Está en la página 1de 87

EL CLAMOR DEL INFINITO

POR LOUIS G. MILK

EDICIONES TORAY, S. A. Arnaldo de Oms, 51-53 BARCELONA 1962

Ediciones Toray, S. A., 1962 Nmero de Registro: 6.210 - 1961 Depsito Legal: B. 1.961 - 1962

Printed in Spain - Impreso en Espaa ________________________________________________________ Impreso por EDICIONES TORAY, S. A., Arnaldo de Oms, 51-33 BARCELONA

PROLOGO De lo ms profundo del Universo lleg el Clamor a la Tierra. Durante incontables siglos, la Tierra haba sido centro del Universo. Haba permanec ido en un confortable aislamiento, pero he aqu que ese aislamiento estaba a punto de cesar.

Los habitantes del planeta se crean solos, pero no lo estaban. Eran felices dentr o de su mundo, con sus pequeos conflictos locales, que nunca haban rebasado los es trechos lmites del globo terrqueo, pero se iban a ver mezclados en una conflagracin de proporciones supraplanetarias, estelares. Se supona que existan mundos con habitantes inteligentes, pero nunca se haba tenido ocasin de entablar relaciones con ellos. Y, se esperaba, pasaran siglos antes de que ocurriera semejante circunstancia, si es que algn da se produca. Los mejores ce rebros cientficos del planeta negaban tal posibilidad. Al menos dentro de los est rechos lmites temporales de varios cientos de aos, quiz un millar por lo menos. Las estrellas haban sido comparadas a pupilas que centelleaban avizorantes en la eterna noche del espacio y, en efecto, lo eran. En los mundos que giraban alrede dor de aquellos soles, haba ojos que nos miraban y odos que nos escuchaban. Y un da lleg el Clamor. Vena del Infinito, de ese lugar donde nada tiene fin y todo tiene su principio. El Clamor de una guerra devoradora de mundos. Una guerra qu e duraba ya haca siglos y que durara otro tanto antes de que se extinguiera la ltim a llamarada de sus combates. Los habitantes de la Tierra eran felices porque ignoraban la existencia de tal c onflicto. Pero pronto iban a verse envueltos en l. Ojos codiciosos nos miraban desde el Infinito. Pretendan la destruccin del planeta . Y con el planeta, el Sistema Solar. Los dueos de esos ojos posean armas fabulosa s, armas cuyos efectos no podan ser concebidos siquiera por los terrestres. Eran armas capaces de devorar una estrella y sus planetas con toda facilidad, sin nec esidad de ser usada a fondo. Sin embargo, no queran la destruccin de la Tierra. Hubieran preferido evitar la ca tstrofe. Pero se vean obligados a ello. Porque el conflicto, a lo largo de centenares de aos, haba ido extendindose. Y sus l timos ramalazos haban alcanzado ya los sistemas prximos al solar. Arturo, del Boye ro, y Aldebarn, del Toro, ya estaban envueltos en la conflagracin. Por lo tanto, st a haba alcanzado ya una distancia a la Tierra de treinta y ocho y cuarenta y cuat ro aos luz, respectivamente. De pronto, las primeras avanzadillas combatientes, viajando en aparatos de los c uales los terrestres no tenan ni la ms remota idea, haban llegado a Altair, de la c onstelacin del guila. Las primeras escaramuzas fueron libradas. Y entonces fue cuando lleg a la Tierra el Clamor. No era un clamor estruendoso, sino un clamor muy prximo al silencio y, sin embarg o, perfectamente audible. Pero nadie quiso escucharlo. El Clamor se repiti. Una y otra vez, de forma exhaustiva. Finalmente, alguien se decidi a escucharlo. Y se tuvieron las primeras noticias de la guerra galctica. Y se supo que la Tierra poda ser destruida. Pero no por unos seres ambiciosos de poder, sino, simplemente, por ser un simple pen en el juego estelar. Sencillamente, por hallarse en el camino que seguan los combatientes. Y fue as que el Clamor y el Fragor de la lucha en el Infinito llegaron hasta la T ierra.

LA LLAMADA I Es evidente, pues, que aunque nos suponemos solos en esta porcin del Universo, no lo estamos. La razn y la ciencia dicen que hay seres inteligentes en otros sistem as planetarios. Cules son stos? Ni siquiera me planteo cmo son, morfolgica y psquicame nte, esos seres. Es algo que no podemos siquiera imaginarnos y que en el momento actual no atae a la cuestin. Blancos o negros, con dos o seis brazos, lo que meno

s interesa en estos instantes, es la conformacin fsica de dichos seres. Ni tampoco nos importa su forma de pensar o de razonar. Lo realmente importante para nosotros es: Entablaremos algn da contacto con esos ser es? Entiendo que ese da, an est muy remoto. Hemos llegado, con notorios esfuerzos, a los planetas exteriores del sistema solar. Pero nunca podremos llegar a las es trellas. Prxima Centaurii, como bien es sabido, la cual dista de la Tierra la friolera de cuatro aos luz y dos dcimas. Todava no se ha conseguido una mquina que vuele a la ve locidad de la luz. Suponiendo que algn da se lograse semejante adelanto, la nave i mpulsada por un motor capaz de alcanzar los trescientos mil kilmetros por segundo , tardara cuatro aos y treinta y seis das, dicho en cifras redondas, en alcanzar la s cercanas de dicha estrella. Si a ello sumamos un tiempo idntico para la vuelta, ms otro prudencial para la exploracin de los planetas que se supone orbitan en tor no a Prxima, hallaremos un tiempo de diez aos como mnimo para dicha expedicin. Qu trip ulacin hay capaz de afrontar, no ya los peligros fsicos derivados de un viaje seme jante, sino los riesgos psquicos que se produciran durante el mismo? Prxima, lo cual pondra en peligro el xito de la expedicin. Por otra parte, hemos de considerar que el tiempo se desarrolla en el espacio de un modo distinto a como se desarrolla en la Tierra. Mientras para los expedicion arios habran transcurrido solamente diez aos, en nuestro planeta habran pasado much os ms, un siglo, dos, quiz. Y qu hombre est dispuesto a emprender un viaje semejante si sabe que a su vuelta no encontrar a ninguno de sus familiares, a ninguna de su s amistades? Qu hombre emprendera un viaje como el citado, sabiendo que quiz habran t ranscurrido dos siglos terrestres antes de su vuelta y que correra el peligro de ser olvidado por completo l y la expedicin , en esos doscientos aos que pasaran en el i ntervalo? Por lo tanto, sostengo que, dados los medios y circunstancias actuales, el viaje a las estrellas es imposible. Y por lo mismo, hemos de esperar a que los seres i nteligentes que cit en primer lugar, y que existen, nos llamen, se pongan en cont acto con nosotros, establezcan relaciones con los habitantes de la Tierra y nos enseen un mtodo para viajar ms rpidamente que la luz, si es que han conseguido encon trarlo. De lo contrario, nuestro aislamiento persistir durante siglos. He dicho. Una salva de aplausos acogi las ltimas palabras del profesor Ian Thomaston, direct or del Observatorio Astronmico del Himalaya. A continuacin, los periodistas especi alizados en la materia empezaron a hacerle preguntas, a las cuales contest el pro fesor de buena gana. El pblico, mientras tanto, abandonaba el saln donde Thomaston haba expuesto sus tes is. Bruscamente, un individuo forceje con la masa de gente para abrirse paso haci a el profesor. Despus de algunos codazos y pisotones, consigui alcanzar su objetivo. Profesor! exclam. El aludido volvi la cara. Ah, es usted, Miguel? Sucede algo? El recin llegado tom al profesor por el brazo. Profesor, tengo algo muy urgente que comunicarle! Por favor. Est bien dijo Thomaston, comprendiendo que su ayudante Miguel Torralba no le interr umpira nunca si no se tratase de algo de verdadera importancia. Sonri a los period istas : Disclpenme unos instantes, caballeros; en seguida soy con ustedes de nuevo. Thomaston y Torralba se apartaron a un lado, conferenciando durante unos minutos con las cabezas muy juntas Los periodistas se fijaron en los siguientes detalle s: era el ayudante quien sostena el peso del dilogo, en tanto que Thomaston se lim itaba a asentir. Y poco despus, el rostro de Thomaston adoptaba una expresin de ex traeza y de asombro muy poco corrientes en un hombre de su categora quien, por razn de la misma, tena ya muy poco de qu asombrarse en este mundo. Est seguro de ello, Miguel? Positivamente, profesor. No hace ni diez minutos que he hablado con Bliss. l mismo ha sido quien me lo ha dicho. Sigue Bliss en el Everest? Claro.

Thomaston medit unos segundos, en tanto se acariciaba el mentn con aire meditabund o. Al cabo, decret Est bien, Miguel. Dispngalo todo para volver al Observatorio cuanto antes. De acuerdo, profesor. Thomaston se volvi hacia los periodistas. Trat de componer una sonrisa. Caballeros, les ruego me disculpen. Supongo que el texto de mi conferencia habr si do recogido en una grabadora. Pueden pedrselo al seor Tshandra, quien con mucho gu sto les facilitar una copia del mismo. Ocupaciones urgentes me hacen regresar de nuevo al Observatorio. En cuanto pueda, volver a ponerme en contacto con ustedes. Buenas tardes a todos. Buenas tardes, profesor contestaron los periodistas casi a coro.

II Mike Shammonist era el observador de turno en el radiotelescopio del Everest. El empleo era descansado, el sueldo bueno y las distracciones no escaseaban a casi nueve kilmetros de altura, de modo que se poda vivir. La observacin de aquel da era rutinaria. Ruidos procedentes de las estrellas, capt ados por el gigantesco radiotelescopio, que superaba en cien metros al de Jodrel l Bank, en Inglaterra ciento ochenta metros en total , crujidos estelares, chasquid os procedentes de alguna nova que haba hecho explosin cientos de aos atrs, en fin, l o de costumbre. Tan habituado estaba Mike a observar, que mientras que con una mano sostena el au ricular pegado a la oreja, con la otra segua el alegre ritmo del pachan-chach, la lti ma novedad en msica tropical que pareca enloquecer a la humanidad. Mike haba sinton izado una emisora del Caribe y se diverta enormemente con Negrita Volcnica, una piez a magistral del nuevo ritmo, sin que ello implicara una desatencin en la observac in que tena encomendada. Chasquidos, crujidos, silbidos... La negrita semeja un volcn Sus ojos despiden llamas... Chasquidos, crujidos, silbidos... Y su boca se enciende al bailar el nuevo ritmo del pachanchach Chasquidos, crujidos, silbidos... Negrita volcnica te sientes romntica? Chasquidos, crujidos, silbidos... Y de pronto. Tierra, Tierra... alarma... peligro... Negrita volcnica... Atencin planeta Tierra... Peligro... Os habla... Mike frunci el ceo. La voz no proceda del Caribe precisamente. Tierra, habla... Mike cort la transmisin de la emisora caribea. Escuch las voces, que le llegaban por el radiotelescopio. Quin diablos ser el bromista? mascull, enojado. Tierra, os advertimos... grave peligr... Y entonces Mike advirti que los ruidos de fondo estelares haban cesado casi del todo.

Diablos! Esto es nuevo para m! ...ligro de guerra estelar... aprestarse a la defensa... Los ruidos volvieron de nuevo. Pero desaparecieron despus de medio minuto. La voz se oy otra vez. Tierra, Tierra... es urgente... Clave Nueve Tres... Flota sagitariana... extensin conflicto... Rogamos respuesta urgente por clave Nueve Tres... Mike mir con asombro el auricular. No caba la menor duda; la voz brotaba de all . Se tratar de una broma? Respuesta urgente por clave Nueve Tres... Y de nuevo volvieron los ruidos estelares, ahogando el resto de la frase. Mike encendi un cigarrillo hondamente preocupado. La voz vena del infinito. Nadie, en la Tierra ni en el Sistema Solar, poda haber utilizado la longitud de onda de l radiotelescopio. Entonces, quin diablos haba sido? Cada observacin del radiotelescopio era grabada en hilo magnetofnico. Mike dio mar cha atrs a la mquina y repiti la transmisin. Esto no me gusta sentenci al cabo . Bromista o no, el jefe tiene que saberlo. Toc una palanquita y acerc los labios a un intercomunicador. S, Mike? contest una voz reposada. Jefe, tengo noticias. Bien, oigmoslas. Sera mejor que se diese usted una vuelta por aqu. Es decir, si no tiene mucho traba jo. No importa, Mike. Ir ahora mismo. Mike solt un suspiro. Le pareca que acababa de liberarse de una grave responsabili dad. En ausencia del profesor Thomaston, Lloyd Bliss era el jefe del Observatorio. Bl iss entr minutos ms tarde. Lloyd Bliss tena unos treinta y cuatro aos de edad, y para ser tan joven haba alcan zado ya una reputacin envidiable en el campo de la radioastronoma. Por ello haba si do nombrado segundo director del Observatorio del Himalaya haca ya tres aos, y su primer director, Thomaston, se senta altamente satisfecho de los servicios del jo ven, no importndole dejarle la direccin cuando l se vea obligado a ausentarse por un motivo u otro. Bliss era alto, membrudo, de facciones correctas y agradables, sin que su exteri or diese la sensacin de ser un hombre dedicado a la ciencia casi por entero. Ms bi en pareca un deportista o un piloto que un astrnomo y de haber querido dedicarse a l estreocine, es probable que habra obtenido un xito similar o mayor al conseguido en su profesin. Bien, Mike dijo calmosamente. Bliss se excitaba muy raras veces por nada, lo cual no le impeda ser rpido cuando las circunstancias lo requeran . De qu se trata? Escuche un momento, jefe manifest el observador . Despus dme usted mismo su opinin. Mike puso en marcha la grabadora. Primeramente se oyeron los ya conocidos ruidos provinentes de las estrellas, los cuales cesaron luego de un modo casi total, c omo nunca se haba conocido en la observacin radiotelescpica. Casi en el acto se oy l a voz que llamaba al planeta. Bliss escuch con infinita atencin. Al terminarse la grabacin, dijo a Mike que la re pitiera de nuevo. Un par de minutos ms tarde, dijo: No parece una voz humana. Humana, jefe? Perdn, quise decir de un ser nacido en la Tierra. El profesor Thomaston sostiene la tesis de que un da u otro habremos de contactar con los seres inteligentes del espacio. Habr llegado ya ese da, jefe? Es posible, quin sabe? respondi Bliss calmosamente. Y se lo toma usted con toda tranquilidad! dijo Mike, asustado . Jefe, dse cuenta de lo que esto significa. Hay seres que nos estn llamando. Nos avisan de que hay guerr a, de que corremos un grave peligro. Peligro de morir lo corremos desde el da en que nacemos, Mike, no lo olvides filos of el joven. Pero es que esto...

S, claro. Contina con la observacin y vuelve a llamarme con lo que escuches, si es q ue se refiere a la misma. Ah, dame la grabacin; quiero analizarla con ms tiempo. Est bien contest Mike. Si l se lo toma as, yo no me voy a llevar un disgusto. Ya se lo dar la polica al bromista cuando lo encuentre. Un minuto ms tarde, entregaba al joven un pequeo rollo de hilo magntico, conteniend o la grabacin. Bliss le dio las gracias y se retir de la estancia, dejando a su es palda un crepitante fondo de chasquidos y crujidos provinentes de las estrellas. Bliss haba aparentado cierta indiferencia, pero en realidad estaba bastante preoc upado. Era un ms que mediano lingista y aunque la persona que haba transmitido el m ensaje de alarma hablaba correctamente el ingls, su acento no se pareca a ninguno de los idiomas que el joven conoca. Y crea razonablemente poder afirmar que aquel acento no haba sonado jams sobre la superficie de la Tierra. Por lo tanto, es evidente que ese individuo nos ha hablado desde el espacio lleg a una conclusin, despus de haber escuchado al menos una docena de veces la misma gra bacin. Y entonces fue cuando decidi llamar al profesor Thomaston, quien en aquellos mome ntos estaba dando un ciclo de conferencias en la Universidad de Calcuta. Despus de haberlo hecho, decidi consultar el caso con otra persona.

III Lloyd Bliss no podra olvidar jams, por mucho tiempo que transcurriese, la forma en que l y Rena Prayer se haban conocido casi cinco aos atrs. Entonces, Lloyd Bliss era radioastrnomo de segunda clase en el Observatorio del E verest. Haba llegado la primavera y se senta ms joven y optimista que nunca. Aquel fin de semana, Lloyd decidi pasarlo al aire libre. La primavera era delicio sa en los valles del Himalaya. Tom una tienda de campaa, vveres y provisiones para dos das, ms una caa de pescar, y se larg en uno de los helicpteros del Observatorio, dispuesto a reposar en absoluto durante las cuarenta y ocho horas del fin de sem ana. Sent sus reales al borde de unos arroyuelos afluentes del Sun Kosi, en un pintore sco valle cubierto de vegetacin, entre afiladas montaas, al fondo de las cuales se divisaba la eternamente blanca cumbre del Everest. Mont la tienda, sac el bote co n los cebos y prepar la caa de pescar. Cuando lo tuvo todo listo, ech a andar orilla arriba. Y entonces, a menos de cien metros del campamento, encontr a Rena. La muchacha yaca en el suelo, a corta distancia del arroyo. Estaba inconsciente y un hilillo de sangre flua lentamente de una herida recibida tras la oreja izquie rda. Lloyd olvid inmediatamente todos sus propsitos. Carg con la muchacha y la llev hasta la tienda, en donde la atendi en la medida de sus posibilidades, sin conseguir h acerla recobrar el conocimiento. En vista de ello, empaquet nuevamente sus cosas y las carg en el helicptero. Puso a la inconsciente Rena en el asiento contiguo, sujetndola firmemente para evitar u n nuevo accidente, y acto seguido levant el vuelo con direccin al Observatorio, do nde haba un servicio permanente de enfermera. Rena tard varios das en recobrar el conocimiento. No haba sufrido, aparentemente, n inguna otra lesin, segn dictamin el mdico, el cual se qued muy asombrado al ver la ra pidez con que haba cicatrizado aquella cortadura. Pero si no haba padecido ninguna otra lesin fsica, s, en cambio, pareca haber sufrido algn grave choque en su mente, que le haba provocado una amnesia parcial de la cu al no le haba sido dable recuperarse nunca. Slo supo decir su nombre: Rena Prayer, y su profesin, secretaria especializada en ciencias. Su edad la haba calculado Lloyd en unos veintin aos en el momento de hallarla, de m odo que ahora rondaba los veinticinco o veintisis. Y al joven le haba agradado tan to Rena, que haba luchado y forcejeado lo indecible para conseguir que la muchach a ocupase una plaza en la administracin del Observatorio, cargo que, debido a su

capacidad, haba dejado por el de jefe de oficinas del mismo. A esta persona era a la que haba decidido consultar Lloyd sobre el misterioso mensaje captado por el radiotelescopio. Rena entr en el despacho del joven, acudiendo a la llamada de ste. Lloyd contempl u na vez ms nunca se cansaba de hacerlo a la muchacha. Rena era alta y muy esbelta, con una cintura que pareca ir a quebrarse en cualqui er momento, busto fino y erguido y caderas rotundas, aunque sin exageraciones ad iposas que hubieran resultado desagradables a la vista. Dada la excelente climat izacin del interior del Observatorio, aislado por completo del violento clima ext erior, Rena vesta las prendas que parecan un uniforme de cuantos trabajaban en aqu el lugar: camisa abierta, de manga corta, y pantalones hasta la mitad del muslo. No llevaba tacones ni los precisaba, dada su elevada estatura, aunque tampoco d esdeaba utilizarlos cuando la ocasin lo requera. El cabello de la muchacha era de un tono singular, blanco rosado, largo hasta lo s hombros, sin cintas ni adornos de ninguna clase. Rena lo llevaba as con cierta coquetera, para encubrir la finsima lnea que haba quedado en su epidermis tras la or eja, como secuela de aquella herida recibida y cuyo origen no haba sabido explica r nunca satisfactoriamente. Sus pupilas eran de un tono verdiazul muy plido, tanto que a veces semejaba carec er de ellas. Hubiera dado una sensacin de albinismo, de no haber sido por el tono bronceado de su piel, color que nunca le desapareca, ni aun en los largos das inv ernales en que resultaba imposible disfrutar de las caricias del sol. El conjunt o fsico resultaba agradablemente de un contraste extrao y agradable a la par. Me llamabas, Lloyd? pregunt Rena al entrar con paso suave, casi felino, en la habita cin. S. Ven aqu un momento. Quiero que escuches una cosa. Sintate, por favor. Ella obedeci. Lloyd le ofreci un cigarrillo, rechazado con breve gesto. Perdona, siempre me olvido de que no te gusta fumar. Bien, vamos con la grabacin. Puso en marcha el magnetfono. Dos minutos ms tarde, cort el contacto y mir a la much acha de frente. Qu opinas de esto, Rena? Parece genuino, Lloyd repuso ella con acento reflexivo. Crees, entonces, que alguien nos est llamando desde Dios sabe qu remoto rincn del Uni verso? S. Mi opinin es de que esta voz no es de un ser terrestre. No logro reconocer su acen to por ms esfuerzos que hago. S, lo mismo opino yo, aunque, naturalmente, con muchos menos motivos que t. Lloyd aspir el humo. Luego, mientras lo expulsaba, dijo: Ahora bien, suponiendo que la llamada sea genuina, yo encuentro una cierta dificu ltad en aceptarla como buena. Por qu, Lloyd? Si procede de una estrella no parece que venga de alguno de nuestros puestos de ob servacin en los planetas ,ha tardado mucho tiempo en llegar hasta nosotros. Por lo menos, cuatro aos y pico. Dices eso porque las ondas radiales viajan a la velocidad de la luz. Exactamente, Rena. Tienes razn. Tu argumento significara entonces que la llamada se hizo aos atrs. Y por lo tanto, el peligro habra debido pasar ya. La teora es correcta, desde luego. El hombre que nos avis, fuera quien fuera, saba q ue la Tierra iba a ser atacada. Ahora bien, cuando ya no hemos sido atacados, no lo seremos nunca, porque el momento de peligro ha pasado ya. Supones que una flota desconocida, encaminndose hacia la Tierra, ha tenido tiempo d e sobra de llegar y al no hacerse visible es que, por los motivos que sean, han desistido del ataque? S. Y si esa flota navegara a una velocidad inferior a la de la luz, Lloyd? El joven se desconcert unos momentos. Significara dijo, cuando al fin pudo hablar , que el ataque est an por producirse, Rena .

Ella asinti con la cabeza. Hay muchas preguntas que formular, caso de que el mensaje sea genuino manifest. Por ejemplo? Por qu nos advierte ese individuo del ataque? Para evitarnos trastornos, desde luego, y facilitar as nuestros preparativos de de fensa. Qu objeto le gua al hacernos esas advertencias tan, llammoslas as, filantrpicas? En todas partes hay individuos a quienes les gusta practicar el bien por el bien mismo respondi Lloyd. Y su conocimiento del ingls? Dnde lo ha adquirido? Preguntas demasiado, Rena. Ella sacudi ligeramente la cabeza. No, Lloyd. Me limito a anticipar un pequesimo fragmento del interrogatorio que vas a sufrir cuando se enteren en las altas esferas. Te crucificarn a preguntas, ya l o vers. Lloyd se pellizc el labio inferior. Eso es seguro. Ahora bien, el individuo desconocido, a quien podemos llamar Mster Equis, a falta de otro nombre mejor, advierte a la Tierra de un peligro inminent e. Ha hablado de una guerra estelar lo cual significa un conflicto de proporcion es pavorosas. Tambin ha mencionado la extensin de dicho conflicto. Y an ha dicho ms cosas. La flota sagitariana. Sagitario? Est en el centro de la Galaxia. Mster Equis ha pedido, adems, respuesta urgente. Por la clave Nueve Tres. Exacto. Pero quin demonios conoce la clave Nueve Tres? Adems, de qu servira una respue sta en clave, cuando la pregunta ha sido formulada en lenguaje normal, no cifrad o? La muchacha se puso la mano sobre la frente. Cerr los ojos un momento. Es un enigma, Lloyd. De cuya resolucin somos incapaces adujo l. Guardaron silencio unos momentos. De pronto, Lloyd se ech a rer. Rena le mir con extraeza. Qu te sucede, Lloyd? El joven mene la cabeza. Estamos preocupndonos por la broma de algn individuo que tena ganas de divertirse un rato. No hay guerra ni tal conflicto, ni Sagitario ha enviado una flota de espa cionaves contra la Tierra. Eso slo sucede en los libros, pero no en la realidad. En lugar de preocuparnos tanto de ese supuesto conflicto estelar, debiramos preoc uparnos un poco ms de nosotros mismos. Se puso en pie y la tom por las manos, mirndola fijamente a los ojos. Rena murmur , hace ya casi cinco aos que te conozco. No es la primera vez que te lo di go, pero s me gustara que fuera la ltima. Csate conmigo. Lloyd! exclam ella dulcemente. El joven la atrajo hacia s, sin encontrar resistencia por parte de la muchacha. Rena, querida, hace cinco aos tuve la suerte de encontrate junto al arroyo. Creo q ue me enamor de t apenas te vi tendida en el suelo. Cinco aos de trabajar juntos y de vernos a diario han hecho crecer ese amor de forma avasalladora. No puedo res istirlo ms, Rena; csate conmigo. Los ojos de la joven le miraron a travs de un acuoso velo de lgrimas. Oh, Lloyd susurr . Pero t no sabes quin soy yo. Qu importa eso? Lo nico interesante es que te quiero. Y t no me amas tambin? Olvida el resto, no te preocupes de ms. Csate conmigo; seremos felices toda la vida... No puede ser, Lloyd, no puede ser. Por qu? clam l, casi exasperado. A ti no te importa quin pueda ser yo y eso me llena de orgullo. Pero yo no podra ca sarme contigo ni darte un hijo mientras no sepa quin soy. Es Rena Prayer mi verdad ero nombre? Soy inglesa? Oh, si supieras cmo me torturan esos pensamientos por las noches, cuando me quedo sola en mi dormitorio. Vivir sin conocer de la propia e xistencia ms que lo que ha pasado en estos cinco aos ltimos, sin saber otra cosa ni

conocer lo que fui anteriormente... Es verdaderamente torturador e incluso prov oca en m estados de exasperacin que, en ocasiones, me hacen temer por mi integrida d mental. Lloyd, por favor, despus de esto, todava quieres casarte conmigo? El joven la atrajo hacia s con ms fuerza. S dijo apasionadamente , porque lo que hayas sido antes de encontrarte no me importa. Es nuestro presente y nuestro futuro el que realmente interesa, Rena. El pasado muri, fuere cual fuere. Ella se desasi suavemente. Gracias, Lloyd. Tus palabras me confortan hasta un punto como no puedes siquiera imaginarte. Pero, no puedo ser tu esposa! No puedo! termin con un clamor de angustia , a la vez que, dando media vuelta, hua rpidamente de la estancia, con los hombros sacudidos espasmdicamente por los sollozos. Lloyd qued en el centro de la estancia, un tanto desconcertado y un mucho conturb ado por cuanto acababa de or a Rena. Encendi un cigarrillo con aire meditabundo, p ero el tabaco le supo amargo y lo tir al suelo con gesto iracundo.

VI El profesor Thomaston entr con paso vivo en el despacho de su ayudante, seguido p or Torralba. Mir en todas direcciones a travs de los vidrios de sus gafas y su mir ada era escrutadoramente perspicaz. Hola, Bliss. Seorita Prayer salud. Las palabras salan de su boca con la rapidez de un a ametralladora . Bien, vamos a ver qu rayos es eso de un supuesto mensaje transmit ido por un tipo desconocido que no vive en nuestro planeta. Usted me dijo mir a Ll oyd acusadoramente , que ese tipo anunciaba graves peligros para el planeta, que h aba una guerra en las estrellas y que rogaba una respuesta urgente por la clave N ueve Tres. No es cierto eso, Bliss? S, seor contest Lloyd sin vacilar. Supongo dijo el profesor con el ceo fruncido , que no se tratar de una broma de mal gu sto. En absoluto, profesor. Poseo las pruebas de que cuanto he dicho es la pura verdad . Thomaston se sent en una silla. Tabale con los dedos nerviosamente sobre la mesa. Veamos esas pruebas, Bliss. S, seor contest el joven, sonriendo. En medio de un silencio absoluto, dispuso la gra badora . Ahora escuchar usted mismo el mensaje recibido. Shammonist estaba de guard ia y me entreg el carrete con la grabacin. Muy bien, oigamos lo que dijo ese... qu nombre le han dado ustedes, Bliss. Mster Equis, seor. Perfectamente. Adelante, pues. Lloyd presion un botn y la grabadora se puso en funcionamiento. Inmediatamente emp ezaron a escucharse en la estancia los ruidos captados de las estrellas. Ese foco de emisin procede de Sagitario murmur Thomaston. Los ruidos cesaron de pronto. El director del observatorio hizo una mueca. Qu diablos pasa, Bliss? Por qu ha parado usted el aparato? Lloyd mir asombrado a su jefe. No lo he parado, seor contest . La grabadora contina en funcionamiento. Entonces fue un mensaje silencioso lo que recibimos aqu, no es cierto? exclam Thomas ton con acento sarcstico. Lloyd examin el aparato. La grabadora funciona, seor contest, despus de haber comprobado el devanado del carre te. Vuelva a empezar, Bliss dijo Thomaston, armndose de paciencia. Lloyd hizo lo que le decan. De nuevo volvieron a orse los ruidos en la estancia, d urante un perodo de treinta segundos aproximadamente. Luego, al igual que la otra vez, cesaron de pronto. El joven mir en torno suyo, completamente desconcertado.

No lo entiendo, seor. Algo marcha mal aqu; no hace ni media hora que, en presencia de la seorita Prayer, puse en funcionamiento la grabadora y volvimos a escuchar d e nuevo la llamada. El carrete continuaba devanndose. Un par de minutos ms tarde, se oyeron otra vez l os ruidos captados por el radiotelescopio. Esto dur menos de treinta segundos, al cabo de los cuales se oy en la estancia la voz de Mike Shammonist. Corto para entregar al director segundo del Observatorio. El desconcierto cundi entre los cuatro personajes que se encontraban en la habita cin. Parece como si hubiera sido borrado en la cinta el perodo correspondiente al me nsaje acab por sugerir el joven. Borrar el mensaje? Hombre de Dios! Y quin rayos iba a tener inters en cometer un hecho semejante? barbot el profesor. Torralba dio un paso adelante. Sera mejor que llamsemos a un experto. Que analice el hilo magnetofnico y nos diga concretamente si en ese trozo se ha grabado un mensaje y luego ha sido borrado. Thomaston apoy la propuesta con vigorosos movimientos de cabeza. Adelante. Llmelo usted, Miguel. El experto vino minutos ms tarde. Tom el carrete y se lo llev prometiendo volver co n el informe con la mayor rapidez posible. Thomaston lanz un gruido. Poda habrsele ocurrido sacar un duplicado del mensaje, Bliss. Lo siento, seor contest el joven con aire contrito . Pero quin poda suponer que el men e fuera a borrarse, cuando media hora antes lo habamos escuchado con toda clarida d? Eso es cierto concord Thomaston. Esperaron unos minutos, con los nervios en tensin. Djandra Sigh, el experto en co municaciones terrestres, volvi al cabo. Ha habido un mensaje, en efecto. Pero ha sido borrado. Y no puede identificarse lo que haba grabado en el hilo? bram el profesor. Lo siento contest Djandra Sigh . Las partculas microscpicas que han quedado en la cinta tienen totalmente alterada su configuracin electrnica. No se puede adivinar, por ningn medio, las palabras que estuvieron grabadas anteriormente. Est bien dijo Thomaston, rabioso por el incidente . Gracias, Djandra. A usted, profesor contest el experto, retirndose. Hubo una pausa de silencio. Despus, el profesor lanz un suspiro. Bien! Qu se le va a hacer? Posiblemente todo fue producto de la fantasa de un bromist a. Se puso en pie . Continen los trabajos normalmente. Miguel, nos volvemos a Calcut a. S, profesor.

V Aquella misma noche, todos cuantos tenan conectadas sus pantallas de T. V. con la estacin WNBX, de Nueva York, presenciaron un espectculo curioso e inexplicable. A la mitad de la transmisin de una pelcula del Oeste, la recepcin se cort de modo br usco. Todo el mundo crey que se haba producido algn fallo en la emisora, de modo qu e, en un principio, nadie se sinti extraado por lo que suceda. Pero, de pronto, la pantalla se ilumin de nuevo. Sin embargo, los jinetes del lej ano Oeste no reanudaron sus frenticas cabalgadas. En lugar de ello se produjo en la pantalla un extrao fenmeno. Lo primero que vieron a la vez los ojos de cientos de miles de asombrados espect adores fue un punto rojo muy brillante, que fue creciendo con relampagueante rap idez hasta llenar casi por completo la pantalla, desapareciendo despus de cambiar a un color verde claro. Luego apareci un cuadrado amarillo y despus un octgono de color violeta. A continua cin salieron diez rayas anaranjadas horizontales que fueron cruzadas por otras ta

ntas verticales. Cada figura geomtrica, que empezaba siendo solamente un punto y creca hasta llenar la pantalla casi por completo, permaneca visible durante un espacio de tiempo no superior a cinco segundos. Y apenas haba desaparecido de la visin de los asombrad os espectadores, cuando era substituida por otra imagen no menos bella y sorpren dente. El fenmeno dur alrededor de tres minutos, producindose mientras tanto toda clase de figuras geomtricas con todos los colores del espectro y aun algunos completament e nuevos y no contemplados jams por ojos terrestres. Luego ces de modo tan brusco como haba comenzado. Esto no fue todo, sin embargo. Mientras dur la transmisin, cuyo origen nadie supo hallar posteriormente, por ms investigaciones que se hicieron, se oy una msica sing ular, de unas tonalidades sumamente extraas. Realmente, no era una msica, aunque lo pareciera. Era ms bien un conjunto de sonid os, ninguno chilln, unos ms graves que otros y algunos muy profundos, como salidos de algn lugar infinitamente remoto y distante. Daban la sensacin de ser gemidos o quejas de alguien que padeca por un motivo desconocido, sin que nadie hubiera po dido averiguar qun era ese alguien ni los motivos o causas que le inducan a quejar se. Despus, la transmisin se reanud normalmente.

LOS CONTACTOS I A peticin de nuestros numerosos comunicantes que estn ansiosos de conocer los motiv os por los cuales fue interrumpida bruscamente la transmisin televisiva de ayer p or la tarde, hemos de manifestarles que hubo una confusin tcnica con uno de los ca nales de pruebas, confusin que fue subsanada oportunamente y por la cual rogamos a nuestros televidentes se sirvan disculparnos. Y ahora, WNBX, la emisora de los xitos, transmite para ustedes el ms sensacional programa de los ltimos tiempos: At aque de las Estrellas... E inmediatamente comenz la transmisin de un programa de fantasa cientfica, con mucha fantasa y poco de ciencia, pero, que sin embargo, tena un xito loco entre los asid uos de la WNBX. La transmisin, sin embargo, no pudo concluirse. Alguien, que despus fue calificado como un fantico, vol la emisora con un poderoso explosivo cuya naturaleza, a pesa r de los anlisis exhaustivos que se hicieron, no pudo ser analizada. Murieron muchas personas en la voladura de la emisora, pero an hubieran podido mo rir ms de no haber sido trasladada recientemente a un edificio aislado, en lugar del rascacielos donde haba estado instalada hasta entonces. Un experto calific la deflagracin como el resultado de una pequea bomba nuclear, pero sus palabras no sa lieron en la prensa ni tampoco tuvo ocasin de repetirlas. Bruscamente, cuando cas i sus palabras flotaban an en el aire, el citado experto recibi la orden de trasla darse en el acto a una de las bases de observacin instalada en uno de los asteroi des del sistema. La orden de traslado iba acompaada de otra no menos draconiana: prohibicin absoluta de hablar de tal estallido. Los tcnicos y expertos continuaron investigando. Sus trabajos resultaron completa mente vanos.

II La altura primitiva del Monte Everest haba sido calculada en ocho mil ochocientos

cuarenta y dos metros, pero a poco de rebasado el siglo veintinueve, dicha altu ra fue rebajada en doscientos cuarenta y dos metros, con el fin de instalar en l a cima el Observatorio Radioastronmico. La cima del Everest desapareci a fuerza de miles y miles de toneladas de TNT y di namita. Centenares da millares de toneladas de detritus rodaron por las laderas hasta el valle, provocando colosales avalanchas cuyas sacudidas llegaron incluso a ser registradas por algunos los sismgrafos, tal fue su volumen. El resultado haba sido una gigantesca explanada en la cual se haba construido el O bservatorio a fuerza de incontables trabajos. Los operarios y los materiales fue ron transportados hasta la cumbre con helicpteros a reaccin y durante los primeros tiempos, todos cuantos trabajaron a la intemperie debieron protegerse contra la s inclemencias del tiempo por medio de autnticos trajes espaciales. Pero el hombre es tenaz y obstinado, y triunfa all donde parece que el fracaso va a ser absoluto. El Observatorio qued concluido al cabo de cuatro aos de ardua lab or e inmediatamente se puso en funcionamiento. Salvo las antenas de los radiotelescopios, radares, radio y detectores de toda s uerte, todo lo dems se hallaba en el interior del grupo de edificios que constitua n la entidad. Los edificios se hallaban acondicionados y dentro de los mismos re inaba una perfecta climatizacin. Una central nuclear, situada en las entraas de la roca a un par de cientos de metros bajo el suelo del Observatorio, facilitaba l a energa suficiente para el funcionamiento continuo de los aparatos del mismo y, adems, la profundidad a que estaba construida, proporcionaba una slida proteccin co ntra las posibles radiaciones del elemento escindible. El personal del Observatorio lo constituan unas cien personas entre especialistas de ambos sexos, los cuales contaban con cmodos alojamientos, cuyo confort no tena nada que envidiar al del ms refinado hotel. Disponan tambin de un bar provisto de los ms variados licores, y en cuanto a distraccin, sus receptores, por medio de la s antenas exteriores, podan captar los numerosos programas televisados que se tra nsmitan al cabo del da en las incontables emisoras que abundaban en la redondez de l globo. Una pequea explanada practicada en el lado sur serva para el aterrizaje de los hel icpteros que constituan el medio de transporte utilizado por los miembros del Obse rvatorio. Por otra parte, el problema de las casi continuas tempestades de nieve que se producan con frecuencia a aquellas alturas, haba sido soslayado por una se rie de potentes bateras de focos proyectores de infrarrojos, los cuales proporcio naban una slida proteccin al Observatorio, asegurando as, en torno al mismo, una at msfera quieta y transparente durante cualquier poca del ao. El resto, por tanto, era pura rutina de observacin. Pero esa rutina se haba venido a romper con la llamada registrada por Mike Shammonist y cuya desaparicin del hi lo grabador no haba podido ser an comprendida por ninguno de cuantos haban particip ado en el incidente. Una y otra vez, Lloyd Bliss, en compaa de Djandra Sigh, el especialista, haba exami nado el hilo grabador, sin poder encontrar en l el menor rastro de las palabras p ronunciadas por aquella misteriosa voz del espacio. La razn deca al joven que aquello no poda ser, que posiblemente se trataba de una b roma. Sin embargo, un obscuro instinto le aseguraba que la llamada haba sido autnt ica, que el ser que la haba pronunciado no viva en la Tierra, sino en algn desconoc ido planeta situado Dios saba en qu remotos rincones del Universo. Por fin, Lloyd hubo de convencerse de que era imposible rehacer el mensaje. Se h aban dado casos en que, despus de haber sido borrada una grabacin, haba podido ser r econstruida tras un minucioso anlisis microscpico de las partculas electromagnticas que componan el sonido, pero en esta ocasin, todos los esfuerzos haban sido complet amente intiles. Despus de varios intentos que le dejaron casi exhausto, Lloyd desisti de continuar adelante con el empeo. Regres a su despacho y encendi un cigarrillo, que fum pensat ivo, frente al amplio ventanal que le proporcionaba una visin incomparable de la cordillera. Alguien entr en la habitacin, tan silenciosamente, que Lloyd no pudo enterarse de nada hasta que sinti el leve contacto de una mano sobre su brazo. Preocupado? musit Rena a su lado.

