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Que paren las rotativas!

La princesa Natalia de Santina ha sido vista del brazo del multimillonario Ben Jackson, famoso por ser implacable y fr o en los ne!ocios, por su incre ble atractivo y por su desd"n hacia la prensa# Ben, sin embar!o,no pudo evitar las c$maras yendo en compa% a de Natalia, una habitual de fiestas y saraos#Lo m$s sorprendente de todo es &ue se sabe &ue la princesa estuvo traba'ando todo el d a en la oficina de Jackson# ()abr$ cambiado la alta costura y los c*cteles por la fotocopiadora+ ,na cosa est$ clara- si todas pudi"ramos tener un 'efe tan carism$tico e interesante como el atractivo Ben, el traba'o ser a mucho m$s e.citante/

Para Meg Lewis y Anna Boatman, que me han ayudado a terminar este libro. Muchas gracias.

Uno

0Bueno, al menos hay un Jackson &ue se ha superado en la vida# La princesa Natalia Santina mir* a su madre, cuyo tono !lacial contradec a lo &ue hab a sonado como un cumplido# La reina 1oe ten a los o'os entornados y los labios apretados en !esto de desaprobaci*n# 2ero esa era su e.presi*n habitual# Natalia se !ir* para ver &ui"n era el destinatario del poco entusiasta elo!io de su madre# 3esliz* la mirada por el !rupo de !ente adinerada &ue hab a acudido a la fiesta del inesperado compromiso entre 4lessandro, su hermano mayor, y 4lle!ra, la hi'a del e. futbolista Bobby Jackson, un habitual de los peri*dicos sensacionalistas brit$nicos# 5inalmente pos* la vista sobre Ben Jackson, el hermano mayor de 4lle!ra, un millonario &ue se hab a hecho a s mismo# 4un&ue el dinero no era una cuesti*n a tener en cuenta para su madre# Le !ustaba decir, levantando la nariz, &ue cual&uiera pod a !anar dinero# Lo importante era la buena cuna# 3espu"s de todo, el e. prometido de Natalia, &ue afortunadamente hab a roto hac a poco el compromiso, no ten a mucho dinero# 6l pr ncipe 7ichel, del pe&ue%o principado de monta%a de 7ontenavarre, hab a ase!urado &ue Natalia ten a unos !ustos demasiado caros, y sin duda era cierto# 6ra el se!undo en la l nea de sucesi*n al trono y no ten a ni un c"ntimo# 8 adem$s Natalia no estaba dispuesta a pasarse la vida metida en un castillo helado de los 4lpes escuchando c*mo su esposo le contaba una y otra vez la aburrida y noble historia de su pa s# La pre!unta de &u" pensaba hacer con su vida no ten a respuesta# Se conformaba con disfrutar de la tre!ua &ue le conced a no tener &ue casarse en se!uida# 6n su opini*n, no hab a nada &ue recomendara el matrimonio# 6ntorn* los o'os al fi'arse en la poderosa fi!ura de Ben Jackson# 9ba vestido con un impecable tra'e !ris y sobria corbata azul marino, y sus movimientos eran precisos y contenidos mientras hablaba con otro invitado# 4 diferencia de su padre, cuya corbata chillona, tono alto y !estos !randilocuentes lo defin an como a un nuevo rico, Ben Jackson era la personificaci*n de la ele!ancia masculina# 4 Natalia le hab a hecho !racia &ue la reina 1oe le tendiera los dedos a Bobby Jackson

para estrecharle la mano y &ue diera un respin!o cuando "ste le bes* el dorso# 0(:*mo se !ana la vida Ben Jackson+ 0pre!unt* a su madre, &ue se puso tensa ante la vul!aridad de la pre!unta# Natalia sab a &ue no hab a &ue pre!untar a &u" se dedicaba la !ente, por&ue por supuesto, la !ente con clase no hac a nada# No para !anar dinero# 4 la reina 1oe ni si&uiera le !ustaba mencionar las e.itosas aventuras empresariales &ue hab a emprendido su hi'o y heredero al trono# 4 veces Natalia se pre!untaba si su madre no habr a salido de las p$!inas de una novela victoriana o de una m$&uina del tiempo# Su actitud, desde lue!o, no era de este si!lo# 0)asta donde yo s", es un emprendedor 0afirm* 1oe con tirantez0# 4l!o relacionado con las finanzas# Qu" aburrido, pens* Natalia mientras miraba al mayor de los Jackson con indiscutible admiraci*n femenina# La anchura de los hombros &ue se adivinaban ba'o la cha&ueta !ris era impresionante# ;l alz* una mano de dedos lar!os para indicar al!o, y sus o'os brillantes y el !esto de la boca compusieron una e.presi*n de controlado entusiasmo# Natalia pens* &ue sent a muchas cosas pero no &uer a &ue nadie lo supiera# Siempre se le hab a dado bien leer las e.presiones e identificar las actitudes de la !ente# Sin duda eso hab a ayudado durante los doce a%os de incomprensible educaci*n, cuando en muchas ocasiones la curvatura de los labios o enarcar las ce'as era la <nica forma de saber si estaba haciendo las cosas bien o no# 0(:on &ui"n est$ hablando+ 0le pre!unt* a su madre0# 7e refiero a Ben Jackson# 1oe emiti* uno de a&uellos suspiros de decepci*n a los &ue Natalia estaba tan acostumbrada# 06st$ hablando con el ministro de =urismo y :ultura 0le di'o0# 4l!o &ue sabr as si mostraras al!<n tipo de inter"s en tu deber hacia tu pa s y hacia tu familia# Natalia no respondi*# Sab a &ue su madre se estaba refiriendo a la reciente ruptura de su compromiso# Sus padres &uer an &uit$rsela de en medio y &ue se marchara del pa s# :on veintisiete a%os, soltera y con una vida social bastante activa, era una r"mora para la familia real# 0=ienes raz*n, madre 0murmur* Natalia con toda la docilidad &ue pudo0# 3eber a conocer a los ministros de Santina# :reo &ue voy a poner ahora mismo remedio a eso# 8 contoneando de forma su!estiva las caderas, se diri!i* hacia

donde estaba Ben Jackson, &ue le se!u a pareciendo misteriosamente/ apasionado# 4un&ue la palabra apasionado no era la correcta# S , ten a unos hombros impresionantes, pero todo en a&uel hombre, desde el tra'e austero hasta el corte de pelo indicaba &ue era una persona contenida# :ontrolada# 4burrida incluso# ,na persona &ue !uardaba sus pasiones celosamente# Si es &ue las ten a# 04lteza! 0el ministro de =urismo y :ultura inclin* la cabeza a modo de saludo cuando ella se acerc*# Natalia sonri* y e.tendi* la mano# 07inistro, &u" ale!r a volver a verlo# 6l ministro parpade* y ella lament* no haber pre!untado su nombre antes de acercarse# )abr a sido un detalle por su parte# 09!ualmente, 4lteza 0respondi* el ministro tras una breve pausa# Sin de'ar de sonre r, Natalia se !ir* hacia Ben Jackson# 3e cerca no parec a tan aburrido# Su cuerpo irradiaba poder, y a pesar de su aura de ri&ueza y presti!io, percibi* en "l un escepticismo &ue la intri!*# =al vez se hubiera superado a s mismo, pero no hab a de'ado atr$s al ni%o &ue fue# 4un&ue lo cierto era &ue nunca se pod a de'ar atr$s la infancia por mucho &ue uno lo deseara# 3esesperadamente# =en a los o'os de un azul parecido al de la corbata y, en ese instante, los ten a entornados no como si la estuviera admirando u observando, sino como si se estuviera divirtiendo# Natalia se &ued* asombrada# Se estaba riendo de ella# La certeza le provoc* una punzada de irritaci*n# Si hab a al!o &ue no pod a soportar era &ue se rieran de ella# Le hab a ocurrido demasiadas veces en el pasado# 0:reo &ue no nos han presentado 0di'o e.tendiendo la mano# 8 Ben Jackson alz* las comisuras de los labios en !esto burl*n# 05ormalmente no 0reconoci*0# 4un&ue s" &ue eres una de las princesas de Santina, y sin duda t< sabes &ue yo soy un Jackson 0le estrecho los dedos en un lev simo apret*n de manos# 04h, pero (&u" Jackson+ 0respondi* ella alzando las ce'as0# 2or&ue sois muchos# Ben entorn* la mirada y apret* los labios# Natalia le diri!i* una sonrisa ins pida# No volver a ser el ob'eto de burla de nadie# Nunca m$s# Nadie volver a a re rse de ella por lo &ue pod a o no pod a hacer# 0Los Santina tambi"n sois muchos 0respondi* "l con un tono tan ins pido como su sonrisa0# Las familias numerosas son una bendici*n, (verdad+ 0>h, s 0murmur* Natalia, aun&ue no pod a considerar a su

numerosa familia una bendici*n# La relaci*n era demasiado distante y fracturada# 4 e.cepci*n de su hermana !emela :arlotta, Natalia no se sent a particularmente unida a nadie de su familia, y menos a sus padres# 4un&ue sabiendo lo &ue sab a sobre el clan de Bobby Jackson, tampoco le parec a &ue una familia as fuera una bendici*n# 6l ministro se e.cus* con un murmullo y Natalia asinti* cuando se dio la vuelta# 06stabas teniendo una charla muy a!radable con nuestro ministro de =urismo y :ultura# (=ienes pensado pasar al!<n tiempo en nuestra bella isla+ 0le habl* con tono 'u!uet*n, co&ueteando con "l con la mirada# 2ero Ben Jackson permaneci* imp$vido# 9mpasible# > tal vez todav a se estuviera divirtiendo# 0La verdad es &ue s # 0(3e vacaciones, tal vez+ 0No e.actamente# Sin duda se estaba divirtiendo# Natalia contuvo otra punzada de irritaci*n# 6staba acostumbrada a mane'ar me'or a&uel tipo de conversaciones, o para ser sincera, a tener a hombres como Ben Jackson dando vueltas a su alrededor# No, a hombres como Ben Jackson no# =en a la sensaci*n de &ue no hab a conocido a muchos hombres as , al!o &ue ten a &ue a!radecer# 2or&ue era irritante# 06ntonces tal vez est"s a&u para vi!ilar a tu hermana 0su!iri*0# 2ara ase!urarte de &ue se comporte# 07i hermana es una mu'er adulta y est$ perfectamente capacitada para comportarse 0respondi* Ben con frialdad0# 4 diferencia de otras mu'eres &ue han aparecido en las p$!inas de muchos peri*dicos sensacionalistas europeos# Natalia retrocedi* un poco, impactada por la repentina dureza de su tono# 8a no parec a estar divirti"ndose, lo &ue parec a era &ue la estaba 'uz!ando y condenando# 6lla sab a &ue aparec a con mucha frecuencia en los peri*dicos y en las revistas del coraz*n# Buscaba deliberadamente a&uella publicidad# 8 sin embar!o, escuchar a a&uel hombre mofarse de ella por las historias siempre e.a!eradas &ue se contaban sobre su persona hac an &ue temblara de furia/ y de ver!?enza# 06ntonces debes estar a&u vi!ilando al resto de tu familia 0 afirm* con tono $spero deslizando la mirada por la sala hasta clavarla en su padre, &ue se estaba riendo demasiado fuerte# Lue!o la diri!i* hacia una de sus hermanas, &ue discut a acaloradamente con un

invitado, para despu"s clavarla en otra, una famosa televisiva de medio pelo &ue desde lue!o estaba muy en su papel# 5inalmente mir* a otra hermana, una rubia con curvas &ue co&ueteaba descaradamente con un hombre &ue le doblaba la edad0# No creo &ue todos ellos sepan comportarse, (no te parece+ Ben no vari* ni un $pice su e.presi*n, pero Natalia e.periment* un escalofr o de incomodidad# @olvi* a notar un lati!azo de su poder# 0:reo &ue "ste es el t pico caso de la sart"n dici"ndole al cazoANo te acer&ues, &ue me tiznasB 0murmur* con suavidad# Natalia alz* la barbilla# 0No creo &ue nuestras familias puedan compararse, a pesar de &ue sean de un tama%o parecido# 04h, entiendo# 4dem$s de una ni%a malcriada, eres una clasista# Natalia dio un paso atr$s# 6staba impactada# Nadie se atrev a a hablarle as , y menos un plebeyo en un evento p<blico# 3entro de los muros de palacio ya era otra cuesti*n# 03eber as saber 0le di'o con frialdad0, &ue podr a hacer &ue te echaran de a&u por hacer ese tipo de comentarios# 0(6s una amenaza+ Natalia no di'o nada# 6ra una amenaza, pero bastante in<til# 2od a ir a buscar a al!uno de los !uardias con librea &ue estaban de centinelas en las puertas del sal*n de baile del palacio y pedirle &ue echaran a Ben Jackson a la calle# 2ero era poco probable &ue lo hiciera# Ben Jackson era el hermano de la futura reina de Santina y, a pesar del ori!en popular de su familia, era un invitado de honor# 8 el personal de palacio, si!uiendo *rdenes de sus padres, se tomaba cual&uiera de sus peticiones con una irritante dosis de escepticismo y cautela# )ab a sido una est<pida# 0:onsid"rate advertido 0le di'o# Ben se rio entre dientes# 04l menos tienes al!o de sentido com<n# 08 t< no tienes nin!una educaci*n 0le espet* Natalia# ;l volvi* a alzar las ce'as y otra sonrisa burlona se dibu'* en sus labios# 0(Sart"n+ 0le record*0# (:azo+ Natalia resisti* el deseo de recordarle &ue ten a san!re real# 8 de darle una patada en las espinillas# > tal vez un poco m$s arriba# 4!arr* una copa de champ$n de la bande'a &ue pas* un camarero y le dio un lar!o tra!o# 08 dime 0murmur* mir$ndolo por encima del borde de la copa0#

(2or &u" est$s considerando la posibilidad de pasar un tiempo en Santina+ Ben la mir* un instante y lue!o pareci* como si se enco!iera de hombros, aun&ue como eran tan anchos apenas se movieron# 0@oy a promocionar un campamento deportivo para los '*venes menos favorecidos de la isla# Natalia se &ued* sorprendida# 6speraba &ue le di'era &ue pensaba hacer turismo o al&uilar un yate privado o un palazzo # Las razones habituales por las &ue los millonarios aburridos ven an a sus playas# 0Qu" solidario por tu parte 0murmur* finalmente# 0Cracias# 08 supon!o &ue conf as en encontrar al pr*.imo Lionel 7essi o al pr*.imo 3avid Beckham, (verdad+ Ben entorn* los o'os# 0Si est$s insinuando &ue voy a or!anizar ese campamento para encontrar una futura estrella del f<tbol y beneficiarme econ*micamente de ello, est$s muy e&uivocada# 0@amos, no me ne!ar$s &ue tienes un motivo oculto# (> vas a pasarte las semanas o meses &ue ha!an falta montando ese campamento sin obtener nin!<n beneficio+ 02or incre ble &ue te parezca, as es 0murmur* Ben# Natalia sacudi* la cabeza# Sab a lo suficiente del mundo de los ne!ocios, o al menos de los hombres, para saber &ue nadie hac a nada !ratis# Siempre hab a un precio, solo se trataba de &ui"n lo pa!aba# 8 aun&ue Ben tuviera los motivos m$s altruistas del mundo, aun as &uer a fastidiarlo# Sobre todo por&ue "l la hab a molestado mucho# 0=al vez no se trate de buscar una futura estrella 0reconoci*0, pero la publicidad no te vendr$ mal# 0(Sabes lo &ue dicen de la publicidad+ Que es me'or &ue hablen de ti aun&ue sea mal# Supon!o &ue esa es la norma &ue ri!e tu vida, (verdad+ 3e'* la pre!unta en el aire, pero la firmeza de su mirada le de'* claro a Natalia a &u" se refer a# Sin ir m$s le'os, la semana anterior hab a sido foto!rafiada al salir de una discoteca a las cuatro de la ma%ana en compa% a de dos playboys muy conocidos# 2robablemente, a un hombre como Ben Jackson a&uello le parecer a una ver!?enza# 06n cual&uier caso 0continu* "l0, la publicidad &ue pueda

!enerar un club 'uvenil en esta isla tan pe&ue%a no aportar$ nada a mis ne!ocios ni a mis beneficios# Natalia no supo si re rse o sentirse ultra'ada ante el calificativo de Aisla pe&ue%aB# Se!uramente su madre se habr a desmayado# 0Bueno 0di'o manteniendo un tono despreocupado0, ya &ue pareces ser un !ran conocedor de la prensa sensacionalista europea, estoy se!ura de &ue conse!uir$s dar la informaci*n necesaria a los o dos adecuados para !arantizarte un par de primeras p$!inas# Ben se la &ued* mirando durante un lar!o instante, lo suficiente para &ue perdiera la confianza en s misma y empezara retorcerse# > al menos a &uerer retorcerse# 2or suerte permaneci* &uieta# 0(Siempre eres tan bromista+ 0le pre!unt* "l# 0No, es &ue me has pillado en un buen momento 0respondi*# Ben contuvo una carca'ada seca, y eso la sorprendi*# 4s &ue Ben Jackson el aburrido ten a sentido del humor# 4l menos un poco# 0=iemblo al pensar &u" pasar a si te pillara en un mal momento 0ase!ur* "l con voz melosa# =al vez fuera contenido y aburrido, pero tambi"n era tremendamente atractivo# Natalia sab a &ue hab a sido un poco brusca, pero solo por&ue "l se hab a puesto a la defensiva# 6n cuanto la conoci*, Ben Jackson la hab a e.aminado y descartado en cuesti*n de minutos# Natalia hab a invertido mucho tiempo perfeccionando su aire de pulida sofisticaci*n y no le !ustaba &ue al!uien como Ben se lo echar por tierra# Que viera la verdad# Que se riera de ella# 02ues no tiembles 0le aconse'*0# No creo &ue volvamos a vernos nunca m$s# Ben Jackson desliz* la mirada por su cuerpo con demasiada parsimonia# Natalia sinti* como si estuviera viendo a trav"s de ella, y tambi"n &ue le estaba &uitando la ropa# 8 no es &ue llevara demasiada# 6l vestido plateado era de alta costura, muy corto, y ten a un escote pronunciado# Sinti* c*mo le ard a el cuerpo ba'o su escrutinio y supo &ue Ben Jackson notaba el revelador sonro'o &ue se apoder* de ella# 3es!raciadamente, le sal an ronchas cuando se sonro'aba# No era el aspecto &ue &uer a tener y, adem$s, supon a una respuesta rid cula hacia un hombre &ue la hab a tratado de manera abominable# =en a &ue salir de all antes de &ue Jackson viera demasiado#

Ben observ* con inter"s c*mo Natalia se sonro'aba y e.periment* una repentina punzada de deseo# 6ra una mu'er muy bella, eso ten a &ue reconocerlo# Se.y, sofisticada, con un brillo travieso en la mirada y la barbilla or!ullosamente alzada# 6l vestido &ue llevaba era escandaloso# 6n otras circunstancias le habr a su!erido &ue salieran de all y fueran a buscar un lu!ar m$s ntimo# 7uy ntimo# 8 sin embar!o, estaba convencido, por lo &ue hab a le do y por lo &ue acababa de vivir, de &ue la princesa Natalia no hac a nada en privado# ;l hab a tenido suficiente publicidad para toda una vida, y hab a visto c*mo sus efectos destrozaban a su familia como un tornado de rumores y mentiras# No, ten a otra su!erencia para la princesa# @io c*mo se daba la vuelta, todav a or!ullosa y herida por la afrenta, y di'o de manera casi indolente02uedes despreciar mi campamento de f<tbol todo lo &ue &uieras, pero apuesto a &ue no durar as ni un d a/, me'or dicho, ni una hora traba'ando all de voluntaria# Natalia se dio la vuelta y entorn* los o'os hasta convertirlos en dos rayas de 'ade# 0No &uerr a ser voluntaria all ni durante una hora 0le espet*# Ben sonri*# No pod a evitarlo# 2elear con ella le divert a, le hac a sentirse vivo como hac a mucho tiempo &ue no se sent a# 4un&ue ella fuera muy molesta# 06so no me sorprende en absoluto# 03e'a &ue te lo aclare 0di'o ella con frialdad0# No ser a voluntaria si t< estuvieras presente# 0(=anto te molesto+ 0le pre!unt* con co&ueter a# 0Sencillamente, prefiero no pasar el tiempo con brutos arro!antes# Ben se rio entre dientes, admirando el hecho de &ue no se rindiera# Ni por un se!undo# 07e has definido muy r$pido# 09!ual &ue t< a m 0respondi* ella# 8 para sorpresa suya, a Ben le pareci* distin!uir un tono dolido ba'o su desd"n# La idea le hizo sentirse inc*modo# :asi decepcionado# Quer a pensar &ue la princesa Natalia era lo &ue parec a, nada m$s# 06n cual&uier caso, deber as presentarte como voluntaria 0no lo dec a en serio, por supuesto# No le !ustaba la idea de &ue hubiera una princesa pase$ndose por la oficina, interrumpiendo a su eficaz personal y !enerando toda clase de publicidad y de rumores# 8 sin

embar!o, no hab a podido evitar provocarla# 0Cracias por la su!erencia, pero me temo &ue tendr" &ue declinar la oferta 0le di'o Natalia con dulzura# 3e repente se sinti* molesto, aun&ue sab a &ue no era razonable# =an poco razonable como la princesa, &ue se ne!aba si&uiera a considerar la posibilidad# 0(6st$ muy por deba'o de ti+ 6lla alz* la barbilla y le brillaron los o'os# 04l parecer eso es lo &ue t< piensas# 0:reo &ue te har a bien# 0(Quieres darme una lecci*n+ Cracias pero no# Si!ue adelante con tu proyectoD'u!uete si eso te hace sentir me'or, pero a m d"'ame en paz# La molestia se convirti* en rabia# Ben sab a &ue estaba reaccionando de manera emotiva ante los trucos de a&uella mu'er, pero no pod a evitarlo# No pod a evitar sentir ira ante el modo en &ue le estaba despreciando no solo a "l, sino a al!o &ue era importante para "l# Natalia ya se estaba dando la vuelta para marcharse# 07e apuesto al!o conti!o 0le di'o con tono desafiante# 6lla se detuvo# 08o no 'ue!o# Ben dio un paso hacia ella# 0No es e.actamente un 'ue!o# Se trata m$s bien de ponerte a prueba# Natalia ad&uiri* una e.presi*n p"trea y Ben supo lo &ue &uer a# 2od a lidiar con la teatralidad de la princesa, incluso con la publicidad# 4dem$s, con todo lo &ue estaba pasando en la familia real, se!uramente la prensa no se lanzar a sobre la princesa Natalia por&ue acudiera a una oficina todos los d as# 8 la idea de verla morder el polvo o incluso de darle una lecci*n le resultaba atractiva# :omo ella misma/, durante un instante Ben se pre!unt* por &u" estaba haciendo a&uello# 2ero apart* de s a&uel pensamiento e inclin* la cabeza de modo &ue pudo aspirar su aroma sorprendentemente fresco y sentir su femenino calor# 04puesto 0susurr*0 a &ue puedo convencer a tu padre para &ue te ha!as voluntaria# 6lla se puso tensa e inclin* la cabeza# Si Ben se hubiera movido sus labios se habr an rozado# Sinti* un escalofr o de deseo# La profundidad y la fuerza de la atracci*n lo sorprendi*, lo alarm* incluso# 3emasiado# Le dio la impresi*n de &ue Natalia &uer a dar un paso

atr$s pero no lo hizo# 9nclin* la cabeza para mirarlo y Ben se fi'* en &ue ten a un pe&ue%o lunar en la comisura de la boca# 0(:onvencer a mi padre+ Lo dudo# 06ntonces (aceptas la apuesta+ Natalia lo mir* con frialdad y Ben supo &ue estaba dudando entre demostrar &ui"n era y mantenerse a salvo# 9!ual &ue "l# (6n &u" estaba pensando al invitarla a su oficina, a su vida+ 2ero cuando ella ba'* las pesta%as para ocultar cual&uier emoci*n &ue asomara a los o'os, Ben se dio cuenta de &ue no le importaba# Quer a ver &u" pasaba# 08o no he dicho eso 0di'o finalmente# 0(=ienes miedo, 4lteza+ Natalia se incorpor*# 0=e tomas demasiadas libertades# 8 no, no ten!o miedo# Sencillamente, no me interesa# 3udo mucho &ue mi padre te reciba, y mucho menos &ue escuche tus ar!umentos# Su resistencia le llevaba a presionar m$s# 06ntonces (por &u" no aceptas la apuesta+ 0(2or &u" deber a hacerlo+ 0:laro# 3ebes obtener al!o a cambio# 02or e'emplo, podr as publicar una disculpa p<blica por tu maleducada actitud hacia m en todos los tabloides de a&u y de Londres# Ben se rio entre dientes# 0Qu" e.tra%a petici*n# Ni &ue al!uien hubiera escuchado nuestra conversaci*n# 06s &ue me !ustar a verte perder# 0No lo dudo# 4 Natalia le brillaron los o'os y la atracci*n se despert* de nuevo entre ellos, amenazando con convertirse en una llama# Ben sab a &ue ella tambi"n la estaba sintiendo# ;l desde lue!o s la notaba# (3eber a soltarla del !ancho, evitar &ue ambos se &uemaran+ Quer a mantener un perfil ba'o en Santina, y relacionarse de cual&uier modo con Natalia sin duda no era una buena idea# 4dem$s, la princesa era el tipo de mu'er &ue no pod a soportar# 8 sin embar!o, no di'o nada, no se movi*# 0Sin duda te !usta apostar 0Natalia se enco!i* de hombros como si no tuviera ni una sola preocupaci*n en la vida0# 3e acuerdo, intenta convencer a mi padre# No lle!ar$s muy le'os# 8 si !ano yo y "l se nie!a a !arantizar tu proposici*n/

Se detuvo, y Ben esper* con la adrenalina disparada, como si estuviera en el campo de f<tbol# 4&uel era sin duda un partido i!ualado# 6staba deseando o r lo &ue &uer a de "l# 0/ entonces estar$s ba'o mis *rdenes durante un d a# (4 sus *rdenes+ ,nas im$!enes provocativas cruzaron por la mente de Ben# Natalia sonri*# 0(=e parece 'usto+ 0(8 si !ano yo+ 0murmur* mir$ndola fi'amente# 06ntonces ser" voluntaria 0respondi* ella enco!i"ndose de hombros0# 8 me mandar$s de todas formas# )ablaba sin intenci*n, y sin embar!o la intenci*n estaba all # 6l deseo le atraves* las venas, pero Ben se di'o a s mismo &ue pod a mane'arlo# 2od a mane'arla a ella# 06stoy dese$ndolo 0di'o en voz ba'a e.tendiendo la mano para estrech$rsela# Quer a tocarla0# 6ntonces (trato hecho+ Natalia acept* desafiante su mano y Ben vio c*mo reaccionaba al contacto entre ambos, lo vio en el brillo de sus o'os, en el li!ero 'adeo de su respiraci*n# Lue!o ella sonri* como si todo le diera lo mismo# 0=rato hecho#

Dos

0(Qu"+ 0Natalia escuch* su propio !rito a!udo resonar contra las paredes de la sala de audiencias de su padre# 4l parecer "l tambi"n, por&ue se estremeci* li!eramente mientras levantaba un papel de una mesa ornamental y lo observaba con escaso inter"s# 02or favor, Natalia, ba'a la voz# 8 comp*rtate como una princesa# Natalia estaba furiosa# 0(8 las princesas se dedican a ense%ar a 'u!ar al f<tbol a ni%os desarrapados+ 06sos ni%os 0le record* el rey 6duardo con frialdad0 son los ciudadanos de tu pa s# =ienes un deber para con ellos# 0(6l deber de ense%arles a 'u!ar al f<tbol+ 0Natalia estaba convencida de &ue los deberes de sus padres no iban m$s all$ de los muros del palacio, a menos &ue tuvieran &ue dar al!uno discurso o saludar# 6l rey 6duardo suspir* y de'* el papel, !ir$ndose hacia Natalia como si estuviera harto de su hi'a# 4 ella le hab a molestado &ue la convocara en la sala de audiencias, una estancia anti!ua y ornamental pensada para &ue los plebeyos presentaran sus peticiones al rey, no para las conversaciones familiares# 0Natalia, lo cierto es &ue creo &ue traba'ar de voluntaria ser$ beneficioso para ti# 0Beneficioso/ 03e'a &ue me e.pli&ue 0le pidi* el rey con se&uedad# Natalia !uard* silencio# No pod a permitirse el lu'o de enfadar a su padre en a&uel momento# 0Llevas demasiado tiempo sin hacer nada, llevando un estilo de vida inapropiado# )ice la vista !orda por&ue te ibas a casar con el pr ncipe 7ichel, pero ya &ue "l ha roto el compromiso, lo &ue ha supuesto una humillaci*n importante para la familia, veo &ue hace falta tomar otras medidas# Natalia se mordi* con fuerza el labio para no hablar# Sab a &ue hab a tensado demasiado la cuerda de la aceptaci*n de sus padres con sus salidas nocturnas# 2or supuesto, los peri*dicos sensacionalistas lo e.a!eraban todo, pero en el mundo de sus padres,

ir a una discoteca ya bordeaba el per metro de un comportamiento apropiado# (Qu" se supon a &ue deb a hacer+ No ten a una formaci*n superior, no pod a traba'ar y no le apetec a pasarse la vida como su madre, visti"ndose para el almuerzo, tomando el t" siempre a la misma hora y saludando al pueblo desde el balc*n# 8 al menos cuando sal a con !ente m$s ale!re sab a &ue la prensa se fi'ar a en eso y en nada m$s# 06n cual&uier caso 0continu* su padre con tono implacable0# :reo &ue un poco de publicidad positiva ser a bueno para ti y para toda la familia# :uando pienso en lo &ue ha hecho Sophia/ 0(Sophia+ 0repiti* Natalia incapaz de se!uir mordi"ndose la len!ua0# (Qu" ha hecho Sophia+ 0Sophia nunca hac a nada malo# La prensa la adoraba y su padre hab a anunciado la noche anterior su compromiso con el pr ncipe Eodri!o durante la fiesta de anuncio de compromiso de 4le. y 4lle!ra# 4 diferencia de Natalia, Sophia lo estaba haciendo todo bien, (verdad+ 0No importa 0di'o 6duardo con se&uedad0# 6l hecho es me parece una idea e.celente &ue seas voluntaria, y as se lo he dicho a Ben Jackson# 6mpiezas el martes 0se !ir* para mirar a su hi'a con decisi*n0# 8 no se te ocurra desafiarme, Natalia, o te ver$s sin un c"ntimo y con un !uardaespaldas &ue se ase!urar$ de &ue ha!as lo &ue se te dice# Natalia tra!* saliva# 6ra consciente de &ue la amenaza de su padre era real, no como la &ue le hab a hecho ella a Ben Jackson la otra noche# 8 la idea de verse sin un c"ntimo y virtualmente prisionera no le apetec a lo m$s m nimo# 3urante un se!undo odi* ser princesa, sus restricciones y sus re!ulaciones, el opresivo deber real, los secretos y la ver!?enza &ue se ve a obli!ada a ocultar# 07uy bien, padre 0consi!ui* decir finalmente0# )ar" lo &ue pueda para &ue la familia Santina y t< os sint$is or!ullosos de m # 6duardo a!it* la mano para despedirla y Natalia sali* de la estancia ardiendo de frustraci*n# Se detuvo en el opulento vest bulo principal del palacio, en el &ue hab a media docena de !uardias con librea flan&ueando las entradas con arco# No ser a voluntaria para Ben Jackson# La idea la llenaba de un p$nico &ue no pod a soportar# )ab a demasiadas cosas &ue escapaban a su control# 3emasiadas posibilidades de resultar humillada, de verse e.puesta# 8 de &ue Ben Jackson se burlara, triunfante# La idea le puso el est*ma!o del rev"s y sinti* !anas de vomitar# =en a sus motivos para actuar como lo hac a, para ocultarse a plena

vista# 8 no &uer a &ue Ben los adivinara# No &uer a &ue lle!ara a conocerlos# 4 conocerla a ella# Natalia aspir* con fuerza el aire y ech* los hombros hacia atr$s# 7uy bien# Si no pod a convencer a su padre de &ue abandonara a&uella rid cula idea, entonces tendr a &ue convencer al otro implicado en el asunto# )ablar a con Ben Jackson# Ben escuch* los !ritos aho!ados en la zona de recepci*n de la oficina &ue hab a al&uilado y se reclin* en la silla sonriendo# )ab a sido muy r$pido# ,n se!undo m$s tarde se abri* de !olpe la puerta de su despacho y apareci* la princesa Natalia de Santina con sus o'os ras!ados de color avellana brillando con furia# :on el rubio cabello corto y el cuerpo esbelto y lar!o, Ben pens* &ue parec a un duendecillo# ,n duendecillo travieso# No pod a olvidar su ima!en con el indecente vestido &ue llevaba la noche anterior# 4penas le cubr a el trasero# 6ntonces parec a la representaci*n del se.o con tacones, y en ese instante parec a una ele!ante princesa# Llevaba un vestido recto de lino rosa, sandalias de tac*n y tiras y enormes !afas de sol &ue se coloc* sobre la cabeza# =en a una e.presi*n furiosa, y Ben sonri*# 0Qu" prontitud, princesa# 2ero hab a &uedado con tu padre para &ue empezaras el martes 0sonri* todav a m$s0# :onsid"ralo una pr*rro!a de veinticuatro horas# Natalia entr* en el despacho# Sent a el pecho pesado, pero cuando habl* lo hizo con tono e&uilibrado# 0Supon!o &ue no pensar$s de verdad se!uir adelante con esta rid cula idea 0afirm* con frialdad# 4s &ue iba a intentar 'u!ar la carta de la princesa# Ben se coloc* las manos detr$s de la cabeza y se recost* en la silla# 0:laro &ue s 0respondi*0# =u padre estaba encantado con la idea# 07i padre/ 0Natalia se mordi* la len!ua# 2arec a &ue &uisiera masticar a&uellas palabras y escupirlas# 0=u padre cree &ue te vendr$ bien 0continu* Ben por ella# Natalia lo mir* fi'amente# 08a s" lo &ue piensa mi padre, muchas !racias# 06ntonces no hay nin!<n problema# 0:laro &ue lo hay#

