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EL SPTIMO PAPIRO
WILBUR SMITH

Una vez ms, este libro es para mi esposa Danielle. A pesar de tantos aos felices de amor que hemos pasado juntos, siento que apenas estamos en el comienzo. Es mucho ms lo que nos aguarda.

El crepsculo vino del desierto y su sombra prpura cay sobre los m danos! "omo una #ruesa capa de terciopelo$ atenuaba todos los sonidos% el atardecer era sereno y silencioso! &esde la cresta del m dano contemplaron el oasis y el con'unto de pe(ue)as aldeas (ue lo rodeaban! Las construcciones eran blancas$ de tec*o plano% las palmeras datileras m+s altas (ue cual(uiera de ellas salvo la me,(uita isl+mica y la i#lesia cristiana copta! Las -ac*adas de los dos bastiones de la -e se en-rentaban desde m+r#enes opuestas del la#o! Las a#uas del la#o estaban oscuras! Una bandada de patos (ue ba' en picada al, una manc*a de espuma blanca cerca de los 'uncos de la orilla! El *ombre y la mu'er -ormaban una pare'a dispare'a! .l era alto y levemente encorvado$ y los ltimos rayos del Sol al,aban destellos en su cabello plateado! Ella era 'oven$ apenas mayor de treinta$ esbelta$ alerta y palpitante! Llevaba la melena espesa y enrulada atada en la nuca con un cordn de cuero! /Es *ora de ba'ar! 0l1a nos espera! Sonri con a-ecto al mirarla! Era su se#unda esposa! "uando muri la primera$ l pens (ue la lu, del Sol se *ab1a apa#ado! 2o *ab1a pensado (ue an pod1a conocer la -elicidad en la ltima poca de su vida! 3ero la ten1a a ella y su traba'o! Era un *ombre -eli, y satis-ec*o! Bruscamente se apart de l y desat el cordn (ue le su'etaba el pelo! Sacudi la melena espesa y oscura y ri! Su risa era *ermosa! Entonces se lan, cuesta aba'o por la ladera resbala 4 di,a del m dano$ y su -alda se al, en torno de sus piernas al correr! Eran *ermosas y estaban bronceadas! "onserv el e(uilibrio *asta la mitad de la ladera$ cuando la #ravedad la derrib y la llev rodando *asta la base! .l sonre1a a-ectuosamente! En ocasiones se portaba como una ni)a! En otras como una mu'er seria y decorosa! 2o sab1a a cu+l de las dos pre-er1a$ pero amaba a ambas! 0l lle#ar a la base$ ella se sent y ri mientras se sacud1a la arena del pelo! /50*ora t6/e7clam! .l ba' lentamente$ con la ri#ide, y la di#nidad propias de su edad m+s avan,ada$ y lle# de pie a la base! Le ayud a pararse y tuvo (ue resistir la -uerte tentacin de besarla! Un +rabe 'am+s demuestra a-ecto en pblico$ ni si(uiera a una esposa amada! Ella se alis la ropa y se at la cabellera antes de volver a la aldea! Bordearon los 'uncales del oasis y cru,aron los desvenci'ados puentes sobre los canales de rie#o! Los campesinos (ue vol4 v1an de la labran,a lo saludaban con #ran respeto! 4Salaam alei8um$ do8tari6 La pa, sea conti#o$ doctor! Honraban a todos los *ombres sabios$ pero a nin#uno m+s (ue a l$ (ue era tan bueno con ellos y sus -amilias! Muc*os *ab1an sido empleados de su padre! La mayor1a eran musulmanes$ l era cristiano$ pero eso no ten1a importancia! 4

En la villa$ la vie'a ama de llaves los recibi con cara *osca y re#a)os! 4Tarde$ siempre lle#an tarde/re-un-u)/! 92o pueden lle#ar a *orario$ como todo el mundo: Tenemos (ue pensar en nuestra posicin! /Madre$ como siempre tienes ra,n/replic l con a-ectuosa iron1a/! 9;u *ar1amos sin tus cuidados: La *i,o salir$ y la anciana se ale'$ ocultando su amor y preocupacin por l detr+s de una cara ce)uda! En el patio comieron su cena -ru#al de d+tiles y aceitunas$ pan +cimo y (ueso de cabra! "uando terminaron de cenar ya *ab1a anoc*ecido$ pero las estrellas del desierto brillaban como candelas! /Royan$ mi -lor!/E7tendi el bra,o sobre la mesa para tomarle la mano!/Es *ora de traba'ar! Se par y la condu'o a su estudio$ (ue daba al patio! Royan 0l Simma -ue directamente a la #ran ca'a -uerte de acero 'unto a la pared del -ondo y #ir la combinacin! La ca'a -uerte era un anacronismo en esa *abitacin$ entre los vie'os libros y los papiros$ las anti#uas estatuas y ob'etos -unerarios recolectados a lo lar#o de su vida! 0l abrirse la #ran puerta de acero$ Royan retrocedi por un instante$ embar#ada por ese temor reverente (ue 'am+s de'aba de sentir al contemplar la reli(uia milenaria$ aun despu s de un lapso de pocas *oras! /El s ptimo papiro/susurr$ y tuvo (ue *acer un es-uer,o para tomarlo! Lo *ab1a escrito *ac1a casi cuatro mil a)os un #enio adelantado a su tiempo$ un *ombre (ue era polvo desde *ac1a milenios$ pero a (uien *ab1a aprendido a conocer y respetar como a su esposo! Sus palabras eran eternas y le lle#aban desde m+s all+ de la tumba$ desde los prados del para1so$ desde la presencia de la #ran trinidad$ <siris$ Isis y Horus$ en la cual cre1a con toda devocin! Tanto como cre1a ella en una Trinidad m+s reciente! Llev el rollo de papiro a la mesa lar#a donde &uraid$ su esposo$ ya *ab1a empe,ado a traba'ar! .l al, la vista y por un instante ella vio en sus o'os el mismo misticismo (ue la embar#aba! Le #ustaba tener el rollo sobre la mesa aun(ue no lo necesitara! 3od1a traba'ar sobre las -oto#ra-1as y el micro-ilm$ pero parec1a precisar la presencia invisible del autor anti#uo para estudiar los te7tos! Entonces la sensacin se disip y el volvi a ser el cient1-ico sereno y ob'etivo de siempre! /T ves me'or (ue yo$ mi -lor/di'o/! 9"mo interpretas este car+cter: Se inclin sobre su *ombro y contempl el 'ero#l1-ico (ue l se)alaba en la -oto#ra-1a del rollo! Lo estudi por un instante antes de tomar la lupa de la mano de &uraid para verlo me'or! 4&ir1a (ue Taita *a introducido otro de sus cripto#ramas slo para -astidiarnos4 di'o! Hablaba del autor anti#uo como de un ami#o (uerido$ aun(ue irritante$ (ue an viv1a y respiraba y se complac1a en despistarlos! 5

/En ese caso$ *abr+ (ue desci-rarlo/di'o &uraid con evidente placer! Le encantaba el anti#uo 'ue#o! Era la obra de su vida! Traba'aron *asta muy avan,ada la noc*e -resca! Eran las me'ores *oras! En su conversacin saltaban del +rabe al in#l s% *ablaban los dos idiomas con la misma -luide,! En ocasiones *a4 blaban -ranc s$ su tercer idioma comn! Se *ab1an -ormado en las universidades de In#laterra y Estados Unidos$ tan distantes de este nuestro E#ipto! Royan amaba esa e7presin =este nuestro E#ipto>$ (ue Taita utili,aba con -recuencia en sus papiros! Sent1a una sin#ular y pluri-ac tica a-inidad con el anti#uo e#ipcio! En realidad$ era su descendiente directa! "omo cristiana copta$ no era de la ra,a +rabe (ue *ab1a con(uistado E#ipto muc*o m+s recientemente$ *ac1a apenas catorce si#los! Los +rabes eran advenedi,os en este su E#ipto% en cambio$ su san#re se remontaba a los -araones y las #randes pir+mides! 0 las die,$ Royan calent el ca- en el brasero de carbn (ue 0l1a *ab1a encendido antes de irse a su casa en la aldea! Bebieron la in-usin dulce y -uerte en pocillos del#ados$ llenos de borra *asta la mitad! Mientras lo sorb1an$ conversaban como vie'os ami#os! 3ara Royan$ su relacin era la de vie'os ami#os! "onoc1a a &uraid desde su re#reso de In#laterra con su doctorado en ar(ueolo#1a$ cuando obtuvo el puesto en el &epartamento de 0nti#?edades (ue l diri#1a! Lo *ab1a acompa)ado como ayudante durante la apertura de la tumba de la reina Lostris en el @alle de los 2obles$ una tumba construida alrededor del a)o ABCD 0!"! Hab1a compartido su -rustracin al descubrir (ue anti#uamente *ab1an penetrado ladrones en la tumba$ sa(ueando sus tesoros! Slo (uedaban los maravillosos murales (ue cubr1an las paredes y los tec*os de las c+maras mortuorias! Era Royan (uien -oto#ra-iaba los murales de la pared detr+s de la peana donde antes reposaba el sarc-a#o$ cuando$ al desprenderse una seccin de la mamposter1a$ (ued al descubierto el nic*o de los die, 'arros de alabastro! "ada 'arro conten1a un rollo de papiro! Taita$ el esclavo de la Reina$ los *ab1a escrito y colocado all1! &esde entonces$ su vida y la de &uraid parec1an #irar entorno de esos tro,os de papiro! 0un(ue con al#n da)o y deterioro$ *ab1an sobrevivido a cuatro milenios en un estado llamativamente intacto! 2arraban una *istoria -ascinante$ la de una nacin atacada por un enemi#o superior en -uer,as$ provisto de carros y caballos an desconocidos por los e#ipcios de la poca! 0rrollado por las *ordas de *icsos$ el pueblo del 2ilo se vio -or,ado a *uir! Encabe,ado por su reina Lostris$ la de la tumba$ si#ui el #ran r1o *acia el Sur$ casi *asta sus -uentes en las monta)as salva'es del altiplano et1ope! En al#n lu#ar de esos montes in*spitos$ Lostris *ab1a enterrado el cuerpo momi-icado de esposo$ el -aran Mamose$ muerto en batalla contra los *icsos! Muc*os a)os despu s$ la reina Lostris eno'aba la marc*a de su pueblo *acia el 2orte$ el retorno a este nuestro E#ipto! 0rmados con sus propios carros y caballos$ los #uerreros e#ipcios -or'ados en la selva a-ricana *ab1an irrumpido a trav s de las cataratas del #ran r1o para dar batalla al invasor *icso$ derrotarlo y arrancar de sus #arras la doble corona del 0lto y el Ba'o 6

E#ipto! La *istoria la -ascinaba *asta la -ibra m+s 1ntima de su ser a medida (ue desci-raban cada 'ero#l1-ico inscrito por el vie'o esclavo sobre el papiro! 0l cabo de lar#os a)os$ noc*e a noc*e en su villa del oasis lue#o de traba'ar durante el d1a en el museo de El "airo$ lo#raron desci-rar los die, rollos!!! menos el s ptimo! Era el eni#ma$ el te7to (ue su autor *ab1a disimulado ba'o capa tras capa de abreviaturas esot ricas y alusiones abstrusas$ indesci-rables despu s de lar#os a)os! 0l#unos de los s1mbolos (ue utili,aba no aparec1an en nin#n otro de los miles de te7tos (ue *ab1an estudiado durante sus vidas! Evidentemente$ la intencin de Taita era (ue nin#n o'o sino el de su amada Reina se posara sobre esos rollos! Hab1an sido su ltimo <bse(uio$ para (ue ella se los llevara al reino de ultratumba! Tras empe)ar en ello toda su capacidad$ ima#inacin e in#enio se acercaban al -in de la tareaE 0n (uedaban la#unas en la traduccin y muc*os pasa'es cuyo sentido no estaban se#uros de *aber interpretado correctamente$ pero *ab1an dispuesto el es(ueleto del manuscrito en un orden tal (ue les permit1a descubrir las -ormas #enerales de la criatura representada! &uraid sorbi el ca- y una ve, m+s mene la cabe,a! /Me intimida/di'o4! Tanta responsabilidadE ;u *acer con lo (ue *emos aprendido! Si estos conocimientos caen en malas manos!!!/Sorbi y suspir antes de volver a *ablar!/F aun(ue los llevemos a (uien corresponda$ 9(ui n creer+ en este material de *ace casi cuatro mil a)os: / 93or (u *abr1amos de dar participacin a otros:/pre#unt Royan con un mati, de e7asperacin en la vo,/! 93or (u no podemos llevar a cabo la tarea por nuestra cuenta: En esos momentos la di-erencia de edad era m+s evidente (ue nunca! .l demostraba la cautela de la madure,$ ella la impetuosidad de la 'uventud! /2o entiendes nada/se)al l! Esa respuesta siempre la -astidiaba! Le dis#ustaba (ue l la tratara como los +rabes a sus mu'eres en un mundo totalmente masculino! Hab1a conocido el otro mundo$ donde las mu'eres e7i#1an y #anaban el derec*o del trato i#ualitario! Estaba atrapada entre los dos mundos$ el occi4 dental y el +rabe! La madre de Royan era in#lesa$ empleada de la emba'ada brit+nica en El "airo en los a)os a#itados (ue sucedieron a la Se#unda Guerra Mundial! Se *ab1a casado con el padre de Royan$ un 'oven o-icial e#ipcio del Estado Mayor del coronel 2asser! Ese matrimonio inveros1mil termin antes (ue ella lle#ara a la adolescencia! Su madre *ab1a re#resado a su ciudad natal de For8 antes del parto para (ue Royan naciera en In#laterra! ;uer1a (ue su *i'o tuviera la ciudadan1a brit+nica! &espu s de la separacin de sus padres$ y nuevamente por imposicin de la madre$ Royan curs sus estudios en In#laterra! 3as las vacaciones en El "airo con su padre$ (uien *ab1a *ec*o una e7celente carrera *asta ocupar una cartera de ministro en el #obierno de Mubara8! &ebido a su amor por l$ se consideraba m+s e#ipcia (ue in#lesa! 7

Su padre *ab1a dispuesto el casamiento con &uraid 0l Simma! Hue lo ltimo (ue *i,o por su *i'a antes de morir! Ella sab1a (ue estaba a#oni,ando$ y su amor no le permiti contrariarlo! Su educacin moderna la impulsaba a rec*a,ar la anti#ua tradicin copta del matrimonio de conveniencia$ pero para ello deb1a en-rentar a su -amilia y su I#lesia! Se someti! Su matrimonio con &uraid no result tan insoportable como *abla temido! Incluso se *abr1a sentido satis-ec*a y reali,ada si no *ubiera conocido el amor rom+ntico! 3ero *ab1a vivido en pare'a con &avid durante sus a)os universitarios! .l la *ab1a arrastrado en el torbellino$ en el delirio embria#ador$ para al -inal abandonarla en el dolor y desposar a una rubia rosa in#lesa del #usto de sus padres! Respetaba y (uer1a a su esposo$ pero a veces$ durante las noc*es$ an*elaba sentir el peso de un cuerpo -irme y 'oven como el suyo! Habla de'ado de escuc*ar a &uraid$ (uien se#u1a *ablando! @olvi a prestarle atencin! /He *ablado otra ve, con el ministro$ pero me parece (ue no me cree! &ir1a (ue 2a*oot lo *a convencido de (ue estoy un poco c*i-lado!/Sonri con triste,a! 2a*oot Guddabi era su vicedirector 4un *ombre ambicioso y con ami#os in-luyentes!/ Sea como -uere$ el ministro dice (ue no *ay -ondos o-iciales disponibles$ as1 (ue necesitar -inanciamiento privado! He repasado la lista de patrocinadores y la *e reducido a cuatro! &esde lue#o$ est+ el Museo Getty pero no me #usta traba'ar con una #ran institucin impersonal! 3re-iero responder a una sola persona! 0s1 es m+s -+cil tomar decisiones! 2ada de eso era novedad para ella$ pero lo escuc*aba con actitud sumisa! /Tenemos a Herr von Sc*illar! Tiene dinero$ le interesa el asunto$ pero no lo cono,co tanto como para con-iar en l! Hi,o una nueva pausa! Royan$ (ue conoc1a sus meditaciones de memoria por *aberlas escuc*ado tantas veces$ pudo anticiparse a lo (ue vendr1a! 49;u me dices del norteamericano: Es un coleccionista -amoso! /3etar Wals* es un *ombre de trato di-1cil! Su pasin por la acumulacin de ob'etos lo vuelve inescrupuloso! Me asusta! /Entonces$ 9(ui n nos (ueda: 2o respondi por(ue los dos conoc1an la respuesta! @olvi a concentrarse en el material desparramado sobre la mesa de traba'o! /Su aspecto es tan inocente$ tan prosaico! Un vie'o rollo de papiro$ unas cuantas -oto#ra-1as y cuadernos de apuntes! Es incre1ble lo peli#rosos (ue ser1an si cayeran en malas manos!/Suspir otra ve,/! Hatalmente peli#rosos$ dir1a yo!/Entonces riE/Me estoy de'ando llevar por mis -antas1as! Tal ve, por(ue es tan tarde! 9@olvemos a traba'ar: 2os ocuparemos de estos asun tos una ve, (ue *ayamos resuelto los eni#mas -ormulados por este vie'o tunanta Taita y terminado la traduccin! 8

Tom la primera -oto#ra-1a de la pila sobre la mesa! Mostraba la seccin central del rollo! /;u des#racia (ue el papiro se *aya deteriorado 'ustamente a*1! Tom sus anteo'os de lectura y se los coloc para leer en vo, altaE IHay muc*os escalones (ue ascender para lle#ar a la morada de Hapi! "on #randes penurias y es-uer,os ascendimos al se#undo escaln y no avan,amos m+s$ por(ue all1 el pr1ncipe recibi una revelacin divina! Su padre$ el divino -aran muerto$ lo visit en un sue)o y le ordenE He via'ado muc*o y estoy -ati#ado! &escansar a(u1 para toda la eternidad! &uraid se (uit los anteo'os y mir a RoyanE /=El se#undo escaln!> ;u descripcin tan precisa! 3or una ve,$ Taita se e7presa sin rodeos! /@eamos las -otos satelitales/su#iri Royan$ y atra'o *acia s1 la *o'a brillosa! &uraid se acerc a mirar sobre su *ombro! /En mi opinin$ es l#ico suponer (ue el accidente natural (ue los detuvo en la (uebrada -ue un tramo de r+pidos o una catarata! Si -uera la se#unda catarata$ ser1a a(u1!!!/3os el dedo en un punto de la -oto#ra-1a satelital donde el r1o an#osto serpenteaba entre los maci,os oscuros de las monta)as (ue se al,aban en ambas m+r#enes! En ese momento$ al#o la distra'o y al, la cabe,a para escuc*ar me'or! / 5Escuc*a6/e7clam con vo, alterada por el miedo! / 9;u pasa:/pre#unt &uraid! /El perro! Estoy *arto de ese animal/di'o l$ asintiendo/! 2o soporto m+s sus ladridos durante la noc*e! He decidido des*acerme de l! En ese momento se apa#aron las luces! La sorpresa los parali, en la oscuridad! El #olpeteo sordo del decr pito #enerador diesel en el coberti,o detr+s del palmar *ab1a cesado! El ruido era un ras#o tan caracter1stico del oasis nocturno (ue slo lo advert1an cuando -altaba! Sus o'os se adecuaron a la lu, tenue de las estrellas (ue penetraba por la entrada del patio! &uraid cru, la *abitacin y tom la l+mpara de (ueros n (ue conservaban en un estante 'unto a la puerta precisamente para esas contin#encias! La encendi y mir a Royan con una sonrisa de resi#nacin! 4Tendr (ue ir!!! 45&uraid6 5El perro6 Escuc* un instante y la preocupacin asom a su rostro! El perro *ab1a de'ado de ladrar en 9

la noc*e! /Estoy se#uro de (ue no *ay motivos para preocuparse! Hue *acia la puerta y ella$ sin saber por (u $ lo llam! 5&uraid$ ten cuidado6 .l se enco#i de *ombros como si los temores -ueran in-undados y sali al patio! 0l principio ella pens (ue lo (ue se mov1a era la sombra de la parra en la #lorieta$ a#itada por la brisa nocturna del desierto! Sin embar#o$ era una noc*e serena! Entonces descubri (ue una silueta *umana -urtiva y +#il se desli,aba sobre las la'as a espaldas de &uraid$ (uien bordeaba el estan(ue en el centro del patio ado(uinado!!! 45&uraid6/#rit para advertirle$ y l #ir r+pidamente y al, la l+mpara! /9;ui n es usted:/#rit/! 9;u (uiere: El intruso lo atac en silencio! La tradicional tnica dishdash$ #iraba en torno de sus piernas y llevaba la cabe,a cubierta por el gutr$ el tocado de tela blanca! 0 la lu, de la l+mpara$ &uraid vio (ue se *ab1a tapado la cara con una punta de la tela! El intruso estaba de espaldas a Royan$ (uien no pudo ver el pu)al en su diestra$ pero el movimiento ascendiente de su bra,o *acia el estma#o de &uraid era incon-undible! &uraid #ru) de dolor y se dobl en dos! El asaltante retir el pu)al para lan,ar otro #olpe$ pero &uraid solt la l+mpara y le a-err el bra,o! La llama de la l+mpara ca1da c*isporroteaba desde el suelo! Los dos *ombres -orce'eaban en las tinieblas$ pero Royan vio la manc*a ro'a (ue se e7tend1a sobre la camisa blanca de su esposo! /5"orre6/aull l/! 5@ete6 53ide ayuda6 52o puedo retenerlo6 Su &uraid era una persona beni#na$ un pac1-ico *ombre dedicado a los libros y el saber! Era evidente (ue no pod1a contener a su atacante! 45@ete de una ve,6 5S+lvate$ mi -lor6 Su vo, indicaba (ue sus -uer,as empe,aban a -la(uear$ pero se a-erraba desesperadamente al bra,o armado del intruso! El miedo y la indecisin la *ab1an parali,ado durante varios se#undos cruciales$ pero sali del trance y corri a la puerta! 0cicateada por el terror y por la necesidad de buscar ayuda para &uraid$ cru, el patio con la a#ilidad de una #ata mientras l imped1a (ue el intruso la atacara! Salt sobre la cerca de piedra al palmar y pr+cticamente cay en los bra,os del se#undo *ombre! "*ill y #ir para soltarse cuando los dedos ras#u)aron su cara$ y estuvo a punto de escapar$ pero el *ombre le a-err la del#ada blusa de al#odn! @io el cuc*illo en su mano$ el destello de la *o'a plateada a la lu, de las estrellas$ y nuevamente el p+nico -ue un acicate! La tela se ras# y ella (ued libre$ pero no pudo escapar del todo al cuc*illo! 0l sentir el ta'o en su antebra,o$ lan, una patada con toda la -uer,a del p+nico y de su cuerpo 'oven! Su pie se *undi en la blandura del ba'o vientre con una violencia 10

(ue le caus dolor en el tobillo y ba'o la rtula% el atacante c*ill y cay de rodillas! Entonces se lan, a la carrera a trav s del palmar! 0l principio corr1a sin mirar *acia dnde$ slo para ale'arse de los asaltantes con toda la rapide, (ue le permit1an sus piernas! 3oco a poco domin el p+nico y mir alrededor! 2o la se#u1an! 0l lle#ar al borde del la#o -ren la carrera para a*orrar -uer,as! Entonces advirti (ue la san#re tibia corr1a por su bra,o *asta la punta de los dedos! Se detuvo y apoy la espalda contra el tronco +spero de una palmera! 0rranc una tira de al#odn de su blusa ras#ada para -abricar una venda! Temblaba tanto de miedo y cansancio (ue aun su mano sana era torpe! Tirone con los dientes y la mano i,(uierda para su'etar el venda'e tosco y aminor la *emorra#ia! 2o sab1a *acia dnde correr$ pero entonces vio la lu, tenue de una l+mpara en la c*o,a de 0l1a al otro lado del canal de rie#o m+s cercano! Se apart de la palmera con es-uer,o para diri4 #irse *acia all+! 0 menos de cien pasos oy una vo, (ue *ablaba en +rabe a su espaldaE 4Fusu-$ 9la mu'er no *a pasado por a*1: 0l instante se encendi una linterna en la oscuridad -rente a ella y otra vo, respondiE /2o$ no la *e visto! En pocos se#undos m+s$ Royan *abr1a c*ocado con l! Se a#a,ap y mir desesperadamente en torno! <tra linterna lle#aba por la senda (ue ella acababa de recorrer! &eb1a de ser el *om bre al (ue *ab1a pateado% por la -orma como se despla,aba el *a, de su linterna$ era evidente (ue se *ab1a recuperado y se acercaba r+pidamente! Blo(ueadas dos salidas$ #ir *acia el borde del la#o! 3or all1 pasaba la ruta! Tal ve,$ a pesar de la *ora$ pasar1a al#n ve*1culo! 3erdi el e(uilibrio en la tierra poceada y al caer se rasp las rodillas$ pero se par de un salto y si#ui adelante! 0l trope,ar por se#unda ve,$ su mano i,(uierda cay sobre una piedra lisa$ un canto rodado del tama)o de una naran'a! Si#ui adelante con la piedra en la mano% armada$ sinti un destello de esperan,a! Le dol1a la *erida del bra,o y sent1a miedo por &uraid! Hab1a visto la direccin y la -uer,a de la pu)alada$ y sab1a (ue estaba mal*erido! &eb1a conse#uir ayuda! &etr+s de ella$ dos *ombres con linternas barr1an el palmar$ y no conse#u1a ale'arse! 0l contrario$ ya estaban tan cerca (ue o1a sus voces! 3or -in lle# a la ruta y con un #emido de alivio sali de la ace(uia cloacal a la capa p+lida de ripio! Sus piernas temblorosas la sosten1an apenas$ pero se volvi *acia la aldea! 0ntes de lle#ar a la primera curva$ vio entre las palmeras los -aros (ue se acercaban! Se lan, a correr por el medio de la ruta! 5Socorro6/#rit en +rabe/! 53or -avor$ aydeme6 El auto dobl la curva y antes de (ue los -aros la encandilaran vio la silueta oscura de un pe(ue)o Hiat! 3arada en el medio de la ruta$ a#it los bra,os para detener el auto$ iluminada por 11

los -aros como un artista en el centro del escenario! El Hiat se detuvo -rente a ella! "orri a la porte,uela del conductor y a-err el picaporteE /3or -avor$ tiene (ue ayudarme!!! La porte,uela se abri con una -uer,a (ue la arro' *acia atr+s y le *i,o perder el e(uilibrio! El conductor ba' de un salto y le a-err la mu)eca del bra,o *erido! La arrastr *acia el Hiat y abri la porte,uela trasera! /5Fusu-6/#rit *acia el palmar oscuro/! 5Bac*eet6 5La ten#o6 F oy los #ritos de respuesta y vio las antorc*as (ue se acercaban! El conductor trataba de *acerle ba'ar la cabe,a y obli#arla a subir al asiento trasero$ pero entonces ella advirti (ue su mano sana an a-erraba la piedra! Gir levemente$ tom aliento y se la estrell contra la sien! Sin un #emido$ el *ombre cay desmayado sobre el ripio! Royan solt la piedra y se lan, a correr por la ruta$ pero advirti (ue lo *ac1a -rente a los -aros$ (ue iluminaban todos sus movimientos! Los dos *ombres #ritaron y se lan,aron en su persecucin$ casi *ombro con *ombro! 0l mirar *acia atr+s vio (ue se acercaban r+pidamente! Slo podr1a escapar si sal1a de la ruta y se *und1a en la oscuridad! Salt *acia la orilla e inmediatamente se *undi en el a#ua del la#o *asta la cintura! La oscuridad y la con-usin la *ab1an desorientado! 2o se *ab1a dado cuenta (ue se encontraba en el lu#ar donde el camino iba 'unto al terrapl n del borde del la#o! S1 sab1a (ue no ten1a tiempo para volver a la ruta y (ue pod1a ocultarse entre los 'uncos y papiros de la orilla! "amin *asta (ue el -ondo desapareci ba'o sus pies y tuvo (ue nadar! Lo *i,o torpemente$ estilo pec*o$ impedida por su -alda y la *erida del bra,o! 3ero sus movimientos lentos y si#ilosos casi no a#itaban la super-icie$ y antes (ue los *ombres lle#aran al lu#ar donde ella *ab1a ba'ado de la ruta$ alcan, un denso 'uncal! Se introdu'o en lo m+s espeso del 'uncal y se *undi! 0ntes (ue l a#ua le lle#ara a la nari,$ sus pies tocaron el -ondo! 0ll1 permaneci inmvil$ con apenas media cabe,a sobre la super-icie y la cara vuelta *acia el la#o! Sab1a (ue su pelo oscuro no re-le'ar1a la lu, de una linterna! 0un(ue ten1a las ore'as ba'o el a#ua$ pod1a o1r las voces e7altadas de los *ombres! Los *aces de sus linternas *ur#aban entre los 'uncos! "uando uno de los *aces se pos en su pelo$ tom aliento para sumer#irse$ pero la lu, si#ui de lar#oE no la *ab1an descubierto! 0lentada por el *ec*o de ser invisible aun a la lu, de la linterna$ al, levemente la cabe,a *asta asomar una ore'a y escuc*ar la conversacin! Los *ombres *ablaban en +rabe$ y el lla4 mado Bac*eet parec1a ser el 'e-e por(ue daba rdenes! /0dentro$ Fusu-$ y trae a(u1 a la puta! <y los ruidos cuando Fusu- se desli, por el terrapl n *asta caer al a#ua! M+s adentro/orden Bac*ee-/! Entre los 'uncos! Mira dnde ilumino con la linterna! 12

/Es demasiado pro-undo! Sabes bien (ue no s nadar! 2o *a#o pie! /50ll+6 Hrente a ti$ entre los 'uncos! @eo su cabe,a/di'o Bac*ee- para alentarlo$ y Royan temi (ue la *ubieran descubierto! Se *undi lo m+s (ue pudo! Fusu- c*apoteaba torpemente *acia el 'uncal donde ella temblaba de miedo$ cuando se produ'o una conmocin atronadora (ue sobresalt a todos! /5&emonios6 5&ios me prote'a6 c*ill Fusu- cuando la bandada de patos se al, del a#ua con #ran estruendo! @olvi r+pidamente a la orilla y$ a pesar de las amena,as de Bac*eet$ se ne# a volver al a#ua! /La mu'er es menos importante (ue el rollo/re-un-u) al subir el terrapl n/! Si no *ay rollo$ no *ay plata! Sabemos dnde estar+$ volveremos por ella m+s tarde! Royan #ir la cabe,a para ver cmo las antorc*as volv1an por la ruta *acia el Hiat$ cuyos -aros se#u1an encendidos! <y los porta,os y lue#o el ruido del motor (ue se ale'aba *acia la villa! "onmocionada$ aterrada$ no pod1a abandonar su escondite! Tem1a (ue uno de ellos si#uiera apostado en la ruta$ esperando (ue saliera! Se par en puntas de pie$ con el a#ua lami ndole los labios$ temblando de miedo m+s (ue de -r1o$ resuelta a no dar un paso *asta (ue el amanecer le diera se#uridad! Muc*o m+s tarde$ el resplandor del -ue#o en el cielo y el temblor de las llamas entre las palmeras le *i,o olvidar su propia se#uridad$ y se arrastr *acia la orilla! 0rrodillada en el barro de la orilla$ estremecida y 'adeante$ debilitada por la *emorra#ia$ el s*oc8 y la reaccin al miedo$ contempl las llamas entre los mec*ones de pelo empapado y el a#ua (ue c*orreaba sobre sus o'os! /5La villa6/susurr/! 5&uraid6 &ios m1o$ no lo permitas! Se par con es-uer,o y se tambale *acia su *o#ar en llamas!

Bac*eet apa# los -aros y el motor del Hiat antes de tomar el camino de entrada a la villa! &e' (ue el auto se desli,ara por su propio impulso *asta detenerse deba'o de la terra,a! Los tres ba'aron del Hiat y subieron la escalera de piedra basta el patio ado(uinado! El cuerpo de &uraid se#u1a tendido 'unto al estan(ue donde lo *ab1a de'ado Bac*eet! 3asaron sin mirarlo y entraron en la o-icina oscura! Bac*eet coloc el bolso ordinario de nailon sobre la mesa! /Hemos perdido demasiado tiempo! 0 traba'ar! /Fusu- tiene la culpa/di'o el conductor del Hiat/! &e' escapar a la mu'er! /T pudiste *acerlo en la ruta/#ru) Fusu-/! 2o te -ue me'or (ue a m1! /5Basta6/los increp Bac*eet/! Si (uieren #anarse su pa#a$ no vuelvan a e(uivocarse! 13

El *a, de su linterna ilumin el rollo sobre la mesa! /Es se/di'o! Estaba se#uro$ por(ue le *ab1an mostrado una -oto#ra-1a para (ue no *ubiera errores!/;uieren todo$ los mapas y las -oto#ra-1as! Tambi n los libros y papeles$ todo lo (ue *aya sobre la mesa de traba'o! 2o de'en nada! Introdu'eron todo de cual(uier manera en el bolso y Bac*eet cerr la cremallera! /Bien$ a*ora trai#an al do tari! Los otros dos salieron al patio y se inclinaron sobre el cuerpo! "ada uno tom un tobillo y arrastraron a &uraid sobre los ado(uines del patio *asta el estudio! Su nuca #olpe el umbral de piedra y su san#re de' una lar#a -ran'a ro'a sobre los ado(uines (ue brillaba a la lu, de la linterna! /Trai#an la l+mpara/orden Bac*eet! Fusu- -ue al patio y volvi con la l+mpara de (ueros n$ (ue *all donde &uraid la *ab1a de'ado caer! La llama se *ab1a apa#ado! Bac*eet la a#it 'unto a su ore'a! /Est+ llena/di'o con satis-accin$ y desenrosc la tapa del depsito/! Bueno$ lleven el bolso al auto! Mientras sal1an$ Bac*eet derram un poco de (ueros n sobre la camisa y los pantalones de &uraid$ y el resto del combustible sobre los ana(ueles atestados de libros y papeles! &e' la l+mpara y busc una ca'a de -s-oros ba'o la -alda de su dishdash! Encendi uno y lo acerc al c*arco de (ueros n en un estante! Se encendi al instante$ las llamas se al,aron y em4 pe,aron a enne#recer los bordes de los manuscritos! Se volvi *acia el cuerpo de &uraid$ encendi otro -s-oro y lo de' caer sobre la camisa empapada de (ueros n! Un manto de llamas a,ules dan, sobre el pec*o de &uraid! Las llamas cambiaron de color al alcan,ar la tela de al#odn y la carne deba'o de sta! Se volvieron anaran'adas$ y un *umo ne#ro se al, de sus puntas temblorosas! Bac*eet sali$ cru, el patio a la carrera y ba' los escalones! Subi al asiento trasero del Hiat$ el conductor aceler y el auto se ale'!

El dolor despert a &uraid! Slo un dolor intens1simo pod1a devolverlo desde el borde mismo de la vida al (ue se *ab1a desli,ado! Gimi! Lo primero (ue sinti al recobrar el sentido -ue el olor de su carne al arder$ y entonces el dolor brutal se abati sobre l con toda su violencia! Su cuerpo se estremeci$ abri los o'os y se mir! Su ropa ard1a sin llamas$ y 'am+s en su vida *ab1a e7perimentado nada parecido a ese dolor! 0dvirti va#amente (ue lo rodeaban las llamas! Las oleadas de *umo y calor ba)aban su cuerpo y casi no pod1a ver el marco de la puerta! El dolor era tan terrible (ue le *ac1a desear el -in! ;uer1a morir para no su-rir m+s! 3ero record a Royan! Sus labios c*amuscados trataron de decir su nombre$ pero entre ellos no sali 14

sonido al#uno! Sin embar#o$ al pensar en ella tom -uer,a su-iciente para moverse! Rod una ve,$ y entonces el calor atac su espalda$ *asta entonces prote#ida por las piedras! Gimi y rod una ve, m+s *acia la puerta! "ada movimiento e7i#1a un es-uer,o tit+nico y provocaba paro7ismos de dolor$ pero al (uedar tendido de espaldas comprendi (ue una brisa -resca entraba por la puerta para ali4 mentar las llamas! Una bocanada del dulce aire del desierto le dio -uer,as para rodar por el escaln a las piedras -rescas del patio!! Su ropa y su cuerpo no de'aban de arder! Se #olpe d bilmente el pec*o para tratar de e7tin#uir las llamas$ pero sus manos eran #arras ardientes! Entonces record el estan(ue! La idea de re-rescar su cuerpo atormentado con el a#ua lo impuls a *acer un ltimo es-uer,o$ y rept sobre los ado(uines como una v1bora con la espina (uebrada! El *umo penetrante de su carne (uemada lo a*o#aba y lo *ac1a toser$ pero persist1a en su es-uer,o! Si#ui adelante *asta el borde de piedra del estan(ue y de' tro,os de su carne c*amuscada al rodar sobre l y caer al a#ua! Se oy un siseo$ y una nube p+lida de vapor oscureci su visin! El dolor del a#ua -r1a en su carne viva era tan intenso (ue nuevamente perdi el sentido! "uando despert entre nubes ne#ras$ al, su cabe,a empapada y vio una -i#ura (ue sub1a a los tropie,os desde el 'ard1n! 3or un instante pens (ue era un -antasma creado por su a#on1a$ pero entonces reconoci a Royan a la lu, de las llamas! Su pelo empapado ca1a enmara)ado sobre su cara$ su ropa estaba rota$ empapada por el a#ua del la#o$ sucia de barro y al#as verdes! Su bra,o derec*o estaba envuelto en trapos sucios de los cuales manaba san#re diluida por el a#ua -an#osa! Ella no lo vio! Se detuvo en el centro del patio y contempl *orrori,ada la casa en llamas! 9Estaba a*1: Trat de acercarse pero el calor era como un muro in-ran(ueable! En ese momento se derrumb el tec*o y una #ran columna ru#iente de c*ispas y llamas se al, *acia el cielo! Retrocedi y al, un bra,o para prote#erse la cara! &uraid trat de llamarla$ pero nin#n sonido sali de su #ar#anta (uemada por el *umo! Royan se ale' *acia la escalera! "omprendi (ue part1a en busca de ayuda! &uraid *i,o un es-uer,o supremo y un #ra,nido como de cuervo sali entre sus labios ne#ros y escoriados! Royan #ir r+pidamente$ lo mir y lan, un #rito! Esa cabe,a no era *umana! Hab1a perdido el pelo% de sus me'illas y mentn pend1an col#a'os de carne! Ba'o la m+scara ne#ra asomaban tro,os de carne viva! Retrocedi como si *ubiera visto un monstruo espantoso! /Royan/#ra,n! Su vo, era apenas reconocible! 0l, una mano suplicante$ y ella corri al estan(ue y la tom! /En el nombre de la @ir#en$ 9(u te *an *ec*o:/di'o entre sollo,os! Trat de sacarlo del estan(ue$ pero slo consi#ui arrancarle la piel de la mano en una sola pie,a$ como un *orrible #uante (uirr#ico$ de'ando una #arra san#uinolenta y en carne viva! 15

Royan cay de rodillas 'unto al borde de piedra y se inclin sobre el estan(ue para tomarlo en sus bra,os! Sab1a (ue no ten1a -uer,as para sacarlo sin a#ravar sus *eridas! Slo pod1a sos4 tenerlo y recon-ortarlo! Sab1a (ue l a#oni,abaE nadie pod1a sobrevivir a *eridas tan espantosas! /@endr+n a socorrernos/susurr en +rabe! @er+n las llamas! S valiente$ esposo m1o$ (ue ya vendr+n a ayudarnos! .l se estremec1a convulsivamente$ torturado por las *eridas y por el es-uer,o sobre*umano (ue deb1a *acer para *ablar! /9El rollo:/Su vo, era casi ininteli#ible! Royan mir el *olocausto (ue envolv1a su *o#ar y mene la cabe,a! /2o est+! Lo (uemaron o lo robaron! /2o abandones/murmur/! 2uestra obra!!! /Se acab! 2adie nos creer+ sin!!! 52o6/Su vo, era d bil$ pero en r#ica/! 3ara m1$ mi ltimaJ 2o di#as eso/implor/! Te curar+s! /3romete/orden/! 53rom teme6 /2o tenemos patrocinador! Estoy sola! 2o puedo *acerlo sola! /5Harper6/di'o! Royan inclin la cabe,a para (ue los labios (uemados ro,aran su ore'a!/ Harper/repiti/! Huerte!!! duro!!! *ombre astuto!!!/Entonces comprendi! Harper era el cuarto nombre en su lista de patrocinadores! 0un(ue era el ltimo$ ella siempre *ab1a sabido (ue &uraid los *ab1a mencionado en orden inverso de pre-erencia! 2ic*olas ;uentonHarper era el primero de su lista! Sol1a *ablar de l con respeto$ a-ecto$ incluso con veneracin! 3ero$ 9(u le dir : 2o me conoceE 9"mo *abr de convencerlo: El s ptimo papiro *a desaparecido! /"on-1a en l/susurr/! Buen *ombre! "on-1a!!! La terrible splica de su Iprom temeI era imposible de rec*a,ar! Entonces record el cuaderno en su apartamento de Gi,e*$ en las a-ueras de El "airo$ y los arc*ivos Taita en el disco r1#ido de su 3"! 2o *ab1an perdido todo! /Est+ bien/di'o/! Te lo prometo$ esposo m1o! Te lo prometo! ! 0un(ue esos ras#os mutilados no pod1an mostrar una e7presin *umana$ *ubo un leve mati, de satis-accin cuando murmur$ K5Mi -lor6I Entonces de' caer la cabe,a y muri en sus bra,os! Los aldeanos encontraron a Royan arrodillada 'unto al estan(ue$ acunando su cabe,a$ susurr+ndole al o1do! Las llamas empe,aban a e7tin#uirse$ y la tenue lu, del amanecer era m+s 16

-uerte (ue su resplandor!

Todo el personal superior del museo y del &epartamento de 0nti#?edades asisti al servicio -nebre en la i#lesia del oasis! El mism1simo ministro de "ultura y Turismo$ 0talan 0bou Sin$ el 'e-e de &uraid$ vino de El "airo en su Mercedes o-icial ne#ro con aire acondicionado! Se par detr+s de Royan y$ aun(ue era musulm+n$ sum su vo, al responsorio! 2a*oot Guddabi se situ 'unto a su t1o! Su madre era la *ermana menor del ministro$ lo cual$ como sol1a decir &uraid con sorna$ compensaba con creces su -alta de e7periencia y conocimientos de ar(ueolo#1a$ as1 como su ineptitud como administrador! Era un d1a boc*ornoso! 0-uera la temperatura superaba los treinta #rados$ y aun en la penumbra de los claustros de la i#lesia copta el calor era a#obiante! En medio de la nube densa de incienso$ mientras el sacerdote de sotana ne#ra salmodiaba el o-icio anti#uo$ Royan sinti (ue se a*o#aba! Le dol1a la *erida del bra,o derec*o y cada ve, (ue miraba el atad ne#ro delante del altar cubierto de molduras y dorados$ la ima#en *orrenda de la cabe,a calva y c*amuscada de &uraid se al,aba ante sus o'os y la obli#aba a tomarse de al#o para no caer del asiento! 3or -in termin y pudo salir al aire libre y el sol del desierto! 3ero sus deberes no *ab1an concluido! 0n deb1a encabe,ar la procesin$ marc*ar detr+s del atad al cementerio donde los parientes de &uraid a#uardaban en el mausoleo -amiliar! 0ntes de volver a El "airo$ 0talan 0bou Sin -ue a estrec*arle la mano y o-recer sus condolencias! /;u cosa *orrible$ Royan! He *ablado con el ministro del Interior! 0trapar+n a los animales (ue cometieron este atropello$ cr ame! Tmese el tiempo (ue necesite antes de volver al museo! /Ir a mi o-icina el lunes/respondi! El ministro tom una a#enda del bolsillo interior de su saco cru,ado oscuro$ la consult y anot al#o! Lue#o la mir otra ve,! /En ese caso$ ven#a a verme al ministerio! La espero a las cuatro en punto/di'o$ y se ale' *acia su Mercedes! 2a*oot Guddabi se acerc a saludarla! Su te, era cetrina$ con manc*as oscuras deba'o de los o'os$ pero era alto y ele#ante con su cabellera espesa y dentadura muy blanca! Su tra'e impecable estaba con-eccionado a medida y ol1a a una colonia suave y muy cara! Su e7presin era seria y melanclica! /Era un buen *ombre! Sent1a la mayor estima por &uraid/mani-est! Royan asinti sin responder a la mentira -la#rante! &uraid y su se#undo no se pro-esaban #ran estima! El 'am+s le permit1a traba'ar con los rollos de Taita$ ni si(uiera le *ab1a de'ado ver el s ptimo papiro$ lo cual *ab1a suscitado un #ran encono entre ambos! /Espero (ue pida el puesto de director$ Royan! Es la persona m+s cali-icada! /Gracias$ 2a*oot$ es muy amable! Todav1a no *e pensado en el -uturo! 3ens (ue usted se postular1a! 17

/"laro (ue lo *ar /asinti/! 3ero eso no si#ni-ica (ue deba ser el nico! Tal ve, usted se (uedar+ con el puesto (ue creo tener al alcance de la mano/a)adi con una sonrisa condescen4 diente! @iv1an en el mundo +rabe$ ella era mu'er y l era el sobrino del ministro! Su venta'a era enorme!/Seamos rivales amistosos/a)adi! /0l menos seamos ami#os! En el -uturo necesitar el apoyo de todos di'o Royan con una sonrisa triste! /Usted sabe (ue tiene muc*os ami#os$ Royan! Todos la (uieren en el departamento!/Eso parec1a ser la verdad$ pens ella/! 9;uiere (ue la lleve a El "airo:/pre#unt amablemente/! S (ue mi t1o no se opondr+! /Gracias$ 2a*oot! @ine en mi auto y debo pasar la noc*e a(u1 para ocuparme del testamento de &uraid!/Eso no era verdad! Royan *ab1a decidido dormir en su apartamento de Gi,e*$ pero por motivos (ue no terminaba de comprender$ pre-er1a ocultarle sus planes! /Entonces la veremos el lunes en el museo! Royan de' el oasis apenas pudo escapar de los parientes$ ami#os de la -amilia y los campesinos$ muc*os de los cuales *ab1an servido a la -amilia de &uraid durante toda su vida! Se sent1a sola y aturdida% las condolencias y las e7*ortaciones devotas no le tra1an consuelo! 0 pesar de lo avan,ado de la *ora$ *ab1a bastante tr+-ico en ambas direcciones de la ruta as-altada a trav s del desierto$ ya (ue el d1a si#uiente era viernes$ el sabath. Sac el bra,o *erido del cabestrillo para conducir con mayor comodidad! La velocidad del tr+-ico era ra,onablemente r+pida! 2o obstante$ eran m+s de las cinco cuando divis la l1nea verde sobre la desolacin parda del desierto (ue indicaba el comien,o de la -ran'a estrec*a de tierra re#ada y cultivada a lo lar#o del 2ilo$ la #ran arteria de E#ipto! "omo siempre$ a medida (ue se acercaba a la capital el tr+-ico se volv1a m+s denso! Era casi de noc*e cuando lle# al edi-icio de apartamentos en Gi,e* con vista al r1o y a esos inmensos monumentos de piedra (ue se per-ilaban altos y maci,os contra el cielo nocturno$ y (ue para ella simboli,aban el cora,n y la *istoria de su patria! &e' el vie'o Renault verde de &uraid en la playa de estacionamiento subterr+nea del edi-icio y subi en ascensor a su apartamento! 0bri la puerta y se (ued *elada! La sala estaba revueltaE *ab1an arrancado las al-ombras del piso y los cuadros de las paredes! 0turdida$ se abri paso entre los escombros de muebles y adornos destruidos! Una mirada al dormitorio bast para ver (ue no lo *ab1an pasado por alto! Su ropa y la de &uraid estaban desparramadas en el piso y las puertas de las cmodas estaban abiertas! 0 una la *ab1an arrancado de su marco! La cama estaba patas arriba y la lencer1a tirada por todas partes! &el ba)o lle#aba el olor a#rio de -rascos de cosm ticos y per-umes rotos$ pero no (uiso entrar! Sab1a lo (ue encontrar1a all1! Si#ui de lar#o *asta la #ran *abitacin (ue les serv1a de estu dio y taller! En medio del caos$ lo primero (ue vio y deplor -ue la destruccin del 'ue#o de a'edre, 18

anti#uo$ el re#alo de bodas de &uraid! El tablero de bano y mar-il estaba partido en dos$ y los trebe'os estaban desparramados por la *abitacin$ donde los *ab1an arro'ado con violencia innecesaria y vand+lica! Se a#ac* y al, la dama blanca! Le *ab1an partido la cabe,a! "on la dama en la mano$ camin como una son+mbula a su escritorio ba'o la ventana! Su 3" estaba destro,ada! Hab1an #olpeado el monitor y el "3U con un instrumento contundente$ pro4 bablemente un *ac*a! Le bast una mirada para comprender (ue no (uedaba in-ormacin rescatable en el disco r1#ido! El da)o era irreparable! Mir el ca'n donde #uardaba los dis(uetes! .ste y todos los dem+s estaban vac1os y su contenido$ desparramado! &esde lue#o$ los dis(uetes *ab1an desaparecido 'untamente con los cuadernos y las -oto#ra-1as! Los v1nculos con el s ptimo papiro estaban rotos! 0l cabo de tres a)os de traba'o$ ya no ten1a la ltima prueba de su e7istencia! Se de' caer al piso$ abatida y e7*austa! Le dol1a el bra,o$ estaba m+s sola y vulnerable (ue nunca en su vida! 2unca pens (ue ec*ar1a de menos a &uraid con tanta desesperacin! Sus *ombros se estremecieron$ sinti (ue las l+#rimas sub1an de lo m+s pro-undo de su ser! Trat de contenerlas$ pero le (uemaban los p+rpados y tuvo (ue de'arlas salir! Sentada entre los escom4 bros de su vida$ llor *asta a#otar las l+#rimas! Entonces se tendi sobre la al-ombra sucia y se *undi en el sue)o de la -ati#a y la desesperacin!