Lloyd volvi el rostro, emitiendo una dbil sonrisa. Un poco contest. El mensaje, no es eso? S. Mentira si dijera lo contrario, querida. Ella suspir levemente y el gesto hizo resaltar las finas lneas de su busto firme y turgente. Tambin a m me preocupa, no creas, Lloyd. La pasada noche apenas si pude dormir pens ando en el dichoso mensaje. Hay otra cosa que me preocupa tanto o ms que eso, Rena. Y es? pregunt ella. La clave Nueve Tres. Ese hombre dijo que la respuesta era urgente y que emplesemo s la clave Nueve Tres. Pero qu clase de clave es? Cmo se emplea? Y, por otra parte, q u respuesta podemos darle? Simplemente, decirle que hemos recibido el mensaje y que necesitamos una ampliacin del mismo. Pero es que no sabemos a quin hemos de dirigirnos siquiera. Quin es ese Mster Equis? A dnde enviarle nuestra respuesta? Lloyd aplast el cigarrillo con gesto lleno de rabia. Luego, sonriendo, se excus an te la muchacha. Perdname, querida dijo . Desde ayer he perdido un poco el control de mis nervios. Pro curar que no vuelva a suceder. Rena le oprimi el brazo amistosamente, con una clida sonrisa dibujada en sus rojos labios. Ser mejor que lo olvides por un momento. Por qu no vamos al comedor a tomar un bocad illo y una taza de caf? El rostro del joven se ilumin. Esa suele ser, a veces, una excelente manera de evitar las preocupaciones, querid a. Vamos. Echaron a andar y salieron de la habitacin sin ms. Pero ninguno de los dos se dio cuenta de que unos odos haban captado hasta la ltim a slaba de su conversacin. El hombre que haba estado escuchndoles sali de su escondite. Al darse cuenta de que la pareja estaba a punto de salir del despacho, se haba resguardado en la prxima esquina del corredor, naturalmente, en direccin opuesta al comedor. Contempl duran te unos instantes a la pareja que se alejaba y luego, dando media vuelta, se dir igi a una escalera de caracol prxima. Descendi apresuradamente por la misma y despus, al hallarse a nivel, en el corredo r horizontal, camin con paso vivo hasta una puerta que daba a una de las sala de transmisiones. La sala estaba desierta en aquellos momentos. Salvo el control del radiotelescop io, que era continuo durante las veinticuatro horas del da, las dems secciones del Observatorio tenan sus horas de descanso. Por otra parte, el observador radiotel escpico se encargaba igualmente de la recepcin y transmisin de mensajes que se prod ucan fuera de hora. Por lo tanto, no resultaba extrao que aquella estancia se enco ntrara desierta a la hora del lunch. El individuo cerr cuidadosamente la puerta y luego, caminando de puntillas, se se nt ante una mesa de transmisin. En la mesa haba un visfono, capaz de contactar con cualquier parte del globo, por remota que sta se encontrase, merced a las poderosas antenas de que dispona el Obs ervatorio. El individuo meti mano en su bolsillo y extrajo de l una serie de delga das varillas de acero, cuya longitud no sobrepasaba los quince centmetros. Alguna s de ellas no llegaban a la mitad siquiera. Las varillas podan empalmarse por medio de unas muescas situadas en lugar oportun o. El hombre fue efectuando los empalmes, hasta disponer de lo que pareca un reme do, en pequeo, de una antena de televisin para larga distancia. Luego sac un destornillador y levant la tapa del fonovisor. Conect, por medio de un finsimo hilo conductor, la antena al aparato, situndola en posicin vertical a una distancia de treinta o cuarenta centmetros del aparato fonovisor, en direccin al a mplio ventanal que haba a corta distancia y que estaba orientado hacia el sudoest e. Hechas tales operaciones, el individuo sac un aparato del bolsillo. Pareca una

cmara fotogrfica, pero no era tal. Lo nico que tena en comn con una cmara fotogrfica e a un objetivo situado en su parte delantera y un visor en la superior. Pero aque l aparato no poda tomar vistas fotogrficas. En uno de sus lados tena unas cuantas esferillas indicadoras y botones de control para su manejo. Los sensibles dedos del hombre manejaron los controles durante unos segundos. Acto seguido, conect el fonovisor como si fuera a hacer una llamada. Luego se sen t en una silla, procurando que el objetivo captor de imgenes apuntara exactamente al objetivo de aquella extraa cmara. Mir a travs del visor. Entonces, su dedo ndice empez a pulsar un botn situado entre e l visor y el objetivo. El dedo se movi rpidamente, con intervalos arrtmicos de dura cin, perfectamente calculada, no obstante. Al cabo de unos minutos, el individuo juzg que ya haba concluido la transmisin. Ent onces cort el contacto y se puso en pie. Empez a desmontar la antena. Pero no haba podido desencastrar un par de varillas c uando, de repente, sinti un chasquido a sus espaldas. Se volvi con la rapidez del relmpago. Sus ojos se dilataron al ver al hombre que a vanzaba hacia l con una rara pistola en sus manos. Qu! exclam el primero. Y no pudo decir ms. El recin llegado apret el gatillo de su pistola. Un hilo de luz brillantsima parti d el can de la misma, alcanzando en el pecho al otro. El individuo se desplom, fulminado por aquella descarga. Su rostro se haba distors ionado horriblemente en tanto que de su pecho se elevaba una delgadsima columnita de humo que no tard en disiparse El asesino guard la pistola con perfecta sangre fra. Luego avanz hacia la mesa. Son ri satisfecho. Pareci estudiar durante unos momentos aquellos extraos artefactos. Luego empez a de smontar la antena con todo cuidado, guardando sus distintos elementos en uno de sus bolsillos. Acto seguido, tom la cmara, que le caba perfectamente en el hueco de una mano y se dirigi hacia la puerta de la estancia. Al llegar a ella se volvi. Su rostro se haba tornado sbitamente serio. Mir fijamente al cadver durante unos instantes. De pronto se irgui y, llevndose la m ano derecha a la sien, salud al muerto. Acto seguido, dio media vuelta y sali de la estancia.

III Lloyd contempl con sombra expresin el cuerpo de Johnny Bear. Luego levant su rostro hacia la asustada muchacha que, habiendo ido a tomar su tu rno en el servicio de comunicaciones, se haba encontrado con el cadver retorcido a l pie de la mesa. Le aseguro que yo no he sido, seor Bliss. Vena aqu para... No se asuste, Mary dijo bondadosamente el joven . Nadie la acusa a usted de ningn cri men porque es que no se ha cometido ninguno. Ha sido un accidente fortuito, no es as, doctor? El mdico del observatorio se enfrent con el joven. Capt en un instante el sentido d e las palabras que acababa de dirigirle. Oh, s, claro contest . A primera vista parece un fallo cardaco. Lo confirmar ms tarde iante la autopsia. Lloyd sonri. Lo ve usted, Mary? No se preocupe de ms. De todas formas, como me supongo que est mu y impresionada por la muerte del pobre Johnny, le doy permiso para que se retire a su habitacin. Dgale al encargado de servicios que por hoy est usted exenta de pr estar el suyo. S, seor. Muchas gracias, seor Bliss. Y la asustada Mary huy de all con toda la velocidad que pudieron transportarle sus esbeltas piernas.

A continuacin mir al mdico. Doctor dijo , quin va a ayudarle a usted en la autopsia? El enfermero Weber. Con l tengo ms que suficiente. Muy bien. Le voy a hacer una advertencia. Guarde absoluto secreto de todo lo que ha pasado. Confirme el diagnstico. Bear ha muerto a consecuencia de un ataque al corazn. Entiendo, Bliss murmur el mdico meditabundo . El secreto, sin embargo, ser un tanto rel ativo. Por qu? Debo registrar lo sucedido en mis libros, comprndalo. Muy bien, pero tampoco hace falta que vaya por ah ensendolo a nadie. Es claro contest el mdico. Y luego dme el informe personalmente. Oral, no escrito ni tampoco por la red inter ior de comunicaciones. Personalmente, repito. S, Bliss. Lo entiendo. De acuerdo. Gracias por todo, doctor. No tarde, se lo ruego. Lo har cuanto antes, descuide, Bliss. Mientras sala de la habitacin, acompaado de Ren a, dijo: Rena, encrgate de comunicar a la familia de Johnny Bear la desgracia. Entrate tambin de cules son sus deseos respecto al cadver. De acuerdo. Se separaron unos metros ms all. Acto seguido, el joven se fue a su despacho, en d onde esper nerviosamente, sin poder concentrar su atencin en el trabajo, el inform e del mdico. Antes, sin embargo, lleg Rena con una noticia desconcertante. Lloyd, Johnny Bear no tena familia. El joven estuvo a punto de saltar en su asiento. Qu dices? Lo que acabas de or, Lloyd. No sabemos a quin avisar de su fallecimiento. Pero eso es imposible. Todos nosotros dejamos una direccin para caso de desgracia. Aunque no tengamos familia, siempre hay algn amigo... Por lo visto, Johnny no los tena. Lloyd medit unos instantes. Lo encuentro sumamente raro. Tampoco tena pliza de seguro de vida? No. No he podido encontrar el menor rastro de familiares o amigos del pobre Johnn y. Parece como si hubiera vivido solo en este mundo. El joven apret los labios. Est bien, dejmoslo. Por este lado, pues, no vamos a sacar nada en limpio. Rena le mir con aire entre curioso y compasivo. Lloyd, en qu piensas? le pregunt. En muchas cosas, querida respondi l . Habamos quedado en que lo del mensaje haba sido c sa de un bromista. Pues bien, cada vez me siento ms inclinado a creer en l. En qu te fundas para afirmar tal cosa? No s, quiz es el instinto, algn presentimiento... No te ha sucedido a ti alguna vez u na cosa semejante? El rostro de la muchacha se ensombreci de pronto. S murmur con voz apenas audible. Cundo, Rena? No s... no recuerdo con exactitud. Pero s me ha sucedido eso que t dices, Lloyd. Con referencia al pasado? pregunt l intencionadamente. El seno de la muchacha palpit de pronto con violencia. Por favor, Lloyd pidi. Est bien contest el joven, tomndole una mano y acaricindosela cariosamente . Perdname deb haberte formulado esa pregunta. No volver a hacerlo. Ella le mir con intenso cario. Gracias, Lloyd musit. Durante unos instantes, los dos jvenes callaron. De pronto, l apres su talle, atrayn dola hacia s. Rena emiti un dulce quejido. No, Lloyd, no... pero termin por abandonarse en los brazos del joven y devolver con pasin el beso recibido.

Unos momentos despus se separaban. Rena tena el rostro encarnado y respiraba entre cortadamente. Oh, Lloyd se quej , no debieras haber hecho eso. Querida, lo hice precisamente para demostrarte que todas tus prevenciones contra el matrimonio conmigo deben carecer en absoluto de fundamento. Sabes que eso es imposible por ahora, Lloyd murmur ella con triste acento. Pero por qu, por qu? exclam el joven, exasperado. Ella neg con la cabeza. Querido, ya te lo dije en otra ocasin. Por favor, no vuelvas a insistir. Lloyd inclin la cabeza. De acuerdo murmur sordamente. Permanecieron unos momentos en silencio. De pronto se abri la puerta. El mdico entr en el despacho, cerrando acto seguido. Lo sospech apenas vi el cadver dijo , pero la autopsia no ha hecho sino confirmar mi d iagnstico. Qu es? pregunt Lloyd. Electrocucin contest el mdico sin vacilar. Durante unos instantes, todos callaron. De pronto, Lloyd exclam: Est seguro, doctor? Los aparatos estn convenientemente aislados y, por otra parte, l os transformadores reducen el voltaje lo suficiente como para no temer demasiado los efectos de una descarga elctrica. La autopsia lo ha demostrado sin ningn gnero de dudas, Bliss contest el mdico . Pero lo ms sorprendente aadi , es que la corriente penetr en su cuerpo por el pecho. Por el pecho! repiti el joven, atnito. As es contest el galeno . Uno, al presenciar un caso de posible electrocucin en un indi viduo que maneja aparatos susceptibles de sacudirle una descarga fatal, piensa i nmediatamente que la corriente ha penetrado en su cuerpo por las manos, por las yemas de los dedos, ms concretamente dicho, ya que dichos rganos son los que manip ulan los aparatos electrnicos. Y eso es lo que busqu yo en un principio, sin encon trar el menor rastro. Tuve que examinar el cadver centmetro a centmetro hasta que p or fin encontr en su pecho la huella de la descarga. Es un orificio pequesimo, de m enos de un milmetro de dimetro, pero que no permite el menor gnero de duda. En el pecho! repiti el joven, absorto. As es respondi el mdico . Es ms. Despus de hacer tan sensacional descubrimiento, exami s ropas, hallando en las mismas un orificio similar. Y usted cree que esos agujeros fueron causados por la descarga? Para m no existe la duda, Bliss afirm el mdico tajantemente. Pero eso es absurdo! Absurdo o no, es la realidad, Bliss. An hay ms. En mi opinin, no se trata de un acci dente. Lloyd resping: Cmo! Supone usted que la muerte de Johnny Bear ha sido intencionada? Casi estoy por afirmarlo, Bliss. Entonces, si lo que dice usted es cierto, quin demonios ha podido ser el asesino? El mdico dio su respuesta. Ese es un misterio que slo a usted compete resolver, Bliss dijo, mientras se retira ba discretamente Lloyd mir a la muchacha. Rena permaneci en silencio. Aquella noche, cuando todo el mundo dorma, salvo el operador de guardia en el con trol del radiotelescopio, una sombra se desliz sigilosamente hacia la seccin de ar chivos, en uno de cuyos cajones empez a hurgar inmediatamente. La habitacin permaneca completamente a oscuras. Sin embargo, Lloyd se haba llevado consigo una pequea lamparita porttil suficiente para su objeto. Al fin, despus de u nos momentos de bsqueda, encontr lo que deseaba. Era una carpeta con el nombre de Rena Prayer en su frontis. La abri, examinando c uidadosamente la ficha de la muchacha. La ficha no deca nada que el joven no supiera ya. Excepto una cosa. En la casilla Persona o personas a quienes avisar en caso de desgracia, estaba esc rito un nombre: el suyo propio.

Lloyd permaneci unos momentos pensativo. Era lgico, resolvi al cabo; Rena no tena a nadie en el mundo sino a l. Pero entonces, por qu no quera convertirse en su esposa? Qu misteriosas razones se lo impedan? Era solamente el desconocimiento de su pasado lo que influa en la muchacha para negarse al matrimonio? O haba alguna razn desconocida, tan poderosa y tan vergonzosa o terrible, que la mu chacha no quera revelarla en absoluto? Cerr la carpeta con aire meditabundo. La guard en su sitio y luego, apagando la li nterna se dirigi hacia la salida. La luna, reflejndose en los glaciares, proporcio naba a travs de las ventanas la luz suficiente para no necesitar de la lmpara. Cuando abri la puerta oy unos pasos presurosos que huan. Entonces supo que haba sido espiado. Sin pensrselo dos veces, corri en direccin al lugar donde se escuchaban los pasos. Dobl una esquina y avist una sombra que corra a lo lejos. Aument la velocidad. El individuo gir a la derecha. Lloyd gan terreno. Esperaba alcanzarlo pronto y someterle a un interrogatorio. Pero no haba contado con la sorpresa. Al doblar la siguiente esquina, se tropez co n el mismo individuo, el cual haba estado aguardndole traicioneramente. El joven se lanz al ataque. Posiblemente, hubiera ganado ms defendindose. Algo duro cay sobre su cabeza, antes de que hubiera tenido tiempo de levantar una mano par a protegerse. La prdida del conocimiento sobrevino instantneamente.

IV La voz de Mary Kynn, la bonita operadora de radio, son a travs del intercomunicado r. Seor Bliss, el profesor MacOuts, de Jodrell Bank, le llama por la lnea especial. Pue do pasarle la comunicacin? Lloyd se apret contra la frente la bolsa de hielo que estaba utilizando para reba jar la hinchazn producida por el golpe recibido la noche anterior. Hizo una mueca de desagrado; an le dola la regin afectada. Sin embargo, ms le dola su orgullo, herido al no poder haberse enterado de la iden tidad del individuo que le haba espiado primero y golpeado despus. Comprenda la seg unda parte del incidente, ya que era lgico que el individuo hubiera tratado de cu brirse la retirada. Sin embargo, no se le alcanzaban los motivos de tal espionaj e, por ms esfuerzos que haba realizado en tal sentido. Dej de pensar en ello. Lanz un suspiro. S, pseme la comunicacin. Acto seguido desconect el intercomunicador y puso en funcionamiento un fonovisor de una onda especial, difcil de ser interferida si no se conoca su longitud con me nos de una micra de diferencia, con el fin de que nadie pudiera escuchar su conv ersacin con MacOuts. El rostro anguloso del escocs director del observatorio de Jo drell Bank apareci casi de inmediato en la pantalla. Hola, Bliss salud el cientfico . Su operadora me dijo que Thomaston estaba ausente. S, anda dando unas conferencias en la Universidad de Calcuta. Conferencias, puah! dijo MacOuts, desdeosamente . Eso es bueno para los tontos que las escuchan y los engredos que las pronuncian. Lloyd sonri; conoca sobradamente la aversin de MacOuts por todo cuanto significase publicidad. Hay gustos para todo, profesor contest. S, claro. Del mismo modo que el nmero de idiotas es infinito. Bueno, a lo que vamos . Qu es lo que saben ustedes acerca de un supuesto mensaje de alarma a la Tierra? El cuerpo del joven se envar de inmediato. A qu se refiere usted? pregunt. Ayer por la tarde, el operador de radio not que cesaban casi totalmente los radior ruidos, dejando paso a una voz que habl de guerra estelar, de alarma y grave peli gro y que se diera una respuesta urgente usando la clave Nueve Tres. Han odo usted

es algo parecido? Lloyd vacil unos instantes. Aqu lo achacamos a la broma de algn tipo aburrido que no saba qu hacer con su tiempo c ontest cautelosamente. Pues a m no me ha parecido broma contest MacOuts abruptamente . Es difcil sintonizar la longitud de onda de un radiotelescopio, aunque no imposible, por supuesto. Lo q ue ya encuentro ms difcil es suprimir los radiorruidos para poder hablar con ciert a tranquilidad. Se da usted cuenta de la cantidad de energa que se requiere para c onseguir ese resultado? S, por supuesto. Debe de haber sido una emisora muy potente. Y tanto! exclam MacOuts . Como que estamos seguros de que esa emisora no slo no est ins alada en la Tierra, sino tampoco en ninguno de nuestros planetas. Cmo! exclam el joven, fingiendo sorpresa . Es que opina usted que alguien, un ser extra errestre, por supuesto, nos ha hablado desde algn planeta remoto al cual desconoc emos por completo? Absolutamente, querido Bliss. Por ahora, estimo que es un misterio, que, no obsta nte, pronto ser aclarado. Pero estoy dispuesto a asegurar que el mensaje es autnti co. De modo que usted cree en esa hipottica guerra estelar? Para m no es tan hipottica, Bliss contest MacOuts de modo rotundo . Hemos hecho todos l os anlisis pertinentes y hemos llegado a la conclusin de que, sea quien sea el mis terioso individuo, nos ha hecho un magnfico favor con avisarnos de lo que sucede. Y qu es lo que piensa hacer usted en tal caso, profesor? inquiri el joven. Pasar aviso a las autoridades competentes y que ellas se encarguen del resto. Nos otros ya hemos hecho bastante, no cree? S, claro contest el joven con cierta reticencia. Cmo! No han avisado ustedes a nadie de lo que sucede? No, seor. Por qu? Es que no se percataron de la importancia del mensaje? Aqu, ya se lo dije, lo achacamos a un bromista. El profesor Thomaston orden se desi stiera de hacer nada sobre el particular. El profesor Thomaston es una mula con gafas que estara mejor tirando de una carreta que no dirigiendo ese observatorio! estall MacOuts . Y cul es su opinin particular, Bl iss? Tambin me ha parecido autntico el mensaje, profesor contest Lloyd, dicindose que de na da servira ya guardar un secreto que antes de pocos minutos habra dejado de serlo. Investigaron algo sobre el lugar de su procedencia? Francamente, no respondi Lloyd, dndose cuenta de que haba cometido un grave desliz. Pues nosotros, s exclam MacOuts triunfalmente . Y hemos logrado unos resultados muy im portantes. De veras? dijo Lloyd, esperanzado . De dnde vena la emisin? De las proximidades de Arturo, Bliss. Lo hemos comprobado de modo que no deja lug ar a dudas. Qu mtodo han empleado? Primero, tuve la suerte de que el observador orientara exactamente el radiotelesc opio hacia el lugar de donde vena la voz. Una vez conseguido, utilizamos el espec trgrafo. Las bandas correspondientes al hidrgeno son mucho ms finas que las que emi te nuestro propio Sol. Esto slo se puede dar en una estrella solar rojiza, es dec ir, de color anaranjado-amarillento. Las bandas del hidrocarbono se hacen ya vis ibles. El teledensmetro dio como densidad una diezmilsima de la del Sol. El termoc uplo obtuvo una temperatura ligeramente superior a los cuatro mil setecientos ce ntgrados. Los sntomas son inconfundibles. En aquella direccin no hay otra estrella con tales cualidades que Arturo Bien, pero la distancia son treinta y ocho aos luz, profesor. Lo s. Qu diablos quiere usted decir con eso, Bliss? No cree usted, entonces, que ese mensaje fue emitido hace treinta y ocho aos? El director de Jodrell Bank se qued muy pensativo durante unos momentos. Ya lo haba pensado respondi al cabo , pero me parece que si ese individuo ha podido su spender temporalmente la recepcin de radiorruidos y meterse l en nuestra longitud de onda, lo cual demuestra un grado de conocimientos cientficos que nosotros esta

mos an muy lejos de alcanzar, tambin ha podido disponer de un transmisor instantneo o casi instantneo, es decir, cuyas ondas radiales viajen con una velocidad infin itamente superior a la de la luz. MacOuts hizo una corta pausa. Para nosotros y en el estado actual de nuestra ciencia, no slo es imposible, sino incomprensible. Sin embargo, ellos lo han conseguido ya, tengo la certeza absolu ta. Cmo? Quiz logremos saberlo antes de mucho tiempo. Me agrada su fe, profesor contest el joven sinceramente . Pero en mi opinin debiera re servarse la noticia an durante algn tiempo. Por qu? Si vamos a vernos envueltos en un conflicto de tal magnitud, lo correcto es informar inmediatamente a las autoridades. Es cierto, profesor. Pero no cree que antes de hacer nada, lo mejor sera corroborar dicho mensaje con una serie de observaciones que puedan reafirmar nuestra posic in sin dejar ningn resquicio a la duda? MacOuts medit unos segundos la proposicin del joven. Luego dijo: De acuerdo, Bliss. Esperaremos cuarenta y ocho horas, durante las cuales intercam biaremos toda la informacin posible. Al cabo de ese perodo resolveremos lo que hem os de hacer, no le parece? Encantado por mi parte, profesor. Y gracias por todo. De nada, muchacho. D recuerdos de mi parte a ese viejo presumido de Thomaston. Ah, y dgale que yo no quiero su autgrafo. Lloyd se ech a rer al escuchar la ltima y mordaz observacin de MacOuts. Despus cort. Permaneci unos momentos indeciso. Al cabo de un par de minutos se inclin sobre el intercomunicador. Mary? llam. S, seor Bliss. Pngame con el observador de servicio en el radiotelescopio. S, seor. Mientras esperaba a que le dieran la comunicacin, consult la carta estelar, averig uando as las coordenadas celestes de Arturo. Unos segundos ms tarde oy la voz del observador. Por casualidad era Shammonist. Diga, seor Bliss. Mike, vas a orientar el radiotelescopio de acuerdo cor las coordenadas que te voy a facilitar ahora mismo. S, seor. Le escucho. Bien, toma nota. Ascensin recta, 14 horas, 35 minutos, 0 segundos. Declinacin, +26 5 2'. Enterado? Si, seor, perfectamente. Avsame cuando lo hayas conseguido, Mike. Descuide, profesor. Lloyd cort la comunicacin. Le pareca haber dado un paso importante hacia la solucin del enigma que tanto le atormentaba haca ya una semana. Sin embargo, haba an otro enigma que se le antojaba mucho ms difcil de averiguar a p esar de que, comparativamente, resultaba minsculo con el anterior: la muerte de J ohnny Bear. La entrada inopinada de Rena cort de modo sbito sus pensamientos.

V La muchacha not en el acto las preocupaciones de Lloyd, que se reflejaban en el a specto de su rostro. Sucede algo, Lloyd? le pregunt solcitamante. Hemos tenido noticias dijo el joven. Y acto seguido le relat la conversacin que haba sostenido momentos antes con el profesor MacOuts. Son muy interesantes, en efecto. Qu piensas de todo ello? Se me ha ocurrido una hiptesis que muy bien pudiera convertirse en certidumbre den tro de unos minutos. Recuerdas que el mensaje estaba fragmentado y no pareca haber

sido recibido por completo? S, esa sensacin me dio a m al escucharlo. Pues bien, opino que si no lo escuchamos del todo, fue porque el radiotelescopio no estaba orientado exactamente hacia la fuente de emisin de aquellas palabras. Es muy probable. Eso, adems, significara que dicha fuente de emisin es sumamente pod erosa para poder influenciar un radiotelescopio no encarado directamente hacia l a misma. Es cierto coment el joven con cierta excitacin. Puls el interruptor del intercomunica dor y llam : Mary, pngame con Mike. S, seor. La voz del observador se dej escuchar unos segundos ms tarde. Qu hay, profesor? Todava no he terminado de orientar el radiotelescopio. No es eso, Mike. Simplemente, quera preguntarte si recuerdas exactamente la orient acin del aparato el da que recibimos aquel mensaje. Lo consultar en mis libros. Un momento, por favor. Lloyd aguard mientras haca repiqu etear sus dedos contra la mesa. Al fin lleg la respuesta de Shammonist: Seor Bliss, aquel da el radiotelescopio estaba orientado hacia el Can Mayor. Concre tamente hacia la estrella Epsilon de dicha constelacin. Sus coordenadas eran A. R . 6 h. 56 m. 7 s. D. 28 54'. Gracias, Mike contest el joven excitadamente. Cort la comunicacin y mir a la muchacha . Una emisora muy poderosa, Rena. Fjate que el Can Mayor est en un lugar casi opuest o al que ocupa Arturo en el cielo. Qu potencia no debe tener esa fuente de emisin p ara poder influenciar nuestro aparato, an no estando directamente enfocado hacia ella! Rena asinti con la cabeza. Esperaron. Mientras tanto, en el exterior, las gigantescas antenas del radiotelescopio gira ban lentamente, buscando en la posicin que ocupa en el cielo la constelacin del Bo yero. Los ojos de Mike estaban fijos en los aparatos indicadores, las agujas de cuyas esferas marcadoras, giraban al unsono con las antenas del radiotelescopio. La borrasca ruga en el exterior. El viento alcanzaba velocidades de hasta ciento cincuenta kilmetros a la hora, pero al llegar a la barrera de infrarrojos, perda sb itamente su fuerza, creando una zona de calma en torno al observatorio. Casi era posible ver chocar los copos de nieve contra la barrera y licuarse en el acto. Las agujas se detuvieron de pronto. El radiotelescopio estaba orientado en la po sicin deseada. Entonces, Mike llam al joven. Profesor, todo listo para la observacin. Muy bien respondi el joven , ahora mismo vamos. Unos minutos despus, Lloyd y la muchacha hacan su aparicin en la sala. La mirada de l joven capt en unos instantes la correccin de la orientacin, tras de lo cual, y si n pronunciar palabra, se sent en uno de los taburetes. No quiso utilizar los auriculares. En lugar de ello, conect el altavoz. Los radio rruidos penetraron en el acto en la estancia y el experimentado odo del joven rec onoci al instante su procedencia. Esperaron. Durante unos momentos no sucedi nada de particular. Ser posible que nos hayamos equivocado? murmur al cabo de un cuarto de hora de espera . Ten un poco de paciencia dijo la muchacha . Ese individuo no va a estar llamndonos a todas horas Es posible concord Lloyd. Transcurri una hora sin novedad. Mike se march y fue substituido por otro observad or. Aferrado a su idea, Lloyd continu all, sin querer moverse para nada. Cuatro horas ms tarde, no se haba producido la menor alteracin en la novedad. Fuera , las estrellas brillaban y el foco anaranjado de Arturo pareca hacerles guios bur lones desde treinta y ocho aos luz de distancia. Rena vino con una bandeja conteniendo bocadillos y caf. El joven tom los alimentos casi sin darse cuenta de lo que coma. Continu la espera. El observador fue relevado por otro y ste por un cuarto. Lleg el alba y volvi Mike. Lloyd continuaba impertrrito en su puesto, a pesar del cansancio. Rena haca ya ho ras que se haba retirado a dormir.

A las siete de la maana, la muchacha apareci con el desayuno. Mir a Lloyd con aire de reproche. Debieras irte a descansar un poco le sugiri, mientras verta el caf en una taza. Ms tarde contest l con voz opaca. Termin el desayuno y prendi fuego a un cigarrillo. Apenas haba expulsado el humo un par de veces, los ruidos celestes cesaron bruscamente. Lloyd se irgui en el asiento como sacudido por una descarga elctrica. Sus ojos enf ebrecidos se clavaron en el altoparlante. Un silencio absoluto se haba hecho en la estancia. De pronto, una voz, cuyo acent o conocan muy bien las tres personas, irrumpi a travs del megfono. Atencin, atencin, planeta Tierra, tercero del Sistema Solar. Corris un grave peligro . Os habla... (una violenta interferencia, que estall con un ruido semejante al d e mil latigazos a la vez, impidi escuchar el nombre del que estaba hablando)... p ara advertiros del grave peligro que corris. Peligro de guerra estelar, peligro d e una guerra colosal, apocalptica, como no os podis hacer una idea tan siquiera. E s urgente aprestarse a la defensa. La flota sagitariana vuela en direccin a vuest ro sistema, arrasando todo cuanto encuentra a su paso. Actualmente se encuentra ya en las inmediaciones de Altair, del guila... Diecisis aos luz! exclam el joven asombrado. ...y se dirige casi rectamente hacia vosotros. Repito, es urgente que os aprestis a la defensa. Los sagitarianos son muy fuertes, pero no invencibles. Por el mome nto, no podemos hacer nada ms por ayudaros. Enviad una respuesta urgente por clav e Nueve Tres. Repito, clave Nueve Tres. Y ahora, corto la transmisin. Llamar dentr o de seis horas para repetir el mensaje y ver si habis sabido captarlo. Os ha hab lado Mardok. La voz se call en el acto. Y un segundo ms tarde, Lloyd y Mike escucharon el choqu e de un cuerpo contra el suelo. Lloyd volvi la cabeza. Un grito se escap de sus labios. Rena se haba desmayado.

VI La muchacha entr en el despacho con una expresin compungida pintada en su hermoso rostro. Lloyd, tienes que dispensarme dijo . Me port como una tonta, desmayndome sin motivo al guno. Bueno, es que las cosas sucedieron como para desmayarse, no una vez, sino una doc ena. Lloyd emiti una clida sonrisa para animar a la muchacha . No te preocupes ms, Ren a, y olvida el incidente. Gracias, Lloyd dijo ella . Eres muy bueno conmigo. Simplemente, te quiero contest el joven, provocando el enrojecimiento sbito de Rena. Pero no pudieron seguir adelante. Mary Kynn, la operadora, le anunci una llamada del profesor MacOuts. La voz del director de Jodrell Bank penetr huracanadamente en el recinto a travs d el amplificador del fonovisor. Bliss! Ha odo usted la emisin? Qu le ha parecido? Fantstica. Pero real, no lo cree as? La razn dice que no hay motivo para suponerlo. Aunque los sentimientos me inclinan a creer ciegamente lo que he odo, profesor. Lo mismo opino yo, Bliss. Pero lo que me vuelve loco es la maldita clave Nueve Tr es. Tiene usted alguna idea formada acerca de esa clave del demonio? Salvo que por medio de ella, quiz, podremos entrar en comunicacin con el tal Mardok , no se me ocurre nada ms, profesor. Es decir, s; posiblemente necesitemos aparato s especiales de los cuales carecemos en absoluto. Yo no pienso as, Bliss contest MacOuts . Estoy firmemente convencido de que, si pudiram os averiguar cul es la clave Nueve Tres, la comunicacin con el tal Mardok sera la c

osa ms fcil del mundo. Y cmo, profesor? Con qu medios? El radiotelescopio, naturalmente. Hum! contest el joven con acento dubitativo. Pues no veo otro medio de comunicacin! vocifer MacOuts. Lloyd sonri. Si grita tanto, profesor, es posible que Mardok le oiga sin necesidad de radiotel escopio. Est bien, ensayaremos ese medio. Le comunicar los resultados. Cort y consult su reloj. Faltaban unos veinte minutos para que Mardok volviera a h ablar, segn haba prometido. Lloyd haba descansado tres o cuatro horas, lo cual le haba descargado notablemente de la tensin a que haba estado sometido hasta entonces. Se senta mucho mejor cuand o, cogiendo a la joven por la mano, ech a andar hacia el puesto de observacin. El observador de turno era Djandra Sigh. El hind haba sido advertido por Lloyd de lo que suceda y mantena su guardia con infinita atencin, de tal modo, que no volvi l a cabeza siquiera al orlos entrar en la sala. Alguna novedad? pregunt el joven. No, hasta ahora. Lloyd mir nuevamente el reloj. Tenemos diecisiete minutos por delante dijo . Vamos a efectuar un ensayo. Djandra, cr ee que podramos mandar un mensaje en morse a travs del radiotelescopio? Sera preciso invertir la funcin contest el especialista . Llevara algo de tiempo. Diez minutos? Djandra movi la cabeza dubitativamente. Quiz ms, seor Bliss. El joven se mordi los labios. Esperaremos dijo, y apenas haba acabado de hablar cuando son un grito en la estancia . Lloyd, mira! Los dos hombres volvieron la cabeza al mismo tiempo, mirando en la direccin que l es sealaba la mano de Rena. Inmediatamente sintieron un gran asombro. El Sol estaba acercndose al ocaso y era una gran bola roja que descenda rpidamente hacia la cumbre del Gaurishankar. De pronto, aquella bola pareci dividirse en dos . El Sol se parte! grit Djandra, aterrorizado. Lloyd sinti que se le secaba la boca repentinamente. Un desdoblamiento del Sol?, f ue lo primero que pens. Pero casi en el acto advirtieron que aquel hipottico desdoblamiento, que no hubie ra podido sino causar catstrofes espantosas en los planetas del sistema, no era o tra cosa que una ilusin ptica. La bola de fuego del segundo sol se acerc rpidamente al observatorio. Al situarse directamente al frente al mismo, es decir, en direccin sur, su tono rojizo cambi sb itamente a un blanco cegador, deslumbrante, que haca resultase daino para la vista el mirarle directamente. Lloyd entrecerr los ojos a fin de poder seguir las evoluciones de aquel misterios o objeto. Este permaneci unos momentos inmvil, a unos tres kilmetros de distancia d e la cumbre del Everest y luego se acerc lentamente a la misma. Su tamao creci exorbitantemente. Un intolerable resplandor blanco penetr por los ve ntanales, arrojando duras sombras sobre las paredes. Pareci como si naciera un nu evo da antes de que se hubiera consumido el presente. Ponindose un brazo ante los ojos para evitarles un dao acaso irreparable, Lloyd bu sc a tientas entre los mandos de la mesa, el de polarizacin de los vidrios. Estos se obscurecieron casi al instante, tomando un pronunciadsimo tono azul que rebaj d e manera muy considerable el violento resplandor del objeto. Nadie hablaba en la estancia; los tres ocupantes de la misma permanecan silencios os, casi aturdidos, absortos ante las lentas evoluciones de aquella cosa cuyo or igen desconocan por completo. El objeto se acerc ms an a la cima de la montaa. De repente, cuando se hallaba ya a una distancia de unos doscientos cincuenta metros, estall. La explosin fue completamente silenciosa. Ni siquiera los vidrios polarizados fue

ron suficientes para detener el alud de fuego blanco que penetr en la sala de obs ervacin durante un segundo. Lloyd, Rena y Djandra Sigh tardaron bastante rato en volver a ver con plena norm alidad. Cuando lo consiguieron, era casi de noche y de aquel misterioso objeto, si acaso haba sido un objeto slido y tangible, no quedaba el menor rastro. Pero no haban sido ellos solos los nicos en presenciar tan extrao fenmeno. Arriba, e n las distintas estancias del Observatorio, los comentarios hervan. Y el mdico no daba abasto para curar los ojos daados. Mientras tanto, Mardok, el misterioso Mardok, enviaba de nuevo a la Tierra su me nsaje de advertencia.

