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CRIATURA EN MI SANGRE CURTIS GARLAND

PROLOGO UNO
(EN PRIMERA PERSONA) Ya apenas si queda tiempo. Ni para ellos, ni para m. Es tarde. Demasiado tarde, Dios mo... Si las cosas no hubieran llegado tan lejos, si se hubiera podido evitar antes todo esto... Pero ahora no sirve de nada lamentarse, pensar en lo que pudo ser y no fue. Lo cierto es que las cosas ocurrieron de un modo, y eso ya no tiene remedio. Estoy intentando hacer algo, s. Pero qu? Ni yo mismo lo s. Adems, s que no podr hacerlo. No me dejar. l no me dejar. Lo noto por momentos, cada vez ms intensamente. l es ms fuerte que yo. Mucho ms. Si hubiera una oportunidad, una sola, un resquicio de esperanza... Pero no es posible. Sabe lo que pienso, se anticipa a lo que voy a hacer. Es quien lo controla todo. No puedo nada contra l. Lo he intentado ya repetidamente, vez tras vez. Y siempre ocurre lo mismo. Siempre hay algo que se interpone, que detiene mis acciones, qu frena mi voluntad; incluso que detiene mis pensamientos. No se puede luchar contra algo as. Nadie puede luchar contra algo que forma parte de si mismo, que est dentro de l. Ahora s lo que debi sentir un personaje literario que nunca he olvidado, alguien que cre hace mucho tiempo un tal Robert Louis Stevenson, un mdico llamado Jekyll... S, ahora lo s, maldito sea para siempre. Pero de qu puede servirme eso a estas alturas, de qu puede servirle a nadie? Todo ha ido ya demasiado lejos, hasta un punto sin retorno posible, hasta una situacin desesperada y amarga, terrible y estremecedora, que yo no puedo ya controlar ni dominar. Y si se tratara cuando menos de mi sola persona... Pero de esto depende todo. Absolutamente todo. El mundo pende de un dbil, quebradizo hilo que puede romperse en cualquier momento. Yo s que es as, yo estoy intentando con todas mis fuerzas, con mis escasas fuerzas por cierto, que ello no ocurra, que las cosas vuelvan a ser como antes fueron. Dios sabe cmo lo estoy intentando. Pero mi lucha es intil, desesperada, absurda. Siempre, siempre ganar l la partida. Lo s, lo presiento. Estoy seguro de ello desde que comprend que yo era el ms dbil el vencido.

Oh, cielos, tiene que haber un medio, el que sea! Me desespero buscndolo, intentando dar con ese resquicio de esperanza, pero no lo encuentro: Y si llegase a encontrarlo... l impedira que lo utilizase. Lo usara en su propio beneficio, de eso no hay duda. Es tan listo, tan astuto, tan poderoso... Acabo de intentar algo. Lo ms desesperado imaginable. Pero no he podido conseguirlo. l se dio cuenta de ello a tiempo. Y eso que fui rpido como una centella. Lo evit, y ahora ser imposible repetir el intento. Totalmente imposible. Porque l vigila. l acecha. No puedo verle, claro est. Nadie puede verlo hasta que ya es demasiado tarde. Pero est ah. Controlando mis movimientos, mis actos, mis gestos, mis miradas, mis intenciones. Dirigiendo mi propia mente. Despus de todo, puede hacerlo. Para eso est dentro de m. En mi propia sangre. S, esa maldita, esa horrenda criatura... est en mis venas, en mi sangre! Desde all, lo rige todo, es dueo y seor de mi persona. Y de tantas y tantas cosas como ninguno imagin jams. Creo que debo renunciar, darme por vencido, resignarme y ceder. Y esperar el fin. El inevitable fin. El mo, el de todos. Todos! Oh, Dios, no! El de todos, no. Est ella. Ella! Por ella, cuando menos, debo intentarlo otra vez. Es preciso. Vital. Imprescindible. Ocurra lo que ocurra, an puedo tratar de conseguir algo, al menos por una sola vez. La ltima Despus, qu puede importarme lo que ocurra? Ya nada importa cuando uno ha llegado a este trance horrible. Debo sacar fuerzas de flaqueza de alguna parte. S, eso es lo que estoy intentando al incorporarme, al avanzar tambaleante hacia esa puerta. Me muevo muy sigilosamente, con toda cautela. Pero s qu eso importa poco. El lo notar. Lo nota siempre todo. Si al menos no pudiera leer mis pensamientos, si pensara que algo rutinario, sin importancia... Lo cierto es que ni siquiera s lo que voy a intentar. Pero sea como sea, s luchar por conseguir algo. Parece que ahora mi voluntad me responde con cierta fuerza. Tal vez su vigilancia haya cedido un poco. Ha sido tan violento el enfrentamiento en estas ltimas horas... Quizs est fatigado, en relajamiento. Aunque dudo que l pueda cansarse nunca. De todos modos, puedo moverme sin que ocurra nada, sin que algo se interponga, como siempre, entre mi voluntad y mis actos, entre mis deseos y mis actividades; Lo seguir intentando. S. Un poco ms... Estoy cerca de la puerta de salida. Tan cerca ya... Alargo mi braza Mis dedos tiemblan ligeramente. No, no debo excitarme. No debo sufrir emociones intensas. Eso altera la circulacin, el riego sanguneo. Y entonces... entonces l reacciona, acta. Me domino lo mejor posible. Me controlo. Mis dedos rozan el pomo de la puerta, bastar slo que apoye mis yemas en la cerradura electrnica y su sensible circuito, al contacto de mis huellas dactilares, se activar, abriendo el mecanismo. Slo mi propia mano es la llave que puede abrir esa puerta.

Ya est. He tocado el pomo. Ahora rozar la cerradura, y la puerta se abrir. Podr salir tal vez. E intentar algo. No puedo huir de l, lo s. Va conmigo all adonde yo vaya, sin remedio. Pero puede que consiga algo. Si aviso a los dems, si puedo dar la alarma, si me escuchan, si me es posible demostrarles lo que sucede... Oh, no, maldicin! Esa fuerza otra vez. Esa espantosa fuerza! He saltado atrs. Mi boca emite un alarido de dolor supremo, de rabia, incluso de terror. Mi cuerpo se agita en espasmos violentos, mi boca se llena de espumarajos y los ojos casi se salen de mis rbitas. Mi cuerpo convulso retrocede, mi faz se congestiona, algo hace palpitar mi corazn con tal violencia que parece que va a saltar en pedazos. Noto que hierve la sangre en mis venas. Pero es un hervor extrao, fro, glacial... Por un momento pienso, lleno de pavor, que el hecho va a tener lugar, que la transformacin va a producirse dentro de m, y que mi cuerpo va a estallar en fragmentos horripilantes, para dar salida a la cosa que llevo dentro de m... Me revuelco por el suelo, siento unas palpitaciones frenticas en mis sienes, una rara hinchazn en mis meninges y un martilleo en mi cerebro, mientras lo veo todo rojo, y ese hervor helado, que agita mis venas se transmite a mis miembros, pareciendo que me congelo rpidamente, mientras mis pensamientos se bloquean, mi mente se acorcha... y acabo cayendo en una especie de sopor incierto, de sueo que no es tal, de consciencia que tiene mucho de inconsciencia. Como si estuviera, a la vez, vivo y muerto, dormido y despierto consciente e inconsciente. Algo, un poder terrorfico y devastador domina mis nervios, mis msculos, mis huesos, mi cerebro. Estoy prisionero de l. Puede destruirme cuando quiera, lo s. Pero creo que, por el momento, ni siquiera lo intenta. Se conforma con esto. Si l pudiera rer, estoy seguro de que captara su risa, una risa horrenda y satnica, brotando de mis arterias como palpitaciones sardnicas. Pero no. No re. No necesita hacerlo. Se sabe el ms fuerte. El triunfador. Es mi amo y lo sabe. Yo, derrotado, maltrecho, vencido definitivamente, me desplomo de bruces, casi sollozando. No hay escapatoria. No hay salida. No hay salvacin. Ni para m, ni para nadie. Esto es el fin. Hay que aceptarlo as. Hay que resignarse!.. Oh, Dios mo, Dios mo... no s si estoy musitando palabras o slo resuenan en mi cerebro los pensamientos. Cmo pudo llegar a suceder esto, cmo empez realmente todo? Pero yo s cmo empez todo. Y en qu momento. Lo s. An puedo recordarlo, todava esa maldita y espantosa criatura no ha logrado borrar mi memoria, destruir mis recuerdos. An soy capaz de evocar aquellos instantes, que ahora se me antojan tan remotos, tan lejanos en el tiempo y en el espacio...

PROLOGO DOS

(EN TERCERA PERSONA) No me gusta este lugar confes Ivn Bloy, sacudiendo la cabeza con gesto de disgusto. A m tampoco le respondi su compaero. Entonces, qu mil diablos hacemos aqu t y yo? Sonri, mirndole con simpata. Ivn era as. Saba tan bien como l el motivo de su estancia all. Pero pretenda ignorarlo, haciendo preguntas como aqulla, que l bien conoca que carecan de respuesta. T qu crees que ocurrira si nos marchramos ahora de aqu sin consultar con nadie? le pregunt, divertido. Solt Ivn un bufido. Su rostro eslavo reflej irona bajo la escafandra plstica, de brillante color rojo, cuyo visor trasparente mostraba su gesto sarcstico y su mechn rebelde, de pelo rubio. Los azules ojos estudiaron al otro jovialmente cuando coment: Seguro que nos fusilaban. Bueno, no digo yo tanto ri su compaero. Pero que nos meteran un buen expediente de indisciplina grave, eso s. Y significara, como mnimo, un largo destierro y la separacin del Cuerpo de la Confederacin Mundial de Astronautas. A veces estoy tentado de correr el riesgo, no creas murmur, sentndose en unas piedras cubiertas de un musgo esponjoso y amarillento. Hurg con la puntera de su calzado especial de astronauta en el suelo blando y hmedo del lugar, removiendo la tierra pastosa, verdosa de tonalidad en la superficie y parduzca en su interior. Peste de lugar! Debe oler mal. A podrido. Podramos averiguarlo abriendo los conductos olfativos. No, gracias. Prefiero mantenerlos cerrados. Me basta con tener abiertos los conductos auditivos. Y maldita sea, no s para qu. Slo puedo or tu voz y el crujido de las plantas al pisarlas. No se oye nada aqu. Ni animales, ni personas, ni tan siquiera viento o brisa. Nada. Es como si fuera un mundo muerto. Muerto? repiti el otro dubitativo, mirando en torno suyo. Es lo ltimo que podra parecerle esto a cualquiera, Ivn. Hay demasiada humedad, demasiada vegetacin para que est muerto. El suelo rezuma agua, las plantas son frondosas y hmedas, todo esto es un vergel. Pero no hay animales. Al menos, no se les oye ni se les ve. Y eso no me gusta confes abiertamente el sovitico, tras una vacilacin. Tengo que admitir que tampoco a m dijo su compaero escudriando por encima de sus cabezas las copas de los altos, espesos y lnguidos rboles, cuyas hojas y lianas descendan hasta rozarles, con perezosa indolencia. Algunas de sus largusimas ramas

llegaban incluso a tocar el suelo. Pero deban seguir explorando todo esto. Seguro que no tardaran en encontrar agua, pensaron. Agua? Rezuma de todas partes, amigo mo. Del suelo, de las plantas, de los rboles. Creo que si nos quedramos mucho tiempo en un sitio como ste, acabaramos reumticos perdidos. Le hizo rer con su ocurrencia. Ivn tena siempre una idea oportuna para hacer de cada comentario una burla. Pero no le faltaba razn. Aquel mundo era particularmente pegajoso. El nivel de humedad, en el pequeo detector del traje espacial, sealaba un grado externo superior al noventa y nueve por ciento. La tierra, al ser hollada por las botas plsticas, rezumaba acuosidad amarillenta, biliosa. La sensacin de bochorno, fuera de los hermticos atavos espaciales, deba de ser insoportable. Yo me refera a otra clase de agua seal su compaero. Es posible que si hallamos un arroyo, un ro o un lago, encontremos igualmente peces, alguna forma de vida animal, sea primaria o no. Eso nos ayudara mucho a conocer las caractersticas de este lugar y de su composicin qumica, y dems datos importantes para nuestra labor. A m este asteroide me tiene perfectamente sin cuidado declar abruptamente el ruso. Nos han enviado a l para investigar, de acuerdo. Y debemos transmitir desde aqu todos los datos tcnicos y cientficos precisos, slo porque el mando unificado desea contar con el mayor nmero posible de asteroides habitables, para la futura guerra mundial que se est preparando. Nadie ha dicho que se prepare una guerra dijo con cautela el americano. No hace falta que lo digan Ivn se encogi de hombros. Siempre hay una guerra despus de otra. Echa una ojeada a la Historia. All a principios del siglo pasado, pensaron que con la gran guerra se terminaban todas las dems. Pero fue un aviso de lo que vendra slo treinta aos despus. La Segunda Guerra Mundial nuevamente pareca que iba a ser la ltima de todas. Pero siguieron Corea, Vietnam, Oriente Medio, Camboya, frica y, finalmente, La Tercera Guerra Mundial entre tu pas y el mo. Cuando ya estbamos medio aniquilados todos, se lleg a una nueva paz. Duradera? Eso pensaron entonces. Pero hoy en da, en el ao de gracia del 2035, todos sabemos que la gran alianza oriental de China y Japn con sus satlites asiticos es la nueva amenaza contra URSS, Estados Unidos y Europa. Solucin? La Cuarta Guerra Mundial, naturalmente. Que se llevar a cabo en la Tierra y en los planetas, en suelo firme y en el espacio. Por eso todos debemos ir de prisa, ser ms poderosos y rpidos que los adversarios, llegar ms lejos, controlar ms planetas, satlites o asteroides del Sistema Planetario Solar. Es el cuento de nunca acabar. Cuando los asiticos o nosotros estemos destrozados por esa guerra, llegar otra efmera paz... y vuelta a empezar. El ser humano no conoce escarmientos. No te veo optimista, Ivn confes, perplejo, su camarada. No tengo motivos para estarlo. No veo sino maniquesmo a mi alrededor, conducente siempre a asignar el papel de malos a unos y de buenos a otros. No ves nuestros uniformes? Hablan por s solos. Mi indumentaria es roja. La tuya, blanca y azul. Somos un ruso y un americano viajando juntos, pero diferenciados por un color que nos seala

y distingue, poltica y socialmente. Por qu diablos no podemos ser solamente dos hombres, dos astronautas, dos amigos en un mismo empeo comn, sin banderas ni identificaciones ideolgicas? No se me ha ocurrido preguntarlo al Kremlin ni a la Casa Blanca ri de buen humor el americano. Hiciste bien resopl el ruso, levantndose de nuevo. Tampoco te hubieran contestado. Bien, sigamos la marcha, a ver si como dices encontramos un ro y podemos comer unas truchas asalmonadas de este asteroide, en vez de esa maldita pasta de alimento concentrado que forma nuestro men cotidiano. Primero hara falta saber si los alimentos en este lugar, sean animales o vegetales, son comestibles para el ser humano, no lo olvides le hizo notar el yanqui mientras reanudaban la marcha a travs de aquella jungla espesa, clida y pegajosa, que converta el misterioso asteroide en un autntico vergel silencioso y lujuriante, cuya ausencia de sonidos empezaba a resultar casi inquietante. El astronauta del rojo atavo espacial continu abrindose camino a duras penas, apartado las ramas y hojarasca sin necesidad de utilizar su machete, ya que la vegetacin no llegaba a enredarse formando una red insalvable, y se limitaba a caer con languidez, perezosamente, desde los altsimos rboles que se elevaban hacia la capa de brumas grisceas que envolvan aquel asteroide como en una capa, algodonosa y sucia, harto peculiar en un cuerpo csmico de esa naturaleza. Tal vez esa misma brumosa atmsfera que envolva al asteroide era lo que ms haba intrigado a los expertos de la Confederacin Mundial de Astronautas y a los estrategas ruso-americanos, que dirigan la operacin de exploraciones espaciales con vistas a situar en un futuro ms o menos cercano ellos teman que demasiado cercano incluso, sus potentes ingenios espaciales y sus bases de proyectiles asesinos csmicos, para el caso de una muy probable guerra con la Alianza Oriental, la nueva superpotencia que amenazaba la siempre frgil paz mundial. Le sigui el americano a travs de la espesura, comprobando lo mismo que l la constante ausencia de pjaros, reptiles o cualquier otra forma de vida animal, pese a lo exuberante y hmedo de su ambiente. Una comprobacin de los datos tcnicos del exterior les haba demostrado, sin embargo, que seria un grave error despojarse de la escafandra o del traje espacial en aquel mundo pequeo, dotado de atmsfera propia. La razn era muy simple: el aire no era respirable. Posea un alto grado de nitrgeno y gases nocivos, pese a que la abundancia de oxgeno permitiera la existencia vegetal en tales proporciones. En cuanto a la temperatura, tampoco les hubiera sido nada agradable afrontarla sin defensas. El termmetro exterior marcaba, en cifras digitales, dentro de la escafandra, nada menos que unos sesenta y tres grados centgrados. Un calor insoportable que, unido al elevadsimo ndice de humedad, haran aquella atmsfera irrespirable y asfixiante. Los dos astronautas avanzaban progresivamente, sin demasiadas dificultades, pese a lo frondoso de la vegetacin, gracias al potente filo de sus machetes, que cuando tropezaban con alguna fibra o raz demasiado dura para su acero emitan un chirriante destello elctrico, y actuaban como una sierra mecnica, desgarrando cualquier tejido resistente. As, de forma insensible casi, fueron introducindose en la maraa densa y

sombra de aquella jungla misteriosa, mgicamente alumbrada por el reflejo solar en la superficie de Venus, all encima de sus cabezas. El asteroide, casi un diminuto satlite del planeta, nunca percibido anteriormente por los cientficos terrestres hasta que se pudo pisar Venus y, desde su lado opuesto a la Tierra, ver aquel ncleo de asteroides de extrao movimiento en espiral, siempre por un mismo lado del planeta, impidiendo ser vistos desde el planeta Tierra, reciba as la claridad resplandeciente, entre amarilla y verdosa, de una gigantesca luna natural como era para aquel pequeo mundo la presencia de su gigantesco compaero de destinos csmicos, llamado Venus. Y ciertamente, mucho de la propia naturaleza pantanosa y hmeda, de Venus, especialmente la de su zona ecuatorial, se encontraba tambin presente en el asteroide, qu los servicios de cartografa csmica de la Confederacin haban bautizado con el enigmtico e inconcreto nombre de Cyros. Empiezo a cansarme de pisar este fango pegajoso se quej Ivn, volvindose a su camarada americano, con un gesto que se revel incmodo e irritado a travs de la convexa superficie de su visor de plstico de la escafandra roja. Es como ir andando sobre gelatina, maldita sea. Ahora que hablas de gelatina, he observado algo curioso. Mira esos rboles que crecen a trechos, los de coloracin prpura y tronco amarillento. Destilan algo muy parecido a una gelatina, algo viscoso y blando, que se desliza por su corteza. Debe ser sin duda su jugo, su humedad interior, algo as como la resina o el caucho de los rboles de nuestro mundo. Pero resulta repugnante. S afirm Ivn, contemplando los rboles que citaba su compaero. Ciertamente, parece como algo que escapa de grietas de un cuerpo. Con un poco de imaginacin, uno dira que es sangre, brotando de un ser herido... Sangre se estremeci el americano, con un gesto de desagrado. Cielos, qu extraa idea, Ivn... Y siguieron adelante, tras dirigir una ojeada de profundo desagrado a los rboles rezumantes que iban que dando atrs. Inesperadamente, la voz del ruso se hizo aguda. Se par en seco y seal algo, con brazo rgido, excitada entonacin: Eh, mira eso, amigo! clam. Lo hemos encontrado! Encontrado qu? se interes el americano, procurando alcanzar a su camarada lo antes posible a travs de una tupida red de lnguidas lianas hmedas. Agua, naturalmente! fue la respuesta del sovitico. Agua! Cielos, qu sorpresa! exclam a su vez el otro astronauta, corriendo a confirmar lo que su compaero deca. Ciertamente, era agua O lo pareca. Aunque no se pudiera decir, en realidad, que su apariencia fuese alentadora o capaz de despertar esperanzas en nadie. Su superficie pareca ftida, y deba de serlo. Los sensores olfativos de la escafandra emitieron un bip-bip de aviso, acompaado de los guios de una lucecilla roja.

El agua era contaminada a no dudar, para emitir un olor capaz de daar as la sensibilidad de los sensores olfativos. Su superficie as lo confirmaba, con una capa de verdoso musgo, fimo hediondo y florecillas oscuras, sin duda tan repugnantes como el agua estancada. El lugar tea un silencio y una soledad casi escalofriante. Cielos, vaya lugar-se quej el ruso. Como para tomar un bao... Esas aguas son puro veneno, sin duda coment su compaero, pensativo. Pero has notado una cosa, Ivn? Qu? En circunstancias normales, un agua as atrae a infinidad de insectos, e incluso crea formas de vida parasitaria o unicelular. S, claro. Mosquitos, larvas, bacterias... Ah no hay nada de eso; Segn mis sensores, ndice de vida, cero, cero, cero. Ni el ms leve vestigio vital. Ni un coleptero, ni un gusano. Nada. Eso no tiene mucho sentido. Incluso la putrefaccin crea vida. As es. Pero no aqu, Ivn. Es como pisar un sepulcro. Peor an, porque ni siquiera crecen flores silvestres o brotan gusanos. Esta vegetacin parece hecha de detritus de plantas, de cadveres vegetales en descomposicin. Tienes un modo de decir las cosas... el ruso le mir, ceudo. Diablo, amigo, casi le haces sentir miedo a uno. Miedo, tal vez no. Pero preocupacin, s. Este mundo me intriga, Ivn. No tiene sentido, tal vez por eso no logro entenderlo. Lo mejor ser volver a la nave e informar al mando, consultando si podemos iniciar el regreso a Base Lunar Delta, como estaba previsto. S, tal vez tengas razn. Ser lo mejor. Pero antes recogeremos unas muestras de esa apestosa agua, para su posterior anlisis. Deja. Yo lo har se ofreci vivamente el ruso, extrayendo de su equipo de investigacin una de las bolsitas de plstico hermtico, dispuestas para recoger muestras de su exploracin espacial. Se agach al borde de la misteriosa y maloliente laguna, tocando con sus dedos enguantados el fango pastoso de la orilla y los helechos blanduzcos y lvidos que en l crecan. Introdujo unos tallos en el recipiente, as como barro, musgo y un poco de agua turbia y espesa. Luego vislumbr otro tallo, emergiendo de las empantanadas aguas, en forma de pa espinosa, recubierta de un musgo verde oscuro, tambin gelatinoso. Lanz un grito ronco. Se ech atrs sobresaltado, mirndose con sorpresa la mano y soltando el recipiente con las muestras. Rpido, el americano fue hacia l para atenderle.

Qu sucede, Ivn? quiso saber. Maldita sea, no s cmo sucedi. Mira mostr su mano extendida, en especial el dedo pulgar de la misma. Algo me perforo el material protector del traje. Era cierto. El guante apareca agujereado sobre el dedo, justo encima de su yema, si bien rpidamente la sustancia que emita el tejido, para taponar posibles desgarros que tendran fatales consecuencias en un mbito nocivo, se apresuraba a cubrir con rapidez el desperfecto, aislando de nuevo al ruso totalmente del mbito exterior. Pero no sin que antes, por el diminuto orificio, hubiesen brotado dos gotas de sangre del sovitico, que tieron con su tono rojo oscuro el material tambin rojo del astronauta. Te duele? pregunt solcito el americano. No, no. Slo fue la sorpresa, el sentir el pinchazo. Era como un aguijn profundo. Pero la crema protectora ya acta. Se est cicatrizando, no ocurre nada. Es raro. Qu te produjo ese pinchazo? Algo en el agua, una especie de espino verdoso. Deja, no trates de tocarlo. Es endiabladamente afilado y est lleno de pas. Y muy fuertes han de ser para perforar un material tan resistente con esa facilidad el americano tom la bolsa plstica de muestras. Es mejor que no busquemos ms, para evitar nuevos problemas. Este no tuvo importancia, pero otro puede tenerla. Volvamos a la nave, ser lo mejor. S, pienso como t asinti Belov contrariado, mirndose ceudo el dedo. Luego esboz una sonrisa y se expres ms animoso: Esto ya no duele nada, En marcha, camarada. Y dio media vuelta, disponindose a iniciar la retirada de tan incmodo e inquietante lugar. Fue entonces cuando, involuntariamente, su compaero fij la mirada en un punto y lanz una exclamacin de sorpresa. Eh, mira eso!,murmur, perplejo. Ahora fue el ruso quien se volvi, buscando lo que sealaba su compaero de expedicin. Los ojos de Belov se fijaron, sorprendidos tambin, en lo que le mostraba el americano. Diablo, y qu es eso? indag, profundamente intrigado. Es lo que quisiera yo saber. Creo que vale la pena rodear la charca e ir a verlo. Qu opinas? Ya que estamos aqu, adelante. No nos vamos a quedar con las ganas. Regresar aqu no es como volver al bar de la esquina a tomarse otra copa, muchacho. A qu esperamos para ver lo que es?

Y, animosamente, los dos emprendieron la marcha en direccin al punto sealado por el americano, haba motivos sobrados para su inters, eso pronto pudieron comprobarlo, apenas llegados al lugar en cuestin. La estructura que viera a distancia el astronauta yanqui era una especie de tmulo hecho de piedras planas. Recordaba viejos y prehistricos monumentos, de gran sencillez. Tres piedras planas en pie, sosteniendo como muros otra piedra plana, tambin, a guisa de techumbre. La ms simple y primaria forma de morada imaginada por el hombre en el principio de los tiempos, cuando sali de las cavernas. Era el primer edificio o estructura de tal que les era dado ver en Cyros. Las piedras mostraban la misma vejez y abandono que las aguas y k jungla. Estaban recubiertas en su totalidad de musgo y humedad. Pero ni rastro de un insecto corriendo por su superficie. Ni la ms diminuta criatura viviente era visible en aquel mundo extrao y viscoso. Miremos adentro sugiri el ruso. Puede que contenga algo. Cuidado avis el americano, empuando su arma de rayos lser, en previsin de cualquier contingencia. Esto ya no es obra de la Naturaleza, pura y simplemente, Ivn. Aqu han colaborado unas manos o cosa parecida, una inteligencia, por primaria que sea. En resumen: un ser vivo. Parece evidente. Pero de eso hace ya mucho. Mira las junturas de las losas. Estn virtualmente soldadas por el tiempo. Es una estructura slida. Entrar yo. No. Deja que lo haga yo. T ya te arriesgaste con esas plantas espinosas de la charca. Qudate afuera con el arma a punto, por si acaso, y dame luz. Yo me ocupar del resto. Asinti Belov, aceptando la sugerencia de su compaero. Empu el arma con su diestra y la linterna electrnica con la zurda. A su vez, tambin el americano esgrimi ambos objetos al inclinarse para penetrar en la estructura de piedra, cuyo interior apareca profundamente oscuro, en comparacin con la lvida claridad exterior. Contuvo una exclamacin de asombro con dificultad, apenas pis el interior de la edificacin, no mucho mayor que un igloo esquimal o una tienda india de pieles, aunque de forma rectangular. Era honda, de ah su oscuridad. Y la tierra blanda formaba un declive natural, dejando ver al fondo del mismo el objeto que caus la sorpresa del americano. Su luz y la de Ivn Belov, juntas, revelaron la forma de algo, all en el fondo de la edificacin misteriosa. Ese algo tena todas las trazas de ser una piedra. Pero una piedra con forma Con una forma extraamente humana. Que me dejen colgado del vaco para siempre si eso no parece un maniqu tallado en piedra, o una estatua rudimentaria.. As era en apariencia. La estructura de cuerpo, extremidades y cabeza, respondan exactamente a un ser humano, aunque de dimensiones un poco exageradas. Calcul el

americano que, como mnimo, sobrepasaba ligeramente los dos metros de estatura. La idea de una estatua anid en su mente con ms fuerza que nunca. Tal vez un antiguo dolo, la deidad de algn rito pagano de una civilizacin humanoide que tuvo su residencia aqu en tiempos remotos musit, sacudiendo la cabeza y avanzando unos pasos, mientras haca voltear la luz en derredor suyo, en busca intilmente de alguna posible inscripcin en los muros ptreos de lo que, repentinamente, pareca ser un templo rstico... o quizs un panten milenario. Eh, amigo, di algo! voce el ruso desde fuera, uniendo el chorro de luz de su lmpara al de l. Qu pasa ah dentro? No s an exactamente, Ivn, pero acabo de encontrar el primer indicio de una existencia viva e inteligente en Cyros... y tal vez incluso humana. Espera un poco, voy a investigar. Estaba ya junto a la forma petrificada. Era como contemplar una parduzca estatua recubierta de musgo, orn y humedad, una figura humana olvidada en el tiempo. Pero cuando la luz se proyect sobre la forma, el americano sinti un escalofro y ya no estuvo tan seguro de nada. Aquello no era humano. Por mucho que tuviera cabeza, hombros, brazos, tronco, piernas y pies... no pareca humanoide salvo en eso. Ni rostro, ni orejas, ni dedos, ni sexo, ni estructura muscular tallada en lo que pareca piedra gris verdosa. Slo la envoltura, la forma corporal, sin detalles. Claro que poda deberse solamente al arte primario de unos seres muy atrasados, incapaces de reproducir la forma humana fielmente, salvo en su contorno. Pero es que haba algo ms. El rostro, mas que tal, era una especie de hojas superpuestas, talladas en piedra; los miembros parecan ramajes; el cuerpo, un tronco arbreo. La cabeza recordaba la forma de un fruto extrao. Manos y pies, desprovistos de dedos, eran como membranas vegetales, como cuatro grandes hojas estriadas, de respetable grosor. Dios susurr l, asombrado. Es... es una forma vegetal de aspecto humano... Tal vez un dios mitad hombre, mitad planta... S, debe ser eso, no hay duda. Se inclin, tocando aquella sorprendente estructura, seguro de su dureza y pesadez. Dureza si encontr. Era como tocar una superficie ptrea. Pero pesadez, no. Para pasmo suyo, la forma tendida en tierra se movi. Oscil, al solo roce de su mano, como si fuese ligera. Perplejo, la empuj con un poco ms de fuerza. El cuerpo rod hasta golpear el muro del fondo. El americano lanz una interjeccin. Eso provoc el inters y curiosidad de su compaero ruso, all fuera. Puedes decirme de una maldita vez por todas qu es lo que ests viendo ah? le apremi Belov. Claro asinti el americano, casi divertido. Vas a saberlo en seguida. Salgo con ello, Ivn.

Y ni corto ni perezoso guard su arma, se inclin, tom la figura yacente con un solo brazo y la alz como si realmente fuese un vegetal o un cuerpo hueco, tallado en cartn. No pesaba nada, era liviano como una pluma Cargado con l, para pasmo de Belov, sali al exterior. Que el diablo me lleve! tron el ruso. Qu diablos es esa cosa? No lo s. Todo parece indicar que un dolo mitad humano, mitad vegetal, tallado en una materia desconocida para nosotros, una especie de piedra que no pesa nada. Sea como sea, un gran hallazgo para nuestros laboratorios y cientficos, no es cierto? Y sonriendo reanud la marcha, de regreso a la nave espacial qu les llevara hasta el asteroide Cyros, seguido por un atnito y desconcertado Ivn Belov.

PRIMERA PARTE DESPUS DEL PROLOGO DOS CAPTULO PRIMERO


El profesor Romn Mankiewicz, del Cuerpo de Investigacin Biocsmica de la Confederacin, se despoj de sus ropas de trabajo y mene la cabeza, pensativo, cerrando cuidadosamente tras de s la cmara acorazada del laboratorio, donde se acostumbraban llevar a cabo los trabajos de alta especializacin y los que comportaban riesgos de radiaciones. Tras la puerta de hermtico acero revestido de materiales antirradiactivos, y con slo el visor rectangular de materia plstica, especialmente adaptada tambin a los rigurosos sistemas de control y proteccin de cuanto se hallaba all dentro, quedaba el ms completo laboratorio imaginable, tanto en procedimientos qumicos como cibernticos. La enfermera Judy Spencer dej de mezclar unos lquidos en el tubo de ensayo, en el laboratorio general exterior, y dirigi una mirada de curiosidad al hombrecillo flaco, encorvado, de cabellos blancos y ojillos vivaces e inteligentes, que acababa de salir del llamado laboratorio ultrasecreto. Alguna novedad, profesor? indag casi rutinariamente la rubia y joven enfermera, dirigindole una ojeada rpida, sin dejar de trabajar. Nada de eso rechaz l vivamente. Todo sigue igual, por desgracia. No me diga que se siente usted ya vencido, profesor sonri ella. No, eso nunca, hija sonri a su vez afablemente el hombre de ciencia. Pero la verdad es que nunca me sent tan desconcertado ante un trabajo como el de ahora. Lo estoy intentando todo, pero en vano. Al menos, sabr de qu se trata exactamente.