3ara el lunes su vida recobraba una semblan,a de orden! La polic1a e7amin el apartamento y le tom declaracin! Lue#o ella ase el lu#ar e incluso pe# la cabe,a de la dama blanca! "uando sali del apartamento$ el bra,o le molestaba muc*o menos y aun(ue su +nimo no era el me'or$ se sent1a m+s optimista y estaba se#ura de sus pr7imos pasos! Lo primero (ue *i,o al lle#ar al museo -ue visitar la o-icina de &uraid! &escubri con -astidio (ue 2a*oot se *ab1a adelantado$ y supervisaba a dos #uardias de se#uridad (ue reun1an los e-ectos personales de su marido! /Esperaba (ue tuviera la consideracin de de'arme *acer a m1/di'o -r1amente! .l respondi con su sonrisa m+s seductora! /3erdneme$ Royan! Slo (uer1a ayudarla!/Humaba un #rueso ci#arrillo turco! Ella detestaba el olor pesado del almi,cle! Hue al escritorio de &uraid y abri el primer ca'n de la derec*a! /@eo (ue -alta la a#enda de mi esposo! .l siempre la #uardaba a(u1! 92o la *an visto: /2o$ el ca'n estaba vac1o!/2a*oot mir a los #uardias$ (uienes con-irmaron sus palabras con la vista ba'a$ incmodos! En realidad no ten1a importancia! &uraid nunca anotaba la in-ormacin importante! Esa tarea la con-iaba a ella$ (uien re#istraba todo en su 3"! /Gracias$ 2a*oot/di'o a modo de despedida/! Fo me ocupar ! 2o (uiero ale'arlo de su traba'o! /Si necesita ayuda$ Royan$ estoy a su disposicin!/Inclin levemente la cabe,a y sali! 19

El traba'o en la o-icina de &uraid le llev poco tiempo! Empac todos los e-ectos de l en ca'as y las *i,o transportar a su o-icina$ donde las apilaron contra una pared! Traba' durante to do el mediod1a$ y cuando todo estuvo en orden an -altaba una *ora para la audiencia con 0talan 0bou Sin! Sab1a (ue para cumplir su promesa a &uraid$ deber1a ale'arse por bastante tiempo! 3or lo tanto ba' al sector abierto al pblico del #ran edi-icio para despedirse de sus tesoros m+s (ueridos! El lunes era un d1a de #ran a'etreo$ y los salones de e7*ibicin del museo estaban atestados de #rupos de turistas! Se#u1an a sus #u1as como reba)os de ove'as al pastor! Se api)aban en tor no de los ob'etos m+s -amosos! Escuc*aban a los #u1as$ (ue recitaban sus e7plicaciones en todas las len#uas de Babel! Los salones del se#undo piso donde se e7*ib1an los tesoros de Tutan8amn estaban tan atestados (ue pas poco tiempo all1! Lle# *asta la vitrina donde se e7*ib1a la #ran m+scara mortuoria de oro del -aran ni)o! "omo siempre$ su aliento se entrecort y su cora,n lati con -uer,a al contemplar tanto esplendor y leyenda! Sin embar#o$ de pie ante la vitrina$ apretada entre dos turistas de mediana edad tetonas y sudorosas$ se pre#unt por en sima ve, (ue si un rey tan d bil e insi#ni-icante se -ue a la tumba con la cara momi-icada cubierta por una obra de arte tan maravillosa$ 9en (u estado *abr1an yacido en sus templos mortuorios los #randes ram sidas: Rams s II$ el m+s #rande de todos$ *ab1a reinado durante sesenta y siete a)os% durante esas d cadas recolectaba los tesoros para su tumba en los vastos territorios con(uistados! Royan -ue a despedirse del vie'o rey! 0l cabo de treinta si#los$ Rams s II dorm1a con una e7presin absorta y serena en su rostro demacrado! Su piel resplandec1a cubierta por una p+tina marmrea! Sus cabellos ralos eran rubios y estaban te)idos con *enna! Sus manos$ i#ualmente te)idas$ eran lar#as$ -inas y ele#antes! Sin embar#o$ slo lo cubr1a un trapo de *ilo! Los pro-a4 nadores de su tumba *ab1an lle#ado a desenvolver la momia en busca de los amuletos y escaraba'os entre los venda'es$ de manera (ue su cuerpo estaba casi desnudo! En ACCA$ cuando se descubrieron esos restos en el depsito de momias reales de la caverna en &eir El Ba*ari$ apenas un tro,o de papiro su'eto a su pec*o proclamaba su estirpe! Royan supon1a (ue deb1a de *aber una morale'a en ello$ pero al contemplar los pat ticos despo'os se pre#unt$ como tantas veces en sus conversaciones con &uraid$ si el escriba Taita dec1a la verdadE si en al#n lu#ar de las monta)as remotas e in*spitas de L-rica otro #ran -aran dormir1a serenamente$ rodeado por sus tesoros! Se estremeci al pensarlo$ se le eri, la piel y la -ina pelusa en la nuca! /Te lo *e prometido$ esposo m1o/murmur en +rabe/! Lo *ar por ti y en tu memoria$ por(ue -uiste t (uien inici el camino! Mientras descend1a por la escalera principal mir su relo'! Le (uedaban (uince minutos antes de partir *acia el ministerio y ya *ab1a resuelto dnde los pasar1a! Hue a un saln lateral poco -recuentado por los turistas! Los #u1as rara ve, se deten1an all1$ slo lo cru,aban para lle#ar a la estatua de 0men*otep! 20

Royan se detuvo -rente a la #ran vitrina (ue cubr1a toda una pared de la sala estrec*a! Estaba repleta de ob'etos pe(ue)os$ *erramientas y armas$ amuletos$ cac*arros y utensilios! El m+s reciente pertenec1a a la vi# sima dinast1a del Imperio 2uevo$ AADD a!"! El m+s anti#uo ven1a de la era brumosa del Imperio 0nti#uo$ casi cinco mil a)os atr+s! El cat+lo#o del tesoro era ru4 dimentario! Muc*os de los ob'etos ni si(uiera estaban descritos! En el ltimo ana(uel del -ondo se e7*ib1an 'oyas$ anillos y sellos! Munto a cada sello se *ab1a colocado una impresin en cera! Royan se arrodill para mirar uno de los sellos$ una *ermosa y diminuta talla en lapisl+,uli a,ul! 3ara los anti#uos$ el lapisl+,uli era un material precioso y raro$ (ue no se encontraba en las tierras del imperio e#ipcio! La impresin en cera mostraba un *alcn con un ala (uebrada y una inscripcin sencilla$ (ue se le1a claramenteE

IT0IT0$ EL ES"RIB0 &E L0 GR02 REI20I!

Sab1a (ue era el mismo *ombre por(ue el aut#ra-o del *alcn mutilado tambi n aparec1a en los rollos! Se pre#unt (ui n y dnde *abr1a *allado esa barati'a! 0caso un campesino la *a b1a robado de la tumba del vie'o esclavo y escriba$ pero 'am+s lo sabr1a! /9Te burlas de m1$ Taita: 92o ser+ todo esto una rebuscada misti-icacin: 9Te r1es de m1 en este preciso instante desde tu tumba$ donde(uiera (ue est :/Se inclin *asta apoyar la -ren te contra el vidrio -resco!/9Eres mi ami#o$ Taita$ o mi enemi#o implacable:/Se par y se alis la -alda!/@eremos! Se#uir tu 'ue#o *asta el -in y ya veremos (ui n de los dos es m+s astuto!

El ministro la *i,o esperar apenas unos minutos *asta (ue su secretario la *i,o pasar a la o-icina! 0talan 0bou Sin vest1a un tra'e -ino y la recibi sentado detr+s de su escritorio! Royan sab1a (ue se sent1a m+s cmodo con una tnica y sentado en un co'1n sobre la al-ombra! .l advirti su mirada y sonri con cierta timide,! /Espero a unos norteamericanos! Royan lo estimaba! Siempre *ab1a sido muy amable con ella y adem+s le deb1a su puesto en el museo! La mayor1a de los *ombres de su 'erar(u1a *ubieran rec*a,ado el pedido de &uraid de tener una ayudante mu'er$ y sobre todo a su mu'er! 3re#unt por su salud y ella le mostr el bra,o vendado!/Me (uitar+n los puntos dentro de die, d1as! "onversaron amablemente durante unos minutos! Slo los occidentales eran tan #roseros como para ir derec*o al #rano! Sin embar#o$ para a*orrarle molestias$ Royan aprovec* la primera oportunidad para decirleE /2ecesito tiempo para ocuparme de m1 misma$ para recuperarme de mi dolor y decidir (u 21

*ar con mi vida a*ora (ue soy viuda! 3or eso (uiero pedirle una licencia de seis meses sin #oce de sueldo! ;uiero ir con mi madre$ a In#laterra! /3or -avor$ no nos abandone por tanto tiempo/di'o 0talan con sincera preocupacin/! Su traba'o es sumamente valioso! 2ecesitamos su ayuda para reanudar la tarea de &uraid! Sin embar#o$ no pudo ocultar del todo su alivio! Hab1a esperado$ y ella lo sab1a$ (ue Royan se postulara para la direccin! Se#uramente *ab1a *ablado de ello con su sobrino! Sin embar#o$ a un *ombre tan considerado como l le dis#ustaba tener (ue decirle (ue el puesto no era para ella! Hab1a cambios en E#ipto$ las mu'eres abandonaban los roles tradicionales$ pero no tanto ni tan r+pidamente! Los dos sab1an (ue 2a*oot Guddabi ser1a el nuevo director! 0talan la acompa) a la puerta de la o-icina y se despidi con un apretn de manos! 0l ba'ar en el ascensor$ la embar# una nueva sensacin de libertad! Hab1a estacionado el Renault ba'o el sol en la playa del ministerio! El interior estaba caliente como un *orno de pan! 0bri las ventanillas y a#it la porte,uela varias veces para e7pulsar el aire caliente$ pero al sentarse sinti la (uema,n en los muslos! 0penas sali$ la envolvi el tr+-ico de El "airo! 0van, a paso de *ombre detr+s de un mnibus atestado de pasa'eros (ue lan,aba nubes de *umo a,ul de #asoil sobre el Renault! El problema del tr+nsito parec1a insoluble! Hab1a tan poco lu#ar para estacionar (ue los ve*1culos se deten1an 'unto a las aceras en *ileras de a tres o cuatro en -ondo$ de'ando apenas un des-iladero an#osto en el centro! El mnibus (ue la preced1a se detuvo y la obli# a -renar bruscamente! Royan sonri al recordar un vie'o c*isteE los conductores (ue estacionaban 'unto a la acera deb1an despedirse de sus autos por(ue no *ab1a manera de sacarlos de la mara)a! Tal ve, *ab1a al#o de cierto en ello$ por(ue era evidente (ue al#unos ve*1culos estaban a*1 desde *ac1a varias semanas! Sus parabri4 sas estaban totalmente cubiertos de polvo y al#unos ten1an los neum+ticos desin-lados! Mir por el espe'o retrovisor! Un ta7i se *ab1a detenido a cent1metros de su para#olpes trasero y detr+s de la columna ocupaba varias cuadras! Slo las motos se despla,aban con libertad! @io en su espe'o (ue una ven1a ,i#,a#ueando por el laberinto con despreocupacin suicida! Era una abollada Honda ro'a$ tan cubierta de polvo (ue apenas se distin#u1a el color! Llevaba un pasa'ero en el asiento trasero$ y tanto l como el conductor se *ab1an tapado la boca con una punta del tocado para prote#erse del *umo y el polvo! La Honda avan,aba a la derec*a$ por la estrec*1sima brec*a entre el ta7i y el auto estacionado 'unto a la acera$ casi rayando a ambos! "on un #esto obsceno del pul#ar y el 1ndice$ el ta7ista invoc a 0l+ como testi#o de (ue el conductor era un idiota y un demente! La Honda aminor levemente la marc*a y al pasar 'unto al Renault de Royan el pasa'ero le arro' al#o por la ventanilla derec*a! 0 continuacin el conductor aceler tan bruscamente (ue se al, la rueda delantera! Hi,o una curva cerrada y se ale' velo,mente por el calle'n lateral tras es(uivar por cent1metros a una anciana (ue cru,aba! "uando el pasa'ero se volvi para ec*ar una mirada$ el viento apart la tela blanca de al#odn (ue le cubr1a la cara! 0tnita$ reconoci al *ombre (ue *ab1a visto a la lu, de los -aros 22

del Hiat en la ruta 'unto al oasis! /5Fusu-6 La Honda desapareci y ella mir el ob'eto (ue *ab1an arro'ado sobre su asiento! Ten1a -orma de *uevo y lo cubr1a una se#mentada carca,a met+lica verde oliva! Lo *ab1a visto tantas veces en las vie'as pel1culas de #uerra (ue lo reconoci al instanteE era una #ranada de -ra#mentacin y le *ab1an (uitado el se#uro$ de manera (ue estallar1a en pocos se#undos! Sin pensarlo$ tom el picaporte y se arro' con todas sus -uer,as contra la porte,uela$ (ue se abri para de'arla caer sobre la calle! 0l mismo tiempo$ al soltarse el embra#ue$ el Renault avan4 , *asta estrellarse contra la culata del mnibus! Tendida de bruces en la calle entre las ruedas del ta7i (ue la se#u1a$ Royan oy la e7plosin de la #ranada! 3or la porte,uela abierta sali una llamarada en medio de una nube de *umo y escombros! El parabrisas trasero estall *acia a-uera y la re# de a)icos$ mientras la detonacin retumbaba dolorosamente en sus o1dos! 0turdida por la e7plosin$ escuc* el tintineo de los vidrios rotos y$ se#undos despu s$ el coro de #ritos y #emidos! Royan se sent y apret su bra,o *erido contra el pec*o! Hab1a ca1do sobre l y le dol1an los puntos! El Renault era c*atarra$ pero vio (ue su cartera *ab1a volado por la puerta y estaba en la calle cerca de ella! Se par torpemente y se tambale *acia all+ para reco#erla! 0 su alrededor reinaba la con-usin! 0l#unos de los pasa'eros estaban *eridos% una es(uirla *ab1a *erido a una ni)a en la acera! Su madre c*illaba mientras le (uitaba la san#re de la cara! La ni)a lloraba y trataba de soltarse! 2adie le prestaba atencin$ pero Royan sab1a (ue la polic1a no tardar1a en lle#ar! Estaban preparados para reaccionar con rapide, ante los atentados terroristas de los #rupos -undamen4 talistas! Sab1a (ue si la descubr1an$ la demorar1an durante varios d1as para tomarle declaracin! "ol# la cartera de su *ombro y con toda la rapide, (ue le permit1a su pierna *erida se ale' por el mismo calle'n por donde *ab1a *uido la Honda! En la es(uina *ab1a un ba)o pblico! Se encerr en uno de los cub1culos$ se apoy contra la puerta y cerr los o'os para recuperarse del s*oc8 y poner orden en sus pensamientos! En medio del *orror y la triste,a por el asesinato de &uraid$ no se *ab1a detenido a pensar en su propia se#uridad! 0*ora la realidad la obli#aba$ de la manera m+s salva'e$ a darse cuenta del peli#ro! Record las palabras (ue *ab1a o1do decir a uno de los asesinos en la oscuridad 'unto al oasisE I5Sabemos dnde estar+$ volveremos por ella m+s tarde6N El atentado contra su vida *ab1a -racasado$ pero por muy poco! &eb1a convencerse de (ue no ser1a el ltimo! /2o puedo volver al apartamento/murmur/! La villa est+ destruida y adem+s$ ir1an a buscarme all+! 0 pesar del olor desa#radable$ permaneci encerrada en el cub1culo durante m+s de una *ora 23

mientras pensaba en los pasos si#uientes! 0l cabo sali del retrete y -ue a uno de los lavabos sucios y a#rietados! Se lav la cara$ se pein$ retoc su ma(uilla'e y ali) su ropa lo me'or (ue pudo! "amin un par de cuadras y volvi sobre sus pasos$ mirando constantemente en derredor en busca de posibles perse#uidores! Hinalmente$ tom un ta7i! Se *i,o llevar a la calle detr+s del Banco y camin *asta la entrada! Minutos antes de la *ora de cierre$ la *icieron pasar a la diminuta o-icina de un subcontador! Retir todos los -ondos de su cuenta! "inco mil libras e#ipcias no era una #ran suma$ pero ten1a al#o m+s en su cuenta del Banco Lloyds de For8 y adem+s$ su Mastercard! /Hay (ue avisar con anticipacin para *acer un retiro de la ca'a de se#uridad/la re#a) el -uncionario del Banco! Se disculp sumisamente y cumpli tan bien el papel de nena in#enua4 perdida4impotente (ue el *ombre acab por ceder! Le entre# el sobre donde #uardaba el pasaporte brit+nico y la c*e(uera de Lloyds! &uraid ten1a muc*os parientes y amistades a (uienes les *ubiera complacido recibirla$ pero (uer1a permanecer oculta y ale'ada de los lu#ares (ue -recuentaba! Eli#i un *otel de dos estre4 llas donde esperaba poder con-undirse con los contin#entes de turistas! Los *u spedes iban y ven1an constantemente$ por(ue la mayor1a permanec1a apenas unas noc*es antes de partir *acia Lu7or y 0su+n a visitar los monumentos! 0 solas en su cuarto$ llam a reservas de Britis* 0irOays! 3idi un pasa'e de ida en clase turista en el vuelo a Londres de las ADEDD de la ma)ana y dio su nmero de Mastercard! Fa eran m+s de las seis$ pero por la di-erencia *oraria sab1a (ue en In#laterra an estaban abiertas las o-icinas! Busc el nmero en su a#enda! Llam a la Universidad de Leeds$ donde *ab1a terminado sus estudios! 0l tercer timbre tomaron la llamada! /&epartamento de 0r(ueolo#1a! <-icina del pro-esor &i7on/di'o una vo, recatada de maestra in#lesa! /9Se)orita Hi##ins: /Soy yo! 9"on (ui n *ablo: /Soy Royan! Royan 0l Simma$ antes Royan Said! /5Royan6 Hace muc*o (ue no sabemos nada de usted! 9"mo est+: "onversaron unos momentos$ pero Royan conoc1a el precio de las llamadas internacionales y cort la c*arlaE /9Est+ el pro-e: El pro-esor 3ercival &i7on ten1a m+s de setenta a)os$ pero no (uer1a saber nada con la 'ubilacin! /Royan$ cu+nto me ale#ro! Mi alumna pre-erida! 24

Royan sonri! 0 pesar de su edad$ el vie'o p1caro no perd1a las ma)as! Todas las estudiantes bonitas eran sus alumnas pre-eridas! /Llamo del e7terior$ pro-e! Slo (uiero saber si la o-erta si#ue en pie! /5&ios m1o6 93ero no nos di'o (ue no ten1a tiempo para nosotros: /Un cambio de circunstancias! Le contar cuando lo vea$ si es (ue me recibe! /"laro (ue s1$ nos encanta (ue ven#a! 9"u+ndo lo *ar1a: /@ia'ar a In#laterra ma)ana! /&ios m1o$ (u repentino! 2o s si podremos *acerlo con tan poca anticipacin! /Estar en casa de mi madre$ cerca de For8! & 'eme *ablar con la se)orita Hi##ins y le dar el tel -ono!/Era uno de los *ombres m+s inteli#entes (ue conoc1a$ pero lo sab1a incapa, de anotar un nmero tele-nico!/Lo llamar en unos d1as! "ort y se tendi de espaldas en la cama! Estaba e7*austa$ le dol1a el bra,o$ pero trat de tra,ar planes para todas las contin#encias! &os meses antes$ el pro-e &i7on la *ab1a invitado a dictar un curso sobre el descubrimiento y e7cavacin de la tumba de la reina Lostris y el descubrimiento de los papiros! &esde lue#o$ esta4 ba enterado #racias al libro y en especial la nota -oral del autor! Su aparicin *ab1a despertado #ran inter s! Recib1an cartas de e#iptlo#os a-icionados y pro-esionales de todo el mundo$ desde To8io *asta 2airobi! Todas pre#untaban sobre la autenticidad de la novela y sus bases -+cticas! Ella se *ab1a opuesto a entre#ar las transcripciones a un autor de obras de -iccin$ sobre todo por(ue eran incompletas! 3ensaba (ue reba'ar1an un asunto importante$ (ue deb1a ser materia de un estudio acad mico serio$ al nivel de una diversin popular! Era un poco lo *ec*o por Spielber# a la paleontolo#1a con su par(ue de dinosaurios! Sus ob'eciones no -ueron escuc*adas! &uraid mismo *ab1a tomado partido en su contra! &esde lue#o$ el motivo era el dinero! El departamento carec1a de -ondos para sus traba'os poco espectaculares! "uando se trataba de una obra #randiosa como el traslado del templo de 0bu Simbel r1o arriba de la represa de 0su+n$ las naciones del mundo aportaban decenas de millones de dlares! Los #astos operativos cotidianos del departamento nunca obten1an tanto apoyo! 0un(ue su parte de las re#al1as de R1o sa#rado/as1 se llamaba el libro/ les permiti -inanciar un a)o de investi#aciones y e7cavaciones$ Royan an sent1a cierto recelo! El autor se *ab1a tomado demasiadas libertades con los *ec*os relatados en los rollos% atribuyendo a los persona'es personalidades y man1as de las (ue no e7ist1a la menor prueba! Sobre todo$ deploraba (ue *ubiera retratado al anti#uo escriba Taita como un -an-arrn presumido y 'actancioso! En 'usticia deb1a reconocer (ue el autor *ab1a tratado de relatar los *ec*os de la manera m+s amena para el #ran pblico y admit1a con renuencia (ue *ab1a lo#rado ese propsito! Sin em4 25

bar#o$ su -ormacin cient1-ica rec*a,aba seme'ante vul#ari,acin de un descubrimiento tan sin#ular como maravilloso! Suspir y trat de no pensar m+s en ello! El da)o estaba *ec*o$ y esos pensamientos slo serv1an para irritarla! Se puso a pensar en los problemas m+s apremiantes! 3ara dictar el curso (ue le ped1a el pro-e$ necesitaba sus diapositivas$ (ue todav1a se encontraban en su o-icina en el museo! Mientras se pre#untaba cu+l era la me'or manera de conse#uirlas sin ir a buscarlas$ la doble# el cansancio y se durmi vestida y tendida de espaldas sobre la cama! La solucin del problema -ue la m+s sencilla de todas! Llam a la administracin$ pidi (ue un empleado reco#iera las diapositivas en su o-icina y las llevara en ta7i al aeropuerto! El empleado (ue la esperaba para entre#+rselas en el mostrador de Britis* 0irOays le di'o (ue esa ma)ana$ los primeros en lle#ar al museo encontraron (ue varios a#entes de polic1a a#uardaban en la puerta! /;uer1an *ablar con usted$ doctora! Evidentemente$ *ab1an rastreado la patente del Renault destruido! 0-ortunadamente ten1a su pasaporte brit+nico! Si *ubiera tratado de salir del pa1s con su documento e#ipcio$ probablemente la *ubieran demorado$ ya (ue las autoridades *abr1an dado la orden de detenerla en los controles de mi#raciones! 3udo pasar sin di-icultad y en la sala de espera de pasa'eros -ue derec*o al 8iosco! Todos los diarios locales in-ormaban sobre el atentado% la mayor1a recordaba el asesinato de &uraid y vinculaba los dos sucesos! Uno de ellos alud1a a la participacin de elementos -unda4 mentalistas! En la primera plana de El Arab aparec1a una -oto de ella y &uraid tomada un mes antes en una recepcin para un #rupo de a#entes de turismo -ranceses! Le doli ver a &uraid tan apuesto y di#no$ y a ella misma muy sonriente$ tomada de su bra,o! "ompr todos los diarios para leer en vuelo! &urante el via'e anot en un cuaderno todo lo (ue le *ab1a dic*o &uraid sobre el *ombre con (uien se iba a encontrar! "omo encabe,amiento escribiE ISir 2ic*olas ;uentonHarper PBartQI! El bisabuelo de 2ic*olas deb1a el t1tulo de baronet a traba'o como -uncionario de carrera del servicio colonial brit+nico! &esde *ac1a tres #eneraciones$ la -amilia ten1a v1nculos estrec*os con L-rica$ en particular con las colonias y es-eras de in-luencia brit+nicas en el norte del continenteE E#ipto$ Sud+n$ U#anda y Renia! Se#n &uraid$ Sir 2ic*olas *ab1a revistado en re#imientos brit+nicos en L-rica y el Gol-o! Hablaba bien el +rabe y el sOa*ili% era un eminente ar(uelo#o y ,olo#o a-icionado! 0l i#ual (ue su padre$ su abuelo y su bisabuelo$ *ab1a reali,ado muc*as e7pediciones para recolectar e'emplares y e7plorar las re#iones m+s remotas del 2orte de L-rica y publicado art1culos en revistas cient1-icas y dictado con-erencias en la Sociedad Geo#r+-ica Real! Tras la muerte de su *ermano mayor$ (ue no de' descendientes$ Sir 2ic*olas *ered el t1tulo y los bienes -amiliares en ;uenton 3ar8! 3idi la ba'a del e' rcito para ocuparse de las propiedades$ especialmente del museo -undado en ACCS por su bisabuelo$ el primer baronet! 3ose1a una de las mayores colecciones privadas de -auna a-ricana% tambi n eran c lebres sus colecciones de ob'etos del anti#uo E#ipto y el Medio <riente! 26

Sin embar#o$ las consideraciones de &uraid de'aban entrever un ras#o salva'e$ incluso inescrupuloso en la personalidad de Sir 2ic*olas! Evidentemente$ no tem1a correr ries#os e7traordinarios para aumentar su coleccin en ;uenton 3ar8! &uraid lo *ab1a conocido a)os antes cuando$ a pedido de Sir 2ic*olas$ actu como o-icial de inteli#encia de una e7pedicin clandestina a la Libia de Rada--i para IliberarI una coleccin de bronces -undidos carta#ineses! Sir 2ic*olas *ab1a vendido al#unas pie,as para cubrir los #astos de la e7pedicin$ pero conservando los me'ores para su coleccin privada! 3osteriormente reali, otra e7pedicin clandestina$ esta ve, a Ira8$ para sacar dos -risos de piedra en ba'orrelieve ba'o las mismas narices de Saddam Hussein! Sir 2ic*olas vendi uno de los -risos por un monto sideral$ al#o as1 como cinco millones de dlares norteamericanos! Hab1a invertido el dinero en me'oras para el museo$ pero conserv el otro -riso$ el m+s valioso! Las dos e7pediciones tuvieron lu#ar antes (ue Royan conociera a &uraid$ y ella se pre#untaba intilmente (u lo *ab1a llevado a unir su suerte a la del in#l s! Sir 2ic*olas deb1a de poseer sin#ulares dotes persuasivas$ por(ue no cab1a duda de (ue si los *ubieran sorprendido in -ra#anti$ los *abr1an e'ecutado sumariamente! "omo di'o &uraid$ slo el in#enio de 2ic*olas 'unto con la ayuda de sus muc*os ami#os y admiradores en el L-rica septentrional y el Medio <riente los *ab1an sacado de all1 con vida! /Es un demonio/dec1a &uraid al recordar esos tiempos con evidente nostal#ia/! 3ero es el *ombre a (uien acudir cuando las cosas se ponen -eas! Todo era muy emocionante$ pero tiemblo al recordar los ries#os (ue corrimos! Muc*as veces *ab1a meditado sobre los ries#os (ue estaba dispuesto a correr el coleccionista aut ntico para satis-acer su pasin! 3or tratarse slo de acumular m+s y m+s$ le parec1a (ue los ries#os eran e7cesivos$ pero entonces sonri ante sus propios pensamientos virtuosos! La aventura (ue pensaba proponerle a Sir 2ic*olas no carec1a de ries#os$ y una 'unta de abo#ados pod1a debatir su le#alidad *asta el in-inito! Sin de'ar de sonre1r$ se durmi por(ue la tensin de los ltimos d1as *ab1a a#otado sus -uer,as! La despert la a,a-ata con el anuncio de a'ustarse los cinturones de se#uridad para el descenso en Heat*roO!

Royan llam a su madre desde el aeropuerto! /Hola$ mami$ soy yo! /Fa me di cuenta$ mi amor! 9&nde est+s: /En Heat*roO! @ine a pasar unos d1as conti#o! 9Te parece bien: /3ensin Hamiliar Lumley/di'o su madre con una risita/! 3reparar tu *abitacin! 9;u tren tomar+s: /@i el *orario! Hay uno desde Rin#s "ross (ue lle#a a For8 a las diecinueve! 27

/Te esperar en la estacin! 9;u pas: 9Una pele1ta matrimonial con &uraid: Ese *ombre podr1a ser tu padre! Siempre di'e (ue terminar1an mal! Royan call un instante! 2o era el momento para dar e7plicaciones! /Te contar esta noc*e! Geor#ina Lumley$ su madre$ la esperaba en el and n -r1o y sombr1o en el atardecer oto)al! Era una -i#ura robusta y serena envuelta en un vie'o tapado verde% a sus pies estaba su -iel coc8er spaniel !agic! Eran una pare'a inseparable$ incluso cuando no estaban #anando al#n campeonato de perros de ra,a! 3ara Royan$ eran un cuadro recon-ortante y -amiliar del costado in#l s de su ascendencia! Geor#ina le dio un beso r+pido en la me'illa! ILas bobadas sentimentales no van conmi#oI$ sol1a decir con satis-accin! Tom una de las vali'as de Royan y encabe, la marc*a *acia la playa de estacionamiento donde la esperaba su vie'o Land Rover embarrado! Ma#ic *usme la mano de Royan y mene la cola para indicar (ue la *ab1a reconocido! "on aire di#no$ condescendi a (ue le palmeara la cabe,a! "omo su due)a$ no era dado al sentimentalismo! &espu s de varios minutos Geor#ina encendi un ci#arrillo y rompi el silencioE /Bueno$ cu ntame (u pasa con &uraid! 3or un instante no pudo responder$ pero entonces se abrieron las compuertas y cont la *istoria de un tirn durante los veinte minutos del trayecto *asta la aldea de Brandsbury al 2or4 te de For8! Geor#ina se limit a responder con monos1labos de aliento y pesar$ y le palme la mano cuando Royan relat entre sollo,os los detalles de la muerte y el -uneral de &uraid! "uando lle#aron a la casita en la aldea$ todo *ab1a pasado! Serena y compuesta$ comi la cena preparada por Geor#ina y puesta a calentar en el *orno! Hac1a muc*1simo (ue no com1a pastel de carne con pur ! /&ime$ 9cu+les son tus planes:/pre#unt Geor#ina al ec*ar el resto de la botella de cerve,a ne#ra en su vaso! /La verdad es (ue todav1a no lo s /contest Royan mientras se pre#untaba por (u todo el mundo usaba esa -rase lamentable como introduccin a una mentira/! Ten#o seis meses de licencia del museo y el pro-e &i7on (uiere (ue dicte un curso en la universidad! 3or a*ora$ nada m+s! /Bueno/di'o Geor#ina al pararse/$ puse una bolsa de a#ua caliente en tu cama$ y a*1 tienes tu *abitacin por el tiempo (ue (uieras!/3or venir de (uien ven1a$ era una -o#osa declaracin de amor materno! &urante los d1as si#uientes$ Royan orden sus diapositivas y apuntes para las clases! 3or las tardes daba lar#os paseos por el campo con Geor#ina y Ma#ic! / 9"onoces ;uenton 3ar8:/pre#unt durante un paseo! 28

/ 5Fa lo creo6/respondi su madre con entusiasmo/! !agic y yo vamos cuatro o cinco veces por temporada! Un coto de primera! Los me'ores -aisanes y c*oc*as de For8s*ire! Una de las batidas es -amosa! Se llama 0lto de los 0lerces y los p+'aros vuelan tan alto (ue desa-1an a los me'ores ca,adores del pa1s! /9"onoces al due)o$ Sir 2ic*olas ;uentonHarper: /Lo *e visto durante las batidas$ pero no nos *an presentado! Muy buena punter1a/coment Geor#ina/! En mi 'uventud conoc1 a su pap+$ muc*o antes de casarme con tu padre!/Su sonrisa su#estiva sorprendi a Royan!/Bailaba muy bien! Tuvimos bastantes ocasiones de menearnos 'untos$ y no slo en la pista de baile! Royan riE /5Mam+$ eres incorre#ible6 /Lo era/corri#i Geor#ina/! Tltimamente no ten#o muc*a oportunidad! /9"u+ndo volver+n t y !agic a ;uenton 3ar8: /En dos semanas! /93uedo ir conti#o: /"laro!!! siempre andan escasos de batidores! @einte libras y el almuer,o con cerve,a por d1a!/Se detuvo y ec* una mirada curiosa a su *i'aE/0 ver$ cu ntame! /Ten#o entendido (ue tienen un museo privado! La coleccin e#ipcia es -amosa en todo el mundo! ;uiero verla! /Est+ cerrada al pblico! Entrada slo por invitacin! Sir 2ic*olas es un tipo raro$ -urtivo$ (u s yo! /92o puedes conse#uirme una invitacin:/pre#unt! Geor#ina mene la cabe,a! /93or (u no le pides al pro-e &i7on (ue te la consi#a: Suele ir a ca,ar a ;uenton 3ar8! Es uno de los ami#otes de ;uentonHarper!

3asaron die, d1as antes de (ue el pro-esor &i7on pudiera recibirla! Hue a Leeds en el Land Rover de su madre! El pro-e la abra, a-ectuosamente y la invit a tomar t en su o-icina! El cuarto atestado de libros y papeles y ob'etos anti#uos le recordaba su poca de estudiante! &i7on le e7pres su pesar por el asesinato de &uraid$ pero ella se apresur a cambiar de tema y le mostr las diapositivas! El pro-esor se mostr -ascinado! Era casi la *ora de partir cuando por -in pudo abordar el tema del museo de ;uenton 3ar8! .l respondi al instante! 29

/2o puedo creer (ue nunca lo *aya visitado en su poca de estudiante! Es una #ran coleccin$ iniciada por la -amilia *ace m+s de un si#lo! El 'ueves pr7imo ir a ca,ar all+! Hablar con 2ic*olas! 3ero le advierto (ue el pobre muc*ac*o no est+ muy bien! Hace un a)o su-ri una tra#edia -amiliar *orrible! Su esposa y sus dos *i'as murieron en un accidente de autopista!/ Mene la cabe,a!/Hue espantoso! 2ic*olas conduc1a! "reo (ue se siente culpable!/La acompa) al Land Rover! /La espero el veintitr s/di'o al despedirse/! "reo (ue va a *aber una concurrencia de por lo menos cien! Tambi n me llam un periodista del For8s*ire 3ost! Est+n enterados del curso y (uieren entrevistarla! Ma#n1-ica publicidad para el departamento! Lo *ar+$ claro! 93uede venir un par de *oras antes para recibirlos: /En realidad$ nos veremos antes del veintitr s/respondi/! Mam+ y su perro ir+n a ;uenton 3ar8 el 'ueves! Ella me *ar+ entrar como batidora! /La buscar /prometi el pro-esor$ y se (ued a#itando la mano mientras ella se ale'aba en medio de una nube de *umo del escape!

Soplaba un viento # lido del norte! Las pesadas nubes a,ules y #rises se arremolinaban unas sobre otras$ tan cerca de la tierra (ue ro,aban las crestas de las colinas al correr impulsadas por las r+-a#as! 0un(ue llevaba tres capas de ropa ba'o el vie'o #ab+n verde prestado por Geor#ina$ Royan se estremec1a de -r1o al avan,ar sobre la cresta con los dem+s batidores! Su san#re se *ab1a vuelto menos espesa en el calor del valle del 2ilo! &os pares de #ruesas medias eran insu-icientes para impedir (ue s le entumecieran los dedos de los pies! 3ara esa batida$ (ue era la ltima del d1a$ el #uardi+n principal *ab1a sacado a Geor#ina de su posicin *abitual detr+s de la l1nea de -ue#o$ donde ella y !agic deb1an reco#er las aves *eridas$ para (ue ocupara un lu#ar en la *ilera de batidores! Bat1an el 0lto de los 0lerces$ ya (ue reservaban lo me'or para el -inal! El #uardi+n necesitaba a toda su #ente para e7pulsar a los -aisanes del #ran terreno en lo alto de las colinas y *acerlos volar desde la cresta sobre el valle pro-undo% en el -ondo$ los a#uardaban las escopetas! 0 Royan le parec1a el colmo de la irracionalidad criar a los -aisanes desde (ue eran polluelos y lue#o adoptar todas las medidas (ue el #uardi+n -uera capa, de inventar para (ue la cacer1a -uera lo m+s di-1cil posible! 3ero Geor#ina le e7plic (ue cuanto m+s alto era el vuelo de las aves y m+s di-1cil era acertarles$ m+s les #ustaba a los deportistas$ (ue pa#aban muc*o dinero por el derec*o de ca,arlas! /2o tienes idea de lo (ue est+n dispuestos a pa#ar por un d1a de ca,a/di'o/! Hoy se recaudar+n casi catorce mil libras! Esta temporada *abr+ veinte d1as de ca,a! Si *aces la cuenta$ ver+s (ue la cacer1a es uno de los rubros m+s importantes de los in#resos de la propiedad! F a los de ac+$ aparte del placer de traba'ar con los perros en la batida$ nos da la posibilidad de #anar un dinero e7tra (ue no viene nada mal! 30

0 esa *ora Royan no comprend1a dnde estaba el placer de la batida! &eb1an caminar por un terreno di-1cil$ entre arbustos espinosos$ y *ab1a trope,ado m+s de una ve,! Ten1a las rodillas y los codos embarrados! La ,an'a (ue cru,aba su camino estaba llena de a#ua *asta la mitad y cubierta por una capa del#ada de *ielo! Se acerc cautelosamente$ apoy+ndose en su bastn! &espu s de cinco batidas$ todas tan pesadas como sa$ estaba muy cansada! Le maravillaba (ue su madre dis-rutara tanto de seme'ante martirio! Sonre1a -eli, mientras diri#1a a !agic con un silbato y #estos de las manos! Mir a RoyanE /Es la ltima$ mi amor! Fa terminamos! 0ver#on,ada por *aber de'ado traslucir su a#otamiento$ se apoy en el bastn para saltar la ,an'a! Sin embar#o$ calcul mal el anc*o! 0l caer se *undi *asta las rodillas en el a#ua *elada (ue inmediatamente desbord sus botas de cauc*o! Geor#ina ri y le tendi la punta de su bastn para ayudarla a salir del barro pe#a'oso! La -ila no pod1a detenerse a esperar (ue vaciara sus botas$ de manera (ue si#ui adelante$ pisando ruidosamente el barro a cada paso! /50lto a la i,(uierda6/di'o la vo, del #uardi+n por el radiotransmisor$ y la -ila se detuvo al instante! El arte y la destre,a del #uardi+n consist1a en levantar las aves de la male,a enmara)ada$ pero no en una sola bandada sino en un -lu'o constante para (ue volaran por encima de los ca4 ,adores de a una o dos por ve,% as1$ despu s de disparar los dos tiros de su escopeta$ el ca,ador ten1a tiempo para recibir su otra arma del car#ador antes de (ue apareciera el si#uiente -ais+n en lo alto! La -ama del #uardi+n/y las propinas/ depend1an de su -orma de ImostrarI las aves a las escopetas (ue las a#uardaban! Royan tuvo un respiro para recuperar el aliento y mirar el paisa'e! 0 trav s de un espacio entre dos de los alerces (ue daban su nombre a la batida pudo ver el -ondo del valle! 0l pie de las colinas se abr1a un #ran prado! El verde del c sped estaba interrumpido por al#unas manc*as de nieve sucia$ restos de la nevada de la semana anterior! En ese prado el #uardi+n *ab1a clavado una *ilera de postes numerados! 0ntes de iniciar la cacer1a se sorteaba el poste (ue le tocar1a a cada deportista! "ada *ombre ocupaba el poste asi#nado y detr+s de l a#uardaba un car#ador$ listo para entre#arle la se#unda escopeta una ve, (ue vaciaba los dos ca)os de la primera! Todos ten1an la vista clavada en la cresta desde la cual se levantar1a el -ais+n! /9"u+l de ellos es Sir 2ic*olas:/pre#unt Royan! Geor#ina se)al el e7tremo de la -ilaE /El m+s alto/di'o! /&espacio por la i,(uierda/orden la vo, por el transmisor/! Golpeen!/Los batidores #olpearon el suelo con sus bastones! 2o *ab1a #ritos en una operacin tan r1#idamente contro4 lada y delicada!/0delante despacio! 0lto cuando levanten! 3aso a paso avan,aba la *ilera! Ba'o la male,a y los *elec*os se a#itaban los -aisanes$ (ue 31

'am+s remontaban vuelo *asta ltimo momento! Una nueva ,an'a les cerraba el paso$ pero sta estaba llena de arbustos espinosos (ue -ormaban una barrera casi impenetrable! Los perros m+s #randes$ como los labradores$ se resist1an a penetrar en seme'ante barrera! Geor#ina lan, un silbido a#udo y !agic al, las ore'as! Estaba empapado% su pelambre$ sucia de barro$ abro'os y espinas! Su len#ua rosada asomaba por una de las comisuras de su boca sonriente$ y su rabo mo'ado se a#i taba ale#remente! Era el perro m+s -eli, de toda In#laterra! Estaba reali,ando la tarea para la cual lo *ab1an entrenado! /@amos$ !agic/di'o Geor#ina/! 0delante! Ha,los salir! !agic se *undi en el matorral m+s espeso y espinoso *asta desaparecer de vista! &esde el -ondo de la ,an'a lle#aron ruidos del perro (ue *usmeaba y *ur#aba con el *ocico$ se#uidos por un cacareo y el a#itar de alas! Una pare'a de aves se al, bruscamente de los arbustos! 3rimero se al, la *embra$ un ave parda$ vul#ar$ del tama)o de una #allina! La se#u1a un mac*o ma#n1-ico$ de cabe,a verde irisada con me'illas y barbas escarlatas! La cola color canela con rayas ne#ras era tan lar#a como su cuerpo$ y su pluma'e era abi#arrado y brillante! Resplandec1a contra el sombr1o cielo #ris como una piedra preciosa arro'ada al aire por un emperador! Royan contuvo el aliento$ sobreco#ida por tanta belle,a! /5Mira cmo vuelan6/di'o Geor#ina con vo, a*o#ada por la emocin/ ;u pare'a ma#n1-ica! La me'or de *oy! 0puesto a (ue no les tocar+n una pluma! Las dos aves se elevaron m+s y m+s$ la *embra siempre adelante$ *asta (ue el viento (ue se arremolinaba sobre las monta)as como lec*e *irviente las alcan, y las arro' *acia el valle! Los batidores dis-rutaban del espect+culo creado con duro es-uer,o! "on voces a#udas alentaban a los dos p+'aros! Les encantaba ver a un -ais+n tan velo, y alto (ue burlaba a las armas! /50delante6/#ritaban e7ultantes/! 50rriba6/La *ilera se detuvo a contemplar a la pare'a (ue revoloteaba en el viento! En el -ondo del valle$ las caras al,adas de los ca,adores eran motas p+lidas contra el teln verde! "on evidente a#itacin contemplaban a los -aisanes (ue en ese momento alcan,aban su m+7ima velocidad$ tanto (ue ya no pod1an batir sus alas y las manten1an r1#idamente desple#adas *acia atr+s mientras descend1an *acia el valle! Era el blanco m+s di-1cil para cual(uier ca,ador! Una pare'a de -aisanes volando alto$ impulsados por un vendaval de trav s$ entrando en la l1nea de tiro a m+7ima velocidad$ a punto de pasar sobre la *ilera a la distancia del m+7imo alcance de una escopeta calibre doce! El ca,ador ten1a (ue *acer un c+lculo tridimensional de velocidad y +n#ulo! El m+s *+bil tal ve, derribar1a a uno de ellos$ pero 9(ui n se atrever1a a pensar en los dos: /5Una libra6/e7clam Geor#ina/! 0puesto una libra a (ue se salvan los dos!/2in#uno de los 32

batidores (ue la oyeron acept la apuesta! El viento empu'aba a las aves *acia un costado! Intentaban volar *acia el centro de la l1nea$ pero poco a poco se despla,aban *acia un e7tremo! 0 medida (ue cambiaba el +n#ulo$ Royan ve1a (ue cada ca,ador se preparaba para disparar y lue#o se rela'aba! Era evidente su alivio al verse absueltos de buscar ese blanco imposible a la vista de todos! 0l -inal$ su rumbo los llevar1a sobre el *ombre alto del e7tremo de la *ilera! /El ave es suya$ se)or di'o uno de los ca,adores en tono burln! Royan descubri (ue estaba conteniendo el aliento por la emocin! 2ic*olas ;uentonHarper parec1a no prestar la menor atencin a los -aisanes! Totalmente rela'ado$ su cuerpo alto estaba levemente encorvado y sosten1a la escopeta ba'o el bra,o derec*o apuntando al suelo! Slo se movi en el instante (ue la *embra alcan, un punto en el cielo a un +n#ulo de sesenta #rados de l! "on despreocupada ele#ancia al, la escopeta en un #ran arco! &ispar cuando la culata ro, su me'illa$ pero la escopeta no se detuvo sino (ue describi el resto del arco! &ebido a la distancia$ el ruido tard en lle#ar a Royan! @io el retroceso de los ca)os y la nubecilla de *umo a,ul! "uando 2ic*olas ba' la escopeta$ la *embra arro' la cabe,a atr+s y ple# las alas! 2o cayeron plumas por(ue el disparo le *ab1a arrancado limpiamente la cabe,a$ mat+ndola al instante! En el momento en (ue inici el lento descenso a tierra$ Royan oy el estampido sordo del arma! En ese momento el mac*o pasaba sobre la cabe,a de 2ic*olas! Esta ve,$ al al,ar la escopeta con el mismo #esto despreocupado$ ar(ue la espalda *asta (ue su cuerpo (ued ple#ado en la cintura como un arco tenso! 2uevamente$ al alcan,ar el punto m+s alto del arco$ el arma se sacudi entre sus manos! 5Err el tiro6$ pens Royan entre aliviada y decepcionada mientras el mac*o$ aparentemente ileso$ continuaba su vuelo! En parte le complac1a (ue la *ermosa ave escapara a la muerte$ pero al mismo tiempo no (uer1a ver -racasar al *ombre! Gradualmente se alter el per-il del ave$ (ue ple# sus alas y rod en el aire! Royan no sab1a (ue un proyectil le *ab1a atravesado lim4 piamente el cora,n$ pero se#undos despu s vio cmo sus alas perd1an ri#ide, al morir el -ais+n en pleno vuelo! 0nte la ca1da del mac*o se al, un coro espont+neo de aliento de los batidores$ d bil pero entusiasta en el # lido viento boreal! Entre los ca,adores tambi n se al,aron e7clamaciones de$ I5Buen tiro$ se)or6I Royan no se uni al coro$ pero por el momento olvid la -ati#a y el -r1o! Ten1a apenas una va#a idea de la destre,a (ue *ab1an re(uerido esos disparos$ pero se sent1a impresionada$ inclu4 so sobreco#ida! Le *ab1a bastado un vista,o del *ombre para con-irmar todas las e7pectativas suscitadas por las *istorias de &uraid! 0noc*ec1a cuando termin la ltima batida! Un vie'o camin militar ba'aba por la senda del 33

bos(ue donde a#uardaban los batidores e7*austos con sus perros! El ve*1culo pasaba lentamente para (ue todos pudieran subir! Geor#ina dio un empu'n a Royan para ayudarla antes de trepar de un salto se#uida por !agic! "on alivio se sentaron en uno de los bancos de madera! Geor#ina encendi un ci#arrillo y se sum a la ale#re conversacin de los batidores y #uardianes subalternos! Sentada en silencio en el e7tremo del banco$ Royan dis-rutaba de la sensacin de *aber lle#ado al cabo de una 'ornada tan ardua! Se sent1a cansada$ rela'ada y a la ve, e7tra)amente -e4 li,! &urante un d1a entero no *ab1a pensado en el robo del papiro$ el asesinato de &uraid ni en el enemi#o desconocido e invisible (ue la acec*aba para provocarle una muerte violenta! 0l lle#ar al pie de la cuesta$ el camin aminor la marc*a y se apart para de'ar pasar un Ran#e Rover verde! "uando los ve*1culos se encontraban a la par$ Royan #ir la cabe,a y a trav s de la ventanilla abierta del lu'oso ve*1culo rural mir a los o'os del conductor$ 2ic*olas ;uentonHarper! Era la primera ve, (ue pod1a distin#uir sus ras#os$ y su 'uventud la sorprendi! 3ensaba (ue deb1a de tener la edad de &uraid! 0*ora ve1a (ue no pod1a ser mayor de cuarenta$ ya (ue en su pelo espeso y ensorti'ado aparec1an apenas unas pocas *ebras plateadas! Ten1a la te, bronceada y curtida de un *ombre *abituado a vivir a la intemperie! Sus o'os eran verdes y penetrantes ba'o un par de ce'as oscuras y #ruesas! Su boca anc*a y e7presiva sonre1a ante una broma lan,ada por el conductor del camin en un -uerte acento de For8s*ire$ pero los o'os e7presaban la triste,a de una tra#edia reciente! Royan record lo (ue le *ab1a dic*o el pro-esor e instintivamente sinti pena por l! 2o era la nica (ue lloraba la muerte de un ser (uerido! "uando se miraron a los o'os ella vio (ue su e7presin cambiaba! Se sab1a atractiva y se daba cuenta de la impresin (ue causaba a los *ombres! Sin embar#o$ en ese momento no dis-rut la sensacin! El dolor por la muerte de &uraid era demasiado intenso y reciente! 0part la vista y el Ran#e Rover si#ui su camino!