TANTEOS I Si alguno piensa que los rusos, por ser eslavos y vivir en un pas donde abunda ms el fro que el calor, son serios, callados y poco expansivos, est muy equivocado. A l menos, los rusos que son como uno de los protagonistas de la presente historia , Igor Tourjansky. Igor Tourjansky era un individuo charlatn, alegre, decidor, amigo constante de la risa y de la broma y ms amigo an de la buena vida: buena comida, vinos selectos.. . y mujeres. Sobre todo, amigo de mujeres. La sempiterna y nunca disimulada aficin de Igor Tourjansky por sus congneres del s exo opuesto le haba provocado en ms de una ocasin sendos quebraderos de cabeza. En la actualidad tena colgando del cuello dos pensiones alimenticias, destinadas a o tras tantas ex esposas, y un proceso por supuesta paternidad, entablado por una encantadora muchacha que haba tenido la desgracia de ponerse romntica un da al lado de Tourjansky. O era ste el que haba tenido la desgracia de sentirse tierno al la do de la muchacha, vaya usted a saber. Pero no se vaya a creer que Igor escarmentaba por ello. La mujer era una piedra con la que l tropezara muchas ms veces. Y muy a gusto, por supuesto. Tropezones de esos, aunque le costasen dinero y sofocones, le encantaba sufrirlos. Y no es que Igor fuera un adonis, precisamente. Era de mediana estatura, rechonc ho, con el torso como un barril y manos como palas. El vello le sobresala por tod as partes y necesitaba darse dos pasadas diarias con la maquinilla de afeitar pa ra tener una cara medianamente presentable. No tena dos dedos de frente; las ceja s, que pareca un grueso trazo negro entre los vivaces ojillos y aqulla, eran ms anc has todava. Pese a su figura, tena un indudable atractivo para las mujeres, que haca que stas c ayeran en sus brazos apenas pronunciadas una docena de palabras cariosas. Ninguna mujer tena un no para Igor o, como l deca, Es que no puedo soportar los ses de las m ujeres. Me sera sumamente doloroso tener que dar marcha atrs despus de haber obteni do el s. Y claro, los los y procesos venan ms tarde. Alguien, refirindose a Igor Tourj ansky, haba hablado de magnetismo animal, calificando piadosamente las cosas, y p uede que la frase anduviese muy cerca de la exactitud respecto al ruso y sus pro blemas sentimentales. Y, se preguntar el lector, qu tienen que ver Igor Tourjansky y sus los con la presen te historia? Pues s, tienen mucho que ver, porque Tourjansky era un magnfico inven tor y un cientfico de vala reconocida. Tena la figura de un simio y sus dedos pareca n morcillas, pero se le volvan giles y sensibles como los de un cirujano del cereb ro cuando de manipular aparatos raros y extraos se trataba, cuanto ms pequeos y del icados, mejor. Adems, era un buen amigo de Lloyd Bliss. Se haban conocido en un congreso cientfico celebrado en una poblacin del Mediterrneo, un congreso como se celebran trescient os sesenta y cinco cada seis meses, lo cual significa dos al da, y que no son ms q ue un pretexto para que los mdicos o los ingenieros o los arquitectos pasen ocho

das de juerga y de buena vida. Lloyd e Igor se haban conocido y al mismo tiempo ha ban conocido a dos muchachas encantadoras, lo cual les haba hecho enviar a la porr a el congreso y los congresistas, dedicndose por entero a las chicas, tras de lo cual y de entablar una slida amistad, se haban vuelto cada uno a su respectivo agu jero. Lloyd al Observatorio, donde acababa de entrar a trabajar, pues ya haca och o aos que se haba producido tal cosa, y Tourjansky a su laboratorio particular, si tuado en las cercanas de Podollsk, una pequea poblacin situada a cincuenta kilmetros al sur de Mosc. Por otra parte, Igor era muy individualista. Haba heredado de su padre una fortun ita, que le permita vivir sin tener que recurrir a ningn empleo fijo y, adems, posea las patentes de media docena de inventos suyos, que le proporcionaban unos sucu lentos ingresos, con lo cual poda atender cumplidamente a sus dos pasiones: las m ujeres y los inventos. El ltimo invento de Igor estuvo a punto de causarle la muerte. Le sucedi como a lo s sabios de los chistes y las historietas cmicas. Un instante estaba experimentan do con el nuevo aparato que acababa de descubrir y al siguiente se hallaba medio sepultado por las ruinas de su laboratorio. No hubo sonido de explosin propiamente dicho, sino el fragor del laboratorio al v enirse abajo. Afortunadamente, Igor qued debajo de dos slidas vigas doble T de ace ro reforzado, que pararon la mayora del golpe. De lo contrario, no hubiera podido figurar como protagonista de la presente narracin. Virgen de Kazn! dicen que exclam Igor cuando se despert en medio de las ruinas del edi ficio, pues era un ortodoxo muy creyente, pese a sus defectillos . Y eso que no fue ms que un tmido ensayo! Si llego a construir de golpe la mquina grande! Despus de lo cual, se desmay de nuevo. De entre las ruinas fue a parar al hospital, donde estuvo tres meses largos curnd ose la serie de fracturas sufridas en su esqueleto hasta que los mdicos le declar aron listo para seguir inventando... y amando. Esto ltimo va a ser muy difcil ahora murmur, mirndose melanclicamente ante un espejo. l vaco que la prdida del ojo derecho le haba causado en su rostro le entristeca sobr emanera . Si antes ya no me queran apenas las mujeres soberana mentira! , con lo feo qu e era, cmo me van a querer ahora? realidad muy posible. Uno de los galenos le aconsej la insercin de un ojo natural, tomado de una persona recin fallecida, en la cuenca orbitaria vaca. Esto era posible en aquella poca, de bido a los grandes adelantos obtenidos en la rama oftalmolgica de la medicina, pe ro Igor haba cogido un santo horror al quirfano despus de lo que haba pasado y se ne g en rotundo a someterse a ms manipulaciones de los mdicos. Entonces fue cuando una de las enfermeras, una rotunda caucasiana, con la cual h aba iniciado un comienzo de romance, le aconsej que se pusiera un parche negro sob re la cuenca vaca. Igor acept la idea con entusiasmo y al da siguiente de hecha la sugerencia, ya tena todo el aspecto de un pirata caribeo del siglo XVIII. La cauca siana le dijo que s antes de que Igor le propusiera nada, hechizada por el aspect o que ofreca el simiesco ingeniero, pero Tourjansky no estaba en aquellos momento s para romances. A pesar de todo, an le escoca, mentalmente, por supuesto, la prdid a del ojo, de modo que se ausent del sanatorio con la mayor velocidad posible, po niendo entre l y la volcnica enfermera la distancia que haba entre el hospital del Estado y Cannes. A orillas del soleado Mediterrneo se puso a reflexionar sobre las posibles causas del fracaso de su invento. Estaba seguro de que tena que haber funcionado, pero algo haba ido mal. Durante dos das, tom el sol y medit. Al tercero... se le cruz una beldad italiana en el camino y el invento y su fracaso se fueron al diablo. Por entonces fue cuando las voces del espacio empezaron a sonar. Igor no se preocup mucho de tales voces ni mucho menos de los murmullos y comenta rios que levantaban entre el pblico. Quin se preocupaba de tales cosas con Rosina a l lado? Volveremos a encontrarnos con Igor Torujan Tourjansky, ingeniero, inventor y apa sionado. Su papel no tendr, acaso, gran importancia en lo que pudiramos llamar par te escnica del relato, pero su intervencin s resultar decisiva. Gracias, precisament e, a tales dotes: ingeniero, inventor... y apasionado. Hasta luego, Igor!

II

El profesor Thomaston regres al Observatorio y se enter de todas las novedades suc edidas en su ausencia. Tambin se enter de los intentos de entablar contacto con Ma rdok, intentos que hasta el momento haban resultado completamente estriles. Pero, al igual que el desconcertado Bliss, no supo qu decisin adoptar. Se enter asimismo del extrao incidente del sol duplicado, como haban quedado en lla marle, de un modo tcito, todos los miembros del personal del Observatorio. Como h aba llegado pocas horas despus de producido el incidente, no encontr ilgico, pues, q ue el joven se hubiera abstenido de hacer nada hasta su presencia en aquel lugar . El profesor Thomaston aventur una sugerencia. Segn me lo han descrito ustedes, ese extrao objeto tan brillante pudiera muy bien t ratarse de una espacionave procedente de algn remoto rincn del Universo. A qu distan cia dicen que hizo explosin? A unos doscientos cincuenta metros, aproximadamente. Bien dijo Thomaston, acaricindose la barbilla . Y por qu no enva una patrulla a investi ar? Doscientos cincuenta metros son la distancia que hay de aqu a las bateras de p royectores de infrarrojos. Cabe la posibilidad de que dichos rayos hayan hecho e stallar la nave. Si mis suposiciones son correctas, ha tenido que dejar algn rast ro: fragmentos de metal o algo por el estilo. Encontrando uno de esos fragmentos , podremos averiguar muchas cosas, no cree? Lloyd s crea, por lo que acto seguido dispuso la salida de una patrulla de explora cin al lugar donde se haba producido el estallido. Fue preciso para ello desconect ar parte de los proyectores y entonces la nieve y el viento entraron libremente hasta el Observatorio, cosa que no importaba demasiado a cuantos se hallaban en su interior. Los componentes de la patrulla, equipados con escafandras idnticas a los que usab an los astronautas en la Luna y otros mundos desprovistos de atmsfera, descendier on por las empinadas pendientes hasta llegar al lugar donde haban visto estallar al misterioso artefacto. Una vez all, con la ayuda de potentes barredoras mecnicas , manejadas desde lo alto de dos helicpteros enviados en su ayuda, consiguieron d espejar parte de la zona afectada. Encontraron una docena de trozos de metal muy brillante y pulido, aunque retorci do y ennegrecido en los bordes, consecuencia natural y lgica de la explosin. Tambin hallaron varios trozos de vidrio, algunos de los cuales tenan un espesor de hast a veinte centmetros, pese a lo cual su transparencia era perfecta. nicamente poda d ecirse que era transparente aquel vidrio por los bordes irregulares procedentes de la fragmentacin; de lo contraro, hubirase dicho que no exista, tal era su perfect a nitidez. El metal pareca oro puro. Sin embargo, no haba en el Observatorio elementos sufici entes para analizar los residuos obtenidos en la exploracin, por lo que forzosame nte hubieron de ser enviados al laboratorio de la Universidad de Calcuta, cosa q ue hizo un helicptero enviado expresamente a tal fin. Mientras tanto, la vida prosigui normalmente. Se haba intentado entablar contacto con el desconocido Mardok, antes, Mster Equis, pero no se haba conseguido nada prct ico. En cambio, Mardok era constante; cada seis horas justas, transmita su mensaj e de alerta, recomendando continuamente que se utilizara la clave Nueve Tres. Pero nadie la conoca. Tres noches despus de aquel incidente, un individuo se desliz sigilosamente hasta la sala de observacin. Penetr en ella y golpe al observador de turno en la cabeza h asta atontarlo a golpes. Luego lo at y amordaz concienzudamente, tras de lo cual lo arrastr hasta los lavabo s ms prximos, en donde lo dej encerrado. Acto seguido, el individuo se sent ante el fonovisor, mont la antena, conect sta al aparato y sac la cmara, cuyo objetivo enfoc d irectamente al del fonovisor. Aquella noche, Rena se senta particularmente inquieta. No poda dormir por ms esfuer

zos que realizaba, por lo que, cansada de dar vueltas en la cama sin conseguir c onciliar el sueo, se levant y visti, saliendo de su dormitorio poco despus. Sus pasos la llevaron maquinalmente a la sala de observacin. Penetr en ella silenc iosamente, pero no haba dado dos pasos en su interior cuando se detuvo, rgida, inmv il como una estatua. Contempl las extraas manipulaciones del individuo, quien no se haba percatado hasta entonces de su presencia. Rena vacil, dndose cuenta de que el hombre no era el ob servador de turno. Su primera intencin fue avanzar hacia l y preguntarle por los motivos de su estanc ia a deshoras en la sala de observacin. Pronto contuvo su primer impulso, contemp lando expectante las maniobras del individuo. Este ces de manipular con su cmara. Entonces, la placa visora se ilumin brillanteme nte. Puntos y figuras de luz de todos los colores aparecieron y desaparecieron en la pantalla con centelleante rapidez, al mismo tiempo que se escuchaba una msica sin gular, de graves tonos, con un ritmo regular y sincopado a un tiempo que, brotan do del altoparlante del fonovisor, pareca a la vez nacer en todos los rincones de la estancia. El individuo contempl y escuch atentamente durante un buen rato hast a que, diez minutos despus, cort la transmisin. Entonces, Rena se dispuso a retirarse. Pero al hacerlo no se dio cuenta de que t ropezaba con una silla y produjo un ligero ruido. El individuo se volvi en el acto con la rapidez del rayo. Sus ojos fulguraron de ira al ver a una persona extraa detenida bajo el dintel de la puerta. Maldita curiosa! mascull, a la vez que echaba mano a la pistola. Su gesto result un poco tardo, sin embargo. Rena reaccion velozmente y le arroj la s illa a la cara. El individuo retrocedi un par de pasos, a la vez levantaba las manos para protege rse. La silla le peg en la parte alta de los brazos, uno de los cuales, el derech o, result doblado hacia adentro por la violencia del impacto. Se oy un gemido de dolor. Las facciones del individuo se distorsionaron horriblem ente. Luego cay al suelo, convertido en un montn de flccidos harapos. Durante unos momentos, Rena permaneci en pie, como aturdida por lo que acababa de suceder. Despus, reaccionando, se acerc al cado. Le tom el pulso. Su corazn haba dejado de latir. Arrodillndose a su lado, tom con inf initas precauciones la extraa pistola que an tena el muerto en las manos. Durante unos segundos, la muchacha permaneci absorta en el mismo lugar que se hal laba. Luego se puso en pie, examinando con singular atencin la extraa cmara as como la antena conectada al fonovisor y cuya altura no rebasaba en total los cuarenta centmetros. Una vez alarg la mano para tocar los mandos del fonovisor, pero se arrepinti de su idea y la retir antes de haber consumado el gesto. Finalmente, tom una decisin. Camin hasta otro aparato idntico situado en una mesa contigua. Estaba destinado a la comunicacin interna. Rena marc un nmero y aguard. Son una voz cargada de sueo. S? dijo alguien entre bostezo y bostezo. Lloyd exclam la muchacha, sin levantar el tono , soy Rena. Ven a la sala de observacin radiotelescpica. Pronto, es urgente. Y cort. El joven no perdi tiempo en hacer preguntar intiles. Vistise rpidamente y tras pasar se un peine por los cabellos, sali de su dormitorio. Diez minutos ms tarde, entraba en la sala. Sus ojos se dilataron al ver el cuerpo tendido en el suelo. Djandra Sigh! exclam, en el colmo del asombro. Mir a la muchacha acusadoramente . Qu l as hecho? Intent matarme. Me defend y muri, eso es todo, Lloyd. Este se arrodill al lado del cadver. Lo examin atentamente durante unos segundos. L uego levant su vista hacia el rostro de la muchacha. Parece haber muerto de la misma forma que Johnny Bear. Electrocutado. Pero cmo? Rena le ense entonces la pistola que haba quitado al muerto. El asombro de Lloyd cr eci al punto.

La pistola pareca de oro. Su can era alargado y decreca en grosor desde la parte en que se una a la culata hasta la boca del mismo, en que alcanzaba un dimetro de cen tmetro y medio escasamente. En el centro haba un diminuto orificio circular cuya a nchura no era superior a un milmetro. Ests segura de que con este aparato has podido matar a Djandra Sigh? pregunt. Realmente, no lo he matado yo. Rena narr las circunstancias en que se haba producido la muerte del especialista . Supongo que fue la silla, al alcanzarle el brazo y d oblrselo, lo que provoc la descarga fatal. De lo contrario, ahora seras t la que habra muerto. Lloyd se estremeci ante la hiptesis. Rena inclin la cabeza en seal de asentimiento. El joven repar entonces en la cmara y en la curiosa antena conectada con el fonovisor. Qu aparato tan extrao! coment . Para qu servir? Tengo la sensacin de que por medio de esa antena es posible comunicarse con otros astros dijo la muchacha. Lloyd la mir excitadamente. Es probable concord. Pero entonces se le ocurri una idea que le hel la sangre de pies a cabeza . Eso significara que Djandra Sigh... hizo una pausa para tragar saliva en abundancia no era un hombre nacido en la Tierra. Con quin hablaba, entonces? pregunt la muchacha. Lloyd tard unos segundos en contestar. De pronto, sus ojos emitieron unos destell os de inteligencia. Seal a la antena con el dedo ndice. Eso nos los dir, sin el menor gnero de dudas, Rena. De qu manera? pregunt la muchacha, muy intrigada. Ambos se haban olvidado por el momento del cadver de Djandra Sigh. Lo vers dentro de unos segundos, cuando haya enfocado el selector directivo hacia el punto en que est orientada la antena. Dio tres o cuatro pasos hacia la derecha y se sent ante el aparato indicado. Mane j cuidadosamente las ruedecillas de control, arrojando frecuentes miradas a la an tena, hasta situar la cruz filar del visor en un plano totalmente paralelo a aqul la. Despus observ la marcacin de coordenadas en los indicadores correspondientes. A. R. 19 h. 46 m. 4 s. ley . D. + 11 41'. Sabes consultar el lector de coordenadas cele stes? pregunt. Por supuesto respondi la muchacha. Rena hizo lo que le decan y un minuto ms tarde dij o: Esas coordenadas corresponden a Pi, una estrella vecina de Altair, del guila. Y Mardok dijo que las fuerzas sagitarianas haban llegado ya a Altair exclam el joven nerviossimo. Los dos miraron a la vez el cuerpo tendido de Djandra Sigh. Una idea pas simultnea mente por los cerebros de Lloyd y Rena. Entonces murmur el joven, estupefacto , Djandra Sigh era un sagitariano. Pienso lo mismo que t dijo ella en el mismo tono. Lloyd se sent en una silla. Not que le faltaba el aliento. Dios mo! exclam de pronto . Si nuestras suposiciones son correctas... resulta que ya lo tenemos aqu! En aquel momento, antes de que la muchacha hubiera podido contestar a las palabr as de Lloyd, oyeron un ruido extrao. El joven se abalanz sobre Rena tomndole la pistola. Volvise con gesto fulgurante ha cia el lugar de donde procedan los ruidos. Quieta! dijo . No te muevas. No s cmo se maneja esta pistola aadi , pero como el que os ruidos no se est quieto en el acto, te aseguro que lo va a pasar muy mal. Avanz hasta el extremo de la puerta pared opuesta de la sala, donde se hallaba la puerta que daba a los lavabos. Detvose un instante all, con la mano apoyada en el pomo. De pronto, con gesto fulgurante, hizo girar el pomo y peg una patada a la puerta. Esta se abri con violencia. Los ojos de Mike Shammonist, enormemente dilatados por el asombro, le contemplar on por encima de la mordaza, a travs de la cual salan unos gruidos inarticulados.

III

De modo que eso es lo que hay, profesor dijo Lloyd momentos despus. Slo haba despertado al director del laboratorio y a su ayudante personal, Miguel T orralba. En cuanto a Mike, haba sido enviado a su dormitorio, tras haberle atendido del go lpe recibido, con orden severa de no hablar con nadie acerca de lo sucedido. Mik e no tena tampoco muchas ganas de comentar algo que se le antojaba ofensivo para su dignidad personal, de modo que no le cost mucho prometer que cumplira tal orden a rajatabla. Thomaston contempl meditabundo el cadver de Djandra Sigh. Es increble, increble repeta una y otra vez . Pensar que este hombre haya podido nacer en un planeta situado quiz a centenares de aos luz, es algo que suspende y asombra el nimo. Su apreciacin, con los debidos respetos, es algo incorrecta, profesor dijo Lloyd. Thomaston mir al joven con sorpresa. Explquese usted, Bliss dijo con cierta acritud. Era un tanto engredo y no le gustaba ser contradecido, segn en qu aspectos. Mardok habl de naves sagitarianas. Recuerde que Sagitario est en el centro de nuest ra Galaxia. Y la distancia del Sol a Sagitario es, aproximadamente, unos cincuen ta y cinco mil aos luz. Torralba lanz un silbido. Es matemticamente imposible que un hombre nacido a una distancia semejante haya po dido llegar a la Tierra dijo. Segn las matemticas terrestres, claro est objet Lloyd . Pero qu sabemos nosotros cmo s matemticas de otros mundos? Tiene usted razn concord el profesor . Esas matemticas extraterrestres han podido hacer factible la traslacin de ese hombre a nuestro planeta en un tiempo increblemente corto, comparativamente en relacin con la distancia. Lo que no hay duda alguna es de que Djandra Sigh no haba nacido en nuestro planeta. Ni tampoco Johnny Bear. El silencio sigui a las palabras del joven. Los descubrimientos iban encadenndose unos a otros a medida que avanzaban en sus sugerencias. Lo cual significara prosigui Lloyd , que agentes de ambos bandos contendientes estn ya introducidos en la Tierra desde hace tiempo. Con qu objeto? pregunt Torralba. Informacin, simplemente repuso el joven. La informacin es esencial en una guerra, sea de la clase que sea corrobor el profeso r. Sus viejas tesis estaban hacindose realidad; ya haba entablado conocimiento con ot ros seres extraterrestres. Pero se senta decepcionado; no tenan seis ojos ni cuatr o brazos ni devoraban el silicio de las rocas para poder subsistir. Eran unos ho mbres completamente normales. Djandra Sigh tena todo el aspecto de un hind y Bear haba parecido a todo el mundo un yanqui de pura ascendencia anglosajona. Lo cual quiere decir tambin agreg Torralba , que stos no son los nicos agentes de ambos bandos en lucha. Tiene que haber, forzosamente, ms agentes extendidos por la redo ndez del planeta. Es cierto asinti Lloyd . Y lo ms seguro es que se encuentren en los centros neurlgicos. Observatorios, oficinas del gobierno, laboratorios, centros de investigacin... Y quin los investiga a ellos? Quin los diferencia de un nativo terrestre? explot el pr fesor furiossimo. Lloyd call. Las palabras de Thomaston no tenan vuelta de hoja. Sera conveniente llamar al doctor Pitout dijo el profesor al cabo . Por el momento no podemos hacer nada ms. S. Hay otra cosa que hacer, pero prefiero esperar a que se haya ido el mdico dijo Ll oyd. El galeno vino al cabo de unos momentos. Certifique usted que se trata de un colapso cardaco, doctor le orden Thomaston .Por a hora no quiero que se haga pblica la noticia.

Bien, profesor contest el doctor Pitout, procurando disimular su extraeza. Cuando el mdico y dos sanitarios se hubieron llevado el cadver de Djandra Sigh, Th omaston mir al joven cara a cara. Vamos a ver dijo con cierta reticencia . Qu era lo que pensaba hacer usted, Bliss? El joven seal la antena. Es evidente que Djandra Sigh estaba comunicando con alguien situado, desde luego, fuera del sistema solar. Las coordenadas apuntan directamente hacia Altair, del guila. Ahora bien, si Djandra Sigh poda hablar con alguien situado a diecisis aos l uz, por qu no vamos a poder hacerlo nosotros con ese desconocido Mardok, aunque se encuentre a treinta y ocho aos luz de nosotros? Los ojos del profesor brillaron de excitacin. Es cierto exclam . Tiene usted razn, Bliss. Manos a la obra inmediatamente. Muy bien contest Lloyd . Miguel, quieres situarme el visor en las coordenadas de Altai r? Ahora mismo accedi el aludido. Torralba se sent ante el visor de coordenadas y empez a trabajar con el mismo. Uno s minutos despus, exclamaba: Listo, muchacho. Lloyd se sent ante el fonovisor. Tom la antena con dos dedos y la movi sobre su bas e, hasta encararla directamente al punto requerido. Comprueba la orientacin, Miguel dijo Lloyd. Torralba manipul ligeramente unos momentos con el visor de coordenadas. Ya est exclam un minuto despus. Lloyd se sent ante el fonovisor y dio el contacto auditivo. Acerc su boca al micrf ono. Tierra habla a Mardok. Atencin, Mardok, de Arturo, habla la Tierra. Rogamos respu esta rpida. Atencin, Mardok, de Arturo, habla la Tierra. Lloyd repiti varias veces la misma apelacin, sin obtener ningn resultado prctico. Slo el silencio contest a sus palabras. Nos habremos equivocado? dijo pensativamente. Espero que no. Lloyd mir a Rena. Por primera vez en mucho tiempo, la muchacha, presente all desde el principio, haba despegado los labios. Por qu dices eso? pregunt Lloyd. Rena consult su reloj. Faltan todava dos horas y tres cuartos para que Mardok haga su llamada. Es lgico, p ues, suponer que en estos momentos no se encuentre en su puesto de escucha. Tiene usted razn, seorita Prayer! exclam Thomaston . Habamos olvidado un detalle impor tsimo. Bueno sonri Miguel , y entre tanto, por qu no vamos a desayunar? La mano del ayudante s l la ventana, por la cual penetraban ya las primeras claridades del alba . Creo que ya es hora, no? Yo no me muevo de aqu dijo Lloyd terminantemente . No quiero que nadie toque estos in strumentos hasta que haya establecido, una vez por lo menos, comunicacin con Mard ok. Te traer el desayuno dijo la muchacha sosegadamente. Y sali. Thomaston y Torralba la siguieron a poco. Entre desayunar y comentar los sucesos ocurridos durante la noche precedente, se les pas una hora larga. Poco despus, Mary Kynn, la operadora de comunicaciones, l lam al joven. Seor Bliss, llamada para usted de la Universidad de Calcuta. Muy bien, Mary contest el joven . Psemela al fonovisor suplente. De acuerdo. Lloyd se fue hacia el aparato indicado y lo puso en funcionamiento. Un rostro ce trino, cubierto parcialmente por una barba negra y densa, surgi en el acto ante l os ojos de Lloyd. Era Ahmet Shaki, un distinguido analista de la Universidad cal cutense. Hola, Bliss le salud jovialmente . Cmo te encuentras? Y ese pavo real de Thomaston, st bien? Supongo sonri el joven . T te conservas magnficamente, por lo que veo. Qu tal Leila?

Est elaborndome el quinto, muchacho. Ahmed Shaki mene tristemente la cabeza . Un nuevo problema, Lloyd. Enhorabuena por adelantado. Avsame cuando nazca; os enviar un regalito. Gracias, eres un buen chico, Lloyd. Y ahora, escchame. Supongo que me hablars del anlisis de los elementos que te he enviado, no es cierto? S. Pero quieres decirme dnde tenis los ojos que no sabis adivinar las cosas al primer golpe de vista? No te entiendo, Ahmed. Qu es lo que quieres decirme? Bueno, chico, lo del metal se puede tolerar. Es oro casi puro, en un noventa y ci nco por ciento. El cinco por ciento restante est compuesto por una aleacin de ferr omanganeso, subaleada a su vez con un metal completamente desconocido hasta ahor a, en una proporcin de cero, coma diez por ciento. Estas dos aleaciones proporcio nan al oro una dureza increble, como jams hubiera podido sospechar en un metal. Aca so procede de alguna espacionave desconocida? Si me prometieras guardarme el secreto, te dira que s, Ahmed contest el joven. Por las barbas del Profeta! jur el analista pintorescamente . Entonces se comprende lo del carbono. A qu carbono te refieres, Ahmed? exclam el joven, sumamente intrigado. Al pedazo de vidrio que me enviaste, so tonto. Es carbono pursimo. Y sabes cul es el nombre vulgar del carbono en estado de pureza? Diamante! exclam Lloyd en el colmo de la estupefaccin. Ahmed Shaki exhal una rotunda carcajada. Dime, Lloyd casi grit , qu clase de tipos son esos que viajan en naves de oro y pedrera No se tratar de una segunda edicin estelar de la Cenicienta? Los fragmentos que te enviamos para analizar son genuinos, Ahmed dijo el joven gra vemente y proceden de una nave del espacio que se desintegr a doscientos cincuenta metros del Observatorio. Eso es todo lo que puedo decirte por ahora y que t no d ebes repetir a nadie. Descuida, te lo prometo contest el analista muy serio . Bueno, ya sabes el resultado. Qu hago con las muestras? Valen una fortuna, como puedes imaginarte. Gurdalas hasta que te lo diga. Gracias por todo, Ahmed. Adis y recuerdos a tu espos a. Se los dar de tu parte. Me alegro de haber hablado contigo, Lloyd. Adis. La comunicacin se cort. Entonces, Lloyd se volvi hacia la muchacha. Aparte de conocer la composicin de los restos que hallamos de la nave, el anlisis n os ha hecho saber un hecho que ignorbamos. Cul, Lloyd? Esa nave no era sagitariana, Rena. Cmo puedes asegurarlo con tanta firmeza? Djandra Sigh no supo reconocerla. Estbamos a su lado cuando la vimos por primera v ez. Recuerda lo que dijo. El sol se parte! Rena se estremeci vivamente. Es cierto murmur. Un denso silencio se abati repentinamente sobre la estancia. De pronto, Lloyd record una cosa. Era la hora de hablar con Mardok.

IV Conect el fonovisor. Aguard unos minutos. Sbitamente, la voz de Mardok se dej or en la estancia. Repiti el ya conocido mensaje , terminando con la recomendacin de utilizar en la respuesta la clave Nueve Tres. Mardok! llam el joven, apenas hubo terminado su alocucin el extranjero . Mardok! Esper. Hubo una pausa de silencio. Quin eres t que as me llamas? dijo de repente la voz. Un cientfico del planeta Tierra respondi el joven . Hemos conseguido, al fin, entrar e n contacto contigo.

Usis la clave Nueve Tres? Cmo diablos vamos a usarla si la desconocemos? barbot el joven encolerizado. Entonces, lo siento. No puedo continuar hablando con vosotros. La voz de Mardok se extingui sbitamente. Qu te parece? explot Lloyd apenas se hubo cortado la comunicacin . El muy...! Nos dej la palabra en la boca, slo porque no usamos la clave Nueve Tres. Y l, qu rayos de c lave utiliza, que lo entendera hasta un recin nacido? Tengo una sospecha dijo Rena de pronto. S? murmur el joven, mirndola con aire suspicaz. Creo que Mardok quiere decirnos algo, pero no se atreve ya que no sabemos utiliza r la clave Nueve Tres. Tiene que ser algo importante, algo trascendental, que, s in embargo, no quiere hacer pblico. Por eso nos recomienda que utilicemos dicha c lave. Tu argumentacin sera valedera si no tuviera un par de fallos dijo Lloyd. Expnlos contest ella simplemente. En primer lugar, lo ms importante, o sea la alarma a la Tierra ya se ha dicho y en lenguaje normal, adems. Segundo, desconocemos por completo la dichosa clave y no tenemos la menor idea de cmo debe ser. Y tercero, aunque la conociramos, si algui en ha escuchado los mensajes y el dilogo, sabr que nos pide la comunicacin en clave . Por lo tanto, ese supuesto escucha tendr suficiente con emplear la citada clave para enterarse de nuestras siguientes comunicaciones, en la hiptesis de que al f in hayamos conseguido encontrar la maldita y un milln de veces repetida clave. Y si no la conoce nadie ms que l? Eso es imposible. Por qu? Para utilizar una clave, es necesario que la conozcan al menos dos personas, a fi n de que la comunicacin sea mutua. De lo contrario, para qu servira un mensaje en ci fra? Escucha, Lloyd dijo ella lentamente .Todava hay otra cosa. Los ojos de la muchacha brillaron de pronto. Esa clave tiene que ser conocida solamente de Mardok y de otra persona que se hal la en la Tierra. Exacto concord Lloyd. No la conocen ms que Mardok y esa otra persona. Por tanto, Mardok puede aventurars e impunemente a nombrarla, seguro de que sus enemigos no son capaces de descifra rla. Y qu ms? Por la misma razn, a Mardok no le importa lanzar sus mensajes en forma inteligible para todos, seguro de que un da u otro, su corresponsal en la Tierra ha de enter arse de la llamada. Entonces ser cuando se restablezca la comunicacin entre los do s. Los ojos del joven brillaron excitadamente. Espacio! grit . Es cierto! No se me haba ocurrido hasta ahora. Tom a la muchacha por hombros . Rena, eres nica, incomparable. Qu sera de m sin tu ayuda? Ella sonri suavemente. Me agrada poder hacerte un favor dijo. Y a m me gusta enormemente que me lo hagas. Trat de besarla, pero Rena desvi la cara a un lado. Por favor murmur la muchacha, enrojeciendo. Dispensa dijo Lloyd, un tanto avergonzado. Acto seguido, quiso salvar la situacin p roducida por el incidente . Llamemos al profesor Thomaston. El citado vino minutos ms tarde y Lloyd le enter de todo lo sucedido. Al terminar el joven su narracin, Thomaston se qued muy pensativo. Es imperativo de todo punto hallar a esa persona que conoce la clave Nueve Tres ma nifest. Bien concedi Lloyd , teniendo en cuenta que somos unos cuatro mil quinientos millones de personas en la Tierra, sin contar dos mil ms en los restantes planetas del si stema solar, la cosa se presenta un poco difcil, es preciso reconocerlo. Thomaston se mordi los labios. Luego se volvi hacia Torralba. Miguel, pngame con el profesor MacOuts.

S, seor. La comunicacin qued establecida al cabo de un par de minutos. La voz del director de Jodrell Bank penetr con sarcsticos acentos en la sala. Hola, Thomaston, pavo real, qu diablos te sucede ahora? Thomaston pas por alto la sangrienta irona de su colega. Escucha, Mac dijo , ya sabes que hemos entrado en contacto con ese misterioso hombre del espacio? He odo estupendamente toda la conversacin. No se ha portado muy amablemente con vos otros, que digamos. Cmo lo habis conseguido? Ahora sera un poco largo de contar, Mac. Tengo que decirte una cosa. Vamos a reuni mos en el punto que acuerdes para dar cuenta a las Naciones Unidas de lo que est pasando. Es necesario que lo sepan todos los gobiernos de la Tierra y que se tom en las medidas necesarias para evitar una catstrofe general. Me parece una excelente idea, Thomaston aprob MacOuts. Se le vio consultar su reloj un instante . Har que me preparen mi blido particular para salir de aqu dentro de un a hora. Nos encontraremos sobre el Atlntico. 40 Norte y 40 Oeste. Te parece bien? Esplndido dijo el profesor . Hasta luego, Mac. Thomaston se volvi hacia su ayudante personal. Dispngalo todo para salir dentro de una hora, Miguel. Conforme, profesor. Acto seguido, el director del Observatorio se volvi hacia el joven. Bliss, usted queda de nuevo al frente de todo esto. Que todo siga normalmente, sa lvo en una cosa: continen insistiendo acerca de ese condenado Mardok para que nos diga en qu demonios consiste la clave Nueve Tres. Entendido, profesor. Una hora ms tarde, desde los ventanales de una sala de descanso vieron salir el bl ido del profesor de uno de los hangares del observatorio. El piloto tom altura rpi damente y acelerando de modo continuo, se perdi en el espacio en pocos minutos. Lloyd y Rena estuvieron contemplando el vuelo del blido hasta verlo desaparecer e n la lejana. Acto seguido, volvieron al trabajo. Cuatro horas ms tarde, la radio dio una sensacional noticia. ...dos blidos que viajaban sobre el Atlntico, a la altura de las Azores y a una dis tancia de ochocientas millas de las mismas, cayeron al mar, pereciendo sus ocupa ntes instantneamente. La ciencia sufre una gran prdida. Los directores de los Observatorios Radioastronmi cos del Everest y de Jodrell Bank, seores Thomaston y MacOuts, respectivamente, q ue viajaban en los citados aparatos, perecieron en el terrible desastre... Lloyd se qued anonadado al escuchar la noticia, lo mismo que cuantos formaban par te del personal del Observatorio. Thomaston podra tener sus defectos, como todo h umano, pero era generalmente apreciado por la mayora de cuantos le conocan y su mu erte caus un pesar general en todos los nimos. Todava no se haba recuperado Lloyd de la noticia cuando vio entrar en su despacho una persona que en el primer momento le pareci un fantasma. El joven se puso en pie de un salto, con los ojos fuera de las rbitas. Miguel! Torralba avanz hacia l, con la sonrisa pintada en los labios. No temas, Lloyd, no soy ningn fantasma. Pero... no tenas t que ir con el profesor? Desde luego. Sin embargo, haba un poco de trabajo atrasado y le rogu me dejara qued arme para terminarlo. Torralba se estremeci . Dios mo! Pensar que si no hubiera sid o por eso, ahora estara muerto en el fondo del Ocano. Te felicito, Miguel dijo el joven sinceramente . Con toda franqueza, me alegro de qu e te hayas salvado. Gracias, Lloyd. Y ahora aadi Torralba , espero tus rdenes. Cmo? Qu ests diciendo? No te entiendo, Miguel. En ausencia de Thomaston, ausencia que, desgraciadamente, ser definitiva, t eres e l director del Observatorio y, por lo tanto, te debo obediencia. Al menos, en ta nto no nombren nuevo director o te confirmen a ti para el cargo, cosa que deberan hacer sin ms trmites, si valieran mis recomendaciones. Gracias, Miguel contest Lloyd. Guardaron silencio unos momentos . Por ahora no tengo

nada que decirte. Lo mejor ser que contines a tu trabajo normalmente. Muy bien contest Torralba, retirndose . As lo har. Aquella misma noche, Lloyd fue confirmado en el cargo.

V Rena dorma tranquilamente, cuando, de pronto, se despert sbitamente sobresaltada, s in saber exactamente a qu obedecan las causas de aquel sobresalto. Abri los ojos y la fra luz de las estrellas ponetr en la habitacin a travs del amplio ventanal de su cuarto. Permaneci tendida en el lecho. Presenta un grave peligro, aunque no estaba segura de qu poda tratarse. Pero su subconsciente la haba enviado un aviso que no poda deso bedecer. Alguien se acercaba a su habitacin. Oy el dbilsimo sonido de unos pasos que se acercaban. Todos sus msculos se pusieron en tensin. Los pasos se detuvieron junto a la puerta. Volvi el silencio. Rena mir hacia la puerta. Esper. Los pasos se alejaron cautelosamente. Rena intuy, no obstante, que se trataba de una argucia. El hombre trataba de engaarla, simulando que se alejaba, pero, en re alidad, con intencin de volver de nuevo. Alarg el brazo y toc el conmutador del visfono. La placa se ilumin segundos despus. Acerc sus labios al micrfono. Pronunci solamente dos palabras. Lloyd, ven. Cort la comunicacin y se tendi de nuevo en el lecho. El corazn le lata con inusitada violencia. Los pasos resonaron de nuevo. Una persona normal posiblernente no hubiera podido escucharlos, pero Rena tena hipersensibilizados los sentidos a causa de su misma excitacin y lo oy todo perfectamente. El hombre se detuvo por fin. Abri la puerta con infinita lentitud. Asom la cabeza. La obscuridad era total. Rena no pudo distinguir sus facciones. Se pregunt cules s eran los propsitos del individuo. Este penetr en la habitacin, caminando con infinit o sigilo. Se acerc al lecho de la joven, examinndola atentamente. A travs de los prpados entre cerrados, Rena divis un brillo acerado en la mano del desconocido. El intruso levant la mano. Luego la baj con todas sus fuerzas. Rena chill agudamente al mismo tiempo que saltaba a un lado. Sinti un leve dolor e n el brazo izquierdo, pero no se preocup demasiado de la posible herida. Todo su inters estaba centrado en aquellos momentos en escapar de las acometidas del ases ino. Volvi a chillar una y otra vez. El desconocido, viendo que ya no podra conseguir s us siniestros fines, dio media vuelta y escap precipitadamente. Rena qued en el centro de la estancia, temblando a causa del nerviosismo que le h aba producido el incidente. Fuera se oan voces y exclamaciones. Lloyd penetr violentamente en la estancia. Rena! grit. La muchacha se arroj en sus brazos. Alguien encendi la luz. Media docena de rostro s llenos de curiosidad se apelotonaron en la puerta. Quin grita? Qu sucede? Por qu esos gritos? preguntaron varias voces casi a la vez. Estoy bien dijo Rena al odo del joven . Diles que todo ha sido una pesadilla ma. Conforme respondi Lloyd. Se volvi hacia los curiosos . La seorita Prayer se encuentra p erfectamente. Tuvo una pesadilla y grit, eso es todo. Gracias a todos. Los curiosos se retiraron, efectuando diversos comentarios. Entonces, Lloyd cerr la puerta y se volvi hacia la muchacha. Rena le cont lo que le haba sucedido.