Oh, eso s. Y por cierto que muchos van a sentirse sorprendidos cuando lo sepan, pero he llegado a un punto en el que no logro avanzar un solo paso, y eso es lo que me desorienta, seorita Spencer. No tiene lgica que las pruebas electrnicas y de todo tipo se estrellen en un enigma sin solucin aparente. En fin, dejemos descansar un poco la mente y los nervios, olvidemos la tarea entre manos, y ms tarde tal vez llegue la esperada solucin. Estoy segura de que llegar, profesor dijo la joven enfermera. Usted nunca puede fracasar. Hija ma, tu confianza me devuelve la moral perdida ri afablemente el profesor. Tratar de recordar tus palabras cuando reanude el trabajo, te lo aseguro. Y abandon los laboratorios con sus andares pausados, menudos y apacibles. Detrs qued la actividad habitual en las instalaciones cientficas de la Base Lunar Delta. Una puerta se abri al fondo, y otra mujer, con bata verde clara y el emblema de la Confederacin Mundial de Astronautas, penetr en la amplia nave, avanzando entre los numerosos qumicos que en ella trabajaban, hasta llegar cerca de la rubia Judy Spencer, a quien interpel suavemente: Enfermera Spencer, est todava el profesor en el laboratorio especial? No, doctora Dankkova rechaz la enfermera. No hace mucho que se fue. Y no demasiado contento consigo mismo a lo que pareca, pese a que da la impresin de haber averiguado algo sobre el objeto de sus investigaciones. Bueno, eso ya es algo suspir la joven y atractiva doctora rusa especializada en Medicina Espacial y Bioqumica Csmica. Pero conociendo al profesor Mankiewicz, todo lo que no sea llegar al fondo de la cuestin, es fracasar. As opina l sonri la enfermera Spencer. Mir con curiosidad a su colega y compaera de tareas de investigacin. Doctora, es cierto que ese hallazgo puede revolucionarlo todo en lo relativo a nuestro concepto de la vida inteligente en el Cosmos? Es demasiado pronto para comprometerse en teoras objet la doctora con cautela. Depender en mucho de lo que el profesor descubra en torno a esa forma Nosotros, en el laboratorio electrnico, hemos hallado algunos leves indicios que, tal vez, coincidan con las conclusiones del profesor, por eso quera verle. Pero repito que todava no se pueden adelantar acontecimientos, enfermera Spencer. Todo bien con ese suero nuevo? Sin problemas. Podremos acometer con l la terapia de dolencias como el sndrome de soledad o el de aislamiento, tan frecuente en nuestros compaeros... y en nosotras mismas, para qu vamos a engaarnos. Mi querida amiga, cuando eleg esta especialidad, decid olvidarme de Tos dems seres humanos y de la vida en comn, para pensar que en lo sucesivo podra encontrarme terriblemente sola y aislada en cualquier lugar del Universo. Estoy mentalizada para sobreponerme a esos sndromes tan incmodos sin necesidad de suero

alguno. Pero harn bien en avanzar cuanto puedan en su definitiva composicin, porque hay casos aqu que reclaman ya urgente necesidad de resolverlos satisfactoriamente cuanto antes, o enviar a los afectados nuevamente a la Tierra. Ha habido algn nuevo caso de complejo de soledad y de aislamiento? No. Slo el astronauta Ivn Belov parece sufrir una cierta depresin y una alteracin febril bastante elevada. Pero l tiene aqu a su esposa e hijo, de modo que no creo que sea debido a tal hecho, sino ms bien a un poco de psicosis del espacio. Ha hecho ltimamente demasiados vuelos espaciales y est un poco saturado. Le he sometido a observacin regular en su domicilio, y creo que eso bastar. No fue precisamente el astronauta Belov quien encontr a esa cosa que investiga el profesor Mankiewicz? pregunt la enfermera con curiosidad. S, l mismo afirm la doctora con cierta sequedad. Pero al parecer no fue mrito suyo, sino de su compaero de vuelo en esa ocasin. En fin, poco importa quin trajese a Delta esa cosa, como usted dice tan ambigua y grficamente, enfermera sonri en ese punto. Lo que cuenta es que" est aqu y no sabemos an lo que es. La doctora se alej, taconeando graciosamente a travs de las largas mesas de trabajo del laboratorio, alineadas bajo la radiante luz blanca de las instalaciones de la Base Lunar Delta, establecidas en el subsuelo del importante centro experimental e investigador, o plataforma a la vez para partida y llegada de astronaves al espacio exterior, lejos del planeta Tierra.

***
La reunin de militares y cientficos en la amplia sala del hemiciclo de conferencias de Delta lleg a su tope cuando el general Arthur Wingate, en su condicin de jefe supremo del alto mando en Base Lunar Delta, penetr en la misma, cerrando tras de s la puerta electrnica, que slo se poda abrir cuando los dedos de cada miembro del Consejo se apoyaran en la cerradura, especialmente sensibilizada a las vibraciones sensoriales de determinadas huellas dactiloscpicas. Nadie, por muy sofisticados medios de apertura que pudiese utilizar, podra ya abrir aquellas puertas en modo alguno, si sus huellas no estaban codificadas y registradas en el microprocesador correspondiente. Bien, seores dijo el general con voz clara y firme, tomando asiento en su silln de la presidencia y haciendo un gesto a cuantos permanecan en pie, respetuosamente ante l. Sintense todos, por favor. Obedecieron sin excepcin, ocupando sus asientos en torno a la mesa semicircular, situada frente a la gran pantalla mural que alcanzaba hasta la alta bveda de la sala, y sobre la cual se podan proyectar indistintamente, a gusto de los asistentes y con slo pulsar un botn de mando de sus cuadros de controles en los tableros situados ante ellos, diversos mapas celestes, terrestres, planos lunares o diapositivas e imgenes de todo tipo, previamente seleccionadas por computadora.

Ante ellos, dando su espalda a esa gran pantalla, ahora en blanco, un hombrecillo pequeo, encorvado, de aspecto insignificante, bata blanca, desigualmente colgante a ambos lados de su desaseada figura, de cabellos muy blancos y ojos pequeos y astutos, pareca dispuesto a exponer algo importante a su selecta concurrencia. Profesor Mankiewicz, usted ha convocado esta reunin, si no me equivoco dijo el general, con tono respetuoso hacia uno de los ms notables cientficos de su poca. As es, seor afirm humildemente el sabio. Tal vez les he molestado en sus respectivas ocupaciones, pero me pareci importante hacerles partcipes de cuanto yo he descubierto en estos momentos, relacionado con el ms trascendental hallazgo que hasta la fecha conseguimos de nuestras exploraciones interplanetarias. Se refiere a la figura misteriosa de Cyros? pregunt el coronel Sergei Malinov, del Cuerpo Conjunto Ruso-Americano de Exploracin Csmica. As es, seor confirm Mankiewicz suavemente, humedeciendo sus labios. Se tena la idea de que era slo un dolo o figurilla representativa, moldeada sobre un material liviano, posiblemente hueco sugiri ahora el mayor Duncan Scott, atusndose el bigote, frondoso y salpicado de canas. Eso no es cierto, seores. No es en absoluto lo que nos imaginamos todos al verlo por primera vez. Ha conseguido, por tanto, un xito total en sus investigaciones y anlisis? indag el general Wingate, esperanzado. Total, no, seor. Ni mucho menos resopl el profesor, entristecido. Slo he logrado llegar a una conclusin primaria y definitiva, que acabo de confirmar mediante una serie de pruebas realizadas por computadora. Sobre lo que voy a decirles ahora, por extrao que les parezca, no hay la menor duda, caballeros. Bien, profesor, cualquiera dira que nos reserva una gran sorpresa o un golpe de teatro coment sonriendo el capitn mdico-cirujano Neil Forrester, adscrito al Cuerpo Expedicionario de Biomedicina Espacial de la Confederacin. Usted sabe bien, capitn, como saben todos, que no soy amigo de los golpes de efecto ni de las truculencias replic suavemente el profesor. Por el contrario, me gusta siempre comprobar minuciosamente cada hecho, y no adelantar acontecimientos ni pecar nunca de sensacionalista. Le aseguro que, en esta ocasin y muy especialmente, he sopesado y medido con sumo tiento las circunstancias, antes de decidirme a exponerles las mismas con toda sinceridad. Y, dada su naturaleza, creo del mximo inters que todos sepan cuanto antes lo mismo que ahora s yo. Ha logrado ponernos sobre ascuas, profesor confes el general. Usted no acostumbra obrar a la ligera ni a provocar innecesariamente la atencin ajena. Dganos, por favor qu es lo que sucede?

Nada que deba alarmarles, caballeros sonri Mankiewicz. Pero s exigirles a considerar desde ahora muchas cosas de modo diferente a como hasta hoy lo hirieron. Me voy a referir a ese hallazgo del asteroide Cyros, que dos astronautas de la Base Delta trajeron hasta aqu. Oh, s, el dolo misterioso coment el mayor Scott, algo displicente. Qu ha descubierto a travs de l? Alguna misteriosa religin de una civilizacin desconocida, la huella de unas criaturas inteligentes que adoran a dioses desconocidos para nosotros? Nada de eso, mayor dijo el sabio, sacudiendo la cabeza. No es un dolo. Ah, no? el coronel Malinov enarc las cejas. Qu es, entonces? Una estatua? Tampoco es una estatua Entonces, qu es? se impacient el general Wingate. Un fsil dijo tranquilamente el profesor Romn Mankiewicz. Un fsil! El grito, repitiendo aquel nombre, se core por varias bocas a la vez, con el mismo asombro en todas ellas. El sabio, mientras tanto, permaneci tranquilamente erguido tras su atril, cruzado de brazos, esperando que la expectacin cediese tras su inesperado anuncio. Fue el general Wingate el primero en reaccionar, enarcando las cejas e inclinndose hacia adelante, con gesto preocupado. Quiere decir que esa... esa cosa fue alguna vez un ser vivo, real? Que no es la reproduccin de ninguna forma de vida ms o menos humana? En absoluto, general. Ese ser tuvo vida propia una vez. Ahora es slo un fsil, una forma inerte, petrificada por la accin del tiempo. Pero... pero no tiene rostro. Ni ojos, ni boca, ni nariz, ni odos, ni siquiera manos. No lo que nosotros entendemos por esos rganos tan necesarios al hombre, general admiti Mankiewicz suavemente. Pero estoy seguro de que en vida poda ingerir alimentos, ver y or a su modo, e incluso tocar o palpar los objetos. Est queriendo decir que esa... esa criatura o lo que sea... tuvo vida propia... e incluso inteligencia? dud el mayor Scott con tono escptico. Exacto. Estoy seguro de que fue un ser inteligente, . De otro modo, no hubiese caminado sobre dos extremidades, sus piernas. Es una especie de homo erectus; por tanto, biolgicamente sobrepas la poca primitiva de una hipottica evolucin. Un momento ahora era el capitn mdico Forrester quien hablaba con tono excitado. Est intentando decirnos, profesor, que ese posible fsil es... es humano?

No exactamente sonri distrado el cientfico. Yo dira que es un vegetal, humanoide, caballeros. Una extraa mezcla de humano y de planta viviente. Algo totalmente nuevo en las especies vivientes e inteligentes que los terrestres llegamos a imaginar. Dios mo, eso es imposible. Suena tan absurdo... jade el mayor Scott. Por qu motivo? objet Mankiewicz. No podemos saber lo que hallaremos un da en otros mundos por explorar. Pero s sabemos ya lo que hemos encontrado en uno de ellos. Un fsil de una criatura, mitad humana, mitad vegetal, convertida en una materia que, aun siendo parecida a la piedra, es ligera como el plstico o el cartn. Y, decididamente, ese cuerpo no est hueco. Todo l es slido, corpreo. Pero convertido en la materia ptrea y liviana que les he citado. Todos esos extremos han sido confirmados, repito, por la computadora de anlisis. Rein un profundo silencio en la vasta sala de conferencias. El profesor puls un botn. En la gran pantalla apareci la imagen del supuesto fsil, tal como fuera filmado a su llegada a la Base Delta, en diversos planos generales y parciales, seguidos con mirada de mudo pasmo por militares y cientficos. Ciertamente, en esas fotografas se aprecian rugosidades parecidas a las de las fibras vegetales corrobor el doctor Norman Kane, asistente a la reunin, con su mirada fija en las imgenes de la pantalla. El rostro se asemeja extraordinariamente a las hojas superpuestas de una alcachofa, pero con forma circular cada hoja y esfrica la cabeza. Pero de eso a suponer que tuviese algo de vegetal vivo e inteligente, e incluso algo de humano, profesor... Pudo ser un vegetal de forma semejante a la de un homnido, y nada ms. Pero no es as. Doctor Kane, su observacin es muy interesante, pero los electrogramas y los anlisis espectrogrficos de la materia fosilizada revelan la existencia de un organismo petrificado, de una estructura perfectamente equilibrada y armnica. Y tambin de la existencia de una savia vital, desecada en lo que pudiramos llamar su sistema venoso, as como indicios claros de que en esa cabeza, parecida singularmente a una vulgar alcachofa, como dijo bien el doctor Kane, existi alguna vez una materia muy parecida a la de un cerebro humano. Dios mo, si eso es cierto puede existir an en alguna parte una civilizacin inteligente, mitad humana, mitad vegetal seal con perplejidad el coronel Malinov. As es, seor. Pero los datos que ese fsil nos da sobre su posible edad nos hace sentir pesimistas respecto a la remota posibilidad de hallar a sus congneres con vida. Por qu dice eso? Porque segn los clculos ms optimistas, tanto mos como de la computadora, har al menos tres mil aos que esa criatura se fosiliz en Cyros. Y alguien la deposit en esa especie de mausoleo que hallaron los astronautas objeto el general Wingate. Eso quiere decir que otros sobrevivieron a su muerte, sin duda alguna.

Es muy posible. Pero tres mil aos son bastantes aos, incluso en mediciones de tiempo csmico, para tener esperanzas de hallar a los supervivientes, si es que los hubo. Cabe la posibilidad de que llegaran de otro planeta a Cyros, o que ste se hiciese letal para ellos por alguna mutacin en su equilibrio ecolgico, y provoc el fin de la especie o su emigracin a otro lugar. De momento, caballeros, debemos conformarnos con ese fsil de valor incalculable. Pero mucho me temo que debamos renunciar a dar con sus semejantes, aunque a partir de ahora ya no pueda descartarse la existencia de una forma de vida inteligente en el propio Sistema Solar al que pertenecemos, pese a los negativos y pesimistas resultados conseguidos hasta ahora en la exploracin espacial. De ah el inters que imagino tendr para ustedes el hallazgo de ese singular fsil en el asteroide Cyros. Es cuanto tena que decirles. Cree posible lograr ms datos relativos a ese fsil, como determinar su edad, su posible sexo, su forma de vivir en el pasado, sus costumbres o hbitos? indag el doctor Kane, profundamente interesado. Mi querido doctor, sigo mis investigaciones sin demasiadas ilusiones, pero siempre es posible que surjan a la luz nuevos descubrimientos relacionados con ese cuerpo petrificado, Si es as, gustosamente volver a informarles de todo ello. Bien, creo que la conferencia ha terminado, y por cierto que no ha tenido nada de rutinaria coment en voz alta el coronel Malinov, disponindose a incorporarse, cuando ya el profesor Mankiewicz abandonaba el saln, saludando a todos con una sencilla inclinacin de su canosa cabeza. No, coronel, espere un momento, por favor pidi con repentina seriedad la voz del general Wingate. Este ruego lo hago extensivo a todos ustedes, caballeros. Hay otro tema importante del que hablar hoy aqu, que nada tiene que ver por cierto con las sorprendentes novedades que el profesor nos ha relatado. Los militares miraron con cierta extraeza al jefe supremo de Base Lunar Delta, y luego cambiaron entre s miradas de perplejidad. Nadie se movi de sus asientos. El general norteamericano, a quien corresponda la jefatura de la base en aquel bienio, para luego ser sustituido por otro sovitico y as sucesivamente en la actual entente amistosa de las que fueran en un tiempo atrs potencias enemigas enfrentadas durante la ya afortunadamente olvidada Tercera Guerra Mundial, permaneci sentado en su silln central. Puls un botn del cuadro de mandos. A la imagen del fsil vegetal-humanoide proyectado en la gran pantalla sucedi ahora una vista general de Delta, con sus tres plantas superpuestas, la exterior cubierta por la cpula plstica protectora que impeda la entrada del vaco lunar en su atmsfera artificialmente creada; la media, o primera planta subterrnea, y la ltima, en el subsuelo, o reducto de mxima seguridad, slo aplicable para estacionamiento de misiles interplanetarios, armas estratgicas, provisiones de emergencia y refugios anticontaminantes o antinucleares de todo tipo, con las instalaciones de mando y control para un caso de mxima alerta. Estn viendo, como todos saben, nuestra propia base, caballeros explic lentamente el general Wingate. No hay en todo eso nada que desconozcan. Pero tengo un motivo para mostrrselo de nuevo. Y es un motivo bastante ingrato para todos nosotros, desgraciadamente.

Temo no entenderle, general argument el coronel de estado mayor Stuart Bascomb, segundo mando de la base junto con el coronel sovitico Sergei Malinov, en el actual cuadro de jerarquas castrenses de la misma Es muy sencillo, caballeros. Tengo un mensaje urgente de la Tierra, enviado por lnea de comunicacin cifrada de Altsimo Secreto y Prioridad Total. Hubo un movimiento de desasosiego en los presentes. Quien ms quien menos saba lo que significaba utilizar la banda de frecuencia de transmisiones Tierra-Luna mediante Altsimo Secreto y Prioridad Total. Eso no auguraba nada bueno. Cundo ha sucedido eso, seor? quiso saber el mayor Scott. Pocos minutos antes de citarnos aqu el profesor Mankiewicz para su singular revelacin. Decid aprovechar la misma asamblea para darles cuenta de lo que sucede. Y procurar que, en cierto modo, las cosas no trasciendan demasiado por el momento, fuera de este reducto. No, doctor Kane, puede usted quedarse. Aunque no pertenece al cuerpo militar propiamente dicho, sus servicios como experto en toda clase de enfermedades, incluidas las mentales, puede sernos muy til en las actuales circunstancias. De veras, general? se extra Kane. Yo no tengo relacin con los problemas castrenses de la base. Lo s. Tampoco la tienen, ms o menos directamente, los astronautas como los aqu presentes, Lee Parker, Lester Kelly, Vania Slinoya, Mike Oswald, Boris Kirov y nuestros recin llegados Mark Doyle y Harry Roberts. Ellos siete, como pertenecientes a la lite de nuestros astronautas, estn aqu slo para escuchar las palabras cientficas del profesor Mankiewicz, pero no estar de ms que escuchen tambin ahora otras palabras bastante ms graves y preocupantes para la seguridad de todos nosotros que las qu puedan referirse a ese fsil humanoide o vegetal hallado en Cyros por nuestros astronautas recientemente. En resumen: es algo que nos afecta a todos, no es eso, general? concluy con gesto grave el coronel Malinov. As es, coronel confirm el general serenamente. Puls el botn de nuevo. Apareci en pantalla una imagen distinta. El rostro de un hombre, con una serie de datos antropomtricos, fsicos y biolgicos alineados bajo su fotografa estereoscpica. Tienen ustedes ah a un hombre peligroso dijo lentamente. Tan peligroso que todos le buscan en la Tierra, tanto nosotros como los soviticos, para impedirle que lleve a cabo su obra. Quin es? se interes el capitn mdico Forrester.

Su nombre nos importa poco. Ha utilizado al menos cincuenta distintos en pocos aos. Su nombre clave, para el cdigo de Alta Seguridad, es Andro. El motivo es claro: se trata de un androide. Un androide! repitieron varias voces, asombradas. Y alguien aadi: No es posible. Parece un ser humano... Es un ser humano rectific seriamente el general Wingate. Peor an: ms perfecto, infinitamente ms perfecto que cualquier ser humano. Puede alterar a voluntad su rostro. Le basta con una serie de moldeados sobre su carne artificial para lograrlo. Igual sucede con sus ojos, sus huellas dactilares y cualquier otra seal que pueda servirle de identificacin, incluidos su cabello, su estatura o su complexin. Pero pese a todo, si es un androide no es un humano, por mucho que lo parezca objet vivamente el doctor Kane. No puede engaar a todos. Una revisin mdica exhaustiva, una simple radiografa o gammagrafa, un vulgar anlisis de sangre podra revelar su naturaleza artificial, caso de ser sometido a ello. Ah entra usted, doctor Kane sonri gravemente el general, mirndole. Por eso quera que se quedase. Discutiremos la cuestin brevemente usted y yo. Lamento llevarle la contraria, pero no es posible identificar a Andro mediante ninguno de esos procedimientos, doctor. Porque nuestro androide es tan perfecto que lleva en sus venas y arterias sangre autntica de un determinado tipo que l mismo puede alterar a placer; sus rganos, tejidos y vsceras son perfectas copias de las humanas, hechas en material de idnticas propiedades y caractersticas que la carne humana y los humanos tejidos, con la salvedad inquietante de que son difcilmente destructibles mediante procedimientos tradicionales. Cielos, eso no es un androide, entonces gimi el capitn Forrester. Es una mquina humana de perfeccin absoluta. Posee tambin cerebro y corazn? Exacto, capitn. Un cerebro que ignoramos si es real o no, fabricado o extrado a otro ser viviente, pero un cerebro astuto, cruel y despiadado como pocos, as como un corazn, y toda clase de vsceras y tejidos habituales en un humano. La carne y la piel son copias tan perfectas de las verdaderas que resisten cualquier anlisis y prueba. En resumen: no hay medio de detectarlo ni identificarlo. Exacto. Andro es, aparentemente, humano ciento por ciento. Pero mental, fsica y potencialmente es una mquina. Una perfecta mquina de destruir y matar. Y a quin sirve ese monstruo, o a qu se dedica exactamente? se interes el coronel Malinov. A sabotear. A destruir. A aniquilar implacablemente. Se supone que est al servicio de la Gran Alianza Oriental. O que ellos le fabricaron, vaya uno a saber. Y dnde est ahora? Aqu dijo rotundamente el general. En Delta.

CAPTULO II
En Delta! Eso resulta estremecedor, Harry... Lo se, Mark asinti el astronauta Harry Roberts, caminando por el largo corredor de las instalaciones de la segunda planta de Delta, en direccin a los servicios de restauracin de la zona, dejando ya muy atrs la sala de conferencias del alto mando. Mark Doyle, miembro tambin del equipo de astronautas de Delta, mene la cabeza, contemplando pensativo el asptico suelo blanco y reluciente que sus botas, tambin blancas y pulcras, pisaban sin apenas ruido, bajo las crudas luces blancas de aquellos ddalos interminables de corredores que entrelazaban las diversas zonas y secciones de la pequea ciudad subterrnea que era Delta bajo la superficie lunar y sus urbanizaciones exteriores, recubiertas por la cpula de plstico. Ese androide es aparentemente un humano como t o como yo. Puede alterar su fsico a voluntad. Podramos ser t o yo mismo, sin que nadie lo sospechara. Habr bastado con que asesine a la persona a quien suplanta en estos momentos, sin que ninguno sospeche ni remotamente que tiene a su lado a un enemigo mortal, capaz de hacernos volar por los aires en cualquier momento, y reducir la Luna misma, a un montn de pedruscos dispersos por el vaco. S, le bastara simplemente con llegar a la tercera planta y llegar al rea superrestringida, donde se almacenan los misiles multinucleares admiti sombramente Harry Roberts. Diablo, no me gusta nada lo que nos ha anunciado el general, amigo mo. A m tampoco, Harry. Y al parecer no hay la menor duda sobre ello. Pudieron interceptar un mensaje en clave los escuchas americanos. Segn ese mensaje de la Gran Alianza Oriental, Andro est ya introducido, con xito total, dentro de esta Base Lunar Delta. Dios mo, y pensar que puede ser cualquiera de nosotros... Incluso la persona ms de fiar, el mejor amigo... suspir Roberts, sacudiendo la cabeza. Cmo es posible que nadie, con tanto avance cientfico, sea capaz de diferenciar un androide de un autntico ser de carne y hueso, por todos los diablos? Ah estuvo el mal de origen, Harry. La ciencia progres demasiado. Y cre robots casi perfectos. Luego pasaron a ser androides, imitaciones de los humanos casi perfectas tambin. Hasta que a alguien, lo bastante listo y capacitado, se le ocurri crear el androide perfecto. Es decir, el que no se diferencia en nada del autntico humano. Si circula sangre por sus venas, si sus tejidos, vsceras, piel, carne, huesos, msculos y nervios son imitacin perfecta y minuciosa de cada elemento del ser humano, cmo detectar la diferencia? Si soporta radiografas, anlisis, rayos gamma, computadoras y todo eso... pues no hay solucin. Adems, tiene una facultad sobre todos los espas, saboteadores y terroristas conocidos: que es mutante. Le basta con moldear su rostro a voluntad, y se convierte en otra persona. Es increble. Pero tambin es atroz, Harry. Confieso que estoy asustado.

Yo tambin. Ahora ya no voy a fiarme de nadie. Ni de mi esposa... Bueno, sa es otra cuestin que el general no ha dejado muy clara se sorprendi Doyle, mirando a su compaero. Ese androide es asexuado o no? Puede fingir ser una mujer o solamente est limitado a parecer un hombre? Tendramos que consultarle eso lo antes posible. No cambiar mucho las cosas lo que responda, salvo que podamos fiarnos ms o menos de las chicas de la base ri el teniente de astronautas Roberts con tono sarcstico. Recuerda que somos aqu casi cien hombres de guarnicin. Ochenta y nueve, para ser exactos, con diecisis mujeres. Ciento cinco habitantes adultos, en total, ms unos pocos nios, como el hijo de Ivn Belov. Oh, ahora que hablas de Belov. Tenemos que ir a verle. Despus de todo, ha sido un buen camarada en vuelos que efectuamos nosotros dos, Mark. As es. Belov es un gran chico y un magnfico astronauta. Lo prueban sus ltimos once viajes interplanetarios en slo dos aos. Es todo un rcord. Qu diablos tendr? Siempre ha sido fuerte como un toro... Tal vez slo sea algo as como el sndrome de alejamiento de la Tierra sonri Doyle. Aunque tenga aqu a su mujer, a su hijo e incluso a su perra Laika, no puede dejar de aorar la Tierra, como todos nosotros. Cada da se acuerda ms de su Ucrania natal. Y yo de mi Chicago se quej Roberts. A pesar de tener a Hilde conmigo, que por cierto tambin aora las salchichas de Baviera lo mismo que el primer da. Dice que las de aqu saben a plstico. Y no le falta razn Mark Doyle se ech a rer, sacudiendo la cabeza con gesto divertido. Comemos cosas tan aspticas, que ya nadie sabe lo que son ni a qu saben. Yo creo que todo es, poco ms o menos, un compuesto de sal, hidratos de carbono, colorantes, glutamato monosdico y saborizante artificial, para hacernos creer que comemos cosas distintas. Pero de todos modos yo aoro Nueva York. No me gusta mi ciudad ni me gusta su forma de vida. No soportara vivir sumergido entre sus rascacielos, rodeado por los veinticinco millones de habitantes que tiene en la actualidad. Y eso que los misiles soviticos de la ltima guerra dejaron bastante limpia la zona Si no, andaramos por los cuarenta millones de habitantes, solo en el Gran Nueva York. T tienes un motivo que te liga a la base lunar, quieras o no. Ese motivo se llama Susan... Oh, Susan, s suspir Doyle con un gesto algo ensombrecido de repente. Mi adorada y hermosa Susan Halsey, la soltera ms bonita de toda la base, al menos para m. Sabes que hemos roto relaciones?

No es posible! se asombr Roberts. Si sois una pareja perfecta, si os amabais el uno al otro y tenais incluso prevista la fecha de la boda aqu mismo... Pues todo eso se fue al garete hace slo dos das, Harry. Discutimos. Ella deseaba volver a la Tierra en el prximo reemplazo. Yo no. Supo que me haba inscrito para el siguiente ciclo de cinco aos en Delta, y rompi conmigo airadamente. Es ms, tiene un nuevo enamorado. Y hasta dice que se va a casar en seguida, para evitar luego arrepentirse y dejarse convencer por m en un momento de debilidad. Confiesa estar harta del espacio, de la Luna, de los viajes csmicos y de todo esto. No le falta razn. Pero ha sido muy dura su decisin, de todos modos. Quin es el nuevo afortunado? Lee Parker. Cielos! No te llevas muy bien con l... No me llevo nada bien. Es fanfarrn, presuntuoso, antiptico y lleno de superioridad. Ahora, creo que siento por l un odio irracional. Si al menos fuese l Androx... suspir Roberts, riendo. No tiene gracia gru Doyle, malhumorado. Ninguna gracia, Harry. Perdona. No piensas hacer nada por impedir esa tontera de Susan? No: No voy a humillarme. Adems, tendra que renunciar a mi carrera si ahora solicitase la baja en Delta. Sabes que una vez firmado y aceptada la plaza por el mando, slo la renuncia a la carrera puede anular la decisin adoptada. No har eso por Susan ni por nadie. Si quiere ser la esposa de Parker, que lo sea. Pero es un disparate. Se arrepentir al poco tiempo. Es un tipo insufrible. Lo s. Y ella lo sabe tambin. Conoce mi resentimiento hacia l, y as es consciente de que me causa ms da. Por una simple cuestin de orgullo va a echar por la borda su felicidad y la ma, qu puedo hacer yo en tal caso? Luchar por ella, supongo. Llegaron ante las vidrieras bien iluminadas del restaurante de oficiales astronautas, y se dispusieron a entrar para el almuerzo. Roberts tom del brazo a su amigo y camarada. En fin, vamos a comer nuestro plastificado men de cada da, y discutiremos ms serenamente la cuestin para ver si... De repente todo tembl, como si un formidable sesmo sacudiera la Luna entera. El suelo oscil violentamente bajo las botas de los dos astronautas, las grandes vidrieras del restaurante se resquebrajaron con estrpito, entre los gritos de terror y sobresalto de sus ocupantes; las luces oscilaron con intermitencias bruscas, y en alguna parte resonaron explosiones sordas y profundas que hacan retemblar los muros de las instalaciones subterrneas.

De inmediato, todas las luces se extinguieron. Una profunda oscuridad rode a los astronautas, haciendo an ms dramtico el gritero de sorpresa y pavor de los comensales que huan atropelladamente de los comedores. Despus se encendieron rojas luces parpadeantes en los techos, y comenz a sonar una aguda sirena constantemente. Alerta roja! grit roncamente Roberts. S afirm con voz sorda Doyle. Algo muy grave est ocurriendo en Delta.

***
Era realmente grave. El humo y las llamas emergan con fuerza de la zona rodeada por los servicios de extincin de incendios y fuerzas de seguridad de la Base Lunar Delta. Los servicios mdicos trabajaban a tope, extrayendo de entre el fuego numerosas vctimas en camillas que, de inmediato, pasaban a las bandas rodantes de emergencia, para su traslado urgente al centro mdico de la base. Cuando Mark Doyle y Harry Roberts llegaron all en un microcar, vehculo de transporte veloz y de reducidas dimensiones, capaz de desplazarse igualmente dentro del mbito de la base que en el exterior, sobre la spera y polvorienta superficie lunar el siniestro estaba" en todo su apogeo, y un cordn de fuerzas de seguridad cercaba la zona, por orden directa del mayor Duncan Scott, jefe de los servicios de control y proteccin de las zonas estratgicas de Delta. Mostraron ambos sus credenciales para pasar y ser tiles en algo, pero se encontraron con la sorpresa de que no se les permita el acceso en modo alguno. Lo siento, teniente dijo un soldado al astronauta Roberts. No se permite el paso absolutamente a nadie ajeno a seguridad o sanidad. Son rdenes personales del mayor Scott. Creo entenderlo afirm Doyle, sombro. Ninguno estamos libres de sospecha de haber provocado este desastre. Sin duda ha sido cosa de Androx. Aunque sea as, no tiene sentido rechaz Roberts, irritado. T y yo estbamos juntos cuando tuvo lugar el suceso, lejos de aqu. Estamos, por tanto, fuera de toda sospecha al respecto. Ambos somos nuestra propia coartada, Mark. Se equivocan los dos dijo speramente una voz a su espalda. Giraron la cabeza, para encontrarse con el mayor Scott en persona. Este, siguiendo su hbito, se atusaba sus frondosos bigotes, mientras les contemplaba con mirada taciturna, ensombrecido el rostro por la preocupacin. Qu quiere decir con eso, mayor? indag Doyle, sorprendido.