La con-erencia en la universidad -ue todo un 7ito! Royan era una con-erencista e7celente y dominaba plenamente el tema! Hascin al auditorio con el relato del *alla,#o de la tumba de la reina Lostris y el posterior descubrimiento de los papiros! Muc*os de los presentes *ab1an le1do el libro y a la *ora de las pre#untas (uisieron saber *asta (u punto era cierto! Tuvo (ue medir sus palabras para no o-ender al autor! &espu s el pro-esor &i7on invit a Royan y Geor#ina a cenar! Encantado por el 7ito de la con-erencia$ pidi el clarete m+s caro de la carta de vinos para -este'ar! 3ara su desconcierto$ Royan no (uiso probarlo! /3erdneme$ olvid (ue era musulmana! /"opta/di'o ella/! F no soy abstemia por ra,ones reli#iosas sino simplemente por(ue no me #usta el sabor! /2o se preocupe/di'o Geor#ina/! 2o ten#o los instintos maso(uistas de mi *i'a! "reo (ue le viene del padre! Lo ayudar a secar esa linda botella! 34

Ba'o la in-luencia beni#na del vino$ el pro-esor se volvi locua, y las entretuvo con relatos sobre las e7cavaciones ar(ueol#icas a las (ue *ab1a asistido a lo lar#o de varias d cadas! "uando les sirvieron el ca- se volvi *acia RoyanE /&ios m1o$ casi me olvido! Me *an dic*o (ue podr+ visitar el museo de ;uenton 3ar8 cual(uier tarde de la semana! Llame a la se)ora Street el d1a anterior para (ue la espere! Es la secretaria privada de 2ic*olas!

Royan recordaba el camino a ;uenton 3ar8$ pero a di-erencia del d1a de ca,a$ esta ve, iba sola en el Land Rover! El #ran portn principal de entrada a la propiedad era de torneadas re'as de *ierro! &espu s aparec1a un poste con carteles indicadores en el punto donde se bi-urcaba el caminoE I;uenton Hall! 3rivadoI$ I0dministracinI y IMuseoI! El camino al museo atravesaba un par(ue donde los venados pastaban ba'o los robles de ramas desnudas debido al invierno! En medio de la bruma alcan, a entrever la #ran casa! Se4 #n la #u1a (ue le *ab1a prestado el pro-esor$ la casa databa de AUVW$ dise)ada por sir "*ristop*er Wren! Sesenta a)os despu s$ el maestro paisa'ista "apability BroOn *ab1a dise)ado los 'ardines! El resultado era per-ecto! El museo se encontraba en el centro de un bos(uecillo de *ayas doradas a un 8ilmetro de la casa! Era un edi-icio amplio al cual evidentemente le *ab1an a#re#ado ane7os a lo lar#o de los a)os! La se)ora Street la esperaba en una puerta lateral y se present al *acerla pasar! Era una mu'er madura$ canosa y se#ura de s1! /0sist1 a su con-erencia el lunes! 5Hascinante6 Le dar un cat+lo#o$ pero ver+ (ue todo est+ debidamente rotulado! Hace casi veinte a)os (ue traba'o a(u1! 2o *ay otras visitas$ as1 (ue la casa entera est+ a su disposicin! &eber de'arla$ as1 (ue pasee por donde (uiera! 2o me ir *asta las cinco de la tarde! Si puedo ayudarla en al#o$ mi o-icina est+ en el e7tremo de este pasi 4 llo! 3or -avor$ no de'e de avisarme! &esde el primer momento se sinti cautivada por la muestra de mam1-eros a-ricanos! En el saln de los primates se e7*ib1a una coleccin completa de todas las especies de simios del continente$ desde el #ran #orila mac*o de manto plateado *asta el delicado colobus con su capa de piel blanca y ne#ra! 0un(ue al#unas de las pie,as ten1an m+s de cien a)os$ estaban ma#n1-icamente conservadas y presentadas en #randes vitrinas entre pinturas (ue reproduc1an su *+bitat natural! Evi4 dentemente$ el museo empleaba a los me'ores artistas y ta7idermistas! 3udo ima#inar el costo de la muestra! 3ens (ue el ladrn de los -risos *ab1a invertido bien los cinco millones de dlares de su venta! 3as al saln de los ant1lopes y contempl maravillada los ma#n1-icos animales e7*ibidos! En una vitrina *ab1a un #rupo de e'emplares del #i#antesco ant1lope ne#ro de 0n#ola$ de la especie e7tinta Hippotra#us ni#er variani! 0l admirar el #ran mac*o ne#ro con el penac*o blanco en medio del pec*o y lar#os cuernos volcados *acia atr+s$ sinti pena de (ue al#uien de la -amilia ;uentonHarper lo *ubiera matado! 3ero a continuacin pens (ue de no *aber sido por la e7tra)a obsesin y pasin del ca,ador y coleccionista$ las #eneraciones -uturas tal ve, no 35

*ubieran conocido su ma'estuosa presencia! En otro saln se e7*ib1an e'emplares del ele-ante a-ricano! En el centro *ab1a un par de colmillos de mar-il tan #randes (ue era incre1ble (ue al#una ve, los llevara un animal vivo! 3arec1an columnas de m+rmol de al#n templo #rie#o de &iana$ la diosa de la ca,a! Se inclin a leer la tar'eta impresaE

"olmillos del elefante africano #o$odonta africana. "azado en %&'' en el enclave de #ado por (ir )onathan *uenton+arper. "olmillo izquierdo %,- .g. "olmillo derecho %/0 .g. #ongitud de colmillo ma1or, ,,,2 m. "ircunferencia m$ima, &%,2& cm. #os colmillos ms grandes jams cobrados por un cazador europeo.

Su lon#itud duplicaba la estatura de Royan$ y su circun-erencia era una ve, y media la de su cintura! Mientras pasaba al saln e#ipcio$ trataba de ima#inar el tama)o y la -uer,a de la criatura (ue los llevaba! Se detuvo bruscamente al ver la -i#ura (ue ocupaba el centro de la sala! Era una estatua de #ranito ro'o$ de unos cinco metros de altura$ (ue mostraba a Rams s II corno el dios <siris! El emperador4dios estaba parado sobre sus piernas musculosas y vest1a solamente sandalias y un -aldell1n! En la mano i,(uierda empu)aba los restos de un arco de #uerra con los e7tremos rotos! Era el nico da)o su-rido por la estatua en miles de a)os! El resto estaba per-ectoE la pedana an llevaba las marcas del cincel del escultor! En su pu)o derec*o el Haran llevaba un sello con su cartuc*o real! Su cabe,a ma'estuosa luc1a la #ran doble corona del 0lto y el Ba'o E#ipto! Su e7presin era serena y eni#m+tica! Royan reconoci la estatua al instante por(ue su #emela se encontraba en el saln principal del museo de El "airo! Todos los d1as pasaba 'unto a ella al ir a su o-icina! Sinti (ue la embar#aba la -uria! Era uno de los #randes tesoros de ese su E#ipto! Lo *ab1an robado de un lu#ar sa#rado de su pa1s! Su lu#ar no era ste sino la mar#en del #ran r1o 2ilo! Temblaba de emocin al inclinarse para e7aminar la estatua y leer los 'ero#l1-icos tallados en la base! El cartuc*o real ocupaba el centro de la soberbia advertenciaE

(o1 el divino 3ams4s, amo de diez mil carros. 5emedme, enemigos de Egipto.

Royan no *ab1a le1do la inscripcin en vo, alta! Una suave vo, masculina la sobresalt! 2o *ab1a o1do los pasos! Se volvi r+pidamenteE el *ombre casi la ro,aba! Ten1a las manos *undidas en los bolsillos de un in-orme cardi#an a,ul! Estaba tan ra1do (ue ten1a un a#u'ero en uno de los codos! Llevaba va(ueros a,ules muy deste)idos y #astadas pan4 36

tu-las de -elpa con sus iniciales! "omo muc*os in#leses$ a-ectaba un aire de ele#ante decadencia por(ue no es cuestin de mostrar e7cesiva preocupacin por el aspecto personal! /3erdneme$ no (uise asustarla!/Su boca abierta en una amplia sonrisa de disculpa de' entrever una dentadura deslumbrante pero al#o torcida! Entonces la reconoci y su e7presin cambiE/0*$ es usted! Le'os de sentirse *ala#ada por(ue l la *ubiese reconocido despu s de un contacto tan -u#a,$ se sinti o-endida por el destello (ue vio en sus o'os! Sin embar#o$ no pod1a ne#arse a estrec*ar la mano tendida! /2ic8 ;uentonHarper/di'o l/! F usted es la e7 alumna de 3ercival &i7on! Si no me e(uivoco$ la vi el 'ueves pasado durante la cacer1a! Estaba con los batidores$ 9no: Su actitud tan -ranca y cordial venc1a el recelo! /S1! Me llamo Royan 0l Simma! "reo (ue conoc1a a mi esposo$ &uraid 0l Simma! /5&uraid6 "laro (ue lo cono,co! Un tipo e7traordinario! 3asamos muc*o tiempo en el desierto! Uno de los me'ores (ue cono,co! 9"mo est+: /Ha muerto!/2o *ab1a (uerido dec1rselo de manera tan -r1a y brutal$ pero no se le ocurri otra respuesta! /Lo lamento muc*1simo! 2o sab1a nada! 9"u+ndo y cmo sucedi: /Hace apenas tres semanas! Lo asesinaron! /5&ios m1o$ (u *orror6/@io la comprensin en sus o'os y record (ue l tambi n *ab1a su-rido una p rdida!/Lo llam a El "airo *ace apenas cuatro meses! Encantador$ como siempre! 9Han descubierto al culpable: Ella mene la cabe,a y mir alrededor para ocultar sus o'os llenos de l+#rimas! /Su coleccin es e7traordinaria! 0cept al instante el cambio de temaE /Sobre todo #racias a mi abuelo! Era empleado de Evelyn Barin#$ a (uien sus muc*os enemi#os llamaban el 3repotente! El representante in#l s en El "airo durante!!! /S1$ *e o1do *ablar de Evelyn Barin#$ primer conde de "romer$ cnsul #eneral brit+nico en E#ipto de ACCW a AVDB! "omo representante plenipotenciario$ -ue el dictador indiscutido de mi pa1s durante todo ese per1odo! "omo usted di'o$ ten1a muc*os$ enemi#os! 2ic*olas entrecerr los o'os! /3ercival me di'o (ue usted -ue una de sus me'ores estudiantes$ pero no me advirti sobre sus inclinaciones nacionalistas! Es evidente (ue comprendi la inscripcin del Rams s sin (ue yo la tradu'era! /Mi padre -ue miembro del estado mayor de "amal 0bdel 2asser/murmur! 2asser *ab1a derrocado al rey t1tere Haru8 y -inalmente (uebr el poder brit+nico en E#ipto! &esde la 37

presidencia nacionali, el canal de Sue, a pesar de las protestas brit+nicas! /0'+/di'o l$ riendo/! Est+bamos en distintos lados de la barricada! 3ero los tiempos *an cambiado! Espero (ue no seamos enemi#os! /&e nin#una manera! &uraid lo ten1a en la mayor estima! /F yo a l!/@olvi a cambiar de temaE/Estamos muy or#ullosos de nuestra coleccin de us*abtis reales! Son e'emplares de las tumbas de todos los -araones$ desde el Imperio 0nti#uo *asta el ltimo de los Tolomeos! Le mostrar ! La condu'o a la #ran vitrina (ue cubr1a toda una pared del saln! En los ana(ueles se e7*ib1an esas -i#uras *umanas (ue se colocaban en las tumbas para (ue sirvieran a los reyes muertos en el mundo de ultratumba! "on su llave 2ic*olas abri las puertas de vidrio para tomar una de las pie,as m+s interesantes! /Este es el us*abti de Maya$ (uien sirvi a tres -araones$ Tutan8amn$ 0y y Horem*eb! @iene de la tumba de 0y$ muerto en el AWXW a!"! Le entre# el mu)eco y ella ley los 'ero#l1-icos de *ac1a tres mil a)os como si -ueran los titulares del diario de esa ma)anaE /ISoy Maya$ tesorero de los dos reinos! Responder por el divino -aran 0y! 5;ue viva por siempre6I Hab1a *ablado en +rabe para probarlo! Su respuesta en el mismo idioma -ue -luida y colo(uial! /3ercival &i7on no minti cuando di'o (ue usted -ue una alumna brillante! 0trapados por esos temas de inter s comn$ prosi#uieron la conversacin alternadamente en in#l s y +rabe$ mientras se disipaba la *ostilidad inicial! Recorrieron el saln lentamente$ deteni ndose en cada vitrina a tomar y estudiar cuidadosamente cada pie,a! Se sent1an transportados a milenios atr+s! Hrente a seme'ante anti#?edad$ las *oras y los d1as perd1an todo si#ni-icado! 3or eso los sobresalt la aparicin de la se)ora StreetE /Me voy$ Sir 2ic*olas! 93uedo encar#arle (ue cierre la casa y conecte la alarma: Los #uardias de se#uridad ya est+n apostados! /9;u *ora es:/3ara responder a su propia pre#unta ec* una r+pida mirada al Role7 Submariner de acero ino7idable (ue llevaba en la mu)eca/E 5Las seis menos veinte6 90dnde diablos se -ue la tarde:/Suspir ostensiblemente!/Hasta ma)ana$ se)ora Street! 3erdnenos por demorarla! /2o olvide conectar la alarma/insisti$ y se volvi *acia Royan/E 5Es tan distra1do cuando monta su caballito de batalla6/Evidentemente sent1a por su patrn el a-ecto de una t1a cari)osa! /2o m+s rdenes por *oy$ por -avor! @aya nom+s!/2ic*olas sonri con picard1a y mir a RoyanE/2o puedo de'ar (ue se vaya sin mostrarle al#o (ue conse#u1 con la complicidad de &u4 38

raid! 93uede (uedarse un poco m+s: Ella asinti y l e7tendi una mano como si -uera a tomarle el bra,o$ pero la de' caer! En el mundo +rabe se o-ende a una mu'er al tocarla$ aun(ue sea de manera amistosa! Ella advirti su cortes1a% sus buenos modales y estilo in-ormal lo volv1an m+s atractivo! Salieron del saln por una puerta con el rtulo$ I3ro*ibida la entrada a personas a'enas a la institucinI y recorrieron un lar#o pasillo *asta el -inal! /El santuario del templo/in-orm al invitarla a pasar/! &isculpe el desorden! Uno a)o de estos me ocupar de eso! Mi esposa sol1a!!!/Se interrumpi bruscamente y mir la -oto#ra-1a -amiliar en su marco de plata sobre la mesa! 2ic*olas y una mu'er *ermosa estaban sentados sobre una manta ba'o las ramas de un roble! Hab1a dos ni)as con ellos$ ambas muy parecidas a su madre! La menor estaba sentada sobre las piernas cru,adas de 2ic*olas% la mayor$ parada detr+s de ellos y sosten1a las riendas de un potrillo de S*etland! Royan lo mir de reo'o y vio el dolor indeleble en sus o'os! 3ara no incomodarlo$ mir alrededor de lo (ue evidentemente era su estudio y taller! Era un cuarto masculino espacioso y cmodo (ue pon1a de mani-iesto las contradicciones de su perso4 nalidadE el estudioso de #abinete contra el *ombre de accin! Entre los libros y las pie,as de museo *ab1a carretes y una ca)a para la pesca del salmn! &e un perc*ero en la pared col#aban un #ab+n$ la -unda de lona de una escopeta y una canana de cuero repu'ada con las iniciales 2!;!H! Reconoci al#unos de los cuadros en las paredes! Hab1a acuarelas del si#lo YIY del via'ero escoc s &avid Roberts y otras de @ivant &enon$ (uien *ab1a ido a E#ipto con el Arm4e de l67rient de 2apolen! Eran vistas -ascinantes de los monumentos antes de las e7cavaciones y restauraciones de pocas m+s recientes! 2ic*olas -ue al *o#ar y arro' un tronco sobre las brasas (ue empe,aban a apa#arse! Las ati, *asta obtener una buena llama y lue#o la invit a pararse delante de un cortinado (ue cubr1a la mitad de una pared del piso al tec*o! "on #esto de prestidi#itador teatral apart la cortina de un tirnE /9;u le parece:/pre#unt con satis-accin! Estudi el espl ndido ba'orrelieve montado sobre la pared! Los detalles eran bell1simos y la e'ecucin$ ma#n1-ica! Sin embar#o$ ocult su admiracin y respondi en tono despreocupadoE /Se7to rey de la dinast1a 0morita$ Hammurabi$ alrededor del ABCD a!"!/di'o mientras -in#1a estudiar los ras#os -inamente tallados del monarca anti#uo/! S1$ dir1a (ue viene del empla4 ,amiento de su palacio al sudoeste del ,i#urat de 0sur! &eber1a *aber dos -risos! @alen unos cinco millones de dlares cada uno! Si no me e(uivoco$ le -ueron robados a Saddam Hussein$ ese santo #obernante de la Mesopotamia moderna$ por dos pillos sin principios! Ten#o entendido (ue el #emelo de ste se encuentra en la coleccin de un se)or 3eter Wals*$ de Te7as! La mir atnito y lue#o solt una carca'adaE /5&iablos6 &uraid me 'ur (ue conservar1a el secreto$ pero se ve (ue le *abl de nuestras 39

correr1as! Era la primera ve, (ue lo o1a re1r! Su risa era campec*ana y sincera$ a#radable al o1do! /Tiene ra,n sobre el propietario actual del otro -riso/admiti sin de'ar de re1r/! 3ero no pa# cinco sino seis millones! /&uraid tambi n me cont sobre el via'e al maci,o de Tiibesti en "*ad y el sur de Libia/di'o$ y l mene la cabe,a con -in#ida contricin! /3arece (ue no ten#o secretos para usted!/Hue a un armario colocado contra la pared opuesta$ una ma#n1-ica pie,a de mar(ueter1a$ probablemente del si#lo Y@II -ranc s! 0bri las dos *o'as de la puertaE/@ea lo (ue &uraid y yo tra'imos de Libia sin pedir permiso al coronel Muammar al Rada--i!/Tom uno de los diminutos bronces e7(uisitamente -or'ados y se lo o-reci! La -i#ura de una madre amamantando a su beb estaba cubierta por una p+tina verde de si#los! /0n1bal$ *i'o de 0m1lcar Barca$ alrededor del ZDW a!"!/di'o/! Los *all una banda de tuare#s en uno de sus vie'os empla,amientos sobre el r1o Ba#radas$ en el norte de L-rica! "reo (ue 0n1bal los ocult all1 antes de ser derrotado por el #eneral romano Escipin! Hab1a m+s de doscientos bronces en el depsito! Fo an conservo cincuenta de los m+s bellos! /9@endi los dem+s:/pre#unt en tono de reproc*e mientras estudiaba la estatuilla/! 9"mo pudo desprenderse de al#o tan *ermoso: /2o tuve m+s remedio/respondi l con un suspiro de triste,a/! Lo lament muc*1simo$ pero la e7pedicin me cost una -ortuna! Tuve (ue vender parte del bot1n para recuperar los #astos! &e un ca'n sac una botella de O*is8y de malta Lap*roai# y la puso sobre su escritorio 'unto con dos vasos! /93uedo tentarla:/pre#unt$ pero ella mene la cabe,a/! La comprendo! Los mismos escoceses dicen (ue no se debe beber este breba'e sino en temperaturas ba'o cero$ en medio de un vendaval de cuarenta nudos despu s de perse#uir y ca,ar a un ciervo mac*o de die, puntas! 93uedo o-recerle al#o m+s delicado: /93uede ser una "oca: /3uede ser$ pero eso es muc*o peor (ue el Lap*roai#! "on tanta a,car es veneno puro! Tom el vaso (ue le o-rec1a y acept su brindisE /50 la vida6/di'o$ y prosi#ui/E Tiene ra,n! &uraid me *abl sobre estas pie,as!/&e' el bronce pnico en su lu#ar en el armario y se volvi para mirarlo de -rente/! &uraid me envi a verlo! Hueron sus ltimas instrucciones antes de morir! /50'+6 0s1 (ue este encuentro no es -ruto del a,ar! 3arece (ue soy v1ctima de una conspiracin inicua!/Se)al la silla -rente al escritorioE/5Si ntese6/orden/! La escuc*o! Se sent -rente a ella sobre una punta del escritorio$ la copa de O*is8y en la diestra$ a#itando una pierna en-undada en al#odn a,ul con la misma despreocupacin con (ue un leopardo en 40

reposo menea la cola! Su sonrisa era eni#m+tica y sus o'os verdes la miraban -i'amente! ISer1a di-1cil mentirle a este *ombreI$ pens! Tom aliento antes de empe,ar! /9Ha o1do *ablar de una anti#ua reina e#ipcia llamada Lostris$ del se#undo per1odo intermedio$ coet+nea de las primeras invasiones de *icsos: Ri con desd n al pararse! /50*$ con(ue se trataba de R1o sa#rado6/Tom un e'emplar del libro de la biblioteca! 0un(ue evidentemente lo *ab1a *o'eado muc*o$ an llevaba la sobrecubierta$ ilustrada con un paisa'e on1rico surrealista en el cual aparec1an las pir+mides en tonos pastel de verde y rosa viol+ceo re-le'adas en el a#ua! /9Lo ley:/pre#unt ella! 0sintiE /S1$ *e le1do casi todos los libros de Wilbur Smit*! Me entretiene! Ha venido un par de veces a ca,ar en ;uenton 3ar8!/@eo (ue le #ustan las novelas con se7o y violencia/coment ella con una mueca/! 9;u le pareci este libro en particular: /"on-ieso (ue ca1! Mientras lo le1a$ deseaba (ue estuviera basado en *ec*os reales! Mustamente por eso llam a &uraid!/2ic*olas tom el libro y lo abri en una de las ltimas p+#inas/! La nota del autor me pareci convincente$ pero sobre todo me obsesion la ltima -rase!/La ley en vo, altaE/IEn al#una parte de las monta)as de 0bisinia$ cerca del nacimiento del 2ilo$ la momia de Tanus todav1a yace en la tumba no violada del -aran Mamose!I/2ic*olas arro' el libro sobre el escritorio casi con iraE /53or &ios6$ no sabe cu+nto deseaba (ue -uera verdad! "u+nto deseaba ir en busca de la tumba del -aran Mamose! Ten1a (ue *ablar con &uraid! "uando me di'o (ue eran tonter1as me sent1 esta-ado! Ten1a tantas e7pectativas (ue la desilusin -ue tremenda! /2o son tonter1as/replic ella$ pero se recti-ic/E Bueno$ no del todo! /"omprendo! ;uiere decir (ue &uraid me minti! /2o le minti/di'o acaloradamente en su de-ensa/! Slo (uer1a demorar un poco la revelacin por(ue no estaba en condiciones de decirle toda la verdad! Sab1a (ue usted *ar1a pre#untas (ue no podr1a responder! Su nombre encabe,aba la lista de auspiciantes posibles! /&uraid no ten1a todas las respuestas$ pero usted s1/di'o con una sonrisa esc ptica/! "a1 una ve,! &i-1cil (ue me *a#an creer las mismas idioteces por se#unda ve,! /Los rollos de papiro e7isten! 2ueve est+n en la ca'a -uerte del museo en El "airo! Los descubr1 yo en la tumba de la reina Lostris!/0bri su cartera de cuero y *ur# en ella *asta en4 contrar un -a'o del#ado de -oto#ra-1as color de seis por cuatro! Le o-reci una de ellasE/Es el muro del -ondo de la tumba! 0penas se alcan,an a ver los 'arros de alabastro en el nic*o! Tomamos la -oto antes de sacarlos de a*1! /Muy bonita$ pero podr1an *aberla tomado en cual(uier parte! 41

Le entre# otra -oto#ra-1a sin *acer caso a su observacinE/0*1 se ven los die, rollos en el taller de &uraid en el museo! 9Reconoce a los dos *ombres detr+s del banco: 0sintiE /&uraid y Wilbur Smit*!/En su cara$ la duda y el inter s despla,aban al escepticismo/! 9;u diablos trata de decirme: /Lo (ue diablos trato de decirle es (ue$ a pesar de la amplia licencia po tica (ue se tom el autor$ todo lo (ue dice en la novela tiene al#una base de verdad! Sin embar#o$ el rollo (ue nos interesa es el s ptimo$ robado por los *ombres (ue mataron a mi esposo! 2ic*olas se par y -ue al *o#ar! 0rro' otro tronco y lo #olpe salva'emente con el ati,ador como si desa*o#ara sus emociones! / 9"u+l es la importancia particular de ese rollo en oposicin a los otros nueve:/pre#unt sin darse vuelta! /Relataba el entierro del -aran Mamose y pensamos (ue conten1a indicaciones (ue nos permitir1an lle#ar al empla,amiento de la tumba! /9Lo piensan pero no est+n se#uros:/Gir para mirarla$ blandiendo el ati,ador como si -uera un arma! Su aspecto la atemori,! Ten1a los labios apretados y sus o'os brillaban con dure,a! /Lar#os pasa'es del s ptimo papiro est+n escritos en una especie de cdi#o$ como una serie de versos cr1pticos! &uraid y yo *ab1amos empe,ado a desci-rarlos cuando!!!/se interrumpi y tom aliento/$ cuando lo asesinaron! /Se#uramente tiene una copia de al#o tan valioso/di'o con una mirada a#resiva (ue la intimid! Mene la cabe,a! /Los micro-ilms$ los apuntes$ se llevaron todo 'unto con el rollo ori#inal! Los (ue mataron a &uraid -ueron a nuestro apartamento en El "airo y destro,aron la 3" en la (ue *ab1a #rabado todos nuestros descubrimientos! El arro' el ati,ador al cubo del carbn y volvi al escritorio! /3or consi#uiente$ no tiene pruebas! 2ada (ue demuestre (ue todo esto es verdad! /2in#una/acept ella/$ salvo lo (ue ten#o a(u1 adentro!/Se se)al la -rente con su 1ndice lar#o y -inoE/Ten#o buena memoria! Hrunci el entrece'o y se pas los dedos por su pelo espeso y ensorti'ado! /93or (u vino a verme: /3ara darle la oportunidad de buscar la tumba del -aran Mamose/replic sin vueltas/! 9Le interesa: "on un cambio brusco de su estado de +nimo$ sonri como un escolar traviesoE 42

/2ada en el mundo me interesa m+s! /En ese caso$ usted y yo tendremos (ue ponernos de acuerdo/di'o$ y se inclin *acia l con aire muy serio/! 3ara empe,ar$ le dir (u (uiero yo y despu s usted podr+ *acer lo mismo! La ne#ociacin -ue ardua$ y a la una de la ma)ana Royan estaba e7*austa! /Fa no puedo pensar! 93odemos se#uir ma)ana por la ma)ana:/2o se *ab1an puesto de acuerdo! /Fa es ma)ana por la ma)ana! 3ero tiene ra,n! Hue muy descort s de mi parte! 3uede dormir a(u1$ en cual(uiera de los veintisiete dormitorios! /2o$ #racias!/Se par/! 3re-iero ir a casa! /Hay *ielo en la ruta/advirti l! Entonces vio su e7presin resuelta y al, las manos en se)al de capitulacinE/&e acuerdo$ no insistir ! 90 (u *ora nos veremos: Ten#o una reunin con mis abo#ados a las die,$ pero terminaremos al mediod1a! 93or (u no *acemos un almuer,o de traba'o: &eb1a ir a ca,ar en Ganton$ pero cancelar la cita! 0s1 tendremos toda la tarde *asta el anoc*ecer!

0 la ma)ana si#uiente$ 2ic*olas se reuni con sus abo#ados en la biblioteca de ;uenton 3ar8! La sesin no -ue -+cil ni a#radable$ pero no lo *ab1a esperado! &esde el principio del a)o su mundo empe,aba a derrumbarse! 0pret los dientes al recordar cmo *ab1a comen,adoE con un instante -atal de -ati#a y distraccin a medianoc*e en la autopista resbaladi,a$ mientras el camin (ue ven1a de -rente lo encandilaba con sus -aros! 0n no se *ab1a recuperado cuando su-ri el se#undo #olpe brutal! Hue el resumen -inanciero del cartel de se#uros Lloyds en el cual 2ic*olas era un Inombre importanteI como lo *ab1an sido su padre y su abuelo! &urante medio si#lo la -amilia *ab1a recibido peridicamente una renta considerable de las #anancias del cartel! &esde lue#o$ 2ic*olas sab1a (ue ten1a participacin ilimitada en las p rdidas del #rupo! 2unca *ab1a sentido el peso de esa responsabilidad por(ue en los ltimos cincuenta a)os el #rupo no *ab1a su-rido p rdidas importantes! 3ero ese a)o$ con el terremoto de "ali-ornia y los -allos por contaminacin ambiental contra una empresa (u1mica transnacional$ el cartel *ab1a perdido veintis is millones de libras esterlinas! La participacin de 2ic*olas en las p rdidas era de dos millones y medio de libras! Hab1a pa#ado una parte$ pero deb1a saldar el resto en un lapso de oc*o meses!!! sin contar las sorpresas desa#radables (ue pudiera traer consi#o el a)o si#uiente! 3oco despu s$ las casi cuarenta *ect+reas de remolac*a a,ucarera -ueron atacadas por la r*i,omania$ la demencia de la ra1,! 3erdieron toda la cosec*a! /2ecesitamos por lo menos dos millones y medio/di'o uno de los abo#ados/! Me parece (ue no *ay problema! Tiene cual(uier cantidad de pie,as valiosas en la casa y el museo! 9"u+nto nos de'ar1a la venta de al#unas de ellas: &i#o$ *aciendo un c+lculo ra,onable! 43

Hi,o una mueca al pensar en la posibilidad de vender la estatua de Rams s$ los bronces$ el -riso de Hammurabi o cual(uier otra pie,a de su amada coleccin de la mansin o el museo! &e4 b1a reconocer (ue su venta alcan,ar1a para saldar sus deudas$ pero le parec1a imposible vivir sin cual(uiera de ellas! "ual(uier otra salida era me'or! /2o$ 5(u diablos6/e7clam$ y el abo#ado lo mir -r1amente! /Bueno$ veamos (u otros bienes tenemos/di'o implacablemente/! Las vacas lec*eras! /Eso nos dar+ cien mil$ con suerte/#ru) 2ic*olas/! 2os (uedan apenas dos millones cuatrocientos por conse#uirE /El *aras/terci el contador! /En este momento ten#o slo seis caballos! &oscientos mil m+s/puntuali, 2ic*olas con una sonrisa sardnica/! ;uedan dos coma dos! &espacito$ despacito!!! /El yate/su#iri el abo#ado m+s 'oven! /Es m+s vie'o (ue yo/ob'et 2ic*olas$ meneando la cabe,a/! Era de mi padre! 2adie lo aceptar1a ni de re#alo! Slo tiene valor sentimental! Mis escopetas valen m+s! Los dos abo#ados se inclinaron sobre los inventariosE /0*$ s1! 0(u1 est+n! Un par de escopetas 3urdley con e7pulsor lateral$ en buen estado! @alor estimado$ cuarenta mil! /Ten#o al#unas medias y cal,oncillos usados/ironi, 2ic*olas/! 92o los tienen en el inventario: 3asaron por alto la pulla! /Est+ la casa en Londres/di'o el abo#ado m+s vie'o$ imperturbable$ inmune$ vacunado contra el su-rimiento *umano/! Buena ubicacin! @alor$ un milln y medio! /Tal como est+ el mercado -inanciero$ no tanto/replic 2ic*olas/! Un milln me parece m+s realista! El abo#ado tom nota en el mar#en del documento antes de prose#uirE /"laro (ue$ en lo posible$ (ueremos evitar la venta de la propiedad en su con'unto! La reunin$ lar#a y ardua$ termin sin *aber lle#ado a conclusin al#una! 2ic*olas se sent1a -urioso e impotente! 0compa) a los abo#ados *asta la salida$ lue#o subi a sus *abitaciones$ se ba) y se cambi la camisa! &espu s$ sin saber por (u $ se a-eit y se puso locin en las me'illas! 0traves el par(ue en su Ran#e Rover$ (ue de' en la playa de estacionamiento! La nieve ca1a me,clada con lluvia y le mo' la cabe,a al cru,ar la playa! 44

Royan lo esperaba en la o-icina de la se)ora Street! Las dos parec1an con#eniar! 0ntes de entrar se detuvo a escuc*ar su risa y se sinti un poco me'or! La cocinera le *ab1a enviado un almuer,o caliente desde la casa principal! 3arec1a creer (ue una buena comida era el me'or remedio para el mal tiempo! Hab1a una sopera llena de una sa4 brosa sopa de verduras y un esto-ado de Lancas*ire$ con media botella de vino bor#o)a para l y una 'arra de 'u#o de naran'as para ella! "omieron -rente al *o#ar mientras la lluvia a,otaba las ventanas! Mientras com1an le pidi (ue relatara en detalle el asesinato de &uraid! Lo *i,o sin omitir nada% *abl de sus propias *eridas y se arreman# para mostrarle la *erida vendada! Escuc* absorto su relato del se#undo atentado$ en las calles de El "airo! /9Tiene al#una sospec*a: 92o se le ocurre al#una idea sobre (ui n ser1a el culpable: Mene la cabe,aE /2o *ubo el menor aviso! Terminaron de comer en silencio$ sumidos en sus pensamientos! /Bueno$ 9(u le parece si nos ponemos de acuerdo:/di'o l al servir el ca- ! &iscutieron durante casi una *ora! /Es di-1cil aceptar (ue se llevar+ parte del bot1n si no s cu+l ser+ su aporte/protest 2ic*olas al servir m+s ca- /! Si debo -inanciar y diri#ir la e7pedicin!!! /Tendr+ (ue creer (ue mi aporte ser+ importante! &e lo contrario no *abr+ bot1n$ como dice usted! En todo caso$ le ase#uro (ue no le revelar nada *asta (ue nos pon#amos de acuerdo! /92o le parece un poco in'usto:/ob'et$ y ella sonri con malicia! /Si no le #ustan mis condiciones$ *ay otros tres nombres en la lista de auspiciantes de &uraid/di'o en tono amena,ante! /Est+ bien$ est+ bien/convino con cara de m+rtir/! 0cepto la propuesta! 3ero$ 9cmo calculamos la parte de cada uno: /Fo ele#ir una pie,a entre todos los ob'etos (ue rescatemos$ despu s ele#ir+ usted y as1 sucesivamente *asta terminar! /9F si yo eli'o primero: /Tiremos una moneda/su#iri ella! .l sac una moneda de una libra de su bolsillo! /5"ante6/e7clam al tirar la moneda! /"ara! /5&iablos6/e7clam al reco#er la moneda! La #uard en su bolsillo!/Usted eli#e la primera 45

pie,a del bot1n$ si es (ue *ay tal cosa!/E7tendi el bra,o sobre la mesa!/3odr+ *acer lo (ue (uiera con ella! Incluso podr+ donarla al museo de El "airo$ si sa es su aberrante pre-erencia! 9Es un trato: /Es un trato/di'o ella al estrec*arle la mano! F a)adiE/Socio! /Bien$ a traba'ar! Basta de secretos entre nosotros! "u nteme todos los detalles (ue *a ocultado! /Trai#a el libro/di'o$ se)alando el e'emplar de R1o sa#rado en la biblioteca! Mientras l lo tra1a$ apart los platos sucios!/Lo primero (ue debemos *acer es repasar los cap1tulos alterados por &uraid!/Lo abri en una de las ltimas p+#inasE/0(u1! 0(u1 comien,a la o-uscacin de &uraid! /Bien dic*o/replic 2ic*olas con una sonrisa/! 3ero no usemos palabras di-1ciles! Fa me *a o-uscado bastante! Ella no le devolvi la sonrisaE /Hasta a(u1 conoce los *ec*os! E7pulsados de E#ipto por los *icsos e(uipados con carros$ la reina Lostris y su pueblo nave#an 2ilo arriba *acia el sur *asta la con-luencia del 2ilo Blanco con el 2ilo 0,ul! La re#in (ue *oy se llama Martum! Hasta a(u1 el relato si#ue el de los rollos con bastante -idelidad! /Lo recuerdo! Si#a! /En las bode#as de sus embarcaciones llevan el cuerpo momi-icado del esposo de la reina Lostris$ el -aran Mamose octavo! &oce a)os antes$ mientras l a#oni,aba con una -lec*a *icsa clavada en el pulmn$ ella 'ur (ue lo enterrar1a en un lu#ar se#uro con todos sus inmensos tesoros! "uando lle#an a Martum$ resuelve (ue es el momento de cumplir su promesa! Env1a a su *i'o el pr1ncipe Memnon$ de catorce a)os$ a la cabe,a de una escuadra de carros$ a buscar un empla,amiento para la tumba! 0compa)a a Memnon su mentor$ el narrador del relato$ el incan4 sable Taita! /S1$ recuerdo esa parte! Memnon y Taita interro#an a los esclavos ne#ros s*illu8 (ue *an capturado y$ si#uiendo su conse'o$ deciden tomar el bra,o i,(uierdo del r1o$ (ue *oy llamamos el 2ilo 0,ul! Royan asinti y prosi#uiE /@ia'aron *acia el este *asta lle#ar a unas monta)as imponentes$ tan altas (ue las describen como una escarpa a,ul! Hasta a(u1$ el libro repite bastante -ielmente el relato de los rollos$ pero a(u1/#olpe la p+#ina con el 1ndice/ es donde &uraid empie,a a despistarnos! 0l describir las estribaciones!!! 2ic*olas la interrumpiE /La primera ve, (ue lo le1$ pens (ue no describ1a correctamente la re#in donde el 2ilo 0,ul sale del altiplano et1ope! 2o *ay estribaciones! Slo est+ la pelada escarpa occidental del maci,o! El r1o sale de a*1 como una v1bora de un *oyo! El autor de esa descripcin 'am+s estuvo en el 2ilo 0,ul! 46

/9"onoce la re#in:/pre#unt Royan$ y l ri al asentir! /"uando era m+s 'oven y an m+s idiota (ue a*ora$ tuve la idea #randiosa de nave#ar la (uebrada de 0bbay desde el la#o Tana *asta la represa de Roseires en el Sud+n! Los et1opes lla4 man 0bbay al 2ilo 0,ul! /93or (u (uer1a *acer eso: /3or(ue nadie lo *ab1a *ec*o! El mayor "*eesman$ el cnsul brit+nico$ lo intent en AVWZ y poco -alt para (ue muriera a*o#ado! Fo pens (ue pod1a -ilmar la traves1a$ escribir un libro y #anar una -ortuna con los derec*os! "onvenc1 a mi padre de (ue -inanciara la e7pedicin! Le #ustaban esas travesuras demenciales! ;uer1a participar de la e7pedicin! Estudi el curso del r1o 0bbay$ y no slo en los mapas! "ompr un vie'o "essna ACD y recorr1 por aire los setecientos cincuenta 8ilmetros de la (uebrada desde el la#o Tana *asta la represa! "omo le di'e$ te n1a veintin a)os y era loco! /9;u pas:/pre#unt$ -ascinada! &uraid no se lo *ab1a contado$ pero era la clase de aventura en la (ue se embarcar1a un *ombre como l! /"onvenc1 a oc*o camaradas m1os del "ole#io Militar de (ue lo intent+ramos durante las vacaciones de 2avidad! Hue un -iasco! 0#uantamos dos d1as en esas a#uas torrenciales! 2o co4 no,co en todo el mundo un lu#ar como esa (uebrada in-ernal! Es el doble de pro-unda (ue el Gran "a)n del "olorado en 0ri,ona e i#ual de escarpada! 0ntes de *acer treinta 8ilmetros nuestros 8aya8s estaban destro,ados! 3ara volver a la civili,acin tuvimos (ue abandonar el e(uipo y escalar las paredes de la (uebrada!/3or un instante su e7presin se volvi muy #rave! /3erd1 a dos compa)eros! Bobby 3almer se a*o# y Tim Mars*all cay de un precipicio! 2i si(uiera pudimos recuperar los cad+veres$ (ue (uedaron all+! Tuve (ue dar la noticia a sus padres!!!/Se interrumpi al recordar el dolor de ese momento! /Entonces$ 9nadie *a podido nave#ar el 2ilo 0,ul por la (uebrada:/pre#unt para distraerlo! /S1$ yo lo *ice un par de a)os despu s! Esta ve, no era el 'e-e sino un o-icial muy subalterno de la e7pedicin de las Huer,as 0rmadas Brit+nicas! Slo un es-uer,o con'unto del E' rcito$ la Marina y la Huer,a 0 rea pudo vencer al r1o! Lo mir con admiracin! Realmente *ab1a nave#ado el 0bbay! Un e7tra)o destino parec1a llevarla *acia l! &uraid ten1a ra,n! 3robablemente era el *ombre m+s cali-icado del mundo para emprender la tarea! /3or consi#uiente$ usted conoce me'or (ue nadie la verdadera con-i#uracin de la (uebrada! Le e7plicar en t rminos #enerales lo (ue escribi Taita en el s ptimo papiro! &es#raciadamente esa parte del rollo estaba un poco deteriorada! &uraid y yo tuvimos (ue e7trapolar de otros pasa'es del te7to! Usted dir+ en (u medida coincide con su conocimiento del terreno! /0delante/di'o l! /Taita describe la escarpa en t rminos muy similares a los suyos$ como una pared vertical de la (ue sur#e el r1o! Los carros eran inservibles en un terreno tan accidentado y desi#ual! 47

Tuvieron (ue de'arlos y avan,ar a pie con los caballos de car#a! Las sendas de las cabras de monta)a eran tan empinadas$ (ue al#unos caballos perdieron pie y cayeron al r1o! 3ero esto no los detuvoE si#uieron adelante a las rdenes del pr1ncipe Memnon! /El paisa'e es tal cual lo describe l! Un tramo de terreno espantoso! /0 continuacin$ Taita describe una serie de obst+culos$ (ue l llama escalones! &uraid y yo no pudimos determinar a ciencia cierta (u eran! Supusimos (ue se re-er1a a unas cataratas! /;ue no -altan en la (uebrada del 0bbay/di'o 2ic*olas$ asintiendo! /.sta es la parte m+s importante del testimonio! Taita dice (ue al cabo de veinte d1as de traves1a de la (uebrada lle#aron a lo (ue llama el se#undo escaln! 0*1 el pr1ncipe recibi un mensa'e -ortuito de su padre$ (uien le di'o en sue)os (ue se era el empla,amiento de su tumba! Taita dice (ue se detuvieron all1! Si pudi ramos determinar (u -ue lo (ue los detuvo$ sabr1amos con precisin *asta dnde penetraron en la (uebrada! /0ntes de dar un paso$ deberemos consultar mapas y -otos satelitales de las monta)as$ y yo repasar mis apuntes y mi diario de la e7pedicin/se)al 2ic*olas/! Trato de mantener mi biblioteca siempre actuali,ada$ as1 (ue se#uramente encontraremos las -oto#ra-1as y los mapas m+s recientes en el arc*ivo del museo! Si es as1$ la se)ora Street sabr+ encontrarlos! Se par y se despere,! /Esta noc*e buscar mis diarios y los leer ! Mi bisabuelo tambi n -ue de ca,a a Etiop1a en el si#lo pasado! S (ue cru, el 2ilo 0,ul cerca de &ebra Mar8os en mil oc*ocientos noventa y pico! Ten#o sus apuntes en el arc*ivo! Tal ve, el vie'o apunt al#o (ue nos sirva! La acompa) al vie'o Land Rover verde en la playa de estacionamiento y se asom por la ventanilla cuando ella encend1a el motorE /Me parece (ue deber1a alo'arse a(u1! Tiene una *ora y media de a(u1 a Brandsbury!!! son tres *oras diarias de via'e! Tenemos muc*o (ue *acer antes de pensar en ,arpar *acia L-rica! /9;u pensar1a la #ente:/pre#unt ella al soltar el embra#ue! /Me importa un comino lo (ue piense la #ente/replic cuando el auto se pon1a en marc*a/! 90 (u *ora vendr+ ma)ana: /Ten#o cita con el m dico en For8 para (ue me (uite los puntos! 2o lle#ar antes de las once/ e7clam$ asomando la cabe,a! El viento a#itaba su cabellera oscura en torno de su cara! Siempre lo *ab1an atra1do las mu'eres morenas! Rosalind ten1a esa eni#m+tica mirada oriental! Se sent1a culpable y desleal al *acer esa comparacin$ pero era di-1cil de'ar de pensar en Royan! Era la primera mu'er (ue lo atra1a desde la muerte de Rosalind! La me,cla de ra,as era seductora! Era lo su-icientemente e7tica para e7citar su a-icin por el <riente y lo su-icientemente in#lesa para *ablar su idioma y compartir su sentido del *umor! Era culta$ muy conocedora de los temas (ue le interesaban$ y su valent1a era admirable! 0 la mayor1a de las 48

mu'eres orientales las educaban desde la cuna para ser recatadas y sumisas! Esta era di-erente!