De modo que quisieron asesinarte coment el joven . Por qu? Lo ignoro. Slo s que el hombre que quiso matarme utilizaba un pual. Un viejo pero efectivo mtodo de suprimir un estorbo coment Lloyd . Lo que no entiendo en absoluto es por qu le estorbabas t. Tampoco yo, Lloyd. Para m resulta algo incomprensible. De pronto, Lloyd repar en un detalle. Ests herida, Rena! exclam. La muchacha se mir el brazo izquierdo, en el cual se adverta una fina lnea roja, de la cual brotaban algunas gotas de sangre, no muchas. La herida, que ms pareca un araazo, se extenda desde cerca del codo hasta la mueca y su profundidad no era supe rior a los cinco milmetros. Lloyd limpi la herida con un antisptico y luego se dispuso a vendarla. Pero cuando ya tena los vendajes dispuestos, advirti con enorme sorpresa que la herida ya se haba cerrado por s sola y que haba comenzado en la carne del brazo un incomprensibl e proceso de cicatrizacin. Un cuarto de hora ms tarde, no quedaba de la herida otro rastro que una fina lnea rosada, idntica por completo a la que la muchacha tena tras la oreja y que ocultab a con tanta coquetera bajo sus cabellos. Los dos jvenes se miraron en silencio durante unos instantes. Al fin, Lloyd, sin fuerzas para decir nada, se retir a su habitacin. El joven se tendi en el lecho para dormir. Pero no pudo conciliar el sueo hasta la llegada del alba. Entre las numerosas preocupaciones que batallaban en su mente, una sbita idea, su rgida despus del incidente, acaparaba de manera primordial su atencin. Era Rena una mujer nacida en la Tierra? En tal caso, no se tratara de la misteriosa persona que deba conocer la no menos mi steriosa clave Nueve Tres? Lloyd se sinti incapaz de contestar a tales preguntas.

LAS I

PRIMERAS ESCARAMUZAS

El clamor continuaba oyndose. La voz prosegua en sus exhortaciones a la Tierra para que se defendiera. Pero nadie conoca la misteriosa clave Nueve Tres. Y, por lo tanto, nadie estaba en situacin de conocer los medios posibles de defen sa contra una situacin que no se asemejaba, en su gravedad, a ninguna de las que haba conocido la Humanidad en su larga historia de millares de aos. Emplead la clave Nueve Tres! clamaba la voz de Mardok una y otra vez. Las noticias de una posible guerra estelar fueron filtrndose lentamente hasta ser del conocimiento comn. Dadas las circunstancias, era absolutamente imposible guardar el secreto de lo q ue haba sucedido hasta entonces. Porque no slo haban sido los Observatorios de Jodrell Bank y del Himalaya los nicos que haban captado los mensajes de Mardok. En Pic du Midi, en el Sur de Francia; en Berln; en Brisbane, de Australia; en Bie lorietsk, de los Urales Meridionales. Y tambin en Marte y en los satlites de Jpiter y los dems grandes planetas. En todos estos observatorios se capt perfectamente el mensaje de Mardok. Por lo t anto, era imposible mantener el secreto. Surgieron profetas que anunciaron el fin del mundo. Esto no era extrao; haba suced ido en todas las pocas. Naturalmente, hubo muchos crdulos y los de nervios menos f irmes cometieron barbaridades, empezando por el asesinato en masa de su propia f amilia y terminando por el suicidio. Las autoridades recomendaron calma y anunciaron a la poblacin terrestre que quiz p

oda tratarse de la broma de algn humorista, pero que, para caso de que fuera verda d, se disponan de las armas suficientes para rechazar cualquier ataque, viniere d e donde viniere y sin importar cul fuera la fortaleza del atacante. Centenares de telescopios apuntaron sus objetivos hacia la constelacin del guila, sin conseguir divisar nada de particular, pese a que algunos eran realmente de u n alcance fabuloso. Pero todos cuantos los utilizaban haban olvidado el sencillo axioma de que la luz viaja a trescientos mil kilmetros por segundo. Por tanto, habiendo tenido en cuenta que la distancia de la Tierra a Arturo era de diecisis aos luz, era obvio que los astrnomos no podan ver sino las cosas que haba n sucedido en aquellos mundos remotos diecisis aos atrs, pero nunca las que haban oc urrido unas semanas antes. Sus esfuerzos, por tanto, fueron vanos. Transcurrieron cuatro semanas desde que las primeras noticias se hubieron filtra do al pblico. En vista de que no suceda nada de particular, ni los astrnomos podan h allar en el cielo ninguna cosa digna de llamar la atencin, la gente empez a olvida rse del conflicto estelar. Sin embargo, Mardok continuaba transmitiendo puntualmente, cada seis horas, su m ensaje. Su voz se haca plaidera en ocasiones, sobre todo cuando recomendaba la res puesta en la clave Nueve Tres. Pero nadie conoca la enigmtica clave. Sin embargo, Mardok insista con tenacidad, in fatigablemente, sin sentir el menor desaliento. Repentinamente, el mensaje de Mardok sufri una ligera variacin. Altair, del guila, ha sido conquistado tras dura lucha. Ambos bandos han sufrido pr didas inmensas, pero la flota sagitariana, previndolo, haba solicitado nuevos refu erzos, que decidieron la batalla a su favor. En el momento actual se dirigen hac ia la constelacin del Can Menor. Mardok termin con la apelacin de costumbre: Respuesta urgente por medio de la clave Nueve Tres. Entonces, un msico avispado lanz una cancioncilla, a la cual puso dicho ttulo, y se forr de dinero. Todo el mundo la cantaba y todo el mundo tarareaba a todas horas las pegadizas notas de la cancin Clave Nueve Tres. Y, mientras tanto, la flota sagitariana se encaminaba volando raudamente por el espacio, a velocidades inconcebibles para los humanos, hacia la constelacin del C an Menor. Pocos das despus fue cuando empezaron a producirse las primeras escaramuzas.

II El capitn Soloviev estaba efectuando un vuelo de rutina cuando, de repente, avist frente a s un disco brillante que volaba a unos veinticinco mil metros de altura Soloviev intim a aterrizar al piloto del extrao artefacto. Este, en lugar de obede cer, ejecut una extraa maniobra. El aparato adquiri de repente un fulgor deslumbrante, como si se hubiera converti do en un pequeo sol. En un principio, Soloviev crey que el disco se haba incendiado , pero no tard mucho en salir de su error. Una raya de una blancura cegadora parti del aparato en direccin al de Soloviev. Es te, sin embargo, era un habilsimo piloto y consigui esquivar aquel dardo de fuego blanco, mediante la ejecucin de una arriesgada maniobra. Soloviev transmiti por radio lo que le estaba ocurriendo. El disco volvi a atacarl e. Entonces recibi la orden de derribar al intruso, a costa de cualquier esfuerzo. S oloviev se revolvi en el espacio y carg contra el que ya consideraba como su enemi go, a una velocidad de cuatro mil quinientos kilmetros a la hora. Por un momento, el piloto adversario pareci quedar confundido ante la habilidad d e maniobra de Soloviev. El capitn, aprovechndose de la coyuntura, le dispar una sal va de cohetes aire-aire, con cabeza activada por rayos infrarrojos y explosivo c onvencional. Los cohetes se acercaron al blanco con relampagueante rapidez. El disco brillant

e trat de eludirlos, zigzagueando velocsimamente en la estratosfera. Los cohetes s iguieron implacables todas sus evoluciones. De pronto, el piloto del disco lanz tambin una salva de dardos de fuego blanco. Lo s cohetes estallaron un segundo despus. Soloviev maldijo entre dientes. Comunic a la base lo sucedido. Mantenga el contacto a cualquier precio le ordenaron . Ahora enviamos dos escuadrill as contra el intruso. Soloviev asinti. Todava le quedaba una salva por disparar. Despus de la primera escaramuza, el disco blanco continuaba impertrrito su viaje. Soloviev consult en su cuadro de mandos la ruta que segua el piloto del disco, hal lando que se diriga hacia el sudeste. Atravesaron Rusia, los Urales y el norte del Turquestn. Sobrevolaron la meseta de Pamir y al fin avistaron en lontananza las nevadas cumbres del Himalaya. Soloviev hizo un sobrehumano esfuerzo por alcanzar al disco. Elevndose a treinta y cinco mil metros de altura, con objeto de eliminar parte del calor producido p or la friccin del casco de su jet contra la atmsfera, lanz a ste a una aterradora velo cidad de cinco mil ochocientos kilmetros a la hora, es decir, cerca de seis veces la velocidad del sonido o, dicindolo en trminos aeronuticos, a Mach 6. El disco mantuvo la distancia. Frentico, exasperado, Soloviev lanz su ltima salva, que fue igualmente destruida. Como no le tire una llave inglesa mascull el capitn, que en el fondo no dejaba de se r un humorista. Pronto se encontraron sobre el Everest. Entonces, el disco blanco empez a describ ir crculos sobre la montaa, a una altura de veintids kilmetros sobre el Observatorio . Soloviev equipar las altitudes. Vol igualmente en crculos, observando continuamente las evoluciones del misterioso disco. Este pareci no hacerle el menor caso y pro sigui volando de la misma forma sobre la cumbre del Everest. De pronto, dos escuadrillas de Jets, compuestas cada una de ellas por doce aparato s, aparecieron sobre el horizonte, encaminndose hacia aquel lugar con vertiginosa rapidez. El comandante de la formacin orden a Soloviev que se retirase. Aunque a disgusto, Soloviev obedeci la orden, marchndose de all con cierta renuncia. Soloviev se felicit ms tarde de haber obedecido la orden, a pesar de que, situado ya a una distancia prudencial, obr como la mujer de Lot: volvi el rostro para ver lo que suceda. Naturalmente, no slo tuvo que volver el rostro, sino tambin el aparato. Y pudo con templar la escena a travs de la mira telescpica de puntera con tanta perfeccin como si hubiera estado a unos pocos centenares de metros del lugar donde se desarroll el combate. El comandante de la formacin intim al piloto desconocido, quien prosegua impertrrito sus evoluciones sobre el Observatorio, a que se entregase y les siguiera para a terrizar en el aeropuerto ms cercano. Repetida la intimacin dos veces ms, sin haber obtenido otra cosa que un desdeoso silencio, el comandante orden el ataque. Los jets formaron un crculo en torno al disco. A una orden de su jefe, todos los pi lotos lanzaron a la vez una salva de cohetes. Aquella descarga, cuarenta y ocho cohetes con una potencia indescriptible, habra bastado para arrasar una ciudad de mediano tamao, aun no conteniendo las cabezas explosivas carga nuclear. En el disco, sin embargo, no produjeron el menor efect o. Los cohetes fueron destruidos mucho antes de llegar a su objetivo. Las siguiente s salvas corrieron la misma suerte. Entonces, el piloto desconocido pas al ataque. El disco empez a girar vertiginosam ente en torno a su propio eje. Al mismo tiempo, una raya de luz blanqusima, semejante a un ltigo incorpreo, brotab a de uno de sus bordes. El dardo de fuego, girando con el mismo ritmo que el apa rato, fue alcanzando a todos los jets, uno por uno. Los aviones estallaron sucesivamente, en medio de un casi completo silencio, dad a la escasa densidad de la atmsfera a aquella altura. Hubo un piloto, sin embargo , que vindose perdido y como ltimo y desesperado recurso, lanz su aparato contra el

disco. Los dos artefactos chocaron en plena estratosfera. El avin se desintegr al instant e. En cuanto al disco, pareci haber resistido el choque. Pero esto no pasaba de ser una ilusin. Su brillo, que haba palidecido un instante, volvi de nuevo, en tanto qu e el aparato descenda con la velocidad de una piedra desprendida de la mano. El piloto del disco consigui refrenar la espantosa cada cuando se hallaba a unos p ocos cientos de metros del suelo. Cay suavemente a poca distancia del observatori o. El personal del mismo se dispuso a salir para investigar. Antes de que hubieran podido dar dos pasos, una espesa nube de humo negro envolvi por completo al disco . La nube se disip minutos despus. Al desaparecer, se vio que no haba quedado otro ra stro del disco que una oscura mancha circular, de unos quince metros de dimetro, que no tard mucho en ser cubierta por la nieve.

III ESPACIONAVES ATACAN EL PLANETA! LOS HOMBRES DEL ESPACIO SE DISPONEN A INVADIR LA TIERRA! FEROZ COMBATE ENTRE UN APARATO INVASOR Y UN GRUPO DE VIGILANCIA AEREA TERRESTRE! VEINTICUATRO AVIONES DESTRUIDOS. EL MISTERIOSO APARATO VOLADOR FUE DESTRUIDO POR SU PILOTO, DEL CUAL NO SE HA HALLADO EL MENOR RASTRO. ATACAN YA LOS SAGITARIANOS? Lloyd arroj a un lado el ejemplar del New Delhi Times que haba estado leyendo hast a entonces. Las observaciones del periodista eran correctas, pero le fastidiaban , sin saber exactamente los motivos. No era, sin embargo, el New Delhi Times el nico peridico que hablaba del incidente ocurrido. Titulares como los reseados podan leerse aquella maana en todos los diar ios del mundo. La prensa clamaba pidiendo una explicacin. Ahora ya se crea con ms seguridad en la posibilidad de entrar, aunque a la fuerza, en una conflagracin de tamao estelar. Hay que defender el planeta a toda costa!, se clamaba de un lugar a otro, de Polo a Polo, de Calcuta a Tokio, de Estocolmo a Brisbane. Y las autoridades empezaron a consultar a los tcnicos y expertos. Si supiramos cul es la clave Nueve Tres murmur Lloyd, exasperado. Rena entr de repente en su despacho. Apareca ligeramente plida y sus ojos estaban r odeados por sendos crculos violceos. Lloyd, quiero pedirte un favor declar la muchacha sin ms prembulos. Si est en mis manos concedrtelo, cuenta con l. De qu se trata? Hace algn tiempo que me encuentro nerviosa y excitada. El doctor Pitout me ha reco mendado unas cuantas semanas de descanso, con el fin de relajar totalmente la te nsin de mi espritu. Despus de estudiarlo a conciencia, he llegado a la conclusin de que, efectivamente, me conviene mucho ese descanso. Muy bien concord el joven . Concedido. Puedo preguntarte dnde piensas ir? Al Mediterrneo Occidental, al sudeste de Francia. All estar. Cannes, por casualidad? dijo Lloyd, recordando la postal de Igor Tourjansky, recibi da dos das antes. S. Lo mismo da un sitio que otro, en realidad. Bueno, si te dedicas nicamente a la playa, descansars. Eso es lo que pienso hacer exclusivamente, Lloyd sonri la muchacha . Te escribir con f recuencia. Gracias. Procurar corresponderte. Rena alarg impulsivamente sus manos hacia el joven. Lloyd se las tom con gesto lle no de cario. Te echar mucho de menos, Rena murmur. Tambin yo a ti, Lloyd contest ella.

Permanecieron unos instantes en silencio, mirndose a la cara. Luego, la mirada de vista del joven descendi hasta el antebrazo izquierdo de Rena, en el cual se perciba claramente la finsima lnea dejada en la carne por el cuchillo del frust rado asesino. Ella enrojeci levemente. Luego retir sus manos con suavidad. Adis, Lloyd fue todo lo que dijo al marcharse. Lloyd prendi fuego a un cigarrillo y se acerc a la ventana. Permaneci all en actitud pensativa, tratando de efectuar una conjetura que pudiera aproximarse a la real idad. Sera Rena la persona con la cual quera comunicarse Mardok, antes Mster Equis? Record. Rena se haba desmayado de golpe al escuchar por primera vez el nombre de M ardok. Pero no haba dado la menor explicacin de aquel desmayo. Tena ella algo que ve r con el enigmtico individuo? Luego, estaban algunas de sus conclusiones, que eran realmente acertadas. Y, por ltimo y esto era lo ms importante , exista el hecho de la casi instantnea cicatrizacin de la herida. La carne abierta haba cicatrizado a ojos vistas. Esto no era natura l; lo lgico habra sido aguardar el fin de un proceso biolgico que deba de haber dura do varios das. Pero en Rena haba durado slo varios minutos. Aunque sus conocimientos de medicina no eran demasiado profundos, Lloyd recordab a solamente los casos contrarios, es decir, la dificultad cuando no la casi impo sibilidad de la cicatrizacin, por ejemplo, en los casos de heridas causadas a un diabtico o en un hemoflico. El caso de Rena era el totalmente opuesto. No ha nacido en la Tierra se repeta una y mil veces . El color de su cabello y de sus ojos, el tono de su piel, su misteriosa aparicin, el olvido total, voluntario o involuntario, de cuanto le ha sucedido hasta antes de encontrarla yo en el arroy o, no son sntomas indudables de que es un ser extraterrestre? Y, de repente, sinti que todo su cuerpo se estremeca de pies a cabeza. Rena se haba marchado! El pretexto haba sido el descanso y era una excusa lgica y aceptable. Pero no trata ra de encubrir algn otro objetivo mediante aquel sbito e inesperado viaje? Sin pensrselo dos veces, corri al cuarto de la muchacha, que registr minuciosamente . Confiando en ella, le haba dado a guardar los extraos aparatos, pistolas incluid a, que haba dejado Djandra Sigh al morir. Encontr completamente natural que la antena, la cmara y la pistola hubieran desapa recido. Entonces ya no le cupo la menor duda de que Rena era el misterioso agent e con el cual quera contactar Mardok. Pero l quera saber algo ms. La Tierra estaba a punto de verse envuelta en un confli cto de proporciones pavorosas y era preciso salvar a la humanidad de la destrucc in que la amenazaba. Desde la misma habitacin de Rena llam a la centralita. Mary, pngame con el hangar. O mejor dicho, haga que me preparen mi blido particular . Sale usted de viaje, seor Bliss? pregunt la encantadora morenita. Pues, s contest el joven con cierta renuencia. Querra usted llevarme consigo? Es decir, si no le sirve de mucha molestia. Va usted a Birmingham, verdad? pregunt el joven, pues saba que la operadora era oriun da de dicha ciudad. S, seor Bliss. Yo no ir tan lejos, pero, de todas formas, la dejar a muy corta distancia de Birmin gham. Haga que me alisten el blido y usted preprese para salir de aqu dentro de una hora exacta. Bien, seor Bliss; lo har como usted dice. Acto seguido el joven se dirigi a su cuarto, en donde prepar un maletn con lo ms ind ispensable. Guardaba una antigua pistola automtica y la tom en sus manos, dudando si llevrsela o no. Al fin, triunf la primera tesis. Nunca sabe uno lo que le puede pasar, y menos en las actuales circunstancias. Una vez hubo concluido el equipaje, tom el maletn y se encamin hacia los hangares. Al pasar por el cuarto de Mary Kynn toc con los nudillos en la puerta. La operadora sali un minuto despus, radiante de alegra. Era verdaderamente bonita, aunque no tan alta como Rena, y Lloyd se dijo que de no haber estado tan profund

amente enamorado de la segunda, acaso hubiera terminado sucumbiendo a los innega bles encantos de Mary. Vamos? dijo galantemente, tomndola por el brazo. Gracias, seor Bliss dijo ella, colorada como una amapola. Llegaron al hangar, enorme habitacin semisubterrnea, donde se guardaban los blidos y helicpteros que servan para el transporte de personas y mercancas. El hangar esta ba dividido en dos partes, una ms pequea que la otra y situada ya directamente jun to a la salida. Un enorme muro de grueso vidrio separaba ambas partes, constituyendo la primera compuerta de una esclusa que proporcionaba una perfecta estanqueidad al interior del hangar. Lloyd y Mary pasaron a la esclusa, en donde ya se hallaba situado e l blido, y penetraron en la cabina del mismo. Lloyd cerr hermticamente la cpula del blido, un pequeo artefacto para cuatro personas , no mucho mayor que un automvil corriente, aunque de forma ovoidal, con diversos orificios para los chorros propulsores y direccionales. Comunic por radio con el encargado del manejo de la esclusa y dijo que ya estaban listos para partir. Entonces, el operario hizo funcionar las bombas que extraan el aire de la esclusa , hasta dejar reducida la presin a una similar a la que reinaba en el exterior. L a compuerta externa se abri treinta segundos ms tarde. Lloyd puso en funcionamiento el motor del blido. Este se levant unos cuantos centme tros sobre el suelo y avanz lentamente hacia la salida. Al hallarse en el exterior, Lloyd dio ms gas. El blido empez a ganar velocidad y al tura simultneamente. La salida del hangar estaba orientada hacia el sud-sudoeste. Una vez situados a una altitud conveniente, Lloyd manej los mandos y orient el aparato en direccin cas i opuesta. Despus lo lanz a fondo. Un minuto ms tarde, el blido sufra una terrible sacudida. Durante unos momentos angustiosos, Lloyd y Mary fueron terriblemente zarandeados por el blido, que se agitaba locamente en el aire, sin que ninguno de los dos su piera a qu se deba aquel inexplicable comportamiento del artefacto. Luego, poco a poco, el aparato empez a recobrar su estabilidad habitual.. Mary lanz de repente un agudo grito: Mire, seor Bliss! Lloyd volvi la cabeza. Instantneamente sinti que el cuerpo se le cubra de un sudor h elado. El Observatorio haba desaparecido. En su lugar, slo se vea una enorme nube de humo, cuya forma de seta indic al joven la procedencia de la misma. Las pilas atmicas de la central de fuerza nuclear haban estallado! Y al estallar, haban destruido por completo el Observatorio, matando a cuantos se encontraban all en aquellos momentos.

IV Lloyd trat de apartar la vista del resplandor del foco que tena encarado directame nte a los ojos. Conteste, Bliss! Usted saba que iban a estallar las pilas del Observatorio! Por eso se ausent en momento tan oportuno, segundos antes de que se produjera la e xplosin. Y se llev consigo a la seorita Kynn para que le sirviera de involuntaria tapadera p ara el crimen tan abyecto que acababa de cometer. Por qu lo hizo? Al servicio de quin se encuentra? Quin le pag por provocar la explosin? Cunto le pagaron? Est usted al servicio de esos misteriosos seres del espacio? Cundo vienen a la Tierra? Dnde estn sus cmplices?

Basta, basta!! El chillido del joven reson con tonos de frentico paroxismo. Se tap ambos ojos con las manos, como queriendo huir del resplandor del foco y de las voces de sus inq uisidores. No s nada, no s nada repiti Lloyd insistentemente . Se lo he dicho y repetido innumerab les veces. Estoy tan sorprendido yo como ustedes. Soy el ms consternado de todos. .. Su salida minutos antes de la explosin resulta altamente sospechosa. Por qu abandon e l Observatorio? Lo he dicho cincuenta veces. Quera tomarme unas vacaciones. En dnde? En Cannes. Y se fue sin avisar a su substituto, el doctor Boisdupr? Estaba cansado, nervioso. Haba tenido mucho trabajo en las ltimas semanas. No me di cuenta tan siquiera. Un olvido muy oportuno, verdad? Diga, profesor Bliss, no es cierto que usted est en contacto con esos misteriosos s eres del espacio? Con Mardok, el hombre que no hace sino avisar a la Tierra cuatro veces al da. No. No le conozco, aunque confieso que me gustara. Est descontento con su actual empleo. Quiere que vengan esos misteriosos seres del espacio, quienes, como recompensa a sus servicios, le proporcionarn un cargo suc ulento. Diga la verdad, Bliss! No! No! No! Basta ya! dijo de repente una voz. Los policas que interrogaban a Lloyd desde haca veinticuatro horas se volvieron y saludaron respetuosamente al recin llegado. Apaguen la luz orden ste. El foco dej de torturar los ojos y el cerebro del joven. Una mano le ofreci un vaso de agua. Otra, un cigarrillo recin encendido. Acept amba s cosas vidamente. Le vemos a poner en libertad, profesor Bliss continu la voz. Centenares de puntitos de todos los colores bailaban de continuo ante los ojos d el joven. El humo del cigarrillo relaj sus nervios, tensos como cuerdas de violn. Todo ha sido un error, profesor continu la voz . Hemos comprobado escrupulosamente no slo sus antecedentes, sino su actuacin en los ltimos aos y hemos llegado a la concl usin de que su detencin se ha debido a un exceso de celo de los funcionarios encar gados de las pesquisas. Les ha costado averiguarlo murmur Lloyd con amargo sarcasmo. Es cierto. Y por eso le pedimos nuestras ms humildes disculpas, profesor. Todo ha sido un error, repito, que nosotros somos los primeros en lamentar. Si lo desea, puede presentar una demanda contra nosotros; la ley le concede derecho a hacerl o. Para qu? No conseguira otra cosa que nuevos quebraderos de cabeza. Le parecen pocos l os que me ha proporcionado este desdichado asunto? Tal vez tenga usted razn, profesor Bliss. En fin, todo ha terminado ya, quiero dec ir, para usted al menos. A nosotros nos queda ahora investigar las causas del ac cidente. Ahora le devolvern sus objetos personales y su documentacin. Lloyd se puso en pie. Despus de veinticuatro horas de soportar el dursimo interrog atorio, las piernas le flaqueaban. Gracias dijo secamente. Acompenlo orden la voz. Uno de los policas se dispuso a cumplir el mandato. Antes de que llegara a la pue rta, la voz pregunt: Profesor Bliss, tiene usted alguna idea de quin pudo hacer estallar las pilas nucle ares? En absoluto. Ni tampoco cmo se ha podido producir un accidente de tal naturaleza? Soy diplomado en radioastronoma, no cientfico nuclear contest Lloyd . Naturalmente, con ozco los rudimentos del funcionamiento de una pila de fisin, pero no servira para

hacerla estallar. Se lo digo francamente. El hombre que haba tomado el mando de las operaciones sonri, a la vez que haca un g esto de resignacin. Abri ambas manos y dijo: Qu se le va a hacer, profesor! Gracias, de todas formas, por su colaboracin. Lloyd no contest y sali fuera. Cuando el joven hubo abandonado la estancia, el jef e orden: Dos de ustedes debern seguir al profesor Bliss adondequiera que vaya. Convirtanse e n sus sombras e infrmenme puntualmente de sus menores actividades. Lloyd se encontr al salir con una encantadora personita que aguardaba en la estan cia contigua. Mary! exclam. La operadora de radio corri hacia l y le tom ambas manos con gesto efusivo. Profesor Bliss! Le han dejado libre! Cunto me alegro! Lloyd sonri. Gracias, Mary. Pero por qu se ha esperado aqu? A usted no la haban molestado; deba de haber continuado su viaje. No quise hacerlo hasta ver qu acordaban respecto a usted, profesor. Jams me lo hubi era perdonado. Es usted muy buena, Mary. Y ahora que ya no tenemos nada que hacer aqu, no le parec e que continuemos nuestro viaje? Es una idea excelente, profesor. Le voy a pedir un favor, Mary dijo el joven, mientras los dos salan del edificio de la Jefatura de Polica de Calcuta . Deje los tratamientos a un lado. Llmeme simpleme nte por el nombre. Muy bien, como usted ordene. En la puerta de la Jefatura alquilaron un aerotaxi, que les llev en pocos minutos al aeropuerto donde haban dejado su blido. Montaron en el aparato y ste emprendi el vuelo raudamente. A veinte mil metros de altura, Lloyd marc el rumbo y conect el piloto automtico. Lu ego extendi su asiento y se tendi en el mismo. Mary dijo , estoy terriblemente cansado y quiero dormir un rato. Avseme al llegar a l a altura de Cerdea. De acuerdo, Lloyd. El joven trat de pensar un momento en los acontecimientos de que haba sido princip al protagonista en las ltimas horas, pero la fatiga pudo ms que l y se durmi de inme diato. Cinco horas ms tarde, Mary le despert. Lloyd se frot los ojos y se sent otra vez en posicin normal. Me siento como nuevo declar. Y de pronto repar, en la expresin de ansiedad que flotab a en el lindo rostro de Mary . Qu le sucede, muchacha? Estuve oyendo las noticias mientras volbamos, profesor. Son muy graves. Lloyd frunci el ceo. Dgame, qu ha sucedido? Todos los observatorios dotados de radiotelescopio han sido destruidos. Una gran campana pareci sonar bruscamente en el cerebro del joven. Inmediatamente se formul una pregunta, y tan impresionado estaba que no pudo evitar hacerlo en voz alta: Sern stas las primeras seales de los golpes que esos individuos piensan asestarnos? Porque la Tierra, despus de la destruccin total de cuantos radiotelescopios existan sobre su superficie, se haba quedado muda y sorda. Podan ver con los telescopios p ticos, pero no recibir ni transmitir mensajes de ninguna clase. Y el convencimiento de que los sagitarianos se disponan a lanzarse al asalto del planeta se infiltr de modo ineluctable en el nimo de Lloyd. Y en el de miles de millones de personas.

La excitacin de los terrestres era enorme. Resultaba ya imposible de todo punto no solamente ocultar sino ni siquiera palia r la gravedad de la situacin. Los peridicos no hablaban casi de otra cosa que de los graves accidentes ocurrido s de modo simultneo en todos los Observatorios radioastronmicos. No slo haban result ado completamente destruidos tales centros de observacin, sino que cuantos se hal laban en ellos en los momentos de la destruccin haban muerto. Esta era una prdida difcil de soportar. Todos cuantos componan el personal de los O bservatorios eran expertos, cuya substitucin resultara muy difcil. Por el momento, imposible. Con gesto consternado, Lloyd ley las ltimas noticias. Tambin los radiotelescopios i nstalados en diferentes astros del sistema haban sido destruidos. Slo quedaban en pie los telescopios pticos. Pero stos resultaban insuficientes. A l o sumo, podran dar aviso de la hipottica invasin que cada vez tomaba un cariz de men os hiptesis y ms realidad con algunos das, quizs una semana o dos, de anticipacin. Per o nunca podran detectar una flota de astronaves dispuestas al ataque con la sufic iente antelacin para poder salir al encuentro y presentar batalla con un mnimo de posibilidades de victoria. Pero se pregunt Lloyd , qu posibilidades de triunfar existan contra un enemigo tan bien organizado? Los sagitarianos, si realmente se trataba de ellos, haban infiltrado ya una quinta columna, los efectos de cuya actuacin haban podido verse de modo pa lpable. La Tierra estaba sorda y muda. Y todo el Sistema Solar. Arrug el peridico, haciendo con l una pelota, que tir a un rincn prximo. Luego encendi un cigarrillo y empez a usar prdigamente el fonovisor. Media hora despus, haba llamado a los principales hoteles de Cannes sin haber podi do hallar la menor noticia de Rena. Frunci el ceo. Le habra engaado la muchacha y se habra dirigido a otra ciudad? Pidi una gua turstica y empez a llamar a todos los hoteles de segunda categora. Sigui por las fondas y pensiones, hasta que se hubo convencido de que Rena no haba toma do alojamiento en ninguno de aquellos establecimientos. Es imposible se dijo muchas veces . Rena no me engaara nunca. Su fe en la muchacha no flaque ni un solo momento. Estaba seguro de que se hallab a en Cannes. Pero entonces, por qu no daban razn de ella en ninguno de los hoteles o establecimientos dedicados al hospedaje? Una terrible sospecha le asalt repentinamente. Siempre haba sostenido que la falta de recuerdos de la vida anterior se deba a un ataque de amnesia parcial, del cual no se haba vuelto a recobrar hasta el present e. Y si en aquellos momentos la muchacha haba recobrado de nuevo su personalidad? Entonces no sabra que se habra llamado Rena Prayer siquiera. Hubiera facilitado su verdadero nombre... e incluso podra no hallarse en Cannes, al recordar su anteri or personalidad. Habra vuelto a su lugar de origen y... A pesar de todo, Lloyd no quiso rendirse hasta haber agotado las ltimas posibilid ades. Puesto que no haba conseguido nada prctico usando el fonovisor, lo hara perso nalmente. Sin permitirse un solo momento de respiro, sali del hotel. Emprendi la bsqueda inme diatamente. Tena dinero y lo gast con prodigalidad en consultar los registros de todos los lug ares destinados a hospedaje. Mientras caminaba de uno a otro incesantemente, obs erv a la gente. Todos se divertan. O procuraban divertirse, lo cual eran dos cosas bastante difer entes, a pesar de su semejanza. La alegra reinaba por todas partes, pero Lloyd no dej de observar que aquella alegra tena mucho de forzada y ficticia y poco de natu ral. Pareca como si los humanos presintieran su prximo fin y quisieran apurar hast a lo ltimo los goces terrenales. Al cabo de todo un da de incesante pesquisas, no haba podido dar an con el paradero de Rena. Empez a pensar seriamente en la ausencia de la muchacha. Y, de repente, cuando menos lo esperaba, la vio. En el primer momento le cost reconocerla. Rena se haba teido el cabello de un color castao dorado que armonizaba estupendamente con su piel, ms bruida que nunca y, ad

ems, lo llevaba recogido en un prieto moo en la nuca, con un cintillo de algo que se pareca mucho a los diamantes. Aquel sencillo disfraz bastaba para hacerla casi irreconocible a los ojos de un hombre que la haban visto durante cinco aos con un peinado y un tono de cabellos e nteramente distintos. Lloyd no pudo contenerse y pronunci su nombre en voz alta. Rena! Rena! volvi a gritar, provocando con ello la curiosidad de cuantos estaban prximos a l . Era ya de noche. La acera herva de gente. En vista de que Rena no le escuchaba, r esolvi salir corriendo tras ella. La haba visto a una distancia de quince o veinte metros. Forceje con el pblico que estorbaba su avance. Pis a unos y golpe a otros en su loca ansia por alcanzar a la joven. Inesperadamente se tropez con un individuo. Maldicin! gru el tipo, agarrndose el pie derecho con ambos manos, a la vez que daba un s ridculos saltitos . Dnde tiene usted los ojos, hermano? Dispense contest el joven, tratando de seguir adelante. Pero el otro le agarr con una mano cuyos dedos parecan grapas. Un momento, amigo, no tan de prisa. Acaba de machacarme el pie y... Lloyd! El joven hizo un esfuerzo. Quin era aquel gorila con un parche negro sobre uno de sus ojos? No me reconoces, amigo? Soy Igor Tourjansky. Lloyd, muchacho, cmo te encuentras? Magnficamente, Igor. Lloyd empezaba a ponerse nervioso. Se alz sobre las puntas de l os pies y trat de avistar a Rena . Perdona, pero tengo prisa. Qu te sucede? pregunt el ingeniero, sumamente intrigado . A quin andas persiguien A una mujer, Igor. Djame, te ver luego; de lo contrario, corro el riesgo de que se me escape. Tourjansky solt una carcajada. Lo comprendo, amigo, lo comprendo. A m me pasara igual. Dime. es una castaa de ojos m uy claros que acaba de pasar y que...? La misma, Igor. Djame, te ver luego... El ruso agarr el brazo de su amigo con gesto confianzudo. No te preocupes dijo . Yo puedo decirte dnde se hospeda. Para desgracia ma aadi lgub te. Lloyd, que conoca las aficiones donjuanescas del ruso, se ech a rer. Qu! No te ha hecho caso? En absoluto, chico. Como si no existiera. Y eso me tiene muy enojado; es la prime ra vez que... Bueno, al diablo la castaa; lo que menos faltan en Cannes son mujer es, rubias, morenas, pelirrojas, de todos los tipos... Vamos a tomar una copa, Ll oyd? Tranquilizado el joven acerca del paradero de la muchacha, se dej llevar por su a migo hasta un bar cercano. Se acodaron en el mostrador y casi en aquel momento f ue cuando Lloyd repar en el parche que tapaba el ojo derecho del ruso. Igor, qu diablos te ha pasado? pregunt, lleno de extraeza. Tourjansky hizo una mueca. Uno de mis condenados experimentos. Termin como en los chistes: yo debajo y el lab oratorio hecho cascotes encima. Qu experimentabas ahora, Igor? La produccin de vaco partiendo de la base contraria. No te entiendo. Pues es muy sencillo. Habitualmente, para producir el vaco en un recipiente, se ex pulsa el aire contenido en el mismo por medio de una bomba neumtica. Yo quera hace r todo lo contrario. Y obtuviste algn resultado? El ndice de Igor, seal el parche negro. Esto, adems de un montn de huesos rotos. Por ahora, he decidido abandonar mis exper imentos. Y tus experiencias se dedican en el momento presente a las mujeres. El ruso gui su nico ojo, a la vez que pegaba un codazo en el costado a su amigo.

Claro! Qu quieres que haga? Luego pregunt : Oye, qu diablos ha pasado con tu Observat He ledo las noticias y me he quedado de piedra. Para Lloyd, Igor era hombre de confianza y as pudo relatarle sin rodeos cuanto sa ba acerca del asunto. Igor escuch atentamente la narracin del joven y al terminar q ued profundamente pensativo. Preveo que esos tipos nos van a dar muchos disgustos murmur. Guardaron silencio unos momentos. Al cabo, Igor dijo: Bueno, es hora de ir en busca de la cena. Qu te parece? Si es cerca de esa chica... Estamos alojados en el mismo hotel, en el Karpatic contest el ruso con una fuerte r isotada. El Karpatic! exclam Lloyd asombrado . Yo tambin me alojo all. Vaya! resopl Igor . Qu pequeo es el mundo, Lloyd! Vmonos, muchacho! Mientras caminaban de vuelta al hotel, Lloyd se maldijo a s mismo por su estupide z. Haba perdido un da entero, un tiempo precioso, buscando a la muchacha por todos los hospedajes de Cannes, sin que se le hubiera ocurrido siquiera consultar el registro de su propio hotel, cosa que hizo apenas hubieron llegado al mismo. Entonces descubri que Rena no slo haba cambiado de aspecto fisonmico, sino que tambin de nombre. En el registro del hotel haba firmado con otro nombre, aunque parecid o, distinto del anterior: Rise Parker.