Hemos comprobado que el explosivo adosado a ese depsito de combustible energtico fue activado mediante control remoto, y depositado ah hace algn tiempo, antes incluso de nuestra reunin en la sala de asambleas, caballeros. Es posible que la actividad del sistema de explosin fuese realizada incluso mentalmente, mediante ondas cerebrales de una determinada intensidad. Por tanto, usted o el teniente Roberts pudieron estar lejos de aqu, aparentemente charlando o en actitud por completo inofensiva, mientras controlaban a distancia la explosin del artefacto, sumamente sofisticado, que han detectado nuestros expertos. Comprenden ahora por qu todo el mundo, incluido yo mismo, somos sospechosos de haber causado este destrozo? Cielos, no poda imaginarlo resopl Roberts, desconcertado. Nos encontramos ante un verdadero genio del sabotaje, mayor. Ms que eso. Estamos ante una perfecta mquina de aniquilar, puesta en funcionamiento para acabar con todos nosotros y no tenemos medio alguno de detectarla y destruirla antes de que sea demasiado tarde, sa es la situacin real. De momento, tememos que el cuarenta por ciento del combustible ms necesario se haya perdido, as como la totalidad de estas instalaciones, aparte las vctimas habidas, que sobrepasan la docena entre muertos y heridos. Desgraciadamente, Androx ha dado ya seales de vida en Delta. Y eso, con ser mucho... es slo el principio. El mayor dio media vuelta, alejndose de ellos con gesto contrado. Los dos astronautas se miraron en silencio, mientras crepitaban los materiales plsticos de la estructura pasto de las llamas. Se me ha ido de repente el apetito murmur Doyle de mala gana A m tambin jade Roberts. Creo que necesito una copa. Vamos a tomarla, Mark? S, vamos. Luego ir a ver a Ivn Belov un momento. Yo tengo servicio esta tarde. Ir antes de la cena a verle. Dale mis recuerdos, Mark. As lo har prometi Doyle, cuando ya los dos astronautas iniciaban la retirada del escenario del sabotaje, sin que la sirena de mxima alerta dejase de sonar y el parpadeo de las luces rojas de emergencia cesara, aunque ya las luces haban vuelto a lucir en las galeras de la segunda planta de Delta, gracias a los equipos generadores de emergencia. Los ltimos heridos, y algn fallecido cubierto piadosamente por blancas ropas en las camillas, eran evacuados apresuradamente por los rales rodantes, rumbo al centro mdico. Pero ellos dos nada podan hacer para resolver o facilitar el problema actual. Para ello existan en Delta los adecuados servicios sanitarios ms sofisticados y eficaces. La donacin de plasma sanguneo o de cualquier otro recurso mdico de urgencia de todo tipo y grupo, as como prtesis artificiales para injertos, trasplantes o reparaciones quirrgicas y ortopdicas. Por ello, los dos astronautas, afectados por la situacin creada por el primer y eficaz trabajo de sabotaje y destruccin del misterioso Androx, el androide asesino enviado por la Gran Alianza Oriental, fueron a ahogar un poco sus penas y preocupaciones en

unas copas de licor, mtodo que an pareca seguir siendo el ms vlido en las primeras dcadas del siglo XXI, como lo fueran a lo largo de toda la historia del ser humano.

CAPTULO III
No s, Mark. No s lo que le ocurre. Pero no me gusta. Mark Doyle alej de su mente los ligeros y turbios vapores que el alcohol haba depositado en ella. Aunque exista un tope obligado para consumir bebidas espirituosas no estando de servicio en servicio nadie absolutamente nadie poda probar una sola gota de alcohol bajo inexorable amenaza de corte marcial, Doyle no era un bebedor nato, y las tres o cuatro copas autorizadas por los reglamentos internos de Delta podan ser suficientes para darle a su cerebro una nebulosa torpeza, bastante agradable por cierto cuando las preocupaciones y contrariedades se acumulaban en exceso. Lo logr con bastante xito, mir a la serena belleza eslava de Anushka, la esposa de Ivn Belov, sonri con seriedad y trat de animarla, apoyando un brazo en su hombro. Vamos, vamos, Anush la dijo, con su costumbre habitual de reducir los nombres de todo el mundo con algn diminutivo que revelase su afecto por esa persona. No puede ser tan mala la cosa. Una simple fiebre, acaso el mal de las colonias del espacio, como se le da en llamar a la nostalgia de la Tierra. T sabes cmo recuerda l su amada Ucrania... No ms que yo mi entraable Georgia, Mark suspir la rusa moviendo su rubia cabeza de tirante peinado y moo a la nuca, tan tradicional de siempre en su pueblo, un poco anacrnico al compaginarse con los plsticos livianos de sus ropas modernas y estilizadas. Pero esta vez no es eso, estoy segura. Qu, entonces? Supongo que los mdicos le habrn examinado con atencin. Oh, claro, claro. No slo la enfermera Spencer viene a darle cada da una inyeccin antihistamnica, sino que el doctor Kane y el propio capitn Forrester, de Sanidad Militar, le han visitado y examinado minuciosamente. Las pruebas no detectan ninguna enfermedad grave en l. Sin embargo... Anushka permaneci silenciosa, la cabeza baja, la mirada de sus ojos pardos en el suelo, como distante de todo aquello que ahora la rodeaba. Mark Doyle la contempl pensativo. Sin embargo... qu? trat de saber el astronauta. Ella alz la cabeza. Mir noblemente al joven americano de alta figura, ojos claros y cabello rubio oscuro, erguido ante ella. Anushka tena una rara expresin en sus pupilas. Mark se dijo que pareca miedo. Pero miedo, a qu? No s, Mark confes al fin ella, encogindose de hombros. No s nada de nada. Pero el nio no quiere acercarse a su padre. Ah, no? Doyle enarc las cejas, sorprendido.

T sabes cmo le quiere, no? Pues bien, el pequeo Andrei no quiso dejarse besar y abrazar por Ivn anoche ni esta maana. Se ech a llorar y se abraz a m, como asustado de algo. No logr convencerle. Asustado. Era una palabra rara. Doyle arrug el ceo, mirando a su amiga rusa. Mene la cabeza, tratando de restar importancia al hecho. Los nios son raros. Esta vida aqu, encerrados, tampoco les hace ningn bien, por muchos juegos y recreos que tengan. Adems, ve enfermo a su padre. Es casi natural. No, no lo es. Hay algo ms, Mark. Se sent, cruzando sus manos sobre las rodillas. Doyle observ que le temblaban. Se sinti incmodo y tambin se sent, fijando la mirada en la puerta oval que, al fondo de la asptica habitacin del alojamiento personal de los Belov, les separaba del dormitorio del enfermo. Dime qu ms hay, Anushka rog. Quieres un vodka? ofreci ella de repente. No, no. Ya he bebido bastante, gracias. Dime qu ms hay. Bueno... est lo de Laika. Laika? Es tu perra, no? S. Bien, qu pasa con Laika? Le ladra. Le grue. Le ensea los dientes, como... cmo si Ivn fuese un extrao. No quiere acercarse a l. Se le pone el pelo erizado, empieza a gruir... y huye luego, con el rabo entre sus patas, aullando amedrentada. No estar habituada a ver enfermo a su amo. Ivn siempre tuvo una salud de hierro. No es eso, Mark. No s lo que es... pero no es eso. Por qu el nio y el perro huyen a Ivn? No tiene sentido. Si haces caso de nios y de animales domsticos ests perdida trat de sonrer Doyle frvolamente. Por qu no te preocupas solamente de Ivn y de su dolencia, y olvidas todas esas tonteras? Anushka mantuvo un raro, prolongado silencio. De repente, dej escapar unas pocas palabras por entre sus labios entreabiertos. Muy pocas y muy inseguras: Es que... es que yo tambin rehuyo a Ivn. Qu? Mark Doyle alz la cabeza, clavando sus ojos en la mujer, sorprendido.

Lo que has odo. No me acuesto a su lado. Lo hago en la otra cama Y no puedo dormir. Le miro durante la noche. Me da miedo. No me acerco casi a l. Rehuyo sus besos. Me asusta su sola mirada. Pero eso es ridculo, Anush. Lo s. Y, sin embargo, no puedo evitarlo. Pero por qu? La mirada parda y profunda de ella se fij en el astronauta. Luego, lentamente, desgran unas pocas palabras que causaron un escalofro en Doyle: Es... es cmo si no fuera l No s lo que pasa, pero jurara que Ivn... no es el mismo Ivn de siempre, no es mi marido. Doyle resopl. Y dijo roncamente: Creo que ahora , Anush. Ahora acepto tu vodka...

***
Contempl largamente al hombre tendido en la litera. Dorma. Dorma profundamente. Tena las mejillas enrojecidas, el sudor perlaba su rostro, sus cabellos estaban empapados. La respiracin era rtmica pero algo agitada. Doyle puso su mano sobre la frente hmeda. La transpiracin era fra, pero la piel arda. Tiene mucha fiebre coment, sin que Ivn Belov despertara de su sopor. S afirm Anushka. Roza los cuarenta. Cuanto menos alcanza, no baja de treinta y ocho y dcimas. La fiebre le est consumiendo, Mark. No pueden reducrsela? Muy levemente. Hace dos horas que la enfermera Spencer le inyect. Ahora est algo mejor. Al menos duerme. Y cuando no duerme, qu hace? indag Mark, volvindose a ella. Nada. Nada? Eso es. Se limita a permanecer ah, respirando fuerte. Mira con fijeza. Slo de vez en cuando dice algo. Pide agua. O murmura cosas repentinamente tiernas. Algo as coma Cario, no me abandones... O bien Anushka, te quiero... Perdname todo esto. E incluso hoy lleg a decirme, de un modo que casi me horroriz: No quiero irme, no quiero dejarte... No dejes que me lleven. Luego volvi a su mutismo, a su mirada fija en el vaco, a su aire ausente.

Haba lgrimas cuajadas en los ojos de Anushka Belovna. Doyle se senta incmodo. Apoy una mano en su hombro. Clmate pidi. Ten fe. Ivn es fuerte. Se pondr bien. Todas esas cosas las hace la fiebre. Tendr delirios, pesadillas. Es normal. No, no es normal. Todos callan cuando pregunto. Nadie sabe lo que tiene. Para qu queremos tanta computadora clnica, tanta mquina para diagnosticar, tanta medicina ultramoderna, tanta sofisticacin clnica? Es como si estuviramos en la Edad Media, Mark. A veces pienso que es la peste. El regreso al oscuro pasado. No, no. Qu tontera. Eso no. Slo que existen ms dolencias extraas en el espacio exterior de las que hemos estado dispuestos a admitir hasta ahora. Alguna de ellas afect a Ivn en alguno de sus viajes, sin duda alguna Slo hay que esperar a que los mdicos den con el procedimiento de curacin. Estoy seguro de que pronto... Se detuvo. Mir a Anushka con repentino sobresalto. Vio sus pupilas, extraamente dilatadas y fijas en un punto a su espalda. El gesto de ella se haba hecho tenso, casi medroso. Doyle gir la cabeza. Y l mismo se estremeci, presa de una rara sensacin inexplicable. Ivn Belov haba abierto sus ojos. Le miraba. A l, no a Anushka. Los ojos algo turbios, enrojecidos por la fiebre, tenan una expresin casi pattica. El sudor corra abundante por su rostro. No hablaba. No mova un msculo de su rostro, limitndose a mirarle con una rara fijeza. Ivn, buen amigo... logr articular Doyle, saliendo de su mutismo y acercndose al lecho del camarada ruso con quien compartiera algunos vuelos espaciales recientemente. Se sent al borde de la cama y con su propio pauelo enjug la epidermis empapada. Los ojos no dejaban de mirarle. Pero segua sin hablar. Doyle lo hizo, para romper aquel mutismo algo violento: Cmo va eso? Te sientes mejor? Belov no respondi directamente a eso, se limit a pestaear. Pareca agradecido por sentir seco el rostro. Luego dijo algo. Algo que no tena mucho sentido al parecer Mark, buen amigo... Yo no tengo la culpa... Culpa? De qu? De estar enfermo? sonri Mark. Vamos, vamos, eso no es nada. Unos das ms de descanso, y vuelta a la tarea. Adonde iremos la prxima vez? No habr prxima vez... susurr Ivn, con tono apagado. Doyle arrug el ceo. Su gesto revel inquietud. Trat de animar a su colega: Lo mismo te dan vacaciones y te envan a Ucrania... Debe estarse bien all en esta poca del ao.

No lo quiera Dios... le oy jadear, casi fervorosamente. Se sorprendi. Ivn soaba con volver a su tierra natal. Por qu ese brusco y extrao cambio en su comportamiento? Tal vez, pens, era producto todo de la misma fiebre. Bueno, sea como sea, te darn un descanso prolongado para que te recuperes. Eso s que lo envidiaremos muchos, Ivn. Mark, yo no quiero... musit Belov. No quieres qu? No quiero... Estoy intentndolo todo... pero no puedo... No entenda nada de aquella jerigonza usada por el ruso. Sin duda deliraba an despierto. Le calm, apretando su mano con fuerza y tratando de confortarle: Vamos, vamos, claro que lo ests intentando. Te pondrs bien en breve. Ahora debes ser buen chico y poner de tu parte, est claro? Otra vez aquellos ojos patticos, extraamente fijos, casi implorantes. Y las palabras incoherentes, inexplicables: Andrei... y Laika... lo saben. Lo notan. Dios mo, no se puede hacer nada! Anushka, mi Anushka misma ...Yo... yo... De repente se agit. Comenz a resoplar extraamente, con una voz ronca, profunda, agitndose en la cama cada vez con ms fuerza. Su rostro se congestion, los ojos se dilataron, enrojecindose ms an. Crisp las manos en el embozo y lanz, de sbito, un alarido largo, profundo, sorprendente. Fue como el berrido de una fiera, un sonido inhumano, brotado de entre sus labios. En alguna parte de la vivienda, la perra Laika ladr con violencia. Luego comenz a aullar lastimosamente. El animal pareca asustado por algo. Rpido, Doyle se lanz sobre el ruso, tratando de auxiliarle de alguna forma El rostro de Anushka revelaba terror. El enfermo forcejeaba con rabia, dotado de una extraa fuerza, sus labios espumeaban, mientras emitan gemidos y estertores sorprendentes. De sbito, los ojos desorbitados de Ivn se fijaron en Doyle, y de sus labios escap una imprecacin sorda, violenta, casi agresiva: Cerdo, no me toques! Maldita bestia inmunda, ser despreciable y msero, aprtate de m! Emiti despus otro alarido, pareci forcejear consigo mismo, abarcndose con sus propios brazos en torno al cuerpo, como si llevase una invisible camisa de fuerza. Luego cay exhausto, boca arriba, con mirada vidriosa, emitiendo un ronco gorgoteo continuado. Su piel era casi prpura, las sienes palpitaban con fuerza, sus venas estaban hinchadas.

Doyle no vacil. Fue al visfono y conect con el nmero de emergencia mdica. En pantalla apareci la enfermera Spencer, siempre rubia y estereotipada, como una antigua estrella cinematogrfica del mtico y viejo Hollywood de otro siglo. Sanidad dijo. Urgencias. Qu ocurre? Aqu Mark Doyle, astronauta 0009-112 inform el joven. Residencia del astronauta Ivn Belov, credencial 0009-117. Ha empeorado de repente. Tiene mal aspecto. Algo le ocurre. Acudan de inmediato. Ahora memo parte una unidad de emergencia hacia all respondi la enfermera con presteza. Se apag la pantalla. Doyle contempl a Belov, ahora en reposo, aunque agitado por una respiracin espasmdica. Anushka lloraba con el rostro cubierto por ambas manos. Laika segua aullando. Lo has visto? se quej ella. No s lo que le ocurre. No parece ser l. Esto nunca haba pasado. Me dio verdadero pnico... A m tambin confes gravemente Doyle, mirando pensativo a su camarada. Espero que los mdicos resuelvan el asunto lo antes posible. Ahora debo irme. Parece que la crisis pas. Es posible que todo eso lo produzca la fiebre, sernate... La rode con su brazo, afectuoso, confortndola. Ella solloz, apoyada en su hombro. Luego, ms serena, se rehizo, enjugndose el llanto. Volva a ser la mujer valerosa y tranquila de siempre. Avsame si hay alguna novedad; sea la hora que sea dijo Doyle, antes de abandonar la vivienda de los Belov. Esta noche estoy libre de servicio. Acudir en seguida si hace falta. Gracias, Mark. No olvidar tu ofrecimiento sonri ella, forzada. Eres un buen amigo. Claro. Siempre lo he sido sonri l, animoso, emprendiendo la marcha. Se cruz con una unidad de emergencia mdica en el corredor. Vio detenerse al vehculo blanco ante la puerta de la vivienda de los Belov, en el rea residencial de la planta dos de Delta. Del mismo descendi la propia enfermera Spencer, seguida de dos enfermeros de servicio. Doyle no pudo por menos de admirar, gracias a la cortsima falda blanca de la enfermera, lo bien formados que tena sus blancos y suaves muslos. Eso le hizo pensar en Susan, y su gesto se agri de repente. Pero al alejarse por el largo, asptico corredor, volva a recordar a Ivn Belov y sus extraas palabras y reacciones. Tambin las cosas que le dijera Anushka flotaban en su mente: Andrei, el nio, no quera acercarse a su padre. Laika le grua y ladraba. Anushka se distanciaba de l, asustada por algo...

Y l mismo, aquella tarde, haba visto ante s un Ivn Belov a quien no conoca de nada, a un hombre distinto y absurdo, que en determinado momento haba parecido una fiera, un endemoniado. Durante esos momentos tampoco a l le haba parecido que aquel hombre consumido por la fiebre, y por algo que no lograba entender, fuese el mismo Ivn de siempre. Era como si por un momento hubiese visto ante s a otra persona. A alguien que no le haba gustado. Que incluso le haba causado miedo... Es una tontera se dijo, encogindose de hombros. Son cosas que pasarn en cuanto la fiebre haya bajado y los mdicos atajen lo que le sucede. Y trat de olvidar mientras se diriga a su propio alojamiento en Delta. Eso no le result difcil. Porque al entrar en l, se encontr con que alguien se haba anticipado a su llegada, y le esperaba en la antesala. Era Susan, su ex prometida. Susan Halsey, tan hermosa y seductora como siempre.

***
Hola, Mark. Hola, Susan salud l con cierta sequedad, mirndola sorprendido. Te extraars de verme aqu. Un poco, la verdad. No vas a preguntarme por qu he venido? Bueno. Por qu has venido? Quera hablar contigo antes de nada. Lo considero necesario. Antes de qu? De casarme. Mark enarc las cejas. Aparent no encajar golpe alguno. No supo si lo lograba. Casarte? Con Parker? Claro. Cundo es eso? Hoy. Ahora. Vaya, vas de prisa. Has pensado ofrecerme el puesto de padrino?

No seas sarcstico, Mark. Detesto tu sentido del humor en cosas as. Pues anda que el tuyo... Debiste venir con Lee Parker del brazo a verme. Hubiera quedado ms bonito y hasta emotivo. Eres un cnico insoportable, Mark. Y t una mujer incomprensible. A qu diablos tenas que venir aqu poco antes de tu boda? Para ver si rompo a llorar y me pongo de rodillas ante ti, rompiendo mi credencial de astronauta? S que no haras eso ni por salvarme la vida declar ella, airada. No, no vine a eso. Lamento que mi visita haya sido mal interpretada. Si es que existe alguna forma de interpretarla mejor, dmela t. Yo, de momento, no veo nada claro, querida. No me llames querida! se enfureci ella, dando un taconazo. Eso acab. Pero quera que fueras el primero en saberlo. No me caso con Lee por despecho ni rencor. Creo que siento algo por l. Enternecedor. Ponle msica de Chopin o de Mozart y sonar hermoso, Susan. Eres incorregible, Mark! protest ella. Es que piensas tomarlo a broma todo? Si lo tomase en serio sufrira demasiado y no deseo sufrir. Si has venido a por mi bendicin, la tienes ya. Que seas muy feliz junto a ese cretino de Lee Parker. Ese cretino, como t dices, est dispuesto a renunciar a todo por m, no lo sabas? Ni remotamente. Ese, cuando sea tu marido, te obligar a pasar por el aro de todo lo que l decida, y no tendrs otro remedio que divorciarte o apechugar con sus decisiones. Conozco a Lee Parker mejor que t. Adems de ser un presuntuoso inaguantable, aunque buen astronauta, eso lo reconozco, es un tipo que sabe adonde va, y no se apartar de su camino por nada ni por nadie. Ni siquiera por ti, bonita muequita pelirroja. Eres odioso cuando quieres serlo, Mark. Lee va a pedir la baja del cuerpo en cuanto seamos marid y mujer, tengo su palabra formal. Palabra que l no cumplir ni remotamente ri de buen humor Doyle. Ya me lo dirs en su momento, si te dignas visitarme otra vez cuando seas la seora Parker, para confesarme tu fracaso, cosa que dudo mucho. Susan Halsey mir a Doyle con verdadero instinto homicida. La ira an lograba dar un encanto mayor y diferente a su bello rostro, enmarcado por aquella roja, suave melena, y en el que los verdes ojos jaspeados y los gordezuelos labios eran los dos detalles ms pronunciados de su atractiva fisonoma. En cuanto a su tipo, era esbelto y bien formado. Quiz sus muslos fuesen los nicos capaces de ganar la batalla a los algo ms recios de la enfermera Spencer, pens Doyle.

Espero que eso no suceda nunca, Mark silabe, furiosa. Pero vine a decirte algo ms, Mark. Dime qu, cario habl irnico el astronauta. Sabrs que Lee ha estado con Ivn Belov en dos viajes espaciales recientemente. Mark arrug el ceo. Asinti. De repente, volva el incmodo recuerdo de la extraa dolencia y el comportamiento inexplicable del enfermo. S admiti. Lo s. Bueno, Lee me ha hablado algo respecto a vuestro colega ruso. Estuvo a visitarle anoche, tras su guardia en servicios especiales. Y...? ahora s tena inters Mark al fijar su mirada en su ex novia. Me ha dicho algo muy raro. Asegura que desde la llegada a Delta de ese objeto, cuerpo o lo que fuese, trado del asteroide Cyros, la dolencia de Belov ha empezado a desarrollarse paulatinamente con gran rapidez. Eso no tiene sentido. Sabemos ya lo que es ese cuerpo. Se trata de un fsil de algn ser que posiblemente era un cruce entre humanoide y vegetal, con ms de tres mil aos de antigedad. Y al parecer, es un fsil como cualquier otro, completamente inofensivo y desprovisto de toda radiacin nociva. Pero Lee insisti en eso. Cree que una cosa tiene relacin con otra. Asegura que ha advertido algo raro en Ivn Belov cuando estuvo examinndole durante su visita. Algo, como qu? demand Mark, algo aprensivo. Bueno, Lee dice que estando Anushka, su mujer, ausente del dormitorio, al paciente, que dorma profundamente bajo el efecto de un sedante, le entr una especie de agitacin repentina. Tratando de ayudarle, le desabroch el pijama y... Y qu? Es desagradable lo que dijo Lee, la verdad Susan eludi la mirada del joven astronauta. Segn l, en el torso de Ivn haba unas floraciones puramente vegetales. Donde antes era piel, ahora la epidermis era rugosa, de color parduzco y con todo el aspecto de un vegetal, muy parecido en tonalidad a ese ser de quien t dices que se ha comprobado es un fsil. Hubo un breve silencio. Mark permaneci silencioso, escuchando las palabras de su ex novia. Luego, sorprendido, demand: Por qu me cuentas a m todo eso? Por qu te lo cont Lee a ti, en vez de ir a informar a los servicios mdicos de Delta?

Eso es lo raro, segn Lee. Que fue a informar a la enfermera Spencer y ella le prometi que de inmediato investigara eso el cuadro mdico. Pero, que l sepa, esta misma tarde habl con el doctor Kane, sin citarle el hecho, y ste no demostr saber nada de nada. Estuvo a punto de mencionrselo, pero opt por callar momentneamente y tratar de investigarlo l por su cuenta, sorprendido por el silencio de la enfermera Spencer. Y...? Ahora, Lee est intentando averiguar si ello est registrado en la ficha clnica de Belov, como la enfermera le asegur, o si hay alguna irregularidad poco clara en ese sentido. Yo me siento algo preocupada. Y como t eres colega de Lee y de Ivn, y has sido compaero del ruso en varios viajes espaciales, pens pedirte consejo. Eso es todo. Entiendo asinti Doyle, pensativo. Ahora hablamos en serio, Susan. Has hecho muy bien en venir a verme por ese motivo. No tengo ninguna simpata por Lee Parker, pero si vio algo as dio cuenta de ello y nadie ha reaccionado oficialmente, la cosa parece no tener sentido. He visto a Ivn pero no se me ocurri desabrochar su pijama, aunque asist a una extraa crisis. Y por cierto, dej a la enfermera Spencer con l. Eso me preocupa. Espera un momento. Se encamin a su intervisor personal. Puls el teclado con el nmero de receptor de los Belov. Sorprendido, no recibi respuesta. Slo interferencias desfilaron por la pantallita, mientras por el micrfono llegaba un zumbido persistente. Desconectado dijo. Alguien lo dej inutilizado para comunicar. Eso no me gusta, Susan. Avisa al centro mdico murmur ella, preocupada. No. Si Lee est all, no conviene que le sorprendan merodeando y examinando fichas estrictamente confidenciales, para uso clnico. Voy a hacer algo mejor: voy a casa de Ivn Belov. Avisa t a control y que traten de saber por qu el intervisor de los Belov no funciona. Hay algo en todo esto que no me gusta, pero no s por qu. S, ve t. Yo llamar desde aqu prometi Susan, con gesto preocupado. Pero tambin sera bueno pasarse por el centro medico. No le pasara algo a Lee? Me tiene sin cuidado lo que le pase a ese mequetrefe, De todos modos, te prometo que ir por el centro apenas visite a Ivn y compruebe que todo est en orden. Gracias, Mark murmur ella, apretndole el brazo afectuosamente. El se volvi y encontr los verdes ojos de la joven fijos en l. Nunca olvidar ese detalle... Al menos, no lo olvides hasta que ests casada con ese cretino ri huecamente Doyle, ms para ocultar su preocupacin con esa burla que por afn de zaherir una vez ms a su bella exprometida. Luego se alej con larga y rpida zancada, de regreso a la vivienda de Belov, en la zona residencial D de la Base Lunar Delta.

Antes de llegar all, algo le deca que las cosas se estaban poniendo feas de un modo raro, oscuro e inexplicable, y no slo por la presencia ominosa de un androide asesino entre los habitantes de Delta. Su arribada a casa de Belov se lo demostr del ms trgico y terrible modo imaginable. Ya a la entrada misma de la vivienda Doyle se detuvo, petrificado de horror, con los ojos dilatados, sin dar crdito a lo que vea. La sangre lo salpicaba todo, en torno al cuerpo desgarrado, virtualmente reventado, de la pobre perra Laika y algo ms all era el pequeo Andrei, el hijo de los Belov, quien haba cado al pie de un muro, tras ser estrellado de crneo en l, con hundimiento total del encfalo. La sangre corra a regueros en el escenario de la espantosa tragedia. Los cables del intervisor estaban rotos, el aparato destrozado... Anush! rugi Doyle, en el paroxismo del horror. Ivn! Dnde estis? No respondi nadie. El astronauta, dominando sus emociones ante la sangrienta escena, avanz decidido hacia el dormitorio. Lanz un grito ronco al ver a la esposa de Ivn abatida sobre el suelo, inerte, tal vez tan muerta como su hijo y su perra... En la cama, algo espantoso, inenarrable, convulsion de espanto la faz de Mark Doyle, que tuvo que asirse a la puerta para no desplomarse, vencido por la emocin profunda del hallazgo. Dios mo, no! jade, demudado, sintiendo nuseas por vez primera en su vida. Lo que podan contemplar sus despavoridos ojos no era para menos.

CAPTULO IV
Anushka permaneca inconsciente an, con los cables conectados a su cuerpo y a su cerebro, dentro de la cmara de Asistencia Permanente e Intensiva, o Unidad API del centro mdico, bajo control directo del capitn mdico Neil Forrester y la doctora Natasha Dankova, del Cuerpo Mdico Espacial de la URSS, que combinaba sus tareas de investigacin bioqumica con la asistencia sanitaria especial, dada la escasa cantidad de personas especializadas que formaban la comunidad de Delta. En una pantalla electrnica las constantes vitales se mantenan regulares y rtmicas, sin peligro alguno momentneo, a menos que se produjese una complicacin calificada de imprevisible por la propia doctora Dankova. Pero la recuperacin de la consciencia era algo todava problemtico por el momento. Ha sido un shock muy intenso que ha sufrido la paciente explicaba el capitn Neil Forrester, biocirujano y licenciado en medicina csmica, al todava sobrecogido Doyle que, muy plido, tomaba un caf sentado en una de las blancas sillas del asptico recinto clnico. Ello ha debido afectar a su mente de modo ms serio del normal. Es posible que pase as cuarenta y ocho horas. Personalmente, creo que ser preferible mantenerla de esa forma, sin forzar la recuperacin, bajo efecto de sedantes e hipnticos especiales. S, entiendo. Algn peligro de muerte o de desequilibrio mental? No, Doyle. Las cifras de registr de su estado no hacen temer nada as de momento. Pero claro, ignoramos cmo reaccionar al volver en s. Debemos esperar, crame.

Esperar... musit el astronauta. Y mientras tanto, qu? Algo espantoso ha sucedido en casa de los Belov. Y ni siquiera sabemos qu pudo ser. Quizs otra obra de ese maldito saboteador y asesino, Androx suspir el oficial mdico con disgusto. Es capaz de todo. Como tener al demonio en casa. El demonio... Yo dira que hay ms de un demonio ahora entre estos muros, capitn. Qu quiere decir, Doyle? se extra el capitn, mirndole sorprendido. No creo que el androide hiciera eso, la verdad. Eso es absurdo. Quin podra hacerlo, si no? No lo s. Y eso es lo que me preocupa, doctor Forrester. Yo he visto a ese pobre perro destrozado, triturado virtualmente. Y era un esquimal fuerte, sano y hasta fiero si era atacado. A un nio aplastado contra la pared, como si fuese una rata. Y despus... despus... Oh, cielos, an me estremezco de espanto cada vez que recuerdo lo que he visto en la cama de Ivn Belov, uno de los mejores astronautas que tuvo la Confederacin desde que existe! S cmo debe sentirse musit el oficial, conciliador, sirvindose tambin caf del aparato suministrador de alimentos. Ya he echado una ojeada al cadver, amigo Doyle. No es un espectculo agradable, ni mucho menos. Dnde est ahora? inquiri roncamente Doyle. No lo s. Supongo que en su sitio natural: el depsito. La enfermera Spencer se ocupa del traslado y almacenamiento de cadveres en casos as. Con el sabotaje de esta tarde y esto de ahora, los cuerpos se estn amontonando. Y la dotacin de Delta se est reduciendo sensiblemente por minutos record framente Doyle. Cinco muertos en la explosin del centro de combustible, ahora el pequeo Belov, su padre... Siete cadveres en un solo da. Demasiados para una comunidad tan reducida como la nuestra. Seis de ellos adultos. Por tanto, la actual cifra de habitantes de Delta se reduce a slo noventa y nueve. As es. Qu le pasa, Doyle? Parece usted asustado... Tengo motivos para estarlo. Vio la cabeza de Belov? Claro que la vi ahora fue el capitn Forrester quien se estremeci levemente, pese a su experiencia clnica en trances parecidos. Haba estallado como un fruto maduro golpeado por una piedra. Sencillamente, revent del todo, se abri en pedazos. No s qu clase de objeto o proyectil pudo causar algo as. Sus ojos colgaban de las rbitas como dos globos de vidrio, la masa enceflica, ni siquiera la vi. Todo era sangre, huesos astillados, una cara hinchada, violcea, reventada... Y sangre, mucha sangre, eso s.