Geor#ina *ab1a pedido *ora con su m dico en For8 para (ue le (uitara los puntos del bra,o! 3artieron despu s del desayuno en la casa en Brandsbury! Geor#ina conduc1a y !agic iba en el asiento entre las dos! 0l doblar por la calle de la aldea$ Royan vio un #ran camin M02 estacionado cerca del correo$ pero lo olvid al instante! Una ve, (ue salieron al campo encontraron bancos espesos de niebla (ue reduc1an la visibilidad a treinta metros$ pero Geor#ina no *ac1a concesiones al clima y aceleraba el Land Rover a su m+7ima velocidad$ la cual$ pens Royan con alivio$ no alcan,aba los noventa 8ilmetros por *ora! 0l #irar la cabe,a para mirar el trec*o (ue acababan de recorrer$ vio (ue las se#u1a el camin M02! Slo alcan,aba a ver la cabina$ (ue se al,aba sobre la bruma ba'a como la torre de mando de un submarino! En ese momento entr en un banco de niebla (ue se lo tra#! Se volvi para escuc*ar a su madre! /Los del #obierno son una man#a de idiotas incompetentes!/Geor#ina entrecerr los o'os para prote#erlos del *umo del ci#arrillo (ue sosten1a entre los labios! "onduc1a con una mano$ mientras con la otra acariciaba la sedosa ore'a de !agic./Si los ministros (uieren emborrac*arse ma)ana$ tarde y noc*e$ es asunto de ellos$ pero lo (ue me da rabia es (ue 'ue#uen con mi pensin!/El nico in#reso de su madre era una pensin del servicio e7terior$ y no era #ran cosa! /2o me dir+s (ue (uieres un #obierno laborista/di'o Royan con una risita maliciosa! Su madre era conservadora ac rrima! Geor#ina vacil y replic con una evasivaE /Fo slo (uiero (ue vuelva Ma##ie! Royan #ir en su asiento para mirar por la sucia ventanilla trasera! El camin asomaba en medio de la niebla y el *umo a,ul del escape de Geor#ina (ue parec1a la estela de un avin de c*orro! Hasta entonces *ab1a conservado la distancia$ pero empe,aba a acelerar y acercarse! /"reo (ue (uiere pasarte/di'o suavemente! El #ran cap del camin estaba a poco m+s de seis metros de su para#olpes trasero! El radiador con la c*apa cromada de M02 era m+s alto (ue la cabina del Land Rover y ocultaba la cara del conductor! /Todo el mundo (uiere pasarme/#imi Geor#ina/! 0s1 es mi vida!/Terca$ conserv el centro del camino estrec*o! En una nueva mirada atr+s$ Royan vio (ue el camin se acercaba *asta llenar totalmente la ventanilla trasera! El conductor apret el embra#ue y aceler el motor% el ru#ido era amena,ante! 49

/Ser+ me'or (ue le des paso! "reo (ue *abla en serio! /;ue espere/#ru) Geor#ina con el ci#arrillo entre los labios/! La paciencia es una virtud! 0dem+s$ no le puedo dar paso! 0*ora viene un puente de piedra estrec*o! "ono,co este tramo del camino como mi propia casa! En ese momento$ el conductor toc bocina! El ruido ensordecedor sobresalt a !agic$ (ue empe, a ladrar con -uria! /Hi'o de puta/#ru) Geor#ina/! 90 (u estamos 'u#ando: 0nota la patente! Lo denunciar a la polic1a cuando lle#uemos a For8! /Tiene las placas embarradas! 2o alcan,o a ver bien$ pero parece una patente continental! 0lemana$ creo! En ese momento$ como si *ubiera o1do su protesta$ el conductor aminor la marc*a *asta (uedar a unos veinte metros! Royan *ab1a #irado para mirarlo bien! /0s1 me #usta/di'o Geor#ina con satis-accin/! Esos alemanes no tienen modales!/La niebla di-icultaba la visin!/0*1 est+ el puente!!! 3or primera ve,$ Royan pudo ver el interior de la cabina! El conductor llevaba un pasamonta)a de lana a,ul (ue le tapaba toda la cara menos los o'os y la nari,! Le daba un aire siniestro y mali#no! /5"uidado6/c*ill Royan/! 52os va a c*ocar6 El ru#ido del motor del #ran camin las envolvi como el del mar a#itado por un vendaval! 3or un instante Royan vio un muro de acero cromado y entonces el camin las c*oc de atr+s! El impacto la arro' sobre el respaldo del asiento! 0l al,arse vio (ue el camin las *ab1a levantado como un ,orro al,a una #allina en sus mand1bulas! Empu'aba el Land Rover con los barrotes de acero (ue prote#1an el deslumbrante radiador cromado! Geor#ina a-erraba el volante para tratar de recuperar el control$ pero todo era intil! /2o puedo sostenerlo! 5El puente6 Salta!!! Royan solt la traba del cinturn de se#uridad y tom el picaporte! Los muros de piedra del puente se acercaban a una velocidad aterradora! El Land Rover patinaba sobre el camino$ to4 talmente -uera de control! La porte,uela de Royan empe, a abrirse$ pero no lo su-iciente para saltar antes de (ue el Land Rover -uera arro'ado con #ran violencia contra las #ruesas columnas de piedra (ue -lan4 (ueaban la entrada del puente! Las dos mu'eres c*illaron al un1sono cuando el ve*1culo se arru#$ y el impacto las arro' *acia adelante! El parabrisas estall en a)icos contra las columnas$ el Land Rover volc y cay rodando por el terrapl n! 50

El #olpe e7puls a Royan por la porte,uela abierta! La pendiente amorti#u la ca1da$ (ue sin embar#o le arranc el aliento! Rod por la pendiente *asta caer a las a#uas *eladas del r1o ba'o el puente! 0ntes de *undirse del todo mir *acia el cielo y el puente! Tuvo un ltimo vista,o del camin (ue se ale'aba a toda velocidad! 0rrastraba dos acoplados inmensos$ m+s altos (ue las de-ensas laterales del puente! Los dos acoplados estaban cubiertos por #ruesas lonas verdes atadas con so#as a las #rampas de la carrocer1a! 0lcan, a ver un #ran lo#otipo empresario pintado en ro'o en el costado del acoplado m+s cercano$ pero antes de (ue pudiera reconocerlo se *undi ba'o el a#ua$ y el -r1o y la -uer,a de la ca1da le (uitaron el aliento! 0l salir con es-uer,o descubri (ue el a#ua la *ab1a arrastrado r1o aba'o! Entorpecida por la ropa empapada$ se tambale *asta la orilla y a-err la rama de un +rbol para ayudarse a salir! 0rrodillada en el barro$ tosi *asta e7pulsar el a#ua (ue *ab1a tra#ado y se palp para comprobar si *ab1a su-rido *eridas en el c*o(ue! Entonces olvid su propia situacin al o1r los terribles #emidos de su madre desde las ruinas del Land Rover! En un -renes1 de miedo$ se al, y se tambale sobre el c sped *medo y cubierto de escarc*a *acia el Land Rover$ vuelto ruedas arriba sobre el terreno al pie del terrapl n! La carrocer1a estaba abollada y rota$ y se ve1a el aluminio all1 donde *ab1a perdido la pintura verde! El motor estaba apa#ado$ pero an #iraban las ruedas delanteras! /5Mam+6 9&nde est+s:/Los sollo,os des#arradores no cesaban! Se apoy contra la carrocer1a met+lica del ve*1culo y se arrastr *acia el lu#ar de donde ven1a el ruido$ aterrada por lo (ue podr1a encontrar! Geor#ina estaba sentada en el suelo con la espalda apoyada en la carrocer1a del auto y las piernas e7tendidas! La i,(uierda estaba retorcida$ la puntera de la bota estaba *undida en el ba4 rro en un +n#ulo tal$ (ue la pierna parec1a (uebrada a la altura de la rodilla o cerca de sta! .sa no era la causa de su an#ustia! Ten1a a !agic sobre su re#a,o y estaba inclinada sobre l$ abrumada por el dolor! El sonido (ue lo e7presaba ven1a de lo m+s pro-undo de su ser! El pec*o del spaniel *ab1a sido aplastado por el metal y la tierra! La len#ua asomaba de la boca abierta en la ltima sonrisa y un *ilo de san#re corr1a *asta el e7tremo sonrosado! Geor#ina la limpiaba con su pa)uelo! Royan se sent 'unto a su madre y le ec* un bra,o sobre los *ombros! Mam+s la *ab1a visto llorar! La abra, con muc*a -uer,a para acallar los ruidos de su dolor$ pero stos sal1an sin cesar! 2o supo cu+nto tiempo permanecieron sentadas! 3ero la vista de la pierna *erida y el miedo de (ue el camionero volviera a completar su obra la despertaron de su estupor! Trep el terra 4 pl n y se tambale *asta el centro del camino para detener el primer auto (ue pasara!

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Hab1an pasado dos *oras desde la *ora -i'ada para la cita cuando 2ic*olas$ preocupado$ llam a la polic1a de For8! 0-ortunadamente *ab1a visto la patente del Land Rover$ cuya matr1cula le era -+cil de recordarE las iniciales de su madre y el -at1dico nmero AW! La a#ente de polic1a consult su computadoraE /Lamento decirle$ se)or$ (ue ese Land Rover su-ri un accidente esta ma)ana! /9"mo est+ la conductora:/pre#unt 2ic*olas bruscamente! /La conductora y una acompa)ante se encuentran en el *ospital For8 Minster! /9"mo est+n: /2o ten#o esa in-ormacin$ se)or! 2ic*olas tard cuarenta minutos en lle#ar al *ospital y casi otro tanto en rastrear a Royan! La encontr en la sala de ciru#1a de mu'eres$ sentada 'unto a la cama de su madre! .sta an no despertaba de la anestesia! 0l, la vista al ver a 2ic*olas! /9Est+ bien: 9;u diablos pas: /Mi mam+!!!$ tiene una -ractura #rave! Tuvieron (ue ponerle un clavo en el muslo!!!$ en el - mur! /9F usted: /Ras#u)os$ moretones! 2ada #rave! /9;u pas: /Un camin nos!!! nos sac del camino! /9Hue adrede:/2ic*olas sinti un enco#imiento en las entra)as al recordar otro camin$ otra ruta$ otra noc*e! /"reo (ue s1! El conductor llevaba una m+scara$ un pasamonta)a! 2os c*oc de atr+s! Tuvo (ue *acerlo deliberadamente! /9Lo denunci a la polic1a: 0sinti! /&icen (ue se denunci el robo del camin esta ma)ana$ *oras antes del accidente! El camionero se *ab1a detenido en uno de esos ca- s de la ruta! Es alem+n$ no *abla in#l s! /Es la tercera ve, (ue tratan de matarla/di'o 2ic*olas severamente/ 0 partir de a*ora$ yo me *ar car#o! Hue a la sala de espera a llamar por tel -ono! El 'e-e de polic1a del condado era un vie'o ami#o suyo$ lo mismo (ue el director administrativo del *ospital! 52

"uando volvi$ Geor#ina despertaba de la anestesia! Estaba aturdida pero no su-r1a dolor$ y la llevaron en silla de ruedas al cuarto individual conse#uido por 2ic*olas! 3oco despu s lle# el ortopedista! /Hola$ 2ic8$ 9(u *aces por a(u1:/di'o al verlo! Todo el mundo parec1a conocer a 2ic*olas! Lue#o se volvi *acia Geor#ina/E 9"mo se siente: 3arece (ue tenemos una linda -ractura complicada! 3edacitos de *ueso como papel picado! Fa est+ todo bien$ pero tendr+ (ue (uedarse a(u1 die, d1as$ por lo menos! /3ues bien$ 'ovencita/di'o 2ic*olas al salir! Geor#ina ya dorm1a!/ 9;u m+s necesita para convencerse: Mi casera le *a preparado una *abitacin en ;uenton Hall! 2o la de'ar pasear por a*1 a solas! Si no$ la pr7ima ve, (ue intenten enviarla al otro mundo tal ve, ten#an m+s suerte! &emasiado conmovida y perturbada para responder$ subi sumisamente al asiento del Ran#e Rover y permiti (ue la llevara al m dico para (ue le (uitaran los puntos! &espu s volvieron a ;uenton 3ar8 y l la envi derec*o a su *abitacin! /La cocinera le *ar+ lle#ar su cena! 2o de'e de tomar el somn1-ero (ue le dio el doctor! & le la llave de su madre a la Se)ora Street$ as1 le traen sus cosas de Brandsbury! 3ara esta noc*e mi casera le de' un camisn y un cepillo de dientes! F (ue no vuelva a verla *asta ma)ana! Era bueno de'ar (ue otro se ocupara de su vida! 3or primera ve, desde esa noc*e terrible en el oasis$ se sent1a se#ura y a salvo! "on todo$ tuvo un ltimo #esto de independencia y con-ian,a en s1 mismaE arro' la p1ldora somn1-era al inodoro! El camisn e7tendido sobre la almo*ada era lar#o$ de pura seda con pu)os y cuello del m+s -ino enca'e de "ambray! Su piel 'am+s *ab1a sentido el roce de una tela tan suave y sensual! La idea de (ue la prenda debi de pertenecer a su esposa le suscit sentimientos encontrados! Se tendi en la cama con dosel$ y a pesar del colc*n e7cesivamente blando y el ambiente desconocido se durmi r+pidamente!

0 la ma)ana si#uiente$ una mucama 'oven le llev el Times y una tetera de Earl Gray! 3oco despu s le tra'o su vali'a! /Sir 2ic*olas pide (ue ba'e a desayunar con l a las oc*o y media! Mientras se duc*aba$ Royan contempl su cuerpo desnudo en el espe'o (ue cubr1a toda una pared del ba)o! 0parte de la *erida cortante del bra,o$ todav1a l1vida y curada a medias$ ten1a un moretn oscuro en un muslo$ otro en la cadera y en la nal#a i,(uierdas$ recuerdos del accidente! Le -altaba un tro,o de piel en la canilla y los pantalones le raspaban en el lu#ar! "o'eaba un poco al ba'ar la escalera principal al comedor! /3ase$ por -avor$ y s1rvase!/2ic*olas$ (ue le1a el diario$ al, la cabe,a al verla vacilar en la puerta! Se)al los platos dispuestos sobre un aparador! Mientras se serv1a *uevos revueltos$ contemplaba el cuadro en la pared! Era un paisa'e de "onstable! 53

/9&urmi bien:/pre#unt$ y prosi#ui sin esperar su respuesta/E Me llam la polic1a! Encontraron el camin M02 abandonado en un camino vecinal cerca de Harro#ate! Lo est+n e7aminando$ pero no esperan encontrar demasiadas pistas! 3arece (ue tenemos (ue v rnoslas con al#uien (ue conoce su o-icio! /&ebo llamar al *ospital! /Fa lo *ice! Su madre pas bien la noc*e! Le de' el mensa'e de (ue la visitar1a esta tarde! /9Esta tarde:/pre#unt bruscamente/! 93or (u no antes: /3or(ue *asta entonces estar+ muy ocupada! @oy a recuperar el valor de mi inversin! Se par para acomodarle el asiento! El #esto cort s la molest un poco$ pero lo acept sin comentarios! /El primer atentado contra usted y &uraid en el oasis!!! la nica conclusin (ue podemos sacar es (ue los asesinos sab1an (u buscaban y dnde encontrarlo!/El cambio tan brusco de te4 ma la desconcert/! 3ero veamos un poco el se#undo atentado$ en El "airo! El de la #ranada! 9;ui n sab1a (ue usted ir1a esa tarde al ministerio$ aparte del propio ministro: Re-le7ion mientras masticaba y tra#aba un tro,o de *uevo! /2o estoy se#ura! "reo (ue *abl con el secretario de &uraid y al#unos ayudantes del taller! < sea (ue la mitad del personal del museo estaba enterado/di'o$ -runciendo el entrece'o! /0s1 parece! Lo lamento! 3ens un instante antes de prose#uirE /Est+ bien! 9;ui n conoc1a su plan de abandonar El "airo: 9F de alo'arse con su madre: /Uno de los empleados administrativos me alcan, las diapositivas al aeropuerto! /9Le di'o en (u vuelo part1a: /2o! Estoy se#ura! /9Se lo di'o a al#uien: /2o! ;uiero decir!!! /9S1: /Se lo di'e al ministro durante nuestra conversacin$ cuando ped1 licencia! 3ero!!! 9no sospec*ar+ de l:/pre#unt$ *orrori,ada por la mera idea! 2ic*olas se enco#i de *ombrosE /"osas m+s raras se *an visto! El ministro estaba enterado del traba'o (ue estaban reali,ando 54

con el s ptimo papiro$ 9no: /En detalle$ no$ pero!!! s1!!! en l1neas #enerales conoc1a nuestras intenciones! /Est+ bien! <tra pre#untaE 9t o ca- :/Le sirvi ca- y prosi#uiE/Usted di'o (ue &uraid *ab1a *ec*o una lista de posibles auspiciantes! Tal ve, nos ayude a preparar una lista de sospec*osos! /El museo Getty/di'o$ y l sonri! /&escartado! 2o son de los (ue arro'an #ranadas en las calles de El "airo! 9;ui n m+s:/ Gott*old Ernst von Sc*iller! /Hambur#o! Industria pesada! Re-iner1as de metal y aleaciones! 3roduccin de minerales de ba'a ley! 9El tercer nombre: /3eter Wals*/di'o ella/! Un te'ano! /3recisamente/asinti l/! @ive en Hort* Wort*! Hran(uicias de restoranes de comida r+pida y ventas por correspondencia! 3ocos coleccionistas ten1an recursos su-icientes para competir con las #randes instituciones en la compra de anti#?edades importantes o la -inanciacin de una e7pedicin ar(ueol#ica! 2ic*olas los conoc1a a todos$ por(ue era un c1rculo de *ostilidad mutua inte#rado por apenas una veintena de *ombres! Hab1a competido con ellos en los remates de Sot*ebys y "*risties$ as1 como en sitios menos salubres donde se vend1an anti#?edades IrecientesI! En ese conte7to$ IrecienteI si#ni-icaba Irecientemente e7tra1da del sueloI! /Son un par de bandidos inescrupulosos$ capaces de comerse a sus propios *i'os si tuvieran *ambre! 9;u *ar1an si supieran (ue usted se interpone en su camino a la tumba de Mamose: 9Sabe si al#uno de ellos se comunic con &uraid despu s de la aparicin del libro$ como *ice yo: /2o lo s ! Es posible! /Me parece imposible (ue esos canallas pasen por alto una posibilidad como sta! &ebemos suponer (ue ambos sab1an (ue &uraid estaba embarcado en al#o interesante! Los pondremos en la lista de sospec*osos! Mir su platoE/ 9Satis-ec*a: 9Un poco m+s de *uevo: 92o: Bien$ vamos al museo a ver (u nos prepar la se)ora Street! 0penas entraron en la o-icina$ pudo apreciar el #ran traba'o de or#ani,acin (ue l *ab1a reali,ado en tan poco tiempo! Se#uramente le *ab1a tomado toda la noc*e anterior$ por(ue el saln estaba trans-ormado en un cuartel #eneral militar! En el centro *ab1a un pi,arrn montado en un atril! Sobre la tabla$ un 'ue#o de -oto#ra-1as satelitales superpuestas! Se acerc para mirar las -otos y lue#o el resto del material su'eto al pi,arrn! Un mapa en #ran escala mostraba la misma re#in sudoccidental de Etiop1a (ue las -otos! Hab1a listas de nombres y direcciones$ de pertrec*os utili,ados en e7pediciones anteriores al L-rica$ c+lculos de distancias y lo (ue parec1a ser un presupuesto preliminar! En lo m+s alto del tablero$ un crono#rama con el encabe,amiento$ IEtiop1a/ In-ormacin #eneralN! Eran cinco *o'as 55

mecano#ra-iadas tama)o o-icio y no se detuvo a leerlas$ pero le impresion su manera de plani-icar todo e7*austivamente! Resolvi estudiar el material en la primera oportunidad$ pero en ese momento -ue a ocupar una de las dos sillas (ue l *ab1a colocado detr+s de una mesa -rente al tablero! 2ic*olas tom un bastoncillo militar con orla de plata y lo al, como un puntero! /0lumnos$ atencin!/Golpe el pi,arrn!/0nte todo$ usted deber+ convencerme de (ue es posible *allar el rastro de Taita despu s de varios milenios! @eamos los accidentes #eo#r+-icos de la (uebrada del 0bbay! "on el puntero$ 2ic*olas se)al el curso del r1o en la -oto#ra-1a satelital! /En este tramo$ el r1o se *a abierto paso a trav s de las mesetas de basalto sedimentario! En al#unos lu#ares$ los precipicios de la (uebrada in-erior son paredes desnudas (ue se al,an *asta ciento cincuenta o ciento setenta metros de cada lado! En ciertos puntos aparecen estratos intrusos de es(uistos 1#neos m+s duros (ue el r1o no *a podido erosionar$ y (ue con-orman una serie de escalones #i#antescos! "oincido con su *iptesis de (ue los IescalonesI de Taita son cataratas! Se acerc a la mesa para tomar una -oto#ra-1a entre los -a'os de papeles! /La tom en la (uebrada durante la e7pedicin de las Huer,as 0rmadas de AVBU! Le dar+ una idea de lo (ue son esas cataratas! Era un paisa'e en blanco y ne#ro con dos altos precipicios en-rentados% entre ellos *ab1a una catarata (ue parec1a caer del cielo sobre los diminutos *ombres semidesnudos y los botes (ue aparec1an en primer plano! /52o ten1a la menor idea6/e7clam$ atnita! /Esto no muestra la desolacin de la (uebrada en todo su esplendor! 2o *ay un punto desde el cual un -ot#ra-o pueda captar todo el panorama! 3ero al menos se advierte (ue seme'ante catarata detendr1a a una e7pedicin e#ipcia (ue remontara el curso del r1o a pie o con caballos de car#a! En las m+r#enes de las cataratas suele *aber picadas abiertas por los ele-antes y otros animales salva'es a lo lar#o de los si#los! 3ero no *ay manera de sortear una catarata como sta o de bordear estos acantilados! Royan asinti y l prosi#uiE /0l ba'ar por el r1o$ en cada catarata tuvimos (ue ba'ar los botes y pertrec*os por medio de so#as! 2o -ue -+cil! /Entonces$ coincidimos en (ue -ue una catarata lo (ue detuvo su avance% la se#unda catarata desde la entrada occidental de la (uebrada/di'o ella! 2ic*olas tom su bastoncillo para se)alar en la -oto#ra-1a satelital el curso del r1o desde la cu)a ne#ra (ue era la represa de Roseires en el Sud+n central! /La escarpa se al,a del lado et1ope de la -rontera$ donde empie,a la (uebrada propiamente 56

dic*a! 2o *ay caminos ni aldeas$ y slo un par de puentes r1o arriba! En setecientos cincuenta 8ilmetros no *ay otra cosa (ue las a#uas correntosas del 2ilo y la roca bas+ltica ne#ra desnuda!/Hi,o una pausa para darle tiempo de comprender! /Es uno de los ltimos verdaderos desiertos del mundo$ con una p sima reputacin como #uarida de animales salva'es y *ombres an m+s salva'es! 0(u1 en la -oto *e se)alado las cataratas principales en el -ondo de la (uebrada!/Su puntero se)al dos proli'os c1rculos ro'os! /Esta es la se#unda catarata$ a unos ciento oc*enta 8ilmetros r1o arriba de la -rontera con Sud+n! "on todo$ *ay varios -actores a tener en cuenta$ entre ellos el *ec*o de (ue el r1o pudo *aber cambiado su curso a lo lar#o de cuatro mil a)os desde (ue lo visit nuestro ami#o Taita! /2o me dir+ (ue pudo escapar de lo pro-undo de un ca)n de mil doscientos metros de altura/ob'et ella/! Hasta un r1o como el 2ilo es incapa, de salirse de seme'ante cauce! /Es verdad$ pero se#uramente modi-ic su lec*o! Soy incapa, de describirle el caudal y la -uer,a del r1o en la poca del desborde! El r1o se al,a veinte metros sobre las paredes laterales y corre a die, nudos o m+s! /9F ustedes lo nave#aron: /2o en la poca de las inundaciones! 2adie podr1a sobrevivir a eso! "ontemplaron la -oto#ra-1a en silencio$ mientras trataban de ima#inar los terrores de ese poderoso curso de a#ua en toda su -uria! /9La se#unda catarata:/pre#unt ella despu s de unos minutos! /0(u1$ donde uno de los a-luentes entra en el cauce principal del 0bbay! Es el r1o &andera$ (ue sur#e a cuatro mil metros de altura ba'o la cima del monte Sancai en la cordillera "*o8e$ unos ciento cincuenta 8ilmetros al norte de la (uebrada! /9Recuerda el punto de con-luencia de cuando estuvo all+: /Hue *ace m+s de veinte a)os! 0dem+s$ ya *ab1amos pasado un mes en el -ondo de la (uebrada$ y todo el paisa'e parec1a -ormar parte de una sola pesadilla! El paisa'e montono de los precipicios y la selva densa de las paredes con-und1an la memoria$ y para colmo est+bamos atontados por el calor y los insectos y el ru#ido del a#ua y el traba'o incesante de remar! 0 pesar de todo$ recuerdo la con-luencia del &andera con el 0bbay por dos ra,ones! /0*$ 9s1:/pre#unt ansiosa$ pero l mene la cabe,a! /La primera es (ue all1 su-rimos nuestra nica ba'a! La so#a se cort y el *ombre cay casi treinta metros! 0terri, de espaldas sobre un saliente de la roca! /Lo lamento! 3ero dice (ue *ubo dos ra,ones! /0ll+ aba'o *ay un monasterio copto$ tallado en el muro de roca a ciento cincuenta metros del -ondo! 57

/9En el -ondo de la (uebrada:/pre#unt incr dula/! 93or (u monasterio en un lu#ar como ese:

*ab1an construido un

/Etiop1a es uno de los pa1ses cristianos m+s anti#uos del mundo! Tiene m+s de nueve mil i#lesias y monasterios! Muc*os de ellos est+n empla,ados en lu#ares monta)osos i#ualmente remotos y casi inaccesibles! En este del r1o &andera se dice (ue est+ la tumba de San Hrumencio$ (uien llev el cristianismo a Etiop1a desde el Imperio Bi,antino de "onstantinopla a principios del si#lo III! Se#n la leyenda$ nau-ra# en la costa del Mar Ro'o y lo llevaron a 08sum$ donde bauti, al emperador E,ana! /9@isitaron el monasterio: 2ic*olas riE /&iablos$ no! Est+bamos demasiado ocupados con sobrevivir y ansiosos por salir de ese in-ierno para *acer turismo! 3asamos las cataratas y se#uimos r1o aba'o! Lo nico (ue recuerdo son las e7cavaciones en la pared del precipicio sobre el remanso del r1o y las -i#uras le'anas de los mon'es tro#loditas en sus sotanas blancas! Se asomaban a los parapetos para mirarnos pasar$ pero sin *acer la menor se)al! 0l#unos a#itamos los bra,os$ y nos sentimos o-endidos por(ue nin#uno nos devolvi el saludo! /9"mo podremos lle#ar sin montar una e7pedicin en re#la: 4se pre#unt en vo, alta$ contemplando el tablero con desconsuelo! /9Fa est+ desalentada:/pre#unt l con una sonrisa maliciosa/! F eso (ue todav1a no *a visto los mos(uitos! Lo levantan a uno y se lo llevan a su #uarida para com rselo! /Hablemos en serio/implor/! 9"mo podemos ba'ar: Hay una aldea en el altiplano sobre la (uebrada cuyos *abitantes llevan comida a los mon'es! F *ay una senda estrec*a (ue ba'a por la pared! 2os di'eron (ue se tarda tres d1as en ba'ar por esa senda *asta el -ondo de la (uebrada! /9Usted podr1a encontrar ese camino: /2o$ pero ten#o al#unas ideas! Hablaremos de eso m+s adelante! 3rimero$ veamos (u nos espera all+ aba'o al cabo de cuatro mil a)os!/La mir e7pectante!/0*ora le toca a usted! "onv n,ame!/Le entre# el puntero orlado de plata$ se sent en la otra silla y se cru, de bra,os! /Lo primero es el libro!/&e' el puntero y tom el e'emplar de R1o sa#rado/! 9Recuerda al persona'e llamado Tanus: /3or supuesto! El comandante de los e' rcitos e#ipcios ba'o la reina Lostris! El Gran Len de E#ipto$ (ue encabe, el 7odo lue#o de la invasin de los *icsos! /0s1 es! Tambi n era el amante secreto de la Reina y$ si Taita dice la verdad$ el padre del pr1ncipe Memnon$ su *i'o mayor! /Tanus muri durante una e7pedicin punitiva contra un 'e-e et1ope llamado 0r8oun en la 58

alta monta)a! Taita momi-ic su cuerpo y lo llev a la Reina/prosi#ui 2ic*olas! /Muy bien!/0sintiE/0s1 lle#amos a la otra pista (ue dedu'imos &uraid y yo! /9La *allaron en el s ptimo papiro:/pre#unt$ ir#ui ndose en su asiento! /2o en los papiros sino en los murales de la tumba de la reina Lostris!/Sac una -oto#ra-1a de su bolso!/0(u1 se ve ampliada una seccin de los murales de la c+mara mortuoria! 3recisamente la parte de la pared (ue cay para revelar el nic*o (ue conten1a los 'arros de alabastro! &uraid y yo atribuimos #ran importancia al *ec*o de (ue Taita coloc esta inscripcin en el sitio de *onor$ sobre el escondite de los rollos! Le entre# la -oto#ra-1a y l la estudi ba'o una lupa tras trataba de desci-rar los 'ero#l1-icos$ Royan prosi#uiE /Recordar+ (ue Taita era a-icionado a las adivinan,as y los 'ue#os de palabras$ y se 'actaba de ser el me'or de los 'u#adores de bao! 2ic*olas de' la lupa y al, la vistaE /S1$ lo recuerdo! Fo coincido con la teor1a de (ue el bao es un antecesor del a'edre,! Ten#o al#unos tableros en el museo$ al#unos provenientes de E#ipto y otros de re#iones m+s australes de L-rica! /S1$ yo tambi n suscribir1a esa teor1a! Los dos 'ue#os tienen al#unos ob'etivos y re#las similares$ pero el bao es una -orma m+s rudimentaria! En lu#ar de pie,as$ usa piedras coloreadas de distinta importancia! Bien$ yo creo (ue Taita no resisti la tentacin de de'arle a la posteridad una muestra de su destre,a como -ormulador de adivinan,as y su astucia! En su soberbia$ de' deliberadamente al#unos indicios para lle#ar a la tumba del -aran$ tanto en los rollos como en los murales (ue$ se#n l$ pint con sus propias manos en la tumba de su adorada Reina! /9"ree (ue a(u1 *ay uno de esos indicios:/pre#unt$ se)alando la -oto con la lupa! /Lea! Son 'ero#l1-icos cl+sicos!!! nada complicado en comparacin con su cripto#ra-1a! /IEl padre del pr1ncipe (ue no es el padre$ el dador del a,ul (ue lo mat/tradu'o lentamente y con di-icultad/$ vi#ila eternamente de la mano de Hapi el testamento de piedra del camino al padre del pr1ncipe (ue no es el padre$ dador de san#re y ceni,as!N 2ic*olas mene la cabe,aE /2o tiene sentido/protest/! Tradu'e mal! /2o se desespere! 0penas empie,a a conocer a Taita$ campen de bao y maestro de los eni#mas! &uraid y yo tardamos varias semanas en desci-rarlo/di'o para tran(uili,arlo/! La cla4 ve est+ en el libro! Tanus no era -ormalmente el padre del pr1ncipe Memnon$ pero como amante de la Reina$ era su padre biol#ico! En su lec*o de muerte le entre# a Memnon la espada a,ul$ la (ue le *ab1a in-li#ido la *erida mortal durante la batalla con el 'e-e et1ope! El libro relata la batalla! 59

/S1$ la primera ve, (ue le1 esa parte del libro$ recuerdo *aber pensado (ue la espada a,ul probablemente -ue una de las armas de *ierro m+s anti#uas$ una verdadera maravilla del arte del armero en plena Edad de Bronce! Un re#alo di#no de un pr1ncipe/musit 2ic*olas/! 3or consi#uiente$ Iel padre del pr1ncipe (ue no es el padreN es Tanus$ 9no:/Suspir resi#nado!/3or el momento$ acepto esa interpretacin! /Gracias por esa muestra de con-ian,a/di'o ella con sorna/! Bueno$ si#amos con la adivinan,a de Taita! El -aran Mamose era -ormalmente el padre de Memnon$ pero no su padre biol#ico! 2uevamente tenemos al padre (ue no es el padre! Mamose le# al pr1ncipe la doble corona de E#ipto$ las coronas ro'a y blanca del 0lto y el Ba'o ReinoE san#re y ceni,as! /Eso es m+s -+cil de tra#ar! 9F el resto de la inscripcin:/Evidentemente$ estaba -ascinado! /La e7presin Ide la manoI es ambi#ua en e#ipcio anti#uo! 3uede si#ni-icar cerca o a la vista de al#o! /Si#a$ por -in me *a obli#ado a escuc*arla con toda atencin! /Hapi es el dios o la diosa *erma-rodita del 2ilo$ se#n el se7o (ue asume en un momento determinado! En todos sus escritos$ Taita suele re-erirse al r1o como Hapi! /3or consi#uiente$ si 'untamos el s ptimo papiro con la inscripcin de la tumba de la Reina$ 9cu+l es la interpretacin:/pre#unt ansioso! /Simplemente$ (ue Tanus est+ enterrado a la vista o muy cerca del r1o a la altura de la se#unda catarata! E7iste un monumento de piedra o una inscripcin delante o dentro de su tumba (ue se)ala el camino *acia la del Haran! Solt aire entre dientesE /Estoy cansado de sacar conclusiones! 9;u otros indicios tiene para darme: /Eso es todo/respondi$ y l la mir atnito! /9Eso es todo: 92ada m+s:/pre#unt$ y ella mene la cabe,a! /Supon#amos (ue todo lo (ue dice es cierto! El r1o conserva apro7imadamente la -orma y con-i#uracin de *ace cuatro mil a)os! Supon#amos adem+s (ue Taita se re-er1a a la se#unda catarata en el r1o &andera! 9;u debemos buscar una ve, (ue lle#uemos all+: Si *ay una inscripcin en la roca$ 9estar+ intacta o *abr+ sido erosionada por el clima y el r1o: /HoOard "arter lle# a la tumba de Tutan8amn si#uiendo una pista i#ualmente endeble/ di'o ella con suavidad/! Un tro,o de papiro de dudosa autenticidad! /La bs(ueda de HoOard "arter abarcaba apenas el @alle de los Reyes! &e todas maneras$ le tom die, a)os! Usted me da Etiop1a$ un pa1s (ue tiene dos veces el tama)o de Hrancia! 9"u+nto tiempo nos tomar+: Royan se par bruscamenteE 60

/3erdneme$ creo (ue es *ora de visitar a mi madre! Evidentemente$ estoy perdiendo el tiempo! /2o es la *ora de visita! /Est+ en un cuarto individual!/Royan -ue *acia la puerta! /La llevar al *ospital! /2o se moleste! Llamar un ta7i/di'o con *ielo en la vo,! /El ta7i tardar+ una *ora/ob'et$ y ella acept con renuencia (ue la llevara en el Ran#e Rover! 0nduvieron un cuarto de *ora *asta (ue l rompi el silencio! /2o s bien cmo disculparme! La verdad es (ue ten#o poca pr+ctica! 3erdneme$ -ui muy #rosero! 2o -ue mi intencin! Me de' llevar por la e7citacin!/Ella no respondi$ y poco despu s l prosi#uiE/9Hablar+ conmi#o o deberemos comunicamos por nota: Le advierto (ue ser+ un poco di-1cil all+ en el -ondo de la (uebrada de 0bbay! /Tuve la clara impresin de (ue *ab1a perdido inter s/di'o ella$ con los o'os clavados en el parabrisas! /Soy un animal/replic$ y ella lo mir de reo'o! Hue su perdicinE vio su sonrisa traviesa y no pudo contener la risa! /Tendr (ue aceptar la realidad! Usted es un animal! /9Se#uimos siendo socios: /3or a*ora$ no ten#o otro animal! Supon#o (ue deber car#ar con usted! La de' -rente a la entrada principal del *ospitalE /@endr a buscarla a las tres/di'o$ y se -ue *acia el centro de For8! &e su poca de universitario$ 2ic*olas conservaba un apartamento pe(ue)o detr+s de la catedral de For8! El t1tulo de propiedad del edi-icio estaba a nombre de una empresa de las islas "aim+n! El tel -ono del apartamento no -i#uraba en la #u1a ni pasaba por el conmutador del edi-icio! 2o *ab1a manera de descubrir (ui n era el due)o! 0ntes de conocer a Rosalind$ ese apartamento *ab1a cumplido un papel importante en su vida social$ pero lue#o slo lo utili, para sus ne#ocios con-idenciales y clandestinos! 0ll1 *ab1a plani-icado y or#ani,ado las e7pediciones a Libia e Ira8! Hac1a meses (ue no pasaba por a*1! El ambiente era -r1o$ con olor a cerrado$ nada aco#edor! Encendi la estu-a de #as y puso a#ua a *ervir! &espu s de servirse un #ran 'arro de t $ llam por tel -ono a un Banco en Mersey y a otro en las islas "aim+n! ILa rata sabia tiene m+s de una salida de su #uarida!I Era un dic*o -amiliar transmitido de #eneracin en #eneracin! Siempre *ab1a (ue #uardar al#o para el &1a del &iluvio! 2ecesitaba -ondos para la e7pedicin$ y los abo#ados ya ten1an instrucciones al respecto! 61

&io las se)as y los nmeros de cuenta a los #erentes de los Bancos y dispuso ciertas trans-erencias! 2unca de'aba de asombrarle la -acilidad con (ue se arre#laba cual(uier asunto$ siempre (ue uno tuviera dinero su-iciente! Mir su relo'! Era muy temprano en Hlorida$ pero 0lison tom la comunicacin inmediatamente! Ella era la d1namo rubia (ue diri#1a Global Sa-aris$ una empresa (ue or#ani,aba partidas de ca,a y pesca a las re#iones m+s remotas del mundo! /Hola$ 2ic8! Hace un a)o (ue no *ablamos! 3ens+bamos (ue nos *ab1as abandonado! /Estuve -uera de circulacin/respondi! 9"mo se le dec1a a la #ente (ue uno *ab1a perdido a su mu'er y sus dos *i'as: /9Etiop1a:/El pedido no la desconcert en absoluto!/9"u+ndo (uieres via'ar: /La semana pr7ima! /9Bromeas: Tenemos un solo ca,ador$ 2assous Roussos$ y *ay (ue pedirlo con dos a)os de anticipacin! 92adie m+s:/insisti/! Ten#o (ue ir y volver antes de las #randes lluvias! /9;u animales buscas:/pre#unt/! 92yala de monte: 9"iervos de Meneli8: /3ienso recorrer el r1o 0bbay para 'untar muestras para el museo!/2o estaba dispuesto a decirle m+s! Trat de evadir una respuesta$ pero acab por decir con renuenciaE /2o nos *acemos responsables$ 9entiendes: Hay un solo ca,ador dispuesto a *acerlo con tan poca anticipacin$ pero no s si tiene un campamento en el 2ilo 0,ul! Es ruso$ y los in-ormes sobre l no son todos buenos! &icen (ue -ue a#ente de la RGB y uno de los matones de Men#istu! Tras derrocar y asesinar al vie'o emperador Haile Selassie$ el IStalin ne#roI Men#istu impuso un desptico r #imen mar7ista (ue en diecis is a)os *ab1a arruinado el pa1s! El derrumbe de sus patrocinadores sovi ticos *ab1a provocado su ca1da y e7ilio! /Estoy tan desesperado (ue estar1a dispuesto a acostarme con el demonio/declar/! Te prometo (ue no *abr+ (ue'as! /Bien$ siendo as1!!!/Le dio un nombre y un nmero de tel -ono de 0ddis 0beba! /0lison$ (uerida$ te amo/di'o 2ic*olas! /<'al+/contest ella$ y cort! Tal como previ$ no -ue -+cil comunicarse con 0ddis 0beba$ pero lo consi#ui al cabo de varios intentos! Le respondi una vo, de mu'er con el dulce ceceo et1ope$ (ue pas con -acilidad al in#l s cuando l di'o (ue (uer1a *ablar con Boris Brusilov! 62

/En este momento est+ en un sa-ari/in-orm/! Soy su esposa$ Woi,ero Tessay!/En Etiop1a la mu'er no tomaba el apellido de su esposo! 2ic*olas conoc1a el idioma lo su-iciente para saber (ue llevaba el lindo nombre de Se)ora Sol! /0*ora$ si lo (ue (uiere es or#ani,ar un sa-ari$ puedo ayudarlo/di'o la Se)ora Sol!

2ic*olas encontr a Royan en la puerta del *ospital!/9"mo est+ su madre:/Su pierna evoluciona bien$ pero no piensa en otra cosa (ue en !agic!!! su perro! /Tendr+ (ue conse#uirle un cac*orro! Uno de mis #uardapar(ues cr1a sprin#ers de primera cate#or1a! 3uedo ocuparme de eso!/Hi,o una pausa y pre#unt con delicade,aE/93odr+ ale'arse de su madre: &i#o$ si vamos a L-rica! /Hablamos de eso! &ice (ue una ami#a de su con#re#acin vendr+ a vivir con ella *asta (ue pueda arre#l+rselas sola!/Royan #ir en su asiento para mirarlo de -rente!/9En (u *a estado metido desde esta ma)ana:/pre#unt en tono acusador/! 2o me di#a (ue en nada por(ue lo veo en su cara! Hi,o el #esto +rabe contra el mal de o'oE /50l+ me prote'a de las bru'as6 /50*$ vamos6/2o le #ustaba (ue la *iciera re1r con tanta -acilidad!/&1#ame (u trae en la man#a! /Se lo dir en el museo!/Se ne# a decir m+s$ y ella tuvo (ue contener su impaciencia! En el edi-icio$ atravesaron la sala e#ipcia para ir directamente a la de mam1-eros a-ricanos$ donde la condu'o a un escaparate de ant1lopes embalsamados! 3ertenec1an a las especies pe(ue)as y medianasE impalas$ #acelas de T*ompson y de Grant$ #erenu8 y otras! /Mado(ua *arperii/di'o$ se)alando una pe(ue)a criatura en un rincn de la muestra/! El di84 di8 de Harper$ tambi n llamado di84di8 rayado! Era un animalito insi#ni-icante$ poco m+s #rande (ue una liebre de buen tama)o! La piel parda ten1a rayas m+s oscuras sobre los *ombros y el lomo$ y la nari, era una probscide prensil! /Un poco ra1do/coment con cautela para no o-enderlo$ ya (ue por al#una ra,n ine7plicable parec1a encantado con el e'emplar!/9Es muy importante: 9Importante:/e7clam$ atnito/! 3re#unta si es importante!/0l, la vista al cielo y nuevamente$ ella no pudo contener la risa ante sus payasadas!/;ue se sepa$ es el nico e'emplar e7istente! Es una de las criaturas m+s raras del mundo! Tan rara$ (ue probablemente est+ e7tin#uida! Muc*os ,olo#os creen (ue es apcri-o$ (ue nunca e7isti! &icen (ue mi venerado bisabuelo invent el bic*o para (ue llevara su nombre! Un erudito su#iere (ue tom la piel de una man#osta rayada y la estir sobre el cuerpo de un di84di8 comn! 9;u me dice de esta acusacin tan ne-anda: 63

Seme'ante in'usticia me sobreco#e/di'o ella$ riendo! /2o es para menos! 3or(ue nos vamos a L-rica en busca de otro e'emplar de Mado(ua *arperii a -in de reivindicar el *onor de la -amilia! /2o comprendo! /@en#a$ le e7plicar !/Hueron a su estudio$ donde l revolvi los papeles sobre su escritorio *asta encontrar una libreta encuadernada en cuero marro(u1 ro'o! Las tapas estaban deste)idas$ manc*adas por el a#ua y el sol tropical% las es(uinas y el lomo estaban #astados! /Este es el diario de ca,a del vie'o sir Monat*an/di'o al abrirlo! Entre las *o'as *ab1a -lores silvestres secas (ue se#uramente estaban a*1 desde *ac1a casi un si#lo! El te7to estaba ilustrado con dibu'os de *ombres y animales y paisa'es en tinta amarilla deste)ida! 2ic*olas ley la -ec*a (ue encabe,aba una p+#ina!

2 de febrero de %'-2. "ampamento en r8o Abba1. (eguimos rastro de dos grandes elefantes machos todo el d8a. 9o los encontramos. "alor mu1 intenso. +ombres agotados. Abandonamos caza 1 volvimos a campamento. Durante el regreso, vi pequeo ant8lope pastando junto al r8o. #o mat4 de un solo tiro con el fusil 3igb1. Al e$aminarlo vi que era un ejemplar del g4nero !adoqua. (in embargo, era de una especie que nunca hab8a visto, ms grande que el di :di com;n, con ra1as. "reo que es un ejem plar desconocido por la ciencia.

0l, la vistaE /"reo (ue el bisabuelo Monat*an nos *a dado el me'or de los prete7tos para recorrer la (uebrada del 0bbay!/"err la libreta antes de prose#uirE/"omo di'o usted$ montar nuestra propia e7pedicin nos llevar1a meses de plani-icacin y or#ani,acin$ y los #astos ser1an enormes! Tendr1amos (ue pedir autori,acin al #obierno et1ope! En un pa1s a-ricano$ ese tr+mite demora meses$ a)os! /2o creo (ue el #obierno et1ope se muestre muy dispuesto a ayudarnos si se entera de nuestras verdaderas intenciones/acot ella! /En cambio$ *ay varias empresas or#ani,adoras de sa-aris (ue operan le#almente en el pa1s! Tienen los permisos$ los contactos o-iciales$ los ve*1culos$ e(uipos y lo#1stica necesarios para via'ar a las ,onas m+s remotas y acampar all+! Las autoridades est+n acostumbradas a los ca,adores e7tran'eros (ue van y vienen con esas empresas! En cambio$ un par de -eren#i *us4 meando por su cuenta atraer1a a los militares locales y a la poblacin como la miel a las moscas! /9Si#ni-ica (ue nos *aremos pasar por ca,adores de di84di8s: /Fa *ice las reservas con un or#ani,ador de sa-aris en 0ddis 0beba$ la capital! Mi plan re(uiere dividir el proyecto #lobal en tres etapas distintas! La primera es el reconocimiento del terreno! Si encontramos el rastro$ volveremos lue#o con #ente y e(uipos propios! .sa ser+ la se#unda etapa! La tercera ser+ la de sacar el bot1n de Etiop1a! Le di#o por e7periencia (ue no 64

ser+ precisamente lo m+s -+cil de la operacin! /9"mo *ar+ para!!!/empe, a pre#untar$ pero l al, las manos! /2o pre#unte$ a esta altura no ten#o la menor idea! 3aso a paso! /9"u+ndo partimos: /0*ora le di#o$ pero antes (uiero *acerle otra pre#unta! 9Su interpretacin del eni#ma de Taita est+ e7plicada en los apuntes (ue le robaron en el oasis: /S1$ en los apuntes o el micro-ilm! Lo siento! 4< sea (ue los malos de la pel1cula la conocen tal como la cono,co yo! /Lamentablemente$ es as1! /En ese caso$ la respuesta a su pre#unta sobre cu+ndo partimos es tout de suite$ y cuanto antes$ me'or! Tenemos (ue lle#ar a la (uebrada del 0bbay antes (ue la competencia! "onocen sus conclusiones e *iptesis desde *ace casi un mes! 3odemos suponer (ue ya est+n en camino! /9"u+ndo nos vamos:/repiti con avide,! /He reservado pla,as en el vuelo de Britis* 0irOays a 2airobi del pr7imo s+bado$ o sea$ pasado ma)ana! 0ll1 tomaremos un vuelo de 0ir Renya a 0ddis$ donde lle#aremos el domin#o al mediod1a! Esta noc*e iremos a Londres y nos instalaremos en mi apartamento! 9Est+ vacunada contra la -iebre amarilla y la *epatitis: /S1$ pero no ten#o ropa ni nada! Sal1 de El "airo con bastante apuro! /"onse#uiremos de todo en Londres! El problema de Etiop1a es (ue en las tierras altas *ace un -r1o de perros% y en el -ondo de la (uebrada$ un calor de sauna! Hue al pi,arrn y empe, a marcar las tareas (ue *ab1a anotado! /Iremos a una ,ona de mos(uitos <. falciparum resistentes a la cloro(uinina$ as1 (ue le *ar tomar Me-lo(uine!!!/Hue recorriendo la lista r+pidamente! /Es evidente (ue sus papeles de via'e est+n al d1a! Si no$ no estar1a a(u1! 2ecesitamos visas para Etiop1a$ pero cono,co a un tipo (ue las puede conse#uir en veinticuatro *oras! Terminada la lista$ le di'o (ue -uera a empacar los escasos e-ectos (ue *ab1a tra1do consi#o de El "airo! "uando salieron de ;uenton Hall ya era de noc*e$ pero se detuvieron una *ora en el *ospital For8 Minster para (ue Royan se despidiera de su madre! .l la esper en un pub al otro lado del camino y cuando volvieron al Ran#e Rover ol1a a cerve,a T*ea8ston <ld 3eculier! Era un a#radable aroma a levadura$ y ella se sent1a tan se#ura con l (ue se recost en el asiento y se durmi! 65

Su casa de Londres estaba en Rni#*tsbrid#e! 0 pesar del barrio residencial$ la casa era muc*o menos imponente (ue ;uenton Hall y se sinti muc*o m+s cmoda$ aun(ue slo pasaron all1 dos d1as! &urante ese lapso vio muy poco a 2ic*olas$ (ue se ocupaba de los tr+mites de ltimo momento! 0l#unos de stos incluyeron visitas al Ministerio de Relaciones E7teriores en W*ite*all$ de donde volvi con cantidades de cartas de presentacin a importantes -uncionarios$ emba'adores brit+nicos y altos comisionados en todos los pa1ses del L-rica oriental! /Si se le pre#unta a un in#l s/pens con sorna/ ne#ar+ la e7istencia de los privile#ios de clase y (ue el pa1s es #obernado por una camarilla de ami#os y conocidos! Mientras l se ocupaba de los tr+mites$ ella *ac1a las compras (ue le *ab1a indicado! 0un(ue se encontraba en la capital m+s se#ura del mundo$ miraba constantemente atr+s$ entraba y sal1a de ba)os y estaciones de subterr+neos para cerciorarse de (ue no la se#u1an! ITe portas como una nenita (ue no encuentra a su pap+I$ se di'o! Sin embar#o$ cada noc*e e7perimentaba una sensacin de alivio verdaderamente irracional cuando lo o1a abrir la puerta de la casa desierta donde ella lo a#uardaba$ y ten1a (ue contenerse para no correr a su encuentro!