ALARMA! I El teniente Walter Sparks se senta muy desgraciado all en el puesto de deteccin de Plutn. Realmente, hallarse en aquel remoto planeta, distante del Sol alrededor de seis mil millones de kilmetros no tena nada de agradable. Una atmsfera perennemente hela da y que ni siquiera era blanca, debido al polvillo de los meteoritos que haban c ado durante incontables siglos en la superficie del mismo, y rocas y montaas negra s como la noche, esto era todo cuanto poda ver Sparks desde su estacin detectora. El sol se vea a lo lejos como un puntito luminoso, mucho menor que Venus visto de sde la Tierra, aunque, por supuesto, con bastante ms brillo que dicho planeta y, como consecuencia de la cual, una desagradable penumbra reinaba constantemente s obre la atormentada superficie de Plutn. Sparks era el jefe del destacamento de deteccin plutoniano. En otros lugares del planeta haba diversas estaciones con distintos objetivos. Rico en minerales ya es casos en la Tierra, tales como el oro, tungsteno, vanadio, nquel y, sobre todo, u ranio, las empresas mineras terrestres haban establecido sobre la superficie del planeta diferentes puestos de prospeccin y extraccin de los citados minerales, lo cual se vea dificultado momentneamente por la escasez de medios de transporte. Per o cuando sto se regularizase, Plutn sera una fuente continua, prcticamente inagotabl e, de elementos que cada vez iban siendo ms indispensables para las necesidades d e la humanidad. Tambin haba un par de observatorios astronmicos. Estos carecan de radiotelescopio, p or lo que haban sido respetados por aquellos misteriosos ataques que haban destrui do totalmente los dems observatorios. El gobierno de las Naciones Unidas haba anun ciado el envo de un destacamento de proteccin para dichos observatorios, los ms ava nzados del sistema solar, pero antes de que dicho destacamento llegase a Plutn tr anscurriran un par de meses cuando menos. Mientras tanto, el teniente Sparks se senta muy desgraciado. Haba sido enviado all como consecuencia de unos dimes y diretes que haba tenido con una respetable dama respetable slo en apariencia , cuyo esposo haba resultado ser un alto jefe del Servi cio Terrestre de Deteccin. Como consecuencia de ello y de haber sido sorprendidos

ambos en una situacin un tanto inconveniente, Sparks se haba encontrado, en cuest in de horas, a bordo de una nave que le haba llevado a Plutn para hacerse cargo del destacamento. Y ahora estaba all, renegando y echando pestes por cuanto le haba sucedido, sabien do, adems, que no le era posible pedir el retiro, por cuanto no llevaba siquiera un ao en el Ejrcito. Por lo tanto, haba de conformarse con su nueva situacin y encar garse del mando de la docena de individuos que componan la dotacin de aquel puest o avanzado. Las distracciones del puesto eran ms bien motivos de hasto. Cine, ya tenan vistas t odas las pelculas ; discos, se los saban todos de memoria, ms radio y TV, cuyas ond as quedaban distorsionadas con frecuencia por los parsitos estelares, por lo que casi nunca recurran a tal sistema de diversin. El juego era lo que ms se usaba y ms de uno de los destacados en Plutn haba vuelto a la Tierra con dinero suficiente pa ra darse la gran vida durante varios aos. Aquel da no pareca iba a diferenciarse de los dems. Levantarse a las siete hora terr estre , aseo, desayuno, nombramiento del servicio, etctera. Los que no tenan nada qu e hacer se dedicaran a la limpieza y a la cocina. Pocas diversiones, como puede v erse. El soldado Simonovich estaba de guardia en el observatirio, contemplando aburrid amente las pantallas detectoras, cuyas ondas, emitidas por las antenas que girab an a cien metros sobre la superficie del puesto, barran el espacio hasta una dist ancia de casi un milln de kilmetros de distancia. El haz de rayos de la antena se reflejaba en la pantalla, girando una vez cada veinte segundos. De vez en cuando, un punto luminoso apareca en el vidrio deslustrado. Sola ser cas i siempre un meteorito, y entonces Simonovich se vea obligado a poner en funcione s los restantes detectores, a fin de analizar la composicin y temperatura del ped rusco. Los detectores sealaban casi siempre, infaliblemente, masas de ferronquel, con ras tros de azufre y otras pequeas proporciones de otros minerales. Temperatura, casi la del espacio, es decir, una enorme cantidad de grados bajo cero. No era el ce ro absoluto, ya que los rayos del lejano Sol calentaban un tanto el meteorito, p ero la temperatura nunca suba de los -150. Por tanto, cuando aquel extrao cuerpo se reflej en la pantalla, Simonovich ejecut l as operaciones de rutina en la forma acostumbrada. Puso en marcha los detectores y aguard sus indicaciones. Los ojos del soldado se desorbitaron repentinamente al ver la composicin de aquel extrao meteorito que cruzaba raudamente el espacio a una distancia de unos novec ientos mil kilmetros de distancia, en sentido diagonal al observatorio. Simonovich pens primeramente en un error de los instrumentos. Pero no, no era pos ible; los instrumentos estaban en perfecto estado. Como todos los miembros del puesto, haba odo las noticias de la Tierra. Ya no le c upo duda alguna de que aquel cuerpo celeste no era un meteorito. Tom el telfono y llam: Teniente Sparks? Habla el observador Simonovich. Diga, Simonovich contest la voz del oficial. Suba inmediatamente al observatorio. Es urgente. Sparks comprendi que algo grave suceda. Nunca haba pasado nada y hasta el momento a ctual, ningn observador se haba dirigido a l en aquella forma. Sali de su despacho, donde estaba forcejeando duramente con la parte burocrtica de l destacamento y se encamin al ascensor. Se meti en la caja y puso el aparato en m archa, encaminndose al observatorio, situado a cien metros de distancia en vertic al. Lleg treinta segundos ms tarde. Simonovich estaba inclinado sobre sus instrumentos y casi no repar en su llegada. Simonovich? Mire, teniente. Sparks se inclin sobre las pantallas. Muy notable dijo . Qu indican los detectores? La composicin de ese aparato es casi exclusivamente de oro, con una pequea proporcin de hierro, manganeso y otro metal no identificable por los medios que poseemos.

Su temperatura es notablemente superior a la de cualquier otro cuerpo del espac io. El detector de infrarrojos seala la existencia de cuerpos vivientes en su int erior sin ningn gnero de dudas. Sparks consult la grfica, en donde se vean con toda claridad las evoluciones del mi sterioso aparato. La distancia se haba reducido en trescientos mil kilmetros. Volaba primeramente en diagonal, como si quisiera pasar de largo inform Simonovich . De repente, fren su marcha en seco, as, como lo oye usted, teniente, y volvi atrs so bre sus pasos, pero acercndose tambin en diagonal al planeta. Mire exclam el soldado de pronto, sumamente excitado , ahora cambia de rumbo otra vez! Sparks se qued aterrado ante las increbles cualidades de aquel aparato, que le per mita frenar en seco, desde una velocidad superior al milln de kilmetros por hora y de invertir la marcha acto seguido, sin solucin de continuidad. Tambin, como Simon ovich y los dems miembros del destacamento, haba odo hablar de los extraos individuo s que se proponan invadir el planeta. Los zigzags del artefacto le acercaban cada vez mas a Plutn. En pocos momentos, l a distancia se redujo en cincuenta mil kilmetros. Sparks ya no lo dud ms. Intmeles a detenerse y a identificarse, Simonovich orden. Al mismo tiempo, su dedo ndice se apoyaba sobre un botn encarnado que haba en un lu gar bien visible de la mesa. Nadie haba usado la alarma hasta entonces. Aquel sonido era nuevo para todos los componentes del destacamento. Sin embargo, fue obedecido en el acto. Teniente, el aparato desconocido no contesta inform Simonovich. Repita la intimacin dos veces ms. Advirtales de que si a la tercera intimacin no han explicado satisfactoriamente su presencia en estos parajes del cielo, dispararem os contra ellos. Qu obscuro instinto haba guiado a los gobernantes de la Tierra para dotar a Plutn de medios de defensa? El hombre ha sentido siempre recelo por cuanto le rodea; hum ano y rey y seor del Universo, es una fiera entre las fieras; por eso procura ten er siempre a puntos sus garras y colmillos. Jams se haba previsto la posibilidad d e un ataque de otros seres extraterrestres; sin embargo, el destacamento haba sid o dotado de una serie de poderosos medios de defensa, que hacan del mismo una pre sa muy difcil no ya de digerir sino tan slo de conquistar. Los miembros del destacamento corrieron en el acto a sus puestos de combate. Ya los tenemos encima. Tena ganas de verles la cara. Ahora vern de lo que somos capaces. Tales eran los comentarios que se cruzaban entre los soldados en tanto se dirigan a sus lugares respectivos. Sparks tom el micrfono. Atencin a todos dijo . Un aparato desconocido, cuyas intenciones se desconocen igualm ente, est aproximndose a la rbita del planeta. En cumplimiento de las rdenes recibid as, se le ha intimado a detenerse e identificarse, sin que hayamos recibido la m enor respuesta. Por lo tanto, habremos de disparar contra l. Todos dispuestos? Puesto de combate nmero uno, listo anunci una voz por el megfono. El dos listo tambin. Los cuatro restantes contestaron en igual forma. Datos de distancia, direccin y velocidad pidi Sparks. Simonovich tecle rpidamente en una mquina de escribir. Sali una tarjeta perforada, q ue fue introducida en el acto en una computadora. Puesto nmero uno, distancia cuatrocientos cincuenta orden Sparks . Velocidad, setecien tos ochenta. Direccin, cero cero nueve cuatro. El servidor del puesto nmero uno repiti los datos. Unos segundos ms tarde, pas la no vedad. Listo para el disparo, teniente. Sparks enfoc el telescopio hacia el aparato. Contempl durante unos instantes la im agen amplificada del aparato sospechoso. Fuego! decret. Una raya de color rojo vivo surc el espacio con una velocidad fulgurante. Impulsa do por sus poderosos motores, el cohete gan velocidad, hasta alcanzar una que no

poda ser conseguida ni siquiera por las ms veloces astronaves. Mientras tanto, los cohetes dos y tres haban sido lanzados igualmente. El aparato sospechoso detect bien pronto los proyectiles disparados contra l. Trat de eludir su persecucin, pero todo fue intil. Los tres cohetes le alcanzaron a unos cuatrocientos veinte mil kilmetros de distancia, destruyndolo instantneamente . Hubo una serie de chispazos deslumbradores y luego la obscuridad volvi nuevamen te. Sparks lanz un suspiro de alivio. Bueno, menos mal. Ese tipo ya no... Su frase se interrumpi sbitamente. La mandbula inferior le colg como si se hubiera q uedado sin fuerza en los msculos maseteros. Cielos! exclam en voz baja.

II El coronel Fellini ley el ltimo mensaje del teniente Sparks. Agotados los cohetes de defensa, nos disponemos a sucumbir ante el ataque enemigo. Firmado, Walter Sparks. Se volvi, mirando con rostro consternado al teniente general Manson, jefe del ser vicio de deteccin. El puesto avanzado de Plutn ha sido destruido dijo, con sombro acento. Se acercan ya a la Tierra contest Manson. Un oficial de enlace entr en aquel momento con un mensaje. Seor inform , los residentes de Plutn, ante los sucesos ocurridos, piden medios de evac uacin. Las astronaves que hay all resultan insuficientes para transportar a todo e l personal. Fellini consult una carta celeste de aquella zona del cielo. Las naves de patrulla nmeros 4, 132 y 300 son las ms prximas. Dles orden de dirigirse a Plutn con toda urgencia y salvar a todos cuantos lo necesiten. S, seor. El oficial salud y sali. Manson dijo: No hay ms astronaves por aquella zona? S, tenemos dos ms, a una distancia superior de Plutn, sin embargo. Dles orden de salir en busca de esos misteriosos atacantes y combatirles hasta su exterminio. Muy bien. Fellini estudi unos instantes la posicin de las naves mencionadas. Luego puls el in terruptor del intercom. Tomen nota de esta orden y transmtala por el canal de prioridad absoluta. Las nave s 43 y 612 debern salir al encuentro de los aparatos sospechosos y destruirlos a cualquier precio, use dicho canal, antes incluso que el mensaje de evacuacin. Entendido, coronel. Fellini consult su reloj. A la velocidad de la luz, los mensajes tardarn casi seis horas en llegar a su dest ino, a cuyo tiempo hay que sumar un diez por ciento por prdidas en los repetidore s. En total, ms de seis horas y media. La respuesta tardar, como mnimo, otro tanto. Despus ser preciso esperar el informe de la accin. Prcticamente, no podemos hacer n ada hasta dentro de quince horas al menos. Son las dos de la tarde dijo Manson. Lo cual significa que hasta las cinco de la maana no sabremos qu resultados hemos o btenido. Voto, por tanto, que nos vayamos a comer y descansar. Una buena idea, Fellini aprob el general, el cual, acto seguido, lanz un hondo susp iro . Si pudiramos disponer de ese maravilloso aparato con el cual, segn dice, es po sible obtener comunicacin instantnea con cualquier punto del Universo, qu ventajas n o lograramos! Fellini tena muy poco de soador. Pero como no lo tenemos, es preciso fastidiarnos dijo sin intentar dulcificar sus

palabras tan siquiera.

III

Rena sinti percibi el sonido de unos nudillos que golpeaban en la puerta de su hab itacin. Quin? pregunt sin abrir. Telegrama para la seorita Rise Parker dijo una voz al otro lado de la madera. La muchacha camin hacia la puerta. Hizo girar el pomo y casi en el mismo instante se sinti empujada hacia adentro con muy poca cortesa. Lloyd! exclam, con los ojos desorbitados por el asombro. El joven cerr la puerta y apoy su espalda contra la misma. El mismo dijo con tono duro . No perder tiempo en rodeos. Por qu has cambiado tu aspect o y has dado abajo otro nombre? Ella endureci el gesto. Lo siento, Lloyd. No puedo dar una respuesta a esas preguntas. Es probable que pueda hacerlo yo contest el joven ridamente . Sencillamente, eres un a gente sagitariano. No! clam la muchacha, palideciendo intensamente. S retruc Lloyd con aspereza . No intentes evadirte mediante subterfugios que no creer. Todos tus actos lo demuestran, Rena. O prefieres que te llame Rise? Los hombros de la joven se hundieron repentinamente. Call. Durante cinco aos sigui Lloyd implacablemente , he credo en ti. Ahora han sido suficien tes unas pocas horas para destruir totalmente esa fe. No tienes nada que decirme? Lo siento, Lloyd contest ella con voz opaca. Fuiste t quien provoc la explosin de la central nuclear del Observatorio? No! grit Rena con voz vibrante . Te lo juro, Lloyd! Entonces, por qu te ausentaste tan oportunamente? Ya te lo dije; el doctor Pitout me recomend descanso... Y para descansar era necesario que cambiases de nombre y de aspecto? Rena se mordi los labios. No lo comprenderas, Lloyd musit. Me parece que lo comprendo demasiado dijo l con cruel acento. Te equivocas murmur Rena tristemente . Pero no puedo decirte nada. No puedo, Lloyd, n o puedo. Entonces, tampoco podrs decirme los motivos que te impulsaron a llevarte aquellos extraos artefactos que ocupamos a Djandra Sigh. Rena call una vez ms. Con esos artefactos, puedes entrar en comunicacin con tus compinches, no es as? S contest ella con voz debilsima. Luego tu amnesia fue fingida. Eres un agente enemigo que se ha introducido en la Tierra para coadyuvar a su destruccin. Te juro que ests equivocado, Lloyd. Oh, qu podra hacer yo para que me creyeras? Nada respondi l . Nada, salvo una cosa: Relatarme todo cuanto sepas. Tal vez de este m odo podramos conseguir cierta clemencia para ti. De lo contrario... bien, cinco ao s de estancia en nuestro planeta te han hecho conocer de sobra lo que se hace aq u con un espa. Ella alarg las manos como si Lloyd tuviera ya dispuestas las esposas. Puedes detenerme dijo, con voz extraamente serena . Pero por ahora, debo mantener el silencio. Hablara con mucho gusto, te lo juro. Sin embargo, no puedo, no puedo. Lloyd la contempl infinitamente apenado durante unos momentos. Haba credo en ti, Rena. Ahora comprendo muchas de las cosas que estn pasando y la ma yora de las que te sucedieron. Lanz un suspiro . Bien, si se tratase solamente de m, l a cosa carecera de importancia. Pero es el futuro de casi siete mil millones de p ersonas lo que est en juego. Ante eso, una vida humana carece de importancia. Hizo una pausa. Tus interrogadores no sern tan benignos como yo aadi . Lo s por experiencia. Adems, ex

en drogas capaces de hacer hablar al ms reacio. No perdern mucho tiempo contigo, t e lo aseguro. Rena continu guardando un obstinado silencio. Entonces, Lloyd dio un paso hacia a delante. Dnde guardas los aparatos? La muchacha seal un maletn que haba encima de una silla. Lloyd se acerc al maletn y lo abri, examinando cuidadosamente su contenido. Luego l o cerr, tomndolo por el asa. Pero antes de dar un paso se le ocurri una idea. Camin hacia el fonovisor y manej la palanquita de contacto. Central del Karpatic dijo una voz femenina. Pngame con la habitacin cuarenta y tres, por favor. Al momento, seor. Lloyd aguard unos instantes. Poco despus, la bronca voz del ruso sonaba a travs del altoparlante. Quin? Igor, soy yo. Vstete y ven, es urgente. Estoy en la habitacin sesenta y dos. Muy bien, Lloyd; al momento soy contigo. Mientras esperaban en silencio al ruso, Lloyd encendi un cigarrillo. Mir deliberad amente a Rena, pero la muchacha desvi el rostro. Unos momentos ms tarde entraba Igor en la habitacin. Lanz un silbido de asombro al ver a Rena. Chico, qu pronto lo has conseguido! Ya ves, yo intentndolo a todas horas y... Djate ahora de tonteras, Igor; lo que tengo entre manos es muy importante. T eres ingeniero, no? E inventor de paso. No malo del todo contest el ruso con falsa modestia. Lloyd seal el maletn. Bien dijo , aqu tenemos unos aparatos que seguramente te gustar conocer. Qu te parecer i te dijera que con ellos es posible comunicar instantneamente con cualquier plan eta, por distante que se halle de nosotros y aunque no pertenezca al sistema sol ar? El ruso volvi a silbar. Virgen de Kazn! Es cierto eso que me dices? Positivamente. Puedo garantizrtelo por propia experiencia, Igor. Mralo t mismo, si q uieres. Tourjansky se acerc al maletn y lo abri, examinando acto seguido su contenido con t oda atencin. Fue a tocar la pistola, pero Lloyd le llam la atencin. Cuidado! Es una arma muy peligrosa, cuyo manejo resulta casi desconocido para noso tros. Puede matar un hombre con toda facilidad. Rayos! gru el ruso . Qu clase de balas dispara? Descargas elctricas, que yo sepa. Pero eso es lo que menos interesa ahora. Lo otro es mucho ms importante. Igor examin los aparatos con infinita atencin, sin atreverse siquiera a tocarlos. Me gustara hacer unas cuantas pruebas dijo. Tiempo tendrs de ello. Ahora, quieres acompaarme? Adnde vas? A Pars. He de llevar a la seorita Prayer all. Para qu? Es un agente extrao. No es terrestre. Tourjansky contempl a la muchacha de arriba abajo. Luego su rostro se ensanch con una gran sonrisa. Pues si todos los agentes son como ella, que me los traigan. Djate de sandeces refunfu el joven . Cunto tardars en estar listo? Ahora mismo. Eso no es ningn problema para m, Lloyd. Entonces, no se hable ms. Andando. Rena! La muchacha rompi la marcha sin pronunciar palabra. Ahora vesta de modo muy distin to a su costumbre y llevaba un traje monopieza de un tejido estampado en vivos c olores que haca resaltar de modo esplndido su bella escultura. Igor la contempl con gesto apesadumbrado al pasar por delante de l. Y que una chica tan hermosa se obstine en permanecer muda.

Salieron del cuarto. En recepcin manifestaron que deban continuar reservndoles sus habitaciones. Luego, Lloyd pidi que le trajeran su blido. Entonces Rena habl. Puedo saber por qu me llevas a Pars, Lloyd? Claro. Tengo all un amigo en el Servicio de Informacin Planetaria. Le gustar tener e n sus manos a un agente enemigo. Ella no respondi. Unos segundos ms tarde, les avisaban de que el blido del joven les esperaba en la puerta. Salieron. Apenas se haban asomado al exterior del hotel se dieron cuenta de la gr avedad de la situacin. Frente a ellos, un vendedor de peridicos pregonaba los sucesos ocurridos en Plutn. Igor compr un ejemplar y lo despleg, leyendo en voz alta los gruesos titulares co mpuestos con tipos de diez centmetros de altura. PLUTON ATACADO! LOS INVASORES DEL ESPACIO EXTERMINAN UNA GUARNICIN! HEROICO COMPORTAMIENTO DEL TENIENTE SPARKS Y SUS HOMBRES! RESISTENCIA HASTA LA MUERTE! A continuacin, el diario haca una resea basada principalmente en el comunicado ofic ial, en la cual se deca que despus del cobarde ataque al puesto avanzado plutonian o, los invasores se haban visto obligados a retirarse, y terminaba pidiendo una e nrgica accin contra los enemigos del planeta. Menos hablar y ms actuar refunfu el ruso, arrojando el diario a un lado. Vamos, ya hemos perdido demasiado tiempo dijo Lloyd, empujando suavemente a la muc hacha hacia el vehculo. En el momento en que iban a partir, una patrulla de soldados armados hasta los d ientes, al mando de un oficial, se acerc a ellos. Seor dijo el teniente , es mi deber informarle que estn severamente prohibidos todos l os vuelos particulares que no hayan sido sujetos antes a una autorizacin especial de la Jefatura Nacional de Trnsito Areo. Lloyd se mordi los labios. Aqul era un inconveniente con el cual no haba contado. Adnde piensan trasladarse? sigui el oficial. A Pars, teniente respondi Lloyd. El oficial consult unos documentos que tena en la mano. Debern efectuar el viaje por la autorruta nmero veintids. Velocidad mxima, ciento vei nte a la hora. Gracias seor. Seorita... El oficial salud y se march, seguido por sus soldados. Lloyd apoy ambas manos sob re el poste de mando del blido. Bien, parece ser que ya ha empezado la psicosis de guerra. Y puls el botn de arranqu e. El blido parti con una velocidad moderada. Dos o tres veces hubieron de detenerse ante otros tantos puestos de control, en los cuales fueron examinados minuciosam ente sus documentos. Lloyd temi incluso un registro personal y de sus efectos, pe ro, afortunadamente, la cosa no pas de la documentacin. Media hora ms tarde, se hal laban ya en la autorruta veintids, lanzados a la velocidad mxima permitida en aque llas circunstancias. A medida que ganaban terreno, la circulacin disminua. Las noticias ltimamente recib idas haban aumentado la tensin y la gente empezaba a sentir miedo. A cincuenta kilm etros del punto de partida, la circulacin era prcticamente nula. No haba luna. Tampoco importaba gran cosa. La autorruta estaba brillantemente ilu minada por una hilera interminable de postes con focos que constituan un tnel de l uz que haca intiles los reflectores del vehculo, ahora convertido prcticamente en un simple auto, a pesar de que se deslizaba a unos quince centmetros sobre la super ficie del suelo. El intenso trnsito de aquella carretera, justificaba de modo sob rado la colosal inversin que haba supuesto iluminarla en toda su longitud, de la C osta Azul a Pars. Pero el miedo haba hecho que el trnsito se retrayera. Ahora la ge nte ya empezaba a creer en la posible invasin.

Sbitamente, cuando llevaran unos tres cuartos de hora de marcha, la luz se extingu i. La reaccin de Lloyd fue casi instintiva; su mano oprimi el interruptor de los faro s del blido. Pero stos no emitieron el menor destello. Continuaron apagados. Rayos! exclam el ruso, atnito . Qu sucede, muchacho? En vista de que no haba ninguna luz, Lloyd aplic el freno. A poco, el blido se detu vo. Sali del aparato y mir en torno suyo. La obscuridad y el absoluto silencio que rei naba en aquel lugar haban creado una atmsfera lgubre y opresiva. No lo s contest . No comprendo... Repentinamente, una luz brill en el espacio. Tourjansky lanz una gruesa interjeccin en su idioma vernculo. La luz oscil breves instantes por encima de sus cabezas, acabando por enfocar al coche de un modo inequvoco. Era blanqusima y no se la poda mirar de frente sin peli gro de cegar. El resplandor se acentu an ms, a la vez que se perciba un debilsimo zumbido. Sus somb ras se recortaban ntidamente contra el suelo. Lloyd record de pronto una cosa. Corri hacia el vehculo, con nimo de sacar la pistol a elctrica. Ya no le caba la menor duda de que aquel resplandor proceda de una nave del espacio que intentaba atacarles. Pero no tuvo tiempo ms que de alcanzar el asa del maletn. En el mismo momento, un chorro de algo hmedo, una especie de vapor de agua apenas perceptible, finsimament e emulsionado, le alcanz de lleno en el rostro. Lloyd quiso aguantar la respiracin, mas era ya tarde. Sus pulmones haban aspirado una bocanada de aquel gas que ola de un modo extraamente agradable. Una intensa flojedad se apoder al instante de sus piernas. Las rodillas se le dob laron. El maletn cay al suelo. El cay un segundo despus. Igor estaba tendido a dos pasos de distancia. E joven intent moverse, sin conseguirlo. Conservaba toda la lucidez de su mente y poda percibir claramente los ms leves ruidos, as como captar visualmente los menore s detalles. Sin embargo, se senta incapaz de mover un solo dedo. Rena sali del blido, aparentemente indemne. Levant un brazo, agitndolo un par de vec es. El resplandor disminuy su intensidad de modo considerable. La muchacha se arrodill junto a Lloyd. Le tom la cabeza con ambas manos, estampand o un clido beso en sus labios. El beso de Judas, quiso decir l, pero hubo de limitar se a pensarlo. Acto seguido, Rena camin con paso gil y firme hacia la luz. Lo ltimo que vio Lloyd fue la esbelta silueta de la muchacha, destacando claramente en negro contra el fondo luminoso. Luego, Rena desapareci de modo brusco, como si jams hubiera existi do. Lloyd e Igor permanecieron unos minutos tendidos en el suelo, con la conciencia perfectamente clara, pero sin poder moverse. Despus, las fuerzas les volvieron po co a poco hasta que se sintieron capaces de ponerse en pie. Bueno resopl el inventor, agitando brazos y piernas , parece que somos otra vez los m ismos. S murmur Lloyd con sombro acento. Esa individua nos ha dado un buen chasco, eh? Sobre todo a tu amigo de Pars. No tengo ningn amigo en Pars declar el joven sorprendentemente. Eh? Qu ests diciendo, Lloyd? Habl as por ver si Rena se decida a suministrarnos alguna informacin. Pues tu treta dio un resultado completamente opuesto al que esperabas, compadre. Vinieron sus amigos y se la llevaron lindamente. Lloyd alz sus ojos hacia el cielo, completamenta negro salvo los puntitos luminos os de las estrellas. Sinti que algo muy querido se rompa en su interior. Igor apoy su mano en el hombro. Olvdala dijo . No era terrestre y, adems, result ser enemiga nuestra. Aqu encontrars u buena chica que te haga feliz, a poco que te lo propongas, Lloyd. El joven repar en aquel momento en un detalle que se le haba pasado por alto. Enemiga? repiti. Tom el maletn por el asa y lo iz en alto . Entonces, por qu no se h

do esto? Por qu nos lo ha dejado? El ruso guard silencio, completamente desconcertado. De pronto, Lloyd sinti que una lucecita de esperanza brillaba en su conturbado nim o. Un da u otro volver a comunicarse conmigo dijo . De lo contrario, se hubiera llevado e l maletn y todo cuanto contiene. La luz volvi repentinamente a la carretera. Y al espritu del joven. Vamos dijo a su amigo , tenemos mucho que hacer. Montaron en el blido, dieron media vuelta y se encaminaron a Cannes.

IV El saln de reuniones de las Naciones Unidas apareca atestado de pblico. Todos los representantes de los gobiernos de la tierra se hallaban presentes en aquella histrica reunin, en que iba a decidirse el futuro de la Humanidad. Despus de que el representante ruso hubo expuesto sus puntos de vista, el represe ntante ingls empez a hablar. El honorable Sir Percy Clayton-Briggs dijo que deba crearse un Consejo de Segurid ad Supraplanetaria, investido de poderes absolutos en lo referente a la defensa de la Tierra y del sistema solar y que todas las naciones deban poner incondicion almente sus medios a disposicin del Comit, olvidando partidismos y banderas que en aquellos momentos cruciales carecan en absoluto de importancia. El Comit debe tener la autoridad suficiente para requerir de cualquier nacin, estad o o gobierno, los medios y el personal suficiente, tanto cientfico como militar o civil, que puedan contribuir a nuestra defensa. Sus decisiones deben ser inapel ables y confo en que todos los honorables representantes que me estn escuchando co nvendrn conmigo en la urgencia de la creacin del citado Comit. Sir Percy termin con u n comentario razonado con la tpica irona inglesa : Tiempo tendremos de tirarnos los trastos a la cabeza, segn nuestra inveterada costumbre secular, cuando hayamos te rminado con el enemigo que se dispone a sojuzgar el planeta. Tras algunas discusiones de menor importancia, la propuesta prosper y fue aprobad a por unanimidad. Despus se constituy el Comit de Seguridad Supraplanetaria, que fu e designado por las iniciales de las palabras que lo componan, agregando as una nu eva frmula a las que ya existan. El C. S. S. P. tom, pues, carta de naturaleza e, i nmediatamente que fueron nombrados sus miembros, con la plena aprobacin de las NN . UU., empezaron los trabajos. Una de las primeras rdenes que se dieron fue la de artillar las espacionaves com erciales, dotndolas de los elementos y tripulacin humana necesarios. Despus, todas las fbricas correspondientes empezaron a construir centenares de cohetes de todos los tipos y alcances. Por el momento, astronaves y cohetes era el nico medio de defensa que se conoca contra los ataques del enemigo, segn haba podido demostrar el teniente Sparks con su heroico comportamiento. Entonces, cuando ya la Tierra se haba lanzado por el camino de la defensa, lleg un nuevo y alarmante aviso de Mardok. La flota sagitariana se encuentra ya batallando en Sirio. Y Sirio se hallaba solamente a once aos luz de la Tierra.

V Igor Tourjansky contempl melanclicamente el vaso de licor que tena en la mano. Bien dijo, exhalando un fuerte suspiro que casi estuvo a punto de quebrar un crist al , y qu hacemos ahora, amigo? Lloyd estaba semisumergido en un blando silln. Tena un cigarrillo en la mano pero apenas si aspiraba el humo del tabaco. Sus pensamientos estaban muy lejos de all.

Igor se puso en pie. Mira, Lloyd, es preciso que olvides a esa chica. Djala en paz de una vez. Ya reven tar por un lado u otro. Ahora es preciso que hagas algo, que salgas de esa atona e n que has cado desde que se la llevaron sus amigos hace tres das. Volvimos al hote l y ah sigues, sin moverte apenas ms que para lo indispensable. Crees que eso es mo do de comportarse de una persona normal como t? Piensas que yo soy normal, Igor? Vete al diablo! mascull el ruso . Claro que lo eres! Lo que te sucede es que te has chi lado por esa muchacha! A m me ha pasado lo mismo un montn de veces. Pero luego me he buscado un consuelo y olvidado rpidamente a la autora de mis preocupaciones. T debes hacer lo mismo, te lo recomienda un experto en la materia. Lloyd sonri dbilmente. Quiz sea lo mejor concord . Sin embargo, aunque no de la forma que indicas, voy a segu ir tu consejo: tratar de distraerme. Y cmo vas a conseguirlo mejor que detrs de unas faldas? se asombr el inventor. Lloyd se puso en pie de un salto. Tenemos los medios de comunicarnos con Rena. O que ella se comunique con nosotros , da igual. Te refieres a esos aparatitos? Exactamente. Pero no podemos montarlos aqu, Lloyd; sospecharan en seguida... Tienes razn, amigo. Cmo podramos hacerlo sin temor a despertar sospechas? Tourjansky despach de un golpe el licor que contena su vaso. Luego, con los ojos b rillantes, dijo: Se me acaba de ocurrir una cosa, Lloyd. Vamos a alquilar una casa deshabitada por los alrededores. De este modo podremos trabajar sin temor a enojosas interrupci ones. Muy bien, es una idea magnfica. Y vamos a ponerla en prctica sin perder un minuto. Lloyd pareca haber resucitado. Despleg una actividad tal, que estuvo a punto de de jar exhausto a su amigo y el ruso no era un alfeique precisamente. Despus de dos das de minuciosas investigaciones, acabaron al fin por hallar lo que queran: una residencia deshabitada situada a doce kilmetros al sudoeste de Cannes , sobre un rocoso promontorio, que antao haba sido propiedad de un ingls excntrico q ue termin sus das arruinado en los casinos de la Costa Azul. El administrador de l a finca tena encargo de los herederos del ingls de venderla a cualquier precio y s e frot las manos de contento cuando pudo encontrar un mirlo blanco que pag por ell a cuatro millones de francos. Aunque de estilo antiguo, la residencia se hallaba en buen estado. Por lo tanto, lo nico que tuvieron que hacer ambos amigos fue llenar de vveres el frigorfico e i nstalar un televisor para estar al corriente de los ltimos acontecimientos mundia les. Sin embargo, cuando ya estaban a punto de dar comienzo a sus trabajos, se dieron cuenta de que les faltaba una cosa. Necesitamos una secretaria o algo por el estilo, a fin de que pueda ayudarnos en lo que pudiramos llamar parte burocrtica del asunto. Si, adems de todo esto, entend iera algo de radio, miel sobre hojuelas dijo Igor. Lloyd concord con la propuesta de su amigo. Bueno dijo , pondremos un anuncio en los peridicos. Pero cuando ya iba a marcar un nmero en el televisor, para encargar a una agencia de publicidad la insercin del anuncio, record algo. Me parece que ya tenemos la secretaria que t buscas exclam. Acto seguido hizo que expidieran un telegrama urgente a la seorita Mary Kynn, 438 , Humble Road, S.W.9, Birmingham, Inglaterra, ofrecindole el puesto y pagando la respuesta para conocerla cuanto antes y as obrar en consecuencia. La contestacin de Mary Kynn no se hizo esperar. Veinticuatro horas ms tarde estaba ante los dos amigos. Igor se qued maravillado ante la hermosura de la inglesa. Muchacho! exclam . Esto es una secretaria y no lo que tena yo all arriba. Seorita Kynn i es usted la dcima parte de capacitada que lo es de bonita, me parece que nos va a resultar usted una perla.

La muchacha se sonroj. Tratar de demostrarlo lo mejor que pueda, seor Tourjansky contest. Nada de seor Tourjansky contest el ruso . Igor a secas, estamos? Luego mir al joven : s ponemos a trabajar? En el acto. No perdamos un minuto. E inmediatamente, tal como acababan de acordar, dejando a un lado la broma y la chanza se entregaron de lleno a la labor de comunicarse con Rena.

CAPITULO VI PREPARATIVOS DE DEFENSA I Flanqueada por dos individuos de aspecto rgido y tan silenciosos como difuntos, R ena penetr en una gran habitacin circular, en cuyo fondo se vea una mesa y tras ell a a un hombre. Detrs del hombre haba una gigantesca pantalla negra, en la cual y por medio de pun tos luminosos de distinto tamao y color estaban representadas las distintas const elaciones, as como las estrellas ms importantes de la Galaxia. En el lado izquierd o haba otro crculo de cristal opaco y otro idntico estaba situado en el lado opuest o. La mesa estaba situada sobre una especie de pedestal de unos cincuenta centmetros de altura, al cual se acceda por medio de tres amplios escalones de la anchura y longitud del pedestal. A ambos lados de la mesa se vean sendos paneles llenos de botones y controles. Frente al hombre, haba una pantalla visora inclinada de mod o que formase un ngulo de pocos grados con respecto a la horizontal de dicha mesa . La pantalla tena unas dimensiones de treinta centmetros de ancho por unos pocos menos de alto. El hombre vesta un traje flotante, parecido a una tnica corta, cuyas mangas le lle gaban justo hasta el codo. En el lado izquierdo de la tnica llevaba un emblema me tlico compuesto por siete crculos de un metal parecido al oro, de un centmetro de d imetro, colocados en zigzag horizontal sobre su pecho. Cada crculo tena en el centr o una piedra preciosa de un color distinto, de modo que en conjunto componan los siete colores del espectro. El hombre frisara en los cincuenta aos, aunque su magnf ica conformacin le haca aparentar diez o doce aos menos. Rena avanz en silencio hasta quedar en el centro de la estancia. El hombre agit le vemente una mano y los dos guardias se retiraron sin pronunciar palabra. Te saludo, Rena dijo el hombre. Te saludo, Mardok contest ella con gesto impasible. Puedes saber que me alegro de veras de verte de nuevo entre nosotros. Han sido ci nco aos largos los que has permanecido ausente de entre los tuyos. Nos habrs echad o de menos, supongo. Ciertamente, Mardok. Mardok mene la cabeza. Las noticias no son buenas, Rena. El enemigo avanza da a da sin que, por ahora, nad a ni nadie pueda contenerle. Lo s. Es de suponer que traigas numerosa informacin que sirva a nuestros planes, Rena. Por supuesto. Algunos de nuestros mejores agentes han muerto dijo Mardok con acento pesaroso . Los dos que tenamos en la emisora de televisin murieron en la explosin provocada por l os agentes de Sagitario. Lo s. T escapaste a tiempo de la voladura del Observatorio. All haba algunos agentes sagit arianos. Conseguiste identificar a alguno?

S. Escap? S. No has podido averiguar dnde se halla en estos momentos? Con precisin, no. S, no obstante, que me segua de cerca. Nuestra intervencin fue muy oportuna. Sospechas del profesor Bliss? En absoluto. Es terrestre legtimo. Cmo lo sabes? Le hice la prueba Dexilar infinidad de veces. Fall siempre. Y de los restantes miembros del Observatorio? Slo en dos dio reaccin positiva. Uno de ellos se ocultaba bajo el nombre de Djandra Sigh. El otro es el que escap. Cierto. Supongo que le haras la prueba Dexilar al mnimo de intensidad. Claro. Convena que continuase con su misma apariencia. S, tienes razn concord Mardok, con aire meditabundo . Lo contrario hubiera sido casi ta nto como descubrirnos nosotros mismos. Hizo una corta pausa y luego mir a la mucha cha . Rena, permite que te llame con el nombre terrestre que adoptaste, has de sab er que la situacin no tiene nada de agradable para nosotros. He podido darme cuenta de ello all abajo. Los sagitarianos avanzan prcticamente sin encontrar la menor resistencia. Pronto l legarn a la constelacin del Centauro, la ms prxima a la Tierra. All viven poco menos que en estado salvaje. Su civilizacin empieza ahora; se encuentran en un estado c omo se hallaba la humanidad terrestre hace algunos cientos de aos, muy pocos. Por lo tanto, no es aventurado suponer que la resistencia que opongan los centaurin os ser casi nula. Y nuestras naves, Mardok? Una sombra de pesadumbre apareci en el rostro del individuo. Sus tripulantes combaten valerosamente, aun a sabiendas de que disponen de armas y medios inferiores. Hacen todo lo posible por obstaculizar el avance del enemig o, pero se ven inexorablemente rechazados, cuando no destruidos sin remisin. Veo que esta nave no ha sido destruida, Mardok observ la muchacha. Es la nica en su gnero de que disponemos, Rena. Mardok lanz un suspiro lleno de melan cola . Ah, si pudiramos disponer de dos docenas como ella. Cmo? se extra Rena . Es que no habis podido construir ms? Filskerr, su inventor, muri en un accidente desgraciado antes de que hubiera podid o tener a punto sus planos para la produccin en serie. Slo dej esta astronave, la F -1, como hemos dado en llamarla, aunque todos sus instrumentos funcionan perfect amente y, por supuesto, sabemos su manejo, hay algunos desconocidos todava. Esta no es la palabra exacta, Rena. Los conocemos todos, pero existen media docena cu ya avera o destruccin nos pondra en un serio compromiso, porque no sabramos cmo repar arlos o reconstruirlos. Oh, Filskerr era un hombre minucioso y construy a concien cia la nave, por lo que no son de temer desperfectos inoportunos. Pero si por un a casualidad se destruyera, entonces habra desaparecido nuestra ltima esperanza. Entonces dijo la muchacha , es gracias a la C-1 que has podido atravesar tranquilame nte las filas enemigas sin temor a ser detectado. Exactamente. Y lo mismo sucede con la Tierra. Mira. Mardok puls un botn y uno de los crculos laterales se hizo transparente sbitamente. La Tierra apareci a unos cincuenta mil kilmetros de distancia, con todo el hemisfe rio occidental sumido en las tinieblas. El Pacfico y parte de la costa china y ja ponesa brillaban cegadoramente en la eterna noche del espacio. Un hondo suspiro se escap del pecho de Rena. El seno de la muchacha destac bajo el tejido que lo cubra. Mardok sonri comprensivamente. Amas al terrestre? S dijo la muchacha con voz apenas audible. Esperemos que la cosa mejore dijo Mardok . Entonces, podrs unirte a l. Esa ser tu recom pensa por la labor realizada. No pido otra, Mardok.