Rein un silencio. Forrester insinu, tomando un trago de caf. Un androide puede tener una fuerza descomunal en su mano. Algo as como si sta fuese una plancha o un mazo de acero. Recuerde que no es humano... Ciertamente, lo que mat a Ivn Belov no era humano sentenci el astronauta con un resoplido, dejando su taza vaca a un lado. Pero tampoco creo que fuese un androide saboteador. No tendra sentido molestarse tanto para matar a un solo hombre, a un perro y un nio. El tiene otros objetivos: destruir, causar explosiones, aniquilar violentamente medios y recursos, personas e instalaciones. Tambin es una buena arma psicolgica el terror. Si nos crea un clima de pnico, su misin en Delta ser mucho ms sencilla. Ha pensado en eso? S. Y no me Vale. Capitn Forrester, qu hay de esa denuncia de Lee Parker al centro mdico? Denuncia de qu? se sorprendi el oficial mdico, mirndole con asombro. Veo que no sabe nada. El astronauta Lee Parker denunci a la enfermera Spencer la existencia de unas floraciones extraas en el torso de Belov. Anoche, la piel de ste, en su pecho, tomaba forma y aspecto de planta, de vegetal. Es algo que le impresion mucho. Pero nadie parece haber hecho nada en ese sentido, ni siquiera hecho un informe. Es raro medit lentamente el doctor militar, arrugando su ceo con mirada ausente. Nadie me ha dicho nada de eso. Y, ciertamente, la enfermera ni siquiera lo ha mencionado en su informe. Me lo tema. Por qu no examinamos el cadver de Belov para comprobar si estaba en lo cierto Parker, y luego averiguamos por qu la enfermera Spencer no dio cuenta de tan importante detalle? Vamos all, . Es posible que lo consignara en su ficha mdica, sin consultarme a m... Se puso en pie, echando a andar hacia otra ala de la instalacin sanitaria de Delta. Mark Doyle te sigui resueltamente. La enfermera Spencer estaba tranquilamente redactando una serie de fichas clnicas sobre los recientes muertos y heridos de la base. El capitn Forrester se acerc, ech una ojeada a las fichas y tom una, introducindola en la computadora. Ella se incorpor, sobresaltada. Doyle se dijo que sus ojos parecan extraamente dilatados, y las venas de sus sienes muy hinchadas. Mir a su superior con cierto disgusto. Ocurre algo, seor? demand. No, nada neg calmoso. Forrester. Sencillamente, quera echar una ojeada a la ficha clnica de Ivn Belov...

La misma apareci proyectada en la pantalla de la computadora. Ambos pudieron seguir sus datos minuciosamente. No se mencionaba en absoluto el hecho de la floracin extraa en el torso del paciente. Es raro, enfermera dijo con frialdad Forrester, volvindose a ella sin quitar la ficha de la pantalla. El qu, seor? indag ella ingenuamente. Dnde est el informe sobre la aparicin de floraciones de aspecto vegetal en el pecho del paciente, la noche de ayer? Aqu no se especifica nada. Floraciones? No s a qu se refiere, capitn. Est muy claro terci Doyle agriamente. El informe de Lee Parker. Lo recibi usted con carcter urgente, enfermera. Doyle no perda de vista el gesto de la enfermera Spencer. Incluso supo combatir la tentacin de mirar sus bellas piernas, cruzadas ostentosamente en su actual postura, con tal de mantener fija la atencin en la faz agraciada de la rubia. Ella vacil. Sus ojos tuvieron un brillo fro, raro. Sacudi luego la cabeza. No recuerdo eso manifest. Tal vez el seor Parker pens informar de ello y no lo hizo. Es algo descuidado en sus cosas. Posiblemente, pero no creo que fuera se el caso. Segua preocupado hoy con ese asunto. No es cierto que ha venido por aqu esta misma tarde? Yo no le he visto manifest glacialmente ella, mirando a Doyle casi con agresividad. Y las venas de sus sienes parecieron hincharse un poco ms. El rostro de la rubia estaba enrojecido. Tal vez demasiado. Abra el depsito ahora mismo, seorita Spencer orden con aspereza el doctor Forrester. Queremos ver el cadver de Ivn Belov. S, capitn, lo que usted ordene acept ella, echando a andar hacia la puerta de acceso al depsito de cadveres, con lo que Doyle perdi la panormica magnfica de sus bellos muslos, aunque en esta ocasin no pareci molestarle en exceso. Ella abri la puerta. Entraron los tres. El fro vaho de aquel recinto de muerte, donde la congelacin mantena los cuerpos en perfecto estado de conservacin hasta que se decida su sepultura en la Luna o su traslado a la Tierra, segn los casos, les acometi como si fuese una vaharada del propio reino de los difuntos. La bella enfermera cerr tras de s, con la eficiencia de la profesional indiferente a todo. El fro se hizo ms perceptible. Ella puls un botn y otro numerado. Se desplaz del muro cristalino un soporte plstico con un cuerpo tambin numerado, envuelto en una sbana. Ambos hombres se acercaron a l.

Alz el capitn Forrester la sbana. Doyle evit mirar su cabeza reventada, abierta en cuatro trozos casi iguales, como un fruto abierto de un simple golpe. Bajaron la sbana un poco ms. Ambos fijaron su mirada en el pecho del cadver. Ah est dijo sordamente Doyle. La floracin, capitn. Es... es horrible. Repugnante, dira yo... El militar asinti, palideciendo. Sobre la epidermis torsal del muerto surgan vetas, granulos de un verde parduzco, recordando algo vegetal, como hojas o tallos incrustados en la piel. Doyle evoc algo donde viera tambin anteriormente rugosidades as: las fotografas estereoscpicas de la criatura fsil del asteroide Cyros. Es cierto corrobor el mdico militar con voz tensa. Enfermera Spencer, es imperdonable su neglicencia. Por qu no nos inform inmediatamente de este extrao fenmeno en el cuerpo del paciente? Me temo que tendr que responder de tal fallo ante el consejo mdico, e incluso ante la junta de mando de la base, por su grave responsabilidad, y... El oficial mdico call. Doyle se puso rgido. Algo qu le era vaga, familiarmente conocido, lleg a odos suyos, lo mismo que a los del capitn Forrester. Fue una especie de berrido inhumano, bestial, un rugido profundo, que pareca llegar de las mismas entraas del infierno y que, sin duda, surga sin embargo de un cuerpo viviente... Doyle record ese sonido salvaje, extrao, alucinante. Era el que oy a Belov cuando le visitara aquella tarde, durante su misteriosa crisis. Y ahora... Ahora, ese sonido estaba all, dentro mismo del depsito de cadveres, sonando en el helado mbito del recinto mortuorio... Ambos giraron la cabeza, miraron a la persona que lo emita. La enfermera Spencer! Despus, la rubia y llamativa joven, sufri una metamorfosis horripilante, indescriptible...

***
Primero fue como si su piel sufriese una repentina tensin, enrojecindose hasta cobrar en su rostro un vivo color prpura. Los ojos tambin se inyectaron de sangre, desorbitndose, clavados en ellos con una rara, maligna expresin, que sobrepasaba todo lo imaginable en tan bella criatura, y de todo su cuerpo pareci escapar un estertor ronco, crispado, monstruoso, que creca en intensidad a medida que su faz se tornaba amoratada, sus cabellos se erizaban y las venas de sus sienes, frente y cuello cobraban una hinchazn desorbitada.

Dios mo, enfermera Spencer, qu le ocurre a usted? atin a murmurar torpemente el capitn Forrester, palideciendo mortalmente, con expresin de vivo horror ante la transmutacin inexplicable que la joven sufra delante de ellos, sin que aquel sonido ronco, estruendoso, dejara de brotar de su boca, ahora crispada en una convulsa mueca horrible, que causaba espanto. Era como si algo interior estuviera rugiendo, agitndose con vida propia, dentro del hermoso cuerpo de la muchacha Contracciones violentas, inexplicables, agitaban su garganta, su estmago, pero especialmente su cabeza, donde sienes, rostro y cuanto configuraba su estructura estaba sufriendo una inflamacin atroz, monstruosa, como si la epidermis ya ni siquiera pudiese contener tal deformidad, como si sus huesos y msculos estuvieran a punto de reventar. Y reventaron! Judy Spencer lanz un bramido inhumano, escalofriante. Y despus, ante el supremo horror de ambos hombres, petrificados testigos de aquella monstruosidad, la cabeza de la rubia enfermera revent. Fue un estallido terrorfico, que agriet su cara como si fuera de puro vidrio, desgarr su piel, seg huesos, msculos y nervios en un destrozo inconcebible, todo ello en medio de una espantosa nube de sangre. Pero ah, con ser tanto, no termin el horror. Era slo el principio. El principio de una metamorfosis alucinante. Porque de entre los amasijos sanguinolentos de aquel crneo, estallante como un fruto o una simple bolsa de papel golpeada, brot algo. Escap una forma que hasta entonces haba parecido retenida por la envoltura normal y humana de la enfermera, encerrada, constreida en su cabeza, y que liberada de tal prisin hua al exterior, emitiendo un bramido ronco, estremecedor, horripilante. Demudados, incrdulos, Forrester y Doyle asistan sin saber qu hacer a tan increble espectculo. Sus ojos alucinados contemplaban aquella cosa inaudita que surga de las entraas mismas del crneo de la enfermera. Una masa incongruente, gelatinosa, palpitante e informe, de color parduzco, goteante, repulsiva hasta la nusea, mezcla de vegetal, pasta viscosa y forma reptante, no se saba si reptil, bestia, espritu o demonio. Un hedor insufrible se extendi por el recinto funerario, mientras aquella masa se retorca, emerga, se agitaba en el aire, despidiendo el ftido vaho, chorreante y pegajosa, vomitando una pulpa verdosa, entremezclada con la sangre de la mujer que fuese su recipiente hasta entonces. Y lo peor, lo ms terrible y desconcertante de todo, es que aquella forma tena vida propia, palpitaba, emita aquel atroz ronquido que oyeran ellos brotar inicialmente de la boca de la desdichada joven. Ms que eso, Doyle comprob angustiado, encogido por el horror, que aquella cosa demonaca tena rostro, ojos, expresin. Si es que se poda llamar rostro a aquellas facciones apenas siluetadas en una especie de gelatinosa superficie palpitante, parduzca, goteante, envuelta en espinos y extremidades adherentes, como los tentculos del ms repugnante octpodo imaginable.

El ser o lo que fuese salt fuera del cuerpo reventado, culebre en torno de ellos, despidiendo constantemente salpicaduras sanguinolentas y viscosas, que se adheran a todo, para convertirse luego en flcidos goterones humeantes, y por fin, con un chirriante y prolongado berrido, se precipit sobre la maciza vidriera de la puerta del fro recinto. Restall sta como si la golpease un ariete y se resquebraj y astill metal y vidrio como si hubieran sido simplemente de escayola. Por la abertura producida all escap, reptante y coleteando con rabia, la informe masa del horror, el espanto viviente que naciera del cuerpo de Judy Spencer en el ms delirante gnesis jams imaginable. Qued en el aire aquel ftido y pestilente olor, que hubiera hecho agradable y dulce el olor a sulfuro que dicen acompaa la aparicin del diablo. Todava sobrecogidos, incrdulos, sin atinar a reaccin normal alguna, el capitn Forrester y el astronauta Doyle cambiaron una mirada larga, despavorida, mientras sus manos temblaban y sus rostros tenan la blancura del yeso. Cielos, no es posible gimi el oficial mdico, sin pretender ocultar su espanto y su torpeza. No hemos podido ver algo as, Doyle... Lo malo, seor, es que la hemos visto jade roncamente Doyle, sujetndose a un fro panel del depsito de cadveres y pasndose una mano espasmdica por el rostro baado en sudor glido. Y la prueba de ello est ah... Sealaba el cuerpo de Judy Spencer, reposando en medio de regueros de sangre y residuos de su crneo pulverizado por la espeluznante mutacin. Forrester asinti, apresurndose a correr al muro y pulsar un resorte. De inmediato, un sonido prolongado, ululante, restall en toda la Base Lunar Delta, mientras las luces rojas de la alerta mxima parpadeaban por doquier, causando la consiguiente conmocin en todas sus instalaciones. Ahora, Doyle, Dios quiera que podamos encontrar a esa... esa maldita cosa, lo que sea, y destruirla, por encima de todo! susurr con voz quebrada el militar, dejndose caer extenuado en un asiento. Doyle le mir sombro, mene su cabeza con aire pesimista y murmur: No s. Creo que no va a ser tarea sencilla, capitn. No es la primera vez que ese monstruo se aloja dentro de uno de nosotros, estoy seguro... Qu quiere decir? le mir Forrester, perplejo. Que o mucho me equivoco, capitn, o ya esa horrenda babosa estuvo antes dentro de otra persona, el pobre Ivn Belov...

CAPTULO V

Ivn Belov... Judy Spencer... Un astronauta, una enfermera. S, Doyle, creo que su teora es factible, tiene lgica, si es que en este increble asunto hay alguna lgica. Son casos semejantes. Yo dira que iguales. Se miraron todos entre s, tras las sombras palabras de la doctora Natasha Dankova, especialista de primera fila en medicina espacial y bioqumica csmica. La reunin de emergencia tena lugar bajo la presidencia personal del general Arthur Wingate, jefe supremo de la base, y sus segundos de turno, el coronel Sergei Malinov y el coronel Bascomb. Todos los hombres y mujeres importantes de la instalacin lunar estaban presentes, requeridos con la mxima urgencia, dadas las circunstancias. De modo que segn usted, doctora, esa misma forma de vida monstruosa mat a Belov y a la enfermera apunt gravemente el general, frotndose el mentn con aire tan pensativo como contrariado. As es, general admiti la cientfica sovitica volvindose a l. El estallido craneal ofrece las mismas caractersticas en ambos casos. Es como si hubiesen contenido un tumor que, finalmente, se hizo demasiado grande para continuar alojado all dentro, y tuvo que buscar su salida, aunque ello pudiese suceder a causa de las palabras de Doyle y del capitn Forrester, que acosaron en cierto modo a la enfermera. Doctora, yo slo le ped que me explicara por qu no inform en su momento, a todos o a alguno de nosotros, de las floraciones extraas surgidas en el pecho de Belov se defendi el capitn Forrester. Claro, capitn, no le estoy culpando de nada sonri la morena y bella doctora rusa, mirndole fijamente. Ni usted ni Doyle hicieron otra cosa que precipitar los acontecimientos, ignorando lo que suceda dentro de la enfermera Spencer. Si ella no inform sobre esas floraciones, advertidas por el astronauta Parker en el difunto Belov, es porque esa cosa que posea dentro, que sin duda dominaba ya sus reacciones y pensamientos, se lo impidi con su propia voluntad. Cielos, doctora! se horroriz su compatriota, el coronel Malinov... Va a decirnos que esa forma monstruosa tiene capacidad de pensar y de actuar por s misma? Coronel, desgraciadamente sa parece ser la primera impresin que dan los hechos asinti ella, muy despacio, con expresin preocupada. Piense que la enfermera actu de un modo irregular en ella. Su hoja de servicios era excelente, era una profesional eficiente y seria, o nunca hubiera llegado a ocupar una plaza en un lugar de lite como es Delta. Eso es cierto corrobor sombramente el doctor Kane, interviniendo en la conversacin. La enfermera Spencer jams olvid emitir un informe, por mnimo que ste fuese. Adems, se mostr muy interesada cuando yo le habl de la floracin en el cuerpo de Belov era ahora el propio astronauta Lee Parker quien hablaba con firmeza, ponindose en pie. Dijo que iba a examinarla de inmediato para informar con urgencia a sus superiores.

Muy bien, ah tenemos la evidencia ms clara de todas interrumpi el astronauta Doy le, mirando con escasa simpata la arrogante figura y el rostro varonil y atractivo de su compaero Parker, futuro esposo ahora de su ex prometida Susan. El colega Parker asegura que ella mostr inters en comprobar el hecho para informar. O bien menta en ese momento... o es que todava era capaz de pensar por s misma, de actuar sin mediatizacin de nada ni de nadie. Y que, posteriormente, la cosa alojada en ella ya intervino decisivamente en sus actos. Estoy de acuerdo con mi colega manifest con desgana Parker, que sin duda tampoco tena gran simpata personal hacia Mark Doyle. Adems, estuve revisando la ficha medica de Belov y, como ustedes mismos habrn comprobado luego en ella, esa floracin jams existi antes en su cuerpo... ni la enfermera Spencer la inscribi cuando hizo el examen. De modo que nos enfrentamos a una forma de vida desconocida, capaz de pensar, de dominar a los seres a quienes, digamos, que invade, y que, por aadidura, negado el momento abandona la envoltura que le facilita ese cuerpo humano destrozando sin piedad a quien le aloj hasta entonces. Esos trminos, general, expresan muy bien la dura realidad a que estamos enfrentndonos, a juicio mo confirm la doctora Dankova con energa. Pero eso es horrible terci con tono angustiado el coronel Bascomb, el subjefe de la base. Nos enfrentamos a algo que nos es totalmente desconocido. Y que siempre hubo la posibilidad de encontrarse en nuestras exploraciones csmicas, coronel le hizo notar con cierta frialdad la doctora. Recuerde que todos los informes cientficos coinciden en que pueden existir formas de vida en el espacio exterior completamente desconocidas en el planeta Tierra. Es obvio que acabamos de encontrarnos con una de ellas, y no precisamente amistosa ni inofensiva. Y qu se est haciendo para localizar a ese monstruo y destruirlo? pregunt destempladamente Lee Parker. Caballeros, se est haciendo todo lo posible explic apaciblemente el mayor Duncan Scott, jefe de Seguridad de Delta, con un leve carraspeo. Se han establecido toda clase de severos controles electrnicos, campos de infrarrojos y ultravioletas, detectores hipersensibles a cualquier presencia slida viviente, y redes de clulas sensoras estn conectadas, mientras varios escuadrones de hombres, provistos de trajes especiales antirradiactivos y armados con fusiles ultralser, recorren la base de lado a lado, sin dejar rincn alguno por explorar. Estn seguros de que dar con esa forma viva y exterminarla es cuestin de horas, tal vez slo de minutos. Mayor, me gustara tener su optimismo confes amargamente Mark Doyle. He visto en accin a esa criatura y me aterra imaginarla aqu, cerca de nosotros, acechando. Pareca demasiado poderosa para poder ser cazada y exterminada tan fcilmente. Adems, quin nos dice que ahora mismo no est dentro de uno de nosotros? Fue una sugerencia estremecedora. Doyle se dio cuenta de inmediato de lo que haba dicho, pero cuando ocurri as era ya tarde para rectificar. Todos le haban odo y

comprendido. Un ramalazo de horror mudo recorri la asamblea de urgencia. Los presentes empezaron a mirarse unos a otros como si de repente les asaltaran las ms siniestras y horribles sospechas. Dios mo, es una posibilidad espantosa en la que no haba cado gimi sordamente Lee Parker, dejndose caer en su asiento, sin nimos para seguir alardeando. Y sin embargo totalmente razonable, despus de los hechos que conocemos apoy con seriedad la doctora Dankova, dirigiendo una mirada a Doy le. El hecho de que haya estado alojado ya en dos ocasiones dentro de un cuerpo humano, que luego destroz al evadirse, revela que puede repetir esa misma maniobra cuantas veces quiera. Estoy convencida de que cuando la enfermera Spencer habl con el astronauta Parker, prometindole rpido informe a sus superiores mdicos, ella actuaba de buena fe, era duea de sus actos. Cuando fue a comprobar en el paciente lo que le informara Parker, la cosa debi salir del cuerpo del enfermo y atacarla, introducindose en ella. Esa puede ser la razn de que Anushka Belova sufriera tan terrible shock, si lleg a ser testigo de algo as. Creo, personalmente, que tuvieron mucha suerte los seores Doyle y Forrester por estar ambos juntos cuando el monstruo abandon el cuerpo de la enfermera Spencer, porque de haber estado presente uno solo de ellos, es obvio que el ser hubiera repetido su maniobra, alojndose en el testigo de su aparicin. Eso quiere decir que en lo sucesivo, y si la criatura no aparece, lo ms seguro ser que todos nosotros en la base nos movamos constantemente en grupos de dos o tres, como mnimo aventur el coronel Malinov. S, es una posibilidad de autodefensa acept escpticamente la doctora Dankova. Pero me temo que, de llegar a esa circunstancia por no haber sabido o podido localizar y destruir a la criatura, siempre existir un momento en que alguno de nosotros se quede solo, bien en un cuarto de aseo, bien cuando el otro se duerma., y se ser el momento que nuestro singular enemigo elegira, sin duda alguna, para tratar de alojarse en uno de nosotros. Rein un silencio profundo y preocupado. El general Wingate lanz un suspiro de contrariedad, sacudiendo la cabeza pesaroso. Slo esto nos faltaba ahora! Tenemos que localizar entre nosotros, no slo a un androide asesino que no sabemos qu identidad puede adoptar, sino a un extraterrestre perverso, dotado de vida e inteligencia, y capaz de introducirse en un ser humano, formando parte de l hasta su aniquilamiento. Es como para volverse locos! Dispondremos algo al respecto sugiri el mayor Scott. Mi Departamento de Seguridad puede establecer turnos para que las personas miembros de la base sean revisadas mediante anlisis y radiografas. Es posible que la presencia de ese monstruo dentro de un ser humano sea como la de un tumor, fcilmente detectable mediante mtodos clnicos. Qu opina usted, doctora? Puede intentarse. Al menos es una posibilidad acept la doctora Dankova, pensativa. Por otro lado, haremos de inmediato la autopsia de los cuerpos de Belov y de la enfermera Spencer, para ver si esa materia viviente dej en ellos vestigios de su

naturaleza, radiaciones o cualquier otra cosa que lo haga fcilmente detectable o que nos permita averiguar su naturaleza real, con vistas a un ms fcil medio de combatirlo. Yo me pregunto algo desde que empezamos a discutir esta cuestin, caballeros terci la voz calmosa del coronel Malinov. Qu? trat de saber su colega y compaero, el coronel Bascomb. Cmo lleg a esta base la criatura? Estas instalaciones estn totalmente aisladas del exterior, los astronautas y viajeros que salen o entran de ella pasan por un perodo de cuarentena en que son sometidos a los ms rigurosos anlisis... De qu modo pudo penetrar aqu semejante forma de vida, por tanto? De momento nadie supo qu responder, limitndose a mirarse entre s, muchos de ellos dudando incluso si su vecino de asiento sera el actual anfitrin de tan molesto y terrorfico husped dentro de su cuerpo... o como mal menor, estara charlando amistosamente con Androx, el humanoide asesino. Es una pregunta inteligente, coronel acept la doctora Dankova. Y para la que, de momento, no tenemos respuesta alguna mientras no sepamos algo ms de su posible origen y naturaleza, pero algo es evidente: estamos en contacto constante con el espacio exterior, nuestros camaradas van y vienen a planetas, asteroides y otros lugares de ese cosmos del que desgraciadamente tan poco sabemos an. En cualquier momento, un simple corpsculo, una bacteria o una clula de esos mundos debi alojarse a bordo de una nave tripulada por nuestra gente. Sin saberlo, trajeron a Base Lunar Delta esa incipiente forma de vida que, por la razn que sea, se desarroll una vez aqu dentro. Y de esa forma, insensiblemente, creci y creci, hasta llegar a su actual desarrollo. Sin ser detectada en ningn momento? dud ahora el mayor Scott, como responsable de la seguridad local. Evidentemente, as fue, mayor sonri irnicamente la bella doctora rusa. La forma de vida pas nuestras barreras protectoras limpiamente. Tal vez es inmune a todos los procedimientos de esterilizacin, o quiz se integr perfectamente con la materia humana desde un principio. Como sea, lo cierto es que est aqu, que Lleg del espacio y que ahora constituye un grave peligro para todos nosotros, posiblemente una amenaza infinitamente peor que la de ese androide a quien tanto tememos, seores. Fue como si las palabras de la doctora supusieran un desafo para alguien. Porque en ese momento comenzaron a zumbar las sirenas de alarma, y las luces de alerta roja se encendieron sbitamente. Una oleada de comentarios y de tensin invadi la sala. Rpido, el general Wingate conect con la sala de mandos de la base, y pas la transmisin de imagen y sonido a la pantalla gigante del muro. Qu ocurre ahora? demand con aspereza. A qu se debe la alerta roja? En pantalla apareci el agitado y trmulo rostro de un empleado de la sala de mandos, un joven oficial de rostro demudado.

Seor, aqu el sargento Igor Wayesky, de controles relat con voz tensa. Acaba de detectarse una fuga de radiaciones letales en la planta de aprovisionamiento de las defensas de la base. Al parecer hay varios muertos, y las radiaciones crecen con rapidez. Se sospecha que ha sido un sabotaje... Androx! rugi Wingate, incorporndose muy plido. Nosotros discutiendo sobre esa maldita cosa que nos ataca... y ese androide criminal ha vuelto a golpear, y en un punto vital para todos nosotros. Sabemos perfectamente que si ese escape contina, todos podemos morir en pocas horas sin remedio! Las radiaciones Omega son mortales de necesidad apenas escapen de su ncleo central... y eso puede estar sucediendo ya en estos momentos, si la avera de la planta es lo bastante seria.

***
Mark Doy le se ajust la escafandra de materia incombustible y hermtica, especial para soportar radiaciones letales, y tom uno de los termosoldadores, dirigindose a la salida de la cmara. Se cruz con Lee Parker, que corra a enfundarse tambin uno de los atavos hermticos para luchar contra la dramtica avera. Ambos colegas se miraron un momento. Suerte, Mark le dese Parker. No te deseo ningn mal. Yo tampoco a ti dijo Doyle a travs del emisor de sonido de su escafandra. No te arriesgues demasiado. Dejar viuda a Susan antes de la boda no sera correcto. Parker sonri, apoyando una mano amistosa en el hombro de Mark. Gracias dijo. Eres un buen perdedor. Tal vez Susan se equivoque al elegir el hombre. Tal vez sonri a su vez Mark. Si la haces sufrir, te las vers conmigo, Lee. Y abandon la cmara corriendo, como todo el mundo, hacia la planta de aprovisionamiento energtico de los sistemas de defensa militar de la base. El vapor lo invada todo, resultado del estallido de las calderas en el acceso al ncleo central de materias radiactivas. El escape de radiaciones gamma hubiera sido mucho menos serio que el de la energa Omega, la ms potente radiacin, procedente de las pilas de sntesis que convertan las radiaciones almacenadas en proyectiles de luz mortfera para las modernas bateras espaciales que servan de defensa a la base contra cualquier agresin, terrestre o extraterrestre. Se confundi pronto con otros muchos que frenticamente, protegidos por sus ropas antirradiactivas, luchaban contra el escape letal. Seguan desfilando camillas con personas afectadas de radiaciones, muchas de ellas ya sin esperanza de supervivencia, dada la mortalidad de los rayos emitidos. Ese maldito siempre sabe golpear el sitio exacto murmur para s Doyle, en medio de la confusin reinante, tratando de iniciar la soldadura de una de las innumerables grietas que desgarraban la pared metlica y solidsima que hasta entonces sirviera de proteccin contra toda clase de radiaciones letales.

Tened cuidado, los refrigeradores no funcionan! avis un oficial de servicio. El aire se est recalentando en exceso y puede provocar una explosin radiactiva en cualquier momento, a menos que podamos evitar un escape masivo de energa! Era cierto. La temperatura aumentaba por momentos en la vecindad de las calderas rotas, y ese calor haca infinitamente ms peligrosas las radiaciones. Si llegaba a producirse la explosin, media base saltara por los aires sin remedio, desintegrando a la mitad de su guarnicin y dejando mortalmente daada a la otra mitad. Doyle notaba en su atavo metlico el recalentamiento paulatino de sus capas exteriores. Si llegaba a calentarse demasiado y llegaba al interior, morira cocido dentro del traje que se supona deba protegerle de todo riesgo. Por fortuna, la capa refrigeradora de su indumentaria si funcionaba an, pero el calor reinante poda averiarla si segua en aumento como hasta ahora. Logr soldar una grieta, pero de inmediato not cmo se abra mas profundamente otra situada encima, presionada por la densidad de los gases liberados y tambin por el propio efecto corrosivo y desintegrador de las radiaciones que escapaban del ncleo. Maldita sea, tengo que lograrlo jade. He de cerrar esas condenadas grietas. Aqu empieza a hacer demasiado calor... y el nivel de radiacin crece sin cesar. Eso era cierto. Los indicadores del muro parpadeaban, con unas intermitencias luminosas de color azul intenso. Eso significaba que en poco tiempo podan pasar al naranja. Y eso era slo la antesala del color rojo en los indicadores. Para entonces ya todo sera igual. La aparicin del tono rojo en esos guios significaba el fin, un escape masivo de radiacin Omega. Cerr con el hirviente lquido de soldar dos grietas mas. Cuando comenzaba a desgarrarse una tercera, para su desesperacin, unas manos enguantadas aparecieron, empuando otro soldador magntico, que sell con rapidez aquel nuevo brote peligroso dndole tiempo a l de soldar una nueva grieta. Despus, su inesperado colaborador remach la obra cerrando otras dos grietas. La temperatura descendi levemente en el vaporoso corredor. La intermitencia azul se torn naranja por un momento, para su terror. Pero de inmediato volvi al azul, tras aquel fugaz y alarmante aviso. Uf, parece que estamos controlando las fugas radiactivas! jade, volvindose para mirar a su compaero. Se asombr y asust. Era la ltima persona a quien hubiera esperado ver all. Susan! musit. Qu diablos haces t aqu? Es muy peligroso. Este no es sitio para una chica... Tampoco lo era la Luna en un principio sonri ella animosa. Y aqu estoy, no? Tena que echar una mano, como todo el mundo. Ese loco asesino es capaz de destruirnos a todos sin la menor vacilacin. Ni siquiera es un loco suspir Doyle. Es slo una mquina. Por perfecto que sea, por mucho que se asemeje a un humano, no lo es. Androx no dudar en destruirse a s

mismo, si con ello destruye a los dems. Resulta lgico, despus de todo. Est programado para eso. No tiene sentimientos, aunque posea un cerebro, un corazn y un riego sanguneo, Susan. Hablaban a travs de los micrfonos de sus escafandras, mientras trabajaban incesantemente. En los indicadores, el parpadeo azul iba tornndose verdoso. Descenda la temperatura. El corredor ofreca menos escape de vapores en torno, y la situacin se iba estabilizando en tan peligrosa zona. Creo que estamos salvando la situacin sonri Doyle, ms calmado. Respir hondo, descansando un momento en su agotadora tarea. Has visto a Parker? Tambin anda por aqu, batallando como todos nosotros. No, no le vi. Bueno, no ahora. Antes me cont algo... Es verdad lo que est pasando en Delta, Mark? Me relat un hecho espantoso, relacionado con la enfermera Spencer. Fue verdad. El capitn Forrester y yo fuimos testigos de ello. Dios mo, eso es peor que el androide, no? No s qu ser peor. Ese condenado Androx casi nos enva al infierno ahora, slo con un sencillo acto de sabotaje en el lugar adecuado. Mi criterio es que estamos enfrentados a dos peligros distintos e igualmente terribles. Dios quiera que podamos sobreponernos a ambos. Mark, creo que empiezo a tener miedo confes Susan, reanudando su trabajo. Yo tambin dijo Mark, imitndola. La verdad es que eres ms valiente que yo. Estoy aterrorizado desde mucho antes, cuando vi ante m a aquella forma repugnante que sala de la cabeza de la enfermera Spencer. Se estremeci Susan, cerrando un momento los ojos tras el visor plstico de su escafandra de seguridad. Era evidente que no le costaba mucho imaginarse aquel horror viviente de que le hablara antes Parker y ahora l. Sbitamente, las cosas se complicaron en la galera, cuando todo pareca ms fcil. Con un sonido seco, sibilante, se desgarr un gran trozo de muro metlico, no lejos de donde, ellos soldaban las grietas. Una bocanada de vapores violentos; mezclados con una fosforescencia amarillenta, que denotaba la ominosa presencia de radiaciones letales en elevada cantidad, invadi con fuerza el corredor. Susan chill, solt su soldador y se desplom a los pies de Mark, que sufri tambin un rudo embate, siendo lanzado contra el otro muro. Varios esforzados soldadores que luchaban por salvar la situacin fueron envueltos por el nuevo escape, y sus alaridos de dolor sonaron en medio del vapor y la confusin, mientras alguno de aquellos trajes hermticos arda como yesca, con su dueo dentro... Dominando su horror y su angustia, Doyle se precipit de inmediato hacia Susan, olvidndose de todo lo que no fuese la seguridad de la joven que hasta poco antes fuera su novia. Se inclin, la tom en sus brazos, sin importarle que el metal de la indumentaria de seguridad de la joven estuviera burbujeando, y carg con ella, notando

cmo el hervor del tejido metlico se filtraba a travs del propio recalentamiento de sus guantes refractarios, quemndole las manos. Soport estoicamente el dolor, y corri pasillo adelante con su carga, recomendando a dos compaeros con quienes se cruzaba: Pronto, a ese punto del pasillo! Evitad las radiaciones, procurad sellar las grietas que acaban de abrirse, o todos saltaremos por los aires en menos de veinte minutos! Ellos asistieron, precipitndose hacia el lugar requerido. Los indicadores volvan a parpadear en un azul vivo, que pronto se torn anaranjado. La situacin estaba en su punto lgido, en un clmax de mxima tensin y peligro. Si no se bloqueaban a tiempo los escapes radiactivos, si los indicadores saltaban del naranja al rojo, sera el final para todos.