El s+bado a la ma)ana$ cuando el ta7i los de' en la Terminal "uatro del aeropuerto de Heat*roO$ 2ic*olas contempl el e(uipa'e de ambos con satis-accin! Ella ten1a un bolso de lona del mismo tama)o (ue el suyo y la cartera col#ada del *ombro! .l llevaba su -usil de ca,a en un #astado estuc*e de cuero con sus iniciales repu'adas en la tapa! Ten1a cien proyec tiles en un car#ador separado del arma y llevaba un porta-olio de cuero (ue parec1a una anti#ualla victoriana! /@ia'ar con poco es una #ran virtud! El Se)or nos libre de las mu'eres con #randes e(uipa'es/ di'o! Rec*a, al c*an#ador$ car# el e(uipa'e en un carrito y l mismo lo empu'! Mila#rosamente$ la multitud se abr1a a su paso! Inclin su sombrero panam+ sobre un o'o y o-reci su sonrisa m+s seductora a la c*ica del mostrador$ (ue se puso colorada y muy nerviosa! Lo mismo sucedi en el avin! Las dos a,a-atas se re1an como tontas de todo lo (ue les dec1a$ le o-rec1an c*ampa#ne y lo mimaban constantemente para -astidio de los dem+s pasa'eros y de la misma Royan! 3ero dio la espalda a todo y a todos y se acomod para dis-rutar del lu'o desusado de un asiento de primera clase provisto de pantalla de v1deo individual! Trat de concentrarse en Ric*ard Gere$ pero su mente estaba llena de im+#enes de (uebradas abruptas y estelas anti#uas! "uando 2ic*olas le toc el *ombro$ se volvi para mirarlo con cierta altive,! El *ab1a instalado un pe(ue)o tablero de a'edre, en el apoyabra,os (ue separaba sus asientos% al, una ce'a e inclin la cabe,a a modo de invitacin! "uando aterri,aron en el aeropuerto Momo Renyatta de 2airobi$ se#u1an trabados en una 66

luc*a a muerte! Estaban empatados en dos partidas cada uno$ y ella ten1a un al-il y dos peones de venta'a en la partida decisiva! Se sent1a muy complacida! El *ab1a reservado dos caba)as en los 'ardines del Hotel 2or-ol8 de 2airobi! Ella se arro' sobre la cama y die, minutos despu s recibi su llamada! /El alto comisionado brit+nico nos *a invitado a cenar esta noc*e! Es un vie'o ami#o! @1stase con ropa in-ormal! 9Estar+ lista a las oc*o: @ia'ar por el mundo con ese *ombre no era demasiado sacri-icado$ pens!

El vuelo de 2airobi a 0ddis 0beba era relativamente breve y el paisa'e se desple#aba en una sucesin de escenas -ascinantes (ue la mantuvieron pe#ada a la ventanilla del avin de 0ir Renya! 3or una ve,$ la cima venerable del monte Renia estaba despe'ada de nubes$ y el doble pico cubierto de nieve resplandec1a ba'o el sol! En los +ridos desiertos pardos del 2ort*ern Hrontier &istrict slo se destacaban las colinas verdes (ue rodeaban el oasis de Marsabit y$ por el lado de babor$ las a#uas resplandecientes del la#o Tur8ana$ antes llamado la#o Rodol-o! Tras el desierto apareci el altiplano de la #ran meseta central de Etiop1a$ nacin anti#ua! /La nica civili,acin a-ricana anterior a sta -ue la de E#ipto/coment 2ic*olas mientras contemplaban el paisa'e/! Era un pueblo culto cuando los pueblos de los climas boreales nos cubr1amos con pieles sin curtir y viv1amos en cavernas! Mientras los europeos eran pa#anos (ue adoraban a 3an$ &iana y otros dioses anti#uos$ ellos ya eran cristianos! /Fa era un pueblo civili,ado cuando Taita pas por a(u1 *ace cuatro milenios/acot ella/! En sus papiros dice (ue esta cultura era casi tan desarrollada como la suya$ cosa rara en l! &espreciaba todas las dem+s naciones del mundo anti#uo y las consideraba in-eriores a la suya en todo sentido! @ista desde el aire$ 0ddis 0beba se parec1a a muc*as otras ciudades a-ricanas$ una me,cla de lo nuevo y lo vie'o$ de estilos ar(uitectnicos tradicionales y -or+neos$ tec*os de pa'a 'unto a otros de *ierro #alvani,ado y te'as de barro cocido! Los muros redondos de los anti#uos tu8ul de barro y mimbre contrastaban con las -ormas rectan#ulares y los planos #eom tricos de los edi-icios altos de ladrillos$ los apartamentos y las villas de los ricos$ los edi-icios de #obierno y la -aranica sede de la <r#ani,acin de Unidad 0-ricana$ decorada con banderas! Los ras#os caracter1sticos de las re#iones circundantes eran las plantaciones de altos eucaliptos$ los ubicuos #omeros a,ules (ue prove1an le)a! Era el nico combustible de (ue dispon1an muc*os en esta tierra pobre$ des#arrada por las #uerras$ devastada durante si#los por e' rcitos invasores y$ recientemente$ por doctrinas pol1ticas -or+neas! En comparacin con 2airobi$ el aire del altiplano era -resco y a#radable cuando Royan y 2ic*olas ba'aron del avin y cru,aron la plata-orma *acia la terminal! "uando entraron$ y antes de acercarse a los mostradores de mi#raciones$ al#uien lo llam por su nombre! 67

/5Sir 2ic*olas6 Se volvieron para ver a una 'oven alta (ue se desli,aba *acia ellos con la ele#ancia de una bailarina y una c+lida sonrisa en su rostro oscuro de ras#os muy -inos! @est1a la lar#a -alda tra 4 dicional$ (ue real,aba sus movimientos! /Bienvenidos a mi pa1s$ Etiop1a! Soy Woi,ero Tessay!/Mir a Royan con inter sE/Usted debe ser Woi,ero Royan!/Le tendi la mano y 2ic*olas vio (ue las dos mu'eres con#eniaban al instante! /Si me permiten sus pasaportes$ me ocupar de los tr+mites mientras ustedes esperan en la sala @I3! Lo espera un se)or de la emba'ada brit+nica$ Sir 2ic*olas! 2o s cmo se enter de su arribo! Una sola persona se encontraba en la sala @I3! @est1a un ele#ante tra'e tropical y la corbata a rayas dia#onales anaran'adas$ amarillas y a,ules de la academia militar de Sand*urst! 0l ver a 2ic*olas$ -ue derec*o a su encuentro! /2ic8y$ cmo est+s! Me ale#ro de verte! La ltima ve, -ue *ace doce a)os$ 9no: /;u tal$ Geo--rey! 2o sab1a (ue estabas a(u1! /0#re#ado militar! Su E7celencia me envi a recibirte apenas le di'e (ue -uimos camaradas en Sand*urst!/Geo--rey mir a Royan con inter s$ y 2ic*olas los present con aire resi#nado! /Geo--rey Tennant! "uidado con l! El mac*o cabr1o m+s auda, del *emis-erio norte! 2in#una c*ica est+ se#ura a menos de mil metros de l! /<ye$ no e7a#eres/di'o Geo--rey$ evidentemente encantado por la presentacin/! 3or -avor$ no le crea una palabra$ doctora 0l Simma! Es un mentiroso conocido! Geo--rey llev a 2ic*olas aparte y le e7plic brevemente la situacin del pa1s$ en particular en las re#iones ale'adas de la capital! /Su E7celencia est+ preocupado! 2o le #usta la idea de (ue vayas por a*1 por tu cuenta! Hay muc*os tipos peli#rosos all+ en el Go'am! Le di'e (ue sabes cuidarte! Woi,ero Tessay volvi en un lapso incre1blemente breve! /Fa pas todo el e(uipa'e$ incluso el arma y las municiones! 0(u1 tiene su permiso de estada! &ebe tenerlo consi#o en todo momento mientras permane,ca en Etiop1a! 0(u1 est+n los pasaportes con las visas$ todo en orden! El vuelo al la#o Tana parte dentro de una *ora$ as1 (ue tenemos tiempo de sobra para presentarnos! /El d1a (ue necesit un puesto$ ven#a a verme/di'o 2ic*olas$ impresionado por su e-iciencia! Geo--rey Tennant los acompa) *asta el saln de partidas y les estrec* las manos! /Si puedo ayudarte en al#o$ no vaciles$ 2ic8y! Servir para mandar! 68

/9;u es eso de servir para mandar:/pre#unt Royan cuando se diri#1an al avin! /La divisa de Sand*urst! /;u bien$ 2ic8y/murmur ella! /2ic*olas me parece m+s di#no y apropiado! /S1$ pero 2ic8y suena tan lindo!

El avin TOin <tter (ue los llevaba *acia el norte en el ltimo tramo del via'e se sacud1a en el aire alto y enrarecido$ a#itado por las corrientes (ue sub1an de las monta)as! 0un(ue se encontraban a (uinientos metros sobre el nivel del mar$ distin#u1an las aldeas y los escasos campos cultivados diseminados sobre el terreno! Sometida durante si#los a m todos primitivos de a#ricultura y al pastoreo incontrolado de los reba)os$ la tierra parec1a +rida y pobre% los *uesos de piedra asomaban sobre la del#ada carnadura ro'a de la super-icie! &elante de ellos$ la meseta (ue sobrevolaban estaba partida por un abismo monstruoso$ como si una espada colosal *ubiera abierto la tierra *asta sus entra)as! /5El r1o 0bbay6/Tessay se inclin *acia adelante para tocar el *ombro de Royan! El borde del des-iladero estaba bien de-inido y la ladera ba'aba a un +n#ulo de treinta #rados! En lu#ar de la llanura +rida de la meseta aparec1a la densa ve#etacin de los muros del des4 -iladero! &istin#u1an los bra,os en candelabro del eu-orbio #i#ante (ue se al,aba sobre la selva densa! En al#unos lu#ares se *ab1an derrumbado los muros y aparec1an laderas de #ui'arros% en otros$ se al,aban mont1culos y a#u'as (ue el in#enio monstruoso de la erosin *ab1a convertido en -i#uras *umanas y de criaturas -ant+sticas! La (uebrada se *und1a cada ve, m+s$ y cuando el avin cru, el abismo pudieron ver el -ondo$ casi dos 8ilmetros m+s aba'o$ por donde discurr1a el r1o como una v1bora brillante! El embudo de los muros superiores -ormaba un borde secundario donde empe,aban los precipicios desnudos del des-iladero in-erior$ (ue se al,aba *asta unos doscientos metros sobre las a#uas del 2ilo! 0ll+ en el -ondo$ entre los terribles acantilados$ el r1o -ormaba c*arcos oscuros y lar#os tramos rectos a trav s de la arenisca ro'a! En al#unos lu#ares el des-iladero ten1a sesenta 8ilmetros de anc*o$ en otros se reduc1a a menos de (uince$ pero su #rande,a y desolacin eran in-initas y eternas! El *ombre no *ab1a de'ado *uella al#una en l! /3ronto estar+n all+ aba'o/di'o Tessay con vo, tan admirada (ue era casi un susurro$ y nadie le respondi! Las palabras estaban de m+s en presencia de la naturale,a tan salva'e y atro,! "ontemplaron casi con alivio el muro boreal (ue se al,aba -rente a ellos y los picos altos de los montes "*o8e per-ilados contra el cielo a,ul de L-rica$ m+s altos (ue su -r+#il avin! El aparato #ir para iniciar el descenso y Tessay se)al el e7tremo del ala de estribor! /El la#o Tana/in-orm! Era un espe'o de a#ua anc*o y *ermoso$ salpicado de islas$ cada una con su anti#uo monasterio o i#lesia! &urante el descenso sobre el a#ua distin#uieron a los 69

sacerdotes de sotana blanca (ue nave#aban entre las islas en sus botecitos tradicionales de *aces de papiro! El <tter descendi sobre la pista de tierra 'unto al la#o y al carretear al, una #ran nube de polvo! Gir y se detuvo -rente a la desvenci'ada terminal de adobe con tec*o de pa'a! La lu, del Sol era tan -uerte (ue 2ic*olas sac anteo'os para sol del bolsillo de su c*a(ueta parda y se los puso! &esde lo alto de la escalerilla mir las marcas de proyectiles y es(uirlas en las sucias paredes blancas de la terminal$ y el casco (uemado de un tan(ue ruso TWS en el borde de la pista! El ca)n #iratorio apuntaba *acia el suelo y la *ierba crec1a entre las oru#as o7i4 dadas! Los otros pasa'eros se arremolinaban impacientes a su espalda$ lo empu'aban y lan,aban e7clamaciones al ver a sus ami#os o parientes (ue los esperaban a la sombra de los eucaliptos 'unto a la terminal! El nico ve*1culo estacionado en el lu#ar era un Toyota Land "ruiser! En la porte,uela del conductor estaba pintada una cabe,a de nyala de monte de cuernos lar#os y retorcidos como un sacacorc*os% la inscripcin deba'o de sta dec1a IWild "*ase Sa-arisI! Un *ombre blanco estaba sentado detr+s del volante! "uando 2ic*olas ba' la escalerilla se#uido por las dos mu'eres$ el conductor ba' de la camioneta y camin a su encuentro! @est1a camisa y pantaln pardos de monte$ era alto y esbelto y su paso era +#il! "uarenta y pico de a)os$ pens 2ic*olas al ver las canas (ue mec*aban su barba corta! Un duro$ pens! Ten1a el pelo casta)o cortado al ras% sus o'os celestes eran los de un matador! Una cicatri, blanca surcaba su me'illa *acia arriba y le de-ormaba la nari,! Tessay present en primer lu#ar a Royan! .l se inclin brevemente al estrec*ar su mano! /Enchant4/di'o con un espantoso acento -ranc s y se volvi *acia 2ic*olas! /Le presento a mi esposo$ 0lto Boris/di'o Tessay/! Boris$ l es 0lto 2ic*olas! /Hablo muy mal el in#l s/di'o Boris/! Me'or el -ranc s! 2o *ay #ran di-erencia$ pens 2ic*olas$ pero sonri amablementeE /En ese caso$ *ablemos -ranc s! =onjour, monsieur =rusilov! Encantado de conocerlo!/Tendi su mano al ruso! Boris la tom con -uer,a!!! con -uer,a e7cesiva! "onvert1a el saludo en una prueba$ pero 2ic*olas lo *ab1a previsto! "onoc1a a los tipos como l y le *ab1a a-errado la mano de manera tal (ue no pudiera aplastarle los dedos! Soport la presin sin permitir (ue el es-uer,o alterara su sonrisa despreocupada! Boris cedi$ y por un instante apareci una c*ispa de respeto en sus o'os celestes! /90s1 (ue (uiere un di84di8:/pre#unt con una sombra de desd n/! La mayor1a de mis clientes (uieren ele-ante #rande$ o por lo menos nyala de monte! /&emasiado para mis nervios/di'o 2ic*olas con una sonrisa/! Son tan #randes!!! El di84di8 es 70

presa su-iciente! /90l#una ve, *a estado en el -ondo de la (uebrada:/pre#unt! Su acento ruso de-ormaba las palabras -rancesas$ las volv1a di-1ciles de entender! /Sir 2ic*olas -ue uno de los 'e-es de la e7pedicin de AVBU/di'o Royan con una sonrisa! Su intervencin inesperada caus #racia a 2ic*olas! Ella *ab1a percibido el anta#onismo entre los dos y *ab1a acudido en su ayuda! Boris #ru) y se volvi *acia su esposaE /9Tra'iste todas las provisiones:/pre#unt bruscamente! /S1$ Boris/respondi sumisa/! Est+n en el avin! Le tiene miedo$ pens 2ic*olas! F con ra,n! /Bueno$ a traba'ar! 2os espera un via'e lar#o! Los dos *ombres ocuparon los asientos delanteros del Toyota! Las mu'eres se sentaron atr+s$ entre los pa(uetes! 2ic*olas sonri para sus adentrosE eti(ueta a-ricana$ pens! Los *ombres primero% las mu'eres$ (ue se arre#len! /2o (uieren *acer el circuito tur1stico$ 9no:/pre#unt Boris en un tono casi amena,ante! /9;u es eso: /La salida del la#o y la usina/e7plic/! El puente portu#u s sobre la (uebrada y el lu#ar donde nace el 2ilo 0,ul!/3ero sin darles tiempo a responder$ advirtiE/Si (uieren ir all+$ no lle#aremos a campamento antes (ue anoc*e,ca! /Le a#rade,co la invitacin/di'o 2ic*olas amablemente/$ pero ya *e visto todo eso! /Muy bien/di'o Boris con evidente satis-accin/! @+monos de a(u1! El camino torc1a *acia el oeste$ al pie de las monta)as altas! Era el Go'am$ tierra de monta)eses altivos! Era una re#in populosa$ donde *ombres altos y del#ados arreaban manadas de cabras y ove'as$ llevando sus lar#os b+culos cru,ados sobre los *ombros! Hombres y mu'eres vest1an s*ammas$ c*ales de lana y bombac*as blancas$ y cal,aban sandalias! Era un pueblo de ras#os altivos y muy bellos$ cabelleras tupidas rode+ndoles las cabe,as como si -ueran aureolas y o'os -ieros como los del +#uila! La mayor1a de los *ombres estaban ar4 mados! "ar#aban enormes espadas en-undadas en vainas plateadas y -usiles de asalto 0RXB! /0s1 se sienten muy *ombres/di'o Boris con su risa despectiva/! Muy valientes$ mac*os de verdad! En las aldeas$ las c*o,as eran los tu8ul de paredes circulares rodeados por plantaciones de eucaliptos y el sisal eri,ado de espinas! 71

Ma#ulladas nubes violetas de tormenta irrump1an sobre los altos picos de los montes "*o8e y los empapaban con c*aparrones! Las #otas de lluvia$ #randes como monedas plateadas$ repi4 (ueteaban sobre el parabrisas del Land "ruiser% ba'o las ruedas$ el camino se volv1a un r1o barroso! El camino estaba en condiciones deplorables% en al#unos lu#ares se volv1a una *ondonada rocosa (ue no pod1a atravesar ni si(uiera un ve*1culo como el Toyota$ con traccin en las cuatro ruedas% entonces Boris ten1a (ue abrir su propia *uella entre los #ui'arros de la ladera! En al#unos tramos$ aun(ue avan,aban a paso de *ombre$ apenas lo#raban mantenerse en sus asientos mientras las ruedas saltaban sobre el terreno dispare'o! /2e#ros de mierda$ ni se les ocurre mantener los caminos/#ru) Boris/! Les #usta vivir como animales! 2adie respondi! 2ic*olas mir las caras de las dos mu'eres en el espe'o retrovisor! Inmutables$ si se sent1an o-endidas por la observacin se es-or,aban por ocultarlo! 0 medida (ue avan,aban$ el camino$ malo desde el comien,o$ empeoraba an m+s! La super-icie -an#osa mostraba *uellas de ve*1culos pesados! /9Tr+-ico militar:/pre#unt 2ic*olas$ al,ando la vo, para *acerse o1r sobre la lluvia! /En parte s1/in-orm Boris con un #ru)ido/! Los shufta est+n muy activos en la ,ona de la (uebrada! Son bandidos y se)ores de la #uerra disidentes! 3ero la mayor parte del tr+-ico per4 tenece a la prospeccin minera! Una de las empresas #randes tiene una concesin en el Go'am y est+n a punto de empe,ar a operar! /2o *emos visto ve*1culos civiles/di'o Royan/! 2i si(uiera transporte pblico! /0caba de terminar un per1odo terrible de nuestra *istoria tan lar#a y a#itada/le respondi Tessay/! Somos una econom1a a#raria! 0ntes nos llamaban el #ranero de L-rica$ pero cuando Men#istu tom el poder$ nos llev *asta el borde de la pobre,a! Us el *ambre como arma pol1tica! Todav1a su-rimos muc*1simo! Muy pocos en nuestro pueblo pueden darse el lu'o de un ve*1culo motori,ado! La mayor1a se pre#unta cmo alimentar a sus *i'os! /Tessay es licenciada en econom1a de la Universidad de 0ddis/di'o Boris con una risita/! Es muy inteli#ente! Sabe de todo! 3re#ntele lo (ue (uieraE *istoria$ reli#in$ econom1a$ le res4 ponder+ cual(uier pre#unta!/El desaire sumi a Tessay en el mutismo! Hacia la media tarde de' de llover y el Sol asom t1midamente entre las nubes! Boris detuvo el Toyota en un tramo desierto del campo! /Hora de *acer pip1 o popo/di'o! Las muc*ac*as se ale'aron de la camioneta y desaparecieron entre las piedras! "uando volvieron$ las dos vest1an los s*ammas y las bombac*as t1picas de la re#in! /Tessay me *a re#alado la vestimenta t1pica de Ti#re/di'o Royan! Gir -rente a 2ic*olas para obtener su opinin! 72

/Le (ueda muy bien! F se sentir+ m+s cmoda con pantalones! "a1a el sol cuando el camino ba' a un valle rocoso por cuyo -ondo corr1a un r1o de m+r#enes altas y escarpadas! Sobre el r1o se al,aba una i#lesia blanca de paredes circulares con una cru, copta de madera en el tec*o de 'uncos! La aldea de tu8uls rodeaba la i#lesia! /&ebra Maryam/di'o Boris con satis-accin/! La colina de la @ir#en Mar1a$ y el r1o es el &andera! Mis *ombres se adelantaron en el camin #rande! Montar+n el campamento y nos esperar+n all+! 3asaremos la noc*e a(u1 y ma)ana iremos r1o aba'o *asta el borde de la (uebrada! Los empleados de Boris *ab1an levantado carpas en un bos(uecillo de eucaliptos m+s all+ de la aldea! /La se#unda carpa es para ustedes!/Boris la se)al con el dedo! /3ara Royan est+ bien/di'o 2ic*olas/! 2ecesito otra carpa para m1! /&i84di8 y carpas separadas!/Boris lo mir con sus o'os p+lidos y desde)osos!/Todo un *ombre! 5Uy$ (u impresionante6 <rden a los #ritos a sus *ombres (ue levantaran otra carpa 'unto a la primera! Las paredes laterales casi se ro,aban! /Tal ve, se decida durante la noc*e/di'o con una sonrisa lasciva/! 2o (uiero (ue camine demasiado! La duc*a para ba)arse era un barril col#ado de las ramas in-eriores de un #omero rodeado por una carpa de lona sin tec*o! Royan -ue la primera en ba)arse! 0l volver luc1a -eli, y descansada$ y ten1a el pelo envuelto en una toalla *meda! /50*ora usted$ 2ic8y6/e7clam al pasar -rente a su carpa/! Hay a#ua caliente$ todo un lu'o! "uando 2ic*olas termin de ba)arse y cambiarse$ ya era de noc*e! "ru, el campamento a la carpa comedor donde los dem+s estaban sentados en sillas de lona en torno del -ue#o! Las dos mu'eres conversaban en vo, ba'a! Boris *ab1a al,ado los pies sobre la mesa y ten1a un vaso en la mano! 0l ver aparecer a 2ic*olas$ se)al la botella de vod8aE /S1rvase un tra#o! Hay *ielo en el balde! /3re-iero una cerve,a/di'o 2ic*olas/! El paseo me dio muc*a sed! Boris se enco#i de *ombros y orden a los #ritos al mayordomo del campamento (ue tra'era una botella color caramelo del re-ri#erador port+til de #as! /Le dir un secreto!/Sonri al servirse m+s vod8a!/Hace a)os (ue no e7iste el di84di8 rayado! Tal ve, nunca e7isti! 3ierde su tiempo y su dinero! /E-ectivamente/asinti 2ic*olas/$ es mi tiempo y mi dinero! 73

/Slo por(ue un vie'o idiota mat uno *ace mil a)os$ no piense (ue va a encontrar otro! 3odemos ir a las plantaciones de t en busca de ele-antes! Hace menos de die, d1as vi tres mac*os all+! Todos con colmillos de m+s de cincuenta 8ilos cada uno! Mientras discut1an$ el nivel de la botella de vod8a descend1a como el del 2ilo despu s de las inundaciones! "uando Tessay les di'o (ue la cena estaba servida$ Boris llev consi#o la botella% trope, antes de lle#ar a la mesa! &urante la cena$ slo abri la boca para re#a)ar a Tessay! /El cordero est+ crudo! 93or (u no vi#ilas al cocinero para (ue *a#a las cosas bien: Monos de mierda$ no se los puede de'ar solos para nada! /9Encuentra el cordero demasiado crudo$ 0lto 2ic*olas:/pre#unt Tessay sin mirar a su esposo/! Le dir (ue lo cocine un poco m+s! /Gracias$ est+ per-ecto! Me #usta muy 'u#oso! "uando terminaron de cenar$ la botella de vod8a de Boris estaba vac1a y l ten1a la cara ro'a y con#estionada! Se par sin decir palabra y desapareci en la oscuridad rumbo a su carpa! Se tambaleaba y un par de veces tuvo (ue e'ecutar un paso de baile para conservar el e(uilibrio! /Mis disculpas/susurr Tessay/! Slo sucede de noc*e! &urante el d1a est+ bien! El vod8a es una tradicin rusa!/Su sonrisa era ale#re$ pero no pod1a ocultar la triste,a de su mirada! /La noc*e est+ *ermosa y es muy temprano para retirarse! 9;uieren conocer la i#lesia: Es muy anti#ua y -amosa! Har (ue un empleado nos acompa)e con la linterna para (ue puedan ver los murales! El sirviente los precedi para iluminar su camino y un anciano sacerdote los a#uardaba en el prtico del edi-icio circular para darles la bienvenida! Era muy -laco y tan ne#ro (ue slo sus dientes brillaban en la oscuridad! Ten1a una ma#n1-ica cru, copta de plata nativa maci,a con cornalinas y otras piedras semipreciosas en#astadas! Royan y Tessay se arrodillaron -rente a l para pedir la bendicin! Les #olpe las me'illas suavemente con la cru,$ *i,o una #enu-le7in y murmur la bendicin en am*+rico! Lue#o los invit a pasar! Los muros estaban cubiertos de ma#n1-icas pinturas en colores primarios brillantes! Resplandec1an como 'oyas a la lu, de la linterna! El estilo mostraba una -uerte in-luencia bi,antinaE los santos ten1an enormes o'os ras#ados y #randes *alos dorados sobre sus cabe,as! Encima del altar decorado con oropel y bronce$ la @ir#en acunaba al ni)o mientras los tres reyes ma#os y una multitud de +n#eles lo adoraban de rodillas! 2ic*olas sac la c+mara 3olaroid del bolsillo y encendi el -las*! Se pase por el interior y -oto#ra-i los murales mientras Tessay y Royan se arrodillaban 'untas -rente al altar! &espu s de -oto#ra-iar cuanto deseaba$ 2ic*olas se sent en uno de los reclinatorios tallados a mano y contempl sus caras absortas$ iluminadas por la lu, dorada de las velas$ conmovido por la belle,a de la escena$ I<'al+ yo tuviera tanta -eI$ pens$ no por primera ve,! I<'al+ pudiera re,ar as1 por Rosalind y las nenas!I 2o pudo soportarlo m+s% sali y se sent en los escalones del prtico a contemplar el cielo nocturno! 74

En el aire enrarecido y puro del altiplano$ las estrellas eran tan deslumbrantes (ue era di-1cil distin#uir las constelaciones! &espu s de un rato se disip su triste,a! Era bueno estar de vuelta en L-rica! /5Las mu'eres salieron de la i#lesia! 2ic*olas dio al sacerdote un billete de cien birr y una -oto#ra-1a 3olaroid de l mismo$ (ue evidentemente #ust al anciano muc*o m+s (ue el dinero! Los tres ba'aron la cuesta en amable silencio!

452ic8y6/Royan lo sacudi *asta despertarlo! 0l sentarse y encender la lu,$ vio (ue se *ab1a ec*ado un c*al de lana sobre su pi'ama masculino rayado antes de entrar en su carpa! 9;u pasa:/pre#unt$ pero antes de (ue pudiera responderle oy una vo, ronca y -uriosa (ue voci-eraba insultos en la noc*e$ se#uida por el ruido incon-undible de un pu)eta,o en una cara! /Le est+ pe#ando/di'o Royan con la vo, alterada por la indi#nacin/! &et n#alo! &espu s del #olpe oyeron un #rito se#uido por sollo,os! 2ic*olas vacil! Slo un idiota se interpone entre un *ombre y su mu'er$ y en #eneral slo consi#ue (ue ambos lo ata(uen como -ieras! /Tiene (ue *acer al#o$ 2ic8y! 3or -avor! Ba' las piernas a re#a)adientes y se par! Llevaba s*orts y no se molest en buscar sus ,apatos! Ella lo si#ui$ descal,a como l$ al borde del bos(uecillo donde se encontraba la carpa de Boris$ m+s all+ del comedor! Una l+mpara encendida en el interior arro'aba sombras enormes sobre las paredes de lona! Boris *ab1a a-errado a su mu'er por el pelo y la arrastraba por el suelo mientras voci-eraba en ruso! /5Boris6/2ic*olas tuvo (ue llamarlo tres veces antes de (ue lo oyera! Entonces miraron las sombras c*inescas en la pared de la carpa cuando l la arro' al suelo y apart la cortina de la entrada! Slo llevaba puestos los cal,oncillos! Su torso era esbelto y musculoso$ el pec*o plano$ duro$ cubierto de vello cobri,o! Tendida boca aba'o en el piso$ Tessay lloraba con la cara apoyada en las manos! Estaba desnuda$ y los planos de su cuerpo eran esbeltos como los de una pantera! /;u diablos pasa:/pre#unt bruscamente 2ic*olas! 0penas empe,aba a sentir -uria por la an#ustia y la *umillacin de esa mu'er amable y #entil! /Le estoy ense)ando modales a la ne#ra puta/di'o Boris con evidente re#oci'o! Su cara estaba *inc*ada por la bebida y la pasin!/2o es asunto suyo$ in#l s$ a menos (ue (uiera pa#ar para pasar un rato con la c*anc*a!/Su risa era *orrible! /9Est+ bien$ Woi,ero Tessay:/2ic*olas mir directamente a la cara de Boris para a*orrarle a 75

ella la *umillacin adicional de mostrarse desnuda a otro *ombre! Tessay se sent$ al, las rodillas contra su pec*o y las abra, para cubrirse! /Todo est+ bien$ 0lto 2ic*olas! 3or -avor$ v+yase antes de (ue suceda al#o peor!/La san#re (ue manaba de su nari, ca1a en su boca y le manc*aba los dientes! /9<y a mi esposa$ in#l s *i'o de puta: 5@+yase6 <cpese de lo suyo$ salvo (ue (uiera tambi n una leccin de modales! Boris se tambale *acia l para apoyarle la mano abierta en el pec*o! 2ic*olas dio un paso al costado con la ele#ancia del matador (ue es(uiva el primer embiste del toro! Llevado por su propio impulso$ Boris avan, *asta perder el e(uilibrio! "ru, el campo$ c*oc con una silla y cay! /5Royan$ ll vela a su carpa6/orden en vo, ba'a! Royan entr en la carpa$ tom una s+bana del catre m+s cercano$ la e7tendi sobre los *ombros de Tessay y la ayud a pararse! /3or -avor$ no lo *a#a/di'o Tessay entre sollo,os/! 2o saben lo (ue es capa, de *acer en este estado! 0l#uien podr1a (uedar lastimado! 0 pesar de su llanto y sus protestas$ Royan la llev consi#o y para entonces Boris *ab1a recuperado la vertical! Bram con -uria$ tom la silla (ue lo *ab1a *ec*o caer y de un tirn le arranc una pata! /9;uiere 'u#ar$ in#l s: Bueno$ 'u#uemos!/Se abalan, sobre 2ic*olas$ a#itando la pata como un bastn nin'a$ y le lan, un #olpe a la cabe,a (ue silb en el aire! 2ic*olas lo es(uiv$ pero Boris le lan, un nuevo #olpe de rev s al pec*o ba'o el bra,o al,ado! Le *ubiera roto un par de costillas$ pero 2ic*olas nuevamente lo eludi! Empe,aron a dar vueltas uno en torno del otro$ cautelosamente$ *asta (ue Boris volvi a atacar! Si los re-le'os del ruso no *ubieran estado entorpecidos por el alco*ol$ 2ic*olas 'am+s se *abr1a arries#ado con un adversario tan diestro$ pero Boris *ab1a perdido el control a tal punto (ue pudo penetrar su #uardia a#ac*+ndose ba'o el bra,o (ue bland1a la pata de la silla! Se en4 dere, y con todo el peso de su cuerpo detr+s del #olpe le dio un pu)eta,o en la boca del estma#o$ 'usto deba'o del esternn! El ruso solt el aliento en un -uerte estertor! La pata de la silla cay de su mano$ se dobl en dos y se derrumb! Hec*o un ovillo en el polvo$ se tom el vientre y 'ade para recuperar el aliento! 2ic*olas se inclin sobre l y le *abl suavemente en in#l sE /"on esta conducta no vamos a nin#una parte$ mi vie'o! 2o nos #usta pe#arles a las c*icas! 3or -avor$ (ue no se repita!/Se endere, y se volvi *acia RoyanE/Ll vela a su carpa y (ue duerma a*1!/Se apart el pelo de la caraE/F a*ora$ si nadie tiene al#o m+s (ue decir$ me #ustar1a dormir un rato!

La lluvia volvi durante la madru#ada! Los #oterones ca1an sobre la lona y los rel+mpa#os 76

iluminaban el interior de la carpa con un resplandor siniestro! Sin embar#o$ cuando lle# la ma)ana y 2ic*olas -ue a la carpa comedor a desayunar$ el cielo estaba despe'ado y la lu, del sol era deslumbrante y c+lida! El dulce aire de monta)a ol1a a tierra mo'ada y *on#os! Boris recibi a 2ic*olas con campec*ana 'ovialidad! /Buen d1a$ in#l s! Buena diversin tuvimos anoc*e! Todav1a no puedo parar de re1r! Un d1a de estos tomamos un poco m+s de vod8a y nos divertimos m+s!/0l, la vo,E/<ye$ se)ora Sol$ dale de comer a tu ami#uito! Est+ -am lico despu s de la diversin de anoc*e! "allada y discreta$ Tessay supervis el servicio de desayuno! Ten1a un o'o *inc*ado y un corte en el labio! 2o mir a 2ic*olas una sola ve,! /Se#uiremos adelante/di'o Boris ale#remente mientras sorb1an ca- /! Mis sirvientes levantar+n el campamento y nos se#uir+n en el camin #rande! "on suerte$ esta noc*e lle#aremos al borde de la (uebrada y ma)ana iniciaremos el descenso! "uando sub1an al camin$ Tessay pudo decirle unas palabras sin (ue Boris la oyeraE /Gracias$ 0lto 2ic*olas! 3ero -ue imprudente de su parte! Usted no lo conoce! &ebe tener muc*o cuidado! El no olvida ni perdona! &esde la aldea de &ebra Maryam$ Boris tom un camino secundario (ue bordeaba el r1o &andera *acia el sur! El camino (ue *ab1an recorrido el d1a anterior desde el la#o Tana aparec1a en el mapa como una ruta principal! Su estado era bastante malo! 3ero la *uella (ue se#u1an a*ora era un camino secundario$ Itransitable se#n el estado del tiempoI$ se#n el mapa! 3ara colmo de males$ parec1a (ue la mayor parte del tr+-ico pesado (ue *ab1a destro,ado la ruta principal *ab1a tomado la misma *uella! Lle#aron a un lu#ar donde aparentemente un ve*1culo #i#antesco se *ab1a atascado en la tierra saturada de a#ua! Las m+(uinas usadas para sacarlo de a*1 *ab1an de'ado campos arrasados y un cr+ter de bomba como los (ue aparecen en esas vie'as -otos de la campi)a de Hlandes durante la 3rimera Guerra Mundial! En dos ocasiones$ el Toyota (ued atascado en el terreno intransitable! "ada ve, (ue sucedi$ los alcan, el camin y todos los sirvientes ba'aron para empu'ar la camioneta! 2ic*olas se desnud de la cintura para arriba y se *undi en el barro para dar una mano! Si escuc*ara mi conse'o/#ru) Boris/$ no suceder1a esto! &onde usted (uiere ir no *ay ca,a ni caminos di#nos de ese nombre! 3oco despu s del mediod1a se detuvieron 'unto al r1o para almor,ar al aire libre! 2ic*olas -ue a una la#una 'unto al camino a lavarse el barro y la mu#re de la ma)ana! Se *ab1a es-or,ado m+s (ue nadie para ase#urar (ue el Toyota si#uiera adelante! Royan lo si#ui por la ladera y se sent sobre una roca mientras l se (uitaba la camisa y se arrodillaba en la orilla a lavarse con el a#ua -r1a de monta)a! El r1o estaba amarillento por el barro y crecido a causa de las lluvias! /Me parece (ue Boris no se crey el cuento sobre el di84di8 rayado/di'o ella/! Tessay me di'o (ue sospec*a de nuestras intenciones!/Mir con inter s mientras l se en'ua#aba el pec*o y los antebra,os! &onde no estaba tostada por el sol$ su piel era muy blanca y sin manc*as! El vello del pec*o era espeso y oscuro! Le #ust mirar su cuerpo! 77

/"reo (ue es la clase de tipo (ue re#istrar1a nuestro e(uipa'e a la menor oportunidad/asinti 2ic*olas/! 92o tenemos nada (ue le d una pista: 93apeles$ apuntes: /Slo la -oto#ra-1a satelital! Ten#o una ta(ui#ra-1a propia para tomar apuntes! 2adie los entiende! /"uidado con lo (ue *ablan con Tessay! /Es un amor! 2o *ay nada de taimado en ella/di'o acaloradamente en de-ensa de su nueva ami#a! /2o di#o eso$ pero lo cierto es (ue est+ casada con el ami#o Boris! Le debe lealtad a l antes (ue a nadie! 3or m+s (ue simpaticemos con ella$ no con-iemos en nin#uno de los dos!/Se sec$ se puso la camisa y la abroc*!/@amos a comer! Munto al camin$ Boris descorc*aba una botella de vino blanco suda-ricano y le sirvi un vaso a 2ic*olas! Lo *ab1an puesto a re-rescar en el r1o$ y el sabor era seco y -rutado! Tessay sirvi pollo -r1o e injera, #alletas duras de pan +cimo del pa1s *ec*o de ma1, molido sobre las piedras! Las molestias y es-uer,os de la ma)ana se desvanecieron de sus mentes cuando se tendieron de espaldas sobre la *ierba para contemplar un buitre barbudo (ue planeaba en lo alto del cielo a,ul! El p+'aro los vio y empe, a planear en lentos c1rculos mientras inclinaba la cabe,a para mirarlos con curiosidad! Llevaba sobre los o'os una m+scara ne#ra como la de un salteador de los caminos$ y las caracter1sticas plumas de la cola con -orma de cu)a 'u#aban con el viento as1 como los dedos de un pianista acarician los mar-iles del teclado! "uando lle# el momento de partir$ 2ic*olas le tom la mano para ayudarla! 3ocas veces ten1an contacto -1sico$ y ella tom sus dedos durante un par de se#undos m+s de lo estrictamente necesario! El camino no me'oraba a medida (ue se acercaban al borde de la (uebrada$ y pasaron *oras en ese camino (ue les sacud1a los *uesos! La *uella pasaba sobre una cresta y ba'aba por una ladera abrupta! 0 mitad de camino Boris lan, unas palabrotas en ruso cuando al salir de una curva muy cerrada (ue bordeaba un muro de tierra estuvo a punto de c*ocar con un #ran camin &iesel (ue casi le cerraba el paso! 0un(ue se#u1an las *uellas de ese convoy desde el d1a anterior$ era la primera ve, (ue se topaban con uno de los ve*1culos! Sorprendido$ Boris clav los -renos y sus pasa'eros casi salieron volando de sus asientos$ pero el Toyota si#ui patinando sobre el barro de la pendiente! Boris tuvo (ue poner los cambios en ba'a y buscar la brec*a an#osta entre el muro y el camin! &esde su asiento trasero$ Royan contempl la alta carrocer1a del camin! El nombre y el lo#otipo de la empresa estaban pintados en ro'o sobre el costado verde! 0l mirarlo$ la embar# una -uerte sensacin de deja vu! Estaba se#ura de (ue lo *ab1a visto antes$ pero no recordaba cu+ndo ni dnde! Slo sab1a (ue era de importancia vital (ue lo recor4 dara! El costado del Toyota ray la c*apa del camin y por -in pudieron pasarlo! Boris se asom por la ventanilla y a#it el pu)o *acia el conductor del camin! 78

Este era un *ombre de la ,ona$ probablemente contratado en 0ddis por el due)o del ve*1culo! Sonri ante las payasadas de Boris$ se asom a su ve,$ a#it el pu)o y a ltimo momento al, el dedo medio! /5"omemierda6/ru#i Boris$ indi#nado por(ue lo *ab1an vencido$ pero no se detuvo/! 2o vale la pena *ablarles! Esos monos ne#ros no entienden nada de nada! &urante el resto del via'e -ati#oso$ Royan estuvo sumida en un silencio absorto$ a#itada y perturbada por la conviccin de (ue al#una ve, *ab1a visto ese lo#otipo ro'o del caballo alado y la bandera con el nombre de la empresaE

3EG0S< 3R<S3E""I<2ES!