La tendrs, te lo aseguro. Mardok volvi el vidrio a su anterior estado . Y ahora, dime, cul es tu opinin acerca de los medios de defensa de la Tierra? Muy limitados. Su explosivos son muy poderosos, y sus cohetes poseen un gran alca nce, junto con una enorme velocidad y suma precisin en el tiro. Pero no es con es tas armas con lo que hay que combatir a los sagitarianos, y t lo sabes. S concord Mardok, hondamente pensativo . Filskerr invent un nuevo tipo de proyectil con tra el cual no haba defensa posible, pero slo pudo lanzar uno de pruebas. Despus, s e mat estpidamente en un accidente vulgar. Nunca debieron haberle permitido hacer tales pruebas a solas, sin un ayudante por lo menos que hubiera podido proseguir sus investigaciones sin una interrupcin que se ha convertido en definitiva. Lanz u n suspiro . En fin, las lamentaciones no han servido nunca de nada, Rena. Ahora es preciso que nos des todas las informaciones que hayas podido recoger durantes e stos cinco aos. Estoy dispuesta a ello, Mardok contest la muchacha con sencillez. Gracias, Rena. Mardok oprimi un botn y la pantalla visora se ilumin al instante . Docto Myll? Le envo una paciente. S, operacin informativa. Exactamente, doctor. Le ruego me comunique los resultados cuanto antes. Gracias, doctor. Mardok puls un segundo botn. Un hombre penetr en la estancia. Griss, acompaa a esta muchacha hasta el quirfano. Es la primera vez que visita la n ave y la desconoce por completo. Si, Mardok. Ven conmigo. Rena inclin la cabeza. Te saludo, Mardok. Te saludo, Rena. Acto seguido, la joven dio media vuelta y sali de la estancia acompaada por Griss. La nave era inmensa. Rena conoca los trasatlnticos martimos de la Tierra, pero aque l colosal aparato duplicaba en tamao al mayor navo de los que ella haba conocido. E n realidad, su volumen era varias veces mayor, ya que mientras un trasatlntico ti ene forma ahusada, aquella nave la tena discoidal, midiendo cerca de un kilmetro e n su eje mayor por cuatrocientos metros en el menor. Albergaba unos seis mil tri pulantes, todos ellos valiosos especialistas, y sus medios de deteccin y de defen sa eran formidables. Tambin dispona de diversos cubculos donde se albergaban otras naves menores para recorridos infraestelares. Siguiendo a Griss, Rena atraves varias cubiertas hasta llegar al fin al hospital de la nave, donde ya estaban esperndola los mdicos encabezados por el doctor Myll. El hospital se hallaba situado en el centro geomtrico de la nave, con el fin de protegerlo mejor contra posibles ataques de un navo enemigo. Rena penetr tranquilamente en el quirfano. Seis aos atrs, haba sufrido una operacin an oga, aunque inversa a la que ahora iban a practicar con ella. Sin pronunciar un a sola palabra se tendi en la mesa de operaciones. Una enfermera le rasur cuidadosamente el crneo. El anestesista la adormeci. Mientra s tanto, el analista verificaba las comprobaciones necesarias. Diez minutos ms tarde, el doctor Myll practicaba la primera incisin, exactamente s obre la fina raya que Rena tena tras la oreja. El hueso qued al descubierto. El trpanos y la sierra entraron en accin. El silencio era absoluto, roto nicamente por el pequeo zumbido del motorcito que mova el taladro o el crispante ruido de lo s dientes de la sierra. Un trozo del hueso fue levantado a un lado. Entonces qued al descubierto una pequ ea placa de metal, de unos tres milmetros de grueso por cinco centmetros de ancho y tres de largo. Con todo cuidado, el cirujano extrajo la placa, despus de haber d esconectado dos finsimos cables metlicos que unan la placa al tmpano y que slo era po sible advertir mediante el uso de una potente lupa. Myll dej intactos los cables para caso de necesidad posterior. Entreg la placa reg istradora a uno de sus ayudantes y luego se dispuso a cerrar la herida. Momentos despus, la muchacha haba recobrado su aspecto normal. Slo el afeitado crneo y la incisin que se cicatrizaba rpidamente delataban la operacin que acababa de su frir. Dormida todava, fue conducida a un cuarto, donde un mdico y una enfermera se dispu sieron a cuidarla en tanto durase su convalecencia. La placa registradora fue llevada inmediatamente a Mardok. Este la examin casi co

n reverencia. Esto nos dir, mejor que el ms detallado informe verbal, todo cuanto la muchacha ha podido observar en la tierra durante estos ltimos cinco aos. Toc un botn. Seor? contest una voz. Que venga inmediatamente el jefe del Servicio de Inteligencia. El nombrado compareci al cabo de pocos minutos. Mardok le entreg la placa. Haz analizar cuidadosamente este registro orden. Todos se tuteaban en el interior d e la nave, lo cual no exclua un rgido respeto a la jerarqua . Dame primero un extract o de lo ms importante que puedas hallar. El resto ya lo estudiar ms tarde. El individuo asinti. S, seor contest. Salud y se retir. El jefe de la Inteligencia puso manos a la obra en el acto. Durante varios das es tudi concienzuda y exhaustivamente los informes recopilados por Rena mientras haba permanecido en la Tierra. Algunos resultaban realmente interesantes. Para desgracia suya, en ninguno de ellos se mencionaba para nada el nombre de Ig or Tourjansky, ingeniero, inventor y apasionado. Rena permaneci varios das en estado letrgico, hasta que el mdico la consider apta par a ser dada de alta. Entonces la despertaron. Lo primero que hizo al abrir los ojos, todava en un estado de semiinconsciencia, fue pronunciar un nombre. Lloyd! El mdico ayudante y la enfermera se miraron mutuamente. Qu habr querido decir? pregunt la segunda. Bah, alguna palabra terrestre, sin duda contest aqul. El mdico ayudante tena razn.

II

Igor Tourjansky peg un fuerte puetazo en la mesa. Esto es un timo grit. Paciencia, Igor le recomend Lloyd . Mardok contina transmitiendo puntualmente su llama da. No falla un minuto; es lgico, pues, suponer que un da u otro contestar a las nu estras. Y un cuerno! vocifer el ruso . A ti te han engaado miserablemente, Lloyd. No, porque yo mismo habl con Mardok. Luego esto funciona. No se tratara de algn tipo de su observatorio dotado de un magnfico sentido del humor ? Estoy seguro de que no, Igor. Lloyd se pas la mano por la frente . De todas formas, c reo que necesitamos un pequeo descanso. ltimamente, nos lo hemos tomado un poco a pecho. Mary! La morenita contest en el acto. Lloyd? Preprenos un par de tazas de caf, por favor. Ahora mismo. Igor solt un bufido. Este es el descanso que nos habas prometido? Yo cre que bamos a pasarnos unas horas d e diversin a Cannes. Ms tarde, quiz. Lloyd consult su reloj . Dentro de unos momentos darn las noticias. Lue o escucharemos a Mardok, para ver qu novedades tiene Mary vino unos minutos despus con una bandeja en las manos. Los tres tomaron el c af en silencio. Poco ms tarde, escucharon el boletn de noticias. Un escuadrn de espacionaves de reconocimiento entabl contacto con un grupo de naves desconocidas, a la altura de la rbita de Plutn. Intimados a la detencin, rehusaron contestar, por lo que, en cumplimiento de las rdenes recibidas, el comandante de l escuadrn decidi pasar al ataque.

Dos naves enemigas resultaron destruidas. Las restantes consiguieron rechazar por completo las salvas de nuestros valientes astronautas y perderse en las profund idades del espacio antes de que el ataque pudiera tener una efectividad plena. E s de advertir que las naves desconocidas se limitaron a rechazar los disparos, s in contestarlos. Mal hecho murmur Lloyd, meneando la cabeza. Por qu? pregunt Mary. Tengo la sensacin de que esas naves se limitaron a tantear nuestros medios de defe nsa y ataque. De este modo, para cuando se nos eche encima el grueso de las fuer zas combatientes sagitarianas conocern por completo la forma de rechazar nuestros ataques. Y lo que es ms, la forma de aniquilar nuestras naves. S que pintas un panorama sombro mascull Igor. Me limito a hacer una sugerencia que no creo est muy lejos de la realidad. Es posible dijo el ruso . Mary, otra taza de caf, por favor. A ver qu dice ahora ese p elma de Mardok. Mardok no dijo nada que no supieran ya, insistiendo por milsima vez en la utiliza cin de la clave Nueve Tres. Vana apelacin, porque nadie conoca aquella clave. Despus del mensaje de Mardok, los tres amigos guardaron silencio durante unos mom entos. De pronto, Lloyd dijo: Igor, t que eres maoso, sabras reproducir esta antena? A ojos cerrados contest lgubremente el ruso . Me la s de memoria. No es a eso a lo que me refiero, sino a la construccin de otra idntica, pero mucho mayor. El nico ojo del inventor chispe vivamente. Diablos! Qu bruto he sido! Por qu no se me habr ocurrido a m antes esa idea? Todava no es tarde. Escucha, Igor sigui el joven , se me ha ocurrido que si construysem os un fonovisor gigante, diez veces mayor que el que utilizamos hasta ahora, y u na antena de tamao proporcionado, tal vez pudiramos obtener mejores resultados que los conseguidos hasta ahora. Eso es factible de hacer. Tambin hay que tener en cuenta que necesitaramos mucha ms energa. Se compra un motor para instalar un generador que nos proporcione toda cuanta nec esitemos. Adems, quiero hacer una prueba. Cul, Lloyd? pregunt Igor muy interesado. Construiremos un duplicado de ambas cosas, es decir, del fonovisor y de la antena , instalando cada uno de ellos en una habitacin contigua. Para qu? No te entiendo, muchacho. Lloyd levant la cmara que hasta entonces no haban utilizado. Quiero saber si emitiendo un mensaje con este artefacto, se recibe en la pantalla vecina. Esto nos dir si dicho mensaje puede ser recibido igualmente en... bueno, donde est Mardok. Igor se frot la mandbula. S, es una buena idea concord . Quiz as demos con la clave. Un mtodo emprico, pero que o pueda dar resultados. De la misma forma que un milln de monos, con un milln de mquinas de escribir, puedan reproducir, tecleando durante un milln de aos, el Quijote. Lloyd mir severamente a Mary, que era la que acababa de hablar, sin captar el fon do de humor que tenan las palabras de la muchacha. Mary, no sea aguafiestas rezong. Igor solt el trapo de la risa. Nuestro amigo se conformara con que le entendieran una frase: Hola, Rena, estoy aqu! C undo nos casamos, cario? Basta de bromas refunfu el joven, ponindose colorado . Al trabajo! Durante una semana se dedicaron exclusivamente a reunir los materiales. El blido del joven, convertido en vehculo de transporte, efectu numerosos viajes, trayendo todo cuanto haca falta de una larga lista que Igor haba confeccionado. La semana siguiente fue dedicada al montaje de los aparatos, los cuales estuvier on listos para funcionar al cabo de dicho perodo de tiempo. Bueno exclam Igor, dejando escapar un suspiro capaz de quebrar los vidrios , creo que hemos hecho una buena faena.

Vamos a probarlo inmediatamente dijo Lloyd. Por qu no esperamos a que Mardok efecte su transmisin? sugiri la muchacha, despus de sultar su reloj . Faltan todava casi cinco horas. S, no es mala idea aprob Igor . Y mientras tanto, por qu no esperamos haciendo una buen comida en Cannes? Hace tiempo que tengo ganas de comer como Dios manda. Mary se ofendi. Est sugiriendo que soy mala cocinera, Igor? exclam Dios me libre! contest el inventor. Ensanch el rostro con una brillante sonrisa . Preci samente lo que quera decir es que usted tambin necesita un descanso en la cocina. Eso no cuela sonri Mary . Pero lo acepto. Si me permiten que me arregle, estar lista e n diez minutos. Poco ms tarde, los tres amigos montaban en el blido y diez minutos despus se hallab an en Cannes, comiendo en la concurrida terraza del Mac's. Al terminar, pidieron caf y licores y el ruso un monumental veguero. Esto es vida coment, mientras contemplaba la animacin que reinaba en el concurrido c entro turstico . Y pensar que como nos descuidemos, se va a acabar dentro de poco. Trataremos de impedirlo con todas nuestras fuerzas, Igor dijo Lloyd, fumando pensa tivamente un cigarrillo. El semblante del joven se anim de pronto. Caramba! exclam. Qu te sucede? pregunt Igor. Lloyd tir el cigarrillo a un lado. Pareca hallarse muy asombrado. De pronto ech a correr, olvidando por completo a sus amigos. Trat de abrirse paso entre la muchedumbre, pero sta era demasiado densa. No obstante, hubiera consegui do su propsito de no haber sido por el inoportuno desfile de una hilera de camion es pesados cargados de pertrechos blicos que le cerraron el paso. Hubiera podido cruzar la calle, pero los guardias de la circulacin cortaron el trn sito para permitir el paso de los camiones. Esto hizo fracasar los propsitos del joven. Lloyd volvi junto a sus amigos con una expresin de pesadumbre pintada en su rost ro. Qu diablos te ha sucedido? mascull Igor. Parece que haya visto un fantasma, Lloyd dijo Mary, tambin muy asombrada. Lloyd mir a la muchacha. Eso es lo que creo dijo con sombro acento. Lloyd, amigo exclam el ruso , no digas majaderas. No hay fantasmas. Pues el hombre que yo vi lo pareca. Tendra que estar muerto... y sin embargo, vive d ijo entre dientes. Luego consult su reloj. Volvamos a casa exclam ; pronto empezar Mardok a transmitir. Cuando llegaron a su residencia, prepararon todo para transmitir apenas hubiera hablado Mardok. Mientras tanto, hicieron unas pruebas con la cmara. Lloyd se situ con la misma frente al objetivo captor de imgenes del fonovisor giga nte que haban construido. Igor estaba en la habitacin contigua, junto al otro fono visor, cuya pantalla iba a servir de test o prueba para el experimento que se disp onan a realizar. Los ojos asombrados del ruso contemplaron la sucesin de imgenes polcromas, de una b rillantez singular, que aparecan y desaparecan rpidamente en la pantalla. Me gustara saber qu es lo que dicen esas figuras murmur. Luego alz la voz : Esto march perfectamente, Lloyd. Muy bien contest el joven , ya puedes venir. Igor y Mary volvieron a la habitacin contigua. Esperaron, guardando un tenso sile ncio, a or las palabras de Mardok. Cuando termin el mensaje, Lloyd se apresur a responder a su vez. Atencin, atencin dijo con voz pausada , habla la Tierra. Mardok, habla la Tierra. Te r ogamos una contestacin, sea cual sea. La situacin se agrava por momentos; es neces ario que nos ayudis en una forma u otra. Mardok, por favor, responde. Mardok permaneci obstinadamente mudo. Lloyd insisti. Desconocemos cul es la clase Nueve Tres. Por favor, rogamos nos la comuniques.

Silencio. Al cabo de unos minutos, Lloyd desisti de hablar, completamente desalentado. Furioso, lleno de clera, Igor agarr una silla y la levant en alto, con nimo de estre llarla contra la pantalla del fonovisor, que medira muy bien un metro de ancho. Maldito trasto! bram. Lloyd salt sobre l, atrapndole por el brazo, antes de que el exasperado inventor co nsumara sus propsitos. Quieto, Igor! No conviene dejarse llevar por la ira. En el momento actual, lo que ms nos conviene es mantener la serenidad a toda costa. Consult la hora . Es tarde ya, vmonos a dormir. Maana repetiremos la prueba. El ruso acab por acceder. Unos momentos ms tarde, los tres amigos se hallaban en s us respectivos lechos. Lloyd despert pasada la media noche, desvelado sbitamente por un indefinible senti miento cuyo significado no supo captar. Encendi un cigarrillo. Sus pensamientos volaron inmediatamente hacia Rena. Qu hara la muchacha en aquellos momentos? Le habra olvidado? Dnde estara? Habra vue u misterioso planeta de origen, situado Dios saba a cuntos aos luz de distancia? El pensamiento de que ya no podra ver ms a Rena le acongoj. No s qu ser de m si ella no vuelve un da se dijo lastimeramente. Apag un cigarrillo. De pronto, algo cruji en la casa. Frunci el ceo. El hecho no era normal. Ni Igor ni Mary tenan costumbre de levantarse a deshoras. Por otra parte, el cruj ido proceda de un lugar completamente opuesto a aqul donde se encontraban los dorm itorios, que se encontraban en el primer piso, junto con los baos, en tanto que l as habitaciones que haban servido de laboratorio estaban en la planta baja. Debiramos haber instalado un servicio de alarma pens, mientras se colocaba unas zapa tillas. No quiso encender la luz. Precavidamente, descendi a obscuras y en silencio, enca minndose a la habitacin donde haban montado el fonovisor gigante. Al llegar junto a la puerta, peg el odo a la madera. Le pareci escuchar un ruidito al otro lado. Inmediatamente comprendi que haba un intruso en la casa. Los fines del mismo podan ser fcilmente comprendidos. El corazn le hirvi en clera. Sin pensrselo dos veces, abri la puerta de golpe e irrum pi en la estancia. No haba un hombre, sino dos, los cuales estaban examinando con suma atencin el col osal aparato construido, junto con la antena que se hallaba a un lado. Los ojos de Lloyd se desorbitaron al reconocer a uno de los dos individuos. Pero no tuvo mucho tiempo para perderlo en exclamaciones intiles. Una pistola elct rica brill repentinamente frente a l.

IV El joven se vio perdido. La pistola estaba encarada directamente a su pecho. No poda hacer ms que una cosa para salvar la vida. Obrando con prodigiosa rapidez, se tir hacia adelante, dando un par de volteretas sobre s mismo. La pistola chasque suavemente por encima de su cuerpo. El impulso le llev hasta si tuarse a un paso del individuo que empuaba el arma. Levant ambos pies, proyectndolos con tremenda fuerza contra el pecho del intruso. Alcanzado de lleno, ste se desplom de espaldas. La pistola cay al suelo. El otro se precipit a recogerla. Lloyd le puso la zancadilla. El individuo cay cual largo era, emitiendo una grues a interjeccin en un idioma absolutamente incomprensible para el joven. Los dos forcejearon con todas sus fuerzas para apoderarse del arma. Lloyd era ms fuerte y derrot a su enemigo, dejndolo tendido en el suelo de un demoledor derecha zo a la mandbula. En aquel momento percibi ruido a su espalda. Se volvi, justo en el instante en que

el otro asaltante se arrojaba sobre l. La cabeza del desconocido choc contra su pecho, hacindole caer de espaldas, con lo s pulmones completamente vacos de aire. Boque angustiosamente, intentando llenarlo s de nuevo. La pistola se le desprendi de unos dedos momentneamente sin fuerza, quedando cerca de su pie derecho. El atacante quiso recuperarla. Lloyd peg una patada al arma, era lo nico que poda hacer en aquellos momentos. La p istola resbal por el pulido pavimento, hasta quedar situada bajo la base del colo sal fonovisor, el cual estaba apoyado en sobre cuatro gruesos soportes de dura g oma aislante, que lo separaban del suelo unos diez centmetros. El intruso lanz una maldicin. Lloyd se puso en pie de un salto, abalanzndose sobre su antagonista. Le golpe en el vientre y luego en la mandbula. El individuo era fuerte, sin embargo, y resisti. Devolvi los golpes con tenacidad. Lloyd se vio obligado a cubrirse y a soportar la avalancha de puetazos como mejo r pudo. La lucha amenazaba prolongarse indefinidamente, Lloyd se volvi hacia el otro, dis puesto a continuar la defensa: Su gesto result completamente intil. Ha huido! exclam, furioso y desconcertado a un tiempo. En aquel momento sonaron pasos precipitados. La puerta se abri de golpe. Igor y Mary penetraron en la habitacin, quedndose enorm emente sorprendidos al ver el aspecto que ofreca el joven. Lloyd! grit el inventor . Qu ha sucedido? Cudate de ese pajarraco y procura que no se escape contest Lloyd jadeando . Mary, quier e traer algo para curarme? Por supuesto contest la muchacha, tras arrojar una aprensiva mirada al cado. Mary volvi momentos despus con una palangana llena de agua, una toalla, algodn y ve ndajes adhesivos. Lloyd tena un pmulo abierto y un ojo negro, adems de otras con tusiones de menor importancia. La muchacha lav y desinfect el rostro de Lloyd, colocndole despus una tira de vendaj e sobre la herida. El ojo se curar por s solo dijo. Lloyd hizo una mueca. Pregunt: Sigue desmayado el tipo? S. Qu diablos pretenda? inquiri el ruso, tremendamente intrigado. Pretendan. Eran dos, pero uno pudo escapar. Precisamente aadi Lloyd intencionadamente , el mismo que vosotros calificasteis de fantasma ayer tarde en Cannes. Igor lanz un silbido. De modo que era l. Y qu pretenda? No lo s con exactitud. Estaba durmiendo y me despert. Sent unos ruidos extraos y baj a investigar, encontrndome aqu con los intrusos . Mary le alarg un cigarrillo, cuyo hu mo sabore el joven con evidente placer : Entr demasiado aprisa y eso estuvo a punto de costarme el pellejo. El tipo que est ah tendido quiso disparar contra m con una pistola elctrica, pero tuve suerte y le desarm antes de tiempo. Luego nos liamos a golpes... pero el fantasma escap mientras yo me peleaba con ste. Me gustara saber qu es lo que pretendan hacer murmur Igor e interrogarle. Y si no quiere hablar? sugiri Mary. Igor puso cara feroz. Le torturaremos respuesta que arranc un chillido de susto de la muchacha . Ande, prep are un poco de caf; luego ya veremos lo que hacemos con este pajarraco. Lloyd, dnde est la pistola que le ocupaste? Debajo del fonovisor gigante. Pude pegarle una patada y evitar as que la recuperar a. Esplndido! Ahora contamos con dos armas de ese tipo. Poco a poco, como nos descuide mos, vamos a contar con un arsenal completo. Me gustara ms contar con unos buenos informes, Igor dijo el joven. Si todas las cosas de este mundo fueran tan difciles mascull el ruso, sacudiendo des considerablemente a su prisionero : Arriba, t! El individuo se sent en el suelo, todava mareado por los golpes recibidos. Mir con odio a ambos amigos, pero la presencia de la pistola que empuaba Lloyd contuvo su s impulsos.

Bueno dijo Igor, acuclillndose frente a l , amiguito. No vamos a ocultarte la gravedad de la situacin en que te encuentras. Ignoramos con qu objeto viniste a esta casa; pero en cambio podemos ahorrarte muchos disgustos si te muestras amigo de la co laboracin. Una mueca de desdn se pint inmediatamente en el rostro del desconocido. No hablar dijo. Lo pintas demasiado fcil, amiguito respondi Igor . Pero ya nos encargaremos nosotros d e que sea todo lo contrario. En primer lugar, cmo te llamas? Jean Dupont. O John Smith, o Juan Prez, o Ivn Ivanovich, o Hans Mller exclam sarcsticament el ruso o no compromete a nada y, por otra parte, aunque nos dijeras tu verdadero nombre , tampoco adelantaramos gran cosa. Supongo que, siendo como eres, un tipo nacido en Sagitario, tendrs un nombre con muchas equis y muchas doble uves. Pero eso es lo de menos. Lo realmente importante es saber qu pretendais t y tu compinche en nue stra casa. Dupont cerr los labios con gesto obstinado. Igor se puso en pie de un salto y le arre una bofetada que lo tir de costado al suelo. Luego le pate las costillas a con ciencia. Basta, Igor! dijo Lloyd, interviniendo . Portmonos como personas y no como salvajes. El ojo solitario del inventor arrojaba llamas. Cuando el futuro de varios miles de millones de personas est en juego, no podemos tener conmiseracin con un individuo semejante, amigo. Y yo estoy dispuesto a arra ncarle la piel a tiras antes de que sus intenciones permanezcan en secreto. Bien concord el joven , pero hay medios y medios de hacer las cosas. Sin dejar de vigi lar al prisionero, se llev a Igor a un lado . Qu te parecera una inyeccin de algn hipn o? Scopolamina? Algo por el estilo, no crees? Igor se acarici la mandbula. Bueno, no estara mal. Lo nico que sucede es que aqu no tenemos nada de eso, Lloyd. S era preciso ir a Cannes y buscarlo por las farmacias. Quiz se mostrasen renuentes a servirme una droga sin la correspondiente receta mdica, aunque confo que un puado de billetes seran un substitutivo ideal de dicha receta. Consult su reloj . Son las dos de la maana. Faltan an siete horas al menos para que abran las farmacias. Aade otra ms entre idas y venidas, ms gestiones y qu crees que resulta? Lloyd se mordi los labios. En aquel momento entr Mary, portadora de una bandeja co n una cafetera, tazas, azcar, varias copas y una botella de coac. Mientras que la muchacha serva, el prisionero se mantuvo obstinadamente mudo. Llo yd le vigilaba atentamente, con la taza en una mano y la pistola en la otra. Mary se compadeci del prisionero. Llen una taza de caf y le aadi unas gotas de coac, e ntregndosela acto seguido. Dupont agradeci el gesto con una plida sonrisa. Tom unos sorbos de la infusin. Bien dijo Lloyd minutos despus , contina usted dispuesto a no hablar? Lo siento contest el prisionero . Ustedes en mi caso haran lo mismo, no? Se da cuenta del lo en que se ha metido? Dupont alz los hombros con resignacin. Mala suerte para m dijo . Pero no creo que me entreguen a la polica. Igor arque las cejas. Por qu? Dupont seal la habitacin con un gesto de su mano. Tendran que explicar la existencia de estos aparatos y no lo pasaran tampoco muy bi en que digamos, no es cierto? Lloyd y el ruso se miraron, sbitamente consternados. El prisionero acababa de lan zar un disparo que haba dado de lleno en la diana. De pronto, Mary lanz un agudo grito. Miren! Lloyd peg un bote en el asiento. Igor recurri a su expresin favorita. Virgen de Kazn! murmur en voz baja. El rostro del prisionero se estaba deformando, as como su cuerpo. Los cabellos se le cayeron de pronto, al mismo tiempo que la cara se le alargaba hasta que su b

arbilla termin en punta. La piel tom un tinte lvido, verdeazulado muy plido; la nariz se le hundi en el rostr o hasta quedar una ligera protuberancia apenas perceptible; los labios se le con virtieron en una delgada lnea amarillenta y de cada mano le desapareci un dedo. Fi nalmente, sus pupilas tomaron un tono blancorosado que las haca apenas visibles e n los globos oculares. Cristo! exclam Lloyd, pegando un salto. Sbitamente, una expresin de dolor contorsion el rostro del individuo. Se agarr el vi entre con ambas manos, al mismo tiempo que emita unos quejidos en un idioma compl etamente desconocido para los tres amigos. Cay de costado al suelo y empez a retorcerse epilpticamente. Una espuma blancuzca a pareci en sus labios. Sus uas araaron el suelo con chirriante sonido. Lloyd y sus amigos se haban quedado helados de horror ante la sbita transformacin o perada en el individuo. Tourjansky, no obstante, fue el primero en actuar. Antes de que el joven hubiera podido percatarse de las intenciones de su amigo, sinti que la pistola le era arrebatada de las manos. Igor apunt al cado y lo fulmin con una descarga elctrica.

Mohamet Al era segundo oficial de la astronave Vasco da Gama, un carguero destinado al transporte de mercancas entre la Tierra y Jpiter y sus satlites. La Vasco da Gam a llevaba retraso. El retraso era de dos semanas, el tiempo que haban perdido en Marte para artillar la con dos docenas de cohetes, los cuales haban debido ser adosados al exterior d el aparato, ya que las prisas haba impedido la instalacin de tubos de lanzamiento dentro del casco. Junto con los cohetes, haban sido embarcados un oficial y diez hombres especialistas del Servicio de Defensa. Mohamet Al se hallaba de guardia en el puente cuando, de pronto, divis en la panta lla de radar dos puntitos sospechosos. Torci el gesto. Mohamet Al haba odo muchas historias en los ltimos das. Tena, pues, razones sobradas p ara desconfiar de aquellas naves tan inoportunamente aparecidas en el campo de d eteccin del radar de la astronave. Toc un interruptor y llam: Capitn, al puente! Sucede algo? pregunt la voz del capitn Vinson, comandante del aparato. Veo dos puntos que me parecen naves extraas en A. R. 5 h. 2 m. 21 s. D. 40 02'. Su v elocidad es exagerada. Direccin? Si continuasen volando con el mismo rumbo, pasaran a veintids millones de kilmetros de distancia de Marte, sobre su Polo Norte, aproximadamente. Muy bien, ahora mismo subo dijo el capitn Vinson. Vinson compareci en el puente al mismo tiempo que el teniente McGinnis, comandant e del destacamento de proteccin de la nave. Los tres hombres analizaron cuidadosa mente los puntos detectados por el radar y llegaron a la conclusin de que se trat aba de naves no terrestres. Ninguna de las conocidas volara por el espacio con semejante velocidad sentenci McGi nnis al cabo. Tom el telfono y llam : Destacamento de proteccin, todos a sus puestos . L uego se volvi hacia Vinson . Capitn, a partir de este momento, tomo el mando de la n ave. Usted sabe que esas son las instrucciones que tengo. Vinson abri ambas manos con un gesto lleno de resignacin. Muy bien, teniente; estamos a sus rdenes. Acto seguido, McGinnis se sent ante el puente de mando. Estableci una lnea directa con el puente de disparo y continu observando durante unos momentos. Estn a medio milln de kilmetros de distancia dijo unos momentos despus . Su velocidad e de dos millones y medio a la hora. Lo cual significa que antes de quince minutos los tenemos encima apunt Vinson.

Exactamente concord el oficial de tiro . Establezcan una conexin de radio e intmenles a detenerse e identificarse. Mohamet Al hizo lo que de decan. Cinco minutos despus, se volva hacia el rostro cons ternado. No contestan dijo. Muy bien murmur McGinnis, con las mandbulas contradas . Ahora veremos qu sucede. Pero antes de que pudiera introducir en la computadora los datos de tiro, las na ves enemigas cambiaron bruscamente de rumbo. Vienen directamente hacia nosotros! chill el capitn Vinson. Pantalla telescpica pidi McGinnis. Sobre el puente haba una pantalla de televisin, con ectada directamente con un telescopio electrnico, cuyo objetivo se hallaba en el exterior de la nave, enlazado con dicha pantalla por un sistema periscpico. Las i mgenes de ambos discos se percibieron a los pocos instantes con asombrosa clarid ad. McGinnis perdi el tiempo en disquisiciones intiles. La distancia se haba reducido y a a trescientos mil kilmetros y era preciso obrar con rapidez si no se quera sufri r una catstrofe irreparable. Fuego! orden. Seis cohetes salieron disparados a la vez, dejando tras de s una serie de estelas gneas que trazaron otras tantas rayas rojas en el espacio. Los cohetes, sin emba rgo, fueron destruidos a pocos millares de kilmetros de la nave. McGinnis era tozudo. No se arredr por la destruccin de sus proyectiles y orden disp arar una segunda salva. Los seis proyectiles fueron destruidos de la misma forma que los anteriores. Igu al suerte corri la docena restante de cohetes, con lo que pocos minutos despus, la Vasco da Gama se hallaba completamente inerme en el espacio. Ya slo quedan por hacer dos cosas dijo McGinnis sombramente, cuando hubo comprobado la total esterilidad de sus esfuerzos . Una, lanzar el S.O.S. La otra, rezar. Se puso en pie y mir a Vinson. Capitn, le devuelvo el mando de su nave. Gracias, teniente contest el mencionado . Seor Al, srvase lanzar el S.O.S. S, seor. Las naves continuaban acercndose. De repente, un puntito brillante se desgaj de la Vasco da Gama. Vinson solt una gruesa interjeccin. Estpidos! Quin diablos ha ordenado lanzar un bote salvavidas al espacio? Sbitamente, la lamparita testigo de la radio empez a oscilar. Quieren hablarnos, capitn! exclam Mohamet. Vinson consult silenciosamente con McGinnis. Este aprob moviendo la cabeza de arri ba a abajo. Conteste, seor Al orden el capitn. S, seor conect el micrfono y dijo : Aqu, puente de mando de la astronave Vasco da Gam Vamos a pasar a bordo de su nave dijo una voz que pareca brotar del fin del mundo. Sonaba quebradiza, con vibraciones metlicas : No pretendemos causarles dao alguno, a menos que nos obliguen a ello. Ya vieron lo que hicimos con sus proyectiles; ig ual podemos hacer con todos ustedes si se resisten a cumplir nuestras rdenes. Y p ara que vean que no hablamos en broma, miren! Un rayo de luz deslumbradora parti de una de las naves, alcanzando de lleno al bo te que hua, el cual desapareci en medio de un cegador estallido. Esta ser la suerte que corran todos ustedes si se empean en resistir nuestras rdenes continu la voz : No lo hagan, permanezcan quietos y abran sus esclusas cuando lo pi damos. La voz se call de pronto. Todos los que estaban en el puente de mando se miraron, con el rostro cubierto de sudor. Dios mo! exclam Vinson . Qu pretendern hacer con nosotros? Pronto lo sabremos respondi McGinnis lgubremente. Pocos minutos ms tarde, las dos naves misteriosas abarloaban a ambos costados de la Vasco da Gama, habiendo equiparado las rbitas respectivas sin la menor dificulta d. Dos tneles estancos fueron tendidos de nave a nave, y por ellas penetraron los invasores.

Estos sometieron a los tripulantes y pasajeros de la Vasco da Gama, llevndoselos co nsigo. Luego transbordaron a su nave todas las mercancas y aparatos susceptibles de posterior utilizacin. McGinnis, Vinson y compaa se quedaron estupefactos, no solamente al conocer a los habitantes de un mundo infinitamente distante da la Tierra, sino el fabuloso pod er de que disponan stos, poder que se mostraba plidamente en el colosal tamao de aqu ellas astronaves, cuyo dimetro superaba largamente los dos mil quinientos metros. La Vasco da Gama haba sido una nave modelo en su gnero, pero no poda compararse ni re motamente con aquella que les haba tomado prisioneros. En la primera caban, con ba stantes dificultades, unos doscientos cincuenta hombres, en tanto que en la segu nda se advertan, a simple vista, varios millares, sobradamente holgados de espaci o para su acomodo. Todos los prisioneros terrestres fueron conducidos a sendos camarotes, donde fue ron tratados con exquisita amabilidad. Esto no me gusta mascull McGinnis . Me recuerda demasiado al engorde del cerdo antes de la matanza. Era algo parecido.

INVASORES ! I Todo el mundo pudo ver la nave con entera claridad. Era de forma esfrica, con una docena de pequeas protuberancias repartidas equitati vamente sobre su superficie, y su dimetro era inmenso. Pareca como si algn satlite s e hubiera desgajado de su rbita correspondiente y fuera a caer sobre la Tierra. Pero aquella nave no poda caer en modo alguno. Apareci primeramente como un puntit o brillante hacia el sudoeste, que fue aumentando rpidamente de tamao, hasta situa rse a escasos centenares de metros de la costa. Lloyd, Igor y Mary lo vieron todo perfectamente desde el jardn de su residencia. La nave se haba situado casi sobre la vertical de Cannes, a unos cientos de metro s fuera de la costa, y se inmoviliz all, suspendida en el aire, como si colgara de un hilo invisible cuyo extremo opuesto se hallara en el espacio. Millares de vidas pupilas examinaron la nave con asombro primero y temor despus. S u dimetro colosal, superior a los dos kilmetros y medio, haca que slo pudiera verse la parte inferior de la misma. El metal de que estaba compuesta pareca y brillaba como el oro, en tanto que las innumerables ventanillas de que dispona, refulgan c egadoramente con destellos de incomparable hermosura. Sbitamente, el infierno pareci desencadenarse sobre Cannes. Un crucero de guerra, el Armagnac, navegaba a lo largo de la costa, cuando apareci la misteriosa nave del espacio. Su comandante, sin encomendarse ni a Dios ni al diablo, orden que largaran todos los cohetes de que dispona el navo y que estuviera n cargados nicamente con explosivos convencionales. Al mismo tiempo, los pocos caones de que dispona el Armagnac fueron disparados igual mente contra la enorme esfera. Cohetes y granadas estallaron inofensivamente a c orta distancia de la nave, sin que le produjeran el menor dao. Cuando el crucero hubo agotado sus municiones, la nave dispar un dardo de fuego. La descarga alcanz de lleno al Armagnac en su costado de babor. El Armagnac vol por lo s aires en medio de un espantoso trueno. Ni uno solo de sus tripulantes consigui salvarse. A la vista de lo sucedido, los ribereos slo pensaron ya en una cosa: huir. Pronto desembarcaran los invasores y si haban hecho semejante cosa con un navo poderosamen te armado, era fcil imaginarse lo que haran con quienes no disponan sino de garrote s como medios mximos de defensa. Las carreteras se llenaron de fugitivos que huan en todos los medios de transport e, pies incluidos. Comenzaron a producirse las primeras escenas de pnico y de des

orden que causaron numerosas vctimas, para reprimir las cuales, los soldados se m ostraban impotentes. Y que no dispongamos de un arma que pueda derribar a esos intrusos dijo Lloyd, con templando el combate a travs de unos prismticos. Igor no dijo nada, pero una idea comenz a bullir en su mente. No obstante, su ate ncin fue desviada casi en el acto por un nuevo incidente. En la parte inferior de la nave, que continuaba absolutamente inmvil, se abrieron varias decenas de escotillas. Una extraa lluvia empez a caer sobre el mar. Los invasores! grit el joven, al ver los numerosos paracadas que se abran como blancas setas sobre el impoluto azul del Mediterrneo. Entonces, una voz misteriosa transmiti un sorprendente mensaje. No tireis sobre estas personas que vuelven a la Tierra. Son compatriotas vuestros, pertenecientes todos ellos a la astronave Vasco da Gama. Os los devolvemos, como prueba de buena voluntad. Todos los paracaidistas iban provistos de salvavidas, lo cual impidi que muchos d e ellos se ahogaran en el mar. Todo aquel que saba nadar se acerc a la orilla a fu erza de brazos; en cambio, otros debieron esperar a que fueran a recogerlos por medio de embarcaciones de todas clases. Conque prueba de buena voluntad, eh? exclam Igor sarcsticamente . Y el crucero que ha v lado por los aires? Lloyd no supo qu contestar a tal pregunta. Como todo el mundo, conoca la historia de la desaparicin de la Vasco da Gama y senta un infinito asombro al saber que los t ripulantes y pasajeros hechos prisioneros en la misma eran devueltos sin dao algu no. Y, de pronto, record un detalle. Rena! Rena y su cicatriz bajo la oreja izquierda! Tenemos que hacer algo exclam sumamente excitado . Igor, estos desgraciados han sido tratados para actuar como espas dentro de la Tierra. El ruso le mir con gesto suspicaz. Ests seguro, muchacho? dijo. Pondra mi mano derecha en el fuego por asegurarlo respondi el joven . Por otra par te, es sencillo comprobarlo. Cmo? De qu manera? Vamos. Seguidme. Y ech a correr hacia el blido que tenan aparcado en la parte opuesta del edificio. Montaron los tres en el aparato y partieron raudamente hacia Cannes, cuando ya l os primeros nufragos empezaban a llegar a la costa. La nave del espacio continuab a todava suspendida en el mismo sitio. Un frreo cordn de tropas cerraba los accesos al sitio por donde los nufragos estaba n desembarcando. Lloyd forceje y discuti airadamente con un fornido sargento de se guridad, hasta que sus gritos e improperios llegaron a odos del jefe de las fuerz as, quien acudi inmediatamente a donde se hallaban Lloyd y sus amigos. Qu es lo que sucede? pregunt el oficial. Tengo que hablar con usted dijo el joven, tremendamente nervioso . Es urgente, muy u rgente. Si no se explica un poco mejor contest abruptamente el oficial . No tengo mucho que p erder; hay demasiados nufragos y... Le dir una cosa, capitn. Detenga a todos y no permita que se le escape ninguno. Son terrestres, efectivamente, pero los invasores del espacio los han convertido en espas. Puedo probar lo que digo. El oficial volvi la vista hacia la nave. Frunci el ceo. Tanta generosidad me escama dijo . Desde luego, es posible que tenga razn. Cmo se llama usted, amigo? El joven dio su nombre. Sargento! exclam el oficial . La radio. Unos momentos despus, el capitn de seguridad hablaba con su jefe. Al terminar, vol vi su vista hacia Lloyd. Seor Bliss, parece que lo que usted ha manifestado tiene ciertos visos de realidad . Quiere acompaarme? Con mucho gusto, capitn. Pero mis amigos debern venir tambin conmigo. Son de toda co

nfianza, se lo garantizo. De acuerdo. Sganme. Franquearon el cordn de tropas y llegaron a un lugar de la playa, especialmente a cotado para los que volvan del espacio. Mdicos, enfermeras y personal de la Cruz R oja, pasados los primeros momentos de confusin y pnico, rivalizaban en atender a a quellos hombres, cuyos semblantes expresaban claramente el asombro que sentan al hallarse de nuevo en un mundo al cual no haban credo regresar nunca. Lloyd se acerc al primer nufrago que se le vino a las manos. Le examin atentamente y no tard mucho en hallarle una finsima raya de color escarlata que le corra desde la oreja a la nuca. Vea, capitn: ste es el primer indicio de que cuanto he afirmado es verdad. Vaya ust ed y compruebe que todos, todos absolutamente, tienen la misma seal tras la oreja . El capitn volvi momentos despus completamente desconcertado. No obstante, conservab a an la suficiente presencia de nimo para llevarse al joven a un lado. Es cierto, seor Bliss dijo . Y qu me sugiere usted que hagamos con estos tipos? Francam ente, a cada minuto que pasa la cosa me gusta menos. Lo primero que debe hacer es aislarlos por completo. Que no se escape ni uno solo . Despus... El joven se interrumpi porque un blido acababa de aterrizar a corta distancia, dejn dose desplomar casi sobre el suelo. La escotilla se abri y dos hombres bajaron de l aparato, dirigindose rectamente hacia el lugar donde se encontraban Lloyd con s us amigos y el capitn. Soy el general Manson dijo el recin llegado . Este es mi ayudante, el coronel Fellini . Capitn, puede explicarme lo que ha sucedido. S, seor. Unos minutos despus, el oficial haba terminado su relato. Manson mir en torno suyo. Luego se encar con el joven. Seor Bliss, he odo hablar algo de usted. Qu tiene que decirnos sobre el asunto? Una cosa muy sencilla. Tomemos dos o tres de estos ex prisioneros y llevmoslos a u n hospital donde puedan ser examinados a travs de una pantalla de Rayos X. Esto t erminar de confirmar mis teoras. No es mala idea. Capitn, pngase a las rdenes del profesor Bliss y atienda en un todo sus indicaciones. Llvese los hombres que necesite. Fellini y yo nos quedamos aqu. S, seor. El oficial se volvi y llam a un sargento y cuatro hombres. Sin preocuparse mucho d e la eleccin, cogieron tres de los desembarcados y se los llevaron en un coche ha sta el hospital ms cercano. Lloyd y sus amigos iban en su propio blido, siguiendo al vehculo. Llegaron al hospital. El mdico de guardia sali a atenderles. El oficial le explic lo que suceda. El mdico asinti. Muy bien, vengan conmigo. El grupo entero sigui al galeno. Penetraron en una sala de examen, cuya luz fue a pagada para poder utilizar la pantalla de Rayos X. El primer ex prisionero fue situado ante el aparato. Los rayos Rentgen atravesaro n su carne y sus huesos. La imagen del crneo se mostr con asombrosa claridad en la pantalla. Y tambin una plaquita obscura situada tras la oreja, de unos cinco centmetros de d imetro por tres de anchura. Tena usted razn, seor Bliss dijo el oficial, asombrado. El mdico encendi la luz. Qu es lo que hemos de hacer con estos hombres? pregunt. Nos los llevamos nosotros dijo el oficial. El mdico se encogi de hombros. Los ex prisioneros haban permanecido en silencio durante todo el tiempo, sin hace r la menor pregunta ni emitir queja alguna por el trato a que estaban siendo s ometidos. Salieron del hospital, pero al llegar al patio central, como si se hub ieran puesto del acuerdo en silencio, echaron a correr repentinamente hacia la p uerta enverjada que daba acceso al centro sanitario. El oficial y sus hombres quedaron momentneamente paralizados por el asombro que l es produca el gesto inesperado de aquellos individuos. Lloyd fue el primero en re

accionar. Agarr el fusil de uno de los soldados y se lo ech a la cara. Su dedo ndice se movi c on relampagueante rapidez. Las detonaciones estallaron ensordecedoramente. Uno tras otro, los fugitivos fue ron abatidos antes de que pudieran ganar su libertad. Lloyd dej caer el arma al suelo. Sus piernas temblaban. Lo... lo siento dijo . Pero era lo nico que poda hacer. No poda consentir en modo algun o que tres espas del enemigo se infiltraran en nuestro planeta. Demasiados hay ya para consentir un aumento pernicioso para nuestras propias probabilidades de so brevivir. El capitn asinti sombramente. Mary haba ocultado su rostro en el ancho torso de Igor , el cual trataba de calmar el inicio de ataque de nervios que estaba a punto de sacudir a la muchacha. Informar al general Manson de lo sucedido dijo el oficial. Los mdicos y el personal sanitario del hospital salieron a la carrera para entera rse de lo sucedido. Recojan esos cuerpos orden el joven. Su tono era tan perentorio, que ninguno de los mdicos se atrevi a oponer la menor objecin . Gurdenlos con todo cuidado, pero sobre t odo, procuren examinar bien el interior de sus crneos. Hallarn en ellos unos extrao s aparatitos; consrvenlos cuidadosamente hasta que vengan a pedrselos alguien debi damente autorizado. Est bien contest uno de los mdicos . Vamos, muchachos, lleven esos cuerpos a la sala de autopsias. Acto seguido, Lloyd y sus acompaantes regresaron a la playa, donde el capitn infor m a Manson de lo que haba sucedido. El rostro del general se ensombreci. Es decir, que esos forajidos nos han enviado un par de centenares de espas, disfra zados de terrestres. Exactamente, general concord el joven . De modo que lo mejor que puede hacer es reten erlos prisioneros a todos con el fin de inutilizarlos y, caso de ser posible, ex aminar los aparatos que les han incrustado en el interior del crneo. Manson tendi la vista en derredor suyo. Hace buen tiempo y este es un lugar excelente. Montaremos tiendas de campaa y conv ertiremos este trozo de playa en una especie de campo de concentracin, hasta tant o no dispongamos de algo mejor. Fellini, encrguese de llevar a cabo todo lo neces ario. Luego se volvi hacia el joven. Profesor Bliss, su ayuda ha sido inapreciable y nunca se lo podremos agradecer lo suficiente. Caso de necesitar de sus servicios y de los de sus amigos, dnde podram os hallarlo? Residimos a doce kilmetros al sudoeste de Cannes, general, en Villa Maud. All estarem os por completo a su disposicin. Gracias, profesor. Hgame saber cualquier cambio de domicilio. Creo que usted y sus amigos pueden servirnos de mucho. Haremos cuanto est en nuestras manos, general. Vamos? Montaron en el blido y emprendieron el camino de regreso a la residencia. Prohibi dos los vuelos particulares por razones de seguridad, era imperativo de todo pun to viajar a ras del suelo, lo cual haca que, en las calles de Cannes, atestadas d e gente y de vehculos, la marcha del blido pareciera la de una carreta. De pronto, cuando ya estaban a punto de alcanzar el camino de vuelta, Lloyd lanz una exclamacin. El fantasma! Fren en seco y se tir del blido como una exhalacin, corriendo en pos del individuo q ue haba asaltado la casa noches atrs. Pero el gento era muy espeso y el asaltante p udo evadirse sin grandes dificultades. Lloyd regres al vehculo con los labios contrados por una mueca de ira. Ese maldito mascull, sin querer contestar a ninguna de las preguntas que le formula ban Igor y Mary. Cuando estaban a punto de llegar a su residencia y el coche enfilaba la avenida de acceso a la misma, ocurri algo espantoso. .

La nave del espacio continuaba suspendida en el mismo sitio. De pronto, se movi l entamente, acercndose a la ciudad. La nave se situ directamente sobre la playa, justo sobre el lugar donde se hallab an los prisioneros y sus guardianes. La base de la nave se ilumin de repente en u na extensa rea. Fue como si en aquella zona del aparato se hubiera encendido un foco lumnico de i ncomparable potencia. La luz pareci formar una columna slida que llegaba desde la base de la nave hasta la tierra. Todo cuanto se hallaba en el interior de aquella columna de fuego blanco result c arbonizado instantneamente. Hombres, casas, animales, vehculos, desaparecieron en escasos segundos, convertidos en polvo negro. Incluso parte de las aguas del mar , alcanzadas por el borde de la columna de luz, resultaron vaporizadas. Al mismo tiempo, otro enorme dardo de luz, aunque de menos grosor que el primero , parta en direccin oblicua. El hospital y todos quienes se hallaban en su interio r desaparecieron, atomizados por aquella arma desconocida, de fabuloso poder, pa ra la cual pareca no existir defensa alguna. Y mientras se produca catstrofe tan espantosa, Mardok continuaba clamando intilment e y rogando una respuesta en la clave Nueve Tres. Pero la respuesta no llegaba.

II

Rena compareci ante Mardok. El semblante del hombre apareca sombro, con expresin preocupada. Las cosas no marchan demasiado bien, Rena manifest apenas estuvo la muchacha en su presencia. He odo las noticias respondi ella . No son buenas, efectivamente. La mano de Mardok seal hacia la gran pantalla que tena tras su mesa. Un punto rojo significaba un lugar conquistado por los sagitarianos. Los puntos rojos abundab an sobremanera. La Tierra es nuestra ltima esperanza expres . Si el Sistema Solar sucumbe, vastas regi ones de nuestra Galaxia caern en manos de los sagitarianos, precisamente las ms ri cas y civilizadas. Sus exigencias aumentarn hasta lmites inconcebibles y todas las dems razas nos veremos reducidas al papel de simples esclavos para proporcionarl es a ellos cuanto necesiten sin tener necesidad de trabajar tan siquiera. Nuestr a libertad habr desaparecido, convertindose en una pura entelequia. Cierto asinti la muchacha. Estamos a punto de quemar nuestros ltimos cartuchos. Los sagitarianos estn acabando con los ltimos focos de resistencia en Sirio. Ya se permiten incluso enviar nave s de avanzada al Sistema Solar con objeto de probar los sistemas de defensa de l os terrestres. Son buenos, pero no lo suficiente. Qu podemos hacer, entretanto? Trabajar contest Mardok . Trabajar sin descanso y procurar hallar un medio que nos pe rmita destruir la flota enemiga. Y dnde est ese medio? exclam Rena con un rictus de amargura pintado en su lindo rostro No lo conocemos, es triste y vergonzoso confesarlo. S dijo Mardok con un hondo suspiro . El nico medio de que disponemos es la F-1, pero qu sucedera si en un combate resultara la nave gravemente averiada? No quiero ni pen sarlo se estremeci. Si Filskerr no hubiera muerto murmur Rena. Pero muri y su cerebro es insubstituible. Hemos de olvidar tan desgraciada coyuntu ra y procurar valernos por nuestros propios medios. Sabes las ltimas noticias de l a Tierra? La muchacha neg con la cabeza. Todava llevaba el cabello muy corto, casi como el d e un muchacho. Sin embargo, el pelo haba recobrado ya su color habitual. Mardok continu: Una nave sagitariana apres a otra terrestre, apoderndose de cuanto contena y destruyn

dola a continuacin. Los tripulantes y pasajeros, no obstante, fueron hechos prisi oneros y sometidos a una accin anloga a la que te practicamos a ti. Proyectaban de volverlos y hacer que les sirvieran de espas, empleando el falso pretexto de su g enerosidad al concederles la libertad. Hubo alguien, que advirti la treta y todo el plan se vino abajo. Entonces, los sagitarianos dispararon su arma y mataron a cuantos haban soltado, adems de todos los que se hallaban en sus inmediaciones. D e este modo pudieron destruir los receptores que les haban incrustado en el inter ior del crneo, con el fin de que los terrestres no pudieran averiguar el secreto de su fabricacin. Un golpe muy duro para la Tierra, indudablemente coment la muchacha. As es. Me gustara conocer, sin embargo, al hombre que descubri la artimaa. Tiene que ser un tipo muy inteligente, a la fuerza. Dnde sucedi la cosa? pregunt Rena. Y al recibir la respuesta, su cuerpo sufri una viv sacudida : No puede ser ms que uno. Quin? Rena sonri. Lo conozco yo, Mardok. S quin es. Y cmo pudo ese individuo averiguar que los prisioneros haban sido tratados de esa fo rma? se extra Mardok. La muchacha llev su mano izquierda hasta la seal que tena tras la oreja izquierda. Me vio esta cicatriz infinidad de veces. Calculo que vera otra anloga en el crneo de uno de los ex prisioneros y empezara a sospechar. De aqu a comprobar tales sospec has, no hay ms que un paso. Efectivamente asinti Mardok . Tuvo que ocurrir as, no cabe otra explicacin. De todas fo rmas aadi con una sonrisa , supongo que no te disgustara ver de nuevo a tu amigo, verda d? Rena enrojeci vivamente. No quiso contestar. La posibilidad de verse de nuevo jun to a Lloyd hizo palpitar su seno con violencia. S murmur al cabo. Est bien. Entonces, volvers a la Tierra. Pero, aunque te entrevistes con tu amigo, debers tener presente que tu misin es muy otra. Mardok hizo una breve pausa. Cuando prosigui, sus palabras tenan una entonacin sole mne. Que nada ni nadie te aparten del estricto cumplimiento de tu obligacin. Obra como quieras, se te concede amplia libertad de accin. Pero, sobre todas las cosas, deb es recordar que tu deber es hallar a toda costa la respuesta en clave Nueve Tres . Lo har contest la muchacha con acento resuelto. Recuerda concluy Mardok . Clave Nueve Tres. Si no la encuentras, nuestra perdicin es s egura.

III La situacin se agravaba por momentos. Despus de la catstrofe de Cannes, ampliamente divulgada por prensa, radio y TV, el C. S. S. P. se haba reunido en sesin permanente, tratando de arbitrar los medios no slo de defensa sino tambin de ataque que se estimaban necesarios para la superv ivencia de la humanidad terrestre. Los astilleros astronavales trabajaban a toda presin, suspendidos todos los encar gos particulares. Las fbricas de proyectiles construan a diario millares de cohete s de todos los gneros, para equipar las naves que continuamente se lanzaban al es pacio, con el fin de constituir un slido cinturn defensivo. Las Naciones Unidas, mientras tanto, discutieron la posibilidad de evacuar la po blacin civil de los planetas-colonias, pero la empresa se desech por irrealizable. En efecto, hubieran sido necesarias doble nmero de naves de las que se disponan p ara poder transportar los millones de personas que residan fuera de la Tierra, es to sin contar con los problemas de alojamiento, de manutencin, sanitario y otros

ms que hubiera creado en el planeta una tal afluencia de gente. Por otra parte, e l sistema se hubiera quedado sin defensa alguna, lo cual hubiera equivalido a un a rendicin antes de recibir siquiera la intimacin correspondiente. Era preciso, pues, que cada uno continuase en el mismo lugar en que se encontrab a. Todos los viajes privados, cualquiera que fuera el motivo, quedaron automticam ente cancelados. Las naves de pasajeros y transporte fueron artilladas y sus tri pulaciones quedaron sujetas al estricto cdigo marcial. Una psicosis de guerra se extendi por todas partes. La gente crea ver espas hasta e n los lugares ms recnditos y los primeros linchamientos de gentes aparentemente so spechosas empezaron a producirse. Por otra parte, las naves enemigas empezaron a verse con mayor frecuencia. Ahora se paseaban casi a diario por lugares distintos del globo, bajando a distancias que rozaban casi la superficie, volando a velocidades mnimas, sin que los dispar os de cualquier genero parecieran afectarles en lo mas mnimo. Por Cannes, que iba quedndose desierto da a da, las naves aparecan con singular frec uencia. Raro era el da en que no se vean una o dos pasendose con toda tranquilidad a una altura que oscilaba entre una decena de metros y un millar. Permanecan vari os minutos sobre la ciudad y luego desaparecan tan de repente, que su imagen qued aba grabada en la retina algunos segundos, antes de que los estupefactos especta dores pudieran darse cuenta de que la nave no se encontraba ya en el sitio en qu e crean estar vindola. Mientras tanto, Lloyd e Igor haban realizado una extraa labor que haba hecho lanzar no pocos reniegos al ruso. He hecho de muchas cosas en este mundo farfull , pero nunca de enterrador refunfu cuand se enter de las intenciones del joven. De desenterrador, querrs decir mejor le corrigi Lloyd . Y luego tendrs que actuar como cirujano. Me parece que a ti te he calado dijo el ruso agudamente . Ya s lo que quieres. Pues entonces, mejor todava. Vamos, tenemos que hacer. Esos marcianos de pega han credo destruir su secreto, pero olvidaron que les cogimos un prisionero y que est a enterrado en nuestro propio jardn. Esperaron a la noche, con el fin de no levantar sospechas caso de ser vistos por algn inoportuno transente. Excavaron de nuevo la fosa en que haban sepultado al sa gitariano, pero no sacaron todo el cuerpo, sino solamente la cabeza, que transpo rtaron a la casa. El hedor que desprenda el crneo resultaba insoportable. Mary hubo de prepararles ms caras que empapaban frecuentemente con agua de colonia para poder soportar el re pugnante olor que invadi la casa. Despedazaron el crneo y extrajeron el misterioso aparatito. Luego, para no molest arse ms, arrojaron aquellos repelentes restos al mar que bata los acantilados sobr e los cuales se hallaba el edificio. Despus de ventilar bien la casa para alejar la peste, se entregaron de lleno al trabajo, de desentraar el misterio del aparato conseguido. Desarmarlo les cost toda la noche y parte de la maana, pero cuando lleg la hora de comer ya conocan su funcionamiento. Ser sta la clave Nueve Tres que repite Mardok con tanta insistencia? pregunt el joven. Hum! mascull Igor . Y quin diablos puede saberlo? Sabes lo que te digo? Estoy molido y cesito un buen descanso. Por qu no nos vamos a dormir? Eso es lo que deberan hacer dijo Mary que entraba en aquel momento en la habitacin c on una bandeja sustanciosamente cargada de alimentos . Coman primero y vyanse a dor mir despus. Una idea estupenda aprob el joven, arrojndose sobre una fuente de salchichas recin as adas. Mientras coma a dos carrillos, dijo : Mary, usted es especialista en radio. Se atrevera a reproducir un aparatito semejante? Si me proporcionaran los materiales suficientes, creo que s contest la muchacha, tra s un atento examen de las partes que componan el misterioso transmisor. Dormiremos un rato y a la tarde iremos a Cannes a ver lo que podemos encontrar. M ientras tanto, entretngase en trazar sobre un papel el esquema de la construccin. Es una buena idea aprob la muchacha. Al llegar la noche ya haban reunido cuanto les haca falta para reproducir el trans

misor. Entonces surgi una dificultad. El tipo ese lo llevaba dentro de la caja de los sesos dijo Igor . Nosotros no podemo s hacer lo mismo; se necesita una tcnica quirrgica muy avanzada y dudo que ninguno de nuestros mdicos sepa conseguirlo. Bueno, tampoco hace falta que lo hagamos de ese modo. Con tal de que funcione, pu ede llevarse en el bolsillo de la camisa, por ejemplo, conectado por medio de un hilo al odo externo. Nosotros no tenemos que andar haciendo de espas. En aquel momento, la radio dio el ltimo boletn de noticias. Una escuadra de naves que volaba patrullando el espacio circundante a Plutn avist a yer una formacin de globos enemigos, a los cuales atac en el acto. La escuadra pud o destruir una nave enemiga, antes de ser destruida a su vez, pero habiendo cons eguido, a costa del propio exterminio, la retirada de las naves restantes. Esto prueba una cosa dijo el locutor : aunque difciles de batir, las naves adversaria s no son invulnerables a los proyectiles terrestres. El C. S. S. P. abriga la es peranza de que... S, pero ellos tienen un nmero infinito de naves, en tanto que nosotros, en comparac in, poseemos muy pocas. Podemos destruirles cien, doscientas, pero las nuestras s ern hechas pedazos en su totalidad, dejando indefenso al sistema. Si tuviramos algn arma ms poderosa que ese misterioso haz de luz que parece carbonizar cuanto toca concluy Lloyd con un hondo suspiro. Casi a continuacin del boletn de noticias, Mardok lanz la suya. La flota sagitariana est volando hacia Centauro, al cual se calcula llegar dentro d e una semana. Atencin, Tierra, antes de ocho semanas, tendris que luchar desespera damente por vuestra propia existencia. Los sagitarianos no darn cuartel, os lo ad vierto. Mardok termin con su la pattica apelacin de costumbre. Respuesta por clave Nueve Tres. Os lo pedimos con urgencia, respuesta por clave N ueve Tres. El diablo cargue con Mardok, con la clave Nueve Tres y con el que la invent! fue el exasperado comentario de Igor.

IV Un batalln de cohetes teledirigidos sent sus reales en un campo no lejos de la res idencia de los tres amigos. Desde la casa, pudieron ver con toda claridad los pr eparativos de defensa del batalln, as como la instalacin de las rampas de lanzamien to y las torres de direccin de tiro y dems elementos accesorios. El comandante del batalln, coronel Ellis, result ser antiguo conocido de Lloyd, y con tal motivo, e l joven invit al coronel a renovar la amistad, cosa que se efectu en el curso de u na cena en la residencia. Durante la cena, no se habl apenas de otro tema que el que sacuda al mundo en aque llas horas febriles. Ellis manifest su desconfianza en los mtodos de la Tierra par a defenderse y expres con toda claridad que si no se encontraba prontamente un ar ma nueva para combatir a los sagitarianos, todos los esfuerzos resultaran complet amente intiles. Un arma nueva, eso es lo que necesitamos! exclam Ellis, golpeando la mesa con el puo . Todo cuanto tenemos es bueno, pero anticuado. Precisamos de algo que sea complet amente nuevo, algo que no se haya empleado todava. Los sagitarianos son infinitam ente ms civilizados que nosotros, como lo demuestra el que se hayan trasladado de sde tan lejos en un tiempo increblemente corto. Por lo tanto, es lgico suponer que ellos estn ya al cabo de la calle en todo cuanto se refiere a cohetes y dems zara ndajas teledirigidas. Qu podemos hacer nosotros con unos artefactos semejantes? Oj al fuera solamente el ridculo, porque no es nuestro orgullo y nuestro amor propio los que estn en juego, sino nuestra propia existencia. Y cuando es la vida la que est en el fiel de la balanza, los sentimientos personales de orgullo, dignidad y dems, cuentan muy poco. La diatriba del coronel impresion notablemente a uno de los comensales, concretam

ente a Igor. Este no dijo nada y, al terminar la cena, se retir a su habitacin sum amente pensativo. A la maana siguiente, Lloyd se extra de que su amigo no bajara a desayunar. Pens que se habra quedado dormido debido al notable exceso de trabajo de los ltimos das, de modo que no le concedi ninguna importancia al incidente. Mary tambin se extra de ello, aunque hizo lo mismo que el joven. Los dos se entrega ron a la tarea de reproducir el transmisor arrebatado al cadver del sagitariano, pero lleg el medioda sin que Igor hubiera dado signos de vida. Entonces fue cuando Lloyd empez a sentirse alarmado. Desechando a un lado posible s escrpulos, subi a la habitacin de su amigo. Toc la puerta con los nudillos. Nadie le contest. Mary haba subido con l. Los dos se miraron aprensivamente. Le habr ocurrido algo? pregunt la muchacha, angustiada. Vamos a verlo ahora mismo dijo Lloyd. Y empuj la puerta. Un espectculo inusitado se ofreci ante sus ojos. Igor estaba sentado ante una mesa, trabajando febrilmente con lpiz y papel. Su nic o ojo apareca inyectado en sangre y la estancia apareca llena de humo procedente d e las docenas de cigarrillos que el ruso haba fumado desde que concluida la cena, se retirara a descansar. El suelo estaba lleno de colillas y cuartillas de pape l repartidas con prdiga imparcialidad. Las segundas se vean llenas de frmulas matems ticas, en algunas de las cuales Lloyd reconoci ecuaciones de clculo integral, junt o a simples operaciones aritmticas de primer grado. Lo primero que hizo Mary fue abrir la ventana para ventilar la habitacin. Despus d ijo: Voy a buscar una escoba; el cuarto est intransitable. Y sali. Lloyd se acerc a su amigo. Este se dej caer sobre el respaldo de su silla con clar as seales de infinito cansancio. Qu diablos has estado haciendo, Igor? pregunt Lloyd, sumamente extraado. El ruso seal una pila de cuartillas situadas en el ngulo izquierdo de su mesa. Esto dijo, con un suspiro . Virgen de Kazn, lo que me ha costado dar con la frmula. Qu frmula? No te entiendo, Igor dijo el joven, intrigado. Dame un cigarrillo pidi el inventor . Acab mis reservas y no quise bajar en busca de ms tabaco por no moverme de aqu. Habis llegado en el momento oportuno; cinco minutos antes, os habra echado a patadas, sin distincin de sexos. Pero vali la pena; lo he conseguido. Aspir el humo con fuerza. Mary volvi y empez a escobazos con las colillas y los pap eles. Dentro de un cuarto de hora le subir algo de comer dijo, enojada . Parece mentira que haya hombres as. En mi casa no durara usted mucho, Igor. El ruso gui un ojo a su amigo. Qu te parece la chica, Lloyd? Tiene complejo de ama de casa. Esas son las que me gu stan a m, sabes? Pues a m no me gusta usted nada, Igor! exclam la muchacha, encarnada hasta la raz de l os cabellos. Ese es un tema que tocaremos ms adelante. Por ahora tenemos otros ms importantes qu e debatir, preciosa. Vamos, vamos, dejaos de floreos y al grano. Estoy ardiendo de impaciencia por sab er lo que vas a hacer, Igor cort Lloyd. Este entrecerr los prpados de su ojo sano. Vers, anoche cuando me retir a dormir, pens mucho en lo que nos haba dicho tu amigo e l coronel Ellis. Un arma nueva, completamente distinta a todas, eso es lo que ne cesitamos para combatir a los sagitarianos. Ellis tiene toda la razn del mundo. Ig or mene la cabeza . Si no sorprendemos a los sagitarianos, podemos dar el duelo por despedido. Los empleos de enterrador abundarn mucho dentro de un par de meses, t e lo aseguro. S que pintas las cosas lgubres, chico dijo Lloyd, amoscado. Debemos atenernos a la realidad, no vale soar. Bien, recordars que te cont cules fuer on las causas del accidente que estuvo a punto de reducirme a papilla. S, claro. Anoche, cuando me vine a la habitacin, empec a pensar en la posibilidad de reanudar

los experimentos en tal sentido. Pero no poda hacerlo sin tener la absoluta segu ridad de que no se me iba a venir encima el laboratorio por segunda vez. La prim era pude salvarme de milagro, la segunda... Bueno, el caso es que el accidente o curri porque algo haba fallado. Empec a pensar en las causas de aquel posible fallo y... la mano del ruso seal nuevamente las cuartillas , ah lo tienes. Resuelto por com pleto. Ya no habr ms explosiones ni ms laboratorios arruinados, a no ser que queram os nosotros, naturalmente. Eso est muy bien dijo Lloyd , pero me gustara saber concretamente de qu se trata. O que hablaste algo sobre el vaco, pero no s ms. Vers dijo Igor . Hasta ahora, siempre que se ha hecho el vaco en una estancia o en una cmara, ha sido a base de extraer el aire o el gas, cualquiera que sea ste, conten ido en la misma. Mi hiptesis se basaba en el hecho contrario, aunque parezca una paradoja. En vez de expulsarlo, aspirarlo. No te entiendo. La verdad, eso me resulta completamente incomprensible exclam Lloyd , desconcertado. Suponte sigui el ruso pacientemente , que en el centro de esa habitacin colocas una es pecie de bomba neumtica, comandada por ondas radiales. La bomba aspira el aire de la habitacin, comprimindolo bruscamente en su interior, de golpe, de tal modo que la operacin se realiza en una fraccin de segundo. Creo que empiezo a comprender murmur el joven. Lo celebro. Ahora bien, la cmara ha de ser relativamente pequea para que su absorcin del aire situado en torno suyo se produzca con resultados positivos. Una cmara n eumtica de cinco metros cbicos en una habitacin de sesenta, carecera de inters para n osotros, Pero una cmara de dos decmetros cbicos en esa habitacin de sesenta metros cb icos, s sera interesante. Vas comprendiendo? S, desde luego. Aunque hemos de plantearnos la objecin de la potencia de la bomba n eumtica para poder comprimir en un espacio de dos decmetros cbicos, el volumen de a ire correspondientes a sesenta metros cbicos. Significara, expresndolo en cifras, r educir dicho volumen de aire a otro treinta mil veces menor. Exactamente. Igor blandi el lpiz en el aire como si fuera una espada llameante . T lo h as dicho. En ese caso, la proporcin est completamente ajustada. Pero mi aparato es capaz de ejecutar reducciones mucho ms importantes. La presin no sera tan excesiva como pueda parecer declar Lloyd, tras un breve clculo m ental. En esos dos decmetros cbicos puedo meter diez veces ms aire. Entonces la presin sera d e trescientos gramos por centmetro cuadrado. Fcil de soportar, como puedes aprecia r. Desde luego. Y qu objeto tiene esa bomba neumtica instantnea? Es que no te lo supones? En primer lugar, causa el vaco de un modo fulminante. Imagn ate una bomba de un metro cbico terico de capacidad. Su volumen es quinientas vece s mayor que la anterior. Pero puedo comprimir en ella, siempre siguiendo la mism a proporcin, hasta treinta mil metros cbicos de aire. Si aumentamos ligeramente la potencia de la bomba, tendremos trescientos mil metros cbicos. Pero las aleacion es que hoy se construyen permiten obtener metales sumamente resistentes a las ma yores presiones. Por lo tanto, no es aventurado suponer que con una bomba de die z metros cbicos de contenido terico, construida con el metal ms resistente, puede c onseguirse aspirar de golpe treinta kilmetros cbicos de aire, todo esto en el brev e espacio de un segundo. Te das cuenta de lo que producira en una zona cualquiera un vaco repentino de treinta kilmetros cbicos de aire? Lloyd trag saliva. Las cifras le parecan demasiado fantsticas. Pero al mismo tiempo comprenda que eran simples frmulas matemticas. Igor extendi la mano hacia la ventana. Cualquiera de esos cohetes que ves ah afuera tiene un tamao equivalente a sesenta o setenta metros cbicos. Y no son muy grandes; los hay hasta cien veces mayores, d el tamao de una astronave mediana. Figrate t un cohete cargado con una bomba de cie n metros cbicos tericos. Cunto aire aspirara en un segundo? Cuando se produce una explosin, supongamos nuclear, para el observador que se hall a a unos diez kilmetros de distancia, el sonido tarda en llegarle alrededor de me dio minuto, ms o menos. La onda explosiva tarda dos minutos y medio, aproximadame nte, y tiene la fuerza suficiente para derribar a un hombre por el suelo. Hablo

de una bomba atmica convencional, tipo Hiroshima, de veinte kilotones. Ahora, quie res explicarme lo que sucedera en un rea de digamos diez o quince kilmetros cuadrad os de la cual se extrajera el aire repentinamente? En aquel lugar se produce un vaco sbito. Bruscamente, el aire falta en una zona de cuatro por cuatro por cuatro kilmetros, lo que da sesenta y cuatro kilmetros cbicos que han sido comprimidos sbitamente en un espacio no mayor de cien metros cbicos. Todo esto ha ocurrido en un segundo, quiz en menos tiempo, ya que mi mquina acta a s, tan instantneamente. Entonces, el aire de los bordes se precipita sbitamente en aquel vaco. En la atmsfer a no puede haber vaco, t lo sabes, es un principio elemental de fsica. Ese vaco prod ucido artificialmenfe ha de llenarse por medios naturales. Y qu sucede? Sencillame nte, el aire de los bordes, como ya he dicho, irrumpe en aquel lugar con una vel ocidad espantosa, varias veces superior a la del sonido. Viene de todas partes, de arriba, de abajo, de la izquierda, de la derecha, en fin, de todos lados. Las corrientes producidas navegan con velocidades de vrtigo y convergen en el centro , provocando un torbellino de potencia inimaginable, con los resultados que son de prever. Ahora, molstate en pensar qu sucedera con uno de esos aparatitos lanzado s sobre una ciudad, conectado con una espoleta altimtrica para funcionar a la alt ura que se desee, a mil metros del suelo, por ejemplo. La arrasara dijo Mary con voz estrangulada. La muchacha haba entrado con la bandeja de comida, pero fascinada por las explica ciones del ruso, se haba olvidado siquiera de que la tena en las manos. Exactamente! exclam Igor triunfalmente . Pero an hay ms, todava queda la segunda parte Mordi un bocadillo con furia. Mi mquina caera inexorablemente al suelo, por los efectos naturales de la ley de la gravedad. Al caer, se rompera o se producira alguna avera en ella. Entonces, el ai re comprimido en su interior se escapara bruscamente. Cien, quinientos, acaso mil kilmetros cbicos de aire segn la potencia del artefacto, escapndose repentinamente, chocando sus corrientes contra las de aspiracin. Pensad un momento en los efecto s que podra producir un arma semejante, lanzado contra un objetivo determinado: u na ciudad, una concentracin de tropas enemigas, una escuadra de navios de guerra, un cohetdromo... o una formacin de astronaves sagitarianas. Lloyd se tuvo que servirse una taza de caf. Se senta incapaz de emitir una sola pa labra. Mary se sent. Las piernas le flaqueaban. Igor dijo el joven al cabo de unos momentos . Qu volumen tena el aparato que te estall? Poco. Cinco centmetros cbicos apenas. Y me destruy el laboratorio con cuanto le rode aba, una casa tres veces mayor que sta contest el ruso con la boca llena de comida.

Llaman a la puerta dijo Mary. Los dos hombres, sentados frente a frente, consuman papel y lpiz en cantidades eno rmes, enfrascados en ininteligibles frmulas matemticas. Bueno gru Igor. Luego : Se me acaba de ocurrir una idea. S? Yo tena que presentarte una objecin acerca de tu bomba neumtica, Igor. Veamos primero la objecin. Despus expondr la idea. Si consideramos tu aparato como un arma, es obvio que slo podemos utilizarlo dentr o de los lmites de la atmsfera. En el vaco no sirve. Para qu producir vaco en el vaco? Bastara que las naves sagitarianas se mantuvieran a quinientos kilmetros de altura para que tu artefacto resultara totalmente ineficaz. Igor sonri con aire de superioridad. Confiaba en que me plantearas ese problema. He estado trabajando en l y creo haber llegado tambin a una solucin. Mi mquina producir el vaco en el vaco, valga la redunda ncia. Cmo! No te entiendo, Igor, francamente. El vaco no es vaco absoluto, querido amigo. Hay en l partculas gaseosas esparcidas po

r todo el mbito del universo, hidrgeno, oxgeno y otros gases, separadas a veces por distancias de varios kilmetros. Son partculas infinitesimales, prcticamente molcula s, incluso de cuerpos slidos, pero por su misma separacin se considera que fuera d e una atmsfera, sea de la clase que sea, existe el vaco. Yo aspiro... Como tu bomba ri el joven. Igor ri tambin. Luego continu : Bueno, quise decir que lo que yo pretendo es conseguir el vaco absoluto, donde no haya nada, absolutamente nada, comprendes? S, pero eso no sera advertido a bordo de una nave espacial objet el joven. Tendramos que experimentarlo dijo el ruso con los labios prietos . Mientras no hayamo s llevado mi artefacto al terreno de la prctica, no podremos conocer los resultad os de producir el vaco total. Creo, no obstante, que lograramos algo positivo. Por lo pronto, en la Tierra no podrn estar, te lo aseguro. La radio emiti en aquel momento un mensaje boletn de noticias, cuyo contenido pare ci contrastar sarcsticamente con las ltimas palabras del inventor. Fuerzas de hombres del espacio, desembarcando de potentes astronaves, cuyo nmero s e calcula en varias decenas de millares y unas veinte, respectivamente, han pues to pie en una poblacin terrestre: Ajaccio, en la isla de Crcega. El enemigo ha ocu pado la ciudad y se ha hecho dueo de ella, sin que los esfuerzos realizados para desalojarlos de su posicin hayan dado fruto alguno hasta el momento. No obstante, se espera que nuevas armas, que pronto estarn listas para ser utilizadas, decidi rn la suerte de tan hermosa ciudad y... Nuevas armas! buf el ruso con desprecio. Vamos dijo Lloyd , tenemos que darnos prisa. Hemos de determinar estas frmulas para l levarlas a la prctica cuanto antes. Y eso me recuerda que hemos de dictar a Mary una lista de materiales para que se dedique a buscarlos por ah mientras trabajamos en casa. Lloyd se mordi los labios. Somos pocos dijo . Necesitaramos algunos ayudantes ms que... La voz fresca y juvenil de Mary se dej or de repente en la estancia. Lloyd, creo que ya he encontrado uno de esos ayudantes que acaba de citar. El joven volvi el rostro. Inmediatamente se puso a temblar de tal modo, que el lpi z se le desprendi de los dedos sin fuerza. Junto a Mary haba una persona. Las bellas pupilas de Rena aparecan veladas por una sospechosa pelcula de humedad. Lloyd se puso en pie lentamente. Extendi sus brazos hacia la muchacha. Rena! murmur con tono apenas perceptible. Igor lanz un suspiro, mientras contemplaba a la pareja de enamorados estrechament e abrazados. Oh, el amor. Gui el ojo a Mary . Cundo les imitamos nosotros, preciosa?