6staba furiosa# 8 Ben pens* distra damente &ue se pon a !uap sima cuando se enfadaba# Los o'os le brillaban y ten a las me'illas sonro'adas# Los senos le sub an y le ba'aban r$pidamente ba'o la tela rosa del vestido# :asi pod a ima!inar c*mo ser a en la cama# Natalia Santina era una di!na rival# La idea de enfrentarse a ella ba'o las s$banas ten a un !ran atractivo, pero Ben sab a &ue ten a &ue resistirse# 6sco! a sus aventuras con cuidado y discreci*n, dos palabras &ue no pod an aplicarse a la princesa# 2ero estaba deseando ser su 'efe# Natalia dio otro paso para entrar en el despacho# 4spir* con fuerza el aire, lo de'* escapar lentamente y se atus* los e.tremos del vestido# Ben se prepar* para una nueva t$ctica# 07ira/ 0le di'o con voz ronca# Se.y# Ben apart* de s la idea y la mir* con inter"s, como si de verdad estuviera dispuesto a cambiar de opini*n# 08a s" &ue anoche estuvimos provoc$ndonos el uno al otro, pero no fue m$s &ue un 'ue!o 0sonri*, co&ueta# 8 a pesar de su intenci*n de permanecer impasible, Ben sinti* &ue se le aceleraba el pulso# 4&uella mu'er lo alteraba en m$s sentidos de los &ue estaba dispuesto a admitir# Se volvi* a cuestionar si ser a inteli!ente tenerla por all co&ueteando y sonriendo de un modo tan se.y# No, podr a mane'arlo# 7antendr a el control# :omo siempre# Sonri*# 0(4h, s + Los o'os de Natalia brillaron, irritados# 0Sabes &ue s # Lo cierto es &ue no puedo participar en ese campamento tuyo# Su tono lo invitaba a compartir el absurdo de a&uella idea, pero Ben sacudi* la cabeza y sonri* todav a m$s# 0>h, claro &ue puedes# 02ero yo soy/ 0Natalia se detuvo bruscamente# Ben se dio cuenta de lo &ue estaba a punto de decir# 0(,na princesa+ 0termin* por ella0# (8 las princesas no pueden mancharse las manos+ (No pueden mezclarse con la plebe+ (No pueden traba'ar ni un solo d a en su in<til vida+ Natalia recul*, y ba'o su furia Ben percibi* un asomo de vulnerabilidad# 2ero ense!uida se recompuso, ad&uiri* una e.presi*n desde%osa y "l record* &ue era una ni%a mimada# ;l s sab a lo &ue si!nificaba traba'ar# Sab a lo &ue era intentarlo, fracasar y volver a

intentarlo otra vez# 4un&ue su padre hubiera sido un futbolista famoso en el pasado, Ben hab a !anado su propio dinero y su vida estaba muy ale'ada del esc$ndalo y la notoriedad con los &ue hab a crecido# Se hab a !anado el respeto &ue ahora atesorabaF no le hab a sido dado simplemente por ser &uien era# No como a a&uella princesa# No le permitir a pasar por encima de "l# 0Sencillamente, no es razonable 0afirm* tratando de mostrarse di!na y tran&uila# 3emasiado tarde para eso# 0No entiendo por &u"# 02or&ue/ 0(Qu" tienes en contra de traba'ar como voluntaria en mi campamento deportivo+ 0pre!unt* Ben inclin$ndose hacia delante# Le interesaba de verdad conocer la respuesta0# 2or lo !eneral los ni%os son amables y se portan bien, e incluso pueden ser muy divertidos# 2uede &ue incluso te lo pases bien# 0()as or!anizado otros campamentos antes+ 0,no en Londres y otro en Liverpool# )e esco!ido este lu!ar para lanzar otros posibles campamentos en 6uropa# 06res ambicioso, (verdad+ Ben se limit* a enco!erse de hombros# 0(=e parece mal+ 6lla se le &ued* mirando y "l vio brillar al!o en a&uellos o'os de color avellana# 4l!o parecido al miedo# 0No s" nada de f<tbol 0di'o finalmente# 0No esperaba ponerte de entrenadora# Natalia !uard* silencio durante un lar!o instante# Ben ima!in* &ue se sent a atrapada y sinti* simpat a por ella# 9ncluso a "l le hab a sorprendido la rapidez con la &ue el rey 6duardo hab a accedido a su plan# 6l modo casi despectivo con el &ue hab a hablado de su hi'a provoc* en Ben cierta incomodidad# =al vez Natalia fuera una ni%a mimada, arro!ante e incluso in<til, pero se!u a siendo su hi'a# 8 hab a hablado de ella como si no fuera m$s &ue un en!orro y una ver!?enza# 5inalmente Natalia alz* la barbilla y lo mir* fi'amente# 0(8 &u" tendr a &ue hacer+ Ben sinti* una oleada de triunfo y tambi"n de admiraci*n# 4&uella mu'er ten a valor# 8 or!ullo# 3emasiado, eso s # Se enco!i* de hombros y e.tendi* las manos# 0=odo lo &ue ha!a falta, en realidad# =raba'o de oficina, para

empezar/ 0(=raba'o de oficina+ 3urante un se!undo pareci* aterrorizada, lo &ue le sorprendi*# Sin duda preferir a eso a mancharse de barro en el campo de f<tbol# 06l campamento no empieza hasta dentro de una semana 0se e.plic* Ben0, cuando comiencen las vacaciones escolares en Santina# 6ntonces dar$ comienzo nuestro primer campamento de tres semanas# )asta &ue empiece puedes ayudarme a or!anizar las cosas a&u 0se%al* con un !esto la recepci*n e.terior, &ue bull a de actividad, al menos hasta &ue la princesa Natalia entr* y los de'* a todos en silencio0# =al vez no seas capaz de teclear cien palabras por minuto, pero supon!o &ue sabr$s hacer fotocopias, (verdad+ > rellenar formularios# > al menos leer 0sonri*, esperando &ue se riera o al menos sonriera, pero no lo hizo# Natalia alz* la mirada hacia "l y durante un instante pareci* horrorizada# Lue!o ad&uiri* una e.presi*n neutral y asinti* con la cabeza# 02odr amos hacer otra apuesta 0su!iri* Ben0# Si puedes a!uantar treinta d as/ 0=reinta d as/ 0,n mes 0aclar* "l# 0S" contar, muchas !racias 0respondi* Natalia entornando los o'os# 07e ale!ra saberlo# Leer y contar# )as conse!uido !randes lo!ros# Natalia no di'o nada, pero sus o'os echaban chispas y refle'aban al!o m$s profundo# 7$s oscuro# 4l!o parecido al odio# Ben e.periment* una punzada de incomodidad ante la posibilidad de haberla herido# 0Si consi!ues &uedarte un mes 0di'o con voz pausada0, &ue es, por cierto, el tiempo &ue ha solicitado tu padre, entonces mantendremos la apuesta ori!inal# 2odr$s mandarme durante un d a La noche anterior le hab a parecido una posibilidad e.citante, pero en ese momento Ben pens* &ue la princesa Natalia le ordenar a &ue se arrancara el h !ado con un cuchillo# 6lla se le &ued* mirando fi'amente durante un instante con e.presi*n todav a remota, as &ue Ben no supo &u" estaba pensando# 2arec a como si se hubiera apartado emocionalmente de "l, como si estuviera en realidad a millones de kil*metros de all # 4 "l le sorprendi* darse cuenta de &ue lo lamentaba# 4 pesar de su molesta

forma de ser, le divert a pelearse con ella# 0=< no crees &ue pueda hacerlo 0di'o Natalia finalmente# 0No me has dado motivos para pensar &ue s # 0No me conoces# 0)e le do cosas sobre ti# 0(3e verdad te crees todo lo &ue lees en los peri*dicos+ 0le espet* ella0# =u familia ha salido en los peri*dicos muchas veces# =al vez ahora seas t< la sart"n habl$ndole al cazo# Ben se puso tenso# >diaba el tipo de atenci*n &ue su familia provocaba en la prensa# )ab a tratado de zafarse de a&uello durante toda su vida# =odav a pod a recordar la cara &ue pon a su madre cuando le a la prensa# Nunca hab a sido capaz de resistirse a verlo todo, a estudiar las fotos de Bobby Jackson con su <ltima amante# 4 ver la foto del propio Ben con la cara llena de l$!rimas a los cuatro a%os# 6ntonces hab a de'ado escapar un !rito de an!ustia &ue todav a resonaba dentro de Ben, treinta a%os despu"s, y &ue lo llevaba a evitar todo lo posible a los reporteros y sus invasivas c$maras# 06s verdad &ue mi familia ha alimentado a la prensa sensacionalista durante demasiado tiempo 0afirm* con amar!ura0# 2ero se!<n mi e.periencia, hasta las historias m$s terribles ten an un !ramo de verdad# 0,n !ramo# 0(6st$s diciendo &ue te han calumniado+ Natalia apret* los labios# 0Lo &ue estoy diciendo es &ue lo har" 0di'o finalmente0# 6st$ claro &ue no ten!o opci*n, y en cual&uier caso estoy deseando !anar esa rid cula apuesta tuya 0se incorpor*# Los o'os le brillaban y ten a las me'illas sonro'adas0# 6stoy deseando decirte lo &ue tienes &ue hacer durante un d a entero# Ben de'* escapar una carca'ada admirativa# 08 yo estoy deseando obedecerte 0abri* el ca'*n del escritorio y sac* la camiseta &ue ten a reservada para ella0# =oma, tu uniforme# Se la lanz* y ella la a!arr* al vuelo, mir$ndola sin entender# 06s una camiseta 0le e.plic* Ben con amabilidad0#=ienes &ue pon"rtela# Natalia se &ued* mirando el lo!o &ue ten a delante y frunci* el ce%o# (3e verdad iba a ne!arse a ponerse una camiseta en la &ue aparec a su nombre+ 4l parecer s # 0A3eportes 'uveniles de empresas JacksonB 0ley* Natalia en voz ba'a# 4lz* la vista para mirarlo con una sonrisa malintencionada0#

=u nombre est$ en todo el proyecto, (verdad+ 0(:*mo tendr a &ue haberlo llamado+ 0le espet* Ben inclin$ndose hacia delante# 3e pronto sent a la necesidad de demostrar su val a, aun&ue sab a &ue era rid culo0# 6sos campamentos si!nifican mucho para m , princesa, y te aconse'o &ue no abuses de mi paciencia# No sabes de lo &ue soy capaz# Natalia se lo &ued* mirando con la camiseta apretada contra el pecho# 0Lo mismo te di!o 0murmur* con voz pausada0# No sabes de lo &ue yo soy capaz, Ben Jackson# Natalia estaba en el e.terior del edificio &ue alber!aba la oficina de Ben Jackson, parpadeando ba'o la brillante luz del sol y pidi"ndole a su coraz*n &ue de'ara de latir con tanta fuerza# =reinta d as# (:*mo iba a sobrevivir+ La burlona voz de Ben Jackson reson* en su cabeza# ALeer y contar# )as conse!uido !randes lo!rosB# Ben no sab a nada# =reinta d as en una oficina supondr an un mes de infierno total# 6n el cole!io contaba con la ayuda de :arlotta para cubrirla, pero ahora/ (:u$nto tiempo tardar a Ben en descubrir sus debilidades y burlarse de ellas+ 8 sin embar!o, a pesar del miedo &ue la atravesaba, Natalia sinti* al!o i!ual de fuerte- una poderosa oleada de determinaci*n# 2or encima de todo &uer a demostrarle a Ben Jackson &ue se e&uivocaba# 8 ser un incordio durante el proceso ser a un bonus muy a!radable# Sonri* al pensar en lo molesta &ue pod a lle!ar a ser con Ben# 3espu"s de todo, "l no hab a e.i!ido en la apuesta &ue alcanzara nin!<n ob'etivo o consi!uiera al!<n lo!ro# Lo <nico &ue ten a &ue hacer era estar ah # 8 convertir la vida de Ben en un infierno, como sin duda har a "l con la suya# 8 entonces, despu"s de treinta d as habr a !anado# Natalia sonri* al ima!inar lo &ue le obli!ar a a hacer# (=raerle las zapatillas+ (2ublicar en la prensa una disculpa p<blica+ ()acer &ue la si!uiera como un perrito faldero+ Se le pas* por la cabeza otra tentadora posibilidad, un destello de lo &ue Ben Jackson podr a hacer por ella/ y con ella# 9ma!ino a&uellos hombros anchos y las estrechas caderas, los o'os oscurecidos por el deseo, las manos de lar!os dedos

acarici$ndole el cuerpo# 8 entonces apart* de s a&uellas im$!enes# No, no estaba interesada en a&uello# Ben Jackson era demasiado autoritario y arro!ante# 4dem$s, aun&ue ella co&ueteara, saliera con hombres y eso apareciera en los peri*dicos como una t*rrida aventura, la verdad es &ue era muy selectiva para las relaciones# 6ra una lecci*n &ue hab a aprendido con demasiada facilidad# La sonrisa se le muri* en los labios al pensar lo &ue la esperaba hasta !anar la apuesta# =reinta d as# =reinta d as de traba'o duro# Sab a &ue Ben har a lo posible por tenerla traba'ando como una mula# Suspir* y de'* caer un poco los hombros antes de volver a echarlos hacia atr$s# No le daba miedo el traba'o duro# 2ero no sab a si conse!uir a al!<n resultado# ,na vez de re!reso en el palacio, a Natalia le sorprendi* encontrar a su padre reunido a puerta cerrada con un !rupo de conse'eros y a su madre presa de la ansiedad# Le hab a pedido a Natalia &ue fuera a verla a sus aposentos privados cuando re!resara y as lo hizo# 4 pesar de su esp ritu fiestero, nunca hab a desobedecido una orden directa# 0(Qu" ocurre+ 0le pre!unt* a su madre# La reina 1oe alz* sus ce'as cuidadosamente depiladas# 0(Qu" ocurre+ Que la est<pida de tu hermana ha huido! Natalia se subi* las !afas a la cabeza# 0(Sophia+ 0adivin* al pensar en lo &ue le hab a dicho su padre por la ma%ana# Su hermana !emela, :arlotta, ya hab a aver!onzado a la familia teniendo un hi'o sin estar casada, y trataba de llevar una vida tran&uila en 9talia# 0S , Sophia 0confirm* 1oe con preocupaci*n0# 4l parecer prefiere arruinar su reputaci*n antes &ue casarse con el pr ncipe Eodri!o# 0(3e veras+ 0pre!unt* Natalia sin molestarse si&uiera en fin!ir sorpresa# (4caso no pensaba ella i!ual+ Solo &ue no ten a el cora'e para lle!ar tan le'os como Sophia0# (8 ad*nde ha ido+ 0Se ha colado en el avi*n del mara'$ 4shok 4chari# 0(4sh+ 0di'o Natalia con incredulidad# 4sh era uno de los ami!os m$s anti!uos de su hermano 4le., y por eso hab a ido muchas veces al palacio# Natalia siempre sospech* &ue Sophia sent a al!o por "l# 2ero colarse a escondidas en su avi*n/ 6.periment* una punzada de admiraci*n y tambi"n de envidia# 6lla hab a montado al!unos n<meros, provocado al!unos

esc$ndalos menores, pero nunca hab a hecho al!o realmente osado# 0La prensa est$ como loca 0continu* 1oe dis!ustada0# 3e verdad, no entiendo en &u" estaba pensando tu hermana# Sus padres odiaban a la prensa, aun&ue reconoc an &ue era necesaria para cubrir la necesidad de informaci*n sobre la familia real &ue ten a el pueblo# Sophia hab a esco!ido su propio futuro, al!o &ue Natalia no hab a hecho nunca# 1oe suspir*# 0Los periodistas se est$n cebando con la elecci*n matrimonial de 4le., y ahora Sophia y 4sh van a casarse precipitadamente# =u padre ha hecho bien al obli!arte a traba'ar de voluntaria para el chico de los Jackson# 6n estos tiempos dif ciles, debemos cumplir con nuestra obli!aci*n# 6l deber real, pens* Natalia# 2or supuesto# 1oe se !ir* hacia su hi'a con e.presi*n amable# 0S" &ue esto del voluntariado es un poco/ dif cil para ti# Natalia se puso tensa# La simpat a de su madre era mucho peor &ue su desprecio# 02ero en estos momentos es importante &ue ten!amos publicidad positiva 0sonri* con tristeza y e.tendi* las manos0# 3ependemos de ti, Natalia#

Tres

Natalia estaba frente al edificio de Ben Jackson, situado en una de las me'ores calles de la zona financiera# 4spir* con fuerza el aire# )ab a tenido una ma%ana terrible# 6n palacio estaban todav a conmocionados por la escandalosa fu!a de Sophia y 4sh, y los paparazzi hab an perse!uido a Natalia desde la puerta hasta el coche &ue la esperaba para llevarla a la ciudad# 4fortunadamente, 6nrico, el ch*fer, les hab a dado es&uinazo a trav"s de las pavimentadas y sinuosas calles de la capital de Santina, y por suerte Natalia ahora estaba sola# 4un&ue no por mucho tiempo# 6nse!uida se filtrar a la noticia de &ue iba a traba'ar como voluntaria y volver an a perse!uirla# 9ma!inaba c*mo iba a mane'ar la prensa su repentina vena solidaria# 3ir an &ue la chica mala 'u!aba a ser buena# Nadie se lo tomar a en serio ni lo considerar a di!no de admiraci*n# :ontaba con ello# 4un&ue su madre contara con ella para &ue consi!uiera al!o de buena prensa, Natalia dudaba &ue fuera posible# Sophia siempre hab a sido la ni%a mimada de los medios, e incluso los pecados de :arlotta se hab an olvidado r$pidamente por&ue &uedaba claro &ue estaba arrepentida# 2ero ella era la 'uer!uista, la superficial, la ni%a e!o sta e inconsciente, y los paparazzi no ten an nin!<n deseo de liberarla de su papel# 8 al parecer Ben Jackson tampoco# 4 'uz!ar por la conversaci*n &ue hab an tenido dos d as atr$s, Natalia sospechaba &ue estaba deseando verla caer# 6stir* los hombros y se diri!i* hacia la oficina# 6se d a le demostrar a &ue estaba e&uivocado y mientras lo hac a convertir a su vida en un infierno# 0Lle!as tarde# Natalia acaba de entrar en el edificio cuando Ben apareci* en la puerta del despacho dando to&uecitos a su relo' de oro y plata# 0Son las nueve y diez, princesa# 02or favor, ll$mame Natalia 0le pidi* ella con e.a!erada cordialidad0# > si lo prefieres, 4lteza# Ben apret* los labios y entorn* los o'os# 06n esta oficina tenemos un trato informal# =odo el mundo te llamar$ Natalia# Natalia mir* a las tres personas &ue estaban traba'ando en el mostrador de la entrada, dos mu'eres y un hombre, &ue la miraban con la boca abierta y los o'os como platos#

08 a&u todo el mundo lle!a puntual 0continu* Ben con tono seco# 02or supuesto 0respondi* ella con suavidad0# 6s &ue he tenido ciertas dificultades para evitar a la prensa# )an estado toda la ma%ana aparcados en la puerta del palacio# 8 no por m , debo a%adir 0le dedic* una sonrisa mientras se &uitaba el fino abri!o y lo sosten a# La mu'er &ue estaba tras el mostrador de recepci*n corri* a tomarlo y Ben frunci* el ce%o# 02uedes col!ar tu propio abri!o 0le espet*# Natalia inclin* la cabeza en !esto re!io# =en a la sensaci*n de &ue a&uella actitud sacar a a Ben de sus casillas# 8 lo cierto era &ue hab a e.tendido el abri!o en !esto inconsciente# 6staba acostumbrada a &ue al!uien la atendiera en cuanto &uer a o necesitaba al!o, as era como se hac an las cosas en palacio# 6staba claro &ue all no funcionaba i!ual# 5ue consciente de c*mo entornaba Ben los o'os al fi'arse en su atuendo# Llevaba puesta la camiseta &ue "l le hab a dado, pero acompa%ada de una falda de tubo !ris p$lido y una cha&ueta a 'ue!o# :ompletaba el con'unto con un cintur*n estrecho de cuero y tacones altos# =odo el mundo en la oficina llevaba va&ueros e.cepto Ben, &ue iba vestido con otro tra'e sobrio# Natalia pens* &ue su intenci*n era parecer estirado# 4burrido incluso# 2ero no cre a &ue en el fondo lo fuera, a 'uz!ar por el brillo de sus o'os# Bull an muchas emociones ba'o a&uella fachada fr a y arro!ante# Ben le present* a su e&uipo- 5rancesca, una 'oven de veintitantos a%os con aspecto de ser muy profesionalF 7ariana, una matrona !ruesa de cuarenta y pocos, y 5abio, un 'oven t mido &ue se puso como la !rana al saludarla# =odos eran isle%os y, por supuesto, sab an perfectamente &ui"n era ella# Natalia los salud* con cortes a, pero vio la mezcla de asombro y recelo de sus rostros y se pre!unt* &u" pensar an de ella# Qu" hab an le do y &u" cre an de lo &ue hab an le do# 4un&ue en realidad no le importaba# No permitir a &ue le importara# 0@en a mi despacho 0le pidi* Ben, &ue todav a parec a molesto0# 4s podr$s empezar ya# 06ncantada de conoceros 0les di'o Natalia a los tres, &ue se!u an con la boca abierta# 6ntr* en el despacho de Ben y cerr* la puerta con fuerza tras ella# 08a puedes de'ar de actuar como una princesa 0!ru%* Ben# 6lla se !ir* y ar&ue* las ce'as#

06s &ue soy una princesa# 08a sabes a lo &ue me refiero# 7ientras est"s a&u , 4lteza, eres una empleada m$s# 0,na voluntaria 0lo corri!i* Natalia con dulzura# Ben entorn* los o'os# 07uy bien, voluntaria# 8 mis empleados no son tus s<bditos en esta oficina# 0(=e parece mal &ue sea educada+ 07e parece mal &ue act<es como si estuvieras haci"ndonos el favor de contar con tu presencia# 04h, entiendo 0Natalia tom* asiento en la silla &ue hab a frente al escritorio y cruz* las piernas0# Quieres &ue me humille# Ben de'* escapar un suspiro de desesperaci*n# 0Lo &ue &uiero es &ue act<es con normalidad# 06sto es lo normal para m # 0(3e verdad+ 0Ben compuso una mueca esc"ptica0# No creo &ue nada de esto forme parte de tus actividades normales, princesa 0 mir* su recatado con'unto# Natalia supo &ue estaba pensando en el descocado vestido &ue llevaba en la fiesta de anuncio de compromiso# Lo mir* con frialdad# No permitir a &ue la sacara de &uicio, aun&ue el coraz*n ya hab a empezado a latirle con fuerza# Se sent a inc*moda# 03ime, Ben 0le pre!unt* con el tono m$s ami!able posible0, (por &u" &uieres &ue est" a&u + (2ara darme una lecci*n o para &ue te ayude+ ;l alz* las ce'as pero no di'o nada# 02or&ue si me hubiera ofrecido a ayudar antes de &ue lanzaras esa rid cula apuesta 0continu* Natalia inclin$ndose hacia delante0, dudo mucho &ue me torcieras el !esto delante de tu e&uipo y &ue me llamaras AprincesaB con ese tono burl*n# @io &ue al!o parecido al remordimiento cruzaba sus facciones y le oscurec a la mirada# 02ero no lo hiciste 0le espet* finalmente# 0(8 por eso me casti!as+ 0=e trato como a todos los &ue traba'an a&u , prince/ Natalia# 04h, con respeto y cortes a, entonces# 3urante un se!undo Ben pareci* &uedarse cortado, y ella sinti* una oleada de satisfacci*n# =al vez "l hubiera salido !anando en la <ltima conversaci*n &ue hab an tenido, pero estaba decidida a darle su merecido# Sonri* y se reclin* en la silla#

0(:u$nto tiempo lleva funcionando esta oficina+ Ben pareci* sorprendido por el cambio de tema# 0,nas seis semanas# 0(8 t< has estado a&u todo ese tiempo+ 0(c*mo era posible &ue no se lo hubiera cruzado antes+ 0No, solo vine un par de d as# 2ero ahora voy a &uedarme a&u durante el primer campamento antes de volver a Londres# 0Qu" coincidencia &ue tu hermana est" ahora prometida al futuro rey del pa s 0murmur* ella# 0No es nin!una coincidencia# Supe &ue 4le. estaba en Londres, me reun con "l para hablar del campamento y as fue como conoci* a 4lle!ra# 0(8 le propuso matrimonio al instante+ 08o me reun con "l hace meses 0e.plic* Ben con frialdad0# 4l parecer salieron unos cuantos meses# 8 cuando lo sabes, lo sabes 0 concluy* enco!i"ndose de hombros# 6staba claro &ue no le !ustaba &ue nadie dudara de su familia# 6ra muy sensible respecto a su clan# 0(ALo sabesB+ 0repiti* ella0# (6st$s hablando del amor verdadero+ 0enfatiz* sus palabras con el m$.imo escepticismo &ue pudo# Ben mantuvo una e.presi*n neutral# 06st$ claro &ue no crees en eso# 0(=< s + 0No tenemos necesidad de hablar de lo &ue yo pienso al respecto 0afirm* "l con se&uedad0# 6st$s a&u para traba'ar, no para cotillear# Natalia descruz* las piernas y se puso recta# 07uy bien# 6l hecho de &ue no hubiera respondido la intri!aba, aun&ue sab a &ue no deber a# (Qu" diablos le importaba a ella lo &ue Ben Jackson pensara sobre el amor verdadero+ 6lla desde lue!o no cre a en "l, tras haber vivido la fr a y civilizada relaci*n de sus padres y c*mo a :arlotta se le romp a el coraz*n por a&uel emba'ador# 2or no mencionar su propio y est<pido intento de vivir un romance# No ten a tiempo ni inter"s en el amor, verdadero o del otro# 8 por eso para ella hab a supuesto un alivio la ruptura de su compromiso# Ben se levant* de la silla y Natalia lo imit*# 05rancesca supervisar$ tu traba'o en la oficina 0le di'o0# La semana &ue viene, cuando empiece el campamento, estar$s

directamente ba'o mis *rdenes# ()ab a pronunciado a&uellas palabras con cierta satisfacci*n o eran ima!inaciones suyas+ Natalia le diri!i* la m$s edulcorada de sus sonrisas# 0:omo desees# 0Qu" a!radable o r eso 0murmur* Ben acompa%$ndola a la puerta# Las primeras horas de forzoso traba'o voluntario transcurrieron de forma sorprendentemente f$cil# 5rancesca le entre!* una enorme pila de papeles &ue hab a &ue fotocopiar, y mane'ar la m$&uina le result* f$cil aun&ue un poco aburrido# Sin embar!o, la monoton a de la tarea se hizo soportable !racias a la presencia de sus compa%eros, &ue manten an animadas charlas sobre libros, pel culas y planes de verano# Natalia tambi"n interven a, aun&ue su intenci*n de hacer un crucero por las islas : cladas en el yate privado de un ami!o los de'* a todos en silencio, i!ual &ue cuando coment* &ue la pel cula de la &ue estaban hablando ella la hab a visto en el estreno del festival de :annes el a%o anterior# 3espu"s de eso ya no habl* mucho m$s# Ben se!u a encerrado en el despacho, as &ue al menos no ten a &ue soportar su !esto torcido# :uando lle!* la hora de comer estaba hambrienta y a!otada# Le molest* haberse cansado en tan solo una ma%ana, pero decidi* &ue a todo el mundo le vendr a bien un descanso y se ofreci* a llevar a comer a sus tres compa%eros# 0Normalmente nos tomamos un s$ndGich 0di'o 7ariana# Natalia desde%* la idea# Llevaban toda la ma%ana metidos en la oficina y se merec an un descanso# 02ero ten"is una hora para comer, (verdad+ 0S / 06ntonces est$ decidido 0afirm*0# (2or &u" no le de'amos a Ben una nota+ 4fortunadamente, Ben hab a salido poco antes para asistir a una reuni*n y Natalia se ale!r* de no tener &ue encontrarse con "l# Se!uramente le har a al!<n comentario sarc$stico# 5rancesca escribi* la nota y Natalia los llev* a todos a uno de sus restaurantes favoritos, un italiano car simo situado al fondo de una calle en el &ue hab a una lista de espera de seis meses# 4fortunadamente, siempre hab a una mesa reservada para una princesa# 02edid lo &ue &uer$is 0les di'o a todos# 8 orden* una botella de

vino bueno# 6staba alzando la copa para brindar con sus compa%eros cuando se hizo el silencio y vio una fi!ura en el umbral del restaurante# Ben# 8 parec a furioso# 0Hnete a nosotros 0le ofreci* ale!remente cuando se acerc* a la mesa0# 6staba a punto de proponer un brindis# 0Qu" sorpresa 0murmur* Ben entre dientes0# 4delante, por favor 0sus o'os echaban chispas, pero acept* la copa# 02or un fabuloso primer d a de traba'o 0afirm* un tanto desafiante# 8 tras brindar con todos, apur* el contenido de su copa# Sent a la mirada de Ben clavada en ella# =om* asiento a su lado# 0(=e refieres a un fabulosa primera ma%ana de voluntariado+ 0 pre!unt* con iron a, inclin$ndose de tal modo &ue sus labios casi le rozaron la ore'a# La respiraci*n de Ben le acarici* la piel y Natalia sinti* una indiscutible reacci*n ante "l# ,n estremecimiento acalorado le atraves* el cuerpo# Se !ir* para ofrecerle una sonrisa despreocupada, pero estaba muy cerca# 3emasiado cerca# Se &ued* muy &uieta y diri!i* la mirada hacia sus labios, tan sensuales y 'u!uetones, tan distintos al resto de su rostro an!uloso y duro# 0:omo &uieras llamarlo 0respondi* tratando de parecer despreocupada# 2ero la voz le sur!i* demasiado ronca# :on la mirada clavada todav a en la suya, Ben dio otro sorbo a su copa# 0Salud entonces 0di'o# Natalia hab a pedido media docena de sus platos favoritos, pero con Ben a su lado le cost* traba'o probar bocado# )ab a al!o in&uietante en su presencia, en su abrumadora masculinidad# 9ncluso con a&uel tra'e tan sobrio e.udaba una arro!ancia &ue provoc* &ue a Natalia se le secara la boca# (Qu" ten a a&uel hombre+ (8 c*mo pod a haber lle!ado a pensar &ue era aburrido+ :uando el camarero llev* los rollitos de pistacho de postre Ben consult* su relo'# 04 pesar de &ue todo esto tiene un aspecto delicioso, 4lteza, me temo &ue llevamos m$s de una hora comiendo y hay traba'o &ue hacer 0sonri* al camarero, aun&ue echaba chispas por los o'os0# (:ree &ue podr a envolvernos todo esto+ Natalia se mordi* el labio# 3e pronto se sent a rid cula# 4l

parecer a&uella comida hab a sido un poco e.cesiva# 6l resto de los empleados de Ben debieron pensar lo mismo, por&ue !uardaron silencio mientras volv an a la oficina# Natalia estaba arrastrando los pies hacia la fotocopiadora cuando Ben se detuvo en el umbral del despacho y alz* las ce'as# 0(2odr a hablar un momento conti!o en mi despacho+ 4 ella el coraz*n le dio un vuelco# (9ba a echarle otra vez la bronca+ 0:laro 0entr* en el santuario de Ben con la cabeza bien alta y escuch* el clic de la puerta al cerrarse tras ella# 06so ha sido todo un espect$culo 0di'o con voz pausada# 2ero Natalia escuch* la dureza &ue encerraba# 0Solo ha sido una comida# 0=al vez en tu mundo, princesa/ 0Natalia 0lo corri!i* ella con firmeza# 0/ pero la mayor a de los traba'adores no tienen dos horas para una comida de lan!osta y champ$n# 06n realidad era vino# Ben entorn* los o'os# 0Si vas a traba'ar a&u / 0No traba'o a&u 0se%al* Natalia0# Soy voluntaria# 06st$s ba'o mi autoridad 0le espet* Ben0# 8 no permitir" &ue entres en mi oficina a pasar el rato en lu!ar de traba'ar como 3ios manda# Natalia sonri*, puso las manos en el escritorio de Ben y se inclin* hacia delante de modo &ue sus caras &uedaron a escasos cent metros# 06ntonces tal vez tendr as &ue hab"rtelo pensado antes de hacer esa apuesta 0susurr* con voz suave# Ben se la &ued* mirando durante un lar!o instante y Natalia fue consciente de lo cerca &ue estaban# Si se inclinaba un poco m$s podr a besarlo# 9ma!in* la sensaci*n de sus labios en los de ella# (Ser an duros o suaves, dispuestos o reacios+ (Se har a con el control del beso y lo transformar a en al!o m$s apasionado+ =uvo una e.tra%a sensaci*n en el est*ma!o, como si se hubiera saltado un escal*n# =en a la sensaci*n de &ue besar a de maravilla y se dio cuenta de &ue estaba deseando averi!uarlo# Se &ued* sin aliento y el coraz*n empez* a latirle con fuerza# Ser a tan f$cil/ y al mismo tiempo imposible# 8a estaba 'u!ando con fue!o al retarlo de a&uel modo# No &uer a &uemarse, ya sab a lo &ue

se sent a y no era a!radable# Ben se reclin* en la silla y asinti* lentamente con los o'os entornados# 08a entiendo de &u" va esto# 6s tu pe&ue%a ven!anza# Natalia se enco!i* de hombros y no di'o nada# 6l coraz*n se!u a lati"ndole con fuerza y lo cierto era &ue no sab a por &u"# )ab a lle!ado a&uella ma%ana con la intenci*n de molestar a Ben 'u!ando a ser una mocosa mimada, pero (c*mo 'u!ar a al!o &ue realmente era+ Se estaba haciendo un l o, ya no sab a &u" era teatro y &u" era realmente ella# 6n cuanto a la comida/, sinti* otra punzada de ver!?enza# Lo cierto era &ue hab a &uerido ser amable# Le !ustaba charlar con 5rancesca, 7ariana y 5abio, y le hab a parecido &ue invitarlos a comer era lo me'or &ue pod a hacer, al!o de lo &ue todos podr an disfrutar# Sin embar!o, cuando Ben se uni* a ellos con a&uella e.presi*n de desd"n y desaprobaci*n, hab a reaccionado e.a!eradamente para molestarle# 6staba claro &ue lo hab a conse!uido# 4l mirarlo ahora fi'amente con a&uella e.presi*n tan seria, Natalia e.periment* una inc*moda mezcla de sentimientos# 4rrepentimiento y desaf o, dolor y or!ullo# =odo estaba confuso# ;l la confund a# 8 en ese momento la estaba mirando con ferocidad# Se enderez*, apart* las manos del escritorio y se atus* la falda# 0(@uelvo ya al traba'o+ 0pre!unt* con suma educaci*n# Ben solt* una carca'ada amar!a# 0=e refieres al voluntariado, (verdad+ 0le se%al* la puerta0# 2or supuesto# )az perder a todo el mundo el tiempo durante unas cuantas horas m$s# :uando sali* del despacho, 5rancesca le tendi* un fa'o de papeles con la cabeza !acha# 06sto puede ir en ese archivador 0di'o indicando un mueble fe simo de aluminio !ris &ue hab a en la es&uina# 0(=antos informes ten"is ya+ 0pre!unt* Natalia tratando de contener un estremecimiento de miedo0# :re &ue esta oficina solo llevaba unas cuantas semanas en funcionamiento# 0:asi un mes 0respondi* 5rancesca0# 2ero hay mucho papeleo# :uestiones le!ales, se!uros/ 03e acuerdo 0Natalia se !ir* hacia el archivador0# 6ntonces (d*nde va esto+ 0:ol*calo por orden alfab"tico 0se e.plic* 5rancesca0# (@es las eti&uetas &ue tienen+ 0se%al* las eti&uetas de cada informe y lue!o

abri* el ca'*n de arriba del archivador0# 6s muy sencillo# Solo tienes &ue buscar el archivo correspondiente en el ca'*n# 03e acuerdo 0era sencillo, y Natalia lo sab a# 6so no si!nificaba &ue fuera f$cil# 5rancesca se diri!i* hacia su escritorio y Natalia coloc* la pila de informes encima del archivador# =ra!* saliva y se estir* la falda# 2odr a !uardar un informe cada vez y hacerlo despacio# :on cuidado# 2ero al mirar la enorme pila sinti* como si tuviera &ue escalar el 6verest# 8 descalza# 3urante la si!uiente hora se respir* un humor apa!ado en la oficina, lo &ue no ayud* al lento y doloroso proceso de Natalia con los informes# Ben sali* del despacho, les diri!i* a Natalia y a los informes una mirada escrutadora y anunci* &ue iba a salir un rato# 3espu"s de eso el ambiente se ali!er* un poco y todos empezaron a charlar otra vez, lo &ue facilit* las cosas# Natalia estaba describiendo el vestido &ue hab a llevado en un baile real y ten a a sus compa%eros cautivados cuando Ben volvi* a la oficina# 0=en a tres filas de perlas cultivadas cosidas en el ba'o, por lo &ue resultaba rid culamente pesado# :reo &ue perd cinco kilos a&uella noche# Ben no di'o nada, pero ella sinti* la tensi*n# 6staba molesto, tal vez incluso furioso# 0Natalia 0di'o con e.&uisita educaci*n0# (2uedes venir por favor a mi despacho+ (>tra vez+ 02or supuesto 0di'o con la mayor naturalidad &ue pudo apart$ndose del archivador0# 6l 'efe me ha llamado dos veces en el mismo d a a su despacho 0brome* una vez &ue "l cerr* la puerta0# 3ebe ser mi d a de suerte# 0> el m o 0replic* Ben con iron a# Se apoy* contra la puerta con los brazos cruzados y entrecerr* los o'os# =en a unas pesta%as incre bles, pens* Natalia distra damente# 6n otro hombre a&uellas pesta%as tan lar!as y los labios sensuales podr an resultar afeminados, pero Ben era demasiado viril# =odo su cuerpo irradiaba fuerza/ y tensi*n# 0(=e diviertes traba'ando lo m$s despacio &ue puedes, princesa, y haciendo &ue toda la oficina cai!a en picado+ 07i ob'etivo principal es enfadarte 0replic* Natalia0# 4un&ue tambi"n me divierte, y eso es un e.tra# Ben si!ui* apoyado contra la puerta#

0(8 es as como pretendes pasar el mes entero+ 0Bueno, lo m$s probable es &ue me aburra antes 0ase!ur* ella arrastrando las palabras0# =endr" &ue cambiar de t$ctica en al!<n momento# Ben se la &ued* mirando fi'amente durante un instante y Natalia alz* la barbilla# Nunca admitir a lo r$pido &ue le lat a el coraz*n, lo d"bil, vulnerable y asustada &ue se sent a al tener &ue traba'ar con a&uel archivo casi incomprensible y &ue Ben fuera testi!o de lo pat"tica &ue era# 2refer a morir antes de &ue "l supiera de su fla&ueza# =ras un tenso silencio, Ben de'* escapar una carca'ada amar!a# 0La verdad es &ue eres incre ble# 0Cracias# 0No estoy se!uro de &ue sea un hala!o# 06n cual&uier caso, yo me lo tomo como tal# Ben volvi* a re rse y sacudi* la cabeza# 06stoy hablando en serio, Natalia# 4l!o le subi* por la espina dorsal y se le alo'* en el coraz*n al escuchar su nombre en labios de Ben# Nada de un burl*n AprincesaB ni un ir*nico A4ltezaB# Solo su nombre# 0(6n serio+ 0repiti*0# (Quieres &ue hablemos en serio+ 0S" &ue eso va contra tu naturaleza# 04s es# 0@a a ser un mes muy lar!o si si!ues as # 6lla sonri* y se enco!i* de hombros, pero no se le ocurri* nin!una respuesta burlona# No pod a# 2or&ue la verdad, la verdad &ue no &uer a &ue Ben Jackson averi!uara nunca, era &ue estaba esforz$ndose al m$.imo con a&uel est<pido archivador# 0S" &ue &uieres devolverme la pelota 0continu* Ben0# 8 3ios sabe &ue tal vez me lo merezca# 0No es 3ios el <nico &ue lo sabe# ,na sonrisa asom* a las comisuras de los labios de Ben y Natalia sinti* &ue el coraz*n le lat a todav a con m$s fuerza# 0Sin embar!o, por el bien de los ni%os/ 6lla alz* una ce'a# 0(Qu" les importan a los ni%os los informes+ 08a sabes a &u" me refiero 0Ben habl* con voz pausada y car!ada de sinceridad# Natalia sinti* una punzada de emoci*n, un anhelo &ue no pod a permitirse sentir# @olvi* a enco!erse de hombros#

0:omo te he dicho, tendr" &ue cambiar de t$ctica# 7e aburro con facilidad# Ben frunci* el ce%o, inclin* la cabeza y Natalia tuvo la e.tra%a sensaci*n de &ue no la cre a# Que sospechaba &ue estaba mintiendo, ocultando al!o/ y eso no pod a permitirlo# Se !ir* r$pidamente hacia la puerta# 0(6so es todo, capit$n+ 02or ahora s # Natalia se despidi* con un !esto burl*n, volvi* a la oficina com<n y se enfrent* esa vez a los informes con un suspiro casi aliviado# Ben Jackson era demasiado perspicaz para su se!uridad# Ben se &ued* mirando la puerta por la &ue Natalia acababa de desaparecer y frunci* el ce%o# Se estaba obsesionando con a&uella mu'er# 7$s de lo &ue &uer a# Lo irritaba, lo intri!aba y lo vi!orizaba, todo al mismo tiempo# 8 eso le hac a sentirse inc*modo# 9ncluso un poco enfadado# Las mu'eres no le calabanF nin!una lo hab a conse!uido# 4cercarse demasiado supon a perder el control, y eso era al!o &ue "l nunca hac a# Sin embar!o, desde el momento en &ue Natalia apareci* en su vida hab a estado minando a&uel autocontrol del &ue "l tanto presum a y era la piedra an!ular de su forma de ser# 2or&ue tras haber presenciado los tres matrimonios de su padre y c*mo la vida de su madre se destrozaba cada vez &ue aparec a en los peri*dicos, Ben no ten a nin!una intenci*n de permitir &ue nadie se le acercara demasiado# No &uer a darle a nadie un poder as # 8 sin embar!o, Natalia ya lo ten a# Le hab a enfurecido la noche de la fiesta de anuncio de compromiso con sus indirectas de &ue or!anizaba a&uel campamento para su beneficio personal# 8 con su insinuaci*n de &ue los Jackson estaban por deba'o de ella, a pesar de &ue aparec a todas las semanas en los peri*dicos sensacionalistas haciendo al!una travesura# Se las hab a arre!lado para insultarlo en lo m$s ntimo y personal en el espacio de unos cuantos minutos# ()abr a sabido instintivamente &ue a&uellos insultos le dar an donde m$s le dol a+ Ben sab a &ue era muy sensible respecto a su familia# 2rotector con su madre y sus hermanas# (:*mo no iba a serlo si la prensa se complac a en ridiculizarlas casi a diario+ 8 sin embar!o, la princesa Natalia buscaba a&uel tipo de publicidad# La idea le pon a enfermo# (:*mo era posible &ue una mu'er as le hiciera desear tantas cosas+