"asi al -oral de la 'ornada$ pasaron un cartel 'unto al camino! Los postes (ue lo sosten1an estaban enca'ados en *ormi#n$ y el traba'o #r+-ico era de una calidad tal (ue slo pod1a *aberlo pintado un letrista pro-esional! 3resid1a el cartel una -lec*a (ue se)alaba un camino abierto recientemente *acia la derec*a! Lue#o ven1an las indicacionesE

3EG0S< 3R<S3E""I<2ES "0M30ME2T< A RIL[METR< "0MI2< 3RI@0&< 3R<HIBI&0 L0 E2TR0&0 0 3ERS<20S 0ME20S 0 L0 EM3RES0

En el centro del tablero$ el caballo escarlata se al,aba sobre las patas traseras y ten1a las alas desple#adas para remontar vuelo! Entonces se sobresalt cuando el recuerdo es(uivo vino a su mente con una claridad deslumbrante! S1 (ue *ab1a visto el caballo volador ro'o! 0l instante volvi a sumer#irse en las a#uas *eladas de un r1o in#l s$ arro'ada desde un Land Rover (ue ca1a a los tumbos$ mientras un #i#antesco camin M02 ru#1a sobre el puente y durante una -raccin de se#undo subliminal ve1a el caballo ro'o pintado en la carrocer1a! /5Eso es6/Estuvo a punto de #ritarlo$ pero se contuvo! Embar#ada por el terror de ese momento$ se dio cuenta de (ue 'adeaba y (ue su cora,n lat1a a mil por *ora como si acabara de correr un lar#o trec*o! I2o puede ser casualidadI$ se di'o! IF no estoy e(uivocada! Es la misma empresa! 3e#aso 3rospecciones!I &urante los ltimos 8ilmetros del recorrido estuvo ensimismada y absorta! 3or -in$ la *uella 79

(ue se#u1an lle# al borde mismo de los precipicios de la escarpa! 0*1 Boris detuvo el Toyota sobre la *ierba de un prado y apa# el motor! /0(u1 termina el via'e en auto! Esta noc*e acamparemos a(u1! Mi camin #rande no est+ le'os! Montaremos el campamento apenas lle#ue! Ma)ana ba'aremos a la (uebrada a pie! 0l ba'ar de la camioneta$ Royan tom el bra,o de 2ic*olasE/Tenemos (ue *ablar/susurr con ve*emencia! Muntos se ale'aron por la orilla del r1o! Encontraron un lu#ar donde pod1an sentarse 'untos con las piernas col#adas sobre el abismo! El r1o amarillo (ue corr1a a su lado parec1a ad(uirir conciencia de lo (ue lo a#uardaba! La -r1a corriente de la monta)a se aceleraba$ se arremolinaba entre las rocas$ se preparaba para el salto verti#inoso al vac1o! M+s aba'o$ el precipicio era un muro liso de piedra de trescientos metros de pro-undidad! Era tan alto (ue a la lu, del atardecer el abismo se volv1a un lu#ar misterioso$ oscuro$ cuyo -ondo estaba oculto deba'o de las sombras y de la espuma de la catarata! 0l contemplarlo$ Royan sinti (ue el v rti#o venc1a su e(uilibrio! Se ec* atr+s e instintivamente se apoy en el *ombro de 2ic*olas *asta recuperarse! 3ero al ro,arlo se dio cuenta de lo (ue suce4 d1a y se apart de l con cierta ver#?en,a! 0l saltar al vac1o$ las a#uas -an#osas del &andera se trans-ormaban mila#rosamente en una -ili#rana et rea! "omo -aldas de novia en medio del vals$ reluc1an y #iraban$ y al atravesarlas la lu, se irisaba como si estuvieran bordadas de perlas! En su ca1da las columnas de espuma blanca se retorc1an en -ormas bellas pero e-1meras *asta caer sobre las cornisas in-eriores de la reluciente piedra ne#ra$ donde estallaban en nubes blancas$ velos opalescentes (ue ocultaban el -ondo ne#ro del abismo! Royan tuvo (ue *acer un es-uer,o para apartar sus pensamientos de la escena sobreco#edora y concentrarse en los problemas del presente! /2ic8y$ 9recuerda lo (ue le di'e sobre el camin (ue nos sac del camino a m1 y a mi madre cuando 1bamos en el Land Rover: /"laro (ue s1/di'o sorprendido! Estudi su rostroE/ 9;u perturbada! pasa$ Royan: La veo muy

/Los remol(ues del camin llevaban inscripciones en los costados! /S1$ me lo di'o! @erdes y ro'os! Me di'o (ue no tuvo tiempo de leer la inscripcin! Era la misma del camin (ue pasamos *ace un rato! @i la inscripcin desde el mismo +n#ulo y la reconoc1! El 3e#aso ro'o$ el caballo alado! La mir -i'amente unos instantes! /9Est+ se#ura: /5Totalmente6/0sinti con ve*emencia! 2ic*olas contempl el paisa'e ma#n1-ico de la (uebrada (ue se desple#aba ante sus o'os! La pared opuesta del ca)n estaba a sesenta 8ilmetros$ pero en el aire di+-ano despu s de la lluvia 80

parec1a tan cercana (ue *ubiera podido tocarla con slo e7tender el bra,o! /9Ser+ casualidad:/pre#unt por -in! /9Le parece: En ese caso$ m+s (ue casualidad es un mila#ro! 93e#aso en For8s*ire y en el Go'am: 93uede ser:/Es absurdo! El camin (ue las atac era robado!!! /9&e veras: 9Estamos se#uros: /Si no lo cree$ d1#ame (u piensa! /Si usted plani-icara un asesinato$ 9con-iar1a en poder robar un camin estacionado convenientemente en un ca- de la ruta: Mene la cabe,aE /Si#a! /Supon#amos (ue *i,o (ue le de'aran el camin a*1$ y (ue el conductor denunciara el robo$ pero d+ndole tiempo para sacarle una buena venta'a a la polic1a! /3uede ser/di'o sin entusiasmo! /Evidentemente$ el (ue asesin a &uraid y trat dos veces de matarme a m1 tiene muc*os recursos! 3uede *acer planes en E#ipto e In#laterra! 0dem+s$ tiene el s ptimo papiro 'untamen4 te con todas las notas$ apuntes y traducciones (ue indican claramente este lu#ar en el r1o 0bbay! Supon#amos (ue controla una empresa como 3e#asoE 9(u le impide venir a Etiop1a$ a este pre4 ciso lu#ar$ como nosotros: 2ic*olas medit durante varios minutos! Tom una piedra (ue encontr a su lado y la arro' al vac1o! La vieron caer$ volvi ndose cada ve, m+s pe(ue)a$ *asta (ue desapareci muy aba'o de ellos en medio de los velos de espuma! Bruscamente$ 2ic*olas se par y le dio una mano para ayudarla! /@amos/di'o! /90 dnde: /0l campamento de 3e#aso! @amos a conversar con el capata,! Boris protest y corri a detenerlo cuando 2ic*olas encendi el motor del Toyota! /90dnde mierda va: /0 pasear!/2ic*olas solt el embra#ue!/@olvemos en una *ora! /<i#a$ in#l s$ es mi camioneta!/"orri para alcan,arlo$ pero 2ic*olas aceler y se ale'! /&espu s me lo cobra/e7clam$ sonri ndole en el espe'o retrovisor! 81

Lle#aron al cartel$ doblaron y si#uieron el camino lateral sobre la cresta! 0l otro lado estaba el campamento de 3e#aso! 2ic*olas detuvo el ve*1culo en lo alto de la cresta$ y estudiaron la escena en silencio! Hab1an desmontado y nivelado un terreno de unas cuatro *ect+reas cerr+ndolo con alambre de pas! Hab1a un solo portn y estaba cerrado! Tres enormes camiones &iesel pintados de verde y ro'o estaban estacionados en -ila 'unto al alambrado! Hab1a varios ve*1culos menores y un apare'o mvil de per-oracin! El resto de la playa estaba lleno de aparatos de prospeccin y provisiones! Hab1a pilas de barrenos de per-oracin y camisas de acero$ ca'ones de madera llenos de repuestos$ as1 como centenares de barriles de #asoil$ aceite y barro de per-oracin! Los barriles y dem+s provisiones estaban apilados con una proli'idad y orden (ue contrastaba con el paisa'e salva'e y rocoso! M+s all+ del portn se e7tend1a una aldea de una decena de edi-icios de l+minas corru#adas$ tipo ;uonset! Estaban alineados con precisin militar a lo lar#o de una calle! /Una unidad #rande y bien or#ani,ada/coment 2ic*olas/! Ba'emos a ver (ui n est+ a car#o! &os *ombres armados$ vestidos con el uni-orme camu-lado del e' rcito et1ope$ montaban #uardia en el portn! Los sorprendi el arribo del Land "ruiser desconocido$ y cuando 2ic*olas toc bocina uno de ellos se acerc cautelosamente$ con el 0RXB en posicin de disparar! /;uiero *ablar con el capata,/di'o 2ic*olas en +rabe y en un tono de altiva autoridad (ue desconcert al centinela! El soldado #ru)$ volvi para con-erenciar con su camarada$ lue#o tom el micr-ono de la radio y *abl muy serio! "inco minutos despu s$ se abri la puerta del edi-icio ;uonset m+s cercano y apareci un *ombre blanco! @est1a overol ca(ui y #orra blanda de monte! Se cubr1a los o'os con anteo'os espe'ados$ su cara estaba curtida y surcada por arru#as! Su cuerpo era menudo pero -uerte y llevaba la camisa arreman#ada para mostrar bra,os peludos$ robustecidos por el traba'o! &espu s de *ablar con los centinelas se acerc al Toyota! /9S1: 9;u pasa ac+:/pre#unt con una incon-undible tonada te'ana! Sus labios sosten1an la colilla de un ci#arro apa#ado! /Me llamo ;uentonHarper!/2ic*olas sali a su encuentro y e7tendi el bra,o/! 2ic*olas ;uentonHarper! Muc*o #usto! El norteamericano vacil y tom la mano como si -uera una an#uila el ctrica! /Helm/di'o/! Ma8e Helm$ de 0bilene$ Te7as! Soy el capata,!/Su mano era la de un obrero$ con la palma callosa$ cicatrices en los nudillos y medialunas de #rasa ne#ra ba'o las u)as! /3erdneme si le causo al#n problema! Se me para la camioneta! 3ens (ue permitir1a (ue su mec+nico le ec*e una mirada!/2ic*olas le o-reci su sonrisa m+s seductora$ pero el *ombre lo rec*a,! /2o se puede! <rden de la empresa/di'o$ meneando la cabe,a! 82

/Le pa#ar lo (ue sea!!! /<i#a$ compa)ero$ le di'e (ue no!/Ma8e tom el ci#arro y lo estudi minuciosamente! /La empresa!!! 3e#aso! 93odr1a darme la direccin de la casa matri, y el nombre del director e'ecutivo: /Estoy ocupado! 2o me *a#a perder el tiempo!/Se llev el ci#arro a la boca y se volvi para ale'arse! /@ine a(u1 a ca,ar durante las pr7imas semanas! 2o (uisiera *erir a al#uno de sus *ombres con una bala perdida! 93odr1a decirme por dnde andar+n: /.sta es una empresa de prospeccin$ vie'o! 2o doy aviso sobre mis movimientos! 5Huera6 &io media vuelta$ -ue *acia el portn$ dio rdenes perentorias a los centinelas y volvi a su o-icina! /Hay una antena satelital en el tec*o/di'o 2ic*olas/! 9"on (ui n *ablar+ nuestro ami#o Ma8e en este preciso instante: /9"on al#uien en Te7as: /Tal ve, s1 o tal ve, no! 3e#aso parece ser una multinacional! ;ue Ma8e sea te'ano no si#ni-ica (ue su patrn tambi n lo sea! Una conversacin poco -ruct1-era$ lamentablemente!/Encendi el motor del Toyota y #ir en redondo!/3ero si al#uien en 3e#aso es el malo de la pel1cula$ reconocer+ mi nombre! Hemos dado aviso de nuestro arribo! @eamos (u clase de perdi, le4 vantamos del monte!

0l volver a los saltos del r1o &andera vieron (ue el camin de Boris *ab1a lle#ado$ las carpas estaban instaladas y el cocinero les *ab1a preparado el t ! Boris$ menos cordial (ue su cocinero$ manten1a un silencio *osco mientras 2ic*olas trataba de apaci#uarlo por *aber usado su camioneta sin permiso! 3ero el primer tra#o de vod8a de la tarde lo abland lo su-iciente para (ue volviera a diri#irles la palabra! /Las mulas ya deber1an *aber lle#ado! Esta #ente no conoce la importancia del tiempo! Sin los animales no podemos ba'ar a la (uebrada! /Bueno$ mientras esperamos tendr la oportunidad de a'ustar la mira de mi -usil/di'o 2ic*olas con resi#nacin/! En L-rica$ lo nico (ue se consi#ue con impaciencia es alterarse los nervios! 0 la ma)ana si#uiente$ despu s de desayunar sin prisa y al no *aber se)ales de las mulas$ 2ic*olas abri el estuc*e de su -usil! 0penas lo sac de su nido de bayeta$ Boris lo tom y lo es4 tudi minuciosamente! /9Un -usil vie'o: 83

/&e AVZU/asinti 2ic*olas/! Mi abuelo lo mand -abricar! /En esa poca sab1an *acer las cosas bien! 2o es como la mierda producida en serie de *oy en d1a!/Boris -runci los labios$ absorto!/Mauser <bemdor- corto con mecanismo de corredera! 5;u belle,a6 3ero le cambiaron el ca)o$ 9no: /S1$ el ca)o ori#inal se -undi! Lo cambi por un S*ilen! Le arranca las alas a un mos(uito a cien pasos! /"alibre siete por cincuenta y siete$ 9no:/di'o Boris!/Ri#by dos cincuenta y siete/replic 2ic*olas! Boris resopl! /Es e7actamente el mismo proyectil!!! los malditos in#leses ten1an (ue ponerle un nombre distinto!/Sonri!/Lan,a un proyectil de ciento cincuenta #ranos a novecientos metros por se#undo! Es un buen -usil$ uno de los me'ores! /@ie'o$ no puedo e7presarle cu+nto aprecio su buena opinin/murmur 2ic*olas en in#l s$ y Boris ri al devolverle el -usil! /5"*istes in#leses6 5Me -ascina el *umor in#l s6 "uando 2ic*olas se ale' del campamento con el pe(ue)o -usil en la -unda$ Royan lo si#ui *asta la orilla del r1o y le ayud a llenar dos pe(ue)as bolsas de lona con arena blanca! Las colo 4 c sobre una roca de altura apropiada donde -ormaron una base -irme pero maleable para apoyar el -usil! Eli#i una ladera despe'ada como teln de -ondo$ se ale' doscientos metros y a esa distancia coloc un cartn al cual *ab1a su'etado un blanco de competencia! @olvi a donde lo esperaba Royan y se acomod detr+s de la roca! La sobresalt el estampido de ese -usil delicado$ de aspecto casi -emenino! Le ,umbaron los o1dos! /5Es al#o *orrible y perverso6/e7clam/! 2o entiendo cmo es capa, de matar animales *ermosos con esa escopeta tan potente! /Es un -usil/respondi mientras estudiaba el impacto a trav s de sus lar#avistas/! 9Se sentir1a me'or si los matara con un -usil menos potente o a pala,os: Hab1a *ec*o impacto seis cent1metros a la derec*a y cuatro cent1metros deba'o del blanco! Mientras a'ustaba la mira telescpica$ trat de e7plicarse! /La tica obli#a al ca,ador a *acer todos los es-uer,os para matar a la presa r+pidamente y con el menor su-rimiento! Eso si#ni-ica (ue debe acercarse lo m+s posible$ usar un arma de po4 tencia adecuada y apuntar con toda la destre,a de (ue es capa,! El disparo si#uiente dio en la vertical y dos cent1metros arriba del blanco! 0 esa distancia (uer1a *acer impacto seis cent1metros arriba! @olvi a a'ustar la mira! /Escopeta o -usil$ da lo mismo! 2o entiendo (u lo impulsa a matar deliberadamente las 84

criaturas de &ios! /Eso no lo puedo e7plicar!/0punt cuidadosamente y dispar una ve,! Le bast la potencia reducida de la mira para ver (ue *ab1a *ec*o impacto e7actamente donde (uer1a! /Tiene (ue ver con un impulso at+vico (ue pocos *ombres$ por civili,ados o cultos (ue crean ser$ pueden reprimir del todo!/&ispar otra ve,!/0l#unos le dan rienda suelta en la sala del directorio$ otros en el campo de #ol-o la canc*a de tenis% otros$ y me incluyo$ en un r1o correntoso$ ba'o el mar o en un campo de ca,a! &ispar una ve, m+s para cerciorarse! /F &ios *i,o las criaturas$ pero tambi n nos las dio! Usted es creyente! Recuerde Hec*os AD$ vers1culos AZ y AW! /Lo siento! 9;u dice: / I&e todos cuadrpedos terrestres y reptiles y aves del cielo/cit 2ic*olas/! F le lle# una vo,E Lev+ntate$ 3edro$ mata y come!I /&eber1a ser abo#ado/#imi con -in#ida desesperacin! /< cura/di'o l$ y -ue en busca del blanco! Los tres ltimos disparos -ormaban una diminuta roseta sim trica a seis cent1metros por encima del centro del blanco! Los tres ori-icios estaban muy 'untos! 3alme la culata del -usil! /Mi preciosa Lucre,ia Bor#ia$/murmur! 0s1 lo llamaba por su belle,a y su poder asesino! Introdu'o el arma en la -unda de cuero y volvieron! 0l ver el campamento$ 2ic*olas se detuvo bruscamenteE /Tenemos visitas/di'o$ y al, los lar#avistas/! 50'+6 @eamos (u sali de la male,a! 0ll+ *ay un camin de 3e#aso y$ si no me e(uivoco$ uno de nuestros *u spedes es ese te'ano tan amable! @amos a ver (u pasa! 0l acercarse al campamento$ vieron m+s de una decena de soldados armados y uni-ormados en torno del camin ro'o y verde! Sentados ba'o el toldo de la carpa comedor$ Ma8e Helm y un o-icial del e' rcito et1ope conversaban absortos con Boris! 0penas entraron a la carpa$ Boris present al o-icial et1ope$ (ue llevaba anteo'osE /El coronel Tuma 2o#o$ comandante militar del Go'am austral! /Es un placer/di'o 2ic*olas$ pero el coronel pas por alto la cordialidad! /Su pasaporte y su permiso para portar armas/orden con soberbia ante la mirada complacida de Ma8e Helm$ (ue mordis(ueaba la colilla maloliente de un ci#arro apa#ado! 85

/"mo no/di'o 2ic*olas$ y -ue a su carpa en busca de su porta-olio! Lo abri sobre la mesa y sonri!/Se#uramente tambi n (uerr+ ver mi carta de presentacin del secretario de Relaciones E7teriores brit+nico en Londres y sta del emba'ador brit+nico en 0ddis 0beba! 0*$ y a(u1 ten#o otra del emba'ador et1ope ante la corte de Su Ma'estad Brit+nica$ y esta -irma es de su ministro de &e-ensa$ #eneral Siye 0bra*a! "onsternado$ el coronel estudi la ensalada de -loridos membretes o-iciales y sellos escarlatas con cintas! Su mirada era perple'a detr+s de los anteo'os de marco dorado! /5Se)or6/Se par de un salto y le *i,o la venia!/9Es ami#o del #eneral 0bra*a: 2o lo sab1a! 2adie me in-orm! Le pido disculpas por la invasin! Hi,o otra venia! Su con-usin lo volv1a torpe! /Slo vine a decirle (ue la compa)1a 3e#aso est+ reali,ando per-oraciones y traba'ando con e7plosivos! 3uede *aber peli#ro! 3or -avor$ ten#a cuidado! Tambi n *ay muc*os bandidos y -ora'idos$ shufta en la re#in!/En su nerviosismo$ el coronel 2o#o se volv1a inco*erente! Tom aliento para recuperarse!/Sucede (ue me *an pedido (ue proporcione una escolta a los em4 pleados de la compa)1a 3e#aso! Si usted tiene al#n problema durante su permanencia a(u1 o si necesita ayuda por cual(uier motivo$ no vacile en llamarme$ se)or! /Es usted muy amable$ coronel! /2o ocupar m+s su tiempo$ se)or!/&espu s de la tercera venia retrocedi *acia el camin llevando a la rastra al capata, te'ano! &urante todo ese tiempo Ma8e Helm no *ab1a abier to la boca$ y se retir sin despedirse! "uando el camin se puso en marc*a$ el coronel 2o#o *i,o su cuarta y ltima venia desde la cabina! /5@aya6/le coment 2ic*olas a Royan mientras desped1a al coronel con un #esto indi-erente/! 3arece (ue el primer tanto es nuestro! 0*ora sabemos (ue$ por las ra,ones (ue sean$ el se)or 3e#aso no (uiere vernos en su ,ona de operaciones! "reo (ue su pr7imo sa(ue no se *ar+ esperar! @olvieron a la carpa comedor donde los esperaba Boris!/0*ora slo -altan sus mulas/di'o 2ic*olas! /Envi a tres *ombres a la aldea! &eber1an *aber vuelto ayer!

0 primera *ora de la ma)ana lle#aron las mulas$ seis animales #randes y robustos$ cada uno con un mulero vestido con las t1picas bombac*as y el c*al! 0 media ma)ana terminaron de car#ar los animales e iniciaron el descenso a la (uebrada! En la cabecera de la senda$ Boris se detuvo un instante a contemplar el valle! Tambi n l parec1a co*ibido e intimidado por la inmensidad de la ca1da y el esplendor salva'e de la (ue 4 brada! 86

/Entrar+n en otra tierra y otra poca/di'o en tono desusadamente -ilos-ico/! &icen (ue esta senda tiene dos mil a)os! Es tan anti#ua como "risto!/0l, las manos con #esto desde)oso!/El vie'o cura ne#ro de la i#lesia de &ebra Maryam les dir+ (ue la @ir#en Mar1a pas por a(u1 cuando *uy de Israel despu s de la cruci-i7in!/Mene la cabe,a!/La #ente de a(u1 cree cual(uier cosa!/&io el primer paso por la senda! Esta corr1a *acia el precipicio en un +n#ulo a#udo! Se descend1a por unos escalones tan abruptos (ue a cada paso se estiraban los tendones de la in#le y las rodillas y el #olpe repercut1a en la base de la columna! En los tramos m+s empinados se ve1an obli#ados a usar las manos como si descendieran por una escalera vertical! 3arec1a imposible (ue las mulas pudieran ba'ar por a*1 con sus bultos pesados! Los valientes animales se lan,aban de cada escaln de piedra$ ca1an pesadamente sobre sus patas delanteras y se preparaban para el salto si#uiente! La senda era tan estrec*a (ue los abultados -ardos ro,aban la pared de roca mientras$ del otro lado$ el abismo +vido parec1a c*uparlos! "uando la senda #iraba en +n#ulo cerrado para cambiar de direccin$ las mulas no pod1an tomar la curva de una sola ve,! Ten1an (ue avan,ar y retroceder$ bordeando la pared$ sudando de pavor y revoleando los o'os *asta tenerlos en blanco$ mientras los muleros las espoleaban con c*illidos y lati#a,os! En al#unos tramos la senda penetraba en la mole de la monta)a detr+s de protuberancias y a#u'as (ue el tiempo y la erosin *ab1an tallado en la cara del precipicio! Estas puertas eran tan estrec*as$ (ue los muleros deb1an descar#ar las mulas$ transportar ellos mismos los -ardos y lue#o volver a car#arlas! /5Miren6/e7clam Royan con asombro$ y se)al al vac1o! Un buitre ne#ro se al, de las pro-undidades con las alas e7tendidas y se desli, -rente a ellos casi al alcance de la mano! @ol4 vi su #rotesca cabe,a de carunculada piel rosa y los mir con sus inescrutables o'os ne#ros antes de ale'arse! /Se al,a sobre las corrientes t rmicas de aire caliente (ue suben del valle/e7plic 2ic*olas! Se)al un contra-uerte en la cara del precipicio a la misma altura (ue la sendaE/0*1 est+ el nido! Era un mont1culo irre#ular de palos apilados sobre una cornisa inaccesible! Los e7crementos de las aves (ue lo *ab1an utili,ado a lo lar#o de tantos a)os ca1an en -ran'as blancas sobre el precipicio$ y a pesar de la distancia les lle#aban bocanadas de olor a carne podrida! &urante todo el d1a ba'aron por la senda abrupta tallada en el muro terrible! 0van,ada la tarde$ cuando estaban a mitad de camino$ tras una nueva curva cerrada oyeron el ruido sordo de la catarata! El sonido creci en volumen y se volvi un ru#ido atronador cuando pasaron un nuevo contra-uerte y se encontraron de cara a la cascada! El viento #enerado por el torrente tironeaba de sus cuerpos y los obli#aba a a-errarse a la pared! La espuma se arremolinaba a su alrededor y les mo'aba las caras al,adas$ pero el #u1a et1ope se#u1a adelante$ *asta (ue en determinado momento pareci (ue el a#ua los precipitar1a al -ondo$ (ue todav1a estaba a m+s de cien metros! Mila#rosamente las a#uas se dividieron y les permitieron atravesar la #ran cortina translcida 87

para entrar en un *ueco pro-undo de roca empapada y cubierta de mus#o$ tallado por la -uer,a del a#ua sobre el precipicio a lo lar#o de las eras! En ese lu#ar sombr1o la nica lu, era la (ue se -iltraba a trav s de la catarata$ verde y misteriosa como la de una cueva submarina! /3asaremos la noc*e a(u1/di'o Boris! Evidentemente$ dis-rutaba al ver su asombro! Se)al los -ardos de le)a en el -ondo de la caverna y la pared enne#recida por el *umo sobre el *o#ar de piedra!/Los muleros (ue llevan comida y provisiones a los mon'es del monasterio usan este lu#ar desde *ace si#los! 0 medida (ue se internaban en la caverna$ el ruido de la ca1da de a#ua se atenuaba *asta volverse un ru#ido sordo$ y la piedra ba'o los pies estaba seca! Una ve, (ue los sirvientes encen4 dieron el -ue#o$ se convirti en un lu#ar tibio$ cmodo y$ por cierto$ rom+ntico! 2ic*olas$ soldado veterano$ ense#uida busc el lu#ar m+s cmodo donde tender su bolsa de dormir$ un rincn cerca del -ondo de la caverna! Royan se tendi a su lado como si -uera lo m+s natural! 0#otados por el es-uer,o del descenso por el precipicio$ despu s de la cena se acostaron en sus bolsas a compartir el silencio y contemplar los re-le'os de la lu, del -ue#o en el tec*o! /5;u le parece6/susurr Royan/! Ma)ana se#uiremos las *uellas del vie'o Taita$ nada menos! /F no se olvide de la @ir#en Mar1a/di'o 2ic*olas con una sonrisa! /@ie'o c1nico/suspir ella/! F lo peor es (ue ronca$ estoy se#ura! /Est+ a punto de averi#uarlo de la peor manera/di'o l$ pero ella se durmi antes! Su respiracin era suave y re#ular$ apenas audible sobre el ruido del a#ua! Hac1a muc*o (ue no dorm1a 'unto a una mu'er *ermosa! "uando estuvo se#uro de (ue dorm1a pro-undamente$ le acarici la me'illa! /;ue sue)es con los an#elitos$ pe(ue)a/susurr con ternura/! Ha sido un d1a a#otador!/0s1 sol1a enviar a la cama a su *i'a menor!

Los muleros se despertaron muc*o antes del amanecer$ y reanudaron la marc*a apenas *ubo lu, su-iciente para ver la senda! "uando el sol del alba ilumin los muros superiores del precipicio$ an se *allaban a su-iciente altura para tener una vista a rea del terreno! 2ic*olas y Royan se detuvieron mientras el resto de la caravana continuaba la marc*a! Encontraron un lu#ar donde sentarse y desple#aron la -oto#ra-1a satelital! Buscaron los picos y accidentes m+s destacados para orientarse en el paisa'e catacl1smico (ue se e7tend1a a sus pies! /&esde a(u1 no se ve el r1o 0bbay/di'o 2ic*olas/! Est+ en lo m+s pro-undo de la #ar#anta in-erior! 3robablemente lo veremos por primera ve, cuando nos encontremos directamente encima de l! /Si estamos bien orientados$ el r1o tiene dos recodos m+s all+ de ese contra-uerte! /S1$ y la con-luencia del &andera con el 0bbay est+ all+$ deba'o de esos acantilados!/Utili, su pul#ar *asta el nudillo para medir la escala!/Un poco m+s de veinte 8ilmetros de a(u1! 88

/&a la impresin de (ue el curso del &andera cambi varias veces a lo lar#o del tiempo! @eo dos *ondonadas (ue parecen lec*os anti#uos!/Se)alE/0ll+ y all+! 0*ora est+n llenas de male,a!/3arec1a deprimidaE/50y$ 2ic*olas$ es un +rea tan #rande y con-usa6 2o veo cmo *aremos para encontrar la nica entrada de la tumba oculta en esa mara)a! /9Tumba: 9;u es eso de una tumba:/pre#unt Boris con inter s! Hab1a remontado la cuesta en su busca y ellos no lo *ab1an o1do! Los miraba desde arriba!/9&e (u tumba *ablan: /La de San Hrumencio! 9;u otra:/di'o 2ic*olas$ sin demostrar la menor consternacin! /El monasterio est+ consa#rado a ese santo$ 9no:/a)adi r+pidamente Royan mientras enrollaba la -oto! /&a!/3arec1a decepcionado$ como si *ubiera esperado o1r al#o m+s interesante!/San Hrumencio$ s1! 3ero no se puede visitar la tumba ni la parte m+s recndita del monasterio! Slo los sacerdotes pueden pasar! Se (uit la #orra y se rasc las cerdas cortas y duras (ue cubr1an su cr+neo! Raspaban sus dedos como alambres! /Esta semana es la ceremonia de Tim8at$ la Bendicin del Tabot! Habr+ muc*a a#itacin all+ aba'o! Ser+ muy interesante$ pero no podr+ in#resar al sanctasanctrum ni ver la tumba en s1! 2o cono,co a nin#n *ombre blanco (ue la *aya visto!/Entrecerr los o'os y al, la vista *acia el solE/&ebemos se#uir! 0un(ue parece cercano$ tardaremos dos d1as m+s en lle#ar al 0bbay! Es una marc*a lar#a$ incluso para un #ran ca,ador de di84di8!/Encantado por su c*iste$ ri y se ale' por la senda! Hacia el -ondo del precipicio$ la inclinacin se volv1a menos abrupta y los escalones m+s planos y separados! El paso era menos penoso y m+s r+pido$ pero la calidad y el sabor del aire *ab1an cambiado! Fa no era el aire -resco y estimulante de la monta)a sino el aire l+n#uido y deprimente del ecuador$ con el aroma y el sabor de la selva cercana! /5;u calor6/di'o Royan$ (uit+ndose el c*al! /3or lo menos die, #rados m+s/asinti 2ic*olas! Se (uit el vie'o bu,o militar y el pelo ondulado le (ued todo revuelto!/F *ar+ m+s calor antes de lle#ar al 0bbay! Todav1a debemos descender mil metros! Ese tramo de la senda se#u1a el curso del r1o &andera! 0 veces se encontraban a decenas de metros por encima del a#ua y poco despu s deb1an vadearlo$ *undidos *asta la cintura y a-errados a los arreos de las mulas para (ue no los arrastrara la corriente! &espu s la (uebrada del &andera se volvi demasiado pro-unda y abrupta$ con precipicios verticales (ue se *und1an en c*arcos oscuros! 0ll1 la senda se apartaba y se retorc1a como una v1bora moribunda entre las colinas erosionadas y los altos contra-uertes de piedra ro'a! @arios 8ilmetros m+s adelante se toparon nuevamente con el r1o$ (ue para entonces *ab1a cambiado de +nimo al atravesar$ una 'un#la densa! Las lianas ca1an sobre el a#ua y el mus#o ar4 breo acariciaba sus cabe,as al pasar! Monos vervet c*illaban en los +rboles% sus enormes o'os 89

contemplaban indi#nados la invasin de seres *umanos en esos lu#ares secretos! <yeron ruidos de un animal #rande en la male,a y 2ic*olas mir a Boris$ (uien ri! /2o$ in#l s$ no es di84di8! Slo un 8ud! El 8ud subi por la ladera y se detuvo a mirarlos! Era un #ran mac*o de amplia cornamenta en espiral$ un ma#n1-ico e'emplar con melena$ papada y ore'as como trompetas! Sus o'os eran #randes$ temerosos! Boris silb y su actitud cambi bruscamente! /"asi ciento cincuenta cent1metros entre las puntas de los cuernos! <cupar1a uno de los primeros puestos en RoOland Ward!/Se re-er1a al libro de r cords de ca,a mayor$ la Biblia de los ca,adores!/92o lo (uiere$ in#l s:/"orri a la mula m+s cercana$ sac el -usil Ri#by de la -unda y se lo o-reci! 2ic*olas mene la cabe,a! /& 'elo! Slo (uiero un di84di8! El mac*o a#it el pompn blanco de su cola y desapareci sobre la cresta! Boris bu- y escupi en el a#ua! /93or (u (uer1a (ue lo matara:/pre#unt Royan cuando reanudaron la marc*a! /La -oto de seme'ante cornamenta ser1a buena publicidad! 0traer1a muc*os clientes! Todo el d1a si#uieron la senda tortuosa y al atardecer acamparon en un claro sobre el r1o donde evidentemente lo *ab1an *ec*o muc*as caravanas! Evidentemente$ la traves1a estaba di4 vidida en etapas respetadas por todosE se tardaba tres d1as en lle#ar al monasterio y los via'eros acampaban en los mismos lu#ares! /Lo siento$ a(u1 no *ay duc*as/di'o Boris a sus clientes/! Si (uieren re-rescarse$ *ay un remanso r1o arriba despu s del primer recodo! Royan mir a 2ic*olas con aire suplicanteE /5Ten#o tanto calor y estoy tan transpirada6 92o montar1a #uardia en al#n lu#ar desde donde pueda o1rme si lo llamo: Entonces se tendi sobre el mus#o ba'o el recodo$ donde no pod1a verla$ pero s1 o1r sus c*illidos al c*apotear en el a#ua -r1a! En una ocasin al volver la cabe,a vio (ue la corriente la *ab1a arrastrado r1o aba'o$ por(ue alcan, a ver una espalda desnuda y la curva de una nal#a$ suave y reluciente en el a#ua! 0part la vista r+pidamente$ pero lo sorprendi la intensidad de la e7citacin provocada por esa visin -u#a, de la piel sonrosada ba'o la lu, del sol del atardecer (ue se -iltraba entre los +rboles! Ella volvi por la orilla$ cantando suavemente y sec+ndose el pelo! /0*ora le toca a usted! 9;uiere (ue lo cuide: /Fa estoy crecidito!/Mene la cabe,a$ pero entonces vio la c*ispa maliciosa en sus o'os y se 90

pre#unt si sab1a *asta dnde la *ab1a arrastrado la corriente y cu+nto *ab1a visto l! La idea era e7citante! Hue *asta el remanso$ se desnud y sinti un a#ui'ona,o de culpa al ver cu+nto lo *ab1a e7citado! &espu s de la muerte de Rosalind$ nin#una mu'er lo *ab1a conmovido *asta tal #rado! /Un buen c*apu,n -r1o no te *ar+ nada mal$ vie'o!/0rro' los va(ueros sobre un arbusto y se ,ambull!

Estaban sentados alrededor del -ue#o despu s de la cena$ cuando 2ic*olas al, la cabe,a$ sorprendido!/9Es mi ima#inacin:/se pre#unt en vo, alta$ y Tessay ri! /2o$ oye voces (ue cantan! Los sacerdotes del monasterio vienen a darnos la bienvenida! Entonces vieron la procesin (ue lle#aba por la senda$ iluminada por antorc*as (ue parpadeaban entre los +rboles! Los muleros y los sirvientes se adelantaron al encuentro de la dele#acin$ cantando y dando palmas r1tmicamente! Las #raves voces masculinas se al,aron$ descendieron *asta un susurro y se al,aron nuevamente en contrapunto$ bellas y misteriosas$ el sonido del L-rica nocturna! 2ic*olas se estremeci al sentir escalo-r1os en la espalda! Entonces aparecieron las tnicas blancas de los sacerdotes$ revoloteando como mariposas nocturnas a la lu, de las antorc*as! Los sirvientes se arrodillaron cuando los primeros sacer4 dotes entraron en el campamento! Eran los aclitos$ descubiertos y descal,os! Los si#uieron los mon'es de lar#as tnicas y turbantes altos! Sus -ilas se apartaron para -ormar una #uardia de *onor a la -alan#e de di+conos y sacerdotes en-undados en sotanas bordadas con colores c*illones! "ada uno llevaba una pesada cru, copta enc*apada y delicadamente labrada en plata nativa su'eta a un b+culo! Estos a su ve, -ormaron dos -ilas para (ue el palan(u1n con dosel trans4 portado por cuatro aclitos robustos lle#ara al centro del campamento! Las cortinas de seda carmes1 y amarilla reluc1an a la lu, de las linternas del campamento y las antorc*as de la procesin! /&ebemos adelantarnos a saludar al abad/susurr Boris a 2ic*olas en un aparte/! Se llama Mali Hora! "uando se acercaron al palan(u1n$ se apartaron ostentosamente las cortinas y un *ombre alto ba' a tierra! Tessay y Royan se arrodillaron respetuosamente$ las manos sobre el pec*o! 2ic*olas y Boris permanecieron de pie$ y el primero mir al abad con curiosidad! Mali Hora era -laco como un es(ueleto! Sus piernas asomaban ba'o la sotana como *ebras de tabaco$ ne#ras como la pe, y retorcidas$ con tendones desecados y msculos -lacos! Su sotana era verde y dorada con un bordado de *ilo de oro (ue brillaba a la lu, del -ue#o! Llevaba un 91

tocado alto con la parte superior plana y bordada con cruces y estrellas! La cara del abad era ne#ra como el *oll1n$ con la piel curtida y surcada por las pro-undas arru#as de la edad avan,ada! &etr+s de los labios -runcidos$ los escasos dientes eran amarillen4 tos y torcidos! Su barba era de un resplandeciente color plateado y cubr1a como una espuma los vie'os *uesos de la mand1bula! Un o'o era a,ul opaco$ ce#ado por la o-talmia tropical$ pero el otro brillaba como el de un leopardo al acec*o! Empe, a *ablar con vo, a#uda y temblorosa! /Una bendicin/susurr Boris a 2ic*olas$ y ambos inclinaron la cabe,a respetuosamente! "ada ve, (ue el vie'o *ac1a una pausa$ el coro de sacerdotes salmodiaba la respuesta! 0 continuacin$ Mali Hora *i,o la se)al de la cru, cuatro veces$ #irando lentamente *acia cada punto cardinal$ mientras dos mona#uillos a#itaban vi#orosamente los incensarios de plata para inundar el aire nocturno con nubes de *umo acre! &espu s de la bendicin$ las dos mu'eres se arrodillaron a los pies del abad! El se inclin y les ro, las me'illas con su cru, mientras las bendec1a con su vo, en -alsete! /&icen (ue el vie'o tiene m+s de cien a)os/susurr Boris! &os debteras de tnicas blancas tra'eron un taburete de bano a-ricano$ una talla tan *ermosa (ue despert la codicia de 2ic*olas! "alcul (ue tendr1a m+s de dos si#los de anti#?edad y *ubiera sido un *ermoso a#re#ado a la coleccin del museo! Los debteras tomaron a Mali Hora por los codos y lo ayudaron a sentarse! Los dem+s se sentaron sobre la tierra a su alrededor y volvieron las caras *acia l! Tessay se sent a sus pies y tradu'o las palabras de Boris al am*+rico! /Es un #ran placer y un *onor volver a saludarlo$ Santo 3adre!/0#uard el asentimiento del anciano y prosi#uiE/He tra1do a un noble in#l s de san#re real a conocer el monasterio de San Hrumencio! /<i#a$ un momento$ vie'o/e7clam 2ic*olas$ pero la con#re#acin se *ab1a vuelto *acia l y lo miraba con inter s/! 9F a*ora (u *a#o: susurr casi sin mover los labios! /93or (u cree (ue se molest en venir *asta a(u1:/di'o Boris con una sonrisa maliciosa/! ;uiere un re#alo! &inero! /9&lares de Maria T*eresa:/pre#unt! Era la moneda tradicional de Etiop1a desde *ac1a varios si#los! /2o me parece! Los tiempos *an cambiado! "reo (ue a Mali Hora no le dis#ustar+n unos billetes verdes yan(uis! /9"u+nto: /Usted es un noble de san#re real! ;uiere ca,ar en su valle! ;uinientos dlares$ por lo menos! 92

2ic*olas *i,o una mueca de desa#rado y -ue a buscar su bolso en uno de los -ardos tra1dos a lomo de mula! "uando volvi$ *i,o una reverencia al abad y puso el -a'o de billetes en su #arra abierta de palma rosada! El abad mostr los restos amarillentos de sus dientes en una sonrisa y di'o unas palabras! /&ice$ bienvenido al monasterio de San Hrumencio y a la -estividad del Tim8at/tradu'o Tessay/! Le desea buena ca,a en las m+r#enes del r1o 0bbay! 0l instante se disip el aire solemne de la con#re#acin devota! Hubo risas y sonrisas$ y el abad mir a Boris con avide,! /El santo abad dice (ue tiene sed despu s de su via'e/tradu'o Tessay! 0l vie'o demonio le #usta el brandy/di'o Boris$ y dio una orden al mayordomo del campamento! Tra'eron una botella de brandy y la colocaron ceremoniosamente sobre la mesa de campa)a 'unto con otra de vod8a para Boris! "*ocaron las copas y l ec* la cabe,a atr+s para vaciar la suya de un tra#o! Su o'o sano estaba lleno de l+#rimas y su vo, era ronca al *acerle una pre#unta a Royan! /3re#unta a usted$ Woi,ero RoyanE 9de dnde vienes$ *i'a m1a$ (ue si#ues el camino verdadero de "risto el Salvador del *ombre: /Soy e#ipcia$ de la vie'a reli#in/di'o Royan! El abad y sus sacerdotes sonrieron encantados! /Los e#ipcios y los et1opes somos *ermanos y *ermanas en "risto/declar el abad/! La misma palabra copto viene de un t rmino #rie#o (ue si#ni-ica e#ipcio! &urante m+s de diecis is si#los el 0buna$ el obispo de Etiop1a$ era ele#ido por el patriarca de El "airo! El emperador Haile Selassie cambi esa costumbre en AVSV$ pero aun as1 se#uimos el camino verdadero *acia "risto! Eres bienvenida$ *i'a m1a! El debtera le sirvi otra copa de brandy$ (ue el vie'o vaci de un tra#o! Boris parec1a impresionado! /9&nde se lo mete ese vie'o cabrn ne#ro:/pre#unt en vo, alta! Tessay no tradu'o la -rase$ pero su rostro de madona revel cu+nto la *ab1a *erido el insulto a Su Santidad! Mali Hora se volvi *acia 2ic*olas! /;uiere saber (u clase de animales *a venido a ca,ar en su valle! 2ic*olas tom aliento y respondi cautelosamente! Tras un lar#o silencio incr dulo$ el abad solt una risa a#uda y de la con#re#acin de mon'es se al, un coro de carca'adas! /5Un di84di86 5Ha venido a ca,ar un di84di86 3ero un animal tan pe(ue)o no tiene carne! 2ic*olas esper a (ue pasaran las risas! Lue#o tom una -oto#ra-1a del e'emplar de Mo(uoda *arperii embalsamado en el museo y la puso sobre la mesa -rente a Mali Hora! /Este no es un di84di8 cual(uiera! Es un di84di8 sa#rado/di'o en tono pomposo$ e indic a Tessay (ue tradu'era/! 3erm1tame relatar la leyenda! 93

La perspectiva de escuc*ar un buen relato con un -ondo reli#ioso los *i,o callar! El mismo abad$ a punto de beber otro tra#o$ de' la copa llena sobre la mesa! Su nico o'o pas de la -oto#ra-1a sobre la mesa a la cara de 2ic*olas! /"uando Muan el Bautista mor1a de *ambre en el desierto/empe, ste$ y al#unos sacerdotes se persi#naron al escuc*ar el nombre del santo/$ *ac1a treinta d1as y treinta noc*es (ue no probaba bocado!!!/3ara alar#ar la *istoria$ 2ic*olas se e7play en los su-rimientos (ue el ayuno causaba al Bautista$ detalles apreciados por un auditorio al (ue le complac1a (ue sus santos su-rieran por la He! /Hinalmente$ el Se)or se apiad de su siervo y coloc un pe(ue)o ant1lope en un matorral de acacias$ su'eto por los cuernos! Le di'o al santoE IHe preparado alimento para ti a -in de (ue no mueras! Toma esta carne y come!I0ll1 donde Muan el Bautista toc la pe(ue)a criatura$ las marcas de su pul#ar y sus dedos (uedaron impresas en su lomo para todos los tiempos -uturos y todas las #eneraciones!/Lo escuc*aban en respetuoso silencio! 2ic*olas entre# la -oto#ra-1a al abadE/@ea las marcas de los dedos del santo! El anciano estudi la -oto con avide,$ la al, a su o'o sano$ y -inalmente e7clamE /Es verdad! Las marcas de los dedos del santo se ven con claridad! Entre# la -oto a sus di+conos! 0lentados por la con-irmacin del abad$ todos e7clamaron asombrados al ver el retrato de la insi#ni-icante criatura de piel rayada! /90l#uno de ustedes *a visto este animal:/pre#unt 2ic*olas! Uno tras otro menearon la cabe,a! &espu s de recorrer el c1rculo de los mon'es$ la -oto pas a los aclitos acuclillados! Bruscamente uno de ellos se par de un salto y se puso a bailar$ a#itando la -oto y c*illando con entusiasmoE /5He visto esta santa criatura6 "on mis propios o'os la *e visto!/Era un 'ovencito$ apenas un adolescente! Los dem+s respondieron con #ritos incr dulos y sarc+sticos! Uno le arranc la -oto de la mano y la a#it en el aire mientras se mo-aba de l! /Este ni)o est+ mal de la cabe,a! 0 veces lo poseen los demonios y su-re ata(ues/di'o Mali Hora con triste,a/! 2o le *a#an caso$ 5pobre Tamre6 "on o'os enlo(uecidos$ Tamre trataba desesperadamente de recuperar la -oto$ pero los aclitos -in#1an entre#+rsela y la pasaban de unos a otros$ se mo-aban de l y re1an de sus payasadas! 2ic*olas se par para intervenir$ molesto por(ue se burlaban de un d bil mental$ pero en ese momento al#o cedi en la mente del c*ico$ (ue cay como derribado por un #arrota,o! Su espalda se ar(ue$ sus miembros empe,aron a temblar convulsivamente$ sus o'os rodaron *asta (uedar completamente en blanco y espumara'os blancos cubrieron sus labios abiertos en un rictus! 94

0ntes de (ue 2ic*olas pudiera socorrerlo$ cuatro de sus camaradas lo al,aron y se lo llevaron$ entre risas (ue desaparec1an en la noc*e! Los dem+s contemplaban la escena como si no sucediera nada -uera de lo comn$ y Mali Hora indic a su debtera (ue volviera a llenarle la copa! 0van,aba la noc*e cuando Mali Hora se despidi e indic a sus di+conos (ue lo llevaran al palan(u1n! Una de sus manos -lacas y *uesudas como #arras a-erraba la botella medio vac1a$ mientras con la otra impart1a bendiciones a diestra y siniestra! /Le caus buena impresin$ milord in#l s/di'o Boris! Le encant la *istoria de Muan el Bautista$ pero m+s an su dinero! 0 la ma)ana si#uiente reanudaron el camino$ (ue durante un breve tramo se#u1a el curso del r1o! 3ero antes de recorrer dos 8ilmetros m+s$ las a#uas se volvieron nuevamente torrentosas$ atravesaron una brec*a an#osta entre altos precipicios ro'os y -ormaron una nueva catarata! 2ic*olas se apart de la senda trillada para ba'ar *asta el borde de la catarata! Unos setenta metros m+s aba'o aparec1a una brec*a apenas lo su-icientemente anc*a para dar paso al a#ua embravecida! Era tan an#osta (ue se pod1a arro'ar una piedra de un lado al otro! En ese abismo no *ab1a senda ni lu#ar donde apoyar un pie! @olvi a reunirse con la caravana (ue se apartaba del r1o para *undirse en un valle boscoso! /Este deb1a de ser el lec*o del &andera antes de (ue se abriera paso en la roca!/Royan se)al el terreno alto a cada lado de la senda y los inmensos cantos rodados erosionados por el a#ua! /"reo (ue tiene ra,n/asinti 2ic*olas/! &ir1a (ue en estos precipicios *ay una intrusin de piedra cali,a en el basalto y la arenisca! Toda la re#in est+ llena de -allas provocadas por la erosin y el cambio constante de curso del r1o! 2o cabe duda de (ue esos acantilados de piedra cali,a est+n acribillados de cuevas y arroyos! La senda ba'aba abruptamente *acia el 2ilo 0,ul% en pocos 8ilmetros se producir1a un descenso de casi (uinientos metros! Las laderas del valle estaban cubiertas por una ve#etacin densa% de la piedra cali,a sur#1an muc*os arroyuelos (ue se desli,aban por el lec*o anti#uo del r1o! 0 medida (ue ba'aban$ sub1a la temperatura y en poco tiempo la camisa ca(ui de Royan mostr manc*as oscuras de sudor entre los omplatos! En determinado tramo$ una corriente de a#ua clara sur#1a de un bos(uecillo tupido en lo alto de la ladera y se sumaba al caudal del arroyo para convertirlo en un verdadero riac*uelo! Lue#o doblaron una curva y vieron (ue se un1a al cauce principal del &andera$ al cual se acercaba nuevamente la senda! 0l mirar atr+s a la (uebrada$ contemplaron el lu#ar de donde el r1o resur#1a de la roca a trav s de un arco estrec*o en el acantilado! La roca (ue rodeaba la brec*a$ de un e7tra)o color rosado$ era tersa y pulida y estaba reple#ada sobre s1 misma de modo (ue parec1a la membrana mucosa de la cara interior de un par de labios *umanos! El color y la te7tura de la roca eran asombrosos! Se detuvieron a estudiarla mientras las mulas se#u1an la marc*a descendente% los ruidos de sus cascos y las voces de los *ombres despertaban e7tra)os ecos y reverberaciones en ese lu#ar estrec*o de aspecto e7traterrenal! 95

/3arece una #+r#ola monstruosa (ue vierte a#ua por la boca/susurr Royan mientras contemplaba la brec*a y las e7tra)as -ormaciones rocosas/! Me ima#ino cu+nto *abr1a a-ectado este lu#ar a los e#ipcios anti#uos encabe,ados por Taita y el pr1ncipe Memnon! 5;u connotaciones m1sticas *abr1an atribuido a este -enmeno natural6 2ic*olas escrutaba su rostro en silencio! La mirada de sus o'os oscuros era reverente$ su e7presin solemne! En ese marco se parec1a muc*1simo a un retrato (ue conservaba en su colec 4 cin en ;uenton 3ar8! Era el -ra#mento de un -resco del @alle de los Reyes (ue mostraba una princesa ram sida! I9;u te sorprende:I$ se pre#unt! ISi por sus venas corre la misma san#re!I Se volvi *acia lE /& me una esperan,a$ 2ic8y! &1#ame (ue no lo *e so)ado! &1#ame (ue encontraremos lo (ue vinimos a buscar y ven#aremos la muerte de &uraid! Su rostro vuelto *acia l parec1a resplandecer con la p+tina de la transpiracin y la -uer,a de su voluntad! Lo embar# un deseo casi irre-renable de abra,arla$ de besar esos labios *medos$ apenas separados$ pero le dio la espalda y reanud el camino! 2o se atrevi a mirarla *asta (ue sinti (ue *ab1a recuperado el dominio de s1! &espu s de unos minutos oy su paso li#ero y +#il en las rocas detr+s de l! Si#uieron en silencio y l estaba tan preocupado (ue el paisa'e sobreco#edor (ue apareci bruscamente ante su vista lo tom por sorpresa! Se encontraban en una cornisa alta sobre la (uebrada in-erior del 2ilo! 0 sus pies se abr1a una #ran caldera de roca ro'a$ de unos ciento treinta metros de pro-undidad! El cauce principal del r1o le#endario ca1a en un torrente verde a las sombras del abismo! Era tan pro-undo (ue no lo alcan,aba la lu, del sol! 0 su lado ca1an las a#uas menos caudalosas del &andera$ blancas como la pluma de la #arceta$ desviadas y a#itadas por el viento -also de la (uebrada! Las a#uas se me,claban en lo pro-undo del abismo$ revueltas y a#itadas en un torbellino de espuma$ #irando como una #ran rueda$ pesadas y viscosas como el aceite$ *asta (ue encontraban la brec*a de salida y la atravesaban con -uer,a y poder irresistibles! /9Ustedes nave#aron por a*1 en un bote:/pre#unt Royan con vo, asombrada! /.ramos 'venes e irresponsables/di'o 2ic*olas con una sonrisita triste en la (ue campeaban vie'os recuerdos! "ontemplaron la escena en silencio durante un lar#o rato! /Es -+cil ver cmo esto *ubiera detenido a Taita y su pr1ncipe al remontar el r1o di'o Royan! Mir alrededor y se)al la (uebrada *acia el oeste!/Es evidente (ue no pod1an avan,ar por la (uebrada in-erior! Habr+n se#uido el borde de los acantilados$ 'ustamente donde nos encontramos a*ora!/Su vo, se estremeci de emocin! /Salvo (ue vinieran por la otra mar#en del r1o/di'o 2ic*olas para tomarle el pelo$ y al instante vio la decepcin en su rostro! /2o se me *ab1a ocurrido! "laro (ue pudo ser! 9"mo *aremos para cru,ar el r1o si no 96

encontramos indicios de este lado: /3ensaremos en eso cuando las circunstancias nos obli#uen a *acerlo! Tal como est+n las cosas$ tenemos bastantes problemas sin buscarnos di-icultades adicionales! "allaron nuevamente% ambos pensaban en la ma#nitud e incertidumbre de la tarea (ue *ab1an emprendido! Royan se estremeci como si despertara de un sue)o! /9&nde est+ el monasterio: 2o veo se)ales de l!/En el precipicio ba'o nuestros pies! /90camparemos all+: /Lo dudo! 0lcancemos a Boris$ a ver cu+les son sus intenciones! /Si#uieron la senda 'unto al borde de la caldera y alcan,aron la caravana en una bi-urcacin! Una rama se apartaba del r1o *acia una depresin llena de ve#etacin mientras la otra se#u1a por el borde del precipicio! Boris los esperaba y se)al la primeraE /Hay un buen lu#ar donde acampar entre los +rboles! Estuve a*1 la ltima ve, (ue vine de ca,a! @arias *i#ueras salva'es ec*aban sombra sobre el claro y en un e7tremo *ab1a una vertiente de a#ua potable! Boris *ab1a de'ado atr+s las carpas para alivianar la car#a de las mulas! 3or eso orden a sus *ombres (ue construyeran tres c*o,as de barro con tec*o de pa'a y cavaran una letrina le'os de la vertiente! Mientras tanto$ 2ic*olas -ue con Royan y Tessay a conocer el monasterio! @olvieron a la bi-urcacin y Tessay los condu'o por la senda superior *asta una amplia escalinata de piedra (ue descend1a por el precipicio! Un #rupo de mon'es de sotana blanca sub1a por la escalera! Tessay se detuvo a conversar con ellos! /Hoy es Ratera$ la v1spera de la -estividad del Tim8at$ (ue comien,a ma)ana/di'o lue#o a Royan y 2ic*olas/! Est+n muy e7citados! Es una de las -estividades m+s importantes del calen 4 dario reli#ioso! /9;u -este'an:/pre#unt Royan/! Esta -estividad no est+ en el calendario de la I#lesia e#ipcia! /Es la epi-an1a et1ope$ (ue celebra el bautismo de "risto/in-orm Tessay/! &urante la ceremonia llevan el tabot al r1o para consa#rarlo y vivi-icarlo$ y se bauti,a a los aclitos tal como Muan bauti, a "risto! Ba'aron la escalinata tallada en la cara vertical del precipicio! Los escalones estaban #astados por el paso de pies descal,os a lo lar#o de los si#los! "ientos de metros m+s aba'o la #ran cal 4 dera del 2ilo *erv1a y lan,aba nubes de espuma! 97