CAPTULO VI
Menos mal. Cre que sera peor... S, yo tambin admiti Doyle cansadamente, contemplando sus manos vendadas cuidadosamente. Estuvo a punto de perder sus manos o de tenerlas abrasadas para siempre le inform la doctora Dankova con un suspiro, recogiendo el material sanitario que usara para curarle. Luego se volvi a la mesa de operaciones inmediata, donde yaca Susan Halsey, inconsciente. Sonri y dijo: No tiene que temer nada respecto a su amiga. Slo sufri leves quemaduras y un gran golpe. Se recuperar, pero es mejor que est ahora bajo los efectos de un sedante. Comprendo. Gracias por todo, doctora. Vamos, vamos, no diga eso ri la sovitica de buen humor. Tengo que hacer el trabajo del doctor Kane. El se ha ido a ayudar a los dems en ese mismo lugar donde usted y la chica lo pasaron tan mal. Yo me arreglo mejor aqu, curando gente, que intentando soldar grietas. Imagino que . Una eminencia mdica como usted no est para estas tonteras de curar quemaduras y vendar heridas, pero precisamente por ello lo ha hecho mejor que cualquier otro mdico vulgar. En el muro ya no parpadeaba la luz de alerta mxima, sino un resplandor azul, el indicador de emergencia simple. Ello era seal evidente de que el gravsimo siniestro de la zona de radiaciones estaba abortado con xito. Menos mal suspir la doctora, mirando los guios de luz. Pas el peligro... Me pregunto qu suceder la prxima vez que Androx haga alguna de las suyas dijo sordamente Doyle.

Androx... ella asinti, pensativa. Tanto preocuparnos hoy por ese monstruo que anda suelto, y casi volamos con l en millones de tomos por el vaco, a causa de la jugarreta de ese androide. No puede negarse que nos llueven ltimamente los problemas; Doyle. Eso es cierto afirm l. Tras una pausa, record algo e indag: Cmo est Anushka? Anushka Belova, mi compatriota? La doctora esboz una sonrisa, moviendo la cabeza en sentido afirmativo. Bien. Duerme. Conviene prolongar lo ms posible su retorno a la consciencia. Despus del shock sufrido, toda precaucin es poca. Pero su estado general es bueno, y sus constantes vitales perfectas, si eso le tranquiliza. S, gracias, claro que me tranquiliza. Pobre Anush. Debi ser terrible para ella ver estallar la cabeza de su marido y ver salir aquello... S, lo imagino la doctora frunci el ceo, paseando por el recinto. A propsito, Doyle, qu opina usted sobre la muerte del nio y del perro? Los mat el monstruo? No s. Imagino que s, aunque al capitn Forrester y a m no nos hizo nada. Yo pienso que, fuera del cuerpo humano, esa criatura no posee capacidad de ataque, al menos en la forma que nosotros entendemos. Es ms probable que Belov, enloquecido por lo que anidaba en l, momentos antes de sufrir la mutacin atacase a su hijo y a su perro, destrozndoles, para de inmediato dar salida al monstruo alojado en su cuerpo. Claro que actuara movido por la voluntad de su invasor, no por la suya propia. Pero en su caso era diferente. Ocupaba el cuerpo de una mujer, y ustedes eran dos hombres. La violencia fsica le resultaba difcil. Y por ello reaccion emergiendo de la envoltura humana que tomara prestada, para escapar de all lo antes posible. Escapar, adonde? se lament Doyle. Ni siquiera sabemos en qu lugar busc refugio... El sabotaje de Androx ha venido a favorecerle. Los equipos de seguridad estn ahora desplazados a la zona del sabotaje. Y la criatura puede moverse por ah, con cierta libertad, o cuando menos vivir oculta con mayor facilidad. Siempre que no se haya introducido ya en otro de nosotros sentenci sombramente Mark Doyle. S, muy cierto ella le mir ahora con expresin preocupada. Muy cierto. Podra estar dentro de cualquiera de esta base. Incluso dentro de usted, Doyle. Se estremeci el joven astronauta. Asinti con la cabeza, y clav sus ojos en la doctora Dankova, estudiando sus bellas facciones eslavas, suaves y dulces, bajo los cabellos oscuros y brillantes como sus ojos. O dentro de usted, doctora silabe Doyle framente.

***

El profesor Romn Mankiewicz puso gesto de sorpresa. Contempl la forma yacente, en su laboratorio de investigacin biolgica de Base Lunar Delta. Pareca tan ajeno a la situacin de emergencia, ya atenuada, como si viviese a un milln de aos-luz de la Luna y de la grave amenaza de destruccin total que significara hasta poco antes el atentado de Androx contra los ncleos radiactivos. Ni siquiera durante la alerta roja haba dejado de trabajar el sabio, ensimismado en su tarea, bajo el potente chorro de luz de su laboratorio personal. All, ante l y sobre una mesa, yaca el cuerpo misterioso que se resista a sus investigaciones. Un cuerpo inmvil, inanimado, fro, duro, ptreo. Y, sin embargo, singular, milagrosamente ligero, casi como elaborado en una simple pieza de cartn vado. Parduzco, con tonalidades ligeramente verdosas en algn punto de su estructura humanoide de apariencia vegetal, reposaba como un enigma insondable bajo aquella luz. Como una nueva y csmica versin de la enigmtica Esfinge. Sin embargo, los ojos del profesor reflejaban curiosidad, inters e incluso pasmo, al contemplar ahora aquella forma inerte sobre la cual estaba trabajando desde que Ivn Belov y su compaero de vuelo al asteroide Cyros regresara con aquel raro ejemplar de una raza desconocida y remota. Notable susurr el cientfico, con ojos brillantes de excitacin, dando vueltas a la mesa donde yaca el fsil, y frotndose las manos con rara fruicin. Francamente notable. Nunca me hubiera imaginado algo as... Examin un grfico que llevaba en la mano, se frot el mentn y volvi a mirar la forma inerte, a cuya forma de cabeza haba acoplado poco antes unos electrodos, que ahora desconect, pero sin quitarlos de las sienes de aquel raro vegetal humanoide. Otros cables estaban acoplados a sus extremidades y tronco, y todos ellos iban a confluir en una terminal ciberntica donde una serie de luces multicolores y datos computados iban apareciendo en dos pantallas electrnicas. Mankiewicz fue hasta la mquina, consult los datos, arrug el ceo, revelando una clara perplejidad, y finalmente desconect el control, extinguindose luces y datos, y oscurecindose las pantallas. El leve zumbido de su mecanismo dej de percibirse en el laboratorio. Mankievicz hizo una serie de anotaciones en un bloc, que guard mientras se rascaba nerviosamente los rebeldes e hirsutos cabellos, blancos como la nieve, que coronaban su ovalada cabeza. Yo dira que todo es bien expresivo murmur para s. Pero no me atrevo a dar todava un informe oficial de todo esto. Ser preferible esperar un poco. Esta mema noche lo comprobar de nuevo. Y maana, con calma, presentar mi informe definitivo a la Asamblea. Creo que todos van a llevarse una buena sorpresa, s, seor. Una gran sorpresa, dira yo. Y ri entre dientes, como regocijndose de antemano con su idea; nuevamente frot sus huesudas manos inquietas y se encamin a la salida, apagando las luces del laboratorio,

con la sola excepcin de una lmpara de rayos violceos, fantasmales, que se desparramaron dbilmente sobre la mesa de operaciones donde yaca el fsil de Cyros. A su resplandor, aquella forma quieta, petrificada durante milenios, pareci cobrar una extraa dimensin, una apariencia irreal y fantstica, pero ahora no haba nadie en el laboratorio para contemplar el efecto de ese resplandor sobre la epidermis ptrea del vegetal humanoide llegado de otros mundos a travs del tiempo y del espacio, como huella de una desconcertante, remota e ignorada forma de vida. Transcurrieron algunas horas antes de que un cansado doctor Norman Kane, con seales de quemaduras en su rostro y manos, agotado, maltrecho por horas enteras de denodada lucha contra los escapes radiactivos provocados por el sabotaje de Androx, lleg al laboratorio y comprob que estaba completamente solo en el rea de investigaciones biolgicas y bioqumicas, contra lo que haba esperado. Otras veces, la doctora Dankova se quedaba trabajando hasta bien tarde, y al doctor Kane le gustaba sobremanera la compaa de la investigadora rusa. Pero esta noche tendra que renunciar a su compaa. Imagin que estara demasiado fatigada, atendiendo a los heridos por el criminal suceso, y eso la habra hecho abandonar las instalaciones antes de lo habitual. Kane se lav y ase un poco, sentndose en uno de los bancos del amplio y desierto laboratorio general. Se sirvi all una copa y la apur. Luego se sirvi una segunda. Tena ganas de beber, de olvidar la reciente tragedia. No poda apartar de su mente el hecho de que al menos diez o quince personas habran muerto abrasadas o aniquiladas por las radiaciones cuando se produjo el acto de sabotaje y a lo largo de las tareas de extincin del siniestro. La guarnicin de Delta estaba mermando notablemente en los ltimos das. Belov, la enfermera Spencer, los muertos en la primera explosin, ahora las vctimas del segundo atentado... Se tom un tercer trago. Mir en derredor. La blanca luz asptica del laboratorio general, con sus diversas mesas de trabajo, le molestaba. Clav sus ojos en la violcea claridad que llegaba desde el laboratorio del profesor Mankiewicz. Tal vez el viejo sabelotodo ande an por ah trabajando murmur, llevndose la botella consigo. Despus de todo, l vive siempre de espaldas a la realidad... Camin hacia el laboratorio personal del notable sabio, dispuesto a charlar con alguien de cosas que no tuvieran que ver con el maldito Androx o con la asquerosa criatura que Forrester y Doyle vieran salir de la cabeza de la enfermera Spencer, y empuj la puerta, asomando. Eh, profesor! sise. Profesor, anda usted por ah? No le respondi nadie. Bajo el resplandor violceo, slo la figura parduzca del misterioso fsil pareca sugerir una presencia humana remota e incierta en el vaco lugar. Kane se tom otro largo trago, directamente de la botella, y camin decidido hacia el yacente cuerpo sin vida. Hola, amigo salud. No es que espere una amable conversacin por tu parte, pero t al menos me escuchars sin rechistar, qu diablos, y eso ya es algo.

Se sent junto a la mesa de operaciones ocupada por el cuerpo fsil. Toc ste, encontrndolo duro, fro y rgido. Solt una risita. Sers todo lo ligero que quieras, pero pareces tallado en roca viva ponder. Me pregunto qu pensaras t de esta chiflada poca en que me ha tocado vivir, si pudieras opinar al respecto, amigo. Pero claro, no puedes decir nada. Ni ver ni or nada. Eres el interlocutor ideal para cuando uno empieza a estar harto de muchas cosas. Y yo lo estoy, sabes? Vaya si lo estoy... Se volvi a poner en pie, tom un par de tragos y se inclin sobr la computadora donde terminaban los cables adheridos al fsil. Conect la mquina, con un leve hipo que acusaba ya el exceso de alcohol en las venas del doctor Kane. Contempl el parpadeo de luces, los datos y cifras en vertiginoso desfile, las lneas codificadas que corran sobre la pantalla. Para l, todo aquello era como intentar leer un papiro egipcio o una inscripcin persa. No entenda nada de nada. No le haba gustado nunca la electrnica. Peg un palmetazo despectivo a la mquina. Eres odiosa farfull. Todo lo de este tiempo es odioso. Computadoras, naves espaciales, medicina csmica, guerras interplanetarias, radiaciones mortales, bases en la Luna... Miserables! Qu habis hecho con todo lo hermoso y sencillo que haba en el mundo? Ya nadie piensa en una romntica noche a la luz de la Luna. Cmo diablos va a pensarse eso, si se sabe que la Luna est llena de misiles, de hombres y mujeres preparados para h guerra, de subterrneos repletos de ingeniera nuclear y de todo tipo? Hatajo de cerdos insensibles y torpes, lo matasteis todo, todo, incluso la poesa. Quin va a componer un poema a un micro-procesador, una oda a un cohete o un romance a la colonizacin de Venus? Volvi a rer, se ech al coleto un buen trago y se dej caer en el asiento vecino al fsil nuevamente. En su torpeza, golpe sin darse cuenta el interruptor de los electrodos aplicados a las sienes del ser milenario dormido all, en su eterno sueo de piedra. Lo conect, mientras beba sin advertir nada. Y sigui su interminable perorata sentimental y nostlgica, con un solo oyente que no poda responderle: el fsil del asteroide Cyros. Luego se empez a quedar dormido, amodorrado. Dej caer la botella vaca, que rebot sordamente en el suelo. Apoy su cabeza torpemente en un brazo del vegetal humanoide. Se dispuso a dormir su borrachera sin ms. Y entonces... el fsil vegetal de forma humana se movi.

***
Era noche de Tierra llena. All, en el negro cielo tachonado de estrellas, luda una enorme esfera azulada, rodeada de brumas, proyectando sobre el suelo lunar un resplandor mgico, fantasmal. Del mismo modo que en el planeta Tierra eran luminosas las noches de luna llena, all, en la propia Luna, era el planeta quien prestaba su luz al satlite, reflejando con belleza cromtica insuperable la luz solar recibida, sin sombra alguna sobre su superficie.

Es una hermosa y tranquila noche coment Mark Doyle lentamente. S suspir ella, contemplando la Tierra con xtasis en su mirada. Lstima que no se pueda respirar el aire puro a pleno pulmn... Aire puro? ri irnicamente Doyle. Tendremos que conformarnos con respirar el que generan nuestras mquinas, bajo esa cpula plstica que nos separa del vaco estelar. Es todo lo que tenemos, Susan. Ella asinti, contemplando la noche a travs de la cpula cristalina que protega la base lunar, encerrndola en su atmsfera artificial respirable. Luego mene la cabeza. Comprendes ahora por qu deseo tanto el regreso, Mark? No me hago a este mundo, a esta forma de vida, artificiosa y limitada. Me siento como una flor en un invernadero. Prisionera, encerrada. Siento claustrofobia. Tanto espacio, para no poderlo disfrutar. Tanto vaco, para verlo siempre desde una escafandra o a travs de una cpula protectora. Esto no es vida, Mark. Es mi vida, Susan. Admito que no ser la mejor. En otros tiempos, yo hubiera sido navegante o piloto de pruebas, marino con Marco Polo o colono en el Oeste, cruzado en la Edad Media o cosaco en la Rusia de los zares. He nacido para algo que no sea vegetar y permanecer quieto en un sitio, comprndelo. Por eso acepto que te cases con Lee Parker. El posiblemente termine por aceptar tus condiciones y volver a la Tierra, abandonando su carrera. Yo, no. Nunca hara eso. Susan le mir. Contempl sus manos vendadas. Hoy has estado a punto de morir por gozar de esta clase de vida le record. Por supuesto. Tambin murieron los tripulantes del Titanic, o los argonautas del Graff Zeppelin, o los espaoles de la Armada Invencible. Son cosas que ocurren. Pero an en el riesgo hay algo hermoso cuando se sabe vivir el placer de la aventura. No s qu decirte... No puedo reprocharte nada esta noche: me salvaste la vida. Slo llev a que te curasen sonri l. Sabes que no fue slo eso. Si me dejas all unos momentos, las radiaciones y el calor me hubiesen herido de muerte. Sabas que podas perder tus manos al tomarme en brazos en esas circunstancias. Y lo hiciste sin vacilar, Mark. Bueno, aunque ya no vayas a ser mi esposa, fuiste mi novia. Te quise... y todava te quiero, Susan dijo l, mirndola fijamente ahora. Oh, Mark... las estrellas se reflejaron en los claros ojos de ella. Inesperadamente, se abraz a l. Le bes. El contacto se prolong unos momentos. Luego ella se separ, entre arrepentida y contrariada. Susan... susurr Doyle, gratamente sorprendido.

No deb hacerlo. No es justo. No debiste traerme a pasear contigo esta noche. Me siento culpable de muchas cosas... De traicionar a Parker, por ejemplo? Entre otras cosas, s. Hubiera sido mejor no coincidir en aquella galera, no tenerte que deber ahora mi vida... No me debes nada. Nunca permitira que una mujer volviera a m por gratitud o por un deber moral. Eres la futura esposa de Parker. Ve con l. Pero no me pidas que por eso deje de quererte. No ser posible. Oh, Mark, ests hacindome las cosas muy difciles. La vida nunca es fcil, Susan. Ni siquiera para quienes no quieren correr riesgos y gustan de la vida cmoda, como t. Pero yo no te he pedido nada. Slo dar un paseo a la luz de la Tierra... para hablar de algo que no sean androides, criaturas monstruosas ni nada parecido. Pero todo eso tambin existe, Mark. Est aqu. Con nosotros. En Delta. Si tienes todo ese sentido prctico de que alardeas, tienes que admitirlo as. Claro que lo admito. Pero no me gusta hacerlo. Me impide confiar en la gente. Ahora mismo, puede haber por ah dos personas que no son lo que parecen. Una, est ya muerta y su lugar lo ocupa un robot ms o menos perfecto. La otra, lleva acaso dentro de s, agazapado en su cuerpo, bajo su misma piel, una criatura de otro mundo, dispuesta a brotar en cualquier momento, en medio de un caos de sangre y destruccin. Por el amor de Dios, Mark, me asustas los ojos de Susan reflejaron pavor. Tan terrible es esa... esa cosa que visteis el capitn Forrester y t? Peor an. No hay palabras para describirla. Es un engendro infernal, un autntico monstruo del Averno, algo as como la creacin de una mente absurda y enloquecida, pero es algo real, tangible, con forma, con... con rostro, o algo que se le parece. Rostro? se estremeci ella al repetir la palabra. As es, Susan. Rostro. Una faz repulsiva, viscosa, blanduzca, que se deforma como si fuese gelatina, de un verde oscuro y repugnante... Posee algo parecido a ojos, estoy seguro. Algo que mira malignamente, con un destello cruel, inhumano. Luego, el cuerpo es como un reptil, con extremidades como... como ramas de arbustos blancos... Y despide un olor... Nauseabundo, insoportable. Es pura basura, Susan. Putrefaccin masiva. Pero palpita, vive... y piensa, que es lo peor de todo. Por qu crees que tiene facultad de pensar? Porque actu cuando acosamos a preguntas a la enfermera. Reaccion a ese ataque, cosa que demuestra que capt nuestros recelos, nuestras sospechas sobre el comportamiento de ella. Entonces se produjo la crisis, muy parecida a la que ya vi en

Ivn, pero mucho ms violenta... y ocurri la mutacin. Dios quiera que nunca veas algo parecido en tu vida, Susan. Ojal, Mark se estremeci ella. Volvi a mirarle las manos vendadas, luego alz sus ojos, se contempl en los de l. Turbada, rehuy la mirada finalmente. Vamos, creo que es hora de volver abajo. Ya he disfrutado suficiente de la Tierra llena, en esta noche lunar... Y alarg su mano apretando una de las vendadas de Doyle, al tiempo que susurraba, iniciando el regreso a la segunda planta de Delta: Creo... creo que hablar con Lee. Es posible que demoremos un poco la boda. S, es muy posible, Mark... Doyle, discreto, no dijo nada. No hizo comentario alguno. Pero sinti un leve, vago estremecimiento de placer, all en el fondo de su alma. Dur poco esa grata sensacin. Estaban en el largo corredor descendente, bajo las crudas luces azules, camino de la planta dos, cuando de repente comenzaron a parpadear las luces de un azul ms violento e intenso, mientras un zumbido persistente lo invada todo y algunos soldados de servicio corran de sitio en sitio, a la llamada de la alerta de emergencia que no era en su grado mximo. Atencin, atencin se expandi una voz metlica por doquier, mientras ellos dos apresuraban el paso, cogidos de una mano y cambiando una rpida y preocupada mirada. Atencin a todo el personal de servicio. Incidente grave en los laboratorios de investigacin biolgica. El doctor Norman Kane ha sido hallado muerto. Y el fsil de Cyros ha desaparecido sin dejar rastro. Atencin, atencin...

SEGUNDA PARTE ANTES DEL PROLOGO UNO CAPTULO PRIMERO


Muerto... S. Muerto. Sin seal de violencia, pero muerto dijo enfticamente el capitn Forrester, cubriendo el cadver del doctor Norman Kane, su colega civil, con una sbana Sigui un mutismo profundo, una inevitable y perceptible tensin en los presentes. Las miradas que se intercambiaban eran elocuentes en su pattica significacin. Haba angustia, miedo, desconcierto. Desazn, inquietud, la sensacin clara y definida de que algo espantoso e inexplicable estaba sucediendo en Delta, la base lunar terrestre. Slo esto nos faltaba dijo alguien.

Y expresaba con tremenda sinceridad el clima que se respiraba all, lo que todos pensaban en su fuero interno, ante la sucesin pavorosa de acontecimientos dramticos que configuraban las ltimas horas en las instalaciones selenitas. Mark Doyle se frot las sienes, aturdido. Eran demasiadas cosas, y demasiado precipitadas todas, para lograr asimilarlas con mediana serenidad. Tras un silencio, aventur una cuestin que le intrigaba: De qu ha muerto, capitn? El doctor Kane? Forrester sacudi la cabeza. No s: Yo jurara que de miedo, Doyle. A aquellas alturas, no resultaba precisamente una respuesta confortante, ni mucho menos. Que un mdico experimentado como el doctor Kane pudiese morir de un susto, produca verdadera inquietud en cualquiera. Las posibilidades que se abran ante ellos eran demasiadas, y demasiado espantosas todas, como para pensar en ellas. Doyle no dijo nada. Mir los cables rotos, la computadora averiada, los electrodos quemados que yacan al pie de la misma mesa donde reposara hasta poco antes el fsil hallado en Cyros, y donde ahora yaca el cuerpo sin vida del mdico. Algo ms all, una botella de licor vaca revelaba la causa de que Kane se refugiara esa noche en el laboratorio. Todos haban odo hablar alguna vez de su desmedida aficin al alcohol, especialmente cuando estaba deprimido o nervioso. Quin pudo llevarse el fsil? pregunt Susan Halsey, insegura. No lo s confes el capitn Forrester. He avisado ya al profesor Mankiewicz y a la doctora Dankova. Esto es asunto suyo ms que de nadie. Pero tambin he dado la alarma general. Estn buscando a los ladrones. Y al objeto robado, por supuesto. Se buscan demasiadas cosas en Delta coment Doyle con sarcasmo. Un androide asesino, una criatura monstruosa y parasitaria... y ahora, por si fuera poco, un fsil y unos presuntos ladrones. Y, lo que es peor, nadie encuentra nada. Est poniendo en duda la eficacia de mi gente, joven? pregunt con cierta aspereza una voz, desde la puerta de acceso al laboratorio. Y el mayor Duncan Scott, jefe de Seguridad de Delta, hizo su entrada en el mismo, seguido del teniente Harry Roberts, del Cuerpo de Astronautas Militares. Slo comento algo que es desgraciadamente cierto, mayor replic Doyle, no menos seco. O acaso ha habido ya algn xito en cualquiera de esos empeos? Lamento decir que no. Pero no podemos tardar en dar con alguno de esos objetivos. Delta es una instalacin compleja y amplia, pero tambin limitada. Los escondrijos existen, evidentemente. No pueden ocultar fcilmente, un objeto del tamao de un hombre.

Estamos hablando aqu como si realmente estuviramos totalmente seguros de que el fsil fue robado advirti Doyle, tras meditar unos momentos, con la mirada fija en los electrodos y cables sueltos. Qu quiere decir con eso? se volvi vivamente hacia l Scott, atusndose el bigote con gesto de mal humor. Que aqu la nica seal de violencia es la de estos cables rotos. Y la presencia de unos ladrones no explicara la muerte del doctor Kane, si es que realmente muri de miedo... a menos que fuese la propia criatura quien vino a robar el fsil y se introdujo en l. Dios! Qu tontera es esa que est diciendo? tron el mayor Scott airadamente. Meterse en un simple fsil! Qu hara con l un ser como el que usted y el capitn describieron? Al parecer, lo que l necesita son seres vivos, no cadveres milenarios. Mayor, nada sabemos de ese monstruo replic el capitn Forrester pacientemente. Es posible que Doyle no ande tan desencaminado. Despus de todo, si posee vida propia y es adems inteligente, qu ms le dar un cuerpo vivo que uno muerto, a menos que necesitara del aliento vital de uno de nosotros para sobrevivir? El ente pudo introducirse en el fsil y de este modo darle una vida ficticia. Pero manipulando a su antojo a un ser de piedra, por ligera de peso que sta resulte, puede ser doblemente peligroso y no necesitar de nuevas metamorfosis. Estn simplemente ofreciendo teoras ms o menos descabelladas, capitn objet Scott. Yo me inclino ms por la teora del robo del cuerpo. Y por qu no por la posibilidad de que el propio fsil haya salido de aqu por su propio pie, caballeros? Todos volvieron la cabeza con sobresalto al or esas palabras. En la puerta del laboratorio asomaba ahora la blanca cabeza venerable y a la vez anrquica del buen profesor Mankiewicz, cuyo gesto era de extrema gravedad en estos momentos. Profesor! protest vivamente el mayor Scott. A estas alturas con bromas de mal gusto? Los ojillos astutos y vivaces del genio se volvieron hacia el militar, le estudi largamente, con aire crtico, y luego rechaz con un encogimiento de hombros: Yo nunca bromeo con cosas tan serias, mayor. Acabo de decir algo muy serio, aunque no lo crea. Entr con su paso menudo, su figura, su figura encorvada, en direccin a la mesa donde reposaba el cuerpo tapado por la sbana. Su mirada astuta no dej de ver la botella cada, as como los cables rotos y los electrodos quemados, luego fij sus ojos en la averiada computadora, cuyas pantallas aparecan bloqueadas en verde brillante, con el indicativo: Fuera de servicio.

Profesor Doyle dio unos pasos adelante, repentinamente serio. Quiere decir que un fsil de tres mil aos... podra resucitar. El cientfico se volvi a l, mirndole con cierta simpata. Sonri, pero en sus pupilas no haba el menor vestigio de humor. Mi querido joven, de hecho ya dio esta mema noche muestras claras de sufrir un proceso de revitalizacin que podramos llamar resurreccin, afirm con lentitud, tomando los electrodos y contemplndolos con fijeza, como si en ellos estuviese de algo inasequible para los dems. Doyle le vio arrugar el ceo y frotarse nerviosamente su hebrea nariz. Resucitar... musit Doyle, acercndose instintivamente a Susan, sobre cuyo hombro puso su mano, apretndola suave pero firmemente. No... Sera demasiado terrible. Un androide, un monstruo... y un fsil viviente. Esto sera una autntica parada de criaturas monstruosas, de entes del Averno, Susan... Ella se limit a mirarle, amedrentada, y apretar la vendada mano de su ex novio con mano tmida y algo temblorosa. Luego, con un leve temblor en sus labios, musit algo que hizo estremecer a Mark: Voy a hablar hoy mismo con Lee susurr ella. Pase lo que pase aqu, decidas lo que decidas sobre tu futuro y el mo, Mark... he recapacitado. Lo siento por l. Pero s an sientes algo por m... deseo que todo sea de nuevo como antes. Susan la mir, conmovido. Seguro que no te hace pensar as el hecho de que te sacara de esa galera cuando el escap de gases y radiaciones? Qu tontera! ri la joven. Ya ni me acordaba de eso, querido... Mark sonri. Su presin se hizo ms fuerte sobre el hombro de ella. Prometi con voz ronca: Har lo posible por cuidar de ti, te lo aseguro. Y si salimos con bien de todo este infierno que nos rodea, Susan, te prometo renunciar a mi carrera y solicitar el regreso a la Tierra. No, Mark, ese sacrificio no suplic la muchacha con voz apagada. A tu lado nada puede ser un sacrificio sonri l. Te lo he dicho, y lo cumplir. Es una promesa, Susan. Confa en m, cario. Creo que siempre confi, Mark. Por eso ahora, cuando el miedo me atenaza, cuando presiento el peligro y s lo que es sentir miedo, siento necesidad de ti. Ms que nunca. Estte tranquila. Conmigo aqu no tienes nada que temer prometi Doyle con energa, sintindose capaz de morir antes de permitir que a ella le sucediera nada malo.

Se interrumpieron los dos jvenes en su susurrada e ntima conversacin, cuando el profesor Mankiewicz declaraba en voz alta, tras examinar los daos en la computadora y en los cables y conexiones: Anoche, cuando dej al fsil aqu, era slo una vaga sospecha, caballeros. Quera hacer una serie de comprobaciones a fondo antes de aventurarme a una declaracin tan espectacular y revolucionaria. Nunca he sido amigo de sensacionalismos, opino que la ciencia est reida con ellos. Ahora lamento no haberlo hecho. Qu quiere decir con eso, profesor? se inquiet el mayor Scott, acercndose a l. Muy sencillo, mayor mostr los electrodos y cables. Ayer estuve haciendo una serie de experimentos con ese fsil. Hoy tambin. Y descubr algo: paulatinamente, haba algo de vida en ese cuerpo, por absurdo que parezca. Reaccionaba a determinados impulsos electromagnticos provocados por m. Una vez, incluso, hubiera jurado que mova uno de sus brazos vegetales. Es... es posible? jade el capitn Forrester, muy plido. S, capitn. Eran dbiles seales, lo admito. Pero significaban algo. Yo dej todo eso desconectado. Sin duda alguna, el doctor Kane, enturbiado por el alcohol, accion la computadora y conect los electrodos. Hubo una sobrecarga de energa, an no s por qu, y los electrodos de sus sienes saltaron. Tal vez eso le reactiv lo suficiente. Y nuestro supuesto fsil, revivi. Dios mo... el murmullo parta de labios de Harry Roberts, el joven teniente del Cuerpo de Milicia Astronaval. Est seguro de eso, profesor? dud todava el mayor Scott. Por completo, mayor. Yo siempre estoy seguro de lo que digo declar Mankiewicz con sequedad, permitindose mirarle de soslayo un momento, con evidente desgana. Supongo que esa resurreccin fue motivo suficiente para que un hombre medio ebrio, como el doctor Kane, sufriera tal sobresalto que su corazn le fallase, muriendo por paro cardaco a causa del susto. Eso explicara congruentemente lo ocurrido aqu. Pero entonces ese fsil tiene vida ahora y anda por la base! clam Forrester, lvido. Eso me temo, capitn acept Mankiewicz con un bostezo. Oh, no Scott se llev las manos a la cabeza. Ms trabajo para mi departamento, para mi gente. Buscar un androide, un ente monstruoso... y ahora un fsil vivo. Es para volverse loco! Locos terminaremos todos en Delta, si esto sigue as-sentenci el capitn Forrester. Y decidido se puso en pie, con una enrgica decisin en su semblante. Voy a hablar con el general Wingate. Exigir una accin decisiva, de mxima emergencia. A qu se refiere? demand el teniente Roberts.