Su actitud principesca de ese d a tambi"n le hab a molestado# =al vez m$s de lo normal# :onfiaba en &ue el tiempo &ue pasara all la ayudar a a ba'ar un escal*n o dos, no a pulir su pedestal# No hab a contado con &ue su e&uipo se &uedara callado y con los o'os abiertos de par en par en su presencia, ni con &ue Natalia actuara como si fuera Crace Ielly# 8 aun as , no deber a importarle tanto# Sab a &ue no era solo la actitud de Natalia en el traba'o lo &ue le ten a in&uieto# :on eso ya contaba# No pensaba &ue una vez en la oficina traba'ara de manera eficaz y productiva# 9ncluso pens* &ue se divertir a vi"ndola tropezar un poco, observando c*mo no lle!aba a nin!una parte con sus aires de !randeza# No, hab a al!o m$s &ue le ten a in&uieto, y sab a de &u" se trataba# 3eseo# La princesa Natalia de Santina era una mu'er bella# 6n la fiesta de anuncio de compromiso, sus encantos estaban claramente e.puestos con a&uel vestido plateado y a'ustado &ue apenas le cubr a el trasero# Se hab a fi'ado en sus o'os almendrados, de !ata, en las esbeltas curvas y en las interminables piernas &ue le hab an provocado una punzada de deseo, como era de esperar# 8 sin embar!o ese d a, cuando se inclin* sobre su escritorio y vio la camiseta de cuello de pico e.tenderse sobre sus senos, cuando aspir* su aroma inesperadamente fresco, cuando se le iban los o'os hacia ella una y otra vez, sinti* al!o m$s &ue la t pica punzada de deseo# Sinti* un anhelo m$s profundo &ue no estaba preparado para reconocer, y mucho menos para sentir# :uando vio el destello de vulnerabilidad en sus o'os, cuando sus bromas le hicieron sonre r, cuando disfrut* de su compa% a, a&uel anhelo se hizo m$s fuerte# :ontrol# 6staba perdiendo el control# No &uer a nada de a&uella mu'er# 6n nin!<n sentido# 8a ten a bastante &ue hacer or!anizando a&uel campamento, ocup$ndose de sus ne!ocios y ase!ur$ndose de &ue su familia se mantuviera a raya# No necesitaba a%adir la complicaci*n de una mu'er, y menos si ten a un perfil tan peli!roso como la princesa Natalia# 7$s le val a mantenerse ale'ado de ella, e.cepto en la oficina, si no &uer a terminar apareciendo en los peri*dicos como el resto de su familia, y eso era lo <ltimo &ue deseaba# Se enderez* y atra'o el taco de papeles hacia s , decidido a traba'ar el resto de la tarde y a no volver a pensar en la molesta princesa# Se &ued* en el despacho hasta m$s de las siete, inmerso en el

traba'o# 6scuch* las calladas despedidas de los dem$s cuando se marcharon, el sonido de la puerta al cerrarse, y decidi* &ue terminar a en la casa de la playa &ue hab a al&uilado para el tiempo &ue se &uedara en la isla# :on el e&uilibrio pr$cticamente recuperado, Ben a!arr* el malet n y abri* la puerta del despacho, deteni"ndose bruscamente al ver a Natalia inclinada sobre el archivador# Lo primero en lo &ue se fi'* fue en &ue ten a la falda subida sobre la redonda curva del trasero# Lue!o alz* la vista y vio &ue todav a estaba archivando informes# La idea le sorprendi*, por&ue si se!u a todav a all si!nificaba &ue no era lenta a prop*sito# (Qu" estaba pasando+ Ben no lo sab a, pero a&uella nueva perspectiva de la mu'er en la &ue no &uer a pensar le hizo detenerse# 5runcir el ce%o# 6lla se incorpor* y se !ir* al percibir su presencia# Ben se fi'* en la e.presi*n recelosa &ue ten a antes de inclinar la cabeza y diri!irle una sonrisa co&ueta# 6staba acostumbrado a verla as , pero en a&uel momento no le pareci* una actitud sincera# 0No hac a falta &ue te &uedaras hasta tan tarde# Natalia se enco!i* de hombros# 0Quer a terminar el traba'o 0mir* hacia los pocos informes &ue &uedaban0# )e decidido &ue odio archivar# 06s un poco tedioso# 06so tambi"n 0Natalia se coloc* un mech*n rubio tri!ue%o tras la ore'a y se !ir* de nuevo hacia el archivador# Ben se dio cuenta de lo tensos &ue ten a los hombros# =odo su cuerpo e.udaba tensi*n# =ambi"n parec a a!otada y, para asombro suyo, di'o03e'a &ue lo termine yo# 02uedo hacerlo 0insisti* Natalia con sorprendente firmeza# 2ero Ben ya estaba !uardando los informes &ue &uedaban en el archivador y cerrando el ca'*n# Le hab a llevado menos de un minuto# Se pre!unt* por &u" ella hab a tardado varias horas# 9ncluso la persona m$s incompetente del mundo podr a haberlo hecho m$s deprisa# 2ero al mirar su rostro cansado y sus o'eras, pens* &ue no lo hab a hecho por ven!anza# 4 su manera, lo hab a intentado# 0)as completado tu primer d a 0le di'o con li!ereza# Se hab a acercado mucho a ella para terminar de archivar, y fue consciente de su cuerpo esbelto, de c*mo le sub a y le ba'aba el pecho al respirar# 3io un paso atr$s0# 5elicidades# Natalia lo mir* con dureza, y para alivio de Ben, le record* a la princesa mimada &ue hab a conocido en la fiesta#

0Supon!o &ue para ti es una decepci*n# 08o no dir a tanto# 08o s # )as hecho esta apuesta para verme fracasar 0afirm* con rotundidad, sin su habitual tono burl*n# 0)ice esta apuesta para/ 0comenz* a decir "l# Se call*# (2or &u" hab a insistido en &ue traba'ara de voluntaria para "l durante un mes+ (2ara ven!arse de ella por ser una princesa 'uer!uista y hambrienta de prensa+ (2ara darle una lecci*n+ (> por al!o mucho m$s peli!roso, por&ue &uer a volver a verla, tenerla cerca+ Nin!una de las opciones le !ustaba# 0(Se te ha comido la len!ua el !ato+ 0brome* Natalia0# No importa# ,n d a menos, veintinueve por delante 0se !ir* para reco!er el abri!o, pero Ben se adelant* y se lo sostuvo0# 4s &ue puedo col!ar mi propio abri!o pero no volver a pon"rmelo 0se burl*# 2ero Ben percibi* en su tono y en todo su ser una crispaci*n &ue no le hab a o do antes y &ue le llev* a pre!untarse &u" hab a deba'o# Natalia desliz* los brazos en las man!as y cuando los dedos de Ben le rozaron los hombros sinti* una punzada# =ambi"n sinti* la respuesta lasciva de su propio cuerpo, tan poderosa &ue tuvo &ue hacer un esfuerzo para soltarla# 06stablezcamos una tre!ua durante esta noche 0su!iri*# Natalia se dio la vuelta# 6staba lo suficientemente cerca como para &ue su pelo le rozara la me'illa al moverse# 0(6st$s hablando en serio+ (8 &u" tendr a eso de divertido+ 0No estoy muy se!uro# 2ero se!uir tu ritmo es a!otador, princesa# 0:laro 0respondi* ella0# 6s &ue soy muy r$pida 0pas* por delante de "l en direcci*n a la puerta# Ben se &ued* pre!unt$ndose si le hab a hecho una advertencia o si se estaba reba'ando a s misma# 03e'a &ue te invite a una copa, ya &ue ambos hemos sobrevivido 0su!iri*# La invitaci*n le sorprendi* incluso a "l mismo# Lo <ltimo &ue &uer a era aparecer en p<blico con la princesa Natalia# La prensa se volver a loca haci"ndoles fotos &ue ir an acompa%adas de todo tipo de rumores y especulaciones# Justo lo &ue "l despreciaba# 2ero en a&uel momento solo pod a pensar en lo &ue &uer a# Natalia lo miraba con los o'os abiertos de par en par y los labios h<medos y entreabiertos# 6l deseo volvi* a apoderarse de "l como si hubiera metido los dedos en un enchufe# Salir con Natalia, aun&ue

solo fuera a tomar al!o, era sin duda al!o peli!roso y est<pido# :omo si hubiera percibido la naturaleza de sus pensamientos, los o'os de Natalia echaron chispas y se aboton* el abri!o# 0Nunca di!o &ue no a una copa 0di'o saliendo por la puerta#

Cuatro

Natalia decidi* llevar a Ben a un ele!ante bar de moda situado cerca de la plaza del mercado, uno de sus !aritos habituales# 2odr a haber esco!ido un sitio m$s discreto en el &ue pudiera pasar desapercibida, pero un impulso infantil la llev* a ele!ir el sitio m$s obvio, aun&ue no sab a si lo hac a para demostrarle a Ben &ue no se e&uivocaba respecto a ella o para molestarle# 6n cuanto lle!aron el camarero empez* a hacerle la pelota# 04lteza! No sab a &ue nos iba a deleitar con su presencia esta noche# (La mesa de siempre+ 6lla a!it* la mano# 0Cracias, 2aulo, pero esta vez preferir a una situada al fondo 0 su mesa habitual estaba al lado de la ventana, perfecta para los paparazzi# 8 ten a la sensaci*n de &ue a Ben no le !ustar a# 2od a mostrar al!o de consideraci*n# 7ir* a Ben esperando encontrarle con los o'os entornados y los labios apretados en !esto de desaprobaci*n por su af$n de notoriedad, pero ten a una e.presi*n indescifrable# 04&u me conocen 0se e.plic*# 06so parece 0Ben alz* una ce'a# 6l camarero les llev* a una mesa discreta del fondo, situada en una es&uina, y dos camareros m$s aparecieron con cuencos de aceitunas y nueces# Ben tom* la carta de vinos y la escudri%* con concentraci*n, d$ndole a Natalia la oportunidad de observarlo# 7ordis&ue* una nuez# 4l final no hab a comido mucho en el maravilloso almuerzo y estaba muerta de hambre# 8 lo observ* de reo'o# 6ra un hombre realmente atractivo# =en a el cabello casta%o y bastante corto, lo &ue le enfatizaba los p*mulos y la mand bula# Eesultaba curioso &ue un pelo casta%o y unos o'os azules, ambos tan normales, pudieran resultar tan incre bles, tan masculinos en a&uel hombre# =ambi"n era asombroso el modo &ue su cuerpo respond a al con'unto# 6l coraz*n se le aceleraba hasta el punto de &uedarse sin aliento# Ben alz* la vista y al ver &ue lo estaba mirando sonri* con suficiencia# 0(4l!una preferencia+ 0le pre!unt* se%alando la lista de vinos# 0(Qu" te parece champ$n+ 0su!iri* Natalia#

4 'uz!ar por el modo en &ue Ben entorn* la mirada, ella supo &ue estaba pensando en la botella de vino de la comida# 0Que sea champ$n 0en cuanto Ben cerr* la carta de vinos, un camarero se acerc* corriendo0# ,na botella de su me'or champ$n 0 di'o Ben con naturalidad# Natalia ar&ue* una ce'a# 0(Sabes cu$nto va a costar eso+ 0le pre!unt* cuando el camarero se hubo marchado y Ben se reclin* en la silla para observar a la !ente de clase alta &ue los rodeaba# 0(6n un sitio como "ste+ 8o dir a &ue unos tres mil euros# 2ero pens" &ue a ti no te preocupaba el cochino dinero, princesa# 08 no me preocupa 0le espet* ella0# 2ero pens" &ue a ti s # Los nuevos ricos y todo eso/ 0:re a &ue hab amos acordado una tre!ua# 08 yo te di'e &ue eso no tendr a nada de divertido# Ben la mir* con e.presi*n pensativa, escudri%$ndola# La hab a mirado con compasi*n cuando termin* de archivar los informes, y a&uello era i!ual de malo# Natalia se revolvi* en el asiento y volvi* a cruzar las piernas# 0(@as a estar pele$ndote conmi!o lo &ue &ueda de mes+ 0le pre!unt* finalmente# Natalia se enco!i* de hombros sin &uerer admitir lo a!otador &ue eso sonaba# 2ero (&u" otra opci*n ten a+ No pod a intentarlo con la sinceridad# :on la intimidad# 6n una ocasi*n lo intent* y fue un completo desastre# 9!ual &ue para :arlotta, &ue termin* con el coraz*n destrozado y siendo madre soltera# 0)asta &ue me canse 0le di'o finalmente tratando de sonar ale!re# 0(8 cu$ndo crees &ue ser$ eso+ 03epende de lo divertido &ue seas t<# 0:reo &ue tenemos opiniones distintas sobre la diversi*n# 03e eso no me cabe la menor duda 0le ase!ur* ella esbozando una sonrisa# 08 dime, princesa, (&u" te !usta hacer adem$s de ir de compras, salir de copas y 'u!ar+ No hab a censura en su tono de voz, pero Natalia la sinti* de todas formas# Las palabras &ue hab a esco!ido hablaban por s solas# La consideraba una superficial# Qu" sorpresa# No contaba con &ue tuviera otra opini*n de ella, pero de todas formas le molest*#

0(Qu" m$s hay+ 4 menos &ue ten!as pensado aburrirme con una charla sobre el traba'o, el deber y la satisfacci*n de las cosas bien hechas 0puso los o'os en blanco, y aun&ue Ben sonri* li!eramente si!ui* sintiendo su desaprobaci*n# 03e acuerdo, te har" otra pre!unta# (Qu" esperas conse!uir de este mes+ Se le podr an haber ocurrido muchas respuestas in!eniosas, pero por al!una raz*n, Natalia permaneci* callada# La pre!unta de Ben parec a sincera, y no se sinti* inclinada a responder con otra broma# 0(Se te ha comido la len!ua el !ato+ 0pre!unt* "l repitiendo sus palabras anteriores# 03ebo admitir &ue me he tomado este mes como una prueba de resistencia# 07e parece bien# 4s me lo tom" yo tambi"n al principio# 0(2ero ahora est$s pensando en al!o m$s+ Ben se enco!i* de hombros# 06n &ue es mucho tiempo para una prueba de resistencia# Natalia se inclin* hacia delante con una sonrisa felina# 0,na raz*n perfecta para poner fin a la apuesta ahora mismo# 2odr amos de'arlo como est$# Ben de'* escapar una carca'ada contenida# 0>h, no estaba pensando en al!o as 0le ase!ur* clavando la mirada en ella0# 3esde lue!o &ue no# 6l camarero lle!* con el champ$n, lo descorch* y sirvi* dos copas del car simo breba'e# Ben alz* su copa para brindar y Natalia lo imit*# 02or los pr*.imos veintinueve d as 0di'o0# 8 por todo lo &ue prometen# Natalia le dio un sorbo al champ$n y las burbu'as le rozaron la len!ua# (Qu" pod a !anar en ella en el mes &ue ten a por delante+ La pre!unta de Ben le molestaba no solo por&ue no conoc a la respuesta, sino por lo &ue implicaba# )ac a &ue sonara como si a&uel pe&ue%o e'ercicio estuviera pensado para darle a la princesa mimada una lecci*n en amabilidad y compasi*n# 6so indicaba &ue Ben pensaba &ue carec a de a&uellas cualidades# 8 tal vez fuera cierto# 2ero no sab a c*mo cambiar/ ni si ser a capaz de hacerlo# 0(>curre al!o+ 0pre!unt* Ben# Natalia alz* la vista, asombrada de &ue hubiera percibido su cambio de humor#

0(Qu" podr a ocurrir+ 0respondi* con tono ale!re0# 6stoy bebiendo el me'or champ$n &ue he probado en mi vida en compa% a de un hombre !uapo, aun&ue sea un tanto estirado# =al vez un par de copas le suelten un poco 0le diri!i* una mirada co&ueta y !ui* la conversaci*n hacia el territorio &ue le resultaba familiar, terreno firme# 0()as pasado otra vez a la ofensiva+ 0replic* Ben, sobresalt$ndola de nuevo# 0(4s es como llamas al co&ueteo+ 06n tu caso s # No te !usta &ue te ha!a pre!untas# Natalia no pod a creer lo bien &ue la entend a# 6so hac a &ue se sintiera furiosa y un poco asustada# 8 m$s decidida &ue nunca a mantener la superficialidad# 0> tal vez a ti no te !uste el co&ueteo# 0>h, no me importa el co&ueteo 0le ase!ur* Ben con tono indolente0# 2ero no est$s co&ueteando 0a%adi* dando un sorbo a su copa0# Solo est$s tratando de evitar &ue te conozca# Natalia solt* una abrupta carca'ada# 5ue un sonido amar!o y muy, muy revelador# 0=< no &uieres conocerme# Ben se detuvo con la copa a medio camino de los labios# 02obre princesita 0se mof* con delicadeza0# (Nadie te entiende+ (Nadie te &uiere+ Natalia se lo &ued* mirando# 3eseaba re rse de a&uello, lo necesitaba, pero no pudo hacerlo# Sent a una opresi*n en el pecho y un picor en la !ar!anta# 3io un sorbo a su copa de champ$n para suavizar la aspereza# 02or supuesto 0di'o finalmente0# (3e verdad esperabas otra cosa de m + 0No estoy muy se!uro 0reconoci* Ben arrastrando las palabras# 0Soy un libro abierto 0ase!ur* ella pas$ndose las manos por el pelo y sonri"ndole retadora# 0(2or &u" has tardado tanto en archivar los informes+ 0pre!unt* Ben con voz pausada# Natalia se &ued* paralizada y se le borr* la sonrisa de la cara# 3urante un se!undo se sinti* terriblemente e.puesta, como si le hubiera arrancado la ropa en medio del restaurante, o incluso la piel# Ben la se!u a mirando con la misma intensidad, y Natalia tuvo &ue hacer un esfuerzo por recuperar su armadura# 4lz* una mano y movi* los dedos# 04rchivar es fatal para las u%as# Quer a mantener la manicura#

Ben apret* los labios pero mantuvo la e.presi*n pensativa# 0=endr$s &ue despedirte de las u%as la semana &ue viene, cuando empiece el campamento# 3udo mucho &ue tu manicura sobreviva al campo de f<tbol# 0(8 &u" esperas e.actamente &ue ha!a yo en un campo de f<tbol+ 0Lo &ue ha!a falta 0respondi* Ben con tono ecu$nime# 8 sin embar!o Natalia percibi* la dureza &ue hab a por deba'o y &ue le hac a saber &ue a&uel hombre era un adversario formidable# Se las hab a arre!lado para &ue su padre accediera a &ue traba'ara de voluntaria durante un mes# Se!uramente podr a conse!uir &ue cual&uiera le di'era &ue s a cual&uier cosa# 3e hecho, pens* tra!ando saliva, podr a conse!uir &ue ella hiciera cual&uier cosa/ 4part* de s a&uel pensamiento y tambi"n las im$!enes &ue lo acompa%aron# 9m$!enes de Ben atray"ndola hacia s y acercando a&uellos labios suaves a los suyos# 3e Ben deslizando las manos por/ No# 4part* las im$!enes y los pensamientos de su cabeza# 2ensar en acercarse a Ben Jackson era una estupidez cercana a la locura# 8a hab a percibido demasiadas cosas de ella# 0=en!o &ue dec rtelo 0lo inform* con despreocupaci*n0, no s" absolutamente nada de f<tbol# 04h, no te preocupes 0Ben esboz* una sonrisa0# 8o te ense%ar"# Natalia volvi* a sentir un escalofr o en la espina dorsal# Si e.tendiera la mano, podr a tocarlo# Se pre!unt* c*mo ser a sentir su piel, si tendr a los labios suaves# 2asaba demasiado tiempo pensando en sus labios, en sus o'os, en su cuerpo duro y esculpido ba'o el sobrio tra'e de seda# =en a &ue parar# ,na cosa era co&uetear y otra era el deseo# 6l deseo era peli!roso y ella lo sab a# Se hab a de'ado llevar por "l en una ocasi*n y los resultados hab an sido desastrosos# 0No soy muy buena estudiante 0le advirti* manteniendo el mismo tono despreocupado de siempre# 4&uello era lo m$s cerca &ue iba a estar de admitir la verdad# 04fortunadamente yo soy buen profesor# (Se estaba ima!inando el doble sentido, dese$ndolo incluso, o Ben estaba su!iriendo al!o+ Los o'os le brillaban ba'o la luz de las velas y sonre a# Sab a en lo &ue ella estaba pensando! 4&uella certeza atraves* a Natalia y le provoc* miedo# (:*mo era posible &ue a&uel hombre la conociera tan bien+ Se hab a pasado la vida

intentando &ue nadie la conociera, aun&ue en el fondo anhelaba &ue al!uien la comprendiera# No a la princesa superficial, sino a la mu'er &ue hab a deba'o# 5uera &uien fuera# Sin embar!o, no &uer a &ue la persona &ue lle!ara a conocerla de verdad fuera Ben Jackson, con su cinismo, sus burlas y su absurdo sentido del deber# 03eber a irme 0di'o de pronto con an!ustia# 0Solo son las ocho 0respondi* Ben alzando una ce'a0# La noche es 'oven# 0=en!o otros planes 0le di'o Natalia# 6ra una mentira descarada, pero consi!ui* decirla con firmeza0# 7i a!enda social est$ llena# Ben estir* la espalda en el asiento y entorn* los o'os con un !esto &ue a Natalia le pareci* de desd"n# Bueno, al menos eso le resultaba m$s familiar# Se puso de pie y un camarero apareci* al instante a su lado# 0(4lteza+ 07i abri!o, por favor# Ben tambi"n se puso de pie# 0=e llevar" a casa# 0No es necesario# 2uedo llamar a mi chofer# 0(8 hacerle salir sin raz*n+ (2ara &u"+ 4 Natalia le pareci* escuchar un tono de reproche en su voz# 2or supuesto, har a al!o as por&ue no le importaban los dem$s# No pensaba en ellos ni en sus necesidades# 6ra e!o sta, superficial, y todo lo &ue los peri*dicos sensacionalistas dec an# :laro# 03e acuerdo 0Natalia mir* hacia la mesa, donde la botella de tres mil euros estaba todav a a la mitad0# 6sperar" a &ue te trai!an la cuenta# 0No te preocupes, princesa# 4&u me conocen 0pas* por delante de ella con una sonrisa, disfrutando claramente de su incomodidad al escuchar c*mo se burlaba de las palabras &ue ella hab a pronunciado antes# Natalia a!arr* el abri!o &ue le tend a el camarero, echando humo en silencio por&ue Ben siempre ten a la <ltima palabra, y lo si!ui* hacia la calle# Se le en!anch* el tac*n en una baldosa del umbral de la puerta del restaurante y se precipit* hacia delante# Ben la su'et* instintivamente y la atra'o hacia s , de modo &ue sus senos chocaron contra el fuerte pecho y le pas* el brazo por los hombros para recuperar el e&uilibrio# 8 sin embar!o, cuando se estabiliz* el coraz*n le lat a con la misma fuerza &ue si se hubiera ca do por las escaleras# 4spir* su

aroma especiado y limpio y sinti* la fuerza de su cuerpo contra el de ella# Sus sentidos cobraron vida y la respiraci*n se le volvi* a!itada mientras permanec a pe!ada a "l y las estrellas hac an e.plosi*n a su alrededor# 2ero no eran estrellas, sino los implacables flashes de las c$maras de los paparazzi# 7edia docena de ellos esperaban su salida en la puerta del restaurante# Natalia sinti* las manos fuertes y calmadas de Ben antes de apartarse de ella con e.presi*n neutra# 2ero ba'o a&uella m$scara, ella percibi* &ue estaba lleno de furia# Lo sent a como si fuera su propio pulso# 4cababa de proporcionarle una publicidad &ue no deseaba# Ben sali* a la calle para ale'arse de las c$maras y ella lo si!ui* lo m$s r$pidamente &ue pudo# Los paparazzi fueron tras ellos acribill$ndolos a pre!untas# 0(Qui"n es su nuevo capricho, princesa+ 0,n beso para la foto! Ben apret* el paso y dobl* de pronto la es&uina de un calle'*n estrecho# Natalia lo se!u a 'adeando# 06spera# 0(Quieres &uedarte+ 0le pre!unt* con tono burl*n0# :laro &ue &uieres# 6sta es la clase de publicidad &ue te !usta, princesa# 4s &ue pensaba &ue se hab a tropezado adrede para &ue lo captaran las c$maras# No le sorprend a, pero de todas formas a ella le doli*# 0Solo &uiero evitar &ue se me tuerza el tobillo 0'ade*0# 7e he roto el tac*n al tropezarme# Ben la mir* y lue!o entr* en un calle'*n situado entre dos edificios altos y destartalados# Natalia apenas ve a, y se tropez* contra unas macetas vie'as de barro &ue hab a apoyadas contra la pared# Se hicieron a%icos contra el ado&uinado, y el ruido reson* por encima de los altos muros# Natalia parpade*# La oscuridad se cern a sobre ella, provocando &ue le sudaran las manos y el coraz*n le latiera con fuerza# >diaba la oscuridad, sobre todo en los espacios pe&ue%os como a&uel calle'*n# 0(4d*n/ ad*nde vamos+ 0No &uiero m$s fotos 0!ru%* Ben0# 4s &ue no creas &ue vas a arrastrarme este mes por las alcantarillas de la prensa, princesa# Natalia escuch* el ruido de las motos ale'$ndose a toda velocidad#

0:reo &ue los hemos despistado 0la voz le son* chillona y asustada incluso para sus propios o dos, y la idea de &ue Ben pudiera adivinar lo asustada &ue estaba la enfurec a# Ser a una raz*n m$s para &ue se burlara de ella0# 6n cual&uier caso, (no di'iste &ue era me'or &ue hablen de uno aun&ue sea mal+ 0le record*, desafiante# Ben se !ir* tan deprisa &ue ella estuvo a punto de perder el e&uilibrio# Se le acerc* m$s, su fuerza y su anchura resultaban abrumadoras en a&uel estrecho y oscuro calle'*n# =en a miedo a la oscuridad, pero en ese momento ten a miedo tambi"n a al!o m$s# 4un&ue no era e.actamente miedo, sino una especie de recelo# 3io con la espalda contra el muro de piedra del edificio# Ben estaba tan cerca &ue tuvo &ue levantar la cabeza para mirarlo# 4penas pod a distin!uir su rostro en la oscuridad, pero percib a su ira# 8 tambi"n al!o m$s# 2or&ue lo &ue lat a entre ellos era poderoso, peli!roso e imposible de resistir# Ben se acerc* m$s de modo &ue pudo sentir la lon!itud de su cuerpo sobre el de ella, escuchar la a!itada respiraci*n de ambos, &ue sonaba e.tra%amente fuerte en a&uel espacio tan reducido# Ben inclin* la cabeza de modo &ue sus labios se cernieron sobre los de ella# 6l deseo se desencaden* en espiral en su interior de forma salva'e y descontrolada, aun&ue ni si&uiera la hab a besado# 2ero iba a hacerlo, (verdad+ 4 Natalia le daba vueltas la cabeza por su cercan a# 6n lo <nico &ue pod a pensar era en sentir sus labios# Lo necesitaba# 6ch* la cabeza hacia atr$s y entreabri* los labios en silenciosa y abierta invitaci*n# 0No 'ue!ues conmi!o, princesa 0'ade* Ben# =en a los labios tan cerca &ue si se mov a lo tocar a# Lo besar a# 2ero Natalia no se movi*, no pod a hacerlo por&ue ten a el cuerpo paralizado por a&uel deseo impotente# 2ermaneci* apoyada contra la pared con la cabeza inclinada hacia atr$s, los labios abiertos y el cuerpo latiendo por el deseo# Quer a &ue "l se moviera# Quer a &ue la besara# 8 estuvo a punto de hacerlo# Natalia estaba ya mareada pensando en ello, ima!in$ndolo/ y entonces Ben dio un paso atr$s# Natalia se apoy* m$s contra el muro con las piernas temblorosas como un potro reci"n nacido# 08a se han ido 0afirm* "l0# Sal!amos de a&u # Natalia lo si!ui* en silencio por el calle'*n oscuro# Le temblaba el cuerpo por la emoci*n y le ard an los labios como si de verdad la hubiera besado#

Cinco

0ALa verdad sobre el campamento deportivo JacksonB 0ley* Ben en voz alta# Su e&uipo se revolvi* in&uieto delante de "l con las cabezas !achas# 0A6l nuevo capricho de la princesa NataliaB 0continu* con tono m$s tenso# 3e'* el peri*dico sobre el escritorio con !esto de dis!usto# 6staba furioso con la prensa, con Natalia y sobre todo consi!o mismo por permitir &ue a&uello ocurriera# Su proyecto ben"fico estaba siendo arrastrado por el barro 'usto antes de &ue diera comienzo el campamento# 6.actamente lo &ue "l &uer a evitar a toda costa# 6ra la clase de publicidad &ue despreciaba# (2or &u" diablos hab a ido a tomar una copa con Natalia Santina+ 8a conoc a los ries!os# 6ra una estupidez y una inconsciencia, pero sab a por &u" lo hab a hecho aun&ue la raz*n no le !ustara# La deseaba# La deseaba f sicamente, la noche anterior hab a estado tan cerca de besarla &ue casi sabore* la dulzura de sus labios# )ab a tenido &ue hacer un esfuerzo para no deslizar las manos por sus curvas, ocultas ba'o a&uella falda a'ustada, para no tocar la piel dorada &ue se escond a ba'o la camiseta# Nunca hab a deseado tanto a una mu'er, nunca el deseo hab a sido tan doloroso y, sin embar!o, no era eso lo &ue le enfurec a# 6ra el otro deseo, el m$s peli!roso# Quer a creer &ue hab a al!o m$s deba'o de a&uella apariencia de princesa 'uer!uista y superficial# Quer a confiar en a&uellos destellos de vulnerabilidad y valor &ue hab a visto# Quer a m$s# 8 ella tambi"n era m$s cosas, pens* molesto# 6ra ven!ativa y e!o sta# Le hab a pedido &ue fueran a tomar una simple copa y ella hab a aprovechado la oportunidad sin nin!<n pudor# 8 tambi"n se hab a aprovechado de "l# Ben mir* a sus tres empleados# 0Si llama al!<n periodista, decidle &ue no tenemos nada &ue decir y &ue el campamento se!uir$ adelante como estaba previsto# 8 cuando lle!ue Natalia 0concluy* con tono afilado0, decidle &ue &uiero verla inmediatamente#

6llos asintieron, y Ben los despidi* con un movimiento de cabeza# :uando se &ued* a solas en el despacho, a!arr* el peri*dico y escudri%* una vez m$s el art culo de primera plana# Eesultaba i!ual de molesto la se!unda vez &ue lo le a# Se dio cuenta de &ue los esc$ndalos de la familia Santina ocupaban la mayor parte de las p$!inas del peri*dico# 6l compromiso de 4lessandro y 4lle!ra ocupaba un se!undo lu!ar frente a otros sucesos m$s morbosos# 4l parecer, la princesa Sophia se hab a fu!ado a la 9ndia con un mara'$# :arlotta, la madre soltera ca da en des!racia, sal a ahora con un pr ncipe# (8 Natalia ten a el valor de acusar a su familia de portarse mal+ 7ir* la foto en la &ue sal a con Natalia frente al bar# 2arec a &ue se estuvieran abrazando como amantes# ;l la ten a su'eta por la cintura y Natalia apoyaba la cabeza en su hombro# 8 la otra ima!en/, una toma en la &ue estaban muy pe!ados en el restaurante con el si!uiente pie de foto- Traba o solidario o pantalla para cubrir la pr!"ima conquista de #atalia$ Sinti* una mezcla de dis!usto y rabia en el est*ma!o y volvi* a arro'ar el peri*dico sobre la mesa# Natalia lo ten a todo planeado y "l hab a sido un completo est<pido# Llamaron suavemente a la puerta y ella asom* la cabeza con una sonrisa dibu'ada en los labios y las ce'as ar&ueadas# (Se lo estaba tomando a mofa+ Ben se levant* del escritorio# 02asa 0le di'o con frialdad0# 8 cierra la puerta# 0@aya, parece &ue al!uien no ha dormido bien 0coment* ella obedeciendo y par$ndose frente al escritorio# 0No llevas puesta la camiseta 0di'o Ben sabiendo &ue probablemente era el comentario m$s tonto &ue pod a haber hecho# 2ero no pudo evitar fi'arse# Llevaba una falda de tubo ne!ra y camisa blanca# 4tuendo de oficina, aun&ue en ella luc a tan se.y e inapropiado como si fuera en lencer a de enca'e ne!ro# No pod a apartar la vista de a&uellas piernas interminables embutidas en medias ne!ras y &ue terminaban en unos zapatos de tac*n# La falda enfatizaba la perfecta curva de sus caderas, y se hab a desabrochado la camisa en la parte del cuello# ,n col!ante de plata le col!aba en el escote# 0=en a &ue lavarla 0le di'o Natalia0# 4s &ue si el uniforme es obli!atorio, deber as darme una muda# Ben asinti*# No &uer a centrarse en lo atractiva &ue estaba con la ropa &ue hab a esco!ido# No tendr a &ue haber sacado el tema#

03ime, Natalia, (c*mo es posible &ue en veinticuatro horas hayas lo!rado poner patas arriba este proyecto+ 0Supon!o &ue ten!o un talento natural# Ben plant* los pu%os en el escritorio y se inclin* hacia delante# 0(=e das cuenta del da%o &ue ha hecho tu est<pido ardid+ 0 in&uiri*# Natalia parpade*, impactada por la furia contenida de su tono# Lue!o su rostro ad&uiri* una e.presi*n de aburrimiento# 0(Qu" est<pido ardid+ (4 &u" te refieres+ 0(No has le do la prensa esta ma%ana+ 0=en!o por costumbre no leerla nunca# 0Qu" sorpresa/ :re a &ue disfrutar as con ello# 0,na prueba m$s de lo poco &ue sabes de m # 0Lo &ue s s" 0murmur* Ben entre dientes0 es &ue el plan de llevarte a mis empleados a comer fuera y lue!o tropezarte conmi!o ha funcionado muy bien# La prensa ha clavado los dientes en la historia y ahora ase!uran &ue la <nica raz*n por la &ue patrocino el campamento de deportes es para poder llevarte a la cama# 0Qu" tonter a 0ase!ur* Natalia0# Sin duda hay una forma m$s f$cil de llevarme a la cama# Ben volvi* a sentir durante una d"cima de se!undo la e.tra%a sensaci*n de &ue ella se estaba reba'ando a prop*sito y se le pas* la furia# Se dio cuenta de &ue estaba e.a!erando y supo &ue se deb a a su e.periencia con la prensa# 2ero no pod a librarse de la desa!radable sensaci*n de haber sido utilizado y manipulado para conse!uir una foto# 0Lee esto 0le pidi* lanz$ndole un peri*dico a las manos# Natalia lo a!arr* y lo mir* sin &ue pareciera &ue lo estuviera leyendo de verdad# =ras unos se!undos lo volvi* a de'ar sobre el escritorio# 0No son m$s &ue tonter as# 9!n*ralo# Solo es un peri*dico basura# 0(Lo has le do+ 0&uiso saber Ben# 6lla parpade*# 0Lo he visto por encima# 0()as visto las acusaciones &ue han hecho contra el campamento+ Natalia alz* uno de sus delicados hombros en !esto despreocupado# 0Solo son cotilleos#

0:otilleos &ue est$ claro &ue a ti no te importan 0le espet* Ben0, teniendo en cuenta la asiduidad con la &ue apareces en esas p$!inas# S" &ue corte'as a la prensa, princesa# =e ase!uras de &ue te sa&uen todas las fotos &ue &uieran en tus fiestas de alto copete# 6lla no di'o nada# Se limit* a alzar la barbilla en !esto desafiante, y eso lo enfureci* todav a m$s# 0)e le do una minuciosa descripci*n sobre la aventura &ue tuviste con un franc"s 0continu* Ben0, &ue incluye el relato de unos detalles ntimos &ue sin duda t< les proporcionaste de buen !rado# Natalia se &ued* muy &uieta, y Ben tuvo la e.tra%a sensaci*n de &ue hab a retrocedido, a pesar de no haberse movido# 08a veo &ue has investi!ado, Ben 0di'o ella con una sonrisa fr a0# 6stoy impresionada# 0:r"eme, no ha hecho falta mucho esfuerzo# Solo esco!er un peri*dico al azar# 08a has de'ado clara tu postura# Ben suspir* y se pas* la mano por el pelo# 07i postura, Natalia, es &ue ten!o ne!ocios respetables con clientes sensatos e importantes &ue acuden a m en busca de discreto conse'o financiero# 6ste tipo de e.posici*n p<blica es 'usto lo &ue no &uiero ni puedo permitirme# 06ntonces tal vez no tendr as &ue haberme pedido &ue traba'ara como voluntaria para ti# 0=al vez no 0reconoci* Ben# 2ens* &ue podr a lidiar con la prensa y con ella, pero en ese momento sent a &ue no era capaz# Le daba la impresi*n de &ue estaba perdiendo el control, y no solo por la prensa, sino tambi"n por ella# 06ntonces 0di'o Natalia0 (ya est$+ (Solo me has a!uantado un d a+ 0Ni lo sue%es, princesa# 8o nunca pierdo una apuesta# 0Solo pierdes las formas# Ben volvi* a mirar los peri*dicos y sinti* una punzada de arrepentimiento# 0Lo siento# No deber a haberme enfadado tanto# 03eber as estar acostumbrado a este tipo de cosas 0di'o Natalia se%alando hacia el peri*dico0# =u familia siempre sale en los peri*dicos in!leses# Ben lo sab a muy bien# 08o he traba'ado muy duro para ase!urarme de no salir#