Entonces lle#aron a una amplia terra,a tallada por el *ombre en la roca viva! La piedra ro'a -ormaba el tec*o del claustro$ apoyado sobre los arcos de piedra tallados por los anti#uos cons4 tructores! El muro interior de la terra,a cubierta estaba acribillado de entradas a las catacumbas! 0 lo lar#o de los si#los$ los *ombres *ab1an tallado y cavado en el precipicio para -ormar los salones y las celdas$ los vest1bulos$ las capillas y los santuarios de la comunidad mon+stica (ue los *abitaba desde *ac1a bastante m+s de mil a)os! Los mon'es estaban sentados en #rupos en la terra,a! 0l#unos escuc*aban mientras el di+cono le1a en vo, alta un e'emplar ilustrado de las Escrituras! /Hay tanto anal-abetismo/suspir Tessay/! Tienen (ue leer y e7plicar la Biblia a los mismos mon'es$ muc*os de los cuales no pueden leerla! /0s1 era la I#lesia de "onstantino$ la I#lesia bi,antina/di'o 2ic*olas en vo, ba'a/! 0n *oy es la I#lesia de la cru, y el libro$ de ritos comple'os y suntuosos en un mundo en el (ue predomina el anal-abetismo! En otro lu#ar del claustro$ un #rupo distinto de mon'es cantaba y salmodiaba *imnos y salmos en am*+rico ba'o la direccin de un c*antre! &esde las celdas lle#aban susurros de voces (ue oraban o suplicaban$ y el aire estaba impre#nado de los olores de la secular presencia *umana! Era una me,cla de olores de *umos de le)a e incienso$ de comida rancia y e7crementos$ de sudor y devocin$ su-rimiento y en-ermedad! Entre los mon'es *ab1a pere#rinos (ue *ab1an ba'ado a la (uebrada a pie o en los *ombros de sus parientes para orar al santo o suplicarle una cura para sus males y su-rimientos! Hab1a ni)os cie#os (ue lloraban en los bra,os de sus madres$ leprosos (ue de'aban rastros de sus carnes podridas$ #ente sumida en el coma del mal del sue)o o atacada por otras *orribles en-ermedades tropicales! Sus llantos y #emidos se me,claban con el canto de los mon'es y con el ru#ido remoto del 2ilo en su salto al -ondo de la caldera! Hinalmente lle#aron a la catedral cavernaria de San Hrumencio! Era una abertura redonda como la boca de un pe,$ pero en torno de los portales *ab1a una #uarda #ruesa de estrellas y cruces y cabe,as de santos! Eran retratos primitivos en tonos ocres y terrosos$ atractivos por su sencille, in-antil! Los santos ten1an o'os enormes delineados con carbonilla y sus e7presiones eran serenas$ beni#nas! El di+cono de ra1da tnica de terciopelo sonri al o1r a Tessay y los invit a pasar! El dintel ba'o obli# a 2ic*olas a a#ac*ar la cabe,a$ pero al entrar la al, y mir atnito a su alrededor! El tec*o de la caverna era tan alto (ue se perd1a en la penumbra! Las paredes de la roca estaban cubiertas de murales con *uestes celestiales de +n#eles y arc+n#eles (ue parec1an mo4 verse a la lu, vacilante de las velas y las l+mparas de aceite! Los tapaban parcialmente unos tapices lar#os$ sucios de *oll1n del incienso$ de bordes ra1dos y des*ilac*ados! Estaba san Mi#uel montado en un brioso corcel blanco% estaba la @ir#en arrodillada al pie de la cru, donde el cuerpo p+lido de "risto san#raba por la *erida abierta en su -lanco por una lan,a romana! .sa era la nave e7terior de la i#lesia! En la pared del -ondo la entrada a la c+mara central 98

mostraba una puerta #ruesa de madera cuyas dos *o'as estaban abiertas! Los tres cru,aron el piso de piedra$ abri ndose paso entre los suplicantes y pere#rinos arrodillados envueltos en sus *arapos$ su tormento y su 7tasis reli#ioso! 0 la d bil lu, de las l+mparas$ en medio de la bruma a,ul del incienso$ parec1an almas perdidas condenadas a consumirse eternamente en la oscuridad e7terior del pur#atorio! Los visitantes lle#aron al pie de los tres escalones de piedra (ue conduc1an a la puerta interior! 0ll1 les salieron al paso dos di+conos de sotana y sombrero alto de copa plana! Uno de ellos diri#i unas palabras severas a Tessay! /2o podemos pasar al (iddist$ la c+mara central/di'o sta con resi#nacin/! M+s all+ est+ la entrada del ma(das$ el Sanctasanctrum! &etr+s de los #uardias$ en la penumbra del (iddist$ se distin#u1a apenas la puerta al santuario interior! /Solamente los sacerdotes consa#rados pueden entrar en el ma(das$ por(ue all1 est+ el tabot y la entrada a la tumba del santo! &ecepcionados y -rustrados$ salieron de la caverna y cru,aron la terra,a!

"enaron ba'o el cielo estrellado! El calor era boc*ornoso y las nubes de mos(uitos revoloteaban apenas -uera del alcance de los repelentes con (ue se *ab1an untado las partes e7puestas del cuerpo! /F bien$ in#l s$ lo *e tra1do donde (uer1a lle#ar! 9"mo encontrar+ el animal (ue *a venido a buscar en un via'e tan lar#o: Una ve, m+s el vod8a lo volv1a a#resivo! /0 primera lu,$ (uiero (ue sus rastreadores cubran el terreno r1o aba'o de a(u1/mani-est 2ic*olas/! Los di84di8 suelen salir al amanecer y nuevamente al anoc*ecer! /2o (uiera ense)arle a pap+ mono a comer bananas/#ru) Boris$ y se sirvi m+s vod8a! /&1#ales (ue bus(uen el rastro/prosi#ui 2ic*olas deliberadamente/ Me parece (ue las *uellas del di84di8 rayado ser+n muy parecidas a las del di84di8 comn! Si encuentran al#n indicio$ (ue se sienten 'unto a los matorrales m+s espesos y observen los movimientos! Los di84 di8 son sedentarios$ rara ve, salen de su territorio! /&a$ da6 Se lo dir ! 9;u *ar+ usted$ in#l s: 93asar+ el d1a en el campamento con las damas:/ Sonri con picard1a! /Si tiene suerte tal ve, no necesite las dos c*o,as!/Ri estruendosamente de su propio c*iste! Tessay$ aver#on,ada$ di'o (ue iba a la cocina a vi#ilar la preparacin de la comida! 2ic*olas pas por alto la broma obscena! 99

/Royan y yo recorreremos el monte en las orillas del &andera! 3arec1a un buen lu#ar para encontrar di84di8s! &1#ale a su #ente (ue se manten#a ale'ada del r1o$ (ue no espante la ca,a! 3artieron del campamento a la primera lu, del amanecer! 2ic*olas encabe,aba la marc*a por la orilla del &andera con el -usil Ri#by y una moc*ila liviana! "aminaban lentamente unas decenas de pasos y se deten1an a mirar y escuc*ar! En los matorrales abundaban los mam1-eros pe(ue)os y las aves! /Los et1opes no tienen tradicin de ca,a$ y estoy se#uro de (ue los mon'es 'am+s perturban la vida silvestre en la (uebrada!/Se)al las *uellas de un ant1lope pe(ue)o impresas en la tierra *meda de la orilla!/0nt1lope de Meneli8/di'o/! 2o se encuentra en otro lu#ar del mundo! Un tro-eo codiciado! /9&e veras espera encontrar el di84di8 de su bisabuelo: Lo vi muy convencido cuando *ablaba con Boris! /"laro (ue no/di'o con una sonrisa/! "reo (ue es un invento del vie'o! &eber1an llamarlo la (uimera de Harper! 3arece (ue es cierto (ue us la piel de una man#osta! Los Harper no nos *emos destacado por respetar estrictamente la verdad! Un ave taca,,e revoloteaba sobre las -lores amarillas de una enredadera alta en las copas del bos(ue ribere)o! El pluma'e de la avecilla brillaba como una corona de esmeraldas! 4Es una e7cusa estupenda para *ur#ar entre los arbustos!/Mir atr+s para ase#urarse de (ue no los ve1an desde el campamento y le indic con un #esto (ue se sentara a su lado sobre un tronco ca1do!/Lo primero es tener en claro (u estamos buscando! &1#alo usted! /Buscamos los restos de un templo mortuorio o las ruinas de la necrpolis donde viv1an los traba'adores (ue e7cavaban la tumba del -aran Mamose! /"ual(uier traba'o de alba)iler1a o con piedras$ sobre todo una columna o monumento! /El testamento de piedra de Taita/asinti ella/! &eber1a estar #rabado o tallado con 'ero#l1-icos! Gastada por el clima$ ca1da$ cubierta de ve#etacin!!! (u s yo! Lo (ue sea! Estamos pescando a cie#as en a#uas oscuras! /En ese caso$ no nos (uedemos a(u1 sentados! @amos a pescar de una ve,! Hacia la media ma)ana 2ic*olas descubri *uellas de un di84di8 'unto a la orilla! Se sentaron 'unto al tronco de uno de los +rboles m+s #randes$ en las sombras del bos(ue$ y despu s de un rato pudieron ver una de las diminutas criaturas! 3as muy cerca de ellos$ -runciendo la probscide alar#ada$ pisando suavemente con cascos de duende$ mordis(ueando *o'as de las ramas m+s ba'as y mastic+ndolas r+pidamente! 3ero su piel era uni-ormemente #ris$ sin marca al#una! &esapareci en la male,a y 2ic*olas se par! /Mala suerte$ es de la variedad comn/susurr/! Si#amos! 3oco despu s del mediod1a lle#aron al lu#ar donde el r1o sur#1a entre los precipicios color 100

piel (ue bordeaban el abismo! Se acercaron lo m+s posible *asta (ue la roca les cerr el paso! Esta se *und1a en el torrente y no *ab1a manera de *acer pie al borde del a#ua para avan,ar m+s! Retrocedieron r1o aba'o y cru,aron a la otra orilla por un tosco puente col#ante de lianas y so#a #ruesa de lino! 2ic*olas di'o (ue se#uramente lo *ab1an tendido los mon'es del monasterio! 2uevamente trataron de penetrar en la caverna! 2ic*olas entr en el a#ua para tratar de vadear el primer contra-uerte de roca rosada$ pero la corriente estuvo a punto de derribarlo y lo obli# a abandonar el intento! /Si nosotros no podemos pasar por a(u1$ me parece sumamente improbable (ue Taita y sus traba'adores pudieran *acerlo! @olvieron al puente col#ante y buscaron un lu#ar con sombra 'unto al r1o donde comer el almuer,o (ue les *ab1a preparado Tessay! El calor del mediod1a los atontaba! Royan mo' su pa)uelo de al#odn en el r1o y se mo' la cara al tenderse a su lado! Tendido de espaldas$ 2ic*olas estudiaba los precipicios cent1metro a cent1metro con sus lar#avistas! Buscaba una brec*a o apertura en sus paredes lisas y pulidas! Habl sin ba'ar los lar#avistasE /0l leer R1o sa#rado tuve la impresin de (ue Taita pidi ayuda para intercambiar los cuerpos de Tanus$ el Gran Len de E#ipto$ y el Haran!/Ba' los lar#avistas y mir a RoyanE/Me parece muy e7tra)o$ por(ue si#ni-icaba un verdadero ultra'e en el conte7to de la poca y las creencias! 9Est+n bien traducidos los rollos: 9Es verdad (ue Taita intercambi los rollos: Royan ri al rodar para mirarloE /Su vie'o compinc*e Wilbur se de'a llevar por su ima#inacin -ebril! Todo ese relato se basa en una sola -rase de los rollosE I3ara m1$ Tanus era m+s rey de lo (ue 'am+s lo -ue el HaranN!/ @olvi a tenderse de espaldas!/Es una buena prueba de mis ob'eciones al libro! Hace una me,colan,a inseparable de los *ec*os y las -antas1as! 0 mi leal saber y entender$ Tanus ocupa su tumba y el -aran la suya! /5;u l+stima6/2ic*olas suspir y #uard el libro en la moc*ila!/Me #ust ese to(uecito rom+ntico!/Mir su relo' y se par!/@amos$ (uiero *acer un reconocimiento en la otra es4 tribacin del valle! 0yer$ cuando nos acerc+bamos$ vi un terreno (ue me pareci interesante! "uando volvieron al campamento$ ya avan,ada la tarde$ Tessay corri a su encuentro! /Los esperaba! Hemos recibido una invitacin interesante del abad Mali Hora! 2os invita al ban(uete en el monasterio para celebrar Ratera$ la v1spera del Tim8at! Han montado la duc*a y *ay a#ua caliente! Tienen tiempo para cambiarse antes de ir al monasterio!

El abad envi un #rupo de 'venes aclitos para acompa)arlos a la sala del ban(uete! Los 'venes lle#aron durante el breve crepsculo a-ricano con antorc*as para iluminar el camino! 101

Entre ellos estaba Tarare$ el c*ico epil ptico! 0l reconocerlo$ Royan lo recibi con su me'or sonrisa! .l se adelant t1midamente y le dio un ramo de -lores silvestres (ue *ab1a reco#ido 'unto al r1o! "onmovida por su cortes1a$ le a#radeci en +rabeE /S*u8ran! /Ta--adali/respondi l sin vacilar$ utili,ando el # nero correcto$ y con un acento (ue demostraba (ue *ablaba -luidamente el idioma! /9"mo es (ue *ablas tan bien el +rabe: El c*ico ba' la vista t1midamenteE /Mi madre es de MassaOa$ sobre el Mar Ro'o! Es el idioma de mi in-ancia! "uando emprendieron la marc*a *acia el monasterio$ la se#u1a como un perrito! &escendieron nuevamente la escalinata del precipicio y salieron a la terra,a iluminada por antorc*as! Los claustros estrec*os estaban atestados de #ente$ y al atravesar el saln mientras la #uardia de *onor de los aclitos les abr1a paso$ rostros ne#ros sonre1an al saludarlos en am*+rico y manos ne#ras se e7tend1an para tocarlos! Se inclinaron para in#resar en la nave e7terior de la catedral! La c+mara estaba iluminada por linternas de aceite y velas cuya lu, vacilante *ac1a bailar los murales de santos y +n#eles! El piso de piedra$ cubierto por una al-ombra de 'uncos an verdes cuyo dulce per-ume de *ierbas disipaba el *umo y re-rescaba el ambiente! Todos los mon'es de la co-rad1a parec1an estar presentes$ sentados con las piernas cru,adas sobre la al-ombra mullida! Recibieron al pe(ue)o #rupo de -eren#i con #ritos de bienvenida y bendiciones! Munto a cada *ombre *ab1a un -rasco de te'$ el *idromiel -ermentado local! Los rostros -elices y sudorosos indicaban (ue la bebida corr1a desde *ac1a un buen rato! "ondu'eron a los *u spedes al lu#ar (ue les *ab1an reservado$ -rente a las puertas del (iddist$ la c+mara central! Sus escoltas los instaron a sentarse y ponerse cmodos! Lue#o$ otro #rupo de aclitos lle# de la terra,a con -rascos de te' y cada invitado recibi el suyo! /& 'enme probarlo antes de beber/susurr Tessay/! La -uer,a y el color y el sabor var1an de un lu#ar a otro y en al#unos es atro,!/0l, el -rasco$ bebi directamente del cuello alar#ado y sonriE/Es un buen breba'e! Si beben con cuidado no tendr+n problema! Los mon'es a su alrededor los instaban a beber$ y el primero en al,ar su -rasco -ue 2ic*olas$ entre los aplausos y las risas! El sabor era suave y a#radable$ con un -uerte bu(u de miel silvestre! /52o est+ mal6/e7clam! /M+s tarde se#uramente le o-recer+n 8ati8ala/le advirti Tessay/! 5"uidado con eso6 Lo destilan de #ranos -ermentados y le arrancar+ la cabe,a al primer tra#o! Impresionados por(ue Royan era una cristiana copta$ una verdadera creyente$ los mon'es concentraron su *ospitalidad en ella! Tambi n era evidente (ue esos *ombres santos y c libes 102

*ab1an tomado debida nota de su belle,a! 2ic*olas se inclin *acia ellaE /Tendr+ (ue -in#ir delante de ellos! Ll vesela a los labios como si -uera a beber% si no$ no la de'ar+n en pa,! "uando al, su -rasco$ los mon'es rieron encantados y al,aron los suyos en brindis! Ella se inclin *acia 2ic*olasE/Es delicioso! Tiene sabor a miel! /5@iol su voto de abstinencia6/di'o entre risas/! &i#a la verdad! /Una #ota$ nada m+s! F no *ice nin#n voto! Los aclitos se arrodillaron -rente a cada comensal con una escudilla de a#ua caliente para (ue se lavara la mano derec*a antes del ban(uete! Entonces se oy msica y ruido de tambores$ y una banda entr desde el (iddist! Se sentaron 'unto a las paredes laterales$ mientras la con#re#acin se volv1a para mirar *acia la penumbra interior! 3or -in apareci Mali Hora$ el anciano abad! @est1a una tnica de sat n escarlata (ue lle#aba *asta el suelo y$ sobre los *ombros$ una estola bordada con *ilos de oro! En la cabe,a llevaba una #ran corona! 0un(ue brillaba como el oro$ 2ic*olas sab1a (ue era de bronce dorado$ y (ue las piedras multicolores eran cuentas de vidrio! Mali Hora al, su b+culo$ en cuyo e7tremo estaba montada una #ran cru, de plata labrada$ y toda la compa)1a *i,o un silencio respetuoso! /@a a dar la bendicin/di'o Tessay$ e inclin la cabe,a! La bendicin de Mali Hora -ue lar#a y -ervorosa% su -alsete suscit varias respuestas devotas de los mon'es! "uando termin$ dos debteras con espl ndidas vestiduras lo ayudaron a ba'ar los escalones y sentarse en el 'immera$ el taburete tallado$ a la cabecera del #rupo de di+conos y sacerdotes m+s ancianos! El estado de +nimo de los mon'es pas de la contemplacin reli#iosa a la ale#re camarader1a cuando de la terra,a entr una procesin de aclitos% cada uno llevaba sobre la cabe,a un canas4 to c*ato de mimbre del tama)o de una rueda de carro! "olocaron una bande'a en el centro de cada c1rculo! 0nte una se)al de Mali Hora$ levantaron las tapas al un1sono y se al, un coro de v1tores$ por(ue cada canasto conten1a una escudilla de bronce llena de tro,os redondos de in'era$ el pan +cimo #ris c*ato! &os aclitos vinieron de la terra,a$ doble#ados por el peso de una #ran olla de bronce llena de Oat$ un #uiso muy condimentado de carne #orda de cordero! @olcaron la olla sobre cada escudilla de pan in'era para llenarla con el Oat pardo ro'i,o en cuya super-icie nadaban enormes manc*as de #rasa caliente! 103

La con#re#acin se puso a comer vora,mente! "ada uno arrancaba un tro,o de in'era$ con ste reco#1a una buena cantidad de Oat y se llevaba la porcin a la boca$ (ue conservaba abierta al masticar! Lue#o tomaba un buen tra#o de te' antes de prepararse otro bocado de Oat #rasiento! En poco tiempo cada uno estaba en#rasado desde la mano *asta el codo y alrededor del mentn$ y aullaba de risa entre bocado y tra#o! Los aclitos (ue serv1an la mesa pusieron #ruesas *o#a,as de otra clase de in'era 'unto a cada comensal! Eran m+s duras y menos *arinosas$ y se desmenu,aban -+cilmente$ a di-erencia de las #omosas planc*as #rises del primer tipo! 2ic*olas y Royan trataron de *acer 'usticia a la comida sin ec*+rsela encima como los dem+s! 0 pesar de su aspecto$ el Oat era sabroso$ y el in'era amarillo y seco le (uitaba #rasitud! Las escudillas de bronce se vaciaron en un lapso asombrosamente breve! Slo (uedaba un revolti'o de pan y #rasa cuando los aclitos tra'eron nuevas ollas de Oat$ pero esta ve, de pollo al curry! Lo volcaron directamente sobre los restos del cordero y nuevamente los mon'es se abalan,aron a comer! Mientras devoraban el pollo les llenaban nuevamente los -rascos de te'$ y al#unos ya estaban verdaderamente ale#res! /"reo (ue no podr a#uantar muc*o m+s/di'o Royan con vo, temblorosa! /H+#alo por la patria/respondi 2ic*olas/! Usted es la invitada de *onor! 2o podr+ escapar! Terminado el pollo$ volvieron los servidores con ollas llenas *asta el borde de picante Oat de carne vacuna$ (ue ec*aron sobre los restos de los dos #uisos anteriores! El mon'e sentado -rente a Royan vaci su -rasco! "uando un aclito (uiso volver a llenarlo$ lo apart al #rito de$ Rati8ala6I <tros mon'es empe,aron a repetir a coroE IRati8ala6 Rati8ala6I Los aclitos salieron y volvieron r+pidamente con botellas del licor transparente como la #inebra y escudillas de bronce del tama)o de ta,as de t ! /"uidado con esto/di'o Tessay! 2ic*olas y Royan volcaron sus escudillas en las al-ombras de 'uncos$ pero los mon'es vaciaron las suyas con avide,! /3or cierto (ue Boris bebe lo suyo/observ 2ic*olas! El ruso ten1a la cara con#estionada y sudorosa$ y re1a como un idiota al beber! 0nimados por el 8ati8ala$ los mon'es iniciaron un 'ue#o! Uno de ellos preparaba un bocado de Oat de carne vacuna envuelto en in'era y mientras la #rasa ca1a sobre su mano derec*a se volv1a *acia su vecino! La v1ctima abr1a la boca de par en par$ y su amable vecino le introduc1a todo en la boca! &esde lue#o (ue el bocado era el m+s #rande (ue un par de mand1bulas *umanas pod1an recibir$ y para tra#arlo la v1ctima deb1a correr el ries#o de morir por as-i7ia! 0parentemente$ las re#las del 'ue#o pro*ib1an a la v1ctima el uso de sus manos! Tampoco pod1a permitir (ue la salsa c*orreara sobre su tnica ni escupirla sobre sus vecinos! Sus 104

contorsiones$ sus #estos desesperados para tra#ar y respirar causaban una *ilaridad incontenible! "uando por -in lo#raba tra#ar$ para premiarlo le al,aban a la boca una escudilla de 8ati8ala (ue deb1a tra#ar inmediatamente! 0le#re despu s de beber tanto te' y 8ati8ala$ Mali Hora se par torpemente! En su diestra ten1a una porcin *umeante de in'era! "uando empe, a cru,ar el saln$ con la corona torcida sobre su cabe,a$ no comprendieron sus intenciones! Todos lo miraban con inter s! Bruscamente$ Royan se puso tiesa! /52o6/e7clam *orrori,ada/! 2o$ por -avor! 2o lo permita$ 2ic8y! /Es el precio a pa#ar por ser la reina de la velada/le contest! Mali Hora ,i#,a#ueaba *acia ella$ y el 'u#o del bocado (ue llevaba en la mano ya le c*orreaba por el antebra,o *asta el codo! La banda empe, a tocar una melod1a ale#re! "uando el abad se detuvo -rente a Royan$ *amac+ndose sobre sus pies como un vie'o carrua'e sobre sus el+sticos$ los tambores se sumaron -ren ticamente a los p1-anos y violines! El abad o-reci su obse(uio$ y tras una mirada de desesperacin a 2ic*olas$ Royan decidi a-rontar lo inevitable! "err los o'os y abri la boca! En medio de los #ritos de aliento y la msica de p1-anos y tambores$ se puso a masticar y tra#ar! Su cara se enro'eci y sus o'os se llenaron de l+#rimas! En determinado momento 2ic*olas pens (ue capitular1a y escupir1a todo sobre la al-ombra de 'uncos! 3ero lentamente y con cora'e$ poco a poco$ termin de tra#arlo y se ec* atr+s$ e7*austa! El auditorio demostr su aprobacin con aplausos y #ritos! El abad dobl sus rodillas r1#idas$ la abra, y casi perdi la corona! Sin soltarla$ se sent a su lado! /3arece (ue acaba de *acer una con(uista/coment 2ic*olas secamente/! Si no lo es(uiva y sale corriendo$ dentro de poco lo tendr+ acostado sobre el re#a,o! Royan reaccion con rapide,! Tom una botella de 8ati8ala y una escudilla (ue llen *asta el borde! /5B belo$ papito6/di'o en in#l s$ y le al, la escudilla a los labios! Mali Hora acept el desa-1o$ pero tuvo (ue soltarla para beber! &e repente se sobresalt tan violentamente (ue derram el resto de la bebida en el pec*o del vie'o! Su rostro palideci y empe, a temblar como si tuviera -iebre mientras miraba la corona de Mali Hora$ (ue se le *ab1a ca1do sobre los o'os! /9;u pasa:/pre#unt 2ic*olas r+pidamente$ y la tom de un bra,o para sostenerla! 2in#n otro de los presentes se *ab1a dado cuenta$ pero a esa altura l conoc1a sus estados de +nimo! Sin de'ar de mirar la corona$ con el rostro ceniciento$ solt la escudilla y le a-err la mu)eca con -uer,a sorprendente! Sinti dolor y not (ue le *ab1a *undido las u)as en la piel! /5Mire la corona6/'ade ella/! 5La 'oya6 5La 'oya a,ul6 105

La vio entre las cuentas de vidrio de colores c*illones$ los #ranates semipreciosos y los tro,os de cristal de roca! Era un sello de cer+mica a,ul$ per-ectamente redondo y del tama)o de una moneda #rande$ cocido *asta alcan,ar una terminacin dura e invulnerable al paso del tiempo! En el centro del disco estaba #rabado un carro de #uerra e#ipcio y sobre ste el per-il incon4 -undible del *alcn con el ala rota! En torno de la circun-erencia *ab1a una leyenda en 'ero#l1-icos! La desci-r en se#undosE

S<F "<M02&02TE &E &IE\ MIL "0RR<S S<F T0IT0$ M0ESTRE &EL "0B0LL< RE0L

Royan se desesperaba en la atms-era as-i7iante de la caverna! El tro,o de Oat (ue el abad le *ab1a obli#ado a tra#ar me,clado con unos cuantos tra#os de te' era una pelota en el estma#o$ y para colmo el ambiente se impre#naba del olor de la #rasa endurecida en las escudillas sucias y las va*aradas de 8ati8ala! 0l#unos mon'es borrac*os empe,aban a vomitar$ y el olor se su4 maba a los pesados miasmas del *umo de incienso! El problema era (ue el abad no cesaba en sus atenciones! Le acariciaba el bra,o desnudo y -ar-ullaba pasa'es de las escrituras am*+ricas! Hac1a rato (ue Tessay *ab1a de'ado de traducir! Royan ec* una mirada suplicante a 2ic*olas$ pero l$ retra1do y callado$ parec1a tener la cabe,a en otra parte! Ella se dio cuenta de (ue pensaba en el sello de cer+mica en la corona del abad$ por(ue sus o'os pensativos volv1an a sta una y otra ve,! 0nsiaba estar a solas con l para anali,ar ese *alla,#o e7traordinario! La e7citacin pod1a m+s (ue el dolor de estma#o! Sent1a calor en las me'illas! "ada ve, (ue miraba la corona del vie'o el cora,n se a#itaba en su pec*o y apenas lo#raba reprimir el impulso de e7tender el bra,o$ tomar la pie,a a,ul y arrancarla de su en#arce para estudiarla de cerca! Sab1a (ue era imprudente llamar la atencin sobre esa pie,a de cer+mica$ pero al mirar a su alrededor vio (ue Boris estaba demasiado mareado para prestar atencin a otra cosa (ue su escudilla de 8ati8ala! Hinalmente$ -ue Boris (uien le dio el prete7to (ue buscaba! Trat de pararse$ pero sus piernas no lo sosten1an! "ay *acia adelante con cierta ele#ancia y *undi la cara en la bande'a de pan in'era cubierto de #rasa! Se puso a roncar ruidosamente$ y Tessay mir a 2ic*olas! /0lto 2ic*olas$ 9(u puedo *acer: 2ic*olas contempl el poco edi-icante espect+culo del ca,ador ca1do! Hab1a tro,os de pan y carne entre su pelo ro'i,o! /Me da la impresin de (ue la velada de nuestro 3r1ncipe 0,ul *a lle#ado a su -in/murmur! Se par$ se inclin sobre Boris y le a-err una mu)eca! &e un tirn lo obli# a sentarse y lue#o pararse$ y lo al, sobre su *ombro a la manera de un bombero! 106

/5Buenas noc*es a todos6/e7clam! Muy pocos mon'es estaban en condiciones de responder! F sali car#ando a Boris sobre el *ombro$ con la cabe,a y los pies col#ados! Las dos mu'eres tuvieron (ue correr para darle alcance$ ya (ue cru, la terra,a y empe, a subir la escalera con paso r+pido y sin pausa! /2o sab1a (ue 0lto 2ic*olas era tan -uerte/di'o Tessay entre 'adeos$ por(ue la escalera era empinada y el paso$ velo,! /2i yo/di'o Royan! La embar# una sensacin absurda de or#ullo por su *a,a)a y sonri para sus adentros mientras se acercaban al campamento! I2o seas tontaN$ se di'o! I2o es tu *ombre para (ue te 'actes de l!I 2ic*olas arro' la car#a sobre la propia cama de Boris en la c*o,a de tec*o de pa'a y se ir#ui! Madeaba para recuperar el aliento y el sudor c*orreaba sobre sus me'illas! /Buena receta para un in-arto/coment entre 'adeos! Boris #imi$ rod *asta (uedar boca aba'o y vomit con abundancia sobre las almo*adas y la ropa de cama! /En estas a#radables circunstancias$ deseo a todos buenas noc*es y (ue sue)en con los an#elitos/di'o a Tessay$ y sali de la c*o,a a la tibia noc*e a-ricana! "on alivio$ aspir pro-undamente los aromas del bos(ue y el r1o! "uando se volvi *acia Royan$ ella le a-err el bra,o!/2o vio!!!/di'o e7citada$ pero l la *i,o callar con un dedo sobre los labios y$ tras un #esto de la cabe,a *acia la c*o,a de Boris$ la llev a la suya! /9Lo vio:/pre#unt$ incapa, de contenerse/! 9Ley la inscripcin: /ISoy comandante de die, mil carrosI/di'o 2ic*olas! /ISoy Taita$ maestre del caballo realN/complet ella/! Estuvo a(u1! 5Estuvo a(u1$ 2ic8y6 Taita estuvo a(u1! Tenemos la prueba! 0*ora sabemos (ue no estamos perdiendo el tiempo! Se de' caer sobre el catre de campa)a y se abra,$ -eli,! /9Le parece (ue el abad nos de'ar+ estudiar el sello: Mene la cabe,aE /2o lo creo! La corona es uno de los tesoros del monasterio! 2o creo (ue *a#a una e7cepcin ni si(uiera para usted$ su dama pre-erida! 0dem+s$ no conviene demostrar demasiado inter s! Es evidente (ue Mali Hora no tiene la menor idea de su si#ni-icado! 3or otra parte$ no (ueremos despertar las sospec*as de Boris! /Me parece (ue tiene ra,n!/Se corri para *acerle lu#ar sobre el catre!/Si ntese! El se sent a su lado! /9&e dnde cree (ue vino el sello: 9;ui n lo encontr: 9&nde y cu+ndo: /&espacio$ muc*ac*a! Son cuatro pre#untas en una$ y no ten#o respuesta para nin#una! 107

/50divine6/lo desa-i/! 5Especule6 5Tire un par de ideas sobre la mesa6 /&e acuerdo/asinti/! El sello -ue -abricado en Hon# Ron#! Hay una -+brica all+ (ue los produce por millares! Mali Hora lo compr en una tienda para turistas en Lu7or *ace un mes$ cuando estuvo de vacaciones en E#ipto! Le dio un pu)eta,o -uerte en el antebra,oE /Seamos serios/orden! /0 ver si usted tiene una idea me'or/di'o$ -rot+ndose el bra,o! /Bien$ all+ va! Taita de' caer el sello en la (uebrada durante la construccin de la tumba del Haran! Tres mil a)os despu s$ la encontr un mon'e$ uno de los primeros (ue vivi a(u1 en el monasterio! &esde lue#o$ no sab1a leer los 'ero#l1-icos! La llev a su abad$ (uien di'o (ue era una reli(uia de San Hrumencio y la *i,o en#astar en la corona! /F vivieron -elices y comieron perdices/asinti 2ic*olas/! 2o est+ mal! /9@e al#una -alla:/pre#unt$ y l mene la cabe,a/! Entonces$ esto con-irma (ue Taita estuvo a(u1 y (ue nuestra teor1a es acertada! 9&e acuerdo: /La palabra Icon-irmaI me parece e7cesiva/ob'et l/! 3or a*ora$ di#amos (ue apunta en esa direccin! Gir sobre el catre para mirarlo de -renteE /50y$ 2ic8y$ estoy tan emocionada6 2o voy a poder dormir! 2o veo la *ora de (ue sea de d1a y podamos continuar la e7ploracin! Sus o'os brillaban$ sus me'illas morenas estaban arreboladas! Entre sus labios alcan,aba a ver la punta rosada de su len#ua! Esta ve, no pudo contenerse! Se inclin *acia ella lentamen te$ con muc*a suavidad$ para darle tiempo a ec*arse atr+s! 2o lo *i,o! En sus o'os luminosos apareci una mirada recelosa! Lo miraba -i'amente$ como si buscara al#o (ue la tran(uili,ara! 2ic*olas se detuvo cuando sus labios estaban a escasos cent1metros de los de ella! Hue ella (uien termin de unir sus bocas! 0l principio -ue apenas un roce del aliento$ pero ense#uida -ue m+s -uerte$ m+s ansioso! &urante un lapso interminable$ sobreco#edor$ se devoraron y el sabor de ella era tibio y dulce como el de la -ruta madura! Entonces ella #imi y se apart con un terrible es-uer,o de su voluntad! Se miraron$ temblorosos y desconcertados! /2o/susurr/! 3or -avor$ 2ic8y$ todav1a no! 2o estoy preparada para esto! Le tom la mano entre las dos suyas! Le bes muy suavemente la punta de los dedos para saborear el aroma y la dul,ura de su piel! /Hasta ma)ana/di'o! Le solt la mano y se par!/5Bien temprano6/a)adi$ y se inclin para salir! 108

0 la ma)ana si#uiente$ mientras se vest1a$ la oy moverse en su c*o,a$ y cuando la llam con un silbido suave ella sali al instante$ vestida y dispuesta a partir! /Boris no se *a despertado/anunci Tessay al servir el desayuno! /53ero$ (u sorpresa6/di'o 2ic*olas sin levantar la vista! Todav1a los dos se sent1an un tanto molestos al recordar la despedida de la v1spera! Sin embar#o$ cuando 2ic*olas se col# el -usil y la moc*ila$ su estado de +nimo cambi y se diri#ieron al valle con #randes e7pectativas! Hac1a una *ora (ue e7ploraban$ cuando 2ic*olas mir sobre su *ombro y le indic con un #esto (ue callara! /2os si#uen/susurr! La tom de la mu)eca y la llev detr+s de un blo(ue de piedra arenisca! Se apret contra la piedra y le indic (ue lo imitara! Tras tomar impulso$ se abalan, sobre una -i#ura -laca envuelta en una sucia s*amma blanca (ue los se#u1a -urtivamente! La criatura aull y cay de rodillas$ -ar-ullando aterrada! 2ic*olas lo al, de un tirn! /5Tamre6/e7clam/! 93or (u nos si#ues: 9;ui n te manda:/pre#unt en +rabe! El c*ico al, los o'os *acia RoyanE /3or -avor$ e--endi$ no me pe#ue! 2o (uer1a *acerle mal a nadie! /&e'a en pa, al c*ico$ 2ic8y! Le provocar+s un ata(ue/di'o Royan! Tamre corri a re-u#iarse detr+s de ella y le tom la mano! Mir a 2ic*olas sobre el *ombro de ella como si su vida corriera peli#ro! /3a,$ Tamre/di'o 2ic*olas para tran(uili,arlo/! 2o te *ar da)o$ salvo (ue mientas! Si lo *aces$ te a,otar *asta (ue no te (uede un 'irn de piel en la espalda! 9;ui n te di'o (ue nos si#uieras: /@ine por mi cuenta! 2adie me envi/llori(ue/! ;uer1a mostrarle el lu#ar donde vi el animal sa#rado con las se)ales de los dedos del Bautista en la piel! 2ic*olas lo mir atnito y se lar# a re1r! /3ero (u les parece! El c*ico cree (ue vio el di84di8 de mi bisabuelo! Lo mir con una mueca -ero,E /Recuerda lo (ue te *ar si mientes! /Es verdad$ e--endi/sollo,$ y Royan sali en su de-ensa! /2o lo acoses$ es un inocente! &e'a en pa, al ni)o! 109

/Est+ bien$ Tamre! Te dar una oportunidad! Ll vanos al lu#ar donde viste el animal sa#rado! Tamre no (uer1a soltar la mano de Royan! Se a-erraba a ella$ brincaba a su lado al conducirla por la senda y antes de recorrer cien metros su miedo se *ab1a disipado y re1a t1midamente al mirarla! &urante una *ora se ale'aron del r1o &andera$ cru,ando el terreno alto sobre el valle *acia una re#in donde abundaban los arbustos y las aristas erosionadas de piedra cali,a! Las ramas espinosas de los arbustos estaban estrec*amente entrela,adas y crec1an tan cerca del suelo (ue aparentemente no *ab1a manera de abrirse paso! 3ero Tamre los conduc1a por una senda tor4 tuosa$ apenas lo su-icientemente anc*a para evitar las espinas de punta ro'a a cada lado! Bruscamente se detuvo y obli# a Royan a *acer lo mismo! Se)al *acia aba'o$ casi a sus propios piesE /5El r1o6/e7clam con su-iciencia! 2ic*olas se par a su lado y silb suavemente$ sorprendido! Tamre los *ab1a conducido en un amplio c1rculo *acia el oeste para volver al &andera en un punto donde an corr1a por el lec*o de la *ondonada pro-unda! Estaban parados en el borde mismo del abismo! @io (ue aun(ue la cima de la *ondonada rocosa ten1a menos de treinta metros de anc*o$ ba'o el borde se abr1a el abismo! &esde la super-icie del a#ua$ all+ aba'o$ la pared de roca era abombada como los -rascos de cer+mica del te' y volv1a a estrec*arse *acia la cima! /@i la criatura santa all+!/Tamre se)al la orilla opuesta del abismo donde un arroyuelo tributario sal1a entre los arbustos! El mus#o verde brillante$ alimentado por el arroyuelo$ col#a4 ba como un tapi, desde el borde del muro cncavo y el a#ua c*orreaba desde sus bordes *asta el r1o$ setenta metros m+s aba'o! /Si lo viste all+$ 9por (u nos tra'iste a este lado del r1o:/pre#unt 2ic*olas perentoriamente! /3or a(u1 es m+s -+cil/e7plic Tamre al borde del llanto/! 2o *ay senda en el monte al otro lado! Las espinas *abr1an lastimado a Woi,ero Royan! /2o seas tir+nico/di'o Royan$ y abra, al c*ico! 2ic*olas se enco#i de *ombrosE /3arece (ue ustedes dos se *an unido contra m1! Bueno$ ya (ue estamos a(u1$ sent monos a ver si el di84di8 del abuelo decide presentarse! Se)al un lu#ar a la sombra de uno de los troncos inclinados sobre el borde del abismo y con su sombrero barri las espinas ca1das sobre la tierra para *acer un lu#ar donde sentarse! 0po y la espalda contra el tronco del espino y puso el -usil Ri#by sobre sus piernas! 3romediaba el mediod1a y el calor era as-i7iante! Entre# la botella de a#ua a Royan y mientras ella beb1a mir a Tamre! /Es un buen momento para averi#uar si el c*ico sabe al#o sobre el sello de Taita en la corona/ di'o en in#l s/! Est+ enamorado de ti! 2o te ne#ar+ nada! 3re#ntale! Le *abl con muc*a ternura$ le acariciaba la cabe,a y lo palmeaba como si -uera un cac*orro! 110

Record el ban(uete de la v1spera$ elo#i la belle,a de la i#lesia subterr+nea$ la anti#?edad de los murales y tapices y por -in mencion la corona del abad! /S1$ s1$ es la piedra del santo/asinti sin vacilar/! La piedra a,ul de San Hrumencio! /9&e dnde viene:/pre#unt/! 9Lo sabes: El c*ico parec1a desconcertadoE /2o lo s ! Es muy vie'a$ tal ve, tan vie'a como "risto el Salvador! Eso dicen los mon'es! /92o sabes dnde la encontraron: Mene la cabe,aE /Tal ve, cay del cielo/di'o$ ansioso por complacerla! /Tal ve,!/Royan mir a 2ic*olas$ (uien al, los o'os y se tap la cara con el sombrero! /Tal ve, San Hrumencio se la dio al primer abad cuando muri/su#iri Tamre con entusiasmo/! < estaba en su atad cuando lo colocaron en la tumba! /Todas estas cosas son posibles$ Tamre/di'o Royan/! &ime$ 9*as visto la tumba de San Hrumencio: Ec* una mirada -urtiva a su alrededorE /Slo los sacerdotes ordenados pueden entrar en el ma(das$ el Sanctasanctrum/susurr con la cabe,a #ac*a! /T la viste$ Tamre/insisti con vo, dulce$ mientras le acariciaba la cabe,a! Se sent1a intri#ada por el sentimiento de culpa del c*ico!/"u ntame! 2o dir nada a los sacerdotes! /Una ve,/asinti/! Los otros muc*ac*os me di'eron (ue ten1a (ue tocar la piedra del tabot! Sino$ me a,otar1an! Todos los aclitos nuevos lo *acen al in#resar!/El recuerdo del *orrible ritual de iniciacin lo *i,o llorar!/Estaba solo! Ten1a muc*o miedo! Era despu s de medianoc*e y los mon'es dorm1an! Estaba oscuro! El -antasma del santo *abita en el ma(das! Me di'eron (ue si era indi#no$ San Hrumencio me -ulminar1a con el rayo! 2ic*olas se (uit el sombrero de la cara y se sentE /&ios m1o$ esta criatura dice la verdad/murmur/! Ha entrado en el Sanctasanctrum!/Mir a RoyanE/"ontina! Tal ve, nos d al#n indicio! 3re#ntale sobre la tumba de San Hrumencio! /9@iste la tumba del santo:/pre#unt$ y el c*ico asinti con ve*emencia/! 9Entraste en la tumba:/Esta ve, mene la cabe,a! /2o! La entrada est+ cerrada con barrotes! Slo el abad puede entrar en la tumba$ el d1a de la -estividad del santo! /9Miraste entre los barrotes: 111

/S1$ pero estaba muy oscuro! @i el atad! Es de madera y tiene pintada la cara del santo! /9Es un *ombre ne#ro: /2o! Es un *ombre blanco con barba ro'a! Es un retrato muy vie'o! La pintura est+ deste)ida y la madera est+ medio podrida! /9Est+ en el piso de la tumba: Tamre -runci toda la cara mientras trataba de recordar! Hinalmente mene la cabe,aE /2o$ est+ en una plata-orma de piedra en la pared! /9Recuerdas al#o m+s sobre la tumba del santo: Mene la cabe,aE /Estaba oscuro y *ay poco espacio entre los barrotes/di'o en tono de disculpa! /2o importa! 9La tumba est+ en la pared del -ondo del ma(das: /S1$ detr+s del altar y la piedra del tabot! /9&e (u est+ *ec*o el altar: 9&e piedra: /2o$ de madera! Madera de cedro! Hay velas y una cru, muy #rande y las coronas del abad y el c+li, y el b+culo! /9Est+ pintado: /2o$ est+ tallado con -i#uras! 3ero son distintas de las -i#uras en la tumba del santo! /93or (u son distintas: &1melo$ Tamre! /2o lo s ! Las caras son e7tra)as! La ropa es distinta! Hay caballos!/3arec1a perple'o!/Son distintas! Royan trat de sonsacarle una descripcin m+s clara$ pero las pre#untas parec1an con-undirlo$ de manera (ue cambi de rumboE /"u ntame sobre el tabot/di'o$ pero 2ic*olas la interrumpi! /Espera$ cu ntame t sobre el tabot! 9Es parecido al tabern+culo *ebreo: Se volvi *acia lE /S1$ el de la I#lesia e#ipcia se le parece! Se #uarda en una ca'a adornada con piedras preciosas$ envuelta a su ve, en tis de oro! La di-erencia es (ue el tabern+culo *ebreo lleva #rabados los &ie, Mandamientos$ mientras (ue el nuestro tiene las palabras de consa#racin de la i#lesia donde se alo'a! Es el cora,n vivo de la I#lesia! 112