Creo que todos aqu estamos ya convencidos de que esta situacin escapa por completo a nuestro control sentenci el militar sanitario. Delta est en peligro. En gravsimo peligro. Nuestra guarnicin se reduce ya a menos de ochenta personas en total, tras las bajas sufridas por uno u otro motivo y los heridos graves que se acumulan en las dependencias mdicas. Es el momento de las acciones decisivas. Creo entenderle asegur Doyle con gesto grave. Va a solicitar del general la declaracin del estado de mxima emergencia. Exacto Doyle. Eso significa la intervencin inmediata de fuerzas de refresco de la Tierra, un envo urgente de tropas y medios de combate desde nuestro planeta y la declaracin de zona de conflicto a la Base Lunar Delta. S. Creo que es inevitable. Ya no podemos confiar en nuestras fuerzas solamente. Se acumulan los problemas de todo tipo y nadie encuentra solucin alguna para afrontarlos. Espero, mayor Scott, que usted no opondr objecin alguna a mi peticin formal. Personalmente, no tengo nada que objetar se encogi, de hombros el jefe de Seguridad. La decisin a adoptar corresponde al triunvirato formado por el general Wingate y los coroneles Bascomb y Malinov, como alto mando de la base. Exacto suspir Forrester, caminando con aire cansado hacia la salida. Alguna objecin por su parte, profesor Mankiewicz? Mi querido capitn, yo no soy un militar, sino un hombre de ciencia replic mansamente el aludido. En todo caso, siento un profundo inters por hallar de nuevo a ese fsil, a esa maravilla viviente que, tras varios miles de aos de reposo, regresa inexplicablemente a la vida mediante impulsos electromagnticos... pero no con la intencin de destruirle, como imagino que anida en su mente castrense, sino con la de poder intercambiar palabras con l, pensamientos, ideas, lo que sea... y conocer, tal vez, el gran misterio de otras formas de vida en lejanas pocas y lejanos mundos. Eso es soar, profesor sentenci Forrester con fro sentido prctico. Y dada la situacin en Delta, no nos est permitido alimentar sueos. Sencillamente porque nuestro despertar podra ser... la muerte, el sueo eterno. Y abandon el laboratorio, dejando a todos en silencio, meditabundos en torno a aquel cuerpo sin vida y aquellos cables rotos, que hablaban del prodigio increble de la resurreccin de un fsil mitad hombre, mitad vegetal, tres mil aos despus de morir...

***
El triunvirato militar Wingate-Bascomb-Malinov estuvo reunido apenas veinte minutos, en sesin a puerta cerrada de la mayor urgencia, tras or el informe de los ltimos acontecimientos de labios del capitn Forrester.

La decisin adoptada lo fue por unanimidad: solicitar ayuda urgente de la Tierra, anunciar a sta la situacin de zona de conflicto de Delta y declarar en la base el estado de mxima emergencia, previsto por los reglamentos internos de la instalacin lunar. Inmediatamente, el general Wingate comunic con la sala de mandos, solicitando al sargento Wayesky, de Comunicaciones, conexin directa con la Tierra, en el canal de prioridad absoluta. La persona con quien tenia que hablar el general era ni ms ni menos que el propio presidente de la Confederacin Terrestre. Un momento, general pidi Wayesky respetuosamente. En cuanto obtenga la conexin le avisar. Wingate asinti, ceudo. Luego, mir a sus dos colegas, miembros del alto mando. Los rostros del americano y del ruso mostraban igual expresin seria y reflexiva bajo su mirada. Espero que estemos tomando una sabia decisin aventur. La solicitud de ayuda nunca gusta en la Tierra, donde, esperan que resolvamos nuestras dificultades por nuestros propios medios; pero, dado el cmulo de adversidades totalmente fuera de control que padecemos, creo preferible irritar a los altos cargos y conseguir la ayuda precisa en el menor margen posible de tiempo. El coronel ruso consult su reloj de tiempo espacial, haciendo un rpido clculo. Si todo va bien, maana mismo tendremos aqu las primeras naves de refuerzo, con personal tcnico y militar especializado que pueda hacerse cargo de la emergencia coment Malinov. Personalmente, creo que el capitn Forrester tiene razn. Esto escapa ya a nuestras posibilidades. No me importar que me trasladen a la Tierra por ineptitud, si los peces gordos piensan que no supimos arreglar las cosas aqu tercio Bascomb con tono decidido. Eso ser siempre mejor a morir desintegrado por culpa de los sabotajes de ese androide, o devorado por ese ladrn de cuerpos llegado de Dios sabe dnde. Todo ello, sin perjuicio de que a lo mejor el fsil viviente nos amargue la existencia dedicndose a provocar el terror y la muerte en Delta... La pantalla parpade. Wingate se volvi rpido, dispuesto a comunicar con la Tierra solicitando la ayuda decidida. El rostro del operador Wayesky, en pantalla, revel confusin y sobresalto. Sus palabras resonaron en los odos de los tres militares como latigazos: Lo siento, seor dijo el encargado de comunicaciones. Imposible conectar con la Tierra. Qu quiere decir? se extra Wingate. Por el canal de mxima prioridad? As es, seor.

Qu raro...! Bien, pruebe por cualquier otro canal regular, en tal caso. Quiz sufra alguna interferencia o avera pasajera. Eso es lo que quera decirle, general el rostro de Wayesky aumentaba su gesto de estupor. Los he probado todos. Todos los canales, seor. Incluso por radio, sin utilizar la televisin. Es intil. Todas las lneas de contacto con la Tierra estn bloqueadas. Pero eso es imposible! objet Wingate, incorporndose de un salto. Significara estar incomunicados aqu! Disponemos de ms de treinta lneas de contacto en todo momento, abiertas para comunicaciones normales, y ms de diez para emergencias y casos especiales. No pueden estar bloqueadas todas ellas, es ridculo! Lo estn, seor. La Tierra no responde. Y, lo que es peor, he detectado que llega hasta ellos un mensaje repetido, a travs de todos nuestros canales de comunicacin, visuales o auditivos. Qu quiere decir? Que, por lo que he captado, estamos transmitiendo desde aqu incesantemente un mensaje por todos los canales, mensaje tranquilizador para los escuchas de la Tierra, que as ignorarn por completo lo que aqu pueda suceder. Ese mensaje dice repetidamente: Avera en los ordenadores de comunicacin. Interrumpimos temporalmente todas las transmisiones. Las reanudaremos en su momento. Todo normal aqu. Dios mo! Wingate palideci, volvindose a sus dos colegas del alto mando. Han odo eso? Ellos pensarn que aqu no ocurre nada, que es una avera vulgar! Cuando quieran darse cuenta de lo que pasa ser demasiado tarde! Wayesky, ha logrado identificar la forma en que ese mensaje se transmite desde aqu, bloqueando todos los canales de comunicacin? indag el coronel Malinov, dirigindose al hombre asomado a la pantalla del televisor. No, seor. Debe tratarse de un mdulo especial, acoplado a la frecuencia de todos los canales mediante algn procedimiento que desconozco. Hemos intentado la desconexin, pero en vano. Sabotaje! bram el coronel Bascomb. Eso es obra de Androx, general! S, eso me temo Wingate se dej caer, anonadado, en su asiento. De repente, pareca diez aos ms viejo. Seores, estamos aislados, bloqueados, sin posible contacto con la Tierra... y sin duda alguna a merced de ese maldito androide que nos enviaron aqu para ser aniquilados.

CAPTULO II
Atencin, atencin... Atencin a todo el personal de Base Lunar Delta. Atencin: les habla el general Wingate... Es un mensaje de mxima emergencia, atencin... Atencin, escuchen... Dentro de dos minutos estar con ustedes el general Wingate en una

alocucin de urgencia... Todos los miembros de la base que estn de servicio debern conectar sus canales de comunicacin con el centro operativo. Todos los que estn libres de servicio procuren en la medida de lo posible situarse ante los visores de zona para escuchar el mensaje difundido dentro de sesenta segundos... Mark Doy le mir su reloj. Respir con fuerza, mirando luego a la doctora Dankova y a la mujer inmvil, tendida en la litera del centro mdico. Tengo tiempo dijo brevemente. Seguro que puedo hablar con ella? Slo un minuto sonri grave la doctora. Despus de todo, tampoco dispone de mucho ms oficialmente. Debe escuchar a su jefe. S lo que va a decir murmur Doyle, sombro. Todos lo sabemos. S, claro admiti la doctora Dankova, tras separar el inyectable magntico del torso de la paciente. En slo diez segundos abrir los ojos. Procure no excitarla demasiado. Es la primera prueba seria. Es posible que an est bajo los efectos del terrible shock, recurdelo. Claro asinti Doy le. Se acerc a Anushka Belova, rubia y frgil, inerte en su lecho desde que ocurriera lo de su marido. Esper all, mientras los altavoces repetan continuamente el mensaje de alerta para escuchar al general Wingate en su alocucin de emergencia. Esper. Cinco, seis, siete, ocho segundos ms, y de repente los azules ojos de Anushka se abrieron; fijndose en el techo asptico del centro. Su pecho se agit, pausado, con leve respiracin regular. Bandas de plstico resistentes y acolchadas sujetaban su cuerpo a la litera, en previsin de cualquier despertar violento. Ella no habl. Pestae simplemente. Doyle mir a la doctora rusa. Este afirm con la cabeza. Y Doyle se decidi: Anush... murmur suave, casi meloso. Se estremeci la paciente. Sus ojos se dilataron un momento, tembl el cuerpo bajo los correajes de seguridad. Ivn... la oy susurrar. No. No soy Ivn dijo con mansedumbre el joven astronauta. L, l no est. Soy yo, Mark. Tu amigo, Anush... Lo s... L, no est... repiti ella lentamente, con voz cansada, rota, tan frgil como su belleza eslava, tibia y fresca. Mark... fue horrible... No hables de ello rog l. Sabemos lo que pas.

No, no puedes saberlo. Si lo hubieras visto... Primero atac al nio... Andrei, hijo mo... un sollozo quebr su voz. Laika quiso defenderle, le asalt gruendo. L., l mat a los dos. Los destroz con sus manos, como si fuesen muecos de trapo. Y despus... oh, qu horror, despus qu horror, Mark!... Nono era l... No era Ivn! No, claro que no. Tuviste suerte. Pudiste haber sido t quien fuera invadida por ese ser. Ahora debes estar tranquila. Ests a salvo... Ivn... muerto, devorado por ese monstruo... que estaba dentro de l... gimi la joven viuda. Y Andrei... Lo despedaz, pobre hijo mo... Estoy sola, sola... Ahora ya no tengo a nadie... Por qu, Mark? Por qu esto tuvo que pasarme a m? Pudo ocurrirle a cualquiera, Anush la calm l, mientras la doctora recoga toda la grabacin de esas palabras. A cualquiera. Trataremos de impedir que le pase a nadie ms. No desesperes. Tienes amigos. Estoy yo... Mark, s... alarg sus dedos, como buscndole desesperada.T, mi amigo... El la rode la mano con su mano vendada, apretndola con fuerza. Anushka suspir, aliviada, y luego empez a llorar. La doctora Dankova se acerc rpida con su inyectable magntico. Lo aplic rpida al cuello de la paciente. Es suficiente, Doyle avis. Termin su tiempo. Vyase. Va a hablar el general. Y esta mujer debe seguir descansando. Todo ocurri como suponamos, es lo que haca falta saber. Anushka, con rapidez asombrosa, volva a su letargo, bajo la accin del fulminante frmaco que sedaba sus nervios. Doyle solt su mano y se puso en pie, dirigindose a la salida. S, doctora. Gracias por permitirme hablar con ella. Necesitaba saber que no est sola. Eso espero que la haga algn bien. Nos veremos luego... Se alej a toda prisa, detenindose ante un visor de zona rodeado ya por numerosos miembros de la guarnicin, libres de servicio. En pantalla asomaba ya el rostro serio y preocupado del general Wingate, para informar a la gente de la situacin de extrema gravedad por la que pasaba Delta en estos momentos, totalmente aislada de la Tierra y, por tanto, a merced del agente enemigo, el androide terrorista infiltrado entre los miembros de Delta. Era un llamamiento a la cooperacin colectiva, a la mxima actividad, al mnimo descanso, no slo para localizar al androide y evitar lo peor, sino tambin para prevenir el posible ataque de una criatura del espacio exterior, capaz de apoderarse de los cuerpos de las personas, posiblemente mientras dorman o cuando estaban indefensas, y finalmente plante la posibilidad de que otra criatura extraa, un aliengena mitad hombre mitad vegetal, un presunto fsil revivido mediante impulsos electromagnticos, estuviera oculto en alguna parte de la base y pudiera significar un peligro cierto para sus habitantes. El mensaje no ocultaba nada, era pesimista y duro, y reclamaba la mxima solidaridad de todos, en una lucha desesperada contra tales enemigos, sin importar si el pnico poda hacer mella en alguno. La crudeza y sinceridad del alegato impresion a todos.

Ahora, todo el mundo conoca los tres peligros existentes. Ignoraban cmo combatirlos, pero cada uno estaba dispuesto a poner de su parte cuanto fuera posible con tal de sobrevivir en tan difcil situacin, sin posibilidad momentnea de recibir ayuda alguna del planeta Tierra, ajeno por completo a sus problemas y sin medios materiales de informarles con la debida urgencia. Hemos intentado tambin enviar un astronauta a la Tierra con un mensaje de emergencia desde aqu concluy el general Wingate. La idea ha tenido que ser desechada de inmediato. El saboteador ha logrado bloquear tambin las comunicaciones en las aeronaves de que disponemos. Sus circuitos estn inmovilizados y carecen de suficiente autonoma de vuelo para salir de la Luna y llegar a la Tierra con posibilidades mnimas de supervivencia para su tripulante. Adems, es muy posible que toda nave que se enve sea destruida en pleno vuelo por el androide. Si ha logrado bloquear las comunicaciones, es seguro que dispone de medios para abatir en vuelo a la nave que despegue, bloqueando asimismo sus sistemas de propulsin. El mensaje termin con una arenga para que todos, valerosa y decididamente, lucharan unidos contra el enemigo comn, al que era imprescindible desenmascarar sin lugar a dudas, antes de que fuese demasiado tarde para todos ellos. Mark Doyle termin de escuchar el mensaje emitido. Pas por entre cuantos comentaban sobrecogidos la actualidad azarosa de la base y de sus habitantes, y se encamin a la seccin de vuelos espaciales, dispuesto a averiguar si exista la ms mnima posibilidad de intentar un vuelo a la Tierra, aunque fuese a la desesperada, para llevar all la demanda apremiante de socorro. Le atendi el coronel Bascomb, que discuta un asunto parecido en esos momentos con el teniente de astronautas militares Roberts y con la astronauta sovitica Vania Slinova. La respuesta del jefe de astronutica militar fue rotunda: No, Doyle. No existe la menor posibilidad. Todos los circuitos de a bordo sufren igual bloqueo que los canales de comunicacin. Desde alguna parte, una serie de mdulos interfieren las seales electrnicas y convierten a todas nuestras naves en simples objetos sin valor, en cuerpos inmviles que no pueden alzar el vuelo. Es como pretender una cacera con halcones, cuando a stos les han cortado las alas, muchacho. Pero entonces estamos totalmente a merced de ese asesino mecnico... Por completo, . Tiene medios suficientes para bloquear los impulsos electrnicos de esta base, y as ha logrado no slo aislarnos, sino reducirnos a la total incapacidad. Esto no puede durar mucho, porque los tcnicos estn intentando desbloquear los circuitos mediante nuevas frecuencias y aparatos neutralizadores, pero eso llevar al menos una jornada entera. Una jornada... Puede ser tiempo suficiente para que el androide proceda a la destruccin de la base. Incluso es posible que necesite ese perodo de tiempo para llevar a cabo sus planes y haya recurrido a ese procedimiento para reducirnos a la total impotencia durante el plazo preciso.

Ya lo he pensado, Doyle afirm Bascomb ceudo. Y opino igual que usted. Esperemos que no sea as, o que nos anticipemos a sus planes. Dios nos ayude. S, va a hacernos falta gru Doyle, saludando militarmente antes de alejarse del grupo de astronautas, con gesto ensombrecido. Se cruz repentinamente con Lee Parker, que sala de los hangares de astronaves. No hubiera querido tener aquel encuentro, pero ya era inevitable. El astronauta se par en seco al verle. Le mir fija, framente. Quera verte cuanto antes, Doyle dijo con aspereza. Bien, ya me has visto acept Mark. Quieres decirme algo? S. Esto y le dispar raudo un directo al mentn. Fue un golpe seco, contundente y, sobre todo, veloz. Sorprendi a Mark, que salt atrs, rodando por el suelo a causa del impacto. Sacudi la cabeza Doyle, aturdido; se toc la barbilla y enjug la sangre que corra en leve hilillo por la comisura de su labio. Luego sonri, mirando al otro, erguido frente a l, con las piernas abiertas y la mirada colrica. Los ojos de Parker brillaban amenazadores, y su rostro haba enrojecido por la ira. Creo que lo mereca admiti Mark, resignado, intentando ponerse, en pie. Supongo que Susan habl contigo... S, maldito hijo de perra silabe su colega con fuerte rabia en su voz. Esa sucia ramera cambi de idea y te eligi a ti a ltima hora, bastardo miserable! T y esa zorra formaris una pareja ideal, estoy seguro! Eh, espera. Puedes llamarme a m lo que quieras, si te sientes dolido conmigo, pero a ella no te consiento que la insultes o... comenz Mark, empezando a sentirse tan airado como molesto, y acercndose al otro. Parker no le dej seguir. Haciendo gala de una rabia y una virulencia desacostumbradas en l, le dispar de nuevo el puo, pero esta vez por partida doble, ya que amag con la derecha para soltarle luego un zurdazo seco y brutal, que Doyle, confiado todava, no supo ni pudo neutralizar. Otra vez el joven astronauta salt contra la pared, impulsado por el mazazo, y rebot en ella sordamente, sintiendo un fuerte dolor en su cabeza y en el punto golpeado. Rabioso ya por tanto golpe, replic a su vez, lanzndose en tromba sobre Parker, a quien logr cazar con dos secos y fulminantes golpes de sus puos, en rpido uno-dos, con lo que tambin dio en tierra con l. La sangre corri de la nariz de Parker, que le mir con ojos llameantes de clera. Te ayudar a levantarte y dar por zanjado el incidente, si pides en voz alta disculpas por tus insultos a Susan le avis Mark severamente, acercndose a l.

No debi hacerlo. Con un salto felino, el otro astronauta se incorpor, cayendo sobre l y aferrndole con manos crispadas. El forcejeo entre ambos hombres, ahora en lucha cuerpo a cuerpo, se hizo violento, rodando los dos entre los inmovilizados aparatos, en el hangar amplio y en penumbras. Te matar, te har pedazos, rata maldita, asqueroso y sucio rufin! aullaba frentico Parker, realmente fuera de s. Eres un traidor y un intrigante, y esa fulana no merece un novio, sino cien amantes que la hagan gozar como a ella le gusta! Era demasiado. La rabia que le provocaron a Doyle aquellos repetidos y obscenos insultos dirigidos a Susan le centuplicaron las fuerzas, aunque deba reconocer que en el duelo contra Parker descubra en ste unas fuerzas fsicas y una furia que jams imagin en hombre tan fro y tranquilo de apariencia. Tal vez por ello, encorajinado, Doyle aferr a Parker por su uniforme, le zarande brutalmente y le golpe repetidas veces. Cuando el otro trat de golpearle, l salt atrs, sin poder evitar recibir un fuerte impacto en el hgado. Irritado, martille el pmulo y la sien de su rival con su zurda. Fue un izquierdazo seco y duro, que hizo mella. Parker emiti un gruido de rabia, y trat de zafarse de l, con la faz congestionada y los ojos inyectados en sangre. En ese momento, se rasg su uniforme, quedndose jirones de la tela entre los dedos de Doyle. El torso de Parker qued semidesnudo bajo el desgarro. Mark Doyle, atnito, sin poder creer lo que vea, clav sus ojos en aquella piel, sobre el pecho de su rival. Dios mo, Parker! grit. Mrate eso! Tienes manchas verdosas en el pecho, lo mismo que Ivn Belov! Son esas floraciones vegetales, las mismas que vimos en su cadver! Parker! T... t padeces el mismo mal! Ests dominado por... por esa Cosa! No supo si fue un error decirlo, o si ya de todos modos estaban decididas las cosas de antemano. Lo cierto es que, de repente, la combatividad inexplicable de Parker, su fuerza centuplicada, su expresin extraa y agresiva, empezaban a tener sentido. El golpe de Doyle en su sien le haba afectado seriamente ahora. Porque empezaba a emitir el mismo extrao berrido que oyera ya una vez en boca de la enfermera Spencer... y el rostro de Parker se tornaba amoratado, convulso, los ojos parecan saltar de las rbitas, las venas eran hinchadas en sus sienes, frente y cuello. Intuy que el horror iba a producirse ante sus ojos, una vez ms. Rpido, llev mano a su arma, puesto que ahora vesta su uniforme de servicio. Ante l, la figura de Lee Parker, el que fuera novio de su prometida, se encogi, vibr, pareci tensarse luego, hincharse su piel como un globo a punto de estallar. Y en ese momento estall. Una vez ms, igual horrenda mutacin. El mismo estallido de crneo, un reventn sangriento y alucinante, dando salida al monstruoso ser, a la criatura abominable y maloliente, que emita aquel sordo bufido, exhiba su rostro lvido e infernal, reptaba sobre su gelatinosa extremidad, goteaba en tierra obscenamente...

Doyle grit, llamando a los dems con apremio. Al mismo tiempo, sin vacilaciones, dirigi la pistola lser contra la forma de la criatura. Apret el resorte de disparo. Bram el arma, proyectando un chorro fosforescente, de un azul cegador, que alcanz de lleno a la bestia babosa y reptante, cuando abandonaba, en aquella especie de parto demonaco, lo que poco antes haba sido el cuerpo de un hombre, de un camarada, quizs de un rival, pero nunca de un enemigo. A sus espaldas se oyeron pisadas rpidas. Oy penetrar en los hangares al coronel Bascomb, a los astronautas Roberts y Slinova... Sus gritos de pasmo y de horror le demostraron que tambin asistan a la presencia de la maligna criatura, ahora agitada en convulsiones por el llameante impacto del rayo lser. Para alivio de Doyle, la forma gelatinosa se volatiliz en varios pedazos, que cayeron al suelo, dispersos. Haba roto a la criatura en cinco o seis fragmentos informes. Lo logr! rugi Doyle. Logr herirle, creo que es la forma de acabar con l! Y se dispuso a rematarle con otros impactos de lser. Pero muy a tiempo se detuvo, estremecido de horror, sacudido por un nuevo e indescriptible espanto. Porque cada fragmento, cada trozo de aquel monstruoso ser, estaba convirtindose ante sus propios ojos, en otro ser idntico al primero! Y as, se multiplicaba ahora la criatura por cuatro, por cinco... Por pequea que fuese la porcin que haba dejado de aquella cosa, apenas independizada del resto del cuerpo central, se iba agrandando y transformando en una copia idntica del ser herido por el lser. No dispare ms, Doyle! le advirti roncamente Bascomb. Es una criatura que se autorreproduce cuantos ms fragmentos se hace de ella! Eso significa que cada nueva mutilacin no har sino aumentar progresivamente el nmero de entes! Dios mo, s, lo veo jade Doyle, aterrado, contemplando aquellas formas horripilantes que se agitaban en las sombras del hangar, como babeantes reptiles hechos de materia blanda, fofa, gelatinosa y repulsiva. Por fortuna, no parecan dispuestos a atacar as, a cara descubierta. Por el contrario, comenzaron a agruparse y retroceder, formando una dantesca agrupacin de criaturas abominables. Luego desaparecieron en las sombras, tras las estructuras de las naves espaciales ligeras. Hay que dar con ellos y destruirlos como sea! clam el teniente Roberts. Ha de existir un medio de aniquilarles! S, pero cul? pregunt Doyle, demudado. Antes tenamos un monstruo en Delta. Y ahora tenemos cinco. Cinco criaturas iguales, cinco pesadillas que pueden apoderarse de otros tantos cuerpos humanos y hacer de ellos su alimento y su refugio!

CAPTULO III

Otro cuerpo penetr en la Morgue, ya superpoblada, de la Base Lunar Delta. Los rostros ensombrecidos que escoltaban el cadver de Lee Parker eran una pattica y expresiva prueba del creciente horror que iba invadiendo paulatinamente la colonia terrestre en la Luna Susan Halsey sollozaba, apoyada en Doyle, mientras la doctora Dankova y el capitn medico Forrester, nico personal facultativo en la actualidad, se ocupaban de depositar el cadver en una mesa de operaciones, para iniciar su examen. Un profesor Mankiewicz, preocupado y sombro, se una al grupo esta vez, como queriendo colaborar con los dems en la bsqueda de una solucin al problema alucinante de la invasin de los cuerpos humanos por parte de la criatura capaz de multiplicarse al ser despedazada. Eso ocurre como con las semillas vegetales seal sordamente el profesor, al escuchar en silencio la explicacin de lo ocurrido. Basta echar a la tierra frtil trozos o semillas de frutos, para que stos crezcan fuertes y numerosos... Yo dira que estamos ante un ente de naturaleza vegetal. Como el fsil encontrado en Cyros? sugiri el general Wingate, asistente tambin a la fnebre ceremonia. Por qu no? Tal vez todo lleg del mismo lugar... Imposible rechaz el capitn Forrester. Se esteriliz totalmente el cuerpo del fsil antes de introducirlo en la base. No traa germen ni bacteria alguna sobre s, nada que pudiera sobrevivir y desarrollarse aqu dentro. Pues aun as, tuvo que ocurrir algo para que esa forma de vida penetrase tan fcilmente en esta base objet obstinadamente el profesor Mankiewicz, apartndose con el ceo fruncido y comenzando a repasar en silencio, en un rincn apartado, su bloc de notas. Nadie ms habl en el centro mdico. Solamente la doctora Dankova, al examinar las floraciones que revelaran a Doyle la horrible verdad acerca de Parker y su invasor oculto, se permiti un comentario en voz alta: Este desgraciado suceso ha interrumpido la autopsia que realizaba de los cadveres de la enfermera Spencer y el astronauta Belov. Pero algo puedo anticiparles a todos, respecto a esos cuerpos. En ambos casos, sus venas y arterias aparecen reventadas, as como pulverizado y aniquilado el cerebro. Yo dira que la salida del monstruo se produce por dilatacin arterial violenta, en especial en la zona del cerebro. Lo cual puede llevarnos a una audaz teora. Cul, doctora? se interes el general Wingate. La criatura est en la sangre humana. De all fluye al cerebro, donde crece y toma forma, apoderndose primero de la mente humana, controlndola poco a poco, hasta absorberla o destruirla, y producirse entonces su propio gnesis como criatura o ente independiente.

Dios mo... en la sangre Wingate se mir sus propias venas de la mano con gesto de horror. Es una posibilidad estremecedora. Dejan algn rastro en el cuerpo que han... digamos habitado? No. Slo una babosidad leve, un rastro de hedor y descomposicin en algunas vsceras como el hgado y el corazn, cosa que permite suponer que la misma criatura posee fuerza vital suficiente para suplantar la actividad deteriorada de las vsceras que destruye o daa. No emite radiaciones, no es detectable en modo alguno, si se refiere a eso, general, y la forma en que pueda inocularse en la sangre humana es algo que no entiendo bien, la verdad. Sigui un silencio profundo en la cmara. De repente, el profesor Mankiewicz lanz un grito tal, que sobresalt a todos con su brusquedad y agudeza. Todos le miraron, tras un respingo, recordando que el sabio no era hombre dado a fciles expansiones emocionales ni mucho menos. Profesor, por todos los diablos le reproch el general Wingate severamente. Qu le ocurre? Nos ha dado un buen susto a todos... Ya lo tengo! afirm el sabio. Creo que ya lo tengo, caballeros. Qu es lo que tiene? se interes la doctora Dankova, dirigindole una rpida mirada de inters. La clave. La clave de todo esto asegur enftico el cientfico. A qu clave se refiere? A la del fsil, naturalmente. Oh, el fsil... el general hizo un gesto de impaciencia. Nosotros hablbamos de la criatura que devora cuerpos humanos, profesor. Bueno, no importa. Tal vez no sean sino piezas del mismo puzzle, general sonri beatficamente Mankiewicz. Lo cierto es que el astronauta Ivn Belov fue quien trajo a la base el cuerpo del fsil desaparecido. As es admiti Wingate arrugando el ceo, sin saber adonde quera ir a parar el cientfico. Pues bien. Ms tarde, el propio Ivn Belov fue la primera vctima de la criatura misteriosa, no es as? En efecto. Y qu? Supongamos que l fue quien trajo ambas cosas a Delta. Es decir, al fsil... y al monstruo parsito. Slo traa consigo el fsil, profesor. Nada ms.

Hum... Eso es lo que todos suponemos o creemos saber, general. Veamos, supongo que el astronauta Belov no hizo solo ese viaje al asteroide Cyros, de Venus. Pues no, nunca se hacen en solitario esos viajes, profesor declar el general, algo perplejo. Adonde quiere ir a parar? A esto: necesito hablar con el compaero de vuelo de Belov, saber qu ocurri exactamente en el asteroide, paso por paso, en aquella expedicin, hasta su regreso. Bueno, no recuerdo exactamente quin acompaaba a Belov en ese viaje preciso, pero, supongo que no ser nada difcil saberlo. Por qu lo dice, profesor? Porque puede ocurrir que ese hombre pueda decirnos de qu modo trajo Belov el monstruo a Delta. Pero tambin podra suceder que ese compaero del infortunado astronauta llevara tambin consigo, dentro de su cuerpo en estos momentos, a un monstruo semejante... Dios no lo quiera, profesor dijo una voz bronca y agitada, en el profundo silencio que sigui a las palabras de Mankiewik. Por qu, amigo mo? demand ste, volvindose al que haba hablado. _ Porque yo, profesor, fui el hombre que acompaaba a Belov en ese viaje al asteroide Cyros confes roncamente el joven astronauta Mark Doyle, ante la mirada de repentino terror de su prometida.

***
La historia de Mark Doyle concluy en medio del profundo silencio de todos los presentes. No haba sido extensa, pero en cambio el anciano profesor pareca profundamente interesado en ella, como si en aquellas peripecias acaecidas en el hmedo y bochornoso asteroide venusiano fuesen la clave que l haba estado esperando recibir para resolver la incgnita de aquella sucesin de horrores en Delta. Comprendo, comprendo son con calma, pero con evidente excitacin, la voz del cientfico, tras la exposicin sucinta y dramtica de Doyle respecto a aquella expedicin conjunta a Cyros. S, comprendo muy bien, amigo mo. Y eso no hace sino confirmar mis temores. De veras, profesor? indag Doyle, pensativo. Yo no advierto nada especial. El pinchazo, muchacho, el pinchazo... Qu? Ese pinchazo que sufri Belov en su dedo. Fue el inicio de todo, no se da cuenta? Al regreso a Delta, la fiebre creciente, el malestar, la enfermedad paulatina, agravndose por momentos... hasta culminar en el terrible proceso que todos conocemos.

Dios mo... El pinchazo con la planta de la charca! jade Doyle, palideciendo levemente. Pero si apenas... apenas le doli. Y se cicatriz de inmediato... Eso importa poco. El pinchazo se produjo. A travs del hermtico tejido se produjo el contacto que algo o alguien esperaba pacientemente, sumergido en las cenagosas aguas de aquella charca, Doyle. Bast ese pequeo incidente para que una materia, acaso un simple corpsculo, una criatura unicelular, poco ms que una simple bacteria, penetrase en la sangre de Ivn Belov. Y all, paulatinamente, se fue gestando, larvando desde su origen embrionario; hasta su desarrollo posterior total. Entonces fue cuando ya tuvo que abandonar el cuerpo invadido, porque era demasiado grande para alojarse en las venas y arterias, en la sangre de nuestro amigo. Est claro: esa criatura necesita sangre humana para crecer y desarrollarse. Se nutre de ella, como un parsito, hasta adoptar su propia forma y naturaleza. Es como el vampiro de la leyenda. Slo que a l no le basta con succionar esa sangre y dejar exange a su vctima, sino que necesita alojarse, vivir dentro de cada uno de los que elige, como forma de crecer primero y de sobrevivir despus. De modo que seguir alojndose en cuantos pueda, para sobrevivir apunt con voz trmula el general Wingate. Exacto, general. Eso... o morir por falta de alimento. Ahora necesita desesperadamente de todos nosotros, tendr que buscarnos y absorbernos como sea, para no perecer. Ese es su terrible dilema... y el nuestro, naturalmente. Aqu veo la seal del pinchazo dijo la doctora Dankova, mostrando el dedo pulgar de la mano derecha del cadver de Belov, que haba extrado de su recipiente frigorfico durante el relato de Doyle. No ofrece seal alguna de infeccin o de irritacin, pero s una leve floracin verdosa en torno, como la que le apareci en el torso. Esa es la huella del paso de la criatura hacia el interior del cuerpo humano. Ahora ya sabemos cmo lleg ese monstruo hasta Delta. Pensar que cuando regresbamos aqu los dos Ivn ya traa consigo, en su propia sangre, a esa horrenda forma de vida... musit Doyle, aterrado. As es, muchacho afirm Mankiewicz con fatalismo. Y en lo sucesivo, habr que hacer algo para impedir que vuelva a penetrar en nuestros cuerpos, nutrindose de nuestro flujo sanguneo como de su ms preciado y vital alimento. Cmo evitar eso, profesor? No sabemos de qu forma penetra luego otra vez en las personas a quienes elige sugiri el general Wingate, preocupado. Muy cierto. Sabemos tan poco de esa forma de vida... Imaginemos que se desliza sigilosamente hacia uno cualquiera de nosotros y que puede infiltrarse a travs de los poros de nuestro cuerpo. Es una simple teora, claro. Pero creo que tiene bastantes visos de lgica. De ese modo, la cosa salt de Belov a la enfermera Spencer, que la absorbi sin apenas darse cuenta. Posteriormente, de la enfermera huy a refugiarse en alguien que quiz tampoco not su llegada, el astronauta Lee Parker. Y as seguir siendo, si no tratamos entre todos de impedirlo.