02or eso te molesta tanto &ue esta vez te haya tocado 0afirm* Natalia0# (Quieres &ue llore+ 4hora ya sabes lo &ue se siente# 8a le hab a tocado con anterioridad y lo odiaba, pero no estaba dispuesto a dec rselo a Natalia# 0(6st$s diciendo &ue t< no buscas ese tipo de publicidad+ (Que eres inocente+ 0(=an dif cil te resulta creerlo+ 0(6st$s diciendo &ue nada de lo &ue publica la prensa es cierto+ 0in&uiri* Ben# @io c*mo Natalia se sonro'aba y se dio cuenta con una punzada de remordimiento de &ue le hab a hecho da%o# 0No todo es cierto 0afirm* ella con se&uedad0# 8 en este caso, no lo he planeado yo# 7e concedes demasiada importancia# 9nvit" a la !ente a comer ayer para ser amable# 5in de la historia# 8 cuando sal amos del bar me tropec"# =< mismo viste &ue ten a el tac*n roto# La prensa se ha lanzado sobre ello como hacen siempre, present$ndolo como si fuera al!o diferente# Sinceramente, no esperaba otra cosa 0Natalia sonri* con cierta tirantez# Ben se la &ued* mirando fi'amente# 4un&ue ten a una pose rela'ada y despreocupada, tuvo la sospecha de &ue se trataba de eso, de una pose# 2ercib a una corriente de emociones bullendo por deba'o# 3ecepci*n# 3olor# 7iedo# =ambi"n rabia, aun&ue no sab a si iba diri!ida hacia "l, hacia la prensa o tal vez incluso hacia el mundo entero# Si Natalia odiaba el acoso de la prensa, (por &u" diablos iba a buscarla+ 3aba entrevistas, posaba para las fotos, saludaba a las c$maras# )ab a dado por hecho &ue disfrutaba de la notoriedad# 2ero de pronto se pre!unt* si Natalia no estar a fin!iendo# (2or &u" lo har a+ 6ra una pre!unta &ue no &uer a pararse a e.aminar ni a responder# Se estir* y se pas* las manos por el pelo# 0Lo siento 0di'o en voz ba'a0# 7e doy cuenta de &ue me he pasado un poco# 6s &ue odio a la prensa# 0(>dias a la prensa+ 0Natalia abri* los o'os de par en par fin!iendo asombro0# 7enuda sorpresa# 0S , lo s"/ 0(>curri* al!o concreto para &ue la odies tanto+ 0le pre!unt* Natalia de pronto# Ben apret* los labios# No ten a !anas de contar sus lacrim*!enas historias, la an!ustia de su madre al ver su dolor convertido en ver!?enza p<blica, c*mo la prensa se hab a abalanzado sobre su debilidad para sacar una historia#

0Sencillamente, la pr$ctica de !anar dinero con la an!ustia de los dem$s me parece completamente reprensible 0se contuvo para no decir nada m$s, por&ue sab a &ue ya hab a revelado demasiado# 4n!ustia# S , eso era lo &ue su madre hab a sentido# Lo &ue hab a sentido "l# 2ero no &uer a &ue Natalia lo supiera# 0:uando te ped &ue traba'aras a&u de voluntaria no esperaba esta cobertura por parte de la prensa 0sab a &ue eso no era del todo verdad# S hab a pensado &ue pod a pasar, pero se di'o a s mismo &ue podr a mane'arlo, pero ya no pensaba i!ual0# 4hora me doy cuenta de &ue ha sido una estupidez por mi parte# 4 Natalia le brillaron los o'os, esa vez con repentino humor# 06spera un momento# (7e lo pediste+ Ben sinti* una punzada de admiraci*n ante el modo en &ue le se!u a siempre el ritmo# 8 una punzada de al!o m$s# >bserv* c*mo le sub a y le ba'aba el pecho ba'o la blanca blusa y dese* poder desabrocharle los botones# 0(No te lo ped + 0pre!unt* fin!iendo inocencia y confusi*n0# (8 t< no accediste educadamente+ Ben sonri* y ella tambi"n lo hizo# 6l momento se transform* en al!o m$s, en al!o &ue le record* a Ben lo li!ero y esbelto &ue sinti* su cuerpo la noche anterior, lo cerca &ue hab an estado sus labios de los de "l# :u$nto hab a deseado besarla# 0:reo &ue est$s reescribiendo la historia, i!ual &ue la prensa 0 afirm* Natalia# 4&uello devolvi* a Ben a la realidad del momento# 4part* la vista de la blusa y de los tentadores botones# 0Siento haber perdido el control y haberte acusado in'ustamente 0di'o0# No tendr a &ue haberte 'uz!ado# 2ero esto no puede ser 0 ase!ur* mirando los peri*dicos0# Si el campamento recibe cr ticas ne!ativas de la prensa local antes incluso de &ue empiece, los padres podr an decidir no llevar a sus hi'os, por no hablar del respaldo de los patrocinadores# 4lz* la vista y vio &ue Natalia estaba muy seria, tal vez incluso un poco triste# 0S" &ue crees &ue ha!o esto como una maniobra de relaciones p<blicas/ 06n realidad no lo creo 0murmur* ella# 0Lo cierto es &ue lo ha!o por los ni%os 0las palabras de Ben sonaron !raves0# Bueno, por los ni%os y por m # 4 m me encantaba practicar deporte# 7e daba una !ran sensaci*n de se!uridad en m

mismo y de control cuando m$s lo necesitaba# 8 &uiero compartir esa sensaci*n con los dem$s, con ni%os &ue tal vez no hayan tenido nunca la oportunidad de 'u!ar al bal*n en un campo de f<tbol# Se sent a e.tra%amente vulnerable por haber compartido tanto# Sab a &ue a ella deber a parecerle una tonter a, pero para "l era muy importante# 0Lo entiendo 0le ase!ur* Natalia con sonrisa radiante0# La pr*.ima vez &ue me invites a tomar una copa te dir" &ue no# Ben solt* una breve carca'ada# Natalia nunca se rend a, nunca admit a la derrota# Se dio cuenta de &ue eso le !ustaba# ,na vez m$s se pre!unt* sobre la mu'er &ue se escond a ba'o la fachada de princesa 'uer!uista# (:*mo ser a+ (6.istir a+ (8 &uer a "l &ue e.istiera+ 07e parece bien 0di'o finalmente0# Bueno, y ahora hay &ue ponerse a traba'ar# 6stoy se!uro de &ue 5rancesca tiene fotocopias o informes &ue archivar para encar!arte# 03e acuerdo 0di'o Natalia con tono crispado# 6l momento de intimidad hab a concluido0# @oy a ponerme a ello 0se despidi* con un saludo burl*n y sali* del despacho# Ben se &ued* mirando la puerta, pre!unt$ndose si al!una vez lle!ar a a entenderla/ y por &u" &uer a hacerlo# 5runci* el ce%o, volvi* a mirar los peri*dicos y ley* unas l neas &ue antes no hab a visto- La hi a pr!diga de %ac&son, de 'iesta con el conde. 4l parecer, su hermanastra 4n!ela =ilson hab a salido de la fiesta de anuncio de compromiso de 4lle!ra acompa%ada por el conde de 2emberton# Ben no lo conoc a, pero a 'uz!ar por la borrosa foto!raf a parec a amenazante, peli!roso y rico# (6n &u" andar a 4n!ela esa vez+ :on el ce%o todav a fruncido, sac* el m*vil y marc* el n<mero de su hermana# 4n!ela no era de su san!re, era hi'a de la se!unda esposa de su padre, nacida de una relaci*n anterior de "sta, pero se sent a responsable de ella# Ben sab a &ue 4n!ela no se hab a sentido nunca parte del bullicioso clan Jackson# Eespondi* al tel"fono tras varias se%ales de llamada# 0)ermano mayor 0lo salud* bromeando0, (&u" nueva preocupaci*n te lleva a llamarme+ Ben sonri* a pesar de su preocupaci*n# 4n!ela lo conoc a muy bien# 8 tambi"n Natalia# 2ero apart* de s a&uel inc*modo pensamiento y mir* el peri*dico &ue ten a delante#

0(Qu" est$s haciendo con el conde de 2emberton, 4n!ela+ 02as$rmelo bomba 0le di'o ella0# ()as tenido tu dosis diaria de peri*dicos sensacionalistas, Ben+ (2or &u" no de'as de leer esa basura+ 02or&ue me !usta saber &u" pasa en la familia# 0No te preocupes por m # 0Sabes &ue no puedo evitarlo# 4n!ela suspir*, y a&uel sonido tan triste le lle!* al coraz*n# Sab a &ue mucha !ente estaba dispuesta a dar por hecho &ue 4n!ela era como su madre, una arribista social o incluso una cazafortunas# 2ocos se atrev an a mirar detr$s de la fachada de 'oven espabilada, pero no Ben# ;l hab a tratado de conocer a la mu'er &ue hab a ba'o todos a&uellos clich"s por&ue ten a la sensaci*n de &ue era valiente y, al mismo tiempo, vulnerable# 9!ual &ue Natalia# (2or &u" no pod a de'ar de pensar en ella+ 0=en cuidado, 4n!ela# 0Siempre lo ten!o# 0)ablo en serio# Ni si&uiera conozco a ese tipo/ 06s rico y tiene t tulo, Ben, (&u" m$s puedo pedir+ 0No te vendas a tan ba'o precio# 4n!ela no di'o nada, pero el silencio estuvo car!ado de tristeza# Ben suspir*# 0(7e llamar$s si necesitas al!o, lo &ue sea+ 02or supuesto# 2ero Ben percibi* &ue no era sincera# =ras despedirse de ella, col!* el tel"fono y se &ued* mirando al infinito, pensando una vez m$s en otra mu'er divertida e in!eniosa &ue le ocultaba su verdadero ser# 3e re!reso en la sala com<n, Natalia aspir* con fuerza el aire y lo de'* escapar muy despacio# 3e acuerdo# 5otocopiar# 4rchivar# 2od a hacerlo# Sonri* a 5rancesca# 0(=ienes al!o para m + 06s al!o bastante aburrido/ 0:reo &ue estoy a&u para hacer cosas aburridas 0di'o Natalia con iron a# 5rancesca le mostr* una pila con un mill*n de sobres en los &ue hab a &ue meter una carta de apoyo# 2erfecto# 6so le llevar a varias horas y no necesitaba m$s habilidad &ue saber introducir un papel

dentro de otro# Suspir* aliviada# 2ero ense!uida descubri* &ue rellenar sobres de'aba su mente libre para va!ar# 8 para hacerse pre!untas# (Sabr a Ben &ue no ten a planeado fin!ir &ue se tropezaba para caer en sus brazos+ 2or mucho &ue le hubiera !ustado sentir su cuerpo duro contra el de ella, no lo hab a hecho adrede# 8 lue!o el momento en a&uel calle'*n oscuro/, solo recordarlo le provocaba un escalofr o de deseo# )ab a estado a punto de besarla# 9ba a hacerlo y lue!o se lo pens* me'or# 2or eso estaba tan enfadado, decidi* Natalia mientas cerraba otro sobre# La noche anterior la deseaba y sab a &ue ella lo sab a, y eso le molestaba# 2od a ima!inar la rabia &ue le dar a a Ben Jackson desear a al!uien a &uien consideraba superficial, consentida e inapropiada# Se pre!unt* &u" clase de mu'er le calentar a la cama# (,na e'ecutiva a!resiva y centrada en los ne!ocios como "l+ Se!uramente no# Se lo ima!inaba perfectamente con al!una modelo o actriz a la &ue lue!o descartar a tran&uilamente cuando hubiera obtenido lo &ue &uer a# 6l se.o, o incluso el amor, eran se!uramente un tema &ue tachar de la lista de cosas &ue hab a &ue hacer# Natalia apret* los labios y de'* otro sobre cerrado sobre la creciente pila# 6lla no ser a una de sus casillas tachadas# No permitir a &ue Ben Jackson la utilizara de nin!una manera# =al vez se hubiera !anado la fama de ser una 'uer!uista, pero manten a el control de su vida# 6l resto de la semana transcurri* sin incidentes# La prensa estaba por fortuna ocupada con los esc$ndalos de otros miembros de la familia Santina, y &ue Natalia fuera cada d a a traba'ar no era ya noticia# Ben estuvo fuera de la oficina dos d as, visitando el estadio de la isla en el &ue se iba a inau!urar el campamento el lunes# Natalia no hab a pensado mucho en el traba'o &ue la esperaba cuando acabara la semana, pero mientras ayudaba a 5rancesca a ordenar las camisetas para los ni%os, se pre!unt* &u" le dir a Ben &ue hiciera en el campo de f<tbol# No era capaz ni de dar una patada a un bal*n, nunca se le hab an dado bien los deportes# =oda la etapa escolar hab a sido una prueba &ue superar# Ben apareci* en la oficina a <ltima hora del viernes con aspecto fresco y vi!orizado# 2or su parte, Natalia se sent a como un trapo# ,na semana de traba'o hab a estado a punto de acabar con ella# 02rincesa, prep$rate para traba'ar duro el lunes 0le di'o "l#

Natalia mir* la pila de camisetas# 03isculpa, pero (esto no es traba'ar duro+ 6l ama!o de sonrisa de Ben se transform* en una mueca abierta# 0Ni por asomo# 6l lunes vas a sudar# Natalia sacudi* la cabeza y dobl* una camiseta# 06st$s disfrutando mucho, (verdad+ 0le pre!unt* sin rencor# )ab a al!o conta!ioso en el entusiasmo de Ben# 06stoy deseando &ue empiece el campamento 0admiti* "l0# Salir al campo# 03i'iste &ue t< 'u!abas, (verdad+ 0)ace mucho tiempo# 0La mayor a de los millonarios se limitan a destinar una suma de dinero a obras ben"ficas 0murmur* Natalia pensativa0# No se implican tanto como t<# 3urante un instante pareci* como si le hubiera pre!untado al!o ver!onzoso y personal# =al vez as fuera# 2ero entones Ben se enco!i* de hombros y di'o07e !usta estar en el campo, 'u!ando o entrenando# 7e resulta divertido# 07e resulta dif cil asociar la palabra AdivertidoB conti!o# Ben esboz* una de a&uellas sonrisas &ue le despertaban los sentidos# 0No me conoces lo suficiente para decir al!o as , princesa# 6spera a &ue nos encontremos en el campo# Nos vamos a re r los dos# Natalia torci* el !esto# 0Suena a amenaza# 0:onsid"ralo una promesa 0le di'o Ben# 6lla alz* las ce'as# (6staba co&ueteando+ 6so parec a# 0Si vamos a divertirnos a tu manera en el campo 0di'o0, tal vez deber amos divertirnos a la m a antes# 6n cuanto pronunci* a&uellas palabras se dio cuenta de lo provocativas &ue sonaban, casi como si se estuviera insinuando# 2ero sonri* y se ne!* a apartar la mirada cuando Ben la observ* estudi$ndola con un hombro apoyado en la puerta de su despacho# 06so suena interesante# 0(Qu" te parece si lle!amos a un acuerdo+ 0su!iri*0# 8o e.perimento lo &ue t< entiendes por diversi*n en el campamento y t< e.perimentas la m a este fin de semana# Saliendo por ah 0se apresur* a aclarar#

0(Salir a d*nde+ 0=en!o &ue pensarlo# Ser$ una sorpresa# 0(8 por &u" deber a hacer eso+ 0pre!unt* Ben con tono dulce0# No necesito hacer nin!<n trato, princesa# 6st$s a&u por&ue convenc a tu padre# 0Lo har$s por&ue &uieres hacerlo 0le ret* Natalia# Ben clav* la mirada en la suya y ella se pre!unt* &u" diablos estaba haciendo desafi$ndolo de a&uel modo# 3ese$ndolo de a&uel modo# 8 "l lo sab a# =al vez incluso la deseara tambi"n a ella# 6ra una locura pero no pod a evitarlo# 03e acuerdo 0murmur* Ben0# (:u$ndo+ 07a%ana 0Natalia de'* escapar el aire &ue estaba conteniendo0# 2uedes reco!erme en el palacio a mediod a# Ben se!u a mir$ndola fi'amente con e.presi*n escrutadora, y Natalia tuvo la e.tra%a sensaci*n de &ue estaba tan sorprendido como ella de &ue hubiera aceptado# 5inalmente asinti* y Natalia se las arre!l* para esbozar una sonrisa despreocupada a pesar de &ue el coraz*n le lat a con fuerza# 02onte !uapo# 8 no esperes volver pronto a casa# 02arece &ue ya tienes un plan# 0=al vez 0lo cierto era &ue no# Solo &uer a demostrarle a Ben lo &ue era la aut"ntica diversi*n# 8 no ten a nada &ue ver con campos de f<tbol# 3urante un se!undo ima!in* distra damente cu$nto podr an divertirse 'untos# 8 lue!o tra!* saliva# Ben se!u a mir$ndola fi'amente, y Natalia volvi* a pre!untarse una vez m$s &u" estaba haciendo# 6ntonces, sin decir una palabra m$s, Ben se dio la vuelta y volvi* a entrar en el despacho# :uando cerr* la puerta, Natalia fla&ue* y vio &ue hab a estado apretando con tanta fuerza la camiseta &ue le hab a de'ado las marcas de las u%as en la tela# :uando volvi* a&uella noche al palacio, d$ndole todav a vueltas a la conversaci*n &ue hab a tenido con Ben, su madre la llam* a sus aposentos privados, y Natalia supo por el vestido de noche, de seda de color lavanda, &ue llevaba puesto la reina &ue ten a una vez m$s una obli!aci*n real# 0(8a has vuelto de tu traba'o ben"fico+ 0pre!unt* 1oe# Natalia asinti*, y su madre se !ir* hacia la doncella &ue esperaba# 0Llevar" el con'unto de amatista# 07uy bien, 4lteza 0la doncella fue a buscar el ma!n fico

con'unto de pendientes, collar, pulseras y tiara de diamantes y amatistas &ue pertenec a a la colecci*n privada de su madre# 1oe se !ir* hacia ella# 06sta noche vienen a cenar varios di!natarios e.tran'eros# =ienes &ue estar# 6s muy posible &ue uno de ellos sea tu futuro marido# Natalia e.periment* una sensaci*n de vac o helado en el est*ma!o# 07i compromiso con el pr ncipe 7ichel se rompi* hace solo unas semanas# 0Eaz*n de m$s para presionar# =ienes veintisiete a%os, Natalia# 8a es hora de &ue te cases# 06stamos en el si!lo veintiuno, madre 0protest* ella0# 4 los veintisiete todav a se considera &ue una persona es 'oven# 0No una princesa 0replic* 1oe con firmeza0# 4dem$s, nosotros no nos re!imos por las corrientes del momento# =u matrimonio es una cuesti*n de estado &ue fortalecer$ al pa s# 07uchos miembros de la realeza se casan con &uien &uieren 0 se%al* Natalia# La reina 1oe alz* las ce'as# 06spero &ue no ten!as a al!uien en mente# 4bsurdamente, la sonrisa de Ben y su poderoso cuerpo cruzaron por la mente de Natalia# 02or supuesto &ue no# 1oe suspir*# 0S" &ue es duro para una 'oven enfrentarse al deber real# 8 tal vez tu padre y yo hayamos sido demasiado permisivos al de'arte vivir como &uer as durante demasiado tiempo# 4 pesar de &ue su madre hablaba con delicadeza, Natalia sinti* c*mo la 'uz!aba# No hab a hecho mucho con su vida, ya lo sab a# 2ero no sab a c*mo cambiar, ni tampoco estaba se!ura de &uerer hacerlo# (:on &u" ob'eto+ La doncella re!res* con las 'oyas y las e.tendi* sobre el tocador de su madre# 1oe las mir* con aprobaci*n# 08a va siendo hora de &ue te metas en el papel para el &ue has nacido, Natalia# 6s hora de &ue empieces a actuar como una princesa 0la doncella coloc* la tiara sobre el cabello plateado de 1oe# Su madre la mir* a trav"s del ornamental espe'o# Natalia vio compasi*n en su mirada, pero tambi"n una voluntad implacable# Sab a &ue no ten a ni la fuerza ni los recursos para desafiarla#

06mpezar$s esta misma noche 0le di'o la reina# ,na hora m$s tarde, vestida con un recatado vestido de noche de seda de color marfil, Natalia si!ui* a su madre hacia la sala de recepci*n oficial del palacio# >diaba a&uellas veladas# >diaba sentirse como una mu%eca bien vestida, o peor todav a, como un trozo de carne# 4l!o &ue se miraba y se sopesaba y lue!o se apartaba o era devorado# Las horas transcurrieron mientras sus padres hablaban con los di!natarios sobre asuntos de sociedad o cuestiones pol ticas &ue Natalia ni se molest* en escuchar# )ab a aprendido hac a mucho tiempo a no e.presar nin!una opini*n &ue pudiera tener# :uando se diri! an al comedor, su madre le susurr* al o do04l menos sonr e, Natalia# 6st$s actuando como un trozo de madera# 0:re &ue eso era 'usto lo &ue &uer as 0murmur* ella# Su madre la silenci* con una mirada reprobatoria y entr* en el comedor# Natalia ocup* su lu!ar en la mesa, distra da mientras la conversaci*n flu a a su alrededor# 6ntonces escuch* su nombre# 0La princesa Natalia se ha divertido, (no es as + 0uno de los di!natarios, procedente de al!una isla de >riente 7edio, la mir* con una sonrisa# 2ero Natalia tuvo la impresi*n de &ue sus palabras conten an un tono afilado# 0=odas las '*venes se divierten 0respondi* 1oe con una sonrisa forzada0# 2ero ahora la princesa necesita un marido fuerte &ue la !u e# Natalia estuvo a punto de atra!antarse con la vichyssoise# No &uer a &ue nin!<n hombre la !uiara# Ni si&uiera &ue la amara# No &uer a casarse y punto# La idea de &ue la subastaran p<blicamente le provoc* un espasmo de miedo y de furia# 4un&ue se di'o &ue sus padres no la obli!ar an a casarse con nadie, en el fondo sab a &ue s podr an hacerlo# 2od an convertir su vida en al!o desa!radable o incluso insoportable si no acced a a aceptar al marido &ue hubieran buscado para ella# 6ra como vivir en la 6dad 7edia# 0La princesa est$ traba'ando en un proyecto ben"fico 0continu* 1oe0# 2ara los ni%os menos favorecidos 0se !ir* hacia Natalia0# =e resulta muy !ratificante, (no es as , &uerida+ Natalia pens* en los cientos de sobres &ue hab a encartado y sellado los d as anteriores#

07ucho 0lo!r* decir con una sonrisa# 1oe sonri* a los hombres all reunidos, &ue parec an satisfechos con la ir*nica respuesta de Natalia# ,no de ellos le diri!i* una mirada &ue a ella le pareci* benevolente# 07e ale!ra escuchar &ue la princesa est$ cambiando# 0La princesa 0di'o Natalia sin poder evitarlo0 est$ a&u delante# 6l silencio &ue si!ui* fue como un trueno# Natalia dio un lar!o sorbo a su copa de vino con actitud desafiante# 3espu"s de todo, (&u" pod an hacerle+ 6ra una mu'er adulta de veintisiete a%os# ,na mu'er &ue depend a de sus padres y de la !enerosidad de "stos por&ue no pod a mantenerse a s misma# Nunca podr a hacerlo# =ras una !"lida pausa, su madre retom* la conversaci*n, !ui$ndola hacia asuntos m$s inofensivos# :uando termin* la cena, la reina 1oe se levant* y se retir* con Natalia a una de las salitas mientras los hombres hablaban en otra habitaci*n de pol tica/ y de su posible matrimonio# 6n cuanto estuvieron a solas, 1oe se !ir* hacia Natalia# 0(:*mo te atreves a aver!onzarme as + 0susurr*0# 8 a ti misma y a tu familia# )emos sido muy pacientes# 7uy tolerantes# Natalia se sonro'*# 0No me ha !ustado &ue hablaran de m como si yo no estuviera presente# 04s son las cosas# 4s es como se llevan a cabo estas ne!ociaciones# 6sos hombres &uer an verte y comprobar c*mo te comportas para poder informar a sus soberanos# (=an dif cil te resulta de entender+ 6lla apret* los dientes# 0No soy tan est<pida# 0:ual&uiera lo dir a 0le espet* la reina0, a 'uz!ar por c*mo te has comportado esta noche, y por c*mo has vivido los <ltimos a%os# 2or no hablar de tus p"simas calificaciones en el cole!io# 4l menos tus hermanas han aprendido a comportarse# 4&uello le doli*# 0(3e veras+ :arlotta es madre soltera y Sophia se ha fu!ado con/ 0Sus matrimonios ya est$n concertados 0la ata'* 1oe0# 8 tambi"n debe concertarse el tuyo# 0(8 si no &uiero casarme con nadie+ La reina suspir* 06res una princesa, Natalia# Las princesas se casan#

06stamos en el/ 0S , ya lo s"# 6n el si!lo veintiuno 0su madre tom* asiento en una silla anti!ua con la espalda tan recta como siempre# Sin embar!o, Natalia se dio cuenta por primera vez de lo mayor &ue parec a# 4l parecer, toda una vida dedicada al deber se hab a cobrado su pea'e# ()ab a sido madre feliz al!una vez, o la felicidad no entraba si&uiera en consideraci*n+ 0(Qu" otra opci*n tienes+ 0le pre!unt* 1oe con tono cansado0# (2refieres vivir toda tu vida en el palacio con tus padres, y lue!o con tu hermano y su esposa, siendo ob'eto de burla y de compasi*n+ Natalia tra!* saliva# 4&uello sonaba terrible# :omo todo lo dem$s# 0No &uiero casarme con un hombre &ue/ 0(Que no te ame+ 0termin* 1oe por ella con un suspiro0# Natalia, el amor es para los cuentos de hadas# 06l amor no me importa 0afirm* Natalia# )ab a visto y hecho bastante como para no confiar en a&uel concepto0# Solo &uiero respeto# 06ntonces tal vez deber as empezar a !an$rtelo# 4&uellas palabras fueron como una bofetada# Sab a &ue no ten a mucho de lo &ue sentirse or!ullosa# Siempre lo hab a sabido# 2ero no sab a c*mo cambiar ni si ser a capaz de hacerlo aun&ue &uisiera# 0(6so es todo+ 0le pre!unt* a su madre con tono seco0# )e tenido un d a muy lar!o y &uisiera irme a acostar# 07uy bien 01oe suspir* y la despidi* a!itando la mano0# 4l menos has restrin!ido tus salidas nocturnas# 2ero no &uiero &ue este rid culo voluntariado tuyo interfiera con tu aut"ntica obli!aci*nencontrar marido# 02ap$ insisti* en &ue fuera voluntaria durante un mes 0le record* Natalia0# 3ebo obedecerle# 04s es# 8 tambi"n debes obedecerme a m # =ienes &ue casarte# Natalia asinti* y sinti* el coraz*n pesado como una piedra# Sali* del sal*n y subi* por las escaleras# La semana anterior, traba'ar de voluntaria para Ben le hab a parecido una condena# 6n ese momento lo ve a como un indulto temporal#

Seis

4 las doce en punto del d a si!uiente, Natalia vio el 7ercedes plateado de Ben deteni"ndose en la puerta del palacio# 6lla ya hab a avisado a se!uridad de su lle!ada y lo estaba esperando# Se mir* en uno de los espe'os ornamentales del vest bulo y trat* de contener el salva'e latido de su coraz*n# 6staba emocionada ante la idea de pasar el d a con Ben Jackson sin la perspectiva de una fotocopiadora o de un campo de f<tbol# 02rincesa 0Ben sonri* mientras deslizaba la mirada sobre ella0# 6st$s preciosa# 0Cracias# ;l tampoco estaba nada mal# Se hab a puesto un tra'e de lino li!ero, y las !afas de sol le enfatizaban las cinceladas l neas del rostro# 4bri* la puerta del copiloto y Natalia entr* en el coche# 6stir* la seda color crema de su vestido sobre los muslos# Ben tom* asiento al volante y la mir* de reo'o mientras pon a el coche en marcha# 0(6so es un sombrero+ Natalia se rio y le dio una palmadita al con'unto de plumas y tul &ue llevaba en el pelo, a un lado de la cabeza# 06s un tocado# ,na creaci*n dise%ada para fascinar 0sonri* y le !ust* ver &ue "l tambi"n lo hac a# Ben ten a una mano en el volante y la otra e.tendida en el respaldo del asiento# 2r$cticamente le rozaba el hombro con los dedos# 6l coraz*n le volvi* a latir con fuerza# Natalia sab a &ue iba a disfrutar de a&uel d a, un d a fuera del tiempo y de la realidad, un d a &ue podr a ser considerado como una cita# 6l lunes volver a a ser la irritante voluntaria de Ben# 02odr a dar vueltas en coche por toda la isla 0le di'o Ben diri!i"ndose hacia Santa 7aria, la capital0# 2ero a 'uz!ar por tu indumentaria, supon!o &ue tienes un destino en mente# 04s es# Las carreras de caballos# No son muy importantes, pero ya &ue te !usta apostar/ 06ntiendo# (8 &u" crees &ue deber amos apostar esta vez+ Natalia inclin* la cabeza y le diri!i* una sonrisa 'u!uetona# 0(@amos a apostar los dos+ 02or supuesto, princesa# Si t< no apuestas no tiene !racia# No

&uiero !anar dinero# 4 Natalia le lat a con tanta fuerza el coraz*n &ue lo escuchaba en los o dos como un trueno# :ada vez le costaba m$s traba'o tratar de mostrar indiferencia# 0(8 &u" te !ustar a apostar+ 0pre!unt* finalmente# 4&uel hombre era peli!roso# 8 ella se volv a peli!rosa a su lado# No sab a hasta donde podr a lle!ar# 08a veremos 0murmur* Ben si!uiendo las indicaciones &ue le dio Natalia para lle!ar al otro lado de la isla, al hip*dromo de Santa 7aria# 6l palco real estaba a su disposici*n# 4l no tratarse de una carrera importante, ni sus padres ni sus hermanos hab an mostrado inter"s por ir# Natalia tom* asiento y mir* hacia la fila de caballos &ue iban a competir# 04l parecer 0le di'o a Ben0, el favorito es Noches de >to%o# Ben ocup* su asiento y mir* el pro!rama# 06ntonces no podemos apostar por "l 0le diri!i* una sonrisa indolente0# Nin!uno de nosotros va a lo se!uro, princesa# Natalia mir* el pro!rama e hizo un esfuerzo por no sonro'arse# =en a la sensaci*n de &ue "l no estaba hablando de caballos# 06strella de la noche est$ considerado el peor de todos 0di'o0# 6s su primera carrera# 8o voy a apostar a &ue !ana# (8 t<+ Ben ech* otra o'eada a los participantes# 08o apuesto por 3eseos Salva'es# 6lla ten a unos cuantos# Natalia tra!* saliva y di'o0=odav a no hemos decidido &u" nos vamos a apostar# 0Bueno 0Ben ba'* el tono de voz hasta convertirlo en un ronco murmullo0# Si 6strella de la Noche !ana, tienes &ue besarme# 6l deseo la atraves* como un re!uero de p*lvora &ue hizo e.plosi*n en su interior# 0(8 si !ana 3eseos Salva'es+ 06ntonces te beso yo a ti# Natalia solt* una carca'ada nerviosa# 02ero eso es lo mismo# 0No 0le aclar* Ben con tono suave0# No lo es# Se trata de ver &ui"n controla el beso# :ontrol# 2or supuesto, se trataba de control# Natalia se dio la vuelta y se centr* en el circuito de la carrera# Se abanic* con el pro!rama y Ben se rio entre dientes# 0(6st$s acalorada, princesa+

03eseos Salva'es no es muy bueno tampoco 0le inform* i!norando su comentario0# =al vez nin!uno de los dos se lleve un beso hoy# Ben se reclin* en el asiento# 06so ser a una l$stima 0ase!ur* en un susurro# S , lo ser a# Natalia ya estaba ima!inando c*mo ser a sentir sus labios, duros y e.i!entes# 2ero si ella controlaba el beso/ Sinti* c*mo las llamas cobraban vida en su interior# No sab a cu$l de los dos prefer a &ue !anara# :omenz* la carrera, lo &ue provoc* otra oleada de adrenalina en su interior# Sent a la poderosa ener! a masculina de Ben irradiando de su cuerpo cuando se inclin* hacia delante para ver la carrera# Noches de >to%o empez* en cabeza, pero antes de la mitad de la carrera 3eseos Salva'es lo adelant*# 04'$ 0di'o Ben# Natalia le sonri* con suficiencia# 06strella de la Noche es conocido por reservarse lo me'or para el final# 0(Quieres !anar, princesa+ 02or supuesto# Ben sonri* y ella sonri* tambi"n# Sus miradas se &uedaron en!anchadas en acalorado reto# Natalia nunca se hab a sentido tan viva ni tan deseada# =ras un tenso momento de silencio, hizo un esfuerzo por volver a centrarse en la carrera# 04'$ 0lo imit*0# 7ira a 6strella de la Noche# 6strella de la Noche hab a adelantado por una cabeza a 3eseos Salva'es# >bservaron durante varios y tensos minutos c*mo !alopaban los caballos muy cerca de ellos# 6strella de la Noche se!u a en cabeza, y Natalia ya se ima!inaba !ir$ndose hacia Ben con una sonrisa, tir$ndole de la corbata para atraerlo hacia s y acercando la boca a la suya/ 6ntonces, sin saber c*mo, Noches de >to%o adelant* a ambos caballos y cruz* la l nea de meta sac$ndole dos cabezas a 6strella de la Noche# La !ente a su alrededor empez* a !ritar de '<bilo ante tan a'ustada victoria, y Natalia se reclin* en el asiento, consciente de la desilusi*n &ue sent a# 0Bueno 0di'o Ben soltando una sorprendente carca'ada0# 4l parecer hemos perdido los dos# 0S 0Natalia sent a un nudo en la !ar!anta#

Solo era una carrera &ue pod a haberse convertido en un beso# 8 sin embar!o, sent a como si hubiera perdido al!o precioso# 04l menos hay champ$n 0afirm* ale!remente mientras llamaba a un camarero para &ue les sirviera# La tensi*n disminuy* mientras charlaban tomando champ$n y fresas# Natalia apart* de s la idea del beso, consciente de &ue no servir a de nada pensar m$s en ello# 6l momento hab a pasado# Se dio cuenta con cierta tristeza de &ue Ben la habr a besado por la apuesta, no por&ue de verdad &uisiera besarla# No como ella &uerr a &ue la besara# 0(2or &u" frunces el ce%o, princesa+ Natalia alz* la vista y sonri*# 02or nada# 08 dime, (vienes mucho a las carreras+ 0&uiso saber "l# 04 veces# Se re&uiere con frecuencia la presencia real# 7i padre es due%o de uno de los caballos &ue ha corrido# 0(:u$l+ 04bdul 4kbar# )a lle!ado el &uinto# 0L$stima# (6st$s muy unida a tus padres+ 0(,nida+ 0Natalia dio un sorbo a la copa de champ$n, molesta por la pre!unta0# (8 t<+ 0le pre!unt* a su vez# 0No voy a contestar a eso# 8o te lo he pre!untado primero# 06ntonces supon!o &ue la respuesta corta es &ue no# No mucho# 0(8 cu$l es la respuesta lar!a+ 6lla se lo &ued* mirando# 0(2or &u" &uieres saberlo+ 0Bueno, princesa/ 0Ben se inclin* hacia ella, Natalia percibi* su aroma masculino a champ$n y loci*n de afeitar0, se llama sacar conversaci*n# Natalia sonri*# 0,na habilidad &ue no sab a &ue ten as# 0La saco en ocasiones# 0(8 &u" ocasi*n es "sta+ Ben alz* la copa de champ$n# 0(No es obvio+ )ab a sido m$s c*modo cuando estaban bromeando y apost$ndose el beso, pens* Natalia# 6sta pre!unta, esta conversaci*n, resultaba mucho m$s ntima y peli!rosa &ue un mero roce de labios#

07is padres anteponen el reino a la familia 0di'o finalmente0# 6n muchos sentidos# 6so ha creado un distanciamiento# 0(6l deber antes &ue el amor+ 04l!o as 0Natalia no ten a !anas de hablar del tema ni de recordar los a%os de secretismo y ver!?enza# ANo di!as nada, Natalia# No de'es &ue nadie sepa lo lenta &ue eresB# Sonri* y le dio otro sorbo a su copa0# (8 &u" me dices de ti+ 0(Que si estoy unido a mis padres+ 0Ben se enco!i* de hombros0# 4 mi padre le !usta pensar &ue s , pero yo no lo ten!o tan claro# 7e siento muy protector hacia mi madre- ha sufrido mucho 0 frunci* los labios# 6staba claro &ue se sent a tan inc*modo como ella al revelar al!o tan personal# Natalia se rio suavemente# 0No deber as haber hecho la pre!unta si no estabas dispuesto a responderla# 0=ienes raz*n 0reconoci* "l con una media sonrisa0# =al vez deber amos limitarnos a hablar de pel culas o de libros# ()as le do al!o bueno <ltimamente+ 3efinitivamente, no# 0No 0respondi* ella con li!ereza# 4!arr* una fresa y trat* de i!norar el dolor &ue sent a en el pecho y &ue irradiaba hacia el e.terior# (2or &u" ten an &ue ser tan dolorosos los secretos+ 0(8 &u" m$s planes tienes para hoy+ 0pre!unt* "l# Natalia sinti* una punzada de alivio y a la vez de desilusi*n al ver &ue la conversaci*n cambiaba# 0:enar en un restaurante muy bonito en la playa y lue!o bailar en la me'or discoteca de la isla 0alz* las ce'as0# (Sabes bailar+ 0Bailo de maravilla# 06stupendo# Natalia se levant* y Ben hizo lo mismo, tendi"ndole la mano para acompa%arla a salir del palco real# =ras una leve vacilaci*n, Natalia la acept*# Necesitaba sentir sus dedos, piel contra piel, aun&ue fuera solo un instante# Sab a &ue aun&ue ella hubiera or!anizado el plan del d a, era Ben &uien ten a el control# (:*mo pod a haberlo dudado ni por un instante+ 4 Ben le !ustaba tener el control, y Natalia se dio cuenta con una punzada de p$nico de &ue no pod a resistirse a "l# =omaron pescado capturado a&uella misma tarde, con las olas ba%ando la orilla a escasos metros de ellos# Natalia se rela'* y disfrut* del inter"s y la atenci*n de Ben# Le pre!unt* por su vida como

princesa sin parecer condescendiente y condenatorio, como si de verdad &uisiera saberlo# 8 Natalia le cont* historias de su infancia y encontr* momentos y an"cdotas &ue no estaban manchadas por la desaprobaci*n# =ambi"n le !ust* escuchar c*mo Ben hab a subido posiciones hasta lle!ar a ser el director !eneral de su propia empresa de asesor a financiera# 6staba descubriendo muchas cosas de a&uel hombre, &ue hab a resultado ser m$s fascinante de lo &ue esperaba# 6l sol se iba hundiendo en el mar, convirtiendo su superficie en oro brillante mientras ellos se terminaban la botella de vino ba'o la c$lida caricia de la brisa primaveral# 06ntonces/ 0di'o Ben finalmente0# 4 bailar# 06stoy deseando verte bailar 0ase!ur* ella# 4un&ue una parte de su ser &uer a &uedarse all , en la intimidad del atardecer, y sencillamente disfrutar de la compa% a de Ben# 2ero sin duda resultar a demasiado peli!roso# 6ra me'or estar en un lu!ar p<blico para &ue su cuerpo y su coraz*n no se de'aran llevar# 08 yo estoy deseando bailar conti!o 0replic* Ben firmando la cuenta# La discoteca &ue Natalia hab a esco!ido estaba llena de !ente y la m<sica sonaba tan alta &ue Ben la sent a reverberar dentro del pecho# 2erfecto# 6n un sitio as no pod a acercarse a Natalia, no pod a ver el brillo dorado de sus o'os cuando se re a, no pod a sentir c*mo se le escapaba el control entre las manos y buscaba cual&uier e.cusa para tocarla# :omo la rid cula apuesta de las carreras# Nunca hab a deseado tanto a una mu'er# 8 encima era una mu'er peli!rosa, inapropiada e imposible# No deber a sentirse atra do por al!uien como Natalia# 4l!uien como Natalia# 8 sin embar!o, (&ui"n era+ (La princesa 'uer!uista o la mu'er &ue re a y co&ueteaba a pesar de la sombra de vulnerabilidad &ue "l adivinaba en sus o'os+ (La mu'er a la &ue despreciaba por todo lo &ue representaba o la mu'er de la &ue nunca se cansaba, ni f sica ni emocionalmente+ Natalia se !ir* hacia "l con un atisbo de inse!uridad en la mirada antes de componer su t pica sonrisa# 0(Listo para bailar+ 02or supuesto# Se hab a &uitado el rid culo tocado y la cha&ueta a'ustada, y

llevaba solo un vestido de seda color crema &ue se le a'ustaba a las delicadas curvas# Ben la mir* saltar a la pista de baile con una punzada de deseo y al instante la si!ui*# )ab a tanta !ente &ue se!uramente se ver an obli!ados a mantener las distancias# Natalia lament* haber llevado a Ben a la discoteca en cuanto cruzaron la puerta# Las luces, la m<sica, el ruido/ todo era espantoso, y aun&ue hab a estado en a&uel lu!ar una docena de veces, no &uer a estar all con Ben# 6l sitio solo servir a para reforzar lo &ue pensaba de ella# 8 lo cierto era &ue &uer a estar a solas con "l, pens* !ir$ndose hacia "l con una sonrisa, no en medio de una multitud sudorosa# Le sorprend a y le conmov a &ue Ben hubiera accedido a sus planes a&uel d a, &ue estuviera bailando con ella# 8 lo cierto era &ue bailaba muy bien# 6speraba &ue un hombre como "l, tan profesional y controlado, se moviera con ri!idez por la pista de baile# > &ue se sentara en la barra y se dedicara a mirar los correos electr*nicos en el tel"fono m*vil# 2ero Ben se mov a con una ele!ancia arro!ante, y los o'os le brillaban como si supiera perfectamente lo &ue estaba pensando# 8 se!uramente era as # 4&uel hombre pose a la habilidad de leerle el pensamiento# 8 de ver en su coraz*n# Natalia tra!* saliva y apart* la vista# 4 pesar de estar rodeados de tanta !ente, sent a la fuerza ma!n"tica, el insensato deseo de atraerlo hacia s , de perderse en "l# 8 si lo hac a, (&u" le &uedar a+ ,nos minutos despu"s de &ue hubieran empezado a bailar, la m<sica cambi* de pronto y son* una melod a lenta &ue llev* a todo el mundo a arrimarse a su pare'a# Natalia vacil*# No sab a si salir corriendo de la pista de baile para no enfrentarse a la tentaci*n de bailar lento con Ben# (8 si se iba "l primero+ 4un&ue hubiera &uerido besarla por una apuesta, eso no si!nificaba &ue &uisiera bailar con ella# 6star con ella# 2ero Ben ya la estaba atrayendo hacia s con las manos firmemente apoyadas en sus caderas# Sus labios le rozaron el pelo mientras Natalia le rodeaba el cuello con los brazos, desesperada por sentir su contacto# Su cercan a# 4penas era consciente de la m<sica# Solo sent a el cuerpo de Ben contra el suyo- el muslo contra su cadera, la prueba de su e.citaci*n contra su centro, la mand bula pr$cticamente roz$ndole los

labios# =odo su cuerpo estaba en alerta, latiendo de deseo# Se acerc* m$s a "l, desliz* los labios por su mand bula, aspir* su aroma a limpio y a hombre y sinti* c*mo Ben se estremec a en respuesta# Le pareci* tan natural, tan obvio ladear la cabeza para recibir el beso &ue se hab an ne!ado durante todo el d a/, un beso &ue sin duda ambos anhelaban# Natalia entreabri* los labios y la boca de Ben se cerni* sobre la suya mientras esperaba# =odo su cuerpo clamaba por &ue la tocara# 02odr amos de'arlo en empate 0susurr* contra su boca# La ten a tan cerca de la de Ben &ue casi se besaban# Le puso las manos en los hombros mientras se mec a no al son de la m<sica, sino del deseo &ue la atravesaba como un r o0# 4s controlamos los dos el beso# 8 !anamos los dos# Natalia vio c*mo sus labios se curvaban en una sonrisa, sinti* c*mo la atra a todav a m$s hacia "l, c*mo le apretaba los senos contra el pecho# 2ero no inclin* la cabeza, no la bes*# 6lla subi* la mirada y aun&ue Ben todav a sonre a, vio en sus o'os la lucha, frustraci*n, tal vez incluso ira# (> era desesperaci*n+ 5uera cual fuera el sentimiento &ue batallaba en sus o'os, no era lo &ue Natalia &uerr a haber visto# No &uer a besarla# S , la deseaba, tal vez incluso tan desesperadamente como ella a "l# 2ero no &uer a desearla, y a&uella certeza provoc* &ue los o'os se le llenaran de l$!rimas# 4 pesar del traicionero deseo &ue todav a la atravesaba, hizo un esfuerzo por apartarse de "l y salir de la pista de baile# Ben sinti* c*mo ella se ale'aba y maldi'o entre dientes# )ab a estado a punto de besarla# 4 punto de de'arse llevar como nunca antes# Sab a de un modo instintivo &ue besar a Natalia ser a as # Besar a Natalia le cambiar a, y no &uer a &ue le cambiaran# 3eber a sentirse aliviado de &ue ella hubiera renunciado antes de &ue lo hiciera "l, pero no lo estaba# Se sent a molesto, desilusionado y se.ualmente frustrado# Se pas* la mano por el pelo y fue tras ella# La encontr* en el !uardarropa, poni"ndose la cha&ueta# 0(6s a&u donde est$ la diversi*n+ 0le pre!unt* "l con ale!r a# 0Sin duda 0respondi* Natalia sin mirarlo# Ben sinti* una punzada de culpabilidad &ue se uni* al resto de sentimientos &ue le estaban friendo el cerebro# (2or &u" ten a &ue

hacerle sentir tantas cosas a&uella mu'er+ No estaba acostumbrado# No le !ustaba# No &uer a &ue sucediera# 8 sin embar!o, en a&uel momento en la pista de baile, sab a &ue le hab a hecho da%o# =al vez Natalia notara su renuencia# =al vez, y eso era lo &ue le asustaba, lo entendiera me'or de lo &ue "l ima!inaba# Nin!uno de los dos habl* cuando Ben le abri* la puerta del coche y lue!o tom* asiento al volante# 2ens* en e.plicarse, en disculparse o al!o parecido, pero ten a la mente demasiado confundida como para ordenar sus pensamientos, y mucho menos para hablar# :uando la puerta de la ver'a &ue rodeaba el palacio se abri* lentamente y condu'o hasta la entrada del ma!n fico edificio, decidi* &ue era me'or el silencio# Sin duda cual&uier e.plicaci*n los confundir a todav a m$s# Ben nunca hab a e.perimentado con anterioridad una mezcla as de deseo y sentimiento# 6ra la clase de l o &ue su padre provocaba y su madre soportaba# La clase de l o &ue nunca hab a &uerido para s # 0Bueno 0Natalia se aclar* la !ar!anta y le diri!i* una sonrisa helada0# (Qu" puedo decir+ )a sido divertido# Ben asinti* con tensi*n# 0=e ver" en el campo de f<tbol 0di'o# 3urante un instante al!o brill* en los o'os de Natalia, al!o parecido al dolor o a la tristeza# 0)asta pronto entonces 0murmur* ba'$ndose del coche#

Siete

Natalia parpade* ante la brillante luz del sol, &ue ca a a plomo sobre el campo de f<tbol, y se pas* las manos por los pantalones cortos# Se sent a rid culamente desali%ada con a&uel uniforme escolar de educaci*n f sica, pero Ben hab a insistido en &ue se vistiera adecuadamente para el primer d a de campamento# 08 eso no implica minifalda y tacones 0le hab a dicho con una sonrisa# Se habr a sentido me'or con una falda, pens* Natalia con resentimiento# 7$s fuerte y a salvo# La moda era una de las pocas cosas &ue la hac an sentirse una triunfadora# 0(Lista para traba'ar+ 0le pre!unt* Ben uni"ndose a ella# 9ba vestido i!ual &ue ella y, sin embar!o, ten a un aspecto muy se.y# La camiseta se le a'ustaba al musculoso abdomen y los pantalones le ca an a la perfecci*n# Natalia se fi'* en los muslos fuertes y musculosos y alz* la vista# No necesitaba &ue le recordaran la sensaci*n de su cuerpo contra el de ella, lo hab a estado recordando todo el fin de semana# 2ero ese lunes Ben hab a retomado claramente la actitud profesional y, si no lo hubiera vivido en primera persona, no se habr a cre do &ue hab a estado a punto de besarla# 0(6st$s insinuando &ue hasta ahora no hab a traba'ado+ 0 in&uiri*0# 2or&ue creo &ue mil sobres no estar an de acuerdo# 0)oy vas a traba'ar de verdad# 4 cansarte y a llenarte de sudor y de barro# Natalia arru!* la nariz y Ben sonri*# 4l parecer estaba disfrutando de la situaci*n# 0@amos, princesa# 6n marcha# Los ni%os est$n a punto de lle!ar 0y sin previo aviso le lanz* un bal*n de f<tbol# Natalia lo caz* al vuelo por instinto, pero escuch* el inconfundible sonido de una u%a al romperse# Solt* un !rito aho!ado y de'* caer la pelota para inspeccionar los da%os# 04h va tu manicura 0murmur* Ben de buen humor0# No di!as &ue no te lo advert # 6se d a era un hombre completamente distinto, pens* Natalia, vivo y lleno de ener! a# Nunca antes lo hab a visto as # 6.cepto cuando la sostuvo entre sus brazos# 6ntonces tambi"n parec a lleno de ener! a# 2ero estaba claro &ue Ben &uer a olvidar a&uel episodio, y

ella sab a &ue deber a hacer lo mismo# 3es!raciadamente, no pod a de'ar de pensar en ello# 3e recordarlo# Suspir*, reco!i* la pelota y lo si!ui* hacia la parte delantera del estadio# 3ocenas de ni%os se a!olpaban en las puertas, y hab a varias mesas dispuestas para el re!istro# Ben salud* a cada ni%o con c$lido entusiasmo# Se !ir* para mirarla y se%al* con la cabeza una de las mesas# 0(2or &u" no apuntas los nombres+ 0(4puntar los nombres+ 0Solo tienes &ue escribirlos, princesa 0Ben se !ir* hacia la riada de ni%os &ue estaban entrando por las puertas# Natalia se acerc* a la mesa# 5abio ya estaba all , pre!unt$ndoles a los ni%os los nombres y escribi"ndolos en un formulario# Le se%al* una pila de eti&uetas# 0(2uedes rellenar eso+ 0:laro 0di'o Natalia tras un instante0# 2or supuesto 0se sent* al lado de 5abio, acerc* la pila de eti&uetas y le &uit* la tapa a un bol !rafo# Lue!o sonri*, aun&ue el coraz*n le lat a con dolorosa fuerza dentro del pecho, y mir* al primer ni%o &ue se acerc* a ella vacilante y t mido# ()omo ti chiami$ (Paulo. ()iao, Paulo 0se mordi* el labio inferior con concentraci*n y empez* a escribir la ApB# Lue!o la AaB# =en a &ue centrarse en cada movimiento y sab a &ue estaba tardando demasiado# Sinti* c*mo el resto de los ni%os se impacientaban por recibir sus eti&uetas# Not* el calor dentro del cuerpo y supo &ue se hab a sonro'ado otra vez# 6stupendo# Se mordi* el labio inferior# 5inalmente termin* y le pas* la eti&ueta a 2aulo# ;l la recibi* y le dio las !racias en un murmullo# Natalia se dio cuenta de &ue parec a &ue la hubiera escrito un ni%o m$s pe&ue%o todav a &ue "l# La si!uiente ni%a dio un paso adelante# 0Cabriella# 3emasiadas letras# Natalia empez* otra vez# 2od a hacerlo# Normalmente no era tan lenta, pero el p$nico de hacerlo en p<blico, de saber &ue Ben podr a aparecer en cual&uier momento y pre!untar por &u" la princesa tardaba tanto y no era capaz si&uiera de escribir provocaba &ue le temblaran las manos y las letras bailaran frente a ella#

4lz* la vista hacia Cabriella, una ni%a de o'os serios y cabello oscuro# 0(Sabes &u"+ :reo &ue tardaremos menos si lo hac"is vosotros 0a!arr* unos cuantos bol !rafos y empez* a pas$rselos a los ni%os# Los pe&ue%os los recibieron encantados y empezaron a escribir sus nombres en las eti&uetas# Natalia se de'* caer sobre la silla temblando de alivio# 6sa vez hab a estado cerca# 3emasiado cerca# Llevaba demasiado tiempo ocultando su discapacidad, primero por confusi*n, lue!o por ver!?enza y finalmente por obli!aci*n# No iba a permitir &ue saliera a relucir en ese momento# 8 menos delante de Ben# Los ni%os hab an empezado a apartarse de la mesa y ella mir* a Ben, &ue los estaba or!anizando en filas# Le observ* a escondidas y se fi'* en la se!uridad con la &ue cruzaba el campo, lo mucho &ue parec a estar disfrutando# Nunca le hab a visto tan rela'ado ni tal feliz# 0Natalia# 6lla dio un respin!o al escuchar su nombre# Ben la estaba llamando, as &ue se puso de pie y se atus* la camiseta y los pantalones# 0(@as a ayudarme a ense%ar a los ni%os a re!atear+ (4 re!atear+ Natalia ni si&uiera sab a de &u" estaba hablando# No le !ustaba el f<tbol# 02or supuesto 0di'o sonriendo y acerc$ndose al campo en el &ue estaba Ben# Los ni%os hab an formado una fila a un lado# Ben les e.plic* c*mo re!atear con la pelota, y Natalia descubri* &ue consist a b$sicamente en darle patadas# 6ntonces Ben le dio un puntapi" al bal*n y se lo puso en la cabeza# Los ni%os se rieron# ;l se !ir* hacia Natalia con una sonrisa pero con la mirada desafiante# 2odr a haber esco!ido a cual&uier otro voluntario para hacer a&uel e'ercicio, pero por supuesto, la hab a esco!ido a ella# No solo &uer a darles una lecci*n a los ni%os# 05$cil, (verdad+ 0>h, s 0ase!ur* Natalia0# 5$cil# 6n cual&uier caso, m$s f$cil &ue escribir nombres en eti&uetas# Se puso recta, decidida a demostrarle a Ben lo bien &ue pod a dar patadas# > re!atear# > lo &ue fuera# Ben se coloc* con facilidad el bal*n entre los pies y lue!o se lo lanz* de una patada# Natalia se puso tensa y trat* de devolver la 'u!ada, pero la pelota le pas* por encima mientras ella lanzaba la

pierna hacia el aire y no daba con nada# 6scuch* unas risas entre los ni%os y le ardi* la cara# >diaba &ue se rieran de ella# Lo odiaba, lo odiaba y lo odiaba# )ac a &ue se sintiera como si tuviera otra vez doce a%os, en su primer curso interna, de pie delante de toda la clase mientras la profesora e.clamaba en voz alta- ANatalia Santina es la ni%a m$s lenta del cole!io! 6scribe como una alumna de seis a%os!B# =odav a sent a a&uella ver!?enza# Lenta# 6st<pida# 4spir* con fuerza el aire, estir* los hombros y se acerc* hasta donde se hab a detenido el bal*n# Lue!o la lanz* con fuerza hacia Ben de una patada# ;l la atrap* sin problemas entre los pies y alz* las ce'as en !esto in&uisitivo# :omo de costumbre, hab a adivinado el humor del &ue estaba# 0(Lo intentamos otra vez+ Natalia se enco!i* de hombros# Se sent a tensa y fr$!il, como si estuviera a punto de partirse por la mitad# Ben volvi* a darle una patada al bal*n, esa vez despacio# 5ue un tiro f$cil &ue sin duda podr a devolver# No pudo# ,na vez m$s la pelota pas* por encima de ella y su pie dio en el aire# 6scuch* a unos ni%os ri"ndose con la boca tapada# Los o'os se le llenaron de l$!rimas# (2or &u" no pod a hacer nada bien+ Ben se!uramente estar a disfrutando, pens* furiosa mientras iba a reco!er la pelota# Se!uramente habr a so%ado con a&uello- ALa princesa Natalia, humillada en el campo de f<tbolB# 4!arr* el bal*n y se lo lanz* de nuevo, olvidando &ue en a&uel maldito deporte no se pod an utilizar las manos# Ben captur* la pelota con facilidad y la mir* con cierta preocupaci*n antes de !irarse hacia el !rupo de ni%os# 0()ab"is captado la idea+ 0les pre!unt*0# 2oneos por pare'as y practicar el re!ate# @olvi* a mirarla y Natalia supo &ue se estaba pre!untando &u" estaba pasando# 6lla se cruz* de brazos e hizo un esfuerzo por parecer aburrida# No le dar a la satisfacci*n de saber cu$nto le hab a afectado a&uel pe&ue%o episodio# Los ni%os se pusieron r$pidamente en pare'as y Ben pase* entre ellos, corri!i"ndolos y anim$ndolos# =ras unos instantes, volvi* a mirarla y Natalia supo &ue &uer a &ue hiciera al!o# 2ero (&u" pod a hacer ella+ 6ra una in<til# 4ntes nunca le hab a importado tanto# 6ntonces vio a Ben colocarse al lado de una ni%a pe&ue%a &ue estaba al!o

apartada 'u!ueteando con un lar!o y oscuro mech*n de pelo# 6staba viendo a los ni%os formar pare'as ale!remente, y nadie se hab a dado cuenta de &ue ella estaba sola# Natalia sab a c*mo se sent a# =al vez fuera la princesa 'uer!uista, pero en el cole!io era una perdedora# Sin pensar si&uiera en lo &ue estaba haciendo, se acerc* a ella y se puso de cuclillas para poder mirarla a los o'os# 0Cabriella, (&uieres practicar el re!ate+ La ni%a se enco!i* de hombros como si le diera i!ual, pero Natalia vio la an!ustia &ue refle'aban sus o'os# 6lla tambi"n sab a lo &ue era eso, fin!ir &ue al!o no te importaba cuando por dentro estabas muriendo# 08o no ten!o pare'a 0di'o Natalia0# (Quieres ser mi compa%era+ Cabriella volvi* a enco!erse de hombros# 6staba claro &ue no &uer a su compasi*n# 4l!o &ue Natalia tambi"n entend a# 02or&ue has visto lo mala &ue soy, (verdad+ 0continu*0# Ni si&uiera soy capaz de darle una patada a la pelota, as &ue mucho menos de hacer eso de re!atear# Su broma fue recompensada con una pe&ue%a sonrisa# 0:reo &ue soy la peor 'u!adora del campo, as &ue espero &ue no te importe ser mi compa%era# =ranscurri* un lar!o instante en el &ue Cabriella se limit* a mirarla con a&uellos o'os tristes y oscuros# 0No me importa 0susurr* finalmente# 8 si!ui* a Natalia al campo# Natalia hizo un esfuerzo por re!atear con la pelota antes de pas$rsela a Cabriella# 6ra m$s dif cil de lo &ue parec a# 7ucho m$s dif cil# )icieron unos cuantos pases torpes y lue!o Natalia trat* de dar una amplia patada, pero ni roz* el bal*n, y cay* con fuerza de espaldas# Se &ued* tendida en el suelo unos instantes, no&ueada, y lue!o parpade* lentamente hacia el cielo azul# 6ntonces escuch* c*mo al!uien se acercaba corriendo a ella y de pronto estaba mirando la cara de Ben# 6staba tan cerca &ue ve a c*mo el sol se le refle'aba en la incipiente barba# =ambi"n vio preocupaci*n en sus o'os# Ben le acarici* suavemente la me'illa una vez antes de retirar r$pidamente la mano# Les hab a sorprendido a los dos al tocarla# Natalia se &ued* de pronto sin aliento por una raz*n completamente diferente# Ben se puso de cuclillas# 0(6st$s bien, princesa+ 6lla e.tendi* los brazos y las piernas todo lo &ue pudo y sonri*# 0Nunca he estado me'or#

0)a sido una buena ca da# 0Lo s", me ha costado mucho traba'o perfeccionarla 0se movi* para comprobar c*mo estaba y se estremeci* un poco por&ue le dol a la espalda# Ben frunci* el ce%o y le puso una mano en el hombro# 4 pesar de lo dolorida &ue estaba, ella sinti* otro escalofr o# 0Qu"date &uieta# =al vez te hayas hecho da%o# 0S" &ue me he hecho da%o# 2ero no me he roto nada 0se sent*0# :r"eme, soy una cobarde para el dolor# Ben la estaba mirando de una forma e.tra%a# =odav a ten a la mano puesta en su hombro# 0Lo dudo# Natalia apart* la vista inc*moda y se dio cuenta &ue la actividad del campo, con todos sus re!ates y patadas, se hab a paralizado completamente y &ue cientos de o'os la miraban fi'amente con una mezcla de preocupaci*n y de risa# )ablando de humillaci*n/ 2ero cuando Cabriella se acerc* a ella con los o'os abiertos de par en par, Natalia se dio cuenta, para asombro suyo, de &ue en realidad no le importaba# 6sa vez no# Le !ui%* un o'o a Cabriella# 0=e di'e &ue era mal sima, (a &ue s + Cabriella se rio, y esa vez Natalia no sinti* &ue se estuvieran riendo de ella# La broma la hab a hecho ella, no era el ob'eto de la misma# Se incorpor* y trat* de no estremecerse, por&ue la espalda le dol a de verdad, y le tendi* la pelota a Cabriella# 0:reo &ue te toca a ti# 0=al vez deber as sentarte un rato 0le su!iri* Ben# =odav a parec a preocupado# Se!uramente se deber a a su profundo sentido de la responsabilidad, pens* Natalia# Ser a una estupidez buscar otra e.plicaci*n# Querer al!o m$s# Le mir* burlona# 0No mimes a la princesa# 2uedo hacerlo# ,na repentina sonrisa ilumin* la e.presi*n de Ben# 0S" &ue puedes 0ase!ur*# Ben observ* c*mo Natalia se ale'aba y e.periment* una sorprendente oleada de admiraci*n/ y tal vez de al!o m$s# 4l!o m$s profundo# La mara%a de sentimientos &ue estaba e.perimentando desde &ue pas* el d a con Natalia se hab a convertido en un nudo &ue se hab a apoderado de su cuerpo# 3e sus pensamientos# 3e su coraz*n#

)ab a pasado mucho tiempo pensando en a&uel Acasi besoB, como si si!nificara al!o# :omo si pudiera si!nificarlo# 6n un desesperado intento de distracci*n, hab a ido a la oficina el domin!o con la esperanza de &ue la pila de traba'o le ayudara a no recordar lo perfectamente &ue enca'aba Natalia con su cuerpo, entre sus brazos# 8 durante un tiempo funcion*# )asta &ue volvi* a verla otra vez y sinti* el desesperado deseo de tocarla# 8 cuando Natalia se cay*, sinti* como si su mundo se hubiera venido aba'o y corri* hacia ella con el coraz*n lati"ndole con fuerza y la boca seca por el miedo# 4&uella mu'er le hac a sentir demasiadas cosas# 3esear demasiadas cosas# 8 tras haber presenciado los tres matrimonios de su padre y c*mo se le romp a el coraz*n a su madre cuando hac a la vista !orda ante sus devaneos, Ben no &uer a sentir nada por nin!una mu'er# A(:rees en el amor verdadero+B S , cre a en el amor, pero no le !ustaba# No lo &uer a# No ten a intenci*n de caer en la trampa en la &ue hab a ca do su madre# 8 menos con la princesa Natalia# Ben observ* c*mo la ni%a le devolv a la pelota a Natalia, y c*mo "sta la deten a, esa vez con el pie# 3etuvo sus pensamientos de !olpe# (2or &u" estaba pensando en Natalia y en el amor+ 6ra una princesa mimada, superficial y con hambre de prensa# =odo lo &ue "l odiaba# 4un&ue tal vez ella no fuera as # 6staba empezando a pre!untarse si no habr a al!o m$s ba'o a&uella fachada despreocupada# 4 creer &ue hab a una mu'er de verdad con un coraz*n tierno y vulnerable# La idea le atra a y al mismo tiempo le aterrorizaba# Quer a &ue Natalia Santina fuera e.actamente como "l cre asuperficial, e!o sta y mimada# Ser a mucho m$s f$cil# No tendr a &ue pre!untarse nada ni buscar e.cusas para pasar m$s tiempo con ella# No estar a interesado en ella# 2ero lo estaba, y hab a sido as desde el primer momento en &ue se le acerc* en la fiesta de anuncio de compromiso de 4lle!ra# 6ntonces not* la chispa &ue hab a entre ellos, y pedirle &ue traba'ara de voluntaria para "l hab a sido una manera de pasar m$s tiempo a su lado# 8 cuanto m$s tiempo pasaba, m$s pre!untas se hac a# 7$s cosas deseaba# 8 sent a c*mo su preciado control se le escapaba poco a poco, hasta &ue lle!ara un momento en &ue lo perdiera por completo y nada impedir a &ue la tomara entre sus brazos y le pidiera

&ue le contara todos sus secretos# Quer a conocerla de arriba aba'o, y a&uella idea le asustaba m$s &ue nada# 4l final del d a a Natalia le dol a todo el cuerpo# Ben ten a raz*n# 4&uello era traba'o de verdad, y lo <nico &ue &uer a era meterse en la cama# Los ni%os y los dem$s voluntarios hab an salido en tropel del estadio a las cinco en punto, cansados y felices y tan sucios de barro y sudorosos como ella# Natalia estaba en la mesa de re!istro colocando las fichas en orden y poniendo los bol !rafos en el bote# Sab a &ue deber a marcharse, pero se mostraba e.tra%amente reacia a hacerlo# 4 pesar del dolor, la suciedad e incluso la humillaci*n, hab a disfrutado del d a# Se hab a sentido productiva y <til, comprometida y llena de fuerza# 2ero no &uer a &ue Ben Jackson lo supiera# Sin embar!o, la idea de re!resar a palacio y a sus normas r !idas provocaba &ue le dieran !anas de empezar a dar otra vez patadas al bal*n# 0No ha estado mal, princesa 0di'o Ben# Natalia se dio la vuelta y le vio venir desde la entrada del estadio# Sinti* un escalofr o en la espina dorsal al fi'arse en sus pasos lar!os y en su sonrisa f$cil# =en a los muslos cubiertos de barro y la me'illa manchada# 0(No ha estado mal+ 0repiti* ella alzando una ce'a0# 7e destrozo completamente la manicura/ (y eso es lo <nico &ue se te ocurre decir+ Ben se detuvo delante de ella# 6staba lo suficientemente cerca como para &ue pudiera sentir el calor de su cuerpo e inhalar su aroma a loci*n para despu"s del afeitado, mezclado con sudor masculino# 0@eamos 0di'o "l tom$ndole una mano# Natalia trat* de i!norar el traicionero calor &ue le subi* por el cuerpo al sentir sus dedos# Ben le acarici* la palma con el pul!ar, se!uramente sin ser consciente de ello, mientras le miraba las u%as rotas# 0,n noble sacrificio 0murmur*# No le solt* la mano# Natalia escuch* c*mo se le entrecortaba la respiraci*n y se pre!unt* si Ben se habr a dado cuenta# (Ser a consciente de lo &ue le provocaba el mero hecho de &ue le sostuviera la mano+ >bserv* c*mo a "l se le dilataban las pupilas y se dio cuenta con ale!r a de &ue s era consciente/ y estaba tan alterado como ella# 4&uella certeza provoc* &ue le temblaran las rodillas, y no ten a

nada &ue ver con lo cansada &ue estaba, sino con la el"ctrica y silenciosa atracci*n &ue hab a entre ellos# 06stoy de acuerdo 0di'o con voz al!o temblorosa# 8 con renuencia y al mismo tiempo determinaci*n retir* la mano de la de Ben# 6ra demasiado peli!roso# Ben dio un paso atr$s y se pas* la mano por el pelo h<medo por el sudor# 4 Natalia no le !ustaban demasiado los machitos, siempre hab a preferido a los hombres arre!lados y ele!antes, pero en a&uel momento pens* &ue nunca hab a visto nada tan se.y como a Ben Jackson vestido de futbolista y cubierto de barro# 0La verdad es &ue hoy has estado incre ble# Natalia trat* de i!norar la oleada de emoci*n &ue le provoc* su sincero hala!o# ,na emoci*n tan peli!rosa como la pasi*n, o incluso m$s# 6lla no se acercaba demasiado a nadie, ni emocional ni f sicamente# )ab a aprendido la lecci*n muchos a%os atr$s# 6n a&uel momento Ben estaba tirando aba'o todas sus defensas, de'$ndola e.puesta# 8 a&uella certeza la hizo lanzarse al ata&ue# 0)a debido costarte mucho hacerme un cumplido 0se burl*# Ben sacudi* la cabeza y sonri*# 0Nunca te rindes, (verdad+ No# Nunca# 0(=e !ustar a &ue lo hiciera+ 0brome*# 2ero se dio cuenta al instante de &ue Ben se lo hab a tomado en serio# 4 'uz!ar por las sombras de sus o'os y el modo en &ue frunci* los labios, se dio cuenta de &ue ten a tanto miedo a acercarse como ella# (8 por &u" eso le hac a da%o+ =endr a &ue haberle provocado alivio# 0No s" &u" decirte, princesa 0di'o "l finalmente0# :omo te di'e, eres a!otadora# 08 yo di'e &ue soy muy r$pida# 4hora ten!o &ue volver y ducharme# =en!o una cena importante 0vio c*mo se le endurec a la e.presi*n y supo &ue estaba pensando en su reputaci*n, en los escandalosos reporta'es &ue sal an de ella en los peri*dicos# 0Ser$ me'or &ue te vayas entonces 0murmur* con tono fr o se%alando con el brazo las puertas del estadio0# =u chofer debe estar esperando# Sin duda estar a ima!inando la 'uer!a &ue la esperaba a&uella noche, cuando lo <nico &ue ten a era otra aburrida cena con di!natarios e.tran'eros &ue la considerar an como un trozo de carne#

0Se!uramente 0respondi* ella con tono i!ual de fr o# 2ero no se movi*# =uvo el alocado impulso de decirle al!o, al!o &ue sab a &ue lamentar a al instante# 4l!o como ANo me conoces# 8o no soy as # > al menos no &uiero serloB# 4pret* los labios, endureci* el coraz*n y pas* por delante de Ben# 0Que pases una buena noche, princesa# 6l tono burl*n pareci* se!uirla hasta el aparcamiento del estadio, donde la esperaba el coche# 8 todav a si!ui* escuch$ndolo en su cabeza de camino de re!reso al palacio#

Ocho

0=en!o &ue pedirte un favor# Natalia alz* la vista de la cesta de balones de f<tbol &ue hab a estado reco!iendo# 4cababa de terminar el tercer d a de campamento y se sent a a!otada# Siempre hab a hecho e'ercicio, pero estar ocho horas en un campo de f<tbol era un nivel superior de entrenamiento# 0(,n favor+ 0Natalia alz* las ce'as# 6ra la se!unda semana de campamento, y no hab a hablado con Ben aparte de durante las horas de traba'o# 8 cuando lo hac a era en tono de broma0# 4puesto a &ue no te !usta pedirle favores a nadie# Ben frunci* el ce%o y se &ued* pensativo# 6ra una de las cosas &ue Natalia hab a descubierto de "l- pensaba las cosas# 0Supon!o &ue no 0admiti* finalmente# 08 menos a m # 0No te menosprecies, princesa# 0Lo cierto era &ue te estaba menospreciando a ti 0di'o con iron a cerrando la red con los balones y lanz$ndola con las dem$s# 6l campo estaba vac o, los dem$s voluntarios se hab an marchado ya# Natalia era consciente de la soledad &ue los rodeaba# 0)ablo en serio 0insisti* Ben0# Necesito un favor# Natalia se cruz* de brazos# 03e acuerdo# :u"ntame# 06l viernes ten!o una cena de traba'o con unos clientes 0se e.plic* Ben# 2arec a vacilante, y eso era una novedad# Natalia estaba acostumbrada a verle siempre se!uro de s mismo y arro!ante# 06st$n interesados en apoyar los campamentos# 06so es una buena noticia, (no+ Ben asinti*# 0Su apoyo ayudar$ a &ue los campamentos crezcan# 4 &ue se e.pandan por toda 6uropa, tal vez tambi"n por 4m"rica del Sur y 4sia# 0Siempre he sabido &ue eras ambicioso# 0Ser$ estupendo para los ni%os 0ase!ur* Ben# Natalia vio una sombra de vulnerabilidad en su mirada# Se dio cuenta de &ue a&uello era muy importante para "l# 03e acuerdo 0di'o en voz ba'a0# (Qu" &uieres &ue ha!a+ 0@en a la cena conmi!o# 7is clientes &uieren conocerte, y ser a

una ma!n fica publicidad para el campamento# Natalia sab a &ue podr a hacer muchas bromas sobre el asunto, re rse de Ben dici"ndole &ue despu"s de todo, s &uer a publicidad# 2ero de pronto no tuvo !anas# 0(Quieren conocerme+ 0repiti*# 0)an o do hablar de ti# 0(8 &ui"n no+ 0di'o con iron a# 2ero sinti* una punzada de desilusi*n# No &uer a hacer de princesa para los clientes de Ben# No &uer a hacer de princesa y punto0# (6res consciente de &ue tal vez no consi!as la clase de publicidad &ue buscas+ 0Soy consciente de ello 0afirm* Ben# 8 Natalia sinti* &ue el cuchillo se le clavaba con m$s fuerza# Sab a &ue no era su intenci*n 'uz!arla, pero lo estaba haciendo# > al menos eso le parec a# 0No me !usta la prensa 0reconoci* "l0# Nunca me ha !ustado# )e visto el precio &ue han tenido &ue pa!ar muchos miembros de mi familia# Sobre todo mi madre, cuando mi padre/ bueno, estoy se!uro de &ue sabes lo &ue hac a mi padre# 0No s" todo lo &ue hac a por&ue no leo tantos peri*dicos sensacionalistas como t< 0ase!ur* Natalia0# 2ero ten!o entendido &ue no era precisamente fiel# 04s es 0suspir* Ben0# 8 sus devaneos !eneraron mucho inter"s en la prensa# 2or eso te pre'uz!u" cuando nos hicieron a&uella foto al salir del restaurante# )e vivido con ese tipo de cosas toda mi vida# 08o tambi"n 0respondi* Natalia con voz pausada# 02ero t< lo buscas 0Ben frunci* el ce%o0# :oncedes entrevistas, posas para los fot*!rafos y acudes a fiestas y a locales en los &ue sabes &ue te ver$n y dar$n por sentado lo peor de ti 0se la &ued* mirando fi'amente, como si &uisiera verle el alma0# (2or &u" lo haces si no te !usta+ 6lla no di'o nada# No &uer a ser tan sincera como lo hab a sido Ben# Sinti* una presi*n en el pecho y detr$s de los p$rpados# Le daba miedo lo &ue pudiera ocurrir si se de'aba llevar# Si dec a todo lo &ue &uer a decir# A2or&ue es la <nica forma &ue conozco de mantener el control# 2or&ue me han humillado demasiadas veces y de demasiadas maneras y, al menos ahora, parece &ue soy yo &uien decide &ue as sea# 2ero no &uiero &ue pienses &ue soy as de verdad/ aun&ue lo seaB# 0(Natalia+ 0presion* Ben0# :u"ntame#

8 ella se pre!unt* si sab a lo &ue le estaba pre!untando, si habr a adivinado la verdad# Sacudi* la cabeza y se enco!i* de hombros# 0La prensa tiene su utilidad 0consi!ui* decir# 8 se !ir* para reco!er la bolsa de balones# :ual&uier cosa con tal de no revelar demasiado# La mirada de Ben ya era demasiado escrutadora por s sola# Ben !uard* silencio durante un lar!o instante# 5inalmente le escuch* decir06n cual&uier caso, se trata de una cena tran&uila en un restaurante discreto# 07uy bien 0Natalia se !ir* para mirarlo y forz* una sonrisa# Le hab an !ustado a&uellos <ltimos d as manch$ndose en el campo, 'u!ando con los ni%os, haciendo sonre r a Cabriella/ Siendo una persona de verdad, no una princesa# 0Supon!o &ue podr" desempolvar la tiara# 6s el viernes, (verdad+ Ben asinti*# 0=e reco!er" a las cinco# Ben observ* c*mo Natalia se ale'aba de "l con la barbilla alzada y la espalda recta# Su posici*n defensiva# La conoc a bien# Eepas* la conversaci*n &ue hab an tenido y se pre!unt* en &u" le habr a hecho da%o, por&ue le hab a hecho da%o aun&ue ella no &uisiera admitirlo# 6ra una mu'er de secretos y "l lo sab a# Secretos &ue no ten a intenci*n de contarle ni a "l ni a nadie# 8 "l &uer a conocerlos# Sab a &ue a&uello era peli!roso# Se estaba acercando m$s a ella, a pesar de haberse dicho a s mismo &ue no deb a hacerlo# Bailar con ella en la pista de baile hab a sido suficiente para poner a prueba su autocontrol, pero a&uello era peor# 7ucho peor# 4l verla dar lo me'or de s en el campo de f<tbol, mancharse, hacer sonre r a los ni%os/, todo a&uello le hab a hecho buscarla m$s y m$s# La cena era en realidad un prete.to para pasar m$s tiempo con ella fuera del campamento# 4l menos era sincero consi!o mismo al respecto# Sus clientes hab an mencionado &ue les !ustar a conocer a la princesa, pero podr a haberles llevado al campamento al!<n d a# Quer a salir con Natalia# 8 no sab a &u" hacer al respecto# La opci*n m$s se!ura era mantener las distancias, pero ya no era capaz de hacerlo# Se hab a contenido durante toda su vida y estaba cansado#

3eseaba a Natalia de una manera &ue lo aterrorizaba# No era capaz de controlarlo# 6l viernes a las cinco de la tarde, Natalia estaba frente al ornamental espe'o de cuerpo entero de su habitaci*n observando su refle'o# )ab a 'u!ueteado con la idea de ponerse al!o parecido al vestido plateado, al!o corto y escandaloso, pero decidi* no hacerlo# 6staba cansada de escandalizar# )ab a sido su careta durante demasiado tiempo, su manera de evitar &ue la !ente se acercara demasiado y descubriera sus carencias# 2ero esa noche no &uer a hacerlo# No estaba se!ura de &uerer volver a hacerlo nunca m$s# (8 en &u" punto la situaba a&uello+, se pre!unt*# (Qui"n ser a a partir de entonces+ No ten a una respuesta# Suspir* y e.tendi* la mano hacia el impresionante collar de diamantes y esmeraldas &ue formaba parte de las 'oyas de la corona de su madre# 6staba hecho con veinticuatro esmeraldas, cada una de ellas rodeada de diamantes# La m$s !rande estaba en el centro, entre los senos# Se trataba de una ma!n fica pieza de 'oyer a# 4 Natalia siempre le hab a parecido un poco ostentosa, adem$s de pesada de llevar# 2ero pens* &ue a&uella noche deb a tener el aspecto de una princesa aut"ntica para los clientes de Ben# 4compa%* el collar con un ele!ante vestido de c*ctel, de seda ne!ra hasta la rodilla &ue le acariciaba las curvas# 6ra un vestido ele!ante y al mismo tiempo simple, el complemento perfecto para el collar# 6sco!i* unos tacones altos con tiras brillantes para suavizar el con'unto y hacerlo m$s divertido# Llamaron a la puerta del dormitorio y su doncella personal asom* la cabeza# 06l se%or Jackson est$ aba'o, 4lteza# 0Cracias, 4na 0Natalia volvi* a mirarse una vez m$s en el espe'o y, satisfecha, a!arr* el chal de seda &ue iba a 'ue!o con el vestido y ba'* por las escaleras# Se &ued* sin aliento al ver a Ben en el vest bulo del palacio# 9ba vestido de tra'e, i!ual &ue en la fiesta de anuncio de compromiso y &ue todos los d as en la oficina, as &ue no hab a raz*n para &ue tuviera un aspecto diferente al &ue ten a normalmente# > para &ue ella sintiera al!o distinto# =al vez se debiera a la historia com<n &ue compart an, o tal vez a la atracci*n &ue no pod a se!uir ne!ando# Su mirada se diri!i* sin &ue ella pudiera evitarlo hacia su fuerte fi!ura# 6l e.perto

corte del tra'e le marcaba las musculosas piernas, las estrechas caderas y los poderosos hombros# La inmaculada camisa blanca y la corbata de seda azul cobalto enfatizaban los $n!ulos de la mand bula y las me'illas, y el acero azul de la mirada# Eesultaba ele!ante y poderoso, una combinaci*n embria!adora# Le temblaron un poco las piernas cuando ba'* por las escaleras de m$rmol# Ben la miraba fi'amente# 6stir* una mano hacia ella cuando lle!* al <ltimo escal*n# 0Buenas noches, princesa# 2or primera vez, la menci*n de su t tulo no le son* a burla# 5ue casi como una palabra cari%osa# Natalia sonri* y le tom* la mano# 0Buenas noches# Ben se despidi* con una inclinaci*n de cabeza de los lacayos de librea &ue montaban !uardia en la puerta y sali* con ella# Natalia se sent a un poco como :enicienta saliendo del castillo, en lu!ar de entrando en "l# 8 as &uer a &ue fuera# :uando aspir* el aire fresco se sinti* libre# Libre y tal vez feliz, o al menos al!o parecido a la felicidad# 0(8 ad*nde vamos tan temprano+ 0pre!unt* cuando Ben le abri* la puerta de su lu'oso deportivo !ris plateado# 0La reserva de la cena es en realidad a las ocho# 2ero vamos a tardar un poco en lle!ar hasta all # 0(,n poco+ Se puede atravesar Santina en menos de dos horas# Ben sonri* mientras encend a el coche# 5ran&uearon la ver'a de palacio# 0Nunca he dicho &ue vayamos a cenar en Santina# 4&uello &ued* claro cuando &uince minutos despu"s entr* en el aeropuerto de la isla# Natalia se ba'* del coche cuando "ste se detuvo y se &ued* mirando la avioneta situada en una es&uina le'ana de la pista# 0(@amos a ir en eso+ 06s mi avi*n privado 0di'o Ben con un punto ir*nico# 03"'ame &ue te di!a al!o, !uapo# 2ara m , un avi*n privado implica champ$n, caviar y sof$s de piel# ;ste parece hecho de cart*n y chicle# 0=e dir" &ue se trata de un Seabird *ee&er y &ue es una pieza fin sima de in!enier a# )a costado cuatrocientos mil d*lares# Natalia se cruz* de brazos# 0Siento decirte &ue te han timado# 02rincesa 0el tono de Ben era burl*n0, (tienes miedo+

Natalia estir* la espalda y mir* el avi*n con recelo# 0Lo cierto es &ue s 0afirm*0# 8 no me importa reconocerlo 0por una vez# Ben le tendi* la mano y la atra'o hacia s # Natalia lo si!ui* a re!a%adientes, con m$s miedo a estar tan cerca de "l &ue a subirse en a&uel cacharro# 0@amos 0susurr* "l0# 8o te mantendr" a salvo# Natalia se pre!unt* si estaba hablando de volar en el Seabird o de al!o completamente distinto# 4l!o mucho m$s importante y aterrador# 6l coraz*n le lati* con fuerza contra las costillas, pero consi!ui* soltar una pe&ue%a carca'ada# 03"'ame ver tu licencia de piloto# 0(No conf as en m + 0sin soltarle todav a la mano le puso la otra en la espalda y la atra'o hacia s # Natalia aspir* el aroma ya familiar de su loci*n de afeitado y se mare* literalmente# 0Ni un $pice 0ase!ur* retir$ndose# Ben la solt*# 0Si de verdad tienes miedo, podemos al&uilar un avi*n m$s !rande 0le di'o con tono ahora serio0# Se!uro &ue hay al!uno disponible# 6l detalle la conmovi*, aun&ue no &uer a# No &uer a &ue a&uel hombre atravesara sus defensas con tanta facilidad y, sin embar!o, en a&uel momento en la oscuridad, con "l tan cerca, no se le ocurri* nin!<n comentario cortante de los &ue tan bien le hab an servido siempre# 03e'a &ue le eche un vistazo a este cacharro 0di'o !ir$ndose para diri!irse hacia el avi*n# 6ra muy aco!edor# 3os asientos de cuero en la cabina y todo rodeado de cristal# Natalia pens* &ue ser a incre ble volar en "l# Si se de'aba llevar# Si confiaba en Ben# (2or &u" le daba tanto miedo eso, m$s todav a &ue entrar en a&uel trozo de metal+ 0(8 bien+ 0pre!unt* Ben# Natalia ya hab a avanzado hasta la mitad de la cabina y sinti* la presencia de Ben a su espalda, sinti* su calor# 0Supon!o &ue no pasa nada 0di'o malhumorada# Ben se rio entre dientes# 0,n cumplido por parte de la princesa# 4delante 0le puso las manos en las caderas y la !ui* hacia el asiento#

Natalia e.periment* una punzada de calor en la pelvis# S , pens* tra!ando saliva# 4&uello era realmente aco!edor# Ben sinti* una oleada de deseo desde las manos &ue le recorri* el cuerpo entero# No pod a evitar tocarla# @io c*mo Natalia se acomodaba en el asiento# =odav a pod a sentir la curva de sus caderas en las palmas# 4part* de s a&uel pensamiento y tom* asiento a su vez# 0(6st$s se!uro de &ue sabes hacer volar este cacharro+ 0le pre!unt*# 07 rame 0sonri* "l# 0>h, lo har"# (6staba ima!inando la indirecta en su tono+ 4&uella noche el ambiente parec a estar car!ado, m$s todav a &ue la <ltima vez &ue salieron 'untos# 2or&ue aparte de la distracci*n &ue supon a Natalia con a&uel vestido a'ustado y con su piel dorada y suave, se dio cuenta de al!o m$s# 3e al!o m$s profundo# 6ra feliz# (:u$ndo hab a sido la <ltima vez &ue se sinti* tan rela'ado con una mu'er+ (:u$ndo fue la <ltima vez &ue hab a disfrutado tanto de la compa% a de al!uien+ No lo recordaba# =al vez nunca# 8 aun&ue su parte racional insistiera en &ue se trataba de Natalia, la princesa mimada cuyos e.cesos sal an en todos los peri*dicos, el resto de su ser &uer a rela'arse y disfrutar# Ser feliz# Ben empez* a avanzar por la pista de despe!ue# Natalia se a!arr* a los reposabrazos del asiento# 0No tendr$s fobia aut"ntica a volar, (verdad+ 0le pre!unt* con !enuina preocupaci*n# 6lla le diri!i* otra de sus miradas traviesas# 06s un poco tarde para pre!untar eso, (no crees+ Ben de'* escapar una carca'ada seca# 0Supon!o &ue s # 02or suerte no# =en!o miedo a muchas cosas, pero no a volar# 4un&ue nunca hab a volado en un espacio tan reducido, as &ue supon!o &ue podr a desarrollar una fobia si me esfuerzo# 0(8 a &u" otras cosas tienes miedo+ 0pre!unt* Ben con curiosidad# 6lla se enco!i* de hombros#

04 las cosas normales# 4 la oscuridad, por e'emplo# No es &ue le ten!a aut"ntica fobia, pero no me !usta estar sola en una habitaci*n oscura# 0(No tienes luz en la mesilla de noche+ 0pre!unt* "l medio en broma# 2ero Natalia respondi* con seriedad# 03e'o encendida la luz del ba%o# 0No te dar$ miedo la oscuridad e.terior, (verdad+ 0Ben se%al* con la cabeza el cielo &ue estaba empezando a volverse violeta# 0No claro &ue no 0suspir* Natalia0# 7e refiero a la oscuridad total# :omo un armario sin nin!una luz# (,n armario+ Sonaba a mala e.periencia# Ben decidi* no presionarla# No hab a sido su intenci*n burlarse de ella, simplemente no pod a ima!inarse a Natalia asustada por nada# 0(8 a &u" m$s+ 0pre!unt*# 6l Seabird estaba !anando velocidad, y Natalia no respondi* cuando despe!aron hacia el cielo# 6l horizonte era una l nea de ma!enta v vido y el sol se deslizaba en el mar# 0No, ahora te toca a ti 0di'o cuando el Seabird alcanz* la velocidad de crucero0# (4 &u" le tienes miedo+ Las manos de Ben apretaron con fuerza los mandos y se lo pens*# 04 &ue al!o malo le ocurra a mi familia 0di'o finalmente# Natalia puso los o'os en blanco# 0=endr a &ue haberlo ima!inado# 6res un enfermo del control, estoy se!ura de &ue te sientes responsable de lo &ue les ocurra a todos los miembros de tu familia, incluidos tus padres# 0(8 eso es malo+ 0pre!unt* Ben con iron a, aun&ue lo cierto era &ue le hab a desconcertado &ue fuera tan perspicaz# 0No lo s"# No he hablado con tu familia 0se acomod* en el asiento# Ben se distra'o moment$neamente con el modo en &ue se le subi* el vestido# 06n cual&uier caso 0continu* ella0, (a &u" temes de verdad+ (:u$l es tu miedo m$s profundo y secreto+ 0(8 por &u" iba a cont$rtelo+ No &uiero aparecer en los titulares- ABen Jackson# La verdad sobre su fobia a las ara%asB# Natalia se rio, pero son* al!o crispada# 4un&ue Ben estaba de broma, le hab a hecho da%o con a&uel comentario sobre la prensa# ,na vez m$s#

04 pesar de lo &ue piensas, no hablo tanto con la prensa 0di'o Natalia mirando hacia el cielo oscuro0# La mayor a de las cosas se las inventan# 08a lo s" 0Ben no &uer a hablar del tema# 04s es m$s f$cil tratar de controlarlo 0continu* ella conteniendo el temblor en la voz0# > al menos creer &ue lo haces, (sabes+ 0se !ir* para mirarle# Ben descubri* una nueva vulnerabilidad en sus o'os# Se la &ued* mirando mientras pensaba en lo &ue hab a dicho# 0(7e est$s diciendo &ue buscas publicidad por&ue te hace sentir me'or+ 0pre!unt* sin dar cr"dito# ;l se hab a pasado la vida tratando de evitar esa clase de atenci*n, y le parec a una estupidez hacer lo contrario# Natalia se le &ued* mirando con e.presi*n recelosa# 0=ambi"n me !usta salir en el peri*dico 0di'o con tono li!ero# 2ero Ben supo &ue no le estaba diciendo la verdad# Se estaba escondiendo tras otro comentario despreciativo hacia s misma, por&ue eso era lo &ue siempre hac a# =odo el mundo ten a un mecanismo de defensa, una forma de mantenerse a salvo# 6l de Natalia era muy diferente al suyo# La e.presi*n de Natalia se volvi* m$s li!era y le diri!i* una sonrisa ale!re# )ab a desaparecido cual&uier atisbo de vulnerabilidad# 0(Sabes a &u" creo &ue tienes miedo t<+ 4 tener miedo# 0(A4 lo <nico &ue hay temer es al propio miedoB+ 0cit* Ben con iron a# 0Eoosevelt lo di'o me'or, supon!o, pero si!ue siendo cierto# =ienes miedo a sentirte d"bil, fuera de control e indefenso# Ben apret* con m$s fuerza los mandos# Sent a como si le hubiera arrancado la piel con sus palabras, con su perspicacia# 0No sab a &ue fueras tan aficionada a la historia 0di'o finalmente# 6lla se rio suavemente# 0No soy la <nica &ue evita las pre!untas personales, por lo &ue veo# 02or cierto, (por &u" tienes miedo a la oscuridad+ 0le pre!unt*# Sinti* c*mo Natalia se pon a tensa# 0(=iene &ue haber una raz*n+ 0Normalmente s # 0(2or &u" tienes miedo a tener miedo+ 0le espet* ella# 8 Ben se ech* de pronto a re r#

0=al vez deber amos cambiar de tema, princesa 0di'o0# 3os personas a la defensiva haci"ndose pre!untas de este tipo es sin duda una receta para el desastre# 03e acuerdo 0Natalia se rio a su vez0# ()ace mucho &ue tienes la licencia de piloto+ 0Nunca he dicho &ue la tuviera# 6lla abri* los o'os de par en par fin!iendo espanto# 0(7e has mentido+ 0:inco a%os 0se apresur* a tran&uilizarla Ben# 0(2or &u" te !usta volar+ 06stamos otra vez pisando terreno personal, princesa# 0(3e veras+ (6so es personal+ 6res como un libro cerrado# 08 t< tambi"n 0la mir* con e.presi*n pensativa0# 7$s cerrado de lo &ue yo pensaba# Natalia se apart* de "l y Ben se fi'* en la curva de sus me'illas, en el $n!ulo de la mand bula# Su perfil parec a m$s suave en cierto modo# 7$s vulnerable# Sinti* !anas de prote!erla y eso le molest*# 3eber an de'ar a&uella conversi*n# No &uer a estar cerca de al!uien como Natalia# 2ero a medida &ue la oscuridad del cielo y del mar se abr an frente a ellos, se dio cuenta de &ue ya no sab a lo &ue &uer a# Natalia se &ued* mirando la oscuridad &ue ca a a su alrededor como una cortina de terciopelo# 4 lo le'os se distin!u an al!unas luces, tal vez las de al!<n yate de recreo &ue estaba cruzando el 7editerr$neo# Se sent a e.tra%amente in&uieta y feliz al mismo tiempo# )ablar con Ben le hab a proporcionado una ener! a &ue no esperaba# 8 tambi"n le asustaba# No estaba acostumbrada a contarle nada a nadie# 4l menos nada importante# 8 sin embar!o, en el espacio de unos minutos le hab a contado a Ben secretos &ue nadie m$s sab a# 2or &u" corte'aba a la prensa# Natalia se pre!unt* &u" ten a a&uel hombre &ue le hac a desvelar sus secretos# 0No me has dicho ad*nde vamos 0coment*, decidida a mantener una conversaci*n li!era# 9mpersonal# Sin duda eso era tambi"n lo &ue Ben &uer a# 04 Eoma# 0Qu" bien# (4 &u" restaurante+ 09l 2a!liaccio, en via dei Banchi#

Natalia asinti*# Sab a &ue era un lu!ar sofisticado, ele!ante y discreto# Se inclin* hacia delante para mirar el mar &ue ten an deba'o, apenas visible ya en la oscuridad de la noche# 0(4s &ue mantienes un avi*n en la isla+ (4s es como vas y vuelves de Londres+ 0Normalmente s # 0(:u$nto tiempo vas a &uedarte en Santina+ 3ebe ser dif cil estar tanto tiempo le'os del traba'o# 0=raba'o a distancia, pero no es lo ideal# 7e &uedar" hasta el final del campamento, de'ar" todo arre!lado y lue!o volver" a Londres# 4s &ue ser an unas semanas m$s como mucho# Natalia sinti* una punzada helada en el est*ma!o y se dio cuenta de &ue se trataba de desilusi*n# Qu" ridiculez# Ni si&uiera le ca a bien Ben Jackson# 4un&ue ya no pod a se!uir diciendo eso, (verdad+ Se sent a atra da hacia "l# 8 ten a miedo de &ue hubiera incluso al!o m$s# )ab a al!o fuerte y verdadero en Ben# :onfiaba en "l# Lo mir*# Ben ten a la mirada clavada en el cielo y las manos rela'adas en los mandos# 3esliz* la mirada por la l nea fuerte de la mand bula, la poderosa curva del hombro, la blancura inmaculada de la camisa# 6ra un hombre muy !uapo, pens* con una punzada de deseo# Quer a deslizarle los dedos por la mand bula, soltarle la corbata y desabrocharle los botones de la camisa/ Natalia tra!* saliva y se !ir* para mirar por la ventanilla# (:*mo iba a sobrevivir a la noche sin tocarlo+ 0Solo faltan unos minutos 0di'o arranc$ndola de sus confusos pensamientos# 6lla consi!ui* sonre r y asinti* con ri!idez# 06stupendo# 6n el aeropuerto los esperaba una limusina con chofer# Ben le puso una mano en la espalda mientras la !uiaba hacia el coche# Sent a el calor de sus dedos a trav"s de la fina tela del vestido# Sinti* la respuesta b$sica e instintiva a la suave presi*n# 4&uella iba a ser una noche muy lar!a, pens* con cierto p$nico# ,na ansiedad de otro tipo se apoder* de ella cuando entraron en el ele!ante interior de +l Pagliaccio# (Qu" sab an los clientes de Ben sobre ella+ (Qu" hab an le do, y &u" cre an de lo &ue hab an le do+ =ra!* saliva, sinti"ndose de pronto mareada# 8a no &uer a ser la princesa 'uer!uista# Quer a ser al!uien m$s, al!uien &ue no se hab a atrevido nunca a ser#

6lla misma# 8 sin embar!o, (sab a &ui"n era realmente+ 0Natalia 0Ben le toc* el hombro y entrecerr* los o'os con preocupaci*n0# (=e encuentras bien+ 0S , por supuesto 0hizo un esfuerzo por dedicarle una de sus habituales sonrisas co&uetas0# (2or &u" no iba a estarlo+ 02or&ue parece &ue est"s a punto de enfrentarte a tu propia e'ecuci*n 0ase!ur* Ben0# 2ens" &ue estabas acostumbrada a este tipo de cosas# 2or supuesto &ue lo estaba# )ab a tomado la decisi*n de estarlo muchos a%os atr$s, cuando se dio cuenta de &ue pod a ser esclava de la prensa y de sus burlas o aceptarla# >pt* por un camino y ya era demasiado tarde para arrepentirse# 6ra demasiado tarde para ser otra persona# 06stoy bien 0afirm* Natalia entrando al comedor por delante de "l con una sonrisa desafiante# No sab a c*mo iban a ser los clientes de Ben, pero todos eran encantadores, hombres de mundo &ue la trataron con deferencia y respeto# ,n par de ellos la observaron con curiosidad en al!una ocasi*n, sin duda pre!unt$ndose cu$nto habr a de verdad en lo &ue hab an le do sobre ella# Natalia no les dio la oportunidad de averi!uarlo# Les escuch* hablar, se rio de sus bromas y se comport* con ele!ante aplomo durante toda la velada# 4ctu* como una princesa, y fue a!otador# La vida siempre hab a sido una actuaci*nF eso lo entend a y lo aceptaba# 3eb a actuar como si supiera la respuesta# 4ctuar como si no le importara# 4ctuar como si al!uien le pareciera interesante o atractivo# 4ctuar, actuar, actuar# (8 &u" pasaba si ya no &uer a actuar m$s+ (Qu" pasaba cuando ca a el tel*n+, se pre!unt* mientras escuchaba y se re a# No ten a una respuesta, y el no saber tambi"n la a!otaba# 8 le daba miedo# :uando retiraron los platos se disculp*, se levant* de la mesa y fue en busca de unos minutos de soledad en el ba%o de se%oras# Cracias a 3ios estaba vac o, y Natalia se empolv* la nariz y se aplic* otra vez el l$piz de labios, atus$ndose el peinado con mano e.perta# 6staba poni"ndose r mel cuando se mir* de reo'o en el espe'o y sinti* &ue estaba viendo a una desconocida# Se &ued* mirando su propio rostro# 6n la superficie, por supuesto, le resultaba completamente reconocible# Le brillaban los o'os y ten a los labios

curvados en su t pica sonrisa# La princesa Natalia, la princesa 'uer!uista# 6ntonces parpade*, se le borr* la sonrisa y se encontr* con una cara &ue no conoc a# ,na cara de o'os !randes y tristes# La cara de la persona &ue realmente era# ()abr a al!uien interesado en conocerla+ 6ntraron dos mu'eres charlando en italiano en voz alta y Natalia !uard* el r mel, les sonri* y sali* corriendo de all # 6n el estrecho corredor &ue llevaba al comedor principal hab a un hombre apoyado contra la pared# Natalia dio por hecho &ue estaba hablando por el m*vil y murmur* una e.cusa al pasar por delante de "l# 6l hombre la a!arr* del codo# Natalia se puso tensa, se dio la vuelta y vio &ue era uno de los clientes de Ben# Brian, uno de los &ue la hab an mirado con curiosidad# Sinti* una punzada de desilusi*n# 4&uella noche iba a ser como todas# 04lteza/ 6lla lo mir* con frialdad# 03isculpe 0di'o con desd"n0, pero creo &ue me est$ su'etando el codo# ;l la mir* con asombro y, para alivio de Natalia, la solt*, pero no se movi* y no pod a avanzar si no se &uitaba# Lo mir* con la mayor frialdad &ue pudo# 07e pre!untaba, 4lteza/ 0Brian arrastr* las palabras, estaba claro &ue hab a bebido de m$s0# )e o do &ue le !usta nave!ar, y yo ten!o un pe&ue%o yate &ue tal vez le !ustar a ver/, ya sabe a lo &ue me refiero# 0No se crea todo lo &ue lee en los peri*dicos 0respondi* secamente# Sab a &ue se estaba refiriendo al rid culo art culo sobre una supuesta or! a de tres d as &ue habr a tenido lu!ar a bordo de un yate el verano anterior# La realidad hab a sido mucho m$s aburrida# 02ens" &ue/ 0murmur* el cliente de Ben sonro'$ndose# Natalia casi sinti* l$stima por "l# 0No si!a poni"ndose en rid culo 0le aconse'* pasando por delante de "l# Sus caderas se rozaron, pero fue otra cosa lo &ue le provoc* un escalofr o &ue la de'* pe!ada# 4lz* la vista y vio a Ben entrando en el corredor con e.presi*n peli!rosamente indescifrable#

Nueve

Ben no estaba preparado para la llamarada de celos &ue lo atraves* al ver a Natalia tan cerca de su cliente, con los labios de ambos a escasos cent metros# 6staba claro &ue manten an una conversaci*n muy ntima, pens* furioso# =al vez estaban &uedando para tomar m$s tarde una copa/ o al!o m$s# 7ucho m$s# Natalia le dedicar a una de sus sonrisas encantadoras y se escapar a de "l como el humo# 2ara marcharse con Brian# 4&uel pensamiento le atraves* la mente, haciendo e.plosi*n como si fueran fue!os artificiales# 6ntonces Natalia alz* la vista y vio &ue ten a los o'os abiertos de par en par y el cuerpo tenso como un arco# 8 todas sus dudas desaparecieron al instante# 6staba siendo rid culo# :onoc a muy bien a a&uella mu'er# No estaba co&ueteando# 4l menos no con Brian# 2ero lo &ue pens* despu"s result* m$s aterrador &ue su primer pensamiento# (2or &u" demonios estaba tan celoso+ (Qu" le importaba a "l lo &ue Natalia hiciera o con &ui"n+ 0Ben 0di'o ella en un susurro# 0Brian 0di'o a su vez "l inclinando la cabeza a modo de saludo# Sab a lo &ue Brian estaba haciendo deambulando cerca del cuarto de ba%o de se%oras# 8 apostaba a &ue Natalia tambi"n lo sab a# Brian murmur* una disculpa y se march* de all a toda prisa# Ben se &ued* a solas con Natalia# Le lat a el coraz*n con fuerza# Se &uedaron mir$ndose durante un instante eterno# 0No estaba/ 0comenz* a decir ella# 08a lo s" 0la ata'* Ben acortando el espacio &ue los separaba con dos pasos# 6ntonces hizo lo &ue llevaba tanto tiempo deseando hacer# La bes*# No fue un beso tierno# Ni tampoco considerado, no le pidi* permiso# La bes* con la ira contenida &ue llevaba tanto tiempo sintiendo por desear a a&uella mu'er# 8 ella lo bes* del mismo modo# Natalia siempre estaba a la altura, pens* Ben# 8 lue!o de'* de pensar por&ue su mente solo pod a atender a la suavidad de la boca de Natalia, la sensaci*n de su cuerpo apretado contra el de "l, de su

muslo movi"ndose con insistencia entre las piernas, del aroma c trico de su perfume# :on las bocas pe!adas, Ben se medio tambale* hasta &ue la espalda de Natalia se apoy* contra la pared# 8 entonces le desliz* las manos ba'o la falda, acarici$ndole la suave piel de los muslos# Nunca hab a estado tan arrebatado por el deseo# Ni por el miedo# Natalia se ar&ue* hacia "l y de'* caer la cabeza hacia atr$s, enred$ndole la pierna alrededor de la suya y atray"ndolo hacia s mientras le clavaba las u%as en la espalda# La respiraci*n sur!i* entrecortada cuando la len!ua de Ben profundiz* en la suavidad de su boca# 6ntonces escuch* una carca'ada femenina# 3esorientado, Ben levant* la cabeza de la de Natalia y vio a dos mu'eres en la puerta del lavabo de se%oras# Ee!istr* sus e.presiones divertidas y la e.presi*n desconcertada de Natalia, pero antes de &ue pudiera dar un paso atr$s o hacer al!o, ella enfil* a toda prisa por el pasillo atus$ndose la falda y con los tacones resonando por el suelo de cer$mica# 8 desapareci*# Natalia hizo un esfuerzo por no temblar mientras caminaba por el interminable corredor# Sent a las piernas tan d"biles &ue le resultaba ine.plicable mantenerse si&uiera en pie# Se llev* una mano temblorosa a los labios# Los sent a hinchados# Nunca antes la hab an besado as # :uando conoci* a Ben percibi* su fuerza latente, su furia desatada# Se pre!untaba c*mo ser a si perdiera el control# Bueno, ya pod a hacerse una idea y eso la aterrorizaba# No estaba preparada para tanta pasi*n# =anta emoci*n# =anto de todo# ,n hombre como Ben lo e.i!ir a todo de ella# 8 entonces, (&u" le &uedar a+ 2ensaba &ue &uer a &ue al!uien lle!ara a conocerla de verdad, a comprenderla# 2ero la idea le daba p$nico# 02rincesa Natalia 0los hombres se levantaron caballerosamente cuando ella se acerc* a la mesa# Sonri* !raciosamente y se ne!* a pensar en lo &ue acababa de ocurrir# =om* asiento y se dispuso a actuar como una princesa# 3os horas m$s tardes, Ben y ella estaban de re!reso en el aeropuerto# Natalia se sent a fr$!il, como si fuera a romperse en cual&uier momento# No hab an hablado desde &ue salieron del restaurante, y el aire estaba car!ado de palabras &ue no se hab an dicho#

6lla &uer a decir al!o para romper el hielo, pero ten a la boca demasiado seca como para formular una palabra# Nunca antes se hab a sentido as # 03espu"s de ti 0murmur* Ben cuando ella sali* de la limusina# )aciendo un !ran esfuerzo, Natalia lo!r* recuperar al!o de compostura# 0:reo &ue ha ido bastante bien, (no te parece+ 0)a sido todo un ".ito 0afirm* Ben sin e.presi*n al!una# Natalia no lo mir* cuando subi* a la avioneta# :ielos, &u" pe&ue%a era# Le hab a resultado aco!edora cuando volaron hacia EomaF de pronto le resultaba an!ustiosa# No pod a respirar# 7ir* por la ventanilla mientras Ben se pon a a los mandos y a'ustaba los controles# No di'o nada cuando la avioneta despe!* hacia el cielo de la noche# 6nse!uida Eoma se convirti* en un pe&ue%o acerico de luces distantes# Natalia apoy* la cabeza en el respaldo y de'* escapar un suspiro tembloroso# Ben la mir* de reo'o# 0(:ansada+ 04!otada 0admiti* ella# 0(=e cansa hacer de princesa+ 07ucho 0y tambi"n a&uel beso y todo lo &ue implicaba# 02ens" &ue te revitalizaba 0afirm* Ben con cierto retint n0# =en a entendido &ue las personas e.trovertidas !anaban ener! a al socializar# )abl* con cierto tono burl*n &ue a Natalia le resultaba muy familiar# 3e modo &ue las cosas iban a ser as / 2erfecto, era lo &ue ella &uer a, (verdad+ 4l!o li!ero# Se!uro# 2oco real# No como hab a sido el beso# 0=al vez no sea tan e.trovertida 0confes* con la cabeza todav a apoyada en el respaldo y los o'os cerrados# Ben solt* una pe&ue%a carca'ada# 06so me resulta dif cil de creer, princesa# Natalia abri* los o'os y !ir* la cabeza para poder mirarlo# =en a los hombros tensos y la mand bula apretada# 0=< no me conoces 0afirm* en voz ba'a0, aun&ue creas lo contrario# Sin embar!o, ella &uer a &ue la conociera# 4un&ue tuviera miedo de &ue lo hiciera# Ben !uard* silencio mientras volv a a mirar a la noche con las manos en los mandos de la avioneta#

0(Qu" est$s diciendo+ 0le pre!unt* finalmente0# (Que no te !ustan todas esas fiestas a las &ue vas, todos esos esc$ndalos+ (Que todo lo &ue haces forma parte de una actuaci*n+ 6so era e.actamente lo &ue estaba diciendo# =en a las palabras en el coraz*n y en los labios, pero no fue capaz de pronunciarlas# 4ntes hab a intentado e.plicarle &ue lo hac a para sentir &ue ten a el control# Que era fuerte# 2ero sab a &ue no pod a arries!arse a volverse tan vulnerable ante "l cuando estaba claro &ue Ben no &uer a escucharla# Quer a &ue fuera tal y como "l pensaba &ue era# La princesa superficial y mimada# 4s era m$s f$cil para los dos# =odo lo dem$s daba miedo# 8 a&uel hombre odiaba el miedo, ten a miedo al miedo# =al vez Ben no la conociera, pero ella lo entend a muy bien a "l# 4part* la cara y cerr* los o'os# 0(,na actuaci*n+ Suena a!otador# Ben no respondi* y nin!uno de los dos volvi* a hablar# :uando la avioneta aterriz* en la pista dando un bote, Natalia se sinti* m$s deprimida &ue tensa# La hora de silencio le hab a de'ado mucho tiempo para pensar# 2ara recordar# =odav a pod a sentir los labios de Ben en los suyos, el modo en &ue hab a deslizado las manos ba'o el vestido, a&uellos brazos fuertes atray"ndola hacia s # =odo hab a sido incre ble, y no solo f sicamente# =ambi"n hab a sentido cosas# )ab a sentido &ue al!o cobraba vida en su interior, al!o m$s &ue el deseo# Natalia ten a miedo de pensar en lo &ue podr a ser# No pod a enamorarse de a&uel hombre# Lo hab a mirado un par de veces de reo'o durante el vuelo, pero "l mantuvo la vista fi'a en el cielo nocturno &ue se abr a ante ellos# No sab a en &u" estaba pensando# (Lamentar a el beso &ue se hab an dado+ (3esear a &ue no hubiera sucedido+ (2or &u" la hab a besado+ ()ab a sido solo una cuesti*n de deseo+ (6staba dispuesta ella a hacerse la misma pre!unta+ (Qu" era a&uella potente mezcla de emoci*n y miedo, de esperanza y deseo &ue estaba sintiendo+ Si no le prestaba atenci*n, (desaparecer a+ (@olver a a sentirse a salvo al!una vez+ (Quer a estarlo+ 3emasiadas pre!untas y nin!una respuesta# Sent a como si estuviera tambale$ndose al borde de un precipicio# No sab a &u" la esperaba aba'o o al otro lado# No sab a cu$ndo deb a saltar para aterrizar sana y salva# =al vez no &uer a si&uiera sentirse a salvo ya# 0)emos lle!ado 0di'o Ben sobresalt$ndola y arranc$ndola de

sus pensamientos# Natalia estir* la espalda y se atus* la falda# 06stupendo 0murmur* aclar$ndose la !ar!anta# Ben se !ir* para mirarla y a ella se le con!el* el aliento en el pecho# 0Eespecto al beso/ 0comenz* a decir "l# 0(Qu" pasa con eso+ 0pre!unt* Natalia alzando la barbilla# Ben se la &ued* mirando durante un lar!o e interminable instante# 6staba demasiado oscuro para &ue Natalia adivinara su e.presi*n# 0No puedo de'ar de pensar en ello 0confes* finalmente en un murmullo salva'e# 8 entonces la atra'o hacia s , se la coloc* en el re!azo y uni* su boca a la de ella# 8 no tuvieron &ue se!uir hablando de a&uel beso# 6l &ue se dieron era todav a me'or# Ben le desliz* las manos por el cuerpo, recorri"ndole los laterales de los senos con los pul!ares antes de ba'arlos hacia las caderas# La acerc* todav a m$s y la coloc* a horca'adas, con el cuerpo ntimamente pe!ado al suyo# 6ra delicioso, pens* Natalia al!o mareada, pero no suficiente# Quer a m$s# Necesitaba m$s# Se !ir* y se apret* con m$s fuerza contra "l, hundi"ndole los dedos en el pelo, ara%$ndole la espalda# =odo con tal de tenerlo m$s cerca# Ben le su'et* con fuerza las caderas y Natalia pens* desesperada &ue llevaban puesta demasiada ropa# ;l debi* pensar lo mismo, por&ue tir* con impaciencia del vestido, de la ropa interior, y Natalia perdi* completamente el tren de sus pensamientos# 6ra una sensaci*n demasiado poderosa# 2ero de pronto la cabina se ilumin* y al!uien dio un !olpecito en la puerta del avi*n# Ben apart* la boca de la de ella con un movimiento r$pido y la apart* de su re!azo, de modo &ue &ued* col!ada del asiento a medio camino del suelo con el vestido subido hasta la cintura# Natalia parpade*, estaba demasiado impactada como para ba'arse si&uiera el vestido# ,no de los !uardias de se!uridad del aeropuerto estaba apuntando la cabina con una linterna, pero se dio cuenta al instante de lo &ue estaba pasando y recul* r$pidamente# 0*cusi, scusi# La realidad re!res* de !olpe# 8 la humillaci*n tambi"n# Natalia se ba'* con cuidado el vestido# 0Lo siento 0murmur* Ben ofreci"ndole la mano#

Natalia no la acept*# No resultaba f$cil actuar con ele!ancia cuando acababan de tirarla al suelo, pero lo intent*# 0No es as como me ima!inaba el final 0murmur* mir$ndolo con iron a, aun&ue se sent a humillada y dolida# 02ens" &ue era la prensa# 4h, eso lo e.plicaba todo# Lo <ltimo &ue Ben deseaba era &ue lo pillaran in 'raganti con la princesa Natalia# 0(La prensa acampada en el aeropuerto despu"s de medianoche+ 0pre!unt* burlona0# S" &ue no te !ustan los paparazzi, pero creo &ue est$s rozando la paranoia# 0Lo siento 0repiti* "l sin mirarla# Natalia sinti* &ue se le romp a el coraz*n# 0(Sientes haber pensado &ue era la prensa o sientes haberme tirado al suelo como si fuera una basura+ 0Natalia trat* de mantener un tono ir*nico, como si todo a&uello le resultara muy divertido0# (> sientes haberme besado+ Ben no respondi*# =en a una e.presi*n irritantemente indescifrable# 0=al vez sientes las tres cosas 0su!iri* ella# Ben permaneci* callado y Natalia termin* de a'ustarse el vestido con la barbilla bien alta y manos temblorosas# 0=e llevar" a casa 0di'o "l tras otro interminable momento# Natalia no se molest* en contestar# No se cre a capaz de hacerlo# Nada hab a salido como "l esperaba# La furia y el arrepentimiento se apoderaron de "l mientras llevaba a Natalia a casa# 9ba sentada a su lado con una postura r !ida y la barbilla or!ullosamente alzada# (Le habr a hecho da%o+ 2or supuesto &ue s # La hab a tirado al suelo# La hab a apartado de s como si le as&ueara# )ab a sido una respuesta instintiva, nacida del miedo y de la necesidad de prote!erse# 8a hab a e.plotado con demasiada frecuencia sus momentos de debilidad# Su rostro cubierto de l$!rimas a los cuatro a%os# Solo y con !esto torcido a los doce# 6l dolor de la lesi*n de la rodilla a los diecis"is# Los paparazzi hab an capturado todos los momentos de vulnerabilidad y an!ustia &ue hab a vivido y los hab an e.puesto en los peri*dicos de forma &ue el mundo entero los hab a visto# Su madre tambi"n los hab a visto y se le hab a roto el

coraz*n# -l hi o mayor de %ac&son echa de menos a su padre. .tra decepci!n para %ac&son. Los sue/os de Ben %ac&son hechos pedazos. No volver a a pasar por a&uello# Se hab a pasado la vida tratando de vivir en paz, de !anarse el respeto de la !ente y ale'arse de la mirada de la prensa# =ratando de devolverle al apellido Jackson el respeto &ue una vez tuvo# 2ens* &ue podr a hacerlo con el f<tbol, pero cuando eso fall*, cuando "l fall*, lo hizo con los ne!ocios# Siempre hab a &uerido hacer al!o distinto, cambiar la opini*n de la !ente sobre su familia, y hab a estado a punto de arruinarlo todo en un s*rdido momento# =odo eso era lo &ue se le hab a pasado por la cabeza cuando la cabina se ilumin* de pronto# 8 aun&ue su pasado 'ustificara a&uel miedo, desde lue!o no 'ustificaba el modo en &ue hab a tratado a Natalia# Se!uramente hab a sido una estupidez llevarla a a&uella cena, y sin embar!o no se arrepent a# Quer a estar con ella# =odav a &uer a# 9ncluso en ese momento la deseaba, y no solo f sicamente, aun&ue desde lue!o eso ocupaba !ran parte de su mente# Quer a disculparse, e.plicar por &u" ten a tanto miedo, y no solo a la prensa, reconoci*# =al vez esa fuera la e.cusa f$cil# =en a miedo de s mismo# 3e perder el control, de de'arse llevar# 2or&ue cuando ten a a Natalia entre los brazos, el mundo se sal a de la *rbita# Natalia ten a raz*n# No le !ustaba sentirse d"bil, indefenso y fuera de control# Lo odiaba# Se detuvo frente a la puerta del palacio, ech* el freno de mano y se !ir* para mirar a Natalia, para decirle al!o# 2ero ella ya hab a abierto la puerta para ba'arse# 0Natalia/ 6lla le mir* con una de sus sonrisas burlonas, pero Ben supo &ue era falsa# 0Cracias por una noche llena de sorpresas 0di'o# 8 sin esperar respuesta, a!it* la mano a modo de despedida y desapareci* dentro del palacio# Ben solt* una palabrota# Cracias a 3ios era fin de semana# No tendr a &ue ver a Ben en dos d as enteros# =al vez, pens* Natalia sabiendo &ue era imposible, podr a de'ar todo el episodio atr$s antes del lunes por la ma%ana# =al vez para entonces lo habr a olvidado por completo o, al menos, habr a de'ado de recordar cada se!undo del d a el dulce deslizar de sus

labios en los suyos# 6l fin de semana fue interminable# 2ensaba en "l a todas horas, se pre!untaba &u" estar a pensando# Que sentir a# 9ncluso &u" llevar a puesto# Se sent a como una adolescente enamorada por primera vez, aun&ue ella nunca se hab a sentido as de adolescente# 6ra m$s profundo, m$s peli!roso y tambi"n infinitamente m$s dulce# 8 por eso tambi"n m$s doloroso# Eeviv a una y otra vez el momento en &ue la hab a apartado de s # )ab a actuado por instinto, y eso era peor# Ben hab a deseado desesperadamente distanciarse de ella, y eso le dol a m$s de lo &ue deber a# No deber a dolerle en absoluto# Solo hab a sido un beso# 7ucho m$s &ue un beso, reconoci* con tristeza# 7ucho m$s &ue solo se.o# 9mplicaba al coraz*n, &ue sent a roto en mil pedazos# 2or eso no se implicaba con hombres &ue pod an lle!ar a importarle# )asta &ue lle!* Ben# (:*mo lo hab a hecho "l+ (:*mo se lo hab a permitido ella+ 6l s$bado por la noche se vino aba'o y llam* a :arlotta# Necesitaba hablar con al!uien, al!uien &ue la conociera# Sinti* una inc*moda punzada de culpa al llamar a su !emela# Se hab a distanciado de ella desde &ue tuvo a su hi'o Luca cinco a%os atr$s# 5ue una decisi*n instintiva e inconsciente, no muy distinta a la &ue hab a llevado a Ben a tirarla de su re!azo# ,na forma de prote!erse# La vida de :arlotta hab a cambiado radicalmente y la suya no# :arlotta se fue a vivir a 9talia, donde llevaba una vida tran&uila y sobria &ue Natalia envidiaba en secreto, por&ue era independiente y libre, a pesar de haber presenciado el dolor y la pena de su hermana !emela# :arlotta respondi* al primer tono# 0(Natalia+ 0)iao, Lotta 0el apodo de la infancia le sali* instintivamente# :arlotta debi* percibir &ue pasaba al!o por su tono o tal vez por la utilizaci*n del diminutivo# 0(Qu" pasa, Natalia+ 0le pre!unt* con voz tran&uila# 0Nada 0se apresur* a decir ella# Su primer instinto era siempre ne!arlo todo# 6ra m$s f$cil as y estaba acostumbrada a hacerlo# Sab a lo &ue ocurr a al admitir debilidad, al entre!arse al miedo# Lue!o ven an la ver!?enza y la humillaci*n# =ra!* saliva# 05elicidades por tu compromiso 0el compromiso de su hermana con el pr ncipe Eodri!o hab a salido en los peri*dicos, i!ual &ue la boda de Sophia con 4sh# Natalia no hab a le do los art culos, pero su

madre le hab a contado los detalles# 4l parecer todo el mundo estaba cumpliendo con su deber real menos ella# 0S" &ue te pasa al!o por la voz, Natalia 0insisti* :arlotta con dulzura0# (3e &u" se trata+ 08o/ 0Natalia cerr* los o'os y sinti* la presi*n de las l$!rimas tras los p$rpados# 2asaban muchas cosas# Sent a el peso de todas ellas# 3e sus decisiones y sus fracasos, del rechazo de Ben, de la incertidumbre del futuro/ todo le pesaba# (:*mo iba a vivir con todo a&uello+ (:*mo iba a se!uir adelante+# 0Solo &uer a hablar conti!o 0di'o finalmente0# Saber &u" tal estabas# :arlotta !uard* silencio, y Natalia supo &ue no hab a lo!rado en!a%ar a su hermana# (4caso no eran !emelas, no sent an los estados de la otra como si fueran los suyos propios+ 06stoy bien 0di'o finalmente# 0(3e verdad+ 0le espet* Natalia0# Quiero decir, este matrimonio/ 0Solo ha!o lo &ue todas debemos hacer 0la ata'* :arlotta con tono firme0# 6stoy m$s preocupada por ti, Natalia# (Qu" ocurre+ No hemos hablado desde hace/ 03esde hace a%os# Lo s"# 0No tanto 0puntualiz* :arlotta# 0No hemos tenido una conversaci*n de verdad desde hace a%os 0se e.plic* Natalia# No hab a tenido una conversaci*n de verdad con nadie# 6.cepto con Ben# 8 ahora &uer a m$s aun&ue la asustara# 0:arlotta 0le di'o de pronto0, solo &uer a decirte &ue siento no haber estado a tu lado cuando tuviste a Luca# Ni despu"s# 8o/ 0tra!* saliva mientras buscaba las palabras adecuadas0 ten a miedo# 08a lo s", Natalia 0no hab a condena en la voz de :arlotta# 08 enfadada 0confes* en un susurro0# 2or muchas cosas# 2or lo &ue te hab a pasado y c*mo cambi* eso las cosas# Sent a &ue estabas iniciando una nueva vida sin m # :arlotta se rio suavemente# 0Supon!o &ue as fue# 05ui una e!o sta# Lo s"# 06so fue hace mucho tiempo# 0Sin embar!o, &uer a ser sincera conti!o 0aun&ue le hiciera da%o# Quer a cambiar y no se le ocurr a otra forma de empezar#

0(Qu" ha pasado para provocar toda esta sinceridad+ 0 pre!unt* :arlotta con cierto de'e de humor# 0Nada 0se apresur* a decir Natalia ri"ndose0# )e conocido a al!uien &ue/ &ue me ha desafiado 0mientras dec a a&uellas palabras se daba cuenta de lo ciertas &ue eran0# 4l!uien &ue me ha cambiado 0susurr*# 0(:ambiado+ 0:arlotta parec a sorprendida, pero tambi"n contenta0# (6st$s prometida t< tambi"n, Natalia+ 0(2rometida+ No# 2or supuesto, :arlotta hab a lle!ado a esa conclusi*n# Siempre hab an sabido &ue se casar an con &uien sus padres decidieran# La semana pasada su madre la hab a e.hibido frente a varios di!natarios &ue representaban a posibles candidatos a marido# (:*mo pod a haberlo olvidado ni por un momento+ No importaba lo &ue sintiera por Ben# =en a un deber &ue cumplir# No importaba tampoco lo &ue Ben pensara o sintiera# No ten an futuro# 0Natalia, (&ui"n es esa persona+ 0:arlotta interrumpi* sus pensamientos, &ue salieron volando como ho'as al viento# 04l!uien 0di'o# Son* a fatalidad# 4 al!o casi terrible# Natalia cerr* los o'os y sinti* una nueva oleada de dolor0# Solo es al!uien 0 repiti* en un susurro0# Nadie importante# Nadie &ue pudiera lle!ar a serlo, pens* con una inmensa tristeza#

Diez

6l lunes por la ma%ana, Natalia no se sent a me'or, pero al menos hab a recuperado de nuevo el control# Se hab a ocupado de su aspecto f sico, utilizando todos los trucos de ma&uilla'e y peinado para disimular los o'os ro'os y el tono cetrino# >bserv* con recelo la camiseta y los pantalones de deporte &ue ten a &ue ponerse para pasar el d a en el campo de f<tbol# Lo &ue de verdad le !ustar a ponerse, pens*, era su e.clusivo vestido de dise%o de seda azul marino y unos zapatos de tac*n# 6so actuar a como armadura, la convertir a en indestructible# :uando lle!* al estadio, los ni%os estaban ya en el campo# 7ir* instintivamente hacia la fi!ura alta y esbelta de Ben, &ue estaba entrenando a un !rupo# 0Lle!as tarde 0le di'o# 07ucho tr$fico 0murmur* ella sin mirarlo# :onfiaba en recuperar al!o de confianza en s misma cuando volviera a alzar la vista hacia "l, pero le costaba mucho traba'o# Solo pod a recordar la forma en &ue la hab a mirado antes de atraerla hacia s y besarla con ferocidad# 0Bien 0di'o Ben tras un instante0# (Quieres 'u!ar hoy de portera+ Natalia parpade* varias veces# (2ortera+ (2ara &ue los ni%os le estuvieran lanzando todo el d a la pelota+ Ben alz* la ce'a en silencioso desafi*# 0(=ienes al!<n problema+ 02or supuesto &ue no 0ase!ur* Natalia con dulzura# (:*mo era posible &ue se estuviera enamorando de al!uien y al mismo tiempo &uisiera arrancarle los o'os+0# (2or &u" iba a tenerlo+ 0aspir* con fuerza el aire y se diri!i* hacia la zona de porter a# Las si!uientes horas fueron una dura prueba, tanto f sica como emocionalmente# 4un&ue Natalia hab a me'orado sus habilidades futbol sticas en las <ltimas semanas, todav a no estaba tan adaptada como para evitar &ue la !olpearan repetidamente con la pelota cuando intentaba pararla# Los ni%os la animaban con cari%o y ella se vio forzada a sonre r y a re rse aun&ue le doliera todo, por dentro y por fuera# Ben no la mir* ni una sola vez# :uando termin* el d a, lo <nico &ue Natalia &uer a era darse un

ba%o caliente# 3es!raciadamente, ten a una cena oficial con m$s di!natarios &ue buscaban en ella una potencial esposa# La idea la de'* indiferente, por&ue tras pasarse el d a recibiendo balonazos y soportando la indiferencia de Ben, no ten a reservas emocionales para sentir nada m$s# Sali* a toda prisa mientras Ben se desped a de los ni%os, a!radecida al ver &ue 6nrico la estaba esperando# Se desliz* en el suntuoso interior de cuero del coche y cerr* los o'os, pensando &ue no tendr a &ue volver a ver a Ben hasta el d a si!uiente# Se e&uivocaba# 4cababa de hacerse los <ltimos reto&ues al ma&uilla'e cuando escuch* c*mo llamaban a la puerta# 0(4lteza+ 6l se%or Jackson est$ aba'o# 0(6l se%or Jackson+ 0Natalia se &ued* mirando sorprendida a 4na, la doncella0# No se le espera# 0)a solicitado verla# 3ice &ue tiene &ue hablar con usted# Natalia apret* los labios# (Qu" demonios ten a &ue decirle Ben+ Sinti* una punzada de miedo, y lue!o otra m$s peli!rosa de esperanza# 07uy bien 0di'o con tirantez# 4l menos esa vez iba vestida adecuadamente# Llevaba la armadura puesta# Se mir* el vestido de seda azul y el collar de diamantes# 4spir* con fuerza el aire y se diri!i* escaleras aba'o# Ben recorri* arriba y aba'o el ele!ante sal*n al &ue le hab an diri!ido cuando lle!* al palacio sin anunciarse# 4un&ue los centinelas de la puerta no hab an mostrado sorpresa ni incomodidad, ten a la sensaci*n de &ue hab a perturbado el protocolo real al lle!ar tan repentinamente# 0Su 4lteza Eeal va a asistir esta noche a una cena 0le hab a dicho el mayordomo principal con cierto tono de reproche# 0Solo ser$ un momento# =en!o &ue hablar un momento con la princesa sobre al!o relacionado con su traba'o de voluntaria 0replic* Ben con se&uedad# 6n realidad era una mentira# 3os mentiras# No sab a cu$nto tiempo le llevar a y no ten a &ue hablar con Natalia del voluntariado# No sab a &u" le iba a decir, solo &ue hab a ido hasta all de'$ndose llevar por un impulso# =ras todo un d a haciendo un esfuerzo por i!norarla, sin ".ito, sab a &ue ten a &ue hacer al!o# 3ecir al!o# =al vez

incluso la verdad# Ben de'* escapar un !emido de frustraci*n# Natalia ten a raz*n# 6staba asustado# >diaba sentir &ue no ten a el control, hab a or!anizado toda su vida para &ue eso no sucediera# Su infancia hab a sido lo bastante movida, con sus padres primero 'untos y lue!o separados, con su padre teniendo primero dinero y lue!o no, con los peri*dicos documentando cada desliz# Subidas y ba'adas incesantes, un carrusel en el &ue Ben nunca sab a lo &ue iba a suceder# 6ntonces descubri* el f<tbol y pens* &ue hab a encontrado la manera de sentir &ue ten a el control# 3urante unos pocos a%os hab a surfeado la ola del ".ito, y cuando se lo arrebataron se centr* en los ne!ocios# Buscaba el ".ito y el respeto y los obtuvo# 8 de pronto sent a como si fuera a perderlo todo al enamorarse de una mu'er &ue no le conven a, una mu'er con un historial de esc$ndalos y aventuras &ue rivalizaba con el de su padre# (6n &u" diablos estaba pensando+ No pod a creer &ue hubiera si&uiera pensado la palabra AamorB# No &uer a el amor# No lo necesitaba# 8 no estaba enamorado de la princesa Natalia# 0(Quer as verme+ Ben se dio la vuelta, impactado ante la repentina presencia de Natalia# =en a el aspecto de una aut"ntica princesa con a&uel vestido de noche de seda tur&uesa &ue era al mismo tiempo ele!ante y sencillo# Le brillaban los o'os y ten a la barbilla alta# 6staba a la defensiva# 8 no pod a culparla# 0Quer a hablar conti!o# 6lla ar&ue* una ce'a con fr a incredulidad# 0)e estado todo el d a conti!o, Ben# (3e verdad es necesario esto+ 0se%al* con uno de sus delicados brazos el palacio y todo lo &ue representaba0# Los invitados lle!ar$n en cual&uier momento# 0No tardar" mucho# Natalia se limit* a esperar y Ben no supo &u" decir# 7aldici*n# (2or &u" no se le ocurr a nada+ Quer a volver a besarla# 3esesperadamente# Si lo intentaba, (lo rechazar a+ 0Natalia 0comenz* a decir0# Lo siento# 6lla no di'o nada, y Ben cambi* el peso del cuerpo de un pie a otro sinti"ndose inc*modo, lamentando haber ido# Natalia se!u a callada# 6ntonces "l decidi* &ue ten a &ue hacer lo mismo &ue cuando 'u!aba al f<tbol# Siempre hab a sido un 'u!ador directo, sin trucos ni movimientos pensados# Solo habilidad sincera y talento para meter !ol# 8 eso mismo har a entonces#

0S" &ue te hice da%o cuando te apart" de m en el avi*n# 02or suerte no me ha &uedado morat*n# Ben sinti* una punzada de frustraci*n# Sab a lo &ue Natalia estaba haciendo# :omo buen defensa, estaba tratando de impedir &ue le metiera un !ol directo# 08a sabes a lo &ue me refiero 0el coraz*n se le aceler* como cuando estaba a punto de marcar un tanto0# =</ t< me importas, Natalia# 6lla no cambi* de e.presi*n# 0Cracias 0di'o finalmente# Ben se &ued* bo&uiabierto y furioso# (Cracias+ 3esde lue!o no era la respuesta &ue estaba deseando o r# 0No me lo esperaba 0continu* tratando de e.plicarse, de salvar a&uella conversaci*n0# No &uer a &ue pasara# 06so est$ claro 0afirm* Natalia con frialdad alzando las ce'as0# (=ienes al!o m$s &ue decirme+ 2or&ue mis invitados est$n a punto de lle!ar# Ben sinti* c*mo la ira le &uemaba por dentro# 3e acuerdo, tal vez no pareciera mucho, pero le hab a dicho m$s a a&uella mu'er &ue a nin!una otra# Le hab a dicho &ue le importaba y ella solo le hab a dado las !racias# 6nderez* la espalda con rabia# 0No 0le di'o con frialdad0# No ten!o nada m$s &ue decirte 0y sali* del sal*n sin mirar atr$s# Natalia se &ued* muy &uieta mientras escuchaba los pasos de Ben resonar por el suelo de m$rmol del recibidor del palacio# =en a la sensaci*n de &ue si se mov a, se har a a%icos# )ab a necesitado de toda su fuerza de voluntad, de toda su e.periencia actuando como la princesa altiva para interpretar el papel# 2ara actuar como si no le importara# 6 incluso en ese momento, una parte de ella &uer a abrir la puerta y se!uirlo por todo el palacio, !ritarle &ue a ella tambi"n le importaba# 8 tal vez al!o m$s &ue eso# No# No se humillar a de a&uel modo# No aceptar a las mi!a'as &ue Ben le estaba ofreciendo# Se hab a dado cuenta al escuchar su espantosa Ano declaraci*nB# 4&uello no era lo &ue ella &uer a# No era bastante# Si iba a ponerse en peli!ro, a mostrar su vulnerabilidad, entonces &uer a m$s# Quer a ser aceptada y amada# 4&uella certeza

la pill* por sorpresa, pero era absolutamente cierta# Sin embar!o, Ben solo hab a sido capaz de decirle &ue le importaba# 8 lue!o estaban las coletillas# No &uer a &ue sucediera y no lo esperaba# (3e verdad hab a pensado &ue estaba diciendo lo &ue ella &uer a o r+ Natalia de'* escapar un suspiro y alz* lentamente la cabeza mientras echaba los hombros hacia atr$s# 6ra una princesa# 8 una mu'er &ue, despu"s de todo, s &uer a el amor en toda su aterradora belleza# No buscaba a al!uien a &uien solo Ale importaraB# 4un&ue no iba a conse!uir nin!una de las dos cosas, se record* Natalia# 6staba a punto de conocer al emba'ador de Qadirah, una pe&ue%a isla del 7ar de 4rabia cuyo heredero al trono era un 'e&ue soltero de treinta a%os# ,n posible marido al &ue no conoc a ni &uer a conocer# =odav a dolida, se dio la vuelta y sali* del sal*n con la espalda muy recta# :uando lle!* al d a si!uiente al estadio, el campamento estaba en pleno au!e# Ben estaba en medio del campo traba'ando duro# Critaba *rdenes y le ca a el sudor por la cara# 6staba !uap simo pero tambi"n parec a enfadado# 4l menos ten a el campo de f<tbol para descar!ar sus frustraciones# 6lla hab a vivido una cena interminable con referencias veladas y no tan veladas a su escandaloso pasado, y tambi"n hab a tenido una conversaci*n privada con el emba'ador de Qadirah &ue hab a incluido la lista de e.pectativas del 'e&ue respecto a su posible esposa# La sumisi*n y la discreci*n ocupaban un lu!ar destacado, y no eran precisamente sus me'ores cualidades# Natalia apenas hab a pe!ado o'o en toda la noche, y todav a le dol a el cuerpo por su actividad como portera# No iba a ser un buen d a# Sus miedos resultaron ser 'ustificados media hora m$s tarde, cuando se escuch* un repentino !rito en el e.tremo m$s le'ano del campo# Natalia alz* la vista y vio un pe&ue%o !rupo de ni%os y voluntarios reunidos en torno a una fi!ura desplomada en el suelo# 6l coraz*n se le subi* a la !ar!anta al ver &ue se trataba de Eoberto, uno de los alumnos favoritos de Ben y su prote!ido# Ben estaba inclinado sobre "l con el rostro p$lido# Natalia supo al instante &ue hab a pasado al!o !rave# Sac* r$pidamente el m*vil y marc* el n<mero de ur!encias para pedir una ambulancia# Lue!o corri* hacia Eoberto y, al ver el $n!ulo de la pierna, supo &ue se hab a roto el hueso# Ben alz* la vista hacia ella# 0(Qu" puedo hacer+

0Llama a una ambulancia# 08a lo he hecho# Ben volvi* a mirar al ni%o# =en a una e.presi*n de an!ustia y de culpabilidad, y Natalia se acerc* m$s# Eoberto apretaba los dientes y ten a el rostro sudoroso# 6lla le apart* el fle&uillo de la frente# 03uele mucho, (verdad+ 0le pre!unt* con una leve sonrisa0# Si fuera yo, estar a !ritando y llorando# Eoberto no di'o nada, pero diri!i* hacia ella su mirada car!ada de dolor y Natalia si!ui* hablando sin saber muy bien lo &ue estaba diciendo hasta &ue escuch* la sirena de la ambulancia en la distancia# Ben acompa%o a Eoberto hasta la ambulancia mientras le sub an en camilla y le diri!i* a Natalia una sonrisa de a!radecimiento# 0Cracias# 0(Qu" pasa con los dem$s ni%os+ 0=en!o &ue &uedarme con Eoberto 0ase!ur* Ben# (2odr$s arre!l$rtelas+ (2od a+ (:ien ni%os 'u!ando a un deporte &ue apenas entend a+ 0:laro &ue puedo 0afirm* estirando la espalda# :uando re!res* al campo, los ni%os hab an formado !rupos y parec an ansiosos# Natalia les diri!i* una sonrisa ale!re y dio varias palmadas# 03e acuerdo# =odo el mundo a formar un c rculo# No pod a ense%ar f<tbol y, tras lo &ue acababa de suceder, pens* &ue a todos les ir a bien un respiro# 0(Qui"n sabe 'u!ar al pillaDpilla+ 0pre!unt* con ale!r a# 2asaron la tarde 'u!ando a 'ue!os populares para felicidad de los ni%os y recelo de al!unos voluntarios, y aun&ue Natalia mantuvo el $nimo arriba se sent a a!otada y tensa# 6staba deseando saber c*mo estaba Eoberto/ y c*mo estaba Ben# :uando finalmente termin* el d a de campamento, ayud* a reco!er y lue!o le pidi* a 6nrico &ue la llevara al hospital principal de la isla# 4ntes se detuvo a comprar unos re!alitos para Eoberto# Ben no estaba all , pero se encontr* a los padres del ni%o esperando en la sala# =en an un aspecto cansado y an!ustiado# Se pusieron de pie en cuanto se les acerc*# 04lteza/ 0No hacen falta formalidades a&u 0afirm* ella0# (:*mo est$ Eoberto+ Le e.plicaron &ue efectivamente se hab a roto la pierna, pero

una rotura limpia y se curar a bien# =endr a &ue llevar escayola durante seis semanas y despu"s hacer rehabilitaci*n# @io &ue intercambiaban miradas an!ustiadas y pens* &ue se!uramente estar an preocupados por el coste# Santina ten a un sistema sanitario nacional, pero se!uramente tendr an &ue pedir una e.cedencia en el traba'o para cuidar de su hi'o# Se dio cuenta entonces de &ue llevaban el uniforme de los empleados de palacio# 02or supuesto mi padre, el rey 6duardo, os ayudar$ con los costes relacionados con la lesi*n de Eoberto 0les ase!ur* tomando nota mentalmente para hablar con su padre al respecto# No &uer a hacer promesas falsas# Eoberto estaba dormido, pero le de'* una cesta con bombones y tebeos# :uando se subi* al coche le pidi* a 6nrico &ue la llevara a la oficina# Ben no estaba all , y 7ariana estaba a punto de marcharse# 06l se%or Jackson no ha estado en la oficina en todo el d a 0le di'o cuando Natalia le pre!unt*# 0(Sabes la direcci*n de su casa+ Si a 7ariana le sorprendi* la petici*n, no lo demostr*# La busc* en el ordenador, la escribi* en un papel y se la pas* a Natalia# 3e nuevo en el coche, ella mir* la direcci*n escrita, decidida a calmar el latido de su coraz*n y poder distin!uir las letras# 2od a hacerlo# Solo necesitaba tiempo y concentraci*n# 0@ia @entoso 0di'o finalmente con tono triunfal# 6nrico Jpuso en marcha el coche sin decir una palabra# @ia @entoso empezaba en la ciudad, pero lue!o los edificios &uedaban atr$s y daban paso a un tramo de carretera vac a &ue continuaba por la costa en la &ue solo hab a unas cuantas casas de playa desperdi!adas entre rocas y palmeras# 6nrico se detuvo en una entrada en sombra &ue llevaba a la casa de Ben, una estructura de cristal y piedra# Natalia sali* del coche y, si!uiendo otro impulso m$s, le di'o a 6nrico &ue pod a irse# 6l chofer vacil*# 0(6st$ se!ura, 4lteza+ 0S # =e mandar" un mensa'e si te necesito# Cracias, 6nrico# 6sper* a &ue la limusina desapareciera por la sinuosa carretera antes de !irarse hacia la casa# 2arec a oscura y vac a# (6n &u" demonios estaba pensando al aparecer as sin anunciarse+ Se!uramente Ben estar a en al!una reuni*n importante de ne!ocios y ella tendr a &ue &uedarse un rato all varada# No iba a enviarle a

6nrico un mensa'e cinco minutos despu"s de &ue se hubiera marchado# =odav a le &uedaba al!o de or!ullo# 2uls* el timbre y escuch* c*mo resonaba en el interior de la casa# :ont* hasta diez, lue!o hasta veinte y volvi* a pulsar# :ont* otra vez# Nada# Sinti* una oleada de desilusi*n# (Qu" estaba haciendo all + 3esesperada, !ir* el pomo y, para sorpresa suya, la puerta se abri*# 6ntr* en casa de Ben con el coraz*n lati"ndole con tanta fuerza &ue sin duda "l podr a o rlo estuviera donde estuviera# 6ntr* directamente en el sal*n, un espacio !rande y ventilado con varios sof$s modernos de piel y al!unas obras de arte contempor$neo# 6l sal*n estaba oscuro y vac o, pero Natalia percibi* unas cuantas se%ales de la presencia de Ben- una libreta de papel y un bol !rafo de plata en la mesa de cristal, un libro en el sof$# Se acerc* un poco m$s y vio &ue se trataba de una novela de misterio# 4s &ue Ben se rela'aba leyendo ficci*n# La idea le hizo sonre r# 6n la inmaculada cocina hab a una taza de caf" y un cuenco de cereales fre!ados y colocados en el escurridor# :onsciente de &ue estaba siendo una fis!ona, sali* al pasillo &ue daba a los dormitorios# 3os de ellos estaban vac osF el tercero era sin duda el de Ben# Natalia mir* dentro, estaba vac o# La enorme cama de matrimonio, con su colcha de seda azul marino, estaba hecha con precisi*n militar# Ee!res* al sal*n pre!unt$ndose d*nde estar a Ben# =en a la impresi*n de &ue no habr a de'ado la puerta abierta todo el d a, as &ue deb a de estar cerca/ o tendr a pensado re!resar pronto# (3eber a esperar+ (8 por &u"+ (Qu" estaba haciendo all + (Qu" era lo &ue buscaba+ Natalia apart* de s a&uella inc*moda pre!unta y se !ir* para mirar la playa de arena blanca a la &ue se acced a directamente desde el sal*n# 6ntonces se dio cuenta de &ue la puerta corredera de cristal &ue daba acceso a la terraza estaba entreabierta# Sali* y se &uit* las zapatillas# 6l sol estaba empezando a descender hacia el mar# ,nos colores vivos en!alanaban el cielo# Lo <nico &ue Natalia escuchaba all fuera era el sonido del viento en las palmeras y el suave mecer de las olas contra la arena# :uando sus o'os se acostumbraron a la tenue luz del atardecer, suave y violeta, distin!ui* un !rupo de palmeras, unas cuantas piedras !randes y lue!o a Ben, &ue estaba sentado en la playa con la cabeza entre las manos#

Once

Ben alz* la vista cuando Natalia se acerc*# 6staba preocupada y, al mismo tiempo, conmovida# Ben parec a muy serio, (le molestar a verla all + No pod a saberlo, pero percib a una emoci*n oscura dentro de "l# :uando se detuvo a unos metros de distancia, se &uedaron mir$ndose durante un lar!o instante sin decir nada# 6ntonces Ben esboz* una sonrisa c nica y Natalia se prepar* para escuchar al!<n comentario mordaz, pero lo &ue oy* fue al!o muy distinto# 0)e estado a&u sentado pensando en &ue soy un malnacido e!o sta# Natalia se sorprendi* y tom* asiento a su lado en la arena fresca y dura# 06so no suena muy divertido# 0No 0reconoci* Ben !ir$ndose otra vez para mirar el mar oscurecido0# No lo es# 0(6s por Eoberto+ 0le pre!unt* ella# 0Le he forzado demasiado# 0No pod as saber &ue se le romper a la pierna 0afirm* Natalia0# )a sido un accidente, Ben# No pod as controlarlo# Ben solt* una carca'ada amar!a# 06.acto# 7e he pasado la vida tratando de controlarlo todo# 2ero es imposible controlar nada# Ni los actos de los dem$s ni los propios# Natalia sinti* &ue se le paralizaba el coraz*n durante un se!undo# (6staba hablando de sus actos respecto a ella+ (3el beso+ =ra!* saliva# 0(2or &u" te obsesiona tanto el control+ 0le pre!unt* a &uemarropa# 02or&ue nunca lo he tenido realmente 0respondi* Ben muy serio0# 7i infancia fue una locura# 7i madre se divorci* dos veces de mi padre# 2asamos de vivir en una mansi*n a un apartamento# 7i padre 'u!aba en primera divisi*n/ 04 ti te habr a !ustado tambi"n, (verdad+ 0le pre!unt* Natalia sin poder contenerse# Ben se la &ued* mirando durante un se!undo# 0S # 06n el campo de f<tbol cobras vida# 2areces/ feliz#

0Lo soy 0murmur* Ben0# 4l menos lo era# Siempre me ha encantado el f<tbol y era bueno, pero me lesion" la rodilla a los diecis"is a%os y perd la oportunidad de 'u!ar profesionalmente# 4s &ue me dedi&u" a los ne!ocios# Natalia e.tendi* los dedos de los pies hacia el a!ua, &ue ya solo era un sonido en la oscuridad# La noche hab a ca do, envolvi"ndolos con su su!erente suavidad# Natalia fue consciente de pronto de &ue estaban a solas en la playa ba'o las estrellas# 6scuch* la respiraci*n de Ben y sinti* la fuerza de su presencia a su lado# 0(Qu" me dices de ti, princesa+ 0le pre!unt* en la oscuridad0# (:u$l era tu sue%o+ Natalia se puso tensa# No esperaba &ue la conversaci*n fuera tan ntima# 4spir* con fuerza# 0Supon!o &ue es bastante com<n# 4l!o relacionado con el Ay fueron felices para siempreB# 04h, por eso no crees en el amor verdadero# 6lla sonri*# 0)e aprendido la lecci*n# 0(Qu" ocurri*+ 0Sali* en toda la prensa# =< mismo lo mencionaste# 4&uella t*rrida aventura de hace seis a%os con el franc"s# :reo &ue era hi'o de un conde# 2as* el verano en la isla# 0(8 &u" pas*+ (=e rompi* el coraz*n+ 06n su momento cre &ue s 0Natalia se enco!i* de hombros0# 2ens" &ue estaba enamorada e hice muchas tonter as# ;l se lo cont* todo a la prensa# Les pas* fotos 0cerr* los o'os un instante y volvi* a sentir la ver!?enza de ver lo &ue ella consideraba un romance ntimo e.puesto hasta el m$s m nimo detalle0# :onsi!ui* mucho dinero vendiendo la e.clusiva# 04puesto a &ue s 0Ben sacudi* la cabeza0# La prensa hizo &ue pareciera &ue hab as sido t< la &ue lo hizo p<blico# 6lla se enco!i* de hombros como si no le importara# 06so es lo &ue hace la prensa# Ben la mir* con dureza# 04s &ue despu"s de eso decidiste tomar t< la iniciativa# 04l!o as # Ben resopl*# 08o hice 'usto lo contrario 0confes*0# :uando ten a unos cuatro a%os, los peri*dicos publicaron una foto!raf a m a llorando# No s" si ten a al!o &ue ver con el divorcio de mis padres o no# 6n cual&uier

caso, la maldita foto fue publicada en todos los peri*dicos del mundo# 5ue terrible para m y tambi"n para mi madre# 4 partir de entonces, cada vez &ue ba'aba la !uardia aparec a mi foto en los peri*dicos, y siempre relacionada con el matrimonio de mis padres# Natalia suspir*# Se sent a triste por los dos# Sus e.periencias hab an sido muy parecidas y sin embar!o, la respuesta de ambos fue completamente distinta# 0=u odio a la prensa empieza a cobrar sentido# 8 tambi"n tu af$n de control# 02ero ambas cosas me ce!aron 0afirm* mir$ndola fi'amente0# No me di cuenta de c*mo eres de verdad# Natalia sinti* &ue se le paraba el coraz*n# Ben no la conoc a de verdad# No lo sab a todo de ella# 4part* la mirada# 0No te confundas conmi!o, Ben 0di'o tratando de mostrarse ale!re0# No soy tan distinta de lo &ue parezco# 2ero el coraz*n le dec a otra cosa# AS soy distinta, s lo soyB# (2or &u" lo estaba apartando de s + (Ser a por miedo+ Si ella lo rechazaba primero, "l no tendr a oportunidad de hacerlo# 6ra la misma maniobra &ue utilizaba con la prensa y con todo el mundo# 4tacar primero para no resultar herida# 0(Se!uro+ 0pre!unt* Ben en voz ba'a# Natalia sinti* su mano en la mand bula cuando la !ir* para obli!arla a mirarlo# 4bri* la boca para decir al!o cortante y a!udo pero no le salieron las palabras# Ben clav* los o'os en los suyos, se inclin* hacia ella y la bes*# 5ue un beso muy distinto a los otros# Los labios de Ben rozaron los suyos un par de veces a modo de saludo# 8 lue!o profundiz* lentamente abriendo los labios, e.i!i"ndole dulcemente con la punta de la len!ua &ue participara# 8 Natalia e.hal* un suave suspiro de rendici*n sin darse si&uiera cuenta# Ben e.tendi* la mano para acariciarle la me'illa, desliz$ndole la mano por la mand bula con un movimiento tan tierno &ue a ella se le llenaron los o'os de l$!rimas# ;l desliz* la boca sobre la suya con m$s se!uridad, tomando, e.i!iendo, y la dulzura desapareci* para dar paso al deseo# Natalia escuch* su respiraci*n a!itada mientras la tumbaba sobre la arena con una rodilla entre las piernas, desliz$ndole la mano ba'o la camiseta# La camiseta/ Natalia record* entonces &ue estaba llena de

barro# No era el atuendo perfecto para la seducci*n, pero eso no era una seducci*n# 6ra deseo, tal vez incluso amor# 8 no importaba lo &ue llevara puesto, por&ue los dos estaban m$s all$ de eso# 4l darse cuenta de lo mucho &ue si!nificaba a&uello para ella se sinti* mareada# Ben debi* darse cuenta, por&ue se ech* un poco hacia atr$s y la mir* con los o'os brillantes# 0(Natalia+ 0S 0susurr* ella# La idea de detenerse, aun&ue fuera lo m$s sensato, le resultaba completamente imposible# Necesitaba a&uello demasiado# Necesitaba a Ben# ;l volvi* a besarla y lue!o se incorpor*# 0@amos a hacer esto correctamente# 0(:orrectamente+ 0repiti* Natalia con incertidumbre# ,na parte de ella &uer a pasi*n r$pida e instant$nea all mismo, en la playa# :ual&uier otra cosa le daba miedo# Ben se limit* a sonre r, entrelaz* los dedos con los suyos y la !ui* hacia la casa de la playa, hacia su dormitorio de cama enorme# Natalia se &ued* mirando las s$banas suaves y le entraron dudas# 06stoy sucia 0afirm* se%alando la ropa llena de barro# 06st$s perfecta 0ase!ur* Ben acerc$ndola m$s hacia s y sacudiendo la cabeza# 2ero no era perfecta, pens* Natalia# )ab a cometido muchos errores, ten a muchos problemas y defectos# Ben no los sab a todos# 8 a pesar de ello no pod a olvidar &ue la hab a apartado de su re!azo cuando pens* &ue al!uien podr a verlos# 0Natalia, m rame# 6lla se dio cuenta de &ue estaba cerrando los o'os con fuerza# Los abri* y se lo &ued* mirando fi'amente a la cara# 6staba tan calmado como siempre, y &uer a confiar en "l# Quer a amarlo# 0(Quieres &ue esto suceda+ 6lla asinti* en silencio# 0(2or &u" tienes miedo+ 02or&ue es aterrador 0Natalia apenas pod a hablar# 0=ienes raz*n 0Ben volvi* a besarla, apretando los labios con fuerza, como una promesa0# =al vez deber amos pensarlo me'or 0 su!iri* desliz$ndole las manos ba'o la camiseta# 6lla asinti*, aun&ue no pod a pensar al sentir sus manos sobre la piel, fr as y se!uras# No &uer a pensar# 2ensar implicaba dudas, incertidumbre y miedo# 8 ella solo &uer a sentir# Ben se &ued* &uieto de pronto y se apart*#

0Quiero &ue sepas lo &ue est$s haciendo# Que tomes la decisi*n de hacerlo# @as a hacer el amor conmi!o, princesa# Natalia abri* mucho los o'os# 0(:*mo dec as &ue te llamabas+ 0pre!unt* con su habitual tono burl*n# 2ero Ben no sonri*# =en a una e.presi*n muy seria, muy intensa# 0No ha!as eso 0le pidi* en voz ba'a0# No conviertas esto en una broma# No te reba'es# @ales m$s &ue eso, Natalia# Las l$!rimas le &uemaban los o'os, pero ella las contuvo# 0(=< crees+ 0pre!unt* con voz ronca# ,na l$!rima le resbal* por la me'illa# No hab a &uerido decir a&uello# 2ensarlo# Ni menos revel$rselo a Ben# 0S , lo creo 0reafirm* "l con dulzura sec$ndole la l$!rima con el pul!ar0# 8 voy a demostr$rtelo# :on la mirada fi'a en ella, la tumb* sobre la cama con suavidad y al mismo tiempo decisi*n# No cab a duda de &ui"n estaba al mando all # 8 eso la hizo sentirse m$s vulnerable y asustada &ue nunca# 0(Qu" est$s haciendo+ 0le pre!unt* en un susurro# 04marte# (Lo dec a de verdad+ (6staba so%ando+ 6l cuerpo se le puso tenso por la e.pectaci*n y por el miedo# Quer a &ue sucediera a&uello, pero se!u a asustada# =en a miedo a resultar herida# 4 ser rechazada# Ben se estir* a su lado, bes$ndole la mand bula# Le desliz* la mano ba'o la camiseta para cubrirle el seno# 06n primer lu!ar 0murmur*0, tenemos &ue librarnos de esta ropa# Natalia no pod a estar m$s de acuerdo, pero se sinti* e.puesta cuando Ben se la &uit*, desliz$ndole las manos por las piernas para &uitarle los pantalones cortos y lue!o subi"ndolas por el torso y los senos para hacer lo mismo con la camiseta# 4hora estaban los dos desnudos# )ab a estado desnuda delante de un hombre con anterioridad# Se hab a acostado con varios# 2ero nunca se hab a sentido as # Ni por asomo# :uando Ben la mir* desde la coronilla hasta la punta de los pies, sinti* como si estuviera vi"ndole el alma# Se sonro'*# 6ntera# 07e salen manchas ro'as cuando me sonro'o 0susurr*# Ben presion* con un dedo una de las manchas &ue ten a en el pecho#

04s es 0se inclin* para besarla en a&uel punto0# Qu" interesante# Natalia se estremeci*# (2or &ue se encontraba tan inc*moda+ 4 pesar del deseo &ue ard a en su interior, se sent a demasiado e.puesta# =en a miedo# =al vez no &uisiera &ue la conocieran despu"s de todo# Ben alz* la cabeza y la mir* como si la entendiera# 03e'a de pensar &ue al!o malo va a suceder# 0No estoy/ no estoy acostumbrada a esto 0'ade* ella0# )e estado con muchos hombres antes, pero nunca ha sido as # =en!o miedo 0confes*# 0(8 crees &ue yo no+ 0le pre!unt* Ben con un ronco susurro0# =en!o miedo, y como t< me di'iste, ten!o miedo al miedo# 4s &ue te !ano, princesa# Natalia se rio y a&uel sonido hizo &ue se rela'ara# Ben inclin* la cabeza hacia su cuerpo y le cubri* el seno con la boca, succionando y mordiendo# 6lla le pas* los dedos por el pelo y se retorci* deba'o de "l# Ben apart* lue!o la boca y si!ui* recorri"ndola cuerpo aba'o, deteni"ndose en ciertos puntos, sabore$ndola con la len!ua, memoriz$ndola# )asta &ue le puso la boca entre las piernas, 'usto en el centro de su cuerpo, y Natalia se puso tensa# =rat* de apartarse, pero Ben no permiti* &ue se escondiera# 4pret* la boca contra ella y su cuerpo se retorci* en respuesta# 6l placer subi* en espiral en el interior de su cuerpo mientras !em a# La len!ua de Ben lami* sus plie!ues y ella volvi* a !ritar# 6l placer era tan intenso &ue resultaba incluso doloroso# 2ero ella se!u a resisti"ndose, a!itando las caderas# 0No 0!imi*0# No puedo# Ben se detuvo y Natalia sinti* como si tuviera un a!u'ero dentro# 0(Quieres &ue pare+ 0Ben le coloc* las manos c$lidas y se!uras en los muslos# 0No 0!imi* ella, por&ue la idea le resultaba intolerable# La boca de Ben volvi* a encontrarse con la suya y esa vez Natalia no se resisti*# Se entre!* a "l, a la sensaci*n, y cuando solt* un !rito roto, Ben se desliz* en su interior, devor$ndola mientras a ella le resbalaban l$!rimas de emoci*n y de alivio por las me'illas# ,n placer desconocido hasta entonces se apoder* de su cuerpo y le inund* el coraz*n de modo &ue el cascar*n &ue la rodeaba se rompi* y se abri*# 4pret* el cuerpo contra el de Ben mientras se!u a el ritmo de sus embates y las oleadas de placer la atravesaban como una

interminable ola# 6ntonces sinti* c*mo "l alcanzaba su propio ".tasis, su cuerpo estremeci"ndose contra el de ella antes de rendirse, sus corazones latiendo a un ritmo desesperado el uno contra el otro# 6staba completamente e.puesta y no hab a nada &ue pudiera hacer al respecto# Nin!una forma de ocultarse o de fin!ir# Ben le sec* suavemente las l$!rimas de la cara mientras su cuerpo se estremec a tras el or!asmo m$s intenso &ue hab a e.perimentado 'am$s# 0(Son l$!rimas buenas+ 0murmur* "l# 0No lo s" 0confes* Natalia en un !emido0# No s" lo &ue son# Nunca hab a sentido tantas cosas# Se encontraba llena y vac a al mismo tiempo# 0(2ero est$s contenta+ 0le pre!unt*# 6lla sonri* y le tom* la mano, entrelazando los dedos con los suyos# 0S 0reconoci*0# 5eliz# 8 se!ura# Se sent a se!ura y al mismo tiempo vulnerable en brazos de Ben, lo &ue resultaba una combinaci*n e.plosiva# 8 maravillosa#

Doce

Natalia se despert* poco antes del amanecer# Le dol a el cuerpo en sitios insospechados# Se !ir*, sinti* el brazo de Ben encima y sonri*# Los recuerdos de la noche anterior le atravesaron la mente en fra!mentos sueltos de placer, recuerdos de una intimidad tan incre ble y transformadora &ue no pod a creer &ue fuera real# Que hubiera sucedido# Se !ir* para poder mirar a Ben, &ue ten a el rostro rela'ado en el sue%o, las pesta%as lar!as y rizadas y las me'illas con barba incipiente# Natalia e.tendi* un dedo y le toc* la boca, la boca &ue la hab a besado y amado por todas partes# ;l abri* los o'os y parpade* antes de diri!irle una sonrisa indolente# 02rincesa, (me est$s inspeccionando+ Natalia solt* una breve carca'ada# 07e has descubierto 0reconoci* acarici$ndole la me'illa# Ben se incorpor* y captur* su boca en un beso# No volvieron a decir nada durante un buen rato# 7$s tarde, mientras se duchaba en el ba%o de la suite de Ben y "l se encar!aba del desayuno, Natalia se dio cuenta de &ue estaba canturreando# Sonriendo# Nunca se hab a sentido tan feliz, tan libre y tan &uerida# Ben no le hab a dicho directamente &ue la amaba# (Lo de la noche anterior hab a sido simplemente al!o f sico o hab a al!o m$s+ No pod a pedirle &ue se le aclarara, pero alber!aba la esperanza de &ue la amara# La noche anterior se lo hab a demostrado de muchas formas# A2ero no te conoce en realidadB# 4&uel susurro se abri* paso en su mente y la llen* de dudas# Natalia se puso tensa# 6l a!ua de la ducha se!u a cayendo sobre su cuerpo# 6ra consciente de &ue ten a dudas, cosas &ue no le hab a contado a Ben# :osas importantes# 8 supo &ue a&uello no pod a durar# No pod a ser real# Natalia apoy* la cabeza contra las baldosas mo'adas y cerr* los o'os mientras el a!ua ca a sobre ella como l$!rimas# No sab a si ser a capaz de hacerlo, si tendr a el valor suficiente para ser sincera# :uando sali* del ba%o envuelta en un !rueso albornoz vio &ue

Ben le hab a de'ado una camiseta y unos pantalones cortos limpios# Se los puso y a!arr* uno de sus cinturones para a'ust$rselos a la cintura# Le conmov a &ue Ben hubiera tenido a&uel detalle# Si!ui* el delicioso aroma del beicon y los huevos fri"ndose en la cocina, donde Ben estaba al lado del horno vestido con unos va&ueros des!astados y una camiseta deste%ida# 4l verlo con el pelo revuelto y descalzo a ella se le hizo la boca a!ua# Lo amaba# Quer a amarlo, de'arse llevar# (2or &u" ten a &ue ser tan dif cil+ 0Qu" bien huele 0di'o con voz ronca# Ben alz* la mirada al o rla# =en a los o'os brillantes# 06st$s !uap sima 0ase!ur* mir$ndole la camiseta enorme &ue se le resbalaba por el hombro0# (Quieres un caf"+ Natalia asinti* y "l le tendi* una taza humeante# 06sto no es f$cil 0reconoci* ella con un suspiro0# No estoy acostumbrada a al!o as # 08o tampoco 0afirm* Ben d$ndole un sorbo a su taza y mir$ndola por encima del borde antes de !irarse hacia al fue!o, donde estaba cocinando los huevos# Natalia a!radeci* &ue se diera la vuelta# No estaba acostumbrada a tanta sinceridad ni a tanta intimidad# Le dio un sorbo a su caf" y se diri!i* hacia las puertas de cristal &ue daban a la playa# La luz del sol se refle'aba sobre el a!ua del mar# 06l desayuno est$ listo 0di'o Ben# Natalia se !ir* y vio &ue hab a puesto dos platos con huevos y beicon sobre la mesa de cristal# 06stupendo 0di'o, aun&ue no estaba se!ura de ser capaz de probar bocado# 08 he pensado &ue pod amos leer los peri*dicos 0continu* Ben de'ando dos e'emplares de prensa seria sobre la mesa0# Nada de foto!raf as de paparazzi, te lo prometo# Natalia se &ued* muy &uieta mirando los peri*dicos# Qu" acto tan sencillo, leer los peri*dicos en el desayuno comentando las noticias# Lo &ue hac a la !ente normal# 8 al!o virtualmente imposible para ella# 0(Natalia+ 4lz* la vista y vio &ue Ben la miraba con el ce%o fruncido# Sinti* una opresi*n en el pecho# Ser a muy f$cil cont$rselo# Sin duda sentir a compasi*n por ella, no desprecio# 2ero no fue capaz de desnudar su secreto, su alma# 6ra demasiado duro# 8 no &uer a &ue le tuviera

l$stima# 0(Qu" ocurre+ 0le pre!unt* Ben con dulzura# 6lla sacudi* la cabeza# 0No puedo hacer esto# No puedo 'u!ar a &ue somos una pare'a# La e.presi*n de Ben se endureci*, pero Natalia se dio cuenta de &ue estaba procurando mantener el control# :omo siempre# 0(:rees &ue a m me sale natural, Natalia+ (:rees &ue no me estoy esforzando+ 8o tambi"n he huido siempre de las relaciones 0 reconoci* con voz al!o temblorosa0# 2ero soy consciente de &ue entre nosotros hay al!o, al!o &ue no he vivido con nadie m$s, y &uiero comprobar si funciona# 08o no puedo 0la opresi*n del pecho era cada vez mayor, pero trat* de mantener un tono fr o0# Soy una princesa, como t< bien sabes# 8 las princesas no tienen relaciones por&ue/ 0aspir* con fuerza el aire y se prepar* para el !olpe final0# @oy a casarme con otro# @io c*mo Ben reculaba como si le hubiera pe!ado un pu%etazo# 3urante un instante pareci* asombrado, y lue!o parpade* y ad&uiri* una e.presi*n neutra# 06ntiendo 0di'o finalmente con voz carente de emoci*n0# 7e temo &ue no me hab a dado cuenta de eso# No hay mucho m$s &ue decir, (verdad+ 0se%al* hacia la puerta con la cabeza# 0No 0reconoci* ella# 2ero s hab a mucho m$s &ue decir# Lo &ue pasaba era &ue ten a miedo# Ben volvi* a se%alar la puerta con la cabeza# =odav a temblando pero con la barbilla bien alta, Natalia se diri!i* hacia all , la abri* y sali* de su vida# Ben se &ued* en el centro del comedor y escuch* el clic de la puerta al cerrarse# Se hab a ido# Se hab a marchado e iba a casarse# Se pas* las manos por el pelo y mir* sin entender nada los dos platos del desayuno, el caf", los peri*dicos# )ab a ima!inado una ma%ana a!radable y rela'ada con Natalia# 6ra lo &ue deseaba# Sin poder evitarlo, hab a ima!inado el cuento de hadas# ,n final feliz, una relaci*n# Su comportamiento le recordaba al de su madre, siempre dispuesta a intentarlo# ;l no &uer a ser as # 8 ni si&uiera iba a tener la oportunidad, por&ue Natalia iba a casarse# No pod a creerse &ue durante todo el

tiempo &ue hab an pasado 'untos ella no le hubiera mencionado un detalle tan relevante# (8 c*mo era posible &ue los peri*dicos no hubieran hablado del pr*.imo matrimonio de la princesa+ (2or &u" no lo hab a anunciado el rey 6duardo en la fiesta de 4lle!ra tres semanas atr$s+ 2or&ue no era cierto# No iba a suceder, al menos no todav a# Sab a &ue Natalia ten a miedo, y por eso hab a inventado la primera e.cusa &ue se le vino a la cabeza para escapar# 8 "l, &ue tambi"n estaba asustado, se la hab a cre do# Ben estir* la espalda y sonri*# Natalia no iba a librarse de "l tan f$cilmente# Ni por asomo# Natalia se dio cuenta de &ue no hab a pensado las cosas# Le hab a puesto un mensa'e a 6nrico para &ue fuera a reco!erla, y aun&ue el chofer no le di'o nada, se dio cuenta de &ue al!o pasaba# Nada m$s entrar en el palacio sinti* la tensi*n en el aire# ,n lacayo se acerc* a ella en cuanto lle!* y la inform* de &ue la reina 1oe re&uer a su presencia de inmediato# Natalia corri* a su habitaci*n y se puso un vestido de lino verde mente con unas alpar!atas de tac*n a 'ue!o# No pod a presentarse ante su padre con la camiseta y los pantalones cortos de Ben# 0(3*nde has estado+ 0le pre!unt* la reina 1oe con frialdad en cuanto entr* en su habitaci*n# 06stoy se!ura de &ue 6nrico ya te lo ha contado 0replic* ella con calma# 03ice &ue te llev* ayer a casa del se%or Jackson, y acabas de re!resar al palacio# Natalia mir* a su madre a los o'os# 0S # 06sto tiene &ue acabar 0su madre sacudi* la cabeza# Su ira hab a dado paso a una !enuina an!ustia0# 6l 'e&ue de Qadirah ha hecho una proposici*n oficial# @endr$ esta semana para ultimar los detalles y cuando est" todo resuelto, se anunciar$ tu boda# Natalia lo!r* sobrevivir a los si!uientes d as# 2asaba la mayor parte del tiempo en su habitaci*n, evitando el revuelo &ue hab a provocado la inminente lle!ada del pr ncipe de Qadirah# =rat* de no pensar en Ben, pero la traicionaban el cuerpo y la mente, record$ndole

la dulzura con &ue la hab a besado y c*mo hab an hecho el amor# :uando lle!* el lunes y tuvo &ue volver al campamento, ya hab a conse!uido poner la mente en blanco y cerrar el coraz*n# 6ra la <nica manera de enfrentarse al d a# Ben estaba ocupado cuando ella lle!* al estadio# Se ase!ur* de mantenerse ale'ada de "l y de no mirarlo# 2ero Ben no iba a de'arlo estar tan f$cilmente# La llam* para &ue fuera al centro del campo, donde estaba "l con todos los ni%os# 0La princesa Natalia y yo vamos a ense%aros a parar un !ol 0 ase!ur* mir$ndola0# La princesa har$ primero de portera# 6lla alz* la cabeza y se diri!i* hacia la porter a# Ben le lanz* un tir* muy flo'o, tanto &ue incluso ella pudo pararlo sin dificultad# 06so no suele suceder con frecuencia 0les di'o Ben a los ni%os con una sonrisa0# :uando los 'u!adores &uieren meter !ol, pe!an tiros muy fuertes# @an a poner todo de su parte y ten"is &ue estar preparados 0se !ir* otra vez hacia Natalia0# (2reparada+ 6lla asinti* y Ben lanz* la pelota con fuerza, pero no demasiada# Natalia fue capaz de pararla con !ran esfuerzo# Ben se !ir* hacia los ni%os otra vez# 0La princesa Natalia &uiere evitar a toda costa &ue mar&ue !ol# 2ero a veces, cuando la pelota se acerca a toda velocidad, nos asustamos# 6so es comprensible# Nos da miedo llevar a cabo la maniobra# 2ero ah es cuando tenemos &ue ser valientes 0afirm*0# 3arlo todo# 4 Natalia se le llenaron los o'os de l$!rimas# Sab a &ue Ben estaba hablando de al!o mucho m$s personal, no de f<tbol# 6lla no hab a sido valiente# 2ero ya era demasiado tarde# 6l partido hab a terminado para ellos aun&ue Ben no lo supiera#

Trece

Natalia no habl* con Ben durante el resto del d a, pero las palabras de "ste a<n resonaban en su cabeza cuando termin* la 'ornada# 7iedo a la maniobra# La necesidad de ser valiente y darlo todo# =al vez ella tendr a &ue haber dado m$s, pero ya no importaba# 6ra demasiado tarde, su boda se anunciar a al cabo de unos d as# 4spir* con fuerza el aire# =en a &ue ser sincera con Ben aun&ue eso ya no fuera a cambiar nada# 6sper* a &ue los ni%os se marcharan y el estadio &uedara vac o y en silencio# 6ntonces se acerc* a la mesa en la &ue estaba Ben, &ue miraba unos peri*dicos con el ce%o fruncido# 0Lee esto 0le pidi* "l se%alando un art culo# 0No puedo 0ase!ur* ella con firmeza0# Soy disl".ica# 6n un !rado muy alto# 4penas puedo leer ni escribir# Ben la miraba asombrado con los o'os abiertos de par en par# 0(2or &u" no me lo hab as dicho+ 2od a haber hecho concesiones/ 0No &uer a concesiones 0afirm* Natalia0# 4dem$s, muy poca !ente lo sabe# 6s un secreto familiar 0se enco!i* de hombros0# No &uieren &ue se sepa para no dar mala ima!en# Ben alz* las ce'as sin dar cr"dito# 0(=us padres tomaron esa decisi*n+ (No te proporcionaron nin!una ayuda profesional+ )ay muchas formas de tratar la disle.ia actualmente/ Natalia volvi* a enco!erse de hombros# No haber tenido ayuda hab a sido lo de menos# No iba a contarle &ue su profesora particular la hab a encerrado en un armario oscuro por ser demasiado lenta para aprender las letras, o c*mo la maestra se hab a burlado repetidamente de ella delante de toda la clase durante un a%o entero# No iba a e.plicarle &ue sus padres &uer an &ue se mantuviera en secreto por&ue de todos modos las princesas no necesitaban aprender mucho, ni lo est<pida &ue se hab a sentido siempre# 4l menos arre!larse y salir hac a &ue se sintiera una triunfadora, aun&ue en el fondo supiera &ue era un acto vac o# No di'o nada de todo a&uello, pero no hizo falta# La mirada entornada de Ben daba a entender &ue lo hab a adivinado todo# 0Cracias por cont$rmelo 0di'o finalmente en voz ba'a0# )a

debido ser duro para ti# 04hora ya no importa 0confes* ella se%alando el espacio &ue hab a entre ellos0# 4ntes me daba miedo dec rtelo por&ue no &uer a &ue me miraras de un modo distinto# 2ero ahora da i!ual por&ue no podr a haber nada entre nosotros aun&ue &uisi"ramos# @oy a casarme 0las palabras le pesaron como si fueran de plomo0# Se anunciar$ esta semana# 04h, s # =u boda 0Ben asinti* con e.tra%a naturalidad y se%al* el peri*dico0# 6so era lo &ue &uer a ense%arte, aun&ue en realidad no hay nada &ue leer# No sales en los peri*dicos, princesa# Se habla de tus hermanos, pero no se menciona a ese novio tuyo# 0=e acabo de decir &ue todav a no se ha anunciado# Se est$n ultimando los detalles y/ 0,ltimando, pero todav a no est$ decidido del todo 0insisti* Ben acerc$ndose m$s0# Ni si&uiera lo conoces en persona, (verdad+ Natalia retrocedi* un paso y dio con la cadera contra la mesa# 0No, pero lo voy a conocer esta semana 0ase!ur* alzando la barbilla en !esto desafiante# Ben se acerc* tanto &ue sinti* su calor, el olor de su sudor mezclado con el de la loci*n de afeitar# 6lla contuvo un !emido cuando le desliz* la mano por el muslo desnudo, 0Nunca lle!ar$ a conocerte como te conozco yo, Natalia 0 susurr* llevando la mano hacia su zona m$s ntima# 6lla cerr* los o'os y trat* de resistirse a la intensa oleada de placer &ue la atraves* al sentir los dedos de Ben acarici$ndola# 08 no &uieres &ue te conozca 0continu* "l0, por&ue as es m$s f$cil para ti# 7$s se!uro# 0No puedo/ 0S puedes# 2uedes decir &ue no a esa boda# 7ira a tu hermana Sophia# > a tu hermano 4lessandro# (4caso no han hecho ellos lo mismo+ 2uedes hacerlo si &uieres, Natalia# Si me &uieres a m # Ben retir* lentamente la mano, de'$ndola ardiendo por dentro y por fuera# 0Qu" f$cil es hablar, Ben 0le espet* ella furiosa0# (Qu" me dices de ti+ 7e has dicho &ue te importo# Que no &uieres &ue sea as , &ue no te !usta, pero &ue te importo# (Se supone &ue debo desnudar mi alma, romper con mi familia y arries!arme a perderlo todo solo por&ue te importo+ Ben no di'o nada, se limit* a &uedarse mir$ndola# 0Si!ues teniendo el control 0continu* ella0# 8 hasta &ue no te

de'es llevar, hasta &ue no te desnudes tanto como he hecho yo, hasta &ue no luches por m como no lo ha hecho nadie, esto no valdr$ la pena# 8 dicho a&uello se atus* los arru!ados pantalones cortos y pas* por delante de "l con piernas temblorosas y la cabeza muy alta hasta cruzar las puertas del estadio# Ben se &ued* al lado de las puertas, escuchando el motor del coche en el &ue ella se ale'aba# Se hab a ido, pero sus palabras se!u an all , atorment$ndolo# Natalia ten a raz*n# No lo hab a dado todo# La hab a presionado para &ue le diera m$s, pero "l se hab a !uardado cosas# La fuerza de sus sentimientos, el miedo de su coraz*n# No hab a sido completamente sincero, como hab a sido ella# Se sinti* aver!onzado, pero la am* todav a m$s por ello# La amaba# 2unto final# 8 ya era hora de &ue se lo di'era# Natalia se &ued* mirando su p$lido refle'o en el espe'o# 6staba horrible# 6l vestido de noche color lavanda &ue hab a esco!ido para la cena iba a 'ue!o con las sombras moradas &ue ten a ba'o los o'os# Si el 'e&ue iba a estar presente a&uella noche, se!uramente !ritar a horrorizado al verla# Llamaron a la puerta y 4na, su doncella, asom* la cabeza# 04lteza, la reina &uiere hacerle saber &ue los invitados han lle!ado# 0Cracias, 4na 0se puso lentamente de pie# La cena de a&uella noche era una velada formal con varios di!natarios# La reina &uer a &ue Natalia estuviera presente en a&uel tipo de actos antes de la lle!ada de su futuro esposo para &ue cumpliera con su deber real# 2or fin# 6l rey y la reina estaban recibiendo a los invitados en una de las salas de recepci*n, un ele!ante sal*n decorado con frescos y columnas de m$rmol# Natalia se mantuvo r !ida entre los asistentes con una copa de champ$n sin probar en la mano, tratando de fin!ir &ue prestaba atenci*n mientras escuchaba a dos emba'adores hablar de la crisis en 6uropa# 5inalmente se dio cuenta de &ue los dos hombres hab an de'ado de hablar, y el silencio se hizo demasiado prolon!ado# )izo un esfuerzo por pensar en al!o &ue decir, pero se dio cuenta de &ue los emba'adores no le estaban prestando atenci*n# 7iraban hacia las puertas dobles de la entrada del sal*n, donde hab a

aparecido una ele!ante fi!ura vestida de esmo&uin# La fuerza de su presencia atra'o todas las miradas de los presentes# Natalia sinti* un escalofr o el"ctrico# 6ra Ben# (Qu" estaba hacienda all + Se!uramente no estaba invitado# Sus padres hab an &uerido celebrar una reuni*n pe&ue%a, con solo una docena de di!natarios# La !ente torci* el !esto cuando Ben avanz* por el sal*n# 6staba claro &ue ella no era la <nica &ue sab a &ue no estaba en la lista de invitados# Ben desliz* la mirada por el sal*n y lue!o se diri!i* directamente a ella# Natalia sinti* &ue se le helaba el coraz*n dentro del pecho# No pod a moverse# 07e he dado cuenta de &ue ten!o al!unas cosas &ue decirte 0 ase!ur* Ben deteni"ndose a un metro de ella y mirando a los curiosos &ue los rodeaban0# 2ero creo &ue preferir a dec rtelas a solas# Sal conmi!o fuera 0le pidi* se%alando las puertas# Natalia se lo &ued* mirando fi'amente# (Ser a capaz de hacerlo, de salir del palacio delante de sus padres y marcharse con Ben+ 6l coraz*n le lat a con fuerza dentro del pecho, y se sent a tan mareada como si se hubiera bebido doce copas de champ$n# 0S 0di'o en un hilo de voz0# S , ir" conti!o 0de'* la copa en una bande'a y sinti* doce pares de o'os clavados en la espalda, incluidos los de sus padres# ,na vez en la puerta, su madre la detuvo a!arr$ndole la mu%eca# 0Natalia, (ad*nde diablos crees &ue vas+ 0le advirti*# Ben se interpuso entre su madre y ella# 06st$ conmi!o 0afirm* con educaci*n y firmeza al mismo tiempo# Su madre retrocedi* sobresaltada y Ben sali* con ella del sal*n# Natalia de'* escapar una risa nerviosa cuando salieron del palacio y la noche los envolvi* como la suave caricia de un amante# 0(4d*nde vamos+ 0pre!unt*# 06s una sorpresa 0ase!ur* "l0# Quiero &ue te subas a mi avioneta# No di'eron nada mientras se diri! an en la oscuridad hacia el aeropuerto# La avioneta de Ben los esperaba en una es&uina de la pista, tan diminuta e ntima como siempre# Natalia tra!* saliva nerviosamente al subir y mirar por la ventanilla# Ben puso el aparato en marcha y ella se reclin* en el asiento mientras despe!aban y de'aban atr$s las luces de Santina#

:uando alcanzaron la velocidad de crucero, Ben se aclar* la !ar!anta y di'o0Nunca te he contado por &u" le ten!o miedo al compromiso 0 comenz* a decir0# 8a sabes &ue mi padre en!a%aba a mi madre# )asta ah nada nuevo# Lo &ue no te he dicho, lo &ue no &uer a decirte, es &ue me enfurec a &ue mi madre le perdonara una y otra vez# Sab a lo de todas sus aventuras y miraba hacia otro lado# 6so me pon a furioso# 7e hubiera !ustado &ue fuera m$s fuerte# Lo <ltimo &ue yo deseaba era ser como ella# 06ntonces 0adivin* Natalia0 (evitabas el compromiso por&ue ten as miedo de ser d"bil como ella+ 04s es 0Ben de'* escapar un suspiro0# 6n cuanto te conoc a ti sent &ue estaba perdiendo el control# No &uer a &ue te acercaras demasiado# No &uer a desearte# 6res una mu'er muy fuerte, Natalia# :uando pienso en c*mo traba'aste en la oficina sin decirle a nadie lo de tu disle.ia/ 0No me compadezcas# Ben sacudi* vi!orosamente la cabeza para ne!arlo# 0=e admiro, Natalia# Siempre he pensado &ue eras fuerte, pero no sab a &ue tanto# 6res incre ble# La sinceridad de su tono provoc* en ella una punzada de emoci*n# 0=< tambi"n eres incre ble 0le di'o en voz ba'a# 0No he terminado todav a 0Ben aspir* con fuerza el aire0# Lo &ue &uiero decirte es &ue te amo# 4mo a la mu'er &ue has sido y la mu'er en la &ue te has convertido# 4mo tu fuerza, tu sentido del humor y tu ele!ancia# =e amo, Natalia# Natalia sinti* !anas de llorar# 8 llevaba r mel# Ei"ndose a medias, se sec* las h<medas me'illas# 08o tambi"n te amo 0di'o en tono pausado# 4mbos !uardaron entonces silencio, disfrutando del momento# =odo hab a &uedado dicho# =odo hab a salido a la luz# 8 eso era bueno# 0Siento todo lo &ue te he hecho pasar 0di'o finalmente Ben0# 6staba cie!o# 08 yo ten a miedo# 0(8 ahora+ Natalia se rio nerviosa# 08a no ten!o miedo# 2ero no s" &u" va a pasar cuando vuelva a palacio# Qu" van a decir mis padres#

0No estar$s sola 0le ase!ur* Ben0# 8o estar" a tu lado todo el rato# 06so me tran&uiliza 0reconoci* Natalia# @io al!unas luces deba'o de ellos y cuando Ben empez* a descender se pre!unt* &u" iba a suceder a continuaci*n# :uando maniobr* con la avioneta hacia el suelo, mir* por la ventanilla y vio un puente lleno de luces sobre el &ue hab a mucha !ente# 0(3*nde estamos+ 0pre!unt*# 06n el puente 7ilvio, en Eoma# 0(@as a aterrizar con la avioneta sobre un puente+ 0el puente 7ilvio, situado en el centro de Eoma, ten a m$s de dos mil a%os, y se!<n la leyenda, las pare'as &ue se compromet an en "l ten an ase!urada una vida lar!a y feliz# 06sta avioneta aterriza como un helic*ptero 0se e.plic* "l0# 8 ya he pedido permiso a las autoridades# Natalia mir* por la ventanilla# 6l r o = ber refle'aba las luces de la ciudad, y el vie'o puente se alzaba cerca de ellos lleno de !ente# 0(Qui"n es toda esa !ente+ 0pre!unt* Natalia# 04h, son periodistas 0contest* Ben sonriendo y !ui%$ndole un o'o0# :reo &ue han recibido el soplo de &ue bamos a venir# Natalia lo mir* fi'amente# No entend a por &u" Ben hab a hecho al!o as # ,nas semanas atr$s, la posibilidad de &ue un paparazzi lle!ara a foto!rafiarlos le hab a llevado a tirarla al suelo# 0(=< les has avisado+ (2or &u"+ 0Quiero &ue el mundo entera sepa lo &ue siento por ti, Natalia# Que sepan &ue te amo# 6lla solt* una carca'ada, no pod a creer &ue a&uello estuviera sucediendo# 0(8 &u" vas a decirles+ 0Lo primero es lo primero 0Ben la atra'o hacia s , la estrech* entre sus brazos y la bes*# 6n el e.terior, los periodistas !ritaban a!itados y trataban de tomar una buena foto# Natalia se apart*# 0@amos a salir en todas las portadas# 0No me importa 0ase!ur* Ben sonriendo0# Solo por esta vez# Quiero demostrarte &ue hablo en serio# =e amo y estoy encantado de &ue el mundo entero lo sepa 0Ben sac* una ca'ita de terciopelo del bolsillo0# Natalia Santina, princesa de mi coraz*n, (&uieres hacerme el hombre m$s feliz del mundo cas$ndote conmi!o+ Natalia parpade* para contener las l$!rimas al mirar a&uel

diamante anti!uo rodeado por un c rculo de luminosas perlas# 0S # S , &uiero# Ben le desliz* el maravilloso anillo en el dedo y lue!o se%al* con la cabeza hacia los paparazzi &ue se!u an haciendo fotos desde fuera# 06ntonces tal vez deber amos salir y anunciarlo formalmente# 6stoy deseando contarle al mundo &ue vas a ser mi esposa# Sonriendo y con los o'os llenos de l$!rimas de felicidad, Natalia tom* la mano &ue le ofrec a y sali* con "l del avi*n#

Eplogo

Natalia estaba impresionada con lo f$cil &ue era todo teniendo a Ben a su lado# Sus padres hab an aceptado de forma conmovedora su compromisoF el rey 6duardo di'o &ue se notaba lo mucho &ue "l la amaba# 9ncluso el 'e&ue de Qadirah se tom* el rechazo con ele!ancia, comentando entre risas &ue no pod a competir con un hombre &ue se declaraba con tanto estilo y de un modo tan p<blico# Se casaron seis semanas m$s tarde en una playa rec*ndita de Santina, sin fot*!rafos ni periodistas# @endieron una <nica foto!raf a del enlace a un peri*dico respetable, por una cifra elevada &ue fue donada a una obra ben"fica especializada en personas con problemas de aprendiza'e# =ras a%os de aver!onzado silencio, Natalia hizo p<blica su disle.ia y formaba parte de la 'unta directiva de esa fundaci*n, en la &ue recib a su propia tutor a para me'orar la lectura y la escritura# 6l futuro se presentaba tan brillante como el sol &ue se alz* sobre el rosado amanecer el d a si!uiente a su boda# Natalia estaba frente a la puerta de cristal de la casa de la playa de Ben, observando c*mo el sol sub a cada vez m$s hacia el cielo, lanzando sus rayos sanadores# Ben lle!* por detr$s y le rode* la cintura con los brazos, bes$ndole el cuello antes de apoyar la barbilla en su cabeza# 06staba pensando en nuestra apuesta 0di'o ella0# 8 he !anado# 4s &ue puedo mandarte durante todo el d a 0le record*# Ben se rio entre dientes# 03urante todo el d a y durante toda la vida 0reconoci* "l# Natalia sonri*# La felicidad le inundaba el alma# 06ntonces empecemos 0di'o# 8 d$ndose la vuelta, lo bes*#