/9;u es la piedra del tabot:/2ic*olas$ absorto$ -runci el entrece'o! /2o lo s ! 2uestra I#lesia no lo tiene! /53re#ntale6 /&ime cmo es la piedra del tabot$ Tamre! /Es muy alta y muy cuadrada!/Indic la altura de su *ombro y e7tendi los bra,os! /9F el tabot est+ sobre la piedra: Tamre asinti! /93or (u te di'eron (ue tocaras la piedra y no el tabot mismo:/pre#unt 2ic*olas$ pero Royan mene la cabe,a para *acerlo callar! /&e'a (ue yo le pre#unte! Eres demasiado duro con l!/Mir al c*icoE/93or (u la piedra$ y no el arca del tabot (ue est+ sobre ella: Tarare se enco#i de *ombrosE /2o s ! Es lo (ue me di'eron! /9"mo es la piedra: 9Tambi n est+ pintada: /2o lo s !/En su desesperacin por complacerla$ parec1a an#ustiado por no poder responder!/2o lo s ! Est+ envuelta en una tela! 2ic*olas y Royan se miraron sorprendidos$ y ella se volvi nuevamente *acia el c*icoE 9"ubierta:/Se inclin *acia l/! 9&ices (ue la piedra est+ tapada: /&icen (ue slo la puede descubrir el abad en la -estividad de San Hrumencio! 2ic*olas y Royan se miraron nuevamente y l sonri$ pensativo! /La verdad es (ue me #ustar1a ec*ar una mirada a la tumba del santo y a la piedra del tabot! Eso s1$ descubierta! /Tienes (ue esperar *asta la -estividad del santo y adem+s *acerte ordenar sacerdote! Slo los sacerdotes!!!/Se interrumpi y lo mir otra ve,E/2o estar+s pensando!!! no$ eso no$ 9verdad: /9Fo:/Sonri con malicia!/5&ios me libre6 /Si te sorprenden en el ma(das te *ar+n peda,os! /3or consi#uiente$ no debo permitir (ue me sorprendan! /Si vas t$ ir yo! 9"mo lo *aremos: 113

/&espacio$ muc*ac*a! La idea se me ocurri *ace die, se#undos! 0un los d1as en (ue estoy m+s lcido necesito por lo menos die, minutos para elaborar un brillante plan de campa)a! "ontemplaron absortos el abismo$ *asta (ue Royan rompi el silencioE /La piedra tapada! 9El testamento de piedra de Taita: /2o lo di#as/suplic mientras *ac1a la se)al contra el mal de o'o/! 2i si(uiera lo pienses! El diablo escuc*a los pensamientos! "allaron nuevamente$ sumidos en sus cavilaciones! /2ic8y$ 9(u te parece si!!!/se interrumpi/! 2o$ no sirve!/Hrunci el entrece'o! Hue Tamre (uien rompi el silencio$ con un c*illidoE/50*1 est+6 5Miren6 La e7clamacin los sobresalt! /9;u pasa:/pre#unt Royan! Tamre le tom el bra,o y lo sacudi! Temblaba de emocinE /0*1 est+$ como les di'e!/"on la otra mano se)al la orilla opuesta del r1oE/0ll1 donde terminan los espinos! 92o lo ven: /9;u cosa: 9;u *ay para ver: /El animal de Muan el Bautista! La criatura santa con las marcas! Si#ui la direccin (ue se)alaba su bra,o e7tendido y alcan, a ver una borrosa manc*a parda en el borde del matorral de la orilla! /2o s ! Est+ tan le'os!!! 2ic*olas *ur# en su moc*ila *asta encontrar los lar#avistas! Los al,$ los en-oc y ri suavementeE /50leluya6 La reputacin del bisabuelo est+ a salvo! <-reci los lar#avistas a Royan! Ella busc *asta encontrar la criatura en el campo! Estaba a trescientos metros$ pero el lente de #ran poder permit1a verlo con todo detalle! Era m+s #rande (ue el di84di8 comn visto el d1a anterior$ y en lu#ar del pelle'o #ris su pela'e era de un -uerte color pardo ro'i,o! El ras#o m+s notable eran las -ran'as color c*ocolate en los *ombros y el lomoE cinco marcas re#ulares (ue$ e-ectivamente$ parec1an las *uellas de los cuatro dedos y el pul#ar! /2ada m+s y nada menos (ue Mado(ua *arperii/susurr 2ic*olas/! 3erdname$ bisabuelo$ por dudar de tu palabra! En la penumbra$ el di84di8 -runc1a la nari, al ol-atear el aire! Suspica, y atento$ manten1a la 114

cabe,a al,ada! La brisa suave corr1a entre ellos y el animal$ pero de ve, en cuando un remolino aislado le llevaba un tenue olor a *ombre (ue lo asustaba! Royan oy el c*as(uido de la correderaE 2ic*olas estaba colocando un proyectil en la rec+mara! Ba' los lar#avistas y lo mirE /2o piensas dispararle$ espero! /0 esta distancia$ no! Son m+s de trescientos metros y el blanco es muy pe(ue)o! Esperar a (ue se acer(ue! /9"mo puedes *acerlo: /9"mo puedo no *acerlo: @ine por esto$ entre otras cosas! 43ero es tan *ermoso!!! 9;uieres decir (ue si -uera -eo tendr1a derec*o a matarlo: 2o respondi$ sino (ue volvi a al,ar los lar#avistas! El remolino de viento deb1a de *aber cambiado$ por(ue el di84di8 ba' la cabe,a para mordis(uear la *ierba parda! Lue#o al, la ca4 be,a otra ve, y con pasos delicados cru, el claro en el matorral de espinos! "ada dos o tres pasos se deten1a a comer! /50tr+s6/"on toda su voluntad (uer1a (ue escapara$ pero la criatura se acercaba despreocupadamente *acia el borde del abismo! 2ic*olas se tendi boca aba'o detr+s de la ra1, del +rbol e *i,o un bollo con la #orra de monte para apoyar el -usil! /&oscientos metros/murmur/! Es una buena distancia! 2o necesito m+s!/0poy el -usil acolc*onado sobre la ra1, torcida y apunt a trav s de la mira telescpica! Lue#o al, la cabe,a y esper a (ue el animal se acercara un poco m+s! Bruscamente$ el di84di8 al, la cabe,a y se detuvo$ tenso y tembloroso! /Hay al#o (ue no le #usta! &iablos$ *abr+ cambiado la direccin del viento/#ru) 2ic*olas! El pe(ue)o ant1lope dispar! @olvi sobre sus pasos$ cru, el claro con la velocidad de un blido y desapareci entre los arbustos! /5"orre$ di84di8$ corre6/di'o Royan con satis-accin$ mientras 2ic*olas se sentaba y #ru)1a su dis#usto! /Me #ustar1a saber (u lo asust!/Entonces su rostro se alter% inclin la cabe,a para escuc*ar! Hab1a un ruido e7tra)o$ (ue se#undo a se#undo se volv1a m+s -uerteE una especie de tra(ueteo estruendoso acompa)ado por un silbido a#udo! /5&iablos$ un *elicptero6/El ruido era incon-undible! Tom los lar#avistas de la mano de Royan$ los al, *acia el cielo y recorri la l1mpida e7pansin celeste sobre las almenas de la escarpa! 115

/0*1 est+/di'o con una mueca de desa#rado$ y al reconocer el per-il de la m+(uina a)adi/E Es un Bell Met Ran#er! F parece (ue viene *acia a(u1! Bueno$ me'or (ue no llamemos la atencin! @amos a ocultarnos! Indic a Royan y al c*ico (ue se #uarecieran ba'o las ramas del espinoE /;u dense a(u1$ (ue no podr+n vernos! Mir el *elicptero a trav s de los lar#avistas! /Huer,a 0 rea et1ope$ dir1a yo/murmur/! 3robablemente una patrulla en busca de los s*u-ta! Boris y el coronel 2o#o dicen (ue *ay muc*os rebeldes y bandidos ac+ aba'o en la (uebrada!!!/Bruscamente se interrumpi!/Un momento! Ese aparato no es militar! Husela'e verde y ro'o con el lo#o del caballo ro'o! Tus (ueridos ami#os de 3e#aso 3rospecciones! "rec1a el ruido de los rotores$ y a*ora el caballo volador se distin#u1a a simple vista en el -usela'e del *elicptero (ue volaba a ba'a altura$ a un 8ilmetro de ellos$ 2ilo aba'o! 2o prestaron la menor atencin a Tamre$ (ue se a#a,apaba y trataba de ocultarse detr+s del cuerpo de Royan! Sus dientes casta)eteaban de terror y sus o'os estaban casi en blanco! /Mira (u transporte tan -ino se consi#ui nuestro ami#o Ma8e Helm! Si 3e#aso tuvo al#o (ue ver con la muerte de &uraid y los atentados contra tu vida$ de a*ora en adelante siempre ten4 dremos su aliento - tido en nuestra nuca! 3ueden vi#ilarnos a voluntad/di'o 2ic*olas sin de'ar de mirarlo por los lar#avistas/! "uando el enemi#o est+ en el aire$ uno se siente inde-enso! Instintivamente$ Royan se arrim *acia l! El aparato verde y ro'o desapareci sobre la loma de la (uebrada in-erior en direccin al monasterio! /Si no anda de paseo$ est+ buscando el campamento/musit 2ic*olas/! Tiene orden del 'e-e de mantenerse al tanto de nuestros movimientos! /Lo va a encontrar sin problemas! Boris no trat de disimular las c*o,as/di'o Royan$ in(uieta/! @+monos de una ve,!/Se par! /E7celente idea!/2ic*olas estaba a punto de se#uirla$ pero le tom la mano y la obli# a a#a,aparse otra ve,E/Un momento! @uelven *acia ac+! El ruido del motor se *ac1a m+s -uerte$ y alcan,aron a ver al *elicptero sobre el tec*o de *o'as y ramas espinosas!/Si#ue el curso del r1o! F parece (ue si#ue buscando al#o! /90 nosotros:/pre#unt Royan asustada! /Es posible$ si el 'e-e lo orden/asinti 2ic*olas! El aparato volaba muy cerca de ellos y el ruido era ensordecedor! En ese momento$ Tamre perdi el control y #imi aterradoE 116

/El demonio viene a buscarme! 5S+lvame$ Mesucristo salvador$ s+lvame6 2ic*olas (uiso tomarle el bra,o$ pero el c*ico -ue m+s +#il! Se par de un salto y entre aullidos de terror por el abismo y las llamas in-ernales$ se -ue corriendo por la senda *acia los matorrales! Las -aldas de su s*amma a,otaban sus piernas -lacas$ y su reluciente cara ne#ra #iraba sobre su *ombro para mirar el aparato volador (ue se acercaba! El piloto lo vio al instante y la trompa del *elicptero ba' en su direccin! La m+(uina ba' derec*o *acia ellos$ reduciendo la velocidad al apro7imarse al borde del abismo! Las cabe,as de los dos tripulantes asomaban detr+s del parabrisas de la cabina anterior! El motor desaceler an m+s y el aparato (ued suspendido sobre el r1o$ #irando con el disco del rotor$ mientras Royan y 2ic*olas se a#a,apaban para evitar (ue los vieran! /Es el norteamericano del campamento de prospeccin/di'o Royan! Hab1a reconocido a Ma8e Helm a pesar de los enormes aud1-onos y las antiparras espe'adas! El y el piloto ne#ro estiraban el cuello para e7plorar las m+r#enes del r1o! /2o nos descubrieron!!!/3ero antes de (ue 2ic*olas terminara de decirlo$ Ma8e Helm mir directamente *acia ellos desde el otro lado del abismo! Su e7presin no se alter$ pero palme el *ombro del piloto y se)al en su direccin! El piloto *i,o descender el *elicptero sobre el abismo *asta (uedar pr+cticamente al nivel y a unos treinta metros de ellos! 2o valla la pena se#uir ocult+ndose! 2ic*olas apoy la espalda contra el tronco$ se acomod el sombrero panam+ y a#it brevemente el bra,o *acia Ma8e Helm! El capata, no respondi al saludo! "lav en 2ic*olas su mirada mal vola$ encendi un -s-oro y llev la llama al ci#arro a medio -umar (ue sosten1a entre los labios! 0rro' el -s-oro y sopl un *ilo de *umo en direccin a 2ic*olas! Sin (ue se alterara su e7presin y casi sin mover los labios$ di'o al#o al piloto! 0l instante$ el *elicptero ascendi verticalmente y #ir al norte para en-ilar directamente *acia el campamento en la cima de la escarpa! /Misin cumplida! Encontr lo (ue buscaba!/Royan se sent!/52osotros6 /F se#uramente descubri el campamento! Sabe dnde volver a encontrarnos/asinti 2ic*olas! Royan se estremeci y se abra,E/;u tipo repu#nante! 3arece un sapo! /@amos/di'o 2ic*olas en tono burln/! 9;u te *icieron los pobres sapos:/Se par!/Me parece (ue el di84di8 del bisabuelo no volver+ a aparecer *oy! El *elicptero lo espant! Ma4 )ana volver a intentarlo! /Bus(uemos a Tamre! 3robablemente su-ri un ata(ue$ pobrecito! Se e(uivocaba! Tamre se estremec1a y lloraba 'unto a la senda$ pero no *ab1a su-rido un ata(ue! Las caricias de Royan lo serenaron al instante y volvi con ellos *acia el campamento! Sin embar#o$ poco antes de lle#ar se ale' *acia el monasterio! 117

0 l atardecer$ mientras (uedaba al#o de lu,$ 2ic*olas y Royan volvieron al monasterio!/"reo (ue en los c1rculos criminales$ el operativo de reconocimiento (ue *emos emprendido se llama Io'ear el bolic*eI/di'o l cuando se inclinaban para entrar en la catedral y unirse a la multitud (ue rend1a culto! /&e lo (ue di'o Tarare se deduce (ue los novicios saben (ui nes son los sacerdotes (ue se duermen cuando est+n de #uardia/susurr Royan mientras contemplaban la c+mara central desde las puertas! /Es un conocimiento interno (ue no poseemos/observ 2ic*olas! Los sacerdotes atravesaban las puertas constantemente!/2o parecen *acer nada en especial para pasar/a)adi/! 2o *ay un santo y se)a ni un rito! /3ero todos se saludan por sus nombres! En una comunidad tan pe(ue)a$ se#uramente se conocen todos! /S1$ me parece imposible (ue pueda vestirme de mon'e y pasar/asinti 2ic*olas/! Me pre#unto (u les *ar+n a los intrusos sorprendidos en los recintos sa#rados! /9Los arro'ar+n desde la terra,a a la caldera del 2ilo para alimentar a los cocodrilos:/ pre#unt Royan con una sonrisa maliciosa/! En todo caso$ no entrar+s sin m1! &ecidi (ue no era un buen momento para discutir% en cambio$ trat de estudiar el interior del (iddist desde la puerta abierta! La c+mara central parec1a ser muc*o menor (ue la nave e74 terior donde se encontraba! 0penas alcan,aba a distin#uir los oscuros murales (ue cubr1an las paredes interiores *asta donde alcan,aba la vista! En la pared del -ondo se divisaba otra puerta$ (ue se#n la descripcin de Tamre deb1a de ser la entrada al ma(das! Esta estaba cerrada por una #rilla pesada de vi#as de madera oscura re-or,ada en los cruces con clavi'as de *ierro na4 tivo -or'adas a mano! 0 cada lado de la puerta$ desde el tec*o de piedra *asta el piso$ col#aban #randes tapices bordados con escenas de la vida de San Hrumencio! En una predicaba ante la con#re#acin arro4 dillada% en una mano sosten1a la Biblia mientras con la diestra impart1a la bendicin! En otro tapi, bauti,aba a un emperador! El monarca llevaba una alta corona de oro seme'ante a la de MaAi Hora! La cabe,a del santo estaba rodeada por una aureola! El santo era blanco% el emperador$ ne#ro! Un artista (ue sab1a (u era lo correcto$ se di'o 2ic*olas con una sonrisa! /9&e (u te r1es:/pre#unt Royan/! 9&escubriste la manera de entrar: /2o$ pensaba en la cena! 5@amos6 &urante la cena$ Boris no mostraba las *uellas de los e7cesos de la v1spera! "on su escopeta *ab1a ca,ado palomas verdes! Tessay las *ab1a marinado y asado en las brasas! /9;u tal la cacer1a$ in#l s: 9Lo atac el terrible di84di8 rayado:/0ull de risa! /9F sus rastreadores encontraron al#o:/pre#unt 2ic*olas sin inmutarse! 118

/&a$ da! Rud y ant1lope de monte y b-alo! Hasta un di84di8$ pero sin rayas! Lo siento$ no *ay rayas! Royan se inclin *acia l para *ablar$ pero 2ic*olas mene la cabe,a! "err la boca$ ba' la vista al plato y cort un tro,o de pec*u#a de paloma! /2o (ueremos compa)1a ma)ana/di'o 2ic*olas en +rabe/! Si se entera$ (uerr+ venir! /9Su mam+ no le ense) modales$ in#l s: Hablar en un idioma (ue otros no entienden es mala educacin! S1rvase un vod8a! /Le cedo mi parte/di'o 2ic*olas/! En esa competencia me doy por vencido de antemano! &urante el resto de la cena$ Tessay respondi con monos1labos a los intentos de Royan de *acerla participar de la conversacin! En su rostro se dibu'aban la triste,a y el abatimiento! Evi4 taba mirar a su esposo$ incluso cuando se mostraba m+s #rosero y prepotente! &espu s de cenar la de'aron a solas con Boris$ (uien acababa de abrir otra botella de vod8a! /3or la -orma en (ue est+ bebiendo$ tal ve, deba prepararme para una nueva misin de rescate nocturno/coment 2ic*olas cuando se diri#1an a sus c*o,as! /Tessay *a pasado el d1a entero con l en el campamento! Se pelearon otra ve,! Me di'o (ue lo abandonar+ apenas vuelvan a 0ddis 0beba! 2o lo soporta m+s! /Lo nico (ue me sorprende es (ue se 'untara con seme'ante bestia! Es una mu'er preciosa! 3uede ele#ir a su pare'a! /Las bestias atraen a ciertas mu'eres!/Royan se enco#i de *ombrosE/&ebe de ser (ue les #usta el peli#ro! Bueno$ Tessay me pre#unt si puede acompa)arnos ma)ana! &ice (ue no soporta pasar otro d1a a solas con Boris! "reo (ue tiene muc*o miedo! &ice (ue nunca lo *a visto beber como a*ora! /"laro$ claro$ (ue ven#a/accedi 2ic*olas con resi#nacin/! "uantos m+s seamos$ tanto me'or! Mataremos al di84di8 de miedo y as1 a*orrar municiones! Los tres salieron del campamento antes del amanecer! 2o *ab1a se)ales de Boris! /&espu s (ue ustedes se retiraron$ bebi la botella entera/di'o Tessay ante una pre#unta de 2ic*olas/! 2o saldr+ de la c*o,a antes del mediod1a ni me ec*ar+ de menos! 2ic*olas tom el Ri#by y encabe, la marc*a por las erosionadas lomas de piedra cali,a$ si#uiendo el camino (ue les *ab1a ense)ado Tamre! Las dos mu'eres se#u1an a 2ic*olas y conversaban entre ellas! Royan e7plicaba cmo *ab1an descubierto al di84di8 rayado y (u pensaban *acer! El Sol ya estaba muy alto cuando lle#aron al espino en el borde del abismo y se sentaron al acec*o! /9"mo recuperar+s el cuerpo si consi#ues matar a la pobre criatura:/pre#unt Royan! 119

/Fa me ocup de eso! Le di'e al capata, de los rastreadores (ue apenas oi#a un disparo se acer(ue con las so#as y me ayude a cru,ar al otro lado! /2o me animar1a a *acer ese cruce/di'o Tessay mientras contemplaba la ca1da! /El servicio militar nos da al#unos conocimientos tiles$ 'unto con muc*as idioteces/contest 2ic*olas! 0comod la espalda contra el tronco del espino y coloc el -usil sobre sus piernas! Tendidas en el suelo$ las dos mu'eres conversaban en susurros! 2ic*olas pens (ue el sonido de sus voces di-1cilmente lle#ar1a al otro lado$ de modo (ue no trat de *acerlas callar! 3ensaba (ue el di84di8 aparecer1a temprano$ si es (ue lo *ac1a! Se e(uivocaba! 0l mediod1a an no *ab1a se)ales del animal! El Sol estaba en lo alto y el calor era so-ocante! La pared opues4 ta de la escarpa$ envuelta en una bruma a,ulada$ parec1a un vidrio a,ul de bordes dentados% el espe'ismo bailaba sobre las crestas rocosas y se estremec1a como las a#uas de un la#o plateado sobre los matorrales de espinos! 0dormecidas por el calor$ las mu'eres *ab1an de'ado de conversar! El mundo entero callaba$ -ulminado por el boc*orno! Slo romp1a el silencio el canto pla)idero de una paloma de monteE I5Mi esposa *a muerto$ mis *i'os *an muerto$ ay$ ay$ ay de m16I 2ic*olas casi no pod1a mantener los o'os abiertos! Su cabe,a empe,aba a caer% la er#u1a bruscamente$ pero volv1a a caer! "uando estaba a punto de dormirse oy un ruido en el arbusto espinoso a su espalda! Era un ruido muy leve (ue l conoc1a muy bien! Un ruido (ue restall sobre sus nervios con la -uer,a de un lati#a,o y de un tirn lo *i,o volver en s1 con el pulso acelerado y el sabor met+lico del miedo en el -ondo de la #ar#anta! Era el c*as(uido met+lico del se#uro de un -usil ametralladora 0RXB al pasar a la posicin de I-ue#oI! 0l, el -usil y al mismo tiempo #ir su cuerpo +#ilmente para cubrir a las dos mu'eres tendidas a su lado! 0l, el Ri#by al *ombro y apunt *acia el arbusto de donde *ab1a venido el ruido! /50ba'o6/sise a sus compa)eras/! 50ba'o la cabe,a6 3uso el dedo en el disparador$ y aun(ue su arma era insi#ni-icante -rente a un Ralas*ni8ov$ estaba dispuesto a devolver el -ue#o! Identi-ic el blanco y apunt! 0 veinte pasos$ un *ombre a#a,apado apuntaba el -usil de asalto a la cara de 2ic*olas! Era ne#ro$ vest1a un uni-orme de combate ra1do y *arapiento y #orra del mismo material! En su correa'e llevaba cuc*illo de monte$ #ranadas$ cantimplora y los dem+s pertrec*os del combatiente #uerrillero! I(hufta/pens 2ic*olas/! Un pro-esional! 2o te arries#ues!I Sin embar#o$ comprendi (ue si el *ombre *ubiese (uerido matarlo$ ya lo *abr1a *ec*o! 0punt el Ri#by sobre el ca)n del -usil de asalto al o'o derec*o inyectado en san#re del shufta! El *ombre reconoci la situacin de atasco% entrecerr los o'os y dio una orden en +rabe! /Salim$ cubre a las mu'eres! &isp+rales si l se mueve! 120

2ic*olas oy movimientos en el -lanco y ec* una mirada en esa direccin$ sin de'ar (ue el s*u-ta saliera de su radio visual! 0pareci otro #uerrillero entre los arbustos! Su uni-orme era similar al del otro$ pero llevaba un -usil ametralladora liviano R3& de -abricacin sovi tica y una canana col#ada del cuello! El arma ten1a el ca)o recortado para el combate en el monte! 0van, cautelosamente$ apuntando a boca de 'arro a las mu'eres! 2ic*olas sab1a (ue le bastaba *acer una lev1sima presin con el dedo para reducirlas a picadillo! Hab1a otros ruidos si#ilosos en el monte (ue lo rodeaba! Esos dos no estaban solos$ pens 2ic*olas! Se *ab1a topado con todo un destacamento! Tal ve, alcan,ar1a a disparar el Ri#by una ve,$ pero para entonces Royan y Tessay estar1an muertas y l no les ir1a muy en ,a#a! Lenta$ ostentosamente$ ba' el ca)o del -usil *asta apuntar al suelo! &e' el arma y al, las manos! /0rriba las manos/di'o a las mu'eres/! Ha#an e7actamente lo (ue les di#an! El 'e-e #uerrillero admiti la capitulacin! Se ir#ui y *abl a sus *ombres en +rabe! /;u1tenle el -usil y la moc*ila! /Somos sbditos brit+nicos/di'o 2ic*olas$ y el 'e-e #uerrillero se sorprendi al escuc*arlo *ablar en +rabe/! Somos turistas$ nada m+s! 2o somos militares ni #ente del #obierno! /Silencio! "ierre el pico/orden el 'e-e mientras los dem+s #uerrilleros sal1an del monte! 2ic*olas cont cinco *ombres$ pero estaba se#uro de (ue *ab1a otros an ocultos! 3ro-esionales consumados$ a#ruparon a sus prisioneros sin estorbarse mutuamente su l1nea de -ue#o ni o-recerles la menor oportunidad para escapar! Los palparon de armas r+pidamente y los obli#aron a tomar la senda! /90dnde nos llevan:/pre#unt 2ic*olas perentoriamente! /52ada de pre#untas6/"asi lo derrib un culata,o de 0RXB entre los omplatos! /<i#a$ vie'o/murmur en in#l s/$ eso no *ac1a -alta! Los obli#aron a marc*ar durante el calor de la tarde! 0l veri-icar peridicamente la posicin del Sol y el muro le'ano de la escarpa$ 2ic*olas determin (ue se#u1an el curso del 2ilo *acia el oeste$ en direccin a la -rontera con Sud+n! 0l atardecer$ cuando calcul (ue *ab1an cubierto unos (uince 8ilmetros$ tomaron una depresin lateral del valle principal! Las laderas estaban cubiertas por una ve#etacin tupida! Los tres prisioneros entraron en el bos(ue$ arreados por sus captores! "uando descubrieron el campamento #uerrillero$ ya se encontraban dentro de su per1metro! "omprend1a unos pocos coberti,os toscos rodeados por empla,amientos de armas$ todo muy bien camu-lado! Los centinelas ocupaban sus puestos y en cada po,o de tirador *ab1a un *ombre con su correspondiente ametralladora liviana! Los condu'eron a un coberti,o en el centro del campamento donde tres *ombres 121

con-erenciaban en torno de un mapa desple#ado sobre la mesa! Evidentemente eran o-iciales$ y no cab1a duda de (ui n era el comandante! El 'e-e de la patrulla -ue derec*o a ese *ombre$ lo salud con respeto y le *abl r+pidamente mientras se)alaba a sus prisioneros! El comandante #uerrillero se endere, y sali a la lu, del Sol! Era de estatura mediana$ pero su aire autoritario lo *ac1a parecer m+s alto! Sus *ombros eran anc*os y su cuerpo cuadrado y robusto$ con un principio de #ordura en torno de la cintura! En su barba corta y enrulada aparec1an al#unas *ebras #rises! Sus -acciones eran -inas y bellas! Su te, era cobri,a y la mirada de sus o'os oscuros era inteli#ente e in(uieta! /Mis *ombres dicen (ue *abla el +rabe/di'o a 2ic*olas! /Me'or (ue t$ Me8 2immur/contest ste/! 0s1 (ue a*ora diri#es una banda de ladrones y secuestradores! Siempre *e dic*o (ue tu destino no es lle#ar al cielo$ vie'o r probo! Me8 2immur lo mir atnito y lue#o sonri! /52ic*olas6 2o te *ab1a reconocido! Has enve'ecido! 5Fa est+s canoso6 Envolvi a 2ic*olas en un -uerte abra,o! /52ic*olas6 52ic*olas6/Lo bes en las dos me'illas$ pos las manos sobre sus *ombros y mir a las mu'eres (ue los contemplaban estupe-actasE/Me salv la vida! /Basta$ Me8$ (ue me pon#o colorado! Lo bes otra ve,E /Me la salv dos veces! /Una/replic 2ic*olas/! La se#unda ve, me e(uivo(u al impedir (ue te -usilaran! Me8 ri$ encantadoE /9"u+nto *ace de eso$ 2ic*olas: /2o (uiero ni pensarlo! /;uince a)os$ por lo menos/di'o Me8/! 9Si#ues en el e' rcito brit+nico: 9"u+l es tu #rado: 50 esta altura debes de ser #eneral6 /<-icial de la reserva!/2ic*olas mene la cabe,aE/Hace a)os (ue volv1 a la vida civil! Sin de'ar de abra,ar a 2ic*olas$ Me8 2immur mir a las mu'eres con inter s! /2ic*olas me ense) el o-icio de soldado/declar! Sus o'os pasaron de Royan a Tessay y se detuvieron en el bello rostro moreno de la 'oven et1ope! /La cono,co/di'o/! La vi en 0ddis *ace varios a)os! Su padre era 0lto \emen$ un #ran *ombre! Lo asesin el tirano Men#istu! 122

/F yo lo cono,co a usted$ 0lto Me8! Mi padre lo ten1a en alta estima! Somos muc*os los (ue creemos (ue usted$ y no el otro$ deber1a ser el presidente de esta$ nuestra Etiop1a!/Hi,o una pe(ue)a reverencia y ba' la cabe,a en un #esto de respeto tan seductor como t1mido! /Me *ala#a su opinin!/Le tendi una mano para ayudarla a er#uirse y se volvi *acia 2ic*olasE /Lamento (ue mis *ombres *ayan sido tan rudos! Es el e7ceso de entusiasmo$ sabes! Estaba enterado de (ue unos -eren#i *ac1an pre#untas en el monasterio! Bueno$ bastaE a(u1 est+n entre ami#os! Sean bienvenidos! Me8 2immur los invit a pasar a su coberti,o$ donde uno de sus *ombres les sirvi un caviscoso de una caldera enne#recida por el *oll1n! "on 2ic*olas evocaron la poca anterior a la #uerra de las Malvinas$ cuando combat1an *ombro a *ombro! 2ic*olas era un asesor militar clandestino y Me8 un 'oven (ue combat1a por la libertad contra la tiran1a de Men#istu! /La #uerra *a terminado$ Me8/se)al 2ic*olas en tono de reproc*e/ Est+ #anada! 93or (u si#ues en el monte con estos *ombres: 93or (u no est+s en 0ddis$ *aci ndote rico y #ordo como los dem+s: /Ten#o muc*os enemi#os en el #obierno provisional! Hombres como Men#istu! "uando nos liberemos de ellos$ saldr del monte! Se embarcaron en una discusin animada sobre la pol1tica a-ricana$ tan pro-unda y comple'a (ue Royan desconoc1a la mayor1a de los nombres mencionados! Tampoco era versada en los matices ni las sutile,as de la milenaria intolerancia racial y tribal ni en sus pre'uicios! 3ero le impresionaron los conocimientos y la compenetracin de 2ic*olas$ as1 como el *ec*o de (ue un *ombre como Me8 le pidiera conse'os y escuc*ara su opinin! /9F *as llevado la #uerra m+s all+ de la -rontera et1ope:/pre#unt 2ic*olas/! 9<peras en el Sud+n: /La #uerra sudanesa empe, *ace m+s de veinte a)os/asinti Me8/! Los cristianos del sur combaten la persecucin del norte musulm+n!!! /Lo s $ lo s $ Me8! 3ero no es Etiop1a! 2o es tu #uerra!/Son cristianos$ v1ctimas de la opresin! Soy soldado y cristiano! "laro (ue es mi #uerra! Tessay$ (ue escuc*aba +vidamente cada palabra (ue dec1a Me8$ asinti con ve*emencia% sus o'os oscuros lo miraban con adoracin! /0lto Me8 es un cru,ado por "risto y los derec*os del pueblo/di'o en tono reverente! /F nada le #usta m+s (ue una buena batalla!/2ic*olas ri y le lan, un pu)eta,o a-ectuoso al *ombro$ un #esto de con-ian,a (ue tal ve, *ubiera o-endido a otro$ pero (ue Me8 acept de buena #ana$ riendo a su ve,! /9F (u *aces t por a(u1$ 2ic*olas$ si ya no eres soldado: Recuerdo (ue a ti tambi n te 123

#ustaba una buena batalla! /Soy otro! Se acab la #uerra para m1! @ine a la (uebrada del 0bbay a ca,ar un di84di8! /9&i84di8:/Me8 2immur lo mir atnito antes de estallar en carca'adas/! 9T: 9Un di84di8: 2o te creo! Est+s tramando al#o! /Te di#o la verdad! /Mientes$ 2ic*olas! 2unca pudiste en#a)arme! Te cono,co demasiado bien! Est+s tramando al#o! Fa me dir+s de (u se trata cuando necesites mi ayuda! /9F me la dar+s: /3or supuesto! Me salvaste la vida dos veces! /Una ve,! /Una ve, es su-iciente/puntuali, Me8 2immur!

Mientras conversaban el Sol descend1a sobre el *ori,onte! /Esta noc*e ser+n mis *u spedes/di'o Me8 2immur$ muy -ormal/! Ma)ana los acompa)ar a su campamento en el monasterio de San Hrumencio! Fo tambi n voy all+! Mis *ombres y yo celebraremos la -estividad de Tim8at! El abad Mali Hora es mi ami#o y aliado! /F el monasterio es tu base de operaciones! .ste y los mon'es te abastecen de provisiones e in-ormacin! 9Me e(uivoco: /Me conoces demasiado$ 2ic*olas!/Me8 2immur mene la cabe,a con resi#nacin!/Me ense)aste tanto (ue se#uramente puedes adivinar mi estrate#ia! El monasterio es una base de operaciones per-ecta! Est+ cerca de la -rontera!!!/Se interrumpi con una sonrisaE/2o *ace -alta (ue lo e7pli(ue 'ustamente a ti! Me8 *i,o levantar un coberti,o para 2ic*olas y Royan y prepararles un colc*n de *ierba para dormir! Se tendieron sobre el colc*n ba'o el tec*o endeble! Era una noc*e c+lida (ue no re(uer1a cobi'as! 2ic*olas siempre llevaba en su moc*ila un -rasco de repelente para ale'ar a los mos(uitos! Recostados sobre el colc*n$ pudieron conversar en vo, ba'a! 0l #irar la cabe,a$ 2ic*olas alcan,aba a ver a Me8 2immur y Tessay sentados 'unto a la -o#ata! /Las muc*ac*as et1opes son distintas de las +rabes y de casi todas las a-ricanas/di'o Royan$ (uien tambi n contemplaba a la pare'a/! 2in#una 'oven +rabe se atrever1a a (uedarse a solas con un *ombre como ese$ y menos an siendo casada! /"omo (uiera (ue sea$ *acen una bell1sima pare'a/replic l/! Les deseo suerte! Eso es al#o (ue no abunda en la vida de Tessay!!! lo merece! 124

@olvi la cabe,a para mirarla de -renteE /9F t$ Royan$ (u eres: 9Una +rabe recatada y sumisa o una c*ica occidental independiente y se#ura de s1 misma: /Es un poco pronto y demasiado tarde para *acer esa clase de pre#untas 1ntimas/di'o$ y se volvi para darle la espalda! /50'+$ (u ceremoniosos estamos *oy6 Buenas noc*es$ Woi,ero Royan! /Buenas noc*es$ 0lto 2ic*olas/respondi$ siempre de espaldas a l para ocultarle su sonrisa!

La columna #uerrillera parti al d1a si#uiente antes del amanecer! Marc*aba en -ormacin de combate$ precedida y -lan(ueada por e7ploradores!/El e' rcito no suele ba'ar a la (uebrada$ pero cuando lo *ace$ estamos preparados/di'o Me8 2immur/! Tratamos de brindarle una bienvenida calurosa! "ada ve, (ue Me8 2immur *ablaba$ Tessay lo miraba -i'amente% en realidad$ casi no apartaba sus o'os de l! /Es un #ran *ombre$ (ue podr1a uni-icar nuestra tierra por primera ve, en mil a)os/susurr al o1do de Royan/! En su presencia me siento *umilde$ pero ale#re y esperan,ada como una 'ovencita! La marc*a de re#reso al monasterio les tom toda la ma)ana! 0l avistar el r1o &andera$ Me8 2immur retir a sus *ombres a lo m+s pro-undo de la espesura y envi un e7plorador! 0l cabo de una *ora lle# un #rupo de aclitos del monasterio! "ada uno car#aba un bulto sobre la cabe,a! Saludaron a Me8 con #ran respeto$ entre#aron los -ardos a sus *ombres y volvieron sobre sus pasos por la senda de la (uebrada del 0bbay! Los -ardos conten1an s*ammas sacerdotales$ tocados y sandalias! Los *ombres de Me8 trocaron sus uni-ormes de monte por esas vestimentas$ (ue estaban ra1das y sucias para dar autenticidad al dis-ra,! <cultaron sus armas cortas ba'o las tnicas! El resto del armamento y los pertrec*os (ued oculto en una cueva en el precipicio de piedra cali,a$ al cuidado de un destacamento! &is-ra,ados de mon'es$ recorrieron los ltimos 8ilmetros para ser recibidos 'ubilosamente por la comunidad! 2ic*olas y las mu'eres se separaron de Me8 y subieron por la cuesta empinada *acia el bos(uecillo de *i#ueras! Boris se paseaba por el campamento$ embar#ado por la -uria y la impotencia! /9&nde diablos estabas$ mu'er:/ru#i al ver a Tessay/! 93uta)eando toda la noc*e: /2os e7traviamos durante la noc*e/di'o 2ic*olas! Era la *istoria (ue *ab1an acordado con Me8 2immur por su se#uridad! Boris no era de -iar!/Esta ma)ana nos encontr un #rupo de mon'es y nos acompa) *asta a(u1! 125

/El #ran ca,ador y rastreador/di'o Boris con sorna/! 90s1 (ue no (uiere (ue yo lo #u1e$ in#l s: F se perdi! 0*ora me e7plico por (u slo (uiere ca,ar di84di8s/a)adi con una car4 ca'ada sardnica$ y clav sus o'os p+lidos e implacables en Tessay/E Fa *ablaremos$ mu'er! <cpate de la comida! 0 pesar del calor$ 2ic*olas y Royan ten1an *ambre! En poco tiempo Tessay les sirvi un sabroso almuer,o -r1o a la sombra de las *i#ueras! 2ic*olas rec*a, el vino (ue le o-reci Boris! /Me voy de ca,a esta tarde! He perdido casi todo un d1a! /9;uiere (ue lo lleve de la manito$ in#l s: 0s1 no se perder+ otra ve,! /Gracias$ vie'o$ creo (ue puedo arre#l+rmelas! "uando estaban comiendo$ 2ic*olas dio un coda,o a RoyanE /0*1 est+ tu admirador! "on un #esto de la cabe,a se)al la -i#ura -laca y des#arbada de Tarare$ (ue *ab1a lle#ado -urtivamente y estaba sentado en cuclillas 'unto a la cocina! 0penas Royan lo mir$ una sonri sa arrobada asom en su rostro de idiota% inclin la cabe,a y se estremeci con deliciosa timide,! /2o ir conti#o esta tarde/di'o Royan cuando Boris no pod1a o1rlos/! Temo (ue *aya problemas entre Boris y Tessay$ y (uiero estar con ella! ;ue te acompa)e Tamre! /5@+l#ame &ios6$ (u *ermosa perspectiva! Toda mi vida *e esperado este momento!/Sin embar#o$ tom el -usil y la moc*ila e indic al c*ico (ue lo si#uiera! Tamre busc a Royan con la mirada$ pero ella se *ab1a encerrado en la c*o,a! Hinalmente si#ui a 2ic*olas a re#a)adientes! /Ll vame al otro lado del r1o/le di'o al c*ico/! Mu strame cmo lle#ar a donde vive la criatura sa#rada! Encantado por la novedad$ Tamre parti al trote y condu'o a 2ic*olas al puente col#ante ba'o los precipicios de piedra rosa! &urante una *ora si#uieron la senda$ (ue poco a poco se desvaneci *asta terminar en terreno escarpado$ de di-1cil tr+nsito$ entre las colinas erosionadas! Sin de'arse intimidar$ Tamre penetr en el matorral y durante dos *oras m+s treparon sobre crestas rocosas y atravesaron valles llenos de espinos! /0*ora entiendo por (u no (uisiste venir a(u1 con Royan/#ru) 2ic*olas/! Sus bra,os desnudos estaban des#arrados por los espinos y las piernas de sus pantalones estaban rotas en varios lu#ares! Eso no le imped1a memori,ar el camino para volver lue#o sin di-icultad! 3or -in$ despu s de pasar la en sima cresta$ Tarare se detuvo y se)al la otra mar#en! M+s aba'o 2ic*olas divisaba la apertura del abismo y el pe(ue)o claro de donde sur#1a el arroyo de los di84di8! Incluso reconoci el espino en la otra mar#en del &andera ba'o el cual los sorprendieron los *ombres de Me8! &espu s de tomarse un respiro bebi varios lar#os sorbos de a#ua y pas la cantimplora a 126

Tamre! I3or &ios$ es un mon'eI$ pens! I2o puede ser (ue el in-eli, ten#a sida!I Sin embar#o$ cuando Tamre le devolvi la cantimplora$ limpi el pico con muc*o cuidado! 0ntes de iniciar el descenso$ veri-ic el -usil Ri#by y (uit el polvo del lente de la mira! 0punt a una roca del tama)o de un di84di8 al pie de la cuesta e *i,o #irar el disco de la mira telescpica para reducir la ampliacin al m1nimo! 0s1 podr1a apuntar r+pidamente a un blanco cercano en el monte denso! Satis-ec*o$ coloc un proyectil en la rec+mara$ puso el se#uro y se endere,! /S1#ueme/le di'o al c*ico/! F *a, lo mismo (ue yo! Se desli, lentamente cuesta aba'o$ con pausas cada dos o tres pasos para estudiar los matorrales al -rente y los costados! En la cabecera del arroyo$ la tierra era blanda y *meda! @arios animales y aves *ab1an pasado por a*1 a beber! Reconoci el rastro del 8ud$ el ant1lope de monte$ y tambi n las diminutas *uellas con -orma de cora,n de la presa (ue buscaba! 0van, si#ilosamente y en el borde del matorral encontr un muladar$ una marca de'ada por el di84di8 para se)alar el borde de su territorio! "ada ve, (ue el pe(ue)o ant1lope pasaba por a*1$ crec1a la pila de e7crementos$ cada uno del tama)o de un perdi#n! 2ic*olas estaba totalmente absorto en la cacer1a! Los -racasos anteriores *ab1an a#u,ado sus deseos! Estaba tan concentrado como si la presa -uera un len cebado! 0van,aba paso a paso$ antes de apoyar el pie en el suelo$ vi#ilaba (ue no *ubiera ramitas secas u *o'as (ue al cru'ir delataran su presencia% sus o'os$ m+s veloces (ue sus pies$ buscaban al#n movimiento$ al#n to(ue de color en la empali,ada de espinos! Hue el temblor de una ore'a lo (ue delat a la criatura! La mitad de su cuerpo estaba en las sombras$ su piel ro'i,a se mimeti,aba con el teln de -ondo de las ramas secas y estaba inmvil como una -i#ura tallada en caoba! 3ero ese movimiento m1nimo la traicion! Estaba tan cerca (ue 2ic*olas vio el destello de lu, en un o'o brillante como el ni7 y la nari, alar#ada (ue se arru#aba de miedo! La criatura era consciente del peli#ro$ pero no sab1a de dnde vendr1a! "on lentitud e7asperante$ 2ic*olas al, el Ri#by *asta su *ombro! 0 trav s del lente ve1a cada pelo del mec*n entre las ore'as puntia#udas y los cuernitos ne#ros$ -inos como a#u'as! 0punt a la unin de la cabe,a con el cuello! ;uer1a causar el menor da)o posible al pelle'o a -in de -acilitar la tarea del embalsamador! /Es la criatura santa! 50labados sean &ios y San Muan Bautista6/e7clam Tamre 'unto a su codo$ y cay de rodillas a la ve, (ue se cubr1a los o'os con las manos! El di84di8 se desvaneci de la mira como una bocanada de *umo marrn y *uy casi sin ro,ar las *o'as! 2ic*olas ba' el -usil y mir a Tamre$ (uien se#u1a de rodillas$ -ar-ullando oraciones y alaban,as! /Te -elicito! "reo (ue Woi,ero Royan te pa#ar+ bien por esto/di'o en in#l s! 0l, bruscamente al c*ico y a)adi en +rabeE/;u date a(u1! 2o te muevas! 2o *a#as el menor ruido$ ni si(uiera al respirar$ *asta (ue yo vuelva! Una oracin m+s$ y te enviar con San 3edro esta misma noc*e! 9Entiendes: 127

Si#ui solo$ pero el pe(ue)o ant1lope estaba aterrado! 2ic*olas lo divis dos veces$ pero era apenas una manc*a marrn ro'i,a entre los arbustos! Murmuraba insultos *orrendos al mon4 'ecito mientras escuc*aba el leve cru'ido de los cascos sobre la tierra reseca a medida (ue la criatura se *und1a en los matorrales! Hinalmente$ tuvo (ue desistir de la cacer1a! 0noc*ec1a cuando lle# al campamento con Tamre! 0penas lo vio a la lu, del -ue#o$ Royan -ue a su encuentro! /9;u pas: 9@iste otra ve, al di84di8: /2o me pre#untes a m1 sino a tu cmplice! Lo asust tanto$ (ue creo (ue todav1a est+ corriendo! /Tamre$ eres un 'oven di#no de todo elo#io! Estoy muy satis-ec*a conti#o/di'o! El c*ico se estremeci como un cac*orro$ ri encantado y se -ue a la carrera *acia el monasterio! Encantada con el -racaso de la cacer1a$ Royan sirvi un O*is8y y se lo llev ella misma al lu#ar donde descansaba 'unto al -ue#o! .l bebi un sorbo y se estremeci! /2unca de'es (ue un abstemio te sirva un tra#o! "on esa mano tan pesada$ podr1as #anarte la vida lan,ando el martillo o traba'ando en una *errer1a!/0 pesar de la (ue'a$ bebi caute4 losamente otro sorbo! Sentada a su lado$ parec1a muy a#itada$ pero l tard un rato en advertirlo! /9;u pasa (ue no puedes contenerte: Ec* una mirada cautelosa a Boris$ al otro lado de la -o#ata$ y se acerc para *ablarle casi al o1do en +rabe! /Esta tarde$ Tessay y yo -uimos al monasterio a ver a Me8 2immur! Tessay me pidi (ue la acompa)ara por las dudas de (ue Boris!!! t entiendes$ 9no: /"reo (ue empie,o a comprender! Hac1as de dama de compa)1a!/2ic*olas bebi otro sorbo de O*is8y$ 'ade y e7*al bruscamente!/"ontina/di'o con vo, ronca! /0ntes de de'arlos a solas$ conversamos sobre el -estival de Tim8at! El (uinto d1a$ el abad lleva el tabot al 0bbay! Me8 dice (ue *ay una senda para ba'ar por el precipicio *asta la orilla del r1o! /Eso ya lo sab1amos! /S1$ pero escuc*a$ *ay al#o (ue no sab1amos! Todo el mundo participa de la procesin al r1o! Todos! El abad$ los mon'es$ los aclitos$ los -ieles$ Me8 y su #ente$ todos ba'an al r1o y pasan la noc*e all+! &urante un d1a y una noc*e el monasterio est+ desierto! @ac1o! 2o (ueda absolutamente nadie! La mir sobre el borde del vaso y lentamente una sonrisa apareci en su rostro! /Eso s1 (ue es interesante! 128

/2o olvides (ue voy conti#o/di'o en tono severo/! 2i pienses en de'arme!

Esa noc*e$ despu s de cenar$ 2ic*olas se reuni nuevamente con ella en su c*o,a! Era el nico lu#ar del campamento donde pod1an conversar en privado$ sin temor a (ue los escuc*a 4 ran! Sin embar#o$ esta ve, no cometi el error de sentarse en su cama! Ella se sent en el borde y l -rente a ella en un taburete! /0ntes (ue empecemos a plani-icar$ debo *acerte una pre#unta! 9Has pensado en las consecuencias: /< sea$ 9(u suceder+ si los mon'es nos sorprenden con las manos en la masa: /Sabemos (ue en el me'or de los casos nos e7pulsar+n del valle! El abad tiene muc*o poder! En el peor$ nos atacar+n -1sicamente/di'o 2ic*olas/! Este es uno de los centros m+s sa#rados de su reli#in! 2o debemos subestimar ese -actor! El peli#ro es #rande! 3uede incluir una pu)alada entre las costillas o al#una sustancia desa#radable en la comida! /0dem+s$ nos #anar1a la enemistad de Tessay$ (ue es una mu'er tan devota/acot Royan! /M+s importante an$ dis#ustar1a pro-undamente a Me8 2immur/di'o 2ic*olas$ visiblemente preocupado/! 2o s cmo reaccionar1a$ pero creo (ue nuestra amistad no pasar1a esa prueba! &urante varios minutos meditaron sobre el precio (ue deber1an pa#ar! Hinalmente$ 2ic*olas rompi el silencio! /9F t *as pensado en tu propia situacin: 3ro-anar+s tu propia I#lesia! Eres una cristiana devota! 9"mo 'usti-icar+s esta accin ante tu propia conciencia: /He pensado en ello! &ebo con-esar (ue no me *ace muy -eli,$ pero en realidad no es mi I#lesia! Es otra rama de la -e copta! /92o te parece un ar#umento bi,antino: /La I#lesia e#ipcia no pro*1be a nadie el acceso a los recintos m