Denos una sola sugerencia, profesor rog Doyle, apretando con fuerza los hombros de la atemorizada Susan. Yo les aconsejara a todos que no durmiesen. Cmo? S que eso es imposible de mantener durante cierto tiempo, pero al menos traten de no dormir mientras se busca una solucin. Intentar dar con algo, una forma de combatir a esa bestia inmunda, pero necesitar cuando menos veinticuatro horas de plazo para intentar algo. Creen que es posible soportar veinticuatro horas sin dejarse vencer por el sueo? Si eso garantiza nuestra inmunidad, seguro que s afirm Wingate. Eso, general, por el momento no garantiza desgraciadamente nada. Pero es una posibilidad, la nica que tenemos. En veinticuatro horas es posible, tambin, que logremos neutralizar los mdulos con los que de alguna forma el androide ha anulado nuestras comunicaciones y medios de transporte habl Wingate, pensativo. Los expertos en electrnica estn ya trabajando activamente en eso. Y podramos pedir ayuda a la Tierra... Tanto mejor. Pero no creo que nuestra solucin est en la Tierra, general. Piense que uno solo de nosotros que fuese al planeta podra contaminar virtualmente a toda la humanidad, llevar all esa espora, bacteria o lo que sea, y conseguir su desarrollo posterior... as como su multiplicacin, como muy bien han comprobado ustedes recientemente al intentar destruirla. De todos modos, podran enviarnos medios para combatirla. En suma, esas veinticuatro horas pueden ser vitales. Mi teora es que, durante el sueo de cualquiera de nosotros, la criatura aprovecha para acercarse y penetrar en los cuerpos elegidos. Si su necesidad de sangre se hace imperiosa, tratar de atacar a la desesperada, incluso estando despiertas sus vctimas en potencia. Y qu haremos si ataca? se quej Doyle. Yo dispare sobre ella una carga de lser capaz de pulverizar a un toro. Y lo nico que logr fue crear nuevos monstruos iguales, uno de cada fragmento. Lo s, lo s. Es obvio que se autorreproduce y multiplica cuantas veces sea dividida. Por eso necesito tiempo para buscar algo, para encontrar un medio de combate, un antdoto eficaz. No se preocupe, profesor. Dar de inmediato la orden de que nadie en absoluto duerma durante veinticuatro horas por mucho que sea el sueo que sienta. Doctora Dantova, prepare dosis de cpsulas para combatir el sueo. S, general afirm la doctora con rapidez. Wingate abri el emisor de su uniforme y comunic con el centro de comunicaciones de Delta. En su pequeo receptor de televisin de la mueca apareci el rostro del sargento Wayesky. El general le habl de inmediato con energa:

Sargento, mensaje de emergencia a todo Delta. Transmisin inmediata y prioritaria, con carcter de edicto militar de obligado cumplimiento. S, seor. Escucho y abro el canal de informacin local, que funciona sin problemas. Escuchen todos. Habla el general Wingate. Esto es una orden. Una orden urgente y apremiante, de obligado cumplimiento. Nadie deber dormir durante las siguientes veinticuatro horas inmediatas, bajo severas penas. Es de vital importancia que todos permanezcamos despiertos para impedir que la criatura parasitaria nos ataque y domine. Quedan anulados todos los permisos y perodos de descanso. Que nadie se deje vencer por el sueo bajo pretexto alguno. Quien tenga dificultades para permanecer despierto, acuda a la enfermera a recibir dosis de cpsulas adecuadas. Repito nuevamente... Y sigui desgranando la orden incansablemente, con su firme, severa voz de militar habituado al mando. La doctora Dankova se permiti un comentario irnico: Y yo que no haba dormido esta noche, esperando descansar, durante parte del da...! y sonri, ingiriendo dos de sus propias cpsulas.

CAPTULO IV
Debes irte a hacer tus tareas en la base, Mark. Yo me quedo tranquila, en compaa de Hilde sonri Susan Halsey. Y cambi una mirada de simpata con la platinada Hilde Roberts, esposa del teniente astronauta. Harry Roberts, que iba a compartir con ella este da el alojamiento que Susan disfrutaba en la base, en la seccin de mujeres. Hilde sonri, disponiendo unas cintas de vdeo tridimensional para distraer la larga velada obligatoria que se presentaba. Doyle asinti. Ha sido una buena idea impedir que nadie permanezca solo en su alojamiento admiti. Es la mejor manera de que unos nos vigilemos a otros para evitar caer en un repentino sopor por fatiga fsica o psquica. A m me ha tocado de compaero el mayor Scott, el jefe de Seguridad. Un tipo bastante aburrido, por cierto ri Hilde de buen humor. Es cierto. Pero al menos s que no podr dormir, teniendo su mirada de halcn fija en m durante todo el tiempo sonri Doyle, tratando de mostrarse tambin frvolo en aquellos momentos de tensa espera. Si necesitis algo cualquiera de las dos, avisad a mi alojamiento. Mantendr abierto el canal de llamadas directamente conectado con esta cmara, de acuerdo? De acuerdo, Mark suspir Susan, apretando sus brazos con calor. Gracias por todo, cario. Me sentir ms segura si s que ests en todo momento al alcance de mi voz, de mi llamada. As ser, no lo dudes. Procurad no quedaros solas en ningn momento. Esa cosa puede empezar a sentirse desesperadamente hambrienta en breve... y atacar como sea.

Mientras estemos juntos dos como mnimo no creo que se atreva. Al parecer no es demasiado agresiva cuando se trata de apoderarse de uno de nosotros. Descuida, Mark asegur Hilde. No vamos a separarnos ni para ir a la toilette, te lo aseguro. Creo que las dos tenemos miedo suficiente como para no descuidarnos. Yo no estara tranquila si me encontrase sola un solo minuto. Yo tampoco corrobor Susan. Sin embargo... Sin embargo, qu? indag Mark, mirndola con inters. Se me ha ocurrido pensar que uno de nosotros, forzosamente, convivir con el androide asesino, sin saberlo. Doyle arrug el ceo. Asinti lentamente, frotndose el mentn. S, ya lo he pensado. Creo que todos lo pensamos... menos el propio androide, naturalmente. Pero es un riesgo ms a correr. Personalmente, casi me preocupa ms la criatura que el mismsimo androide. Desde luego resopl Hilde Roberts. Al menos, el autmata saboteador no pretender meterse en mis venas y nutrirse de mi sangre, qu horror! Pensar que puede una sentir ese hervor en la sangre, esa sensacin entre fra y palpitante de una forma viva dentro de las venas... Mark sonri, sacudiendo la cabeza y encaminndose a la salida de la cmara de ambas mujeres, ms calmado al saberlas juntas a ambas. Desde all dirigi una mirada tierna a Susan, un beso con la punta de sus dedos y sali, cerrando suavemente tras de . Camin _ corredor adelante, tom un minitransporte y se desliz hasta cerca de su alojamiento con el comandante Scott, que ya estaba all acomodado, transmitiendo rdenes a sus secciones de Seguridad en Delta. Se atus los bigotes al verle entrar. Hola, amigo Doyle salud. Ni siquiera aqu puedo dejar de estar en contacto con mis hombres. No podemos abandonar la bsqueda del androide, de esa criatura e incluso del maldito fsil resucitado. Es una triple labor que, por desgracia, no est dando el menor resultado hasta ahora. Nunca pens que Delta ofreciese tantos escondrijos a la gente. Bueno, en realidad slo el fsil necesitar un escondrijo lo bastante amplio coment Mark, distrado. El androide sabemos que es uno de nosotros... y en cuanto a la criatura, puede encogerse y desplegarse con facilidad, yo la he visto. Quiz le baste una rendija para ocultarse. Recuerde que es blanda, gelatinosa, informe. Se contrae y dilata como si fuese algo hinchable. Qu asco! rezong Scott, torciendo el gesto de su severo rostro marcial. De veras cree que necesitamos estar despiertos a toda costa? No slo lo creo. Estoy seguro de ello, mayor. Adems, usted es soldado. Recuerde que es una orden.

Cierto gru el jefe de Seguridad. Gracias por recordrmelo, Doyle. De todos modos, no creo que a nadie le guste cerrar los ojos, con semejante cosa rondando por ah. Pensar que pudiera sentirla dentro de mi... Uf, me da nuseas imaginarlo siquiera! S, imagino que no debe ser una sensacin agradable sentir un parsito as dentro de uno, aunque ninguno sepamos qu efecto produce, ya que quienes lo supieron estn ahora sin vida y... Doyle se par en seco. Sus cabellos se erizaron. El mayor Scott mostr su sorpresa al verle palidecer hasta convertirse en una mscara de yeso. Infiernos, Doyle! rezong. Qu le ocurre a usted ahora? Parece que haya visto un fantasma... Y mir en torno, con aprensin evidente. Dios mo, mayor jade Doyle, estremecido. Alguien... alguien ha dicho hace poco que esa criatura... esa criatura da una sensacin de hervor en la sangre, que es como algo fro y palpitante en las venas. Cmo... cmo sabe esa persona que es as, a menos... a menos que... ella misma est ahora invadida por el monstruo? Oh, cielos, no, no! Susan querida! Est en peligro, en peligro terrible! Hilde Roberts ES AHORA la criatura! Y sali disparado de la estancia, precipitndose de nuevo a las galeras de Delta, con una expresin de frentica ansiedad en su rostro. El corazn le palpitaba con terrible fuerza, el horror te dominaba por completo. Ahora lo vea claro. Hilde, la rubia y dulce Hilde, la esposa de Harry Roberts, la compaera de alojamiento de Susan... Haba explicado lo que se senta al tener dentro a la criatura! Slo poda saberlo si realmente, la tena. Y ahora el monstruo estaba a solas con Susan! Tom un minitransporte del que arroj con cajas destempladas a dos soldados, y vol materialmente sobre el corredor, en direccin al alojamiento de ambas mujeres, empuando con rabia su pistola de rayos lser, dispuesto aunque fuese a convertir a la bestia en cien bestias ms, pero decidido a salvar como fuese a Susan del terrible peligro que la amenazaba en estos momentos... Cuando salt ante el alojamiento de las mujeres, tal vez era ya tarde, pens. Porque del interior surgi un grito ronco, terrible. Era el grito de Susan, una voz cuajada de terror y angustia. Susan! aull, precipitndose hacia el interior como una exhalacin. Ya era tiempo. Apenas abri la puerta de un violento empelln, el escalofriante espectculo se repiti ante l, mientras Susan, despavorida, encogida en un rincn de la cmara, contemplaba aquella espantosa metamorfosis sin dar crdito a sus ojos dilatados por el pnico.

Hilde, la rubia y bella Hilde ya no era ms que un estallido atroz de huesos, sangre y carne, reventando su cabeza por completo, para emerger de ella el fatdico monstruo gelatinoso, culebreando maligno en el aire, despidiendo su fro y apestoso hedor por doquier! La perversa, diablica expresin de aquella especie de fros ojos amarillentos perdida en la masa informe de su cara parduzca y goteante, pareci fijarse en Doyle con rabia, como identificndole como a su peor y ms encarnizado enemigo. Mark alz su arma, cubriendo a Susan del posible acoso del monstruo, y se dispuso a apretar el resorte de disparo, aunque saba lo intil y contraproducente de tal accin, que no hara sino generar nuevos monstruos de cada fragmento del herido. En ese mismo momento fue como si toda la Luna estallara en pedazos. Al menos, sa fue la impresin que produjo en Mark la tremenda sacudida de suelo, techos y muros, el estruendo devastador en alguna parte, el parpade violento de las luces, que comenzaron a extinguirse, mientras todo segua temblando bajo sus pies. La amorfa masa de la Criatura retrocedi tambin, como sorprendida por aquella conmocin. Luego las luces se extinguieron. Una oscuridad terrorfica envolvi a Mark y a Susan. Una oscuridad mil veces peor que ninguna otra, porque all, en las tinieblas, se hallaba el enemigo mortfero al acecho, flotando ante ellos, despidiendo su ftido vaho maligno. Susan, cuidado, siempre tras de m! jade Doyle, frentico. Y dispar su arma, a ciegas, logrando cuando menos que el potente rayo lser, que alcanz un muro y lo desintegro, abriendo un enorme boquete en el metal, diese una claridad lvida a la escena. Por fortuna, ya no vio a la forma monstruosa. El hedor se dilua en el aire paulatinamente. Hizo otro disparo, manteniendo contra s a la aterrorizada Susan, a la que abrazaba con fuerza, y el resplandor esta vez revel que estaban solos en la cmara. Se fue de nuevo jade Doyle. La oscuridad o esa explosin ha debido asustarle. Dios quiera que est lejos de nosotros, maldita cosa horrible... Oh, Mark, Mark, era horrenda... solloz Susan. Hilde pareca normal. Y de repente se congestion, me mir de un modo atroz, y... y... Calma, calma, s cmo sucede la confort l, apretando la cabecita pelirroja contra su torso. Ya pas todo, por fortuna... Salvo lo que haya sucedido en Delta, que no s lo que pueda ser. Vamos, salgamos de aqu. Te llevar conmigo a mi albergue, si es que ello es an posible. No era posible. Al salir al exterior, la escena de confusin aterr a ambos. Slo las dbiles luces de emergencia brillaban en la sombra. Soldados y civiles de la base corran de un lado para otro, frenticos, desorientados. Se vean muros abatidos, se perciban lejanas explosiones, y las luces rojas parpadeaban con rapidez, sealando de nuevo la alerta mxima Qu ocurre ahora? demand Mark, aferrando a uno de los que pasaban.

Se ha dado orden de evacuacin inmediata! jade el interpelado, con rostro trmulo. Debemos ir a la tercera planta mientras sea posible. Hay muchos atrapados, muchas vctimas... Han volado los depsitos de combustible y energa. Todo salt por los aires. Nubes txicas se dispersan por doquier. Si no se cierran las compuertas de seguridad de la planta tres, todo resultar invadido por el gas letal. Ha sido el peor de los sabotajes... Androx! mascull Mark, rabioso. Cundo van a cerrar las compuertas? Dentro de dos minutos-inform el otro, soltndose presuroso. Es la orden. Ya est en marcha el control de tiempo. Dios mo, eso es una locura jade Mark, mirando alarmado a Susan. Si han puesto en marcha el control de tiempo, significa que esas compuertas se cerrarn automticamente dentro de esos dos minutos... y todo el que no llegue a ellas quedar fuera, sometido a una muerte atroz! Tenemos que alcanzar el nivel tres, entonces... Por supuesto, vamos all antes de que sea demasiado tarde. Echaron a correr en direccin opuesta. Se encontraron por el camino con los astronautas Oswald y Kelly, as como con el capitn mdico Forrester y el mayor Scott, que corran presurosos hacia la planta inferior de Delta, la de mxima emergencia. Hay que desalojar esto de inmediato, o perecer aqu, Doyle inform el capitn mdico angustiosamente. No slo los gases letales, sino los corrosivos y las radiaciones se mueven por doquier, sembrando la muerte y el pnico. Han saltado los resortes de mxima seguridad, toda la zona puede saltar en pedazos en cualquier momento. La nica esperanza de salvacin est abajo, en la planta tres... si es que las compuertas mecnicas resisten el embate de una explosin total en Delta. Luego, a esperar que llegue ayuda de la Tierra jade Scott. Este sabotaje ser perceptible all, especialmente si se destruyen las plantas una y dos. Tendremos que permanecer encerrados hasta que eso ocurra... si es que ocurre. Maldito Androx. Lo consigui dijo el astronauta Kelly con rabia. Ha logrado destruir Delta... Todava no del todo asever Mark, sombro. Si sobrevivimos abajo, seguiremos aqu, les guste a esos malditos orientales o no. Mientras no llevemos con nosotros al androide y a ese monstruo parsito... sentenci amargamente el mayor Scott. Alcanzaron la planta inferior, en las entraas de la Luna. Por encima de ellos temblaban muros y techos, convulsionados por una serie de explosiones en cadena en las pilas termonucleares, mientras los gases, lquidos corrosivos y radiaciones letales se expandan por doquier. Las compuertas de metal comenzaban a cerrarse ya, inexorablemente, accionadas por el mecanismo de tiempo. Estaban diseadas para

soportar un autntico cataclismo como aqul, pero faltaba que la realidad confirmase su eficacia. Cuando todos los supervivientes hubieron salvado la abertura, son un spero chasquido, y las grandes compuertas se ajustaron hermticamente. Muchos otros quedaban fuera, se oyeron sus gritos, carreras y lamentos, en un desesperado esfuerzo, final por llegar. Pero no llegaron. Doyle, frentico, golpe con los puos en el metal, impotente para ayudar a aquellos desdichados que quedaban fuera, condenados a una muerte segura y atroz, mientras ellos estaban all abajo, ya a salvo aparentemente. Se encendieron las luces de emergencia de la tercera planta, apenas cerradas las compuertas. Una luz roja que parpadeaba ces sus guios paulatinamente. El capitn Forrester solt un resoplido. Estamos a salvo musit. Las compuertas resisten, es obvio. O de otro modo la seal de alarma seguira sonando. Y cuntos han quedado fuera para siempre, capitn? jade Doyle, desgarrador. Muchos, amigo mo. La mayora musit el capitn amargamente. Lo s. Me temo que no ms de Veinte hemos llegado aqu. Yo mismo vi al general Wingate quedarse arriba, tratando de ayudar a los dems, el ltimo en salvarse, como buen comandante de la nave que se va a pique... Maldita sea, con l se quedaron Bascomb y Malinov! Todos los mejores... desaparecidos para siempre en ese horrible caos desencadenado por el maldito androide. Al parecer, nos gan la partida ese mueco artificial del diablo jade Scott malhumorado. Mir en torno. Estamos solos aqu, capitn? S, mayor. Solos los seis. Esta planta est formada por compartimentos estancos de seguridad mxima Estamos en el ltimo de ellos, el que contacta con las compuertas. Unos segundos ms de demora y jams habramos llegado. No creo que podamos comunicar con los dems hasta que puedan liberarnos. El sistema fue ideado para mayor seguridad de quienes ocupan los compartimentos ms lejanos, por si fallasen los restantes. Ni siquiera podemos hablar con ellos, saber cuntos sobreviven? dud Doyle. Ni siquiera eso. Los muros son tan slidos que no permiten el paso de imagen o de sonido alguno. Y se evitaron transmisiones para impedir posibles fallos en la seguridad del recinto. Al menos espero que tengamos aqu alimentos coment el astronauta Mike Oswald, mirando en torno preocupado.Hay literas, armarios... No tema, hay alimentos sobrados. Todo se calcul de antemano dijo Forrester. Cada uno de esos armarios contiene un recipiente refrigerado, con cien raciones individuales. Se calcula que el aire respirable aqu dure tambin cien das. Es lo mximo

que soportaramos con vida. Pero se es mucho tiempo. Antes llegar ayuda de la Tierra y podremos salir de este refugio. Me siento como prisionero en un cepo coment el astronauta Kelly. Vale ms eso que agonizar all fuera sentenci Scott, sombro el gesto. Bien, supongo que aqu sobran ya las jerarquas... Por el contrario, hacen falta ms que nunca si queremos mantener el orden dijo Forrester. Usted, mayor Scott, es el militar de mayor graduacin del grupo. Por tanto, el mando de todos nosotros depende de usted. Yo ser su ayudante. Bueno, no me siento con nimos de dar rdenes a nadie confes Scott, dejndose caer en una litera del compartimento estanco final. Hagan lo que quieran, con tal de no resquebrajar la morar de los dems. Slo impondr disciplina si llegase a dominarnos el pnico o la angustia de este encierro, amigos. Cada cual se aposent como pudo en su litera elegida. Mark y Susan tomaron dos superpuestas. El tom las manos de la joven, descubriendo entonces el corte prolongado de su mueca, por donde haba sangrado ligeramente. Qu te ocurri, querida? musit. Quin te hizo eso? Yo misma, al huir de Hilde explic la muchacha, sacudiendo la cabeza. No me duele, Mark, no te preocupes. Y aqu, cuando menos, estamos lejos del alcance de esa criatura, no es cierto? Hum, supongo que s Mark mir los slidos muros de metal, las hermticas compuertas ajustadas que les separaban del caos, de la muerte y la destruccin del resto de la Base Lunar Delta, cuyas explosiones en cadena ni siquiera lograban ya traspasar aquel muro interpuesto entre ellos y el desastre colectivo. Luego, mir en torno, a los otros compaeros de alojamiento. S, supongo que por ahora ese peligro ha desaparecido, aunque no el del androide. Cualquiera de sos podra ser Androx. Dudo que esa mquina asesina se haya quedado fuera... Dios mo, Mark, cuntas personas amigas habrn perecido ya en ese infierno? No s. Wingate, Bascomb, Malinov... Acaso la doctora Dankova, el profesor, la pobre Anushka Belova... Slo Dios sabe qu nombres habr que poner en la lista. Estamos aqu unos pocos, una veintena de supervivientes quiz, separados por esos muros impenetrables, en cuatro o cinco compartimentos estancos, esperando a saber si saldremos con vida, si seremos muchos o pocos los supervivientes... y quines sern los dems. Todo es horrible, Susan. Pero hubiera sido peor quedarse all fuera... Mark, tengo miedo gimi ella, abrazndose a l, frentica. Querida, yo tambin confes el joven, apretando con fuerza aquel cuerpecito tembloroso. Yo tambin... y supongo que todos tenemos el mismo miedo. Ahora, trata de descansar en tu litera. Yo velar tu sueo.

Mark, no dejes de vigilarme... por si llegase esa atroz criatura tembl la joven, mirndole con pattico horror. Me da escalofros recordarla, casi siento hormiguear mi propia sangre, como si hubiera llegado a poseerme tambin a m... Por fortuna, me di cuenta a tiempo del error de Hilde al hablar de aquello. O tal vez ni siquiera era un error, sino un desesperado intento de lo que quedase del cerebro, de la mente de la pobre Hilde, tratando de burlar a su dominador, de avisarme de alguna forma. Sabemos tan poco de los efectos de ese monstruo cuando penetra en nuestras venas... Susan asinti, tendindose en su litera. Mark lo hizo en la suya, encima, dispuesto a no quitar sus ojos de ella en ningn momento. El silencio que les rodeaba ahora, entre aquellos muros de mxima seguridad y de hermetismo total, era sobrecogedor. Cada uno de los presentes, paulatinamente, pareci ir cediendo en su excitada inquietud, para relajarse y buscar en el reposo una especie de sedante a su nerviosismo y tensin. Slo el comandante Scott se qued sentado junto a su propia litera, haciendo anotaciones en una agenda. Pero ahora, su cargo de jefe de Seguridad de la base ya no tena la menor importancia. Todas las normas de seguridad haban saltado por los aires cuando Androx logr aquel ltimo y devastador sabotaje a las instalaciones vitales de Delta. Las horas comenzaron a transcurrir lentas, agotadoras, en aquel reducido mbito donde slo media docena de supervivientes compartan una existencia tensa y crispada, a la espera de la solucin definitiva, que poda tardar horas o meses en llegar. O no llegar nunca.

CAPTULO V
Mark despert con sobresalto. Haba cometido el peor de los errores. Se haba dormido, precisamente cuando ms necesitaba y deseaba estar despierto. Alarmado, se incorpor, mir en torno suyo. Por fortuna, todo segua igual, sin novedad alguna. La dbil luz del compartimento estanco le revel a sus cinco compaeros de alojamiento descansando apaciblemente. Slo Scott permaneca con los ojos abiertos, meditativo. Forrester dorma profundamente, los dos astronautas parecan aletargados y Susan respiraba pausadamente, sus prpados cerrados, el rostro serenamente en reposo. Doyle se sent en su litera, preguntndose por qu haba sentido ese sobresalto al salir de su sueo. Era como si algo le hubiera despertado instintivamente. Algo inconcreto pero que senta en su persona. Una especie de corazonada, de presentimiento. Intua algo. Sin embargo, todo pareca estar en orden. Ni el ms leve indicio preocupante alteraba la calma del compartimento.. Empiezo a imaginar cosas se dijo. No tiene sentido que me preocupe. No aqu. Nadie puede llegar hasta nosotros, ni siquiera ese monstruo. En cuanto al androide, por qu habra de estar precisamente aqu, ser uno de ellos? Ser mejor que controle mi

imaginacin y no fantasee ni me alarme injustificadamente. Bastantes malos ratos he pasado ya. Y los que me esperan... Doyle sonri, viendo cmo descansaba Susan, tan tranquila como si estuviera en su propia casa, all en la Tierra, tejos de Delta, de la Luna, de la furia asesina de un maldito androide terrorista. Lejos tambin de la sombra ominosa de un monstruo capaz de infiltrarse en la sangre y destruir a los seres humanos... De repente se fij en los astronautas Oswald y Kelly. S, parecan tan profundamente dormidos, pens... Demasiado profundamente. No se les notaba siquiera la respiracin, sus pechos no se agitaban... Oh, Dios, no! jade, repentinamente aterrado. Salt del lecho, corri a ellos, les zarande... Era intil. Ambos estaban muertos. Rgidos, sin seal alguna de vida. Forrester y Scott saltaron de sus literas, con expresin de sobresalto, precipitndose hacia l, con gesto que pareca dar a entender que le crean vctima de una crisis de histeria. Doyle, qu diablos hace? refunfu el mayor Scott. S, por qu est haciendo eso a Kelly y a Oswald? se extra el capitn. Vean susurr Mark, dominando su horror. Los dos... estn muertos! Cielos... Lvido, Forrester cambi una mirada con el estupefacto Scott. Se acerc a los astronautas, los examin, terminando por asentir. S, es cierto. Muertos... sin seal de violencia. Eso no parece cosa de la criatura apunt Scott con aire perplejo. Claro que no. Pero es cosa del androide seal Mark, sibilante. No hay duda. El los mat. Sus recursos son numerosos. Ha debido inyectarles algo, seguro. Rpido y efectivo. Pero entonces... entonces uno de nosotros es Androx sentenci Forrester. En efecto afirm Mark. Sus ojos fueron a Susan, que dorma ajena a cuanto estaba sucediendo, al parecer. Luego, contempl a Forrester, a Scott. Y corrobor: A menos que el androide haya podido matarles a distancia, uno de nosotros cuatro es Androx, sin lugar a dudas. El androide posee controles remotos para sus sabotajes apunt Scott. Por qu no puede tenerlos para matar personas? Es una posibilidad. Pero por qu a dos miembros de este compartimento, mayor? objet Mark. No. Estoy seguro de que Androx est aqu. Lo presiento. Primero

imagin que intua la presencia de la Criatura, pero ahora s que era el androide, y por eso me despert sobresaltado. Dios mo, qu podemos hacer entonces? se quej Forrester. No tenemos medios para desenmascarar a ese farsante. Podra ser usted, Doyle. O el mayor. O esa chica, Susan... O usted, capitn le record secamente Mark. S, claro, claro. Lo s admiti con apurado gesto el capitn mdico. Y lo malo es que aunque examinemos agotadoramente a cada uno de nosotros, no hay nada en un androide tan perfecto que pueda revelar su diferencia con las dems personas. Sabemos eso, capitn dijo de mala gana Scott. Pero qu vamos a hacer? Permanecer aqu, esperando a que ese robot nos aniquil uno a uno, sea de cerca o a distancia? Al parecer, no nos queda otro remedio, mayor sentenci amargamente Doyle, acercndose a Susan, que se agitaba dbilmente en sueos, tal vez vctima de pesadillas perfectamente comprensibles en la actual situacin. Lleg junto a ella. Tom su mano suavemente, sin desear despertarla. Not que arda. Estaba febril. Inquieto, puso la otra mano en su frente. All la fiebre era ms intensa. Palpitaban sus sienes con cierta fuerza. La tom el pulso. Su incertidumbre creci. Doctor dijo al capitn Forrester. Venga. Creo que Susan est enferma. Forrester fue a atenderla, ceudo. La examin en silencio. Asinti. Es muy alta la fiebre admiti. Casi cuarenta grados. Voy a darle un antihistamnico. Fue a por su chaqueta del uniforme, dejada sobre la litera. Mark apret suave, tiernamente, la mueca de su amada Susan. Y de repente lo vio. Se le eriz el cabello. Fue como sentir un mazazo helado en lo ms ntimo de su ser. El horror le provoc un tremendo escalofro. La herida de Susan, el corte producido en el antebrazo cuando Hilde Roberts se transform... ofreca floraciones verdosas en torno! Dios mo, no! aull, con un desgarrador alarido, tan fuerte y violento, que provoc el susto en Scott y en Forrester, que se volvieron con viveza hacia l. Pero tambin despert a Susan.

Los ojos de la joven se clavaron en Mark, al alzarse los prpados de golpe. Y aquellos ojos distaban mucho de ser la mirada dulce y profunda de la Susan Halsey que l conoca.

***
Lo que sigui fue demasiado espantoso, pese a que no era nuevo para Mark. Pero esta vez, dolorosamente, fue la peor y ms terrible de las experiencias. El instante de la suprema desesperacin para un hombre enamorado. Porqu supo que aquella Susan tendida en la litera ya no era ella misma, sino un cuerpo cautivo, cobijando a una bestia inmunda y obscena, repugnante y odiosa. Todo sigui su rpido proceso ya conocido. De labios de Susan brot aquel bramido que tan bien conoca, sus venas se dilataron con violenta hinchazn, el rostro se congestion hasta amoratarse... y, ante el alarido de horror y exasperacin de Mark Doyle, la bella joven revent, saltando su crneo en pedazos, dando a luz, en un parto monstruoso, en medio de un bao sangriento, a la Criatura repugnante, hedionda, babeando gelatina su cuerpo amorfo, agitndose su estructura, entre vegetal y fangosa, como una sierpe demonaca, digna de la ms pavorosa de las leyendas, con mil veces la fealdad de la Gorgona. Noooo! solloz Mark, convulso, ante la penosa mutacin que converta a Susan en simple amasijo de carne y huesos, en sangre y muerte, para gestar una vez ms a aquella babeante inmundicia viviente. Scott y Forrester contemplaban la escena demudados. All no haba salida. Los muros eran el encierro donde el monstruo recin surgido tendra necesariamente que moverse, atacando a los dems... Forrester, furioso, aferr su arma y se precipit contra aquella masa flotante, intentando abatirla, luchar contra l. Mark trat de apartarle. No, doctor, no lo haga! rugi, dominando su tremendo dolor, su exasperada ira de impotencia y de angustia. No sabemos qu puede hacer al defenderse de sus atacantes! Ahora lo supieron. La Criatura, alojada sin duda en Susan en el momento de saltar fuera de la envoltura de Hilde Roberts, y aprovechando el corte que sufriera ella en el brazo, durante los momentos de confusin y oscuridad en que Mark crey que haba huido, trat en vano de escapar por aquellos recios, slidos muros, que soportaron el furibundo embate de sus flcidos miembros gelatinosos, colgantes como lianas perezosas. Su cola de babeante forma vegetal azot en vano aquellas slidas paredes capaces de soportarlo todo. Entonces, al verse acosada por Forrester, que no utilizaba la pistola lser por miedo a multiplicar a la criatura por varias ms, sino un afilado cuchillo electrnico, se revolvi furiosa contra l. La malignidad de aquella especie de pupilas amarillas se revel ahora con toda nitidez. Forrester logr clavar su cuchillo en la materia fofa. La hoja, al simple contacto, despidi destellos cegadores, proyectando su energa al cuerpo demonaco, que se

retorci evidentemente daado. De forma repugnante, aquella materia viva, palpitante, chorre sangre. Tal vez sangre humana de la que se nutra en las venas de sus vctimas. Con la sangre, oscura y espesa, goteaba una especie de humor verdoso, como el jugo de las plantas. El hedor que despeda todo aquello era insufrible en el reducido mbito de la cmara estanco. El contraataque de la Criatura fue terrorfico. El capitn Forrester, confiado por su xito inicial en el ataque, nunca esper que ocurriera algo as. La Criatura cay sobre l, le envolvi en su apestosa y blanda materia, como una babosa que se adhiere a otro cuerpo. Los resultados no pudieron ser ms escalofriantes. El militar lanz un alarido de agona, de dolor infinito... y todo su cuerpo se cubri de una pestilente costra purulenta, humeante, que deformaba sus miembros y rostro repentinamente. Aquel contacto abrasador pareca, sin embargo, glido a la vez, porque la figura del medico tembl, en espasmos, antes de caer, atrozmente desfigurada, al suelo. De sus manos, convertidas en costras goteantes de carne abrasada y corrompida, escap el cuchillo electrnico que, tras un rebote desgraciado contra un barrote de las literas, fue a clavarse en el hombro del mayor Scott. Este lanz un spero bramido de rabia al sentirse herido. Se arranc el cuchillo, que centelleaba al contacto con la carne, quemando sta con su carga elctrica, y la sangre corri copiosa por su brazo. Lvido, se volvi a Mark, que era testigo mudo y despavorido de tanto horror. Doyle, por favor, haga algo! jade. Ese monstruo acabar con nosotros si no lo impedimos! Es intil, mayor sentenci tristemente Doyle. No podemos hacer nada. Ahora l es el ms fuerte... Pero aun con ese fatalismo, en un arranque de rebelda suprema desenfund su pistola de rayos lser, dirigindola contra la Criatura. Dispar una, dos, tres veces, rabiosamente. Los rayos azules, centelleantes, perforaban la materia blanda, para incrustrarse en el acero macizo de los muros, causando en ellos leves orificios de escasa profundidad. A medida que el monstruo reciba el chisporroteante alud de rayos, se disgregaba en dos, cuatro, seis, diez fragmentos, cada uno de los cuales, a su vez, se tornaba una rplica exacta de la Criatura original, para enloquecimiento de los dos hombres. Sin embargo algo suceda, porque de sbito, aquella mltiple repeticin de entes malignos se concret de nuevo en uno solo, agrupndose sus partes... y salt como una elstica figura de pesadilla sobre el mayor Scott. Alucinado, Doyle vio penetrar virtualmente a la masa informe y parduzca en el interior de Scott, a travs de la herida de su hombro. La Criatura se estrech, se fundi, infiltrndose por aquella sangrante abertura con un sonido sibilante, un gorgoteo como de complaciente gula, de siniestra y abominable voracidad...