ARMAS NUEVAS I El C. S. S. P. resolvi el bombardeo de Ajaccio. Las veinte naves globulares del espacio haban desembarcado un total de cien mil h ombres que se haban desparramado por la isla, ocupando pueblos y aldeas, sin que les fuera opuesta ms que una dbil y espordica resistencia, que pocos frutos poda dar , tanto por su misma desorganizacin como por la inferioridad de los fusiles y las escopetas de caza frente a las poderosas pistolas y caones elctricos de los asalt antes. La avanzada sagitariana se hallaba en las alturas que rodean Ajaccio, a pocos ki lmetros de la ciudad. Las naves no tocaban el suelo, sino que se hallaban situada s a unos cinco o seis metros de distancia del mismo. Sus tripulantes iban y venan

por todas partes, unos a pie, otros en vehculos terrestres y aunque tambin usaban sus propias navecillas supletorias para sus traslados. No se preocupaban en absoluto de los terrestres, a no ser que fueran atacados. D e vez en cuando, un corso belicoso se emboscaba detrs de una chumbera o una pita y soltaba una perdigonada contra un sagitariano. El sagitariano mora, por supuest o, la puntera de los corsos es proverbial; pero la represalia no se haca esperar. Casi en el acto, un grupo de invasores haca acto de presencia en aquel lugar. Arm ados con poderosas pistolas y rifles, barran el espacio, carbonizando cuanto toca ban sus poderosos dardos de fuego. As, en pocos das consiguieron eliminar todo foc o de resistencia. Por lo dems, no parecan preocuparse demasiado de las actividades de los corsos. Le s permitan seguir su vida normal, salvo los vuelos y viajes martimos fuera de la i sla. Mientras no se metieran con ellos, la vida de los isleos pareca garantizada. Pero haba una cosa que a los corsos, y en general, a todos los terrestres, se les haca insoportable: los sagitarianos eran unos ladrones redomados. Robaban todo. No perdonaban nada: alimentos frescos y en conserva, armas, maquin aria, en fin, las muestras ms caractersticas de cuanto se produca en la isla. No pe dan permiso; se lo llevaban, y si alguno se resista, lo mataban sin ms trmites. Las naves parecan insaciables. Continuamente estaban alojando en su interior los productos de nuevas expediciones depredatorias emprendidas por sus tripulantes. El trasiego pareca no tener fin. Algunos aviones intentaron atacar los globos. Empeo intil, porque todos los ataque s fueron rechazados con consecuencias desastrosas para sus ejecutores. Los cohet es test que se les lanzaron, provistos de cabeza con explosivo qumico, fueron hecho s estallar a una distancia inofensiva. Ya no quedaba sino probar el bombardeo con artefactos nucleares. El debate fue m uy agitado en el C. S. S. P. y uno de los que ms se opusieron al bombardeo fue el representante francs, a quien le pareca una indignidad que hubiera de arruinarse la casa natal de Napolen. Pero hubo de inclinarse ante la abrumadora mayora de los restantes miembros del C omit, los cuales haban optado por ensear de una vez los dientes a los invasores. O los destruimos o nos destruirn fue el sentir general. En consecuencia, se adoptaron todas las previsiones para el bombardeo. Las naves sagitarianas formaban un semicrculo en torno a Ajaccio. Vistas desde lo alto, semejaban un conjunto de gigantescos globos aerostticos, en espera de empr ender el vuelo una vez libres de sus amarras. Era un hermoso panorama de no habe r sido porque significaba la muerte, o, en el mejor de los casos, la prdida de la libertad subsituida por una abyecta esclavitud. Antes de proceder al bombardeo, sin embargo, se avis a la poblacin de Ajaccio. Dur ante tres das, todas las emisoras francesas e italianas transmitieron continuos a visos, recomendando se guarecieron en el lado esta de las montaas, en especial de l Monte Cinto y de L'Incudine, con objeto de evitar los efectos de los explosivo s nucleares. Esto era tanto como avisar a los sagitarianos de los propsitos terrestres, pero n o quedaba otro remedio si se queran salvar las vidas de los corsos. En el primer da, el xodo comenz ya y los habitantes de Ajaccio emprendieron el camino de las mon taas. Contra lo que se esperaba, los sagitarianos no pusieron el menor impedimento a l a fuga de los ajaccianos. Indiferentes a todo lo que no fuera un escopetazo a ma nsalva, ellos continuaban metdicamente su labor de saqueo, llevndose cuanto poda se rles de utilidad a sus naves. Ni siquiera las patrullas que merodeaban por el in terior de la isla y que, por tanto, parecan fuera de la proteccin que podan ofrecer les las naves, se molestaron en regresar a las mismas. De no haber sido por sus vehculos cargados hasta los topes con toda clase de objetos, hubiera podido tomrse les por pacficos turistas que slo pretendan pasar unos das conociendo las bellezas n aturales de la hermosa isla. Al cuarto da se dispararon los cohetes. Los proyectiles, lanzados desde un lugar secreto del rtico, ascendieron aullando a travs de la atmsfera. Salieron al espacio y entraron de nuevo en la capa de aire , encaminndose hacia su objetivo con una velocidad varias veces superior a Mach U

no. A veinticinco kilmetros de altura sobre Ajaccio, todos los cohetes estallaron. Fue un castillo de fuegos artificiales como jams a un ser humano le haba sido dabl e contemplar. En pleno da, nacieron varias docenas de soles de deslumbrante blanc ura, que borraron durante unos momentos la luz del astro central del sistema. Hu bo un poco de ruido, algo de humo, y eso fue todo. Los sagitarianos continuaron impertrritos su labor de saqueo como si no hubiera o currido nada. Y los miembros del C. S. S. P. empezaron a consumir las aspirinas en dosis masivas, pensando qu podran hacer para derrotar a aquellos invasores que parecan invulnerables a cualquier arma terrestre. Excepto a una escopeta bien apuntada, por supuesto. Pero quin era el guapo que se pona a veinte metros de un sagitariano en tales condiciones? Poco despus del fracasado bombardeo de Ajaccio, cuando ya las emisoras anunciaban la derrota y recomendaban a todos los corsos la vuelta a sus hogares, se supo d e nuevos desembarcos enemigos. Veinte naves ms desembarcaron el puerto de Majunga, de Madagascar, y otras tantas lo hicieron en el de Colombo, en Ceyln. En dichos lugares pas, ms o menos, lo mism o que en Ajaccio. Y mientras tanto, Mardok continuaba clamando en busca de la clave Nueve Tres.

II La amistad de Lloyd con el coronel Ellis haba dado sus frutos. De acuerdo con Igor, haban informado a Ellis de sus propsitos y el coronel se haba mostrado dispuesto a ayudarles incondicionalmente en todo. Lo nico que le pidiero n fue que le guardaran el secreto hasta que hubieran experimentado el primer art efacto. Si resultase un fracaso, producira desagradables consecuencias en el orden moral ar guy Igor . Sera tanto como dar esperanzas a un condenado a muerte cuando ya est con l a soga al cuello y luego tirar de la misma. No, prefiero hacer una prueba; si sa le bien, publicaremos los resultados y entonces podr iniciarse la produccin en mas a. Conforme declar Ellis . Les enviar unos cuantos hombres para que les ayuden. La ayuda de Rena como organizadora y burcrata result inapreciable. Los cinco aos de experiencia de la muchacha haban dado su fruto y, prcticamente, era ella quien ll evaba el peso de todos los trabajos, organizando y coordinando el suministro de material y pertrechos necesarios. Provista de un talonario de cheques en blanco, firmado por el ruso, recorri los lugares ms inverosmiles, transportando hasta Villa Maud cuanto iban a necesitar para la construccin del primer artefacto. Cuando las piezas elementales estuvieron listas; se procedi al montaje en el jardn de la residencia, hbilmente enmascarado todo bajo unas redes que los expertos en camouflaje del coronel haban dispuesto a instancias de Igor. Lloyd no era el menos inactivo. En ms de una ocasin, Rena tuvo que suplicarle que se tomara un descanso, pero el joven no quera atender a razones. Sin embargo, hub o de comprenderlo por s mismo y en lo sucesivo pareci tomrselo con un poco ms de cal ma. Cuando ya llevaban dos semanas de ardua labor, Rena volvi un da de Cannes con el s emblante muy agitado. Lloyd not en seguida que algo le pasaba a la muchacha y le pregunt la causa. Lo he visto declar ella . Y creo que l tambin a m. A quin te refieres? pregunt el joven. Rena pronunci un nombre. El fantasma murmur Lloyd . Cre que habra desaparecido definitivamente. Pues no es asi. Est en Cannes, tengo la completa seguridad. Lloyd se frot la barbilla con gesto meditabundo. Si te ha visto, es casi seguro que te ha seguido. Lo cual significa que se ha ent erado de que ests aqu.

Y vendr. Casi con toda certeza. Habr comprendido que tu presencia en la ciudad se debe a al go relacionado con la lucha que estamos sosteniendo. La consternacin apareci al instante en el rostro de Rena. Pero si viene, se enterar de lo que estamos planeando. Trataremos de tenderle una trampa, no te preocupes. Dime, sabas t que era un sagitar iano? S. Su aspecto es idntico a nosotros. Cmo lo consiguen? Los sagitarianos son polimrficos, pero slo una vez. Quiero decir que pueden adoptar cualquier forma viviente una vez en su vida, merced a un complicado proceso en el cual entran al mismo tiempo la intervencin mdica y su propia voluntad. Determin adas sustancias, sin embargo, les hacen volver a su aspecto primitivo, pero ya n unca ms pueden tomar la apariencia que tenan o la de cualquier otro ser viviente. Moriran irremisiblemente. Y entre las sustancias que les vuelven a su primitivo estado se encuentra el alco hol. Justamente. Vuestro alcohol contiene una sustancia que nosotros denominamos dimeti lexametasimbioxyl. Ellos lo saben y por eso huyen de la prueba Dexilar, el nombre que le damos nosotros, como el diablo de la cruz. Le hiciste t la prueba Dexilar en alguna ocasin? S, Y result positiva. Claro que se la hice en una dosis infinitesimal, pues no lleg a darse cuenta siquiera. Y por qu no le denunciaste? Tena que seguir espindole, comprndelo. Pero luego advert que si continuaba en el Ever est mi vida peligrara, por lo que decid huir. Y al mismo tiempo, buscarte un lugar cmodo donde comunicarte con Mardok. Exactamente. Tu amnesia, dime, fue fingida o real? En un principio, fue real. El choque con la Tierra, no me refiero al choque fsico de la nave que me trajo hasta aqu, con las enseanzas ya recibidas en mi mundo y pr ocedentes de fuentes que se haban ido reuniendo durante muchos aos, sino al choque psquico que recib al entrar en la atmsfera de vuestro planeta, result un poco fuert e. Por eso me incrustaron en la oreja el grabador, a fin de que pudiera ir recog iendo cuanta informacin pudiera. Ms tarde, con el transcurso de los aos, fui recobr ando totalmente la memoria hasta que mi cerebro qued totalmente normalizado. Lloyd medit un momento en cuanto acababa de explicarle la muchacha. Luego sigui co n sus preguntas. Eso significa que hay agentes vuestros en la Tierra desde hace muchsimos aos. Oh, s, claro. Y en todos los planetas donde existe el anhelo de libertad, como aqu. La guerra estelar dura siglos, pero parece acercarse a su trmino... con nuestra derrota si las armas nuevas no dan el resultado que esperamos concluy la muchacha con acento de pesadumbre. Hubo un momento de silencio. Despus, Lloyd la tom por el talle acercndola a s. Rena intent resistirse, pero acab sucumbiendo. Un momento despus, trataba de oculta r el carmn de sus mejillas, escondiendo el rostro en el pecho del joven. Nuestras armas no fracasarn murmur Lloyd con acento de iluminado . Y entonces, cuando hayamos triunfado, podr hacerte una pregunta. Cul, querido? Es posible el matrimonio entre una mujer del espacio y un terrestre? Rena levant los ojos hasta mirarse en los del joven. No dijo nada, pero su expres in result ms elocuente que cualquier frase afirmativa. Lloyd lanz un estentreo viva. Luego bes a la muchacha y al separarse, dijo: Ahora es preciso que volvamos a la realidad. Y la realidad se llama Miguel Torral ba, a quien hemos de preparar un magnfico recibimiento. Debe estar, supongo, muy furioso. S. La inmensa mayora de sus agentes han sido eliminados en la Tierra. Por eso envia ron los pasajeros y tripulacin de la Vasco da Gama, fingiendo devolverlos a la Tier ra, con el fin de proporcionarse as nuevos agentes en sustitucin de los que nosotr os les habamos ido eliminando. Pero no contaron con que habra un terrestre que pod

ra sospechar de un gesto tan supuestamente benvolo: t. Muy bien sonri Lloyd , afrontaremos sus iras. Y ahora, dime; cuando estuviste con los tuyos, conseguiste averiguar la cifra de la clave Nueve Tres? No. Rena mene lentamente la cabeza . Precisamente he vuelto a la Tierra para encontra rla a toda costa.

III

El hombre se desliz sigilosamente por entre las chumberas que rodeaban el borde e xterior del jardn de Villa Maud y, saltando por encima de la cerca, avanz cautelosam ente entre las plantas y rboles del mismo. Camin en silencio hasta encontrarse a p ocos pasos de la entrada. Escuch. No se oa el menor ruido. En vista de ello, avanz de nuevo. Lleg a la puerta e hizo girar el pomo con infinita lentitud. Luego abri un par de centmetros. Rumor de animadas conversaciones lleg hasta sus odos. Son una cristalina carcajada y luego una estentrea imprecacin. La carcajada era de Mary y la impreca cin proceda del ruso. Penetr en la casa, andando de puntillas. En la mano llevaba una pistola cuyo can er a doblemente grueso de las que tenan Lloyd y sus amigos. Sus ojos fulguraban con siniestros resplandores. Lleg a la puerta del comedor. Estaba entreabierta. Levanto mi copa por la felicidad de estos dos tortolitos que tenemos aqu deca Igor e n aquellos momentos , porque se casen pronto y porque... ejem!, bueno, no quiero po ner colorada a la futura seora Bliss, pero s deseo que su descendencia sea tan num erosa como las arenas del mar y las estrellas del cielo. Me temo que eso va a ser un poco difcil en las actuales circunstancias dijo de repe nte una voz. Todos se volvieron a la vez hacia el que haba hablado. Rena lanz un gemido y se cu bri el rostro con las manos. Lloyd quiso ponerse en pie, pero la pistola de Torralba le encar directamente al pecho. Quieto! orden Torralba con tono perentorio . Sintate de nuevo, Lloyd. Todava no ha lleg do el momento, no me hagas anticiparlo. La orden se refera solamente al joven y no al ruso. Igor se puso en pie de un sal to y se abalanz contra Torralba. Este lo dej llegar tranquilamente hasta l. Luego, levant un poco el can del arma y lo golpe tras la oreja. Igor se derrumb como una masa inerte. Mary exhal un gemido y se precipit sobre l, ab razndole estrechamente. Conmovedora escena dijo Torralba con tono de burla . Bueno, no durar mucho. Acaba de una vez! exclam Lloyd, muy plido . Qu es lo que quieres de nosotros? En primer lugar, el transmisor que quitasteis a mi compaero. Puedo drtelo, por supuesto contest Lloyd serenamente , pero antes he de hacerte una ad vertencia: lo hemos reproducido y poseemos varios ejemplares del mismo, as como l os esquemas correspondientes para su fabricacin en masa, si hiciera falta. Me lo llevar todo y t me lo entregars, Lloyd. Pero no podrs llevarte nuestros cerebros. Sabemos cmo reproducirlo y... Una perversa sonrisa apareci de pronto en los labios de Torralba. No me llevar vuestros cerebros, claro que no. Para qu diablos crees que me he trado e sta pistolita? Vamos, pronto! Dnde tienes lo que acabo de mencionar? Un momento dijo Lloyd, buscando desesperadamente ganar tiempo, a la vez que se mal deca por su estupidez. Haban pensado tender una trampa al hombre que tenan frente a s, pero no se les haba ocurrido que poda llegar antes de lo previsto, cuando apena s si acababa de hacerse de noche . Antes quiero que me digas por qu mataste al prof esor Thomaston. Supntelo. Era un enemigo nuestro, de Sagitario. Lloyd mir a Rena. Esta asinti en silencio con la cabeza.

El personal del observatorio no eran todos enemigos tuyos, Miguel. Era imprescindible hacer desaparecer el radiotelescopio. No queramos que nuestras naves fueran detectadas en el interior del sistema, donde se ven obligadas a mov erse a velocidades infralumnicas. Lo mismo que los restantes radiotelescopios de la Tierra y los dems planetas y satlites. Pero estn los radares. Que nunca tienen el alcance del ms pobre de los radiotelescopios dijo Miguel desdeos amente . El radar ms potente slo tiene un alcance de cinco millones de kilmetros. Sup oniendo que pueda detectar a una nave que viaje a una velocidad ligeramente infe rior a la de la luz, que es como volarn las que vengan a la Tierra con el grueso de las fuerzas, el tiempo de prealarma es solamente de veinte segundos. Muy poco , como puedes comprender. Lloyd hizo un gesto de resignacin. Muy bien, qu se le va a hacer. De modo que quieres el transmisor y cuanto se relac iona con el mismo. Exactamente. Tremelo todo y procura no gastarme ninguna jugarreta ni tampoco avisa r a nadie. La boca de la pistola se encar directamente al rostro de la muchacha . Re na sera la primera en pagar las consecuencias. El joven trat de dominar la indignacin que le causaba el hecho. Muy bien. Volver en seguida. Sali de la habitacin, a la cual regres minutos ms tarde, con un puado de transmisores en una mano y un fajo de cuartillas en la otra. Djalo todo en un rincn de la mesa orden Miguel. Lloyd obedeci. Supongo dijo Torralba , que estar todo. Luego me encargar de comprobarlo. Eh! exclam Lloyd, alarmadsimo . Qu vas a hacer ahora con nosotros? Supntelo respondi Torralba framente. Su dedo se crisp en torno al disparador de la pis tola . Lo siento, no puedo dejaros con vida a ninguno de los cuatro; sois demasiad o listos para la seguridad de mi mundo. Levant la mano. Rena exhal un grito gemido de angustia y se refugi en los brazos de Lloyd, quien l a estrech fuertemente contra s. El joven mir de frente a su enemigo. Sbitamente, de modo inesperado por completo, dos hombres irrumpieron en la habita cin. Ambos empuaban sendas pistolas automticas, las cuales empezaron a vomitar true nos y llamas en el acto. Torralba lanz un chillido horroroso al sentir su carne taladrada por los proyecti les. La pistola se le desprendi de sus manos, cayendo al suelo a corta distancia de Mary. Los dos hombres continuaron disparando hasta agotar totalmente la carga de sus p istolas. Empujado violentamente por los impactos de los proyectiles, Torralba fu e de un lado a otro, sacudido como un pelele, hasta que, faltndole las fuerzas, s e derrumb de bruces sobre el suelo. Pero no sali sangre de su cuerpo, sino un repugnante fluido viscoso, de color bla nco rosado que exhalaba un olor repugnante y ftido. Al mismo tiempo, su cuerpo su fri una transformacin total, recobrando en el momento de morir su forma primitiva de sagitariano. Lloyd mir con asombro a los dos desconocidos que tan providencialmente acababan d e salvarle la vida. Quines son ustedes? pregunt, lleno de estupefaccin. Todava no acababa de creer en su b ena suerte. Uno de los individuos sonri, en tanto pona un cargador nuevo a su pistola. En Calcuta se nos dio la orden de seguirle a todas partes, seor Bliss respondi . Habamo s de vigilarle a toda costa y enterarnos de sus menores actividades. De modo que se me crea sospechoso, eh? mascull el joven. S. Pero ya hemos odo lo suficiente como para dejarle a usted totalmente limpio de t ales sospechas contest el polica . En todo caso, no era ese extrao el que haba de matar le, sino nosotros, si usted resultaba un traidor, claro est. Y no lo es sentenci el otro agente . Con lo que ya podemos dar nuestra misin por termi nada. Informaremos a nuestro jefe de lo que ha sucedido. Buenas noches a todos. Y se retiraron.

Entonces, cuando Lloyd y las dos muchachas no haban tenido tiempo todava de recobr arse de su asombro, Igor se sent en el suelo, agarrndose la cabeza con ambas manos . Mir a un lado y a otro con asombro. Luego se puso en pie lentamente. Mary le ofreci una copa de vino, que el ruso despach de un trago sin pestaear. Ests bien, Igor? pregunt la muchacha, tutendole inconscientemente, S, creo que s contest el aludido con cierto aturdimiento todava. Sacudi la cabeza un p r de veces . Y ahora que me acuerdo, he de enviar un mensaje. Camin hacia la habitacin contigua con cierta torpeza. Lloyd lo sigui tras corta vac ilacin. Le pareca un tanto extraa la actitud de su amigo. Las dos muchachas pasaron tambin a la estancia vecina. Igor se dirigi hacia el fon ovisor gigante, ponindolo en funcionamiento. Acerc su boca al micrfono. Mardok, bastardo de un sagitariano, estoy aqu! grit, insultantemente . S, yo, clave Nue e Tres, me oyes? Y entonces, la luz se hizo repentinamente en el cerebro de Rena. Sin poder cont enerse, exhal un grito agudsimo. Filskerr!

IV

Igor sacudi la cabeza. El golpe le dola todava. Brrr! Ese maldito me dio bien gru . Mary, querida, dame otra copa del vino. Frente a l, Lloyd y Rena aguardaban con no disimulada impaciencia las explicacion es del supuesto ruso. Igor despach su copa de un trago. Luego empez a hablar. Hace ya casi veinte aos que resido en este planeta manifest . En un principio, se acor d enviarme aqu como agente. Me resist a ello; acababa de construir una nave prcticam ente invulnerable a todo, y quera continuar experimentndola, dado que an es suscept ible de perfeccionamiento. Mi gobierno, por inspiracin de Mardok, no pareci creerl o as y fu enviado a la Tierra. Modestia aparte, ya tena un nombrecito y fue preciso simular que haba muerto en un vulgar accidente. Bueno, no hay mucho ms que contar sigui Igor , excepto que el cambio de mundo afecta a unos ms que a otros, al menos, a los que han sido tratados para introducirles en el cerebro ese maldito receptor. Supongo que a m debi de afectarme tanto, que has ta hoy no he recobrado la conciencia de mi verdadera personalidad. Lo cual no ha impedido que en la Tierra te hayas labrado una reputacin como invent or dijo Lloyd. S, pero es que esa amnesia, como suele ocurrir casi siempre, no afecta al subconsc iente. Y yo tena grabada en ste la mana de inventar. Solt una carcajada . Torralba fue a golpearme precisamente sobre el lugar donde tengo incrustado el transmisor. Pa rece ser que los mdicos no estuvieron muy afortunados conmigo en esta ocasin. Y la clave Nueve Tres? pregunt Lloyd. Es la que tenamos que emplear Mardok y yo para comunicarnos cuando fuera necesario . Pero el shock recibido al penetrar en la atmsfera de la Tierra fue demasiado fuer te y lo olvid por completo. Gracias a Torralba, afortunadamente para l, est muer to, de lo contrario, sus mismos compatriotas le habran hecho padecer mil infierno s, podemos decir que nos hemos salvado. Y qu le has dicho a Mardok? inquiri Lloyd, quien haba asistido a la conversacin que Ig r haba sostenido con el mencionado, sin comprender absolutamente nada. Le he dado algunas instrucciones para que vaya preparando bombas neumticas en proy ectiles. Dentro de la nave de Mardok hay una fbrica con todo lo necesario. Constr uirn bombas hasta de mil metros cbicos, capaces de absorber de golpe un volumen eq uivalente a cien mil kilmetros cbicos. No me gustara emplearlo en la Tierra, sera de masiado violento. Pero los sagitarianos continan en Ajaccio observ el joven. Por qu? pregunt Mary.

Supongo que hacen ensayos de permanencia, una vez que han esquilmado la isla. Igor consult su reloj . Lloyd, tienes que entrevistarte con Ellis. Es preciso evacuar A jaccio de nuevo dentro de una semana. Si para entonces continan an all los sagitari anos, lanzaremos nuestro proyectil de prueba. Y despus? Ya lo vers contest el ex ruso enigmticamente . Ahora haz lo que te digo y no pierdas un minuto. El general Manson podra prestarnos tambin ayuda sugiri el joven . Me lo dijo hace tiemp o. No es mala idea. Hblale tambin; nuestro problema, en este momento, es la segunda ev acuacin de Ajaccio. La gente se lo tomar muy a mal. Pero no tenemos otro remedio. Quiera Dios que tu mquina sea un xito! murmur el joven fervorosamente. Amn! contest Igor. Ocho das ms tarde, todo estaba listo para el lanzamiento del primer proyectil de v aco. Manson y otros altos jefes de los servicios de defensa se encontraban en un lugar prximo a la rampa de lanzamiento, donde se estaban dando los ltimos toques a l cohete que iba a transportar el devastador artefacto. En el cielo, un avin volaba continuamente en crculos, a mitad de distancia entre l a costa francesa y Ajaccio, y a una altitud de treinta mil metros. El avin era un simple repetidor, con el fin de captar por televisin las imgenes del resultado de la prueba y transmitirlas al lugar de lanzamiento, en donde seran observadas y a nalizadas. La espoleta altimtrica del aparato haba sido graduada para los setecientos cincuen ta metros. Cuando el proyectil, en su descenso, alcanzase dicho nivel, la bomba entrara en funcionamiento, extrayendo sbitamente todo el aire contenido en un cubo de cuatro kilmetros de lado, ms que suficiente para provocar un enorme cicln que a rrasara cuanto estuviera en su vrtice. El proyectil estuvo al fin listo para su lanzamiento. Entonces, todo el mundo se retir al bunker de proteccin, donde se encontraban las pantallas observadoras. La voz mecnica cant los segundos. En el segundo cero, el cohete parti aullando haci a lo alto de la atmsfera. Lloyd sinti de pronto una apresin, Y si los sagitarianos lo hacen estallar antes de tiempo? pregunt. Igor tena la vista fija en las pantallas, cuyos objetivos seguan fielmente la tray ectoria del cohete. Otra, ms grande, situada en el centro del subterrneo, ofreca un a vista completa de la formacin de naves sagitarianas, rodeando en semicrculo la c iudad de Ajaccio. No, porque sus detectores no registrarn materias explosivas ni nucleares contest . Pen sarn que es simplemente un proyectil de pruebas balsticas y lo dejarn pasar. Si yo fuera sagitariano no me dejara engaar de tal forma mascull Lloyd entre dientes. Igor solt una carcajada. Si t fueras sagitariano, te sentiras tan infinitamente superior al resto de los mor tales, que no te preocuparas por ciertas minucias en apariencia inofensivas. Lo m ismo le pas a Goliath y, ya ves, muri de una humillante pedrada. Ojal sea as, como dices! exclam Lloyd esperanzado. En aquel momento, sinti que una mano suave y clida le tomaba la suya. Lo ser, querido murmur dulcemente Rena. La voz del piloto observador continuaba dando datos sobre la trayectoria del coh ete. El momento era de una enorme tensin en el bunker. Sbitamente, el tono del observador se hizo muy excitado. Ya ha entrado en las capas superiores de la atmsfera. Sigue su trayectoria... Se a cerca al blanco... Los instrumentos marcan la trayectoria prevista... Faltan vei nte kilmetros... quince... diez... ocho... El observador call. Las palabras eran menos veloces que el cohete. Todo el mundo tena la vista fija en la pantalla grande. De pronto, la atmsfera se alter. Pareci como si la pantalla hubiera sido sumergida de repente en el seno de un mar transparente pero agitado. Las ondas visuales resultaron deformadas, como cuand o se contemplan los objetos a travs de unos gases calientes y transparentes. No se oy ningn ruido, aunque lo hubo y grande. Las naves empezaron a rodar de un l

ado para otro, en medio de las enormes polvaredas levantadas por la sbita absorcin de un enorme fragmento de la atmsfera. Una por una, fueron estallando silenciosa mente con devastadores fogonazos. El objetivo capt a continuacin la imagen de la ciudad. Los edificios se derrumbaba n como castillos de naipes al empuje del huracn desatado por la mquina infernal cr eada por la exuberante imaginacin del ruso Igor. En pocos momentos, una denssima p olvareda cubri por completo la ciudad, impidiendo la visin de lo que haba sucedido. Hubieron de esperar largo rato antes de que la polvareda se hubiera disipado en parte. Entonces el polvo fue substituido por el humo de los incendios provocados por la destruccin de las lneas de conduccin elctrica y los reventones de las caeras d e gas. Ajaccio haba quedado completamente destruida por el gigantesco cicln desatado de m odo artificial, pero aquella destruccin haba probado concluyentemente una cosa: la mquina funcionaba. Minutos ms tarde, el piloto del avin emita un informe esperanzador. Todas las naves enemigas han sido completamente destruidas. Son un hurra! unnime. Aquel da por la noche, una enorme nave se pos a corta distancia de Villa Maud. Por i ndicacin de Igor, Lloyd, Mary y Rena pasaron al interior de la misma. Una vez en ella, la nave parti hacia las alturas con tremenda velocidad.

V Lloyd no acababa de salir de su asombro. Lo que estaba viendo le pareca algo slo p osible en la ficcin, pero nunca en la realidad. En primer lugar, no haba salido nunca de la Tierra, por lo que la visin del espaci o le resultaba algo esplendoroso y digno de las horas que se pasaba contemplando tan fascinador espectculo al lado de una lucerna. Despus, estaban las maravillas que contenan la nave. Esta se haba trasladado en cue stin de pocas horas a las vecindades de Plutn, donde merodeaba en espera de la flo ta de invasin, que segn los informes recibidos, no poda tardar mucho en hacerse vis ible. La nave era inmensa. Acompaado por Rena, convertida en su gua, Lloyd haba recorrido el interior del colosal aparato, donde le haba sido enseado su funcionamiento, de l cual, cosa lgica, no haba comprendido gran cosa. Tambin haba visto los departament os de construccin donde estaban fabricndose a toda costa los proyectiles que conte ndran en su interior las mquinas de vaco inventadas por Igor, que en la nave y para sus compatriotas haba recobrado su antiguo nombre de Filskerr. El proceso de fabricacin de los aparatos estaba en plena actividad. La mayora de l os expertos haban sido empleados en la construccin de dichas mquinas, la cual progr esaba a ojos vistas, gracias a la perfeccin de las mquinas herramientas que posea l a fbrica de la nave. Esto es algo maravilloso dijo Lloyd, despus de haberlo visto todo de arriba a abajo . Rena sonri complacida. Me alegra que lo reconozcas as, querido dijo. Sin embargo, an hay una cosa ms maravillosa. Cul, Lloyd? T, cario. Ella enrojeci y no dijo nada. Pero se apret contra el cuerpo del joven, con gesto lleno de amorosa pasin. Pasaron los das. Recibieron noticias de que en la Tierra estaban muy intrigados p or su inexplicable desaparicin. Otras noticias eran an peores. La flota sagitariana haba conquistado ya Centauro y navegaba a toda marcha hacia el Sistema Solar. En la nave se redobl la actividad al mismo tiempo que todos sus aparatos detectores eran vigilados continuamente. Una formacin de naves apareci de repente. Eran quince o veinte y se juzg oportuno d

ejarlas pasar, con el fin de emplear los proyectiles mejor contra el grueso de l as fuerzas. Tiempo habra de destruirlas en la Tierra, si llegaban a ella, junto c on las que todava quedaban en Madagascar y Ceyln. Los proyectiles fueron instalados en los tubos de lanzamiento. Se efectuaron las ltimas comprobaciones. Ya slo quedaba esperar a que la flota invasora hiciera act o de presencia. Los detectores de la nave cubran una enorme zona de espacio. De pronto, la flota enemiga empez a reflejarse en las pantallas. Juzgando por la velocidad, no tardaran ms de doce horas en hacerse visibles. Se di o la alarma general y todo el mundo corri a sus puestos. Lloyd se situ junto a uno de los detectores, observando en la pantalla, previamen te aleccionado, la marcha de la flota sagitariana. Repentinamente, las naves ene migas variaron su rumbo, efectuando una conversin de cuarenta y cinco grados Oest e. Otro grupo de naves, compuesto quiz por un millar de ellas, ejecut una maniobra to talmente opuesta. Por qu obrarn as? se pregunt el joven, muy intrigado. Parece como si quisieran cogernos entre dos fuegos sugiri la muchacha. Y Mardok? Qu hace que no ordena algo para resolver esta situacin? El sabe lo que se hace dijo la muchacha con toda confianza. Lloyd torci el gesto. De pronto, sin pronunciar palabra, dio media vuelta y se ma rch de la cmara. Unos minutos despus entraba en la cmara de Mardok con una botella y dos copas en l a mano. Sonri ampliamente. Vamos a celebrar nuestra victoria dijo. Todava no hemos ganado contest Mardok . Es preciso esperar. A qu? pregunt el joven . Los proyectiles no pueden fallar. El triunfo es seguro. Sirvi cor en los vasos y alarg uno a Mardok . Toma, bebe. Mardok se ech hacia atrs. No suelo hacerlo contest. Bueno, alguna vez es preciso romper con la costumbre. Bebe! Mardok se puso lentamente en pie. Sus ojos brillaban de una forma extraa. Repito que no... Bebe! orden el joven perentoriamente. Con acento sarcstico, exclam : Tanto miedo tiene unas gotas de alcohol? O va a resultar que eres un sagitariano? Una mueca de infinita clera deform el rostro de Mardok. Maldito! Cmo lo has descubierto? bram. Ha sido una simple sospecha que se acaba de convertir en certidumbre, Mardok. La sbita maniobra de una parte de la flota atacante me dio que pensar. Luego, la ide a de cogernos entre dos fuegos, aadi nuevas bases para mis sospechas. Alguien se h aba puesto en contacto con ellos. Quin? No poda ser ms que una persona, t, la misma qu e durante meses y meses ha clamado por la clave Nueve Tres. Y por qu tanto inters en esa clave? Igor haba desaparecido; t le necesitabas a toda co sta. Era el nico capaz de comprender el funcionamiento de esta nave, segn habas man ifestado a Rena, y el nico capaz de construir un arma superior a todas las vuestr as, como, en efecto, lo ha conseguido. Una vez lo hubieras hallado, lo cual ya h a ocurrido, ya encontraras el medio de inutilizarla. Sobre todo, despus de conocer todos sus secretos. Y vuestra malvada guerra de conquista hubiera seguido, sin obstculo alguno, hasta el fin. Este es el tuyo, Mardok. Bebe! El individuo lanz un rugido de clera. Su mano se movi en busca de una pistola. Lloyd no tena ninguna a mano. Slo poda hacer una cosa: arrojarle el contenido del v aso a la cara. Mardok lanz un atronador alarido. Se llev las manos a los ojos, en tanto retroceda tambalendose como herido de muerte. Implacable, Lloyd le arroj tambin el contenido del otro vaso. Mardok cay al suelo, retorcindose epilpticamente sobre s mismo. Alguien penetr en la estancia. Era Igor. Tena una pistola en la mano. Conque era un traidor, eh? mascull. Y sin ms, le dispar una descarga que lo mat en el cto.

Mir al joven. Gracias por tu intervencin. De no haber sido por ti, el combate habra terminado qui z en una catstrofe. Todava estamos a tiempo de convertirlo en un triunfo. Igor, a la sala de direccin de tiro! El ex ruso dio media vuelta y sali de all a todo correr. Lloyd gir sobre sus talone s y se enfrent con la muchacha. Rena se arroj en sus brazos, sollozando vivamente.

EL FIN DEL CLAMOR I Los proyectiles cargados con las mquinas de vaco partieron raudamente hacia sus ob jetivos. Iban en bandadas de a doce cada una. Y al llegar a las inmediaciones de la flota sagitariana, estallaban silenciosamente, sin luz. Las naves enemigas empezaron a desaparecer. Se hundan en la nada. En el vaco absoluto. El vaco en el vaco. Las naves se vean un instante y al siguiente desaparecan como si jams hubieran exis tido. Y los proyectiles continuaban partiendo de la nave defensora de la Tierra y de l a Galaxia. Producan el vaco en el vaco. La nada. La nada, en el ms puro y absoluto sentido de la palabra. Las astronaves sagitarianas disparaban tambin sus proyectiles. Pero sus cohetes se hundan igualmente en el vacio sin fin. En el puesto de control de tiro, Igor, convertido en comandante de la nave defen sora, diriga la batalla. Lloyd, Rena y Mary, a su lado, contemplaban el desarrollo del combate. Una y otra vez, la flota sagitariana lanzaba centenares de naves contra aquella que pareca indestructible. La atacaban por todas partes, pero las mquinas de vaco funcionaban a la perfeccin. Y las astronaves atacantes continuaban desapareciendo en la nada. Largas horas dur la batalla. Al fin, el enemigo, terriblemente diezmadas sus fuer zas, empez a retirarse. Era la confesin de su derrota. Millares de naves haban sido tragadas insaciablemen te por los agujeros que las mquinas de vaco haban creado en el vaco estelar. Todava desaparecieron varios centenares ms. Las restantes emprendieron una huida v ergonzosa hacia regiones ms asequibles. Cuando todo hubo terminado, Igor, exhausto, se reclin en su asiento. Esos no regresarn dijo . Pero si lo hicieran, no volveran a sorprendernos. Lloyd arroj una mirada pensativa al exterior. Me gustara saber dijo , adnde han ido a parar las naves sagitarianas. A ninguna parte contest Igor . Las mquinas de vaco produjeron unos agujeros en el espac io, por donde se precipitaron las naves atacantes. Ha ocurrido en el vaco lo mism o que en la atmsfera terrestre; despus de absorber el aire, la mquina, al romperse, lo devolva, produciendo efectos contrarios pero dobles. Lo cual significa que despus de causar ese agujero en el espacio, la mquina volva a taponarlo. Exactamente contest Igor . Los sagitarianos que ocupaban esas naves no han muerto ni los aparatos han sido destruidos, pero ya no podrn volver a nuestro espacio norma l. Vagarn errabundos por otro Universo distinto, sin que jams les sea dable volver al nuestro.

Hizo una pausa. Estir el brazo derecho y atrap el talle de Mary. Y ahora que todo se ha acabado ya, voy a sostener una discusin sobre cierto tema c on esta chica tan bonita y simptica dijo sonriendo. Mary mene la cabeza. Has tenido mala suerte conmigo, Igor dijo. Por qu? se extra el inventor. Porque el da que me entere de que andas detrs de otras faldas te sacar el nico ojo qu e te queda, te enteras? Y yo no soy de las que hacen vanas amenazas, conque... Igor se ech a rer. Acerc a Mary contra s. Creo que mi poca de donjun se ha terminado ya, preciosa. Voy a sentar la cabeza y.. . En un ventanal prximo, Lloyd y Rena, muy juntos, permanecan silenciosos, ajenos po r completo al dilogo de la otra pareja. Estaban escuchando una cosa que no poda orse. Era el anuncio de su felicidad. El fin del clamor. FIN