Scott exhal un gruido sordo, solt el cuchillo que arrancara de su herida y mir aterrado a Mark. Doyle, haga algo jade. Ese monstruo... est ahora dentro de m. Lo s, Scott. Y de usted pasar a m inexorablemente. Estamos perdidos, mayor. Los dos estamos perdidos. Todo el mundo est perdido. Ese monstruo es ms fuerte que ninguno. Se divide en fragmentos iguales, pero luego se reagrupa en uno solo. Slo hay una Criatura que puede multiplicarse, pero slo para volver a reunirse en una sola, la original, la que ahora ya es duea de usted. Slo puedo hacer algo por usted, para ver si eso resuelve algo... o si hago menos penosa su agona, mayor. Y lo que puedo hacer es... matarle. Alz, fatalista, la pistola de rayos lser para disparar sobre el infortunado mayor a sangre fra. Nunca lleg a disparar. Lo que ocurri de inmediato, por sorprendente e inesperado, impidi que apretase el resorte de disparo para adelantar piadosamente la muerte del afectado. El cuerpo de Scott revent de sbito en mil pedazos, como una bolsa que se hincha demasiado, y la horrenda Criatura volvi a emerger, emitiendo su extrao berrido ronco, que pareca tener ahora una nota de rabia profunda. Doyle supo de inmediato por qu. Y Tambin por qu haba sucedido aquello tan rpidamente, sin que la Criatura llegase siquiera a absorber la sangre del mayor ni tan siquiera a infiltrarse en sus venas y llegar a devorar su cerebro. La sangre de Scott corra por el suelo, torrencial, tras estallar su cuerpo. Las vsceras del mayor, sus huesos y tejidos, se vean ahora extraamente artificiosos, como moldeados en plstico o goma Incluso la sangre adquira una coloracin plida. Del cerebro del mayor Scott, a travs de sus fosas nasales y sus orejas, brotaba humo. Ola a quemado. Sus ojos chisporrotearon, quemndose... Mark entenda muy bien. El mayor Scott, jefe de Seguridad de Delta, era el androide asesino! Androx, el terrorista artificial enviado por los enemigos de la Confederacin, haba exterminado al verdadero Scott, ocupando su lugar en Delta. Ahora era comprensible el fracaso de las fuerzas de Seguridad, dirigidas precisamente por el propio androide... Y la Criatura, al penetrar en aquel cuerpo, haba percibido con mucha ms claridad que cualquier exploracin clnica de los humanos, lo artificioso de su composicin, lo falso de su sangre y vsceras... Pero aunque ahora nada tena que temer de Androx, Mark Doyle supo que tena que enfrentarse, decisivamente, a un enemigo mil veces peor, a un asesino fro y despiadado, al que era imposible vencer, a un ser monstruoso llegado de otro mundo y

que ahora estaba all, encerrado con l, a solas los dos, en un destino final irreversible y trgico, cuyo final conoca l de antemano. Dej caer su pistola lser, tan intil ante la Criatura como un juguete infantil. Esper la inevitable posesin, el momento en que aquella maligna y fea babosa que flotaba delante de l, mirndole aviesa y glotona, se apoderase de su persona, de su sangre, de su vida, de su cerebro y tal vez incluso de su propia alma. T has vencido, maldita seas, criatura infernal jade. T has vencido por fin... Deb suponerlo desde un principio... Termina ya. Termina tu infame labor en mi persona. Y quiera Dios que yo sea el ltimo, que no haya ms vctimas de tu perfidia glotona e inmunda... Si mi sacrificio no es en vano, si soy el ltimo en servirte de alimento dentro de este recinto hermtico del que no habr salida en cien das... tanto mejor para todos. Espero que no vivas tanto cuando yo haya dejado de existir, odiosa criatura del demonio... Y pasivo, roto, vencido, con una ltima y lastimosa mirada hacia el cuerpo sin vida de Susan, se dej caer sentado en una litera, a merced de su pavoroso enemigo, que pareca contemplarle, reptando por muro y suelo, despidiendo su fro y nauseabundo hedor, con aquella maligna mirada amarilla fija en l. Expectante, seguro de su triunfo ante los humanos. Mark Doyle ya haba renunciado a todo. Incluso a luchar. A sobrevivir. A todo. Pero la Criatura no le atac. Pas el tiempo. Sigui all, expectante, inmvil, horrendo en su pasividad inhumana. Lentamente, Mark sinti cansancio, agotamiento, flacidez. Se dej caer en la litera. Permiti que el sueo le venciera. Y se durmi. Se durmi sabiendo que ya nunca despertara siendo Mark Doyle, sino solamente un cuerpo humano invadido por un monstruo de naturaleza desconocida. Con una criatura alucinante y mortfera en sus venas, llegando implacable a su cerebro, hasta aniquilarle...

EPLOGO UNO DESPUS DEL PROLOGO UNO


(EN PRIMERA PERSONA) As ha ocurrido todo. Es fcil recordarlo, ahora que todava soy dueo de mi mente, o al menos de una parte de ella. La suficiente para pensar, para evocar cosas... Pero l est aqu, dentro de m. En mis venas. En mi sangre. El monstruo vive en mis arterias, en mi riego sanguneo. Tuvo razn la infortunada Hilde Roberts. Es una sensacin rara. Inquietante. Fro y calor a la vez. Un extrao hervor helado en la sangre.

La presencia de un ser que se amolda a la delgadez venosa y arterial, para apoderarse de la sangre y, a travs de ella, llegar al cerebro y destruirlo. Cunto tiempo tardar an en hacerlo estallar, en sacrificarme como a todos los otros? No lo s. Ni me importa demasiado. Cuando dej de luchar, lo hice de modo decidido, tcito. Era la nica forma de aceptar la realidad. Ahora falta poco, estoy seguro. Mis venas queman. Y estn heladas a la vez. Como mi piel, que arde por fuera y es hielo por dentro. Esa fra criatura de Cyros, esa materia viva e inteligente, hecha de vegetales que desconocemos, de clulas que ignoramos, palpita dentro de m, satisfecha y victoriosa. Y ya ni siquiera existe la esperanza, la remota y hermosa esperanza de que con mi final se termine todo. No, maldita sea. Es lista, muy lista. Y fuerte, muy fuerte, cuando est dentro de uno. Se ha dado cuenta de que acabar pereciendo aqu, encerrada en este compartimento estanco. Y por eso prolonga mi vida. No me destruye, porque me necesita. An me necesita, s. Es la diferencia entre las dems vctimas y yo. Entonces tena dnde elegir, le sobraban opciones, poda ir de una a otra sin problemas serios... Ahora, no. Ahora est sola conmigo. La Criatura sabe que soy el ltimo aqu. Y necesita ms. Muchos ms. Su glotonera de sangre es insaciable. Morira de inanicin si se quedase cien das aqu. Y la muy maldita me ha obligado a hacerlo. Me ha forzado a buscar una salida. Una salida, Dios mo, con lo que eso significa para todos los dems! Y lo peor es que yo no puedo negarme. No del todo, aunque a veces lo intente. Porque slo una pequea parte de mi cerebro sigue perteneciendo a mi voluntad. El resto lo domina ella. As, me ha exigido que buscara una salida. Lo peor de todo es que la he encontrado. Porque la salida existe. Vaya si existe. Esto fue diseado para que, en caso de otra nueva emergencia, los encerrados pudieran salir, comunicarse entre s. Pero es slo mediante un sistema de tiempo, computado a cien das de plazo. La Criatura es muy inteligente, maldita sea. Lo ha sabido. Y le ha bastado ordenarme que buscase la forma de neutralizar el computador de tiempo. Lo ha podido localizar a travs de m, tras un panel de estos slidos muros. La fuerza fsica que me ha proporcionado es incalculable. He podido levantar parte de una plancha de acero slido. Me senta como un titn. Y era l, ese monstruo, quien me inyectaba esa fuerza sobrehumana. As he llegado a la puerta del pomo. A la cerradura que acta por simple contacto digital. Yo mover ahora esa puerta. La abrir. Y dar paso a mi persona, que ya no me pertenece, como portadora de la ms horrible forma de muerte jams imaginada, para reunirme con los dems en los restantes compartimentos. Les contar una mentira que ella me dictar. Luego, ya dispondr de nueva carnada. Y as hasta el final... Dios mo, y no puedo rebelarme! No s qu hacer para negarme a continuar esta locura que la criatura alojada en mis venas me obliga a llevar a cabo!

Ahora que Susan no existe ya, he tenido que pensar en ella... En la otra mujer, vctima como yo mismo de este monstruo, en un ser indefenso, que perdi todo en esta vida, como lo he perdido yo. En la dulce Anushka, la viuda de Ivn, que vio morir a su esposo e hijo... Y no quiero que ella sufra esta misma suerte ma y de Susan. No quiero que Anushka sea otra de las vctimas de este horror viviente... Pero la Criatura sabe lo que siento. Se burla de m, se complace en torturar mis ms ntimas emociones y pensamientos, en daar mi cerebro y mi alma, con esa fra e implacable ausencia de piedad que posee ese cuerpo daino y monstruoso. Por eso est incitndome, forzndome cada vez con ms fuerza a que gire el pomo, a que mueva la cerradura con mi dedo, a que se abra el acceso secreto a las dems dependencias de la tercera planta. El camino para la destruccin total en Delta. Y quiz para el futuro salto al planeta Tierra, la llegada de este abominable ser a mi mundo, para destruir a la humanidad... Trato de resistir, y no puedo. Quiero luchar, y no me es posible. La Criatura me vence. Me vence... Ya he girado el pomo. Ya apoyo mi dedo en la cerradura magntica. El sensor cede. La puerta de grueso metal se abre lentamente... Tengo paso franco a otros compartimentos. A Anushka, a la doctora Dankova, a los dems supervivientes que esperan confiados, que no sospecharn nada de m hasta que sea ya demasiado tarde... Les llevo la muerte y el horror en mis venas. Y ellos no lo saben. No lo sabrn hasta que yo reviente y libre a la Criatura, para desgracia de todos ellos...

***
Entre un compartimento estanco y otro hay un breve corredor de seguridad. En l, unos sensores para advertir a los dems encerrados que alguien se aproxima Pero los he neutralizado, del mismo modo que neutralic el computador de tiempo que accionaba la puerta de salida. La Criatura me lo orden. Ella lo sabe todo, lo intuye todo. Es pura inteligencia. Una fra, sutil, maligna inteligencia encerrada en una materia viscosa, en un vegetal inteligente de algn remoto lugar del Universo. Ni s cmo lleg a Cyros, pero s que no es de all, que lleg de otros lugares. La Criatura no transmite informacin. Es muy lista. Muy astuta. Avanzo por el corredor. En el prximo compartimento es posible que est la infortunada Anushka, evacuada por la doctora Dankova cuando el desastre de Delta. Y yo voy hacia all. Yo, que tanto la aprecio, que no me importara sustituir en su vida a su desaparecido Ivn, no s si para olvidar mejor a Susan o porque en realidad siempre sent algo especial por la dulce Anushka... Y no poder evitarlo! No poder volverme atrs, luchar, impedir que esa bestia maligna se salga con la suya!

Voy a destruir a lo nico que podra devolverme parte de las ilusiones y esperanzas perdidas. Pero qu ilusiones, qu esperanzas puede tener ya un hombre como yo, que ni siquiera es humano en estos momentos, que slo es la envoltura fsica de un monstruo aborrecible y feroz? La puerta est ya cerca. Cuando pulse el resorte de entrada accionar unos paneles automticos... y pasar a otro compartimento estanco, donde alguien con vida espera, confa... Y conmigo, haba llegado la muerte. La forma de muerte ms terrible y estremecedora que jams afront el ser humano.

***
La puerta estaba abierta ya. Me miraron. Les mir. No sospechaban nada. No podan sospecharlo. O una exclamacin de sorpresa. Era de la doctora Dankova. Doyle, usted! Cmo ha podido pasar de un compartimento estanco a otro? Cre que eran hermticos entre s, hasta pasados cien das... Lo son asent lentamente. Pero debieron desconectar de alguna forma el computador de tiempo. Acaso fue obra de Androx. El androide est muerto. Muerto! era ahora el profesor Mankiewicz, tambin presente en aquel compartimento de la tercera planta quien hablaba, mirndome con cierta extraeza. Cmo lo sabe, Doyle? Muri ante m. Entonces se descubri su artificialidad. Era el mayor Scott. Dios mo, el encargado de nuestra seguridad, precisamente suspir la doctora rusa. Ahora comprendo por qu el androide siempre haca lo que le vena en gana, sin que Seguridad descubriese nada acerca de l... Pase, Doyle. Hay alguien ms con vida con usted? Nadie dije. Murieron todos. Scott, el androide, el capitn Forrester, Oswald y Kelly, asesinados por Androx. Y Susan. Tambin Susan... Oh, Dios, por qu no les deca que Susan haba sido vctima de la Criatura del ser maldito que llevaba en mi propio cuerpo? No pude, no fui capaz de decrselo, el monstruo no me dej. Lo siento la doctora me mir con dolor. Lo siento de veras, Doyle. Ha debido ser muy duro para usted. Lo fue asent, reunindome con ellos.

Y vi a Anushka, consciente pero tendida en una camilla rodante, junto a otra figura tambin en camilla, tapada por una sbana totalmente. Los azules ojos de la viuda de Ivn me miraron dulcemente. Me sent conmovido. Hola, Mark me salud tiernamente, con un hilo de voz. Hola, Anush respond, sin poder decir ms porque ella, la Criatura, me impeda hacerlo, frenaba mi cerebro, mis impulsos. Me alegra que ests bien. La doctora me trajo aqu cuando comenz el caos habl. Siento lo ocurrido, Mark. Pobre Susan. Debes sentirte muy desgraciado. S, as es mir fijamente el bulto tapado. Quin es? Est muerto? S terci con rapidez el profesor Mankiewicz. Es uno de los heridos. Muri en el traslado hasta aqu. No hubo suerte. Lo lamento. Slo estn ustedes tres aqu, entonces? S. Creo que hay casi una veintena de refugiados en los dems compartimentos, si mis clculos no fallan suspir la doctora Natasha Dankova con expresin pensativa . Los dems se quedaron todos arriba. Creo que sabe lo que eso significa, no? S, por supuesto asent. No sobrevivirn... Imposible. El nivel de toxicidad ambiental era el mximo tolerable. E iba en aumento. Adems, estaban las radiaciones, explosiones de otros ncleos atmicos... Quedar muy poco de Delta cuando esto haya terminado. Ya deben saberlo en la Tierra. Enviarn de inmediato expediciones de socorro con material adecuado. Eso espero, al menos. Me estremec, asintiendo, ya junto a todos ellos. Vendran de la Tierra... y yo no sera el instrumento asesino que se infiltrara entre los terrestres, para conducir a mi mundo a aquella inmunda basura que viva dentro de m. Quise gritar, confesarles la verdad, hacer algo. Pero un fuerte dolor cerebral me asalt. Not que mis sienes volvan a palpitar con fuerza, que mi piel se tensaba, que el calor de mi epidermis se haca ardiente, y sin embargo mi sangre pareca hielo puro corriendo por mis venas. La Criatura me impidi hablar, decir lo que ocurra. Dominaba ya mi cerebro casi totalmente. Era su esclavo, su marioneta. Slo necesita tirar de las cuerdas para manejarme. Saba yo que, de un momento a otro, reventara mi cuerpo, para repetir el gnesis alucinante del monstruo, que se ocupara de atacar impunemente a la doctora Dankova, al anciano profesor Mankiewicz... y a Anushka. A la pobre, hermosa e indefensa Anushka. No, no pens. A ella, no... Ya cay Susan. Ahora Anush, la dulce Anush... no! Tena que evitarlo de alguna manera, impedirlo como fuese. Una rabia sorda, interior

me domin con ferocidad casi sobrehumana. Me rebel contra m mismo, contra mi debilidad fsica y mental, contra mi destino y el de los dems. Contra el monstruo que llevaba dentro. No! aull. No, escuchen! Soy el Mal, llevo el monstruo dentro...! Me miraron con horror, como si no me creyeran. Algo hirvi en mi sangre y sent el hielo subir a mi corazn. Las sienes martilleaban a punto de estallar, mi cerebro se nublaba en una oleada sanguinolenta, mis ojos se cegaban, enturbiados tambin por una nube roja. Supe lo que era llegar al clmax atroz, al lmite de la resistencia humana, antes de estallar, de que mi crneo se hiciera pedazos, para enviar de nuevo a aquel aborto entre los dems humanos... Era el fin. Mi fin. Y el de todos, pese a mi esfuerzo supremo, desesperado. Y lo saba.

***
El profesor Mankiewicz hizo en ese punto algo totalmente inesperado para m. Tir de la sbana que cubra el cuerpo vecino a Anushka, el que dijeran que perteneca a alguien sin vida. Vi levantarse de aquella camilla a un ser vivo, rgido, extrao... El fsil! El humanoide vegetal de Cyros era lo que ocultaba la sbana. El ser misterioso, desaparecido del laboratorio, y que provocara la muerte del doctor Kane por medio del terror, estaba all ahora. Delante de m. Dotado de vida. Se puso en pie, extraamente rgido, estirado. Unos destellos luminosos, de color amarillento, eran visibles en su faz hecha de hojas vegetales fosilizadas. Se encar conmigo, me mir de una forma fija, inquietante, rara. Algo sucedi dentro de m. Algo indescriptible, difcil de expresar con palabras. Pero mi crneo no revent. No fui otra vctima ms de la Criatura. Por el contrario, el ronco bramido inhumano que haba comenzado a brotar ya de mi cuerpo, semejante al que oyera anteriormente a Belov, a la enfermera Spencer, a Parker, a mi entraable Susan, se quebr dentro de mi pecho en una especie de gemido sibilante de gorgoteo apagado y dbil Mis venas parecieron arder ahora tumultuosas. Una sensacin de sbita lucidez alcanz mi aturdido cerebro y desvel mi nublada visin. Las sienes dejaron de golpearme. Algo as como espasmos o calambres, que transmitan un raro dolor a mi sistema nervioso, se produjeron en mis arterias y venas. Y de repente la Criatura escap de m. Fue como si por todos mis poros vomitase de repente una exudacin viscosa y maloliente. Un vaho, un vapor verdoso brot de mi piel, materializndose en el aire en una forma que recordaba mucho la espantable apariencia gelatinosa de la Criatura.

Aquel ser de pesadilla se hizo slido poco a poco, culebreando entre las literas y todos nosotros, como un animal acosado. Sin embargo, el fsil viviente no haca nada. Se limitaba a permanecer all enfrente, rgido, inmutable, con aquella rara fosforescencia emanando de su extrao rostro sin facciones. Luego, cuando la Criatura se golpeaba en los muros de acero, intentando evadirse en vano, el fsil se movi pesadamente, se volvi hacia ella... Todos vimos cmo su brazo se alzaba con lentitud, como si en vez de ser liviano como cartn fuese pura piedra slida. El brazo se estir, se alarg desmesuradamente, ante el pasmo general. Sus membranas en forma de remedo de mano alcanzaron a la Criatura. Ocurri algo rpido y horrible. El ser monstruoso revent. Revent como haban reventado antes los seres humanos invadidos por l. Pero en su estallido todo l se torn menudas partculas, simple polvillo viscoso, que lo salpic todo, y que luego se evapor rpidamente, en forma de nubecillas de un vaho bilioso y translcido, hasta no quedar nada, absolutamente nada, de su escalofriante presencia entre nosotros. Rein un silencio de muerte en el compartimento estanco nmero dos. El profesor Mankiewicz respir hondo. La doctora Dankova abraz a Anushka, que sollozaba en su camilla. Yo, roto, vencido por tantas emociones, ca en una litera, con la mirada vidriosa y los brazos nacidos, sin entender nada de todo aquello. Gracias, amigo o decir cansadamente al profesor. Gracias por salvarnos cuando an era tiempo... Un sonido profundo, grave, brot del fsil humanoide y vegetal que Ivn Belov y yo trajramos de Cyros aquel da que pareca tan lejano ya... Para asombro mo, ese sonido tuvo coherencia. Era una voz. Una voz humana, expresndose en mi propia lengua, con lentitud y nitidez: Ahora todo est bien dijo. Era preciso acabar con l una vez ms. Para eso estaba yo en Cyros, y para eso tena que actuar en este lugar, si me era posible. La misin del Guardin est cumplida. Respiren tranquilos. l nunca volver ya. Nunca. Esta vez, lo he destruido total, absolutamente. Para siempre, profesor. Ya no me necesitan. Puedo volver a mi sueo de siglos, para ya no despertar jams... Y lenta, solemnemente, aquella majestuosa, inquietante figura de piedra liviana, regres a su camilla, se tendi en ella y qued inmvil. La luz amarillenta de sus pupilas se extingui. Dios mo musit ahogadamente. Dios mo... Sernese, querido amigo sonri el profesor. Estbamos sobre aviso. l nos lo avis. Saba que se acercaba el enemigo. Y estaba a punto para el duelo final. l? mir el cuerpo inerte en la camilla. Pero usted saba...?

No, Doyle. No sabamos nada neg la doctora Dankova. Fue el propio Guardin quien nos lo relat hace poco. El Guardin? S. Ese fsil que trajeron Belov y usted de Cyros sonri el profesor. Fue una gran idea hacerlo. De otro modo nadie hubiese podido vencer a la Criatura. Y ella nos hubiera exterminado a todos. Era poderosa y astuta como nadie. Lo s, profesor. Recuerde que la sent dentro de m, la tuve en mi propia sangre, despus de verla destruir a tantas otras personas. No poda luchar contra ella. Ese fsil estaba en Cyros para guardar al monstruo. Era su misin por los siglos de los siglos. Slo resucitara cuando el monstruo cobrara vida, porque tambin esa horrenda criatura viviente era un fsil cuando penetr en la sangr de Ivn a travs de un inoportuno pinchazo. Haba sido condenada a ser un fsil eternamente, por sus horribles crmenes en una remota sociedad de otra galaxia. Confinada a un eterno destierro en Cyros, la casualidad hizo que volviera a la vida con toda su virulencia, escapando al control del Guardin, fosilizado por el transcurso de los siglos. Por fortuna, las ondas electromagnticas devolvieron parte de su vida y de su fuerza al Guardin, que as pudo evadirse del laboratorio y tratar de vencer al enemigo de siempre. Cmo saben todo eso? El mismo nos lo cont seal al fosilizado humanoide. El Guardin se reuni inesperadamente con nosotros en plena evacuacin de la planta dos. Primero nos dio un buen susto, la, verdad. Pero por fortuna ni la doctora Dankova ni yo, y tampoco la joven seora Belova, pese a su debilidad, tenemos el corazn tan frgil como lo tena el pobre alcohlico del doctor Kane, que muri de un colapso al ver con vida al fsil. El nos avis de que el monstruo estaba cerca, ya que l poda intuirlo, captar su vecindad. Cuando usted se aproximaba a nosotros, sabamos lo que iba a ocurrir. Y el Guardin tambin. Por fortuna, pudo actuar a tiempo y salvar su vida, Doyle. Por un momento, tem que no fuera as. Y ahora, qu ser de l? murmur, sealando al Guardin fosilizado. Nos pidi que lo lanzramos al vaco. El mismo espacio remoto de donde llego tal vez lo reclame un da, puesto que su misin de vigilar al ser rebelde, convertido en asesino, en un mundo lejano donde vegetales y humanoides se confunden en una extraa sociedad difcil de entender por nosotros, ha concluido y con xito. Su tarea era la de evitar que Hahn, la Criatura, volviera a cobrar vida propia y siguiera causando vctimas en otras razas, como hizo al parecer en un remoto pasado en otros planetas. Unos jueces y unas leyes de las que nada sabemos, por desgracia, as lo decidieron hace milenios. Y, aunque tarde y con algunas vctimas inevitables, as se ha conseguido finalmente que se cumpla esa sentencia. Nunca olvidar a ese ser, fuese quien fuese y perteneciera al mundo que perteneciera dije, sealando al inmvil Guardin. Le debo la vida... y quiz todos le debamos el futuro de la propia humanidad.

Eso, sin duda. Pero tampoco olvidar a., a ese maldito monstruo, a Hahn o como se llamase... El se llev consigo a buenos amigos, a camaradas leales... y a una mujer a quien am. Pobre Susan musit la doctora Dankova. Ella no lleg a salvarse, desgraciadamente... Mark, sabes cmo lo siento..., era Anushka quien hablaba, mirndole dulcemente. Claro se acerc a ella. Le tom una mano, plida, y fra, apretndola con afecto . Lo s porque yo tambin sent la prdida de tus seres queridos, Anush. Ambos lo hemos perdido todo en la vida por culpa de un mismo horror. Y ahora, nos queda apenas nada. T, al menos tienes tu carrera, tu futuro. Pero yo, qu tengo, Mark? Doyle la mir larga, pensativamente. Apret con ms calor esa mano trmula y dbil que oprima entre las suyas. La joven rusa tena lgrimas cuajadas en sus ojos, azules como un lejano cielo de Georgia. Hablaremos de esto en otro momento, Anush dijo roncamente. Cuando todo esto haya pasado, cuando estemos fuera de aqu, a salvo definitivamente. Lejos del maldito infierno en que se convirti Delta para todos nosotros... Y espontneamente, me inclin, besando las mejillas de la joven. Las lgrimas de ella rodaron momentos ms tarde por el mismo lugar de su tersa piel donde yo depositara dos besos de profundo afecto y ternura.

EPILOGO DOS DESPUS DE TODO


(EN TERCERA PERSONA) La nave despeg de las maltrechas plataformas del cosmodromo de Base Lunar Delta, en fase de reconstruccin. Se alej del satlite natural de la Tierra, rumbo al planeta de origen. Atrs quedaban muchas cosas, muchos recuerdos, muchas ilusiones rotas, muchos trgicos momentos de angustia y tensin vividos en los ltimos tiempos. Mark Doyle conduca la nave biplaza, de regreso a la Tierra. A su lado, Anushka Belova diriga una ltima mirada a la Luna. Era la mirada de quien deja en un sitio, sepultados para siempre, a sus seres queridos. Haba humedad emotiva en sus ojos, pero esta vez no llor. Se limit a respirar hondo. Luego desvi la mirada y clav sus azules pupilas adelante, en la ruta hacia la Tierra. Triste? pregunt Doyle.

Un poco musit ella. Se quedan all tantas cosas... S. Los dos dejamos una parte de nosotros mismos en ese peasco fro y triste, al que los enamorados miran an con melancola desde los jardines de la Tierra. Ser difcil olvidar alguna vez lo que ambos hemos vivido en Delta en estos ltimos tiempos, antes de que las naves terrestres de refuerzo llegaran a nosotros para liberarnos de nuestro refugio subterrneo y limpiar de contaminacin nociva el interior de la destrozada base. Creo que no lo olvidar jams. Yo tampoco. Pero t perdiste mucho ms que yo: esposo, hijo... Por favor, no lo menciones ya. Forma parte del pasado. No sirve de nada remover la herida, Mark. Es algo que qued atrs para siempre. Lo s. Pero podrs seguir pensando as todo el tiempo? No s. Lo intentar, cuando menos. T qu piensas hacer? Renunciar a tu carrera de astronauta o seguir en ella? No lo s. Susan quera que lo dejara. Pero Susan ya no existe. No, no existe. Yo, en cambio, quera que Ivn siguiera siempre siendo astronauta. Me gustaba que lo fuese. Era su ilusin. Y le haca feliz. Vas a casarte con otro astronauta, entonces? Casarme? No, cielos. No he pensado siquiera en eso, Mark confes Anush, enrojeciendo levemente sus mejillas. De eso quera hablarte Doyle puso el mando automtico, solt el timn y mir fijamente a su compaera de vuelo. Anush, tal vez no sientas nada por m. No lo s. Yo, hacia ti, siempre sent un profundo afecto, pero aunque te admiraba, mi amistad con Ivn me hubiera impedido fijarme en ti como mujer. Ahora que l no est, quieres casarte con un astronauta y tratar de vivir una nueva vida? Mark! le mir asombrada, enrojeciendo todava ms. Qu quieres decir? Sencillamente lo que te he dicho, Anush. Estamos solos ambos en la vida. Tratemos de rehacerla juntos. Yo seguir mi carrera de astronauta. Y t seguirs teniendo un marido que viaja por el espacio, como antes... aunque no sea Ivn, naturalmente. Pero... pero Mark, realmente sientes algo por m? Me amas como mujer? S, Anush afirmo l. Creo que s. En el fondo, tal vez te amaba antes, de un modo que yo mismo ignoraba. Slo s que cuando aquel horrible ser me posea y

dominaba yo slo deseaba luchar por ti, salvarte, morir si era preciso, pero evitando que t corrieras la misma suerte que Susan o que yo. Eso, Anush, creo que puede ser amor... Oh, Mark, Mark, qu feliz me haces susurr ella, inclinando la cabeza. De sus ojos resbalaron lgrimas nuevamente. Estaba temblando. Ivn fue un gran hombre y un buen marido. Pero estoy segura... estoy segura de que t tambin lo sers, cario... Eso significa...? Mark, necesito decirte algo ms? musit ella, dulcemente, mirndole a los ojos con un nuevo resplandor que ya pareca imposible ver de nuevo en aquellas pupilas. Oh, Anush apret sus manos con las propias, efusiva, tiernamente. Se inclin hacia ella. Esta vez fueron sus labios los que se unieron de modo inevitable, clido profundo.

***
La astronave Luna-Tierra prosegua su majestuoso vuelo a travs del negro espacio, y la estela de luz que iban dejando sus potentes turbinas en el vaco era como un nuevo sendero de esperanza y de ilusiones para dos seres que, tras perderlo todo, parecan ahora mirar a un futuro mejor, con renovada fe en su felicidad mutua... El Guardin flotaba en el vaco, fsil viviente, hombre y vegetal, con su misin cumplida: Mientras, en Cyros, asteroide de Venus, un astronauta extraviado de la Gran Alianza Oriental, se posaba con su nave para una reparacin rutinaria. Durante sus pocas horas en Cyros, hundi sus manos sucias de grasa en una maloliente charca. Sinti un pinchazo. Una gota de sangre, moj la palma de su mano. La sec, descuidado, en su traje espacial. Subi a su nave. Y reanud el viaje, ya reparada la avera. Su destino, la Tierra. Y esta vez, el Guardin estaba ya demasiado lejos, flotando en el vaco csmico...

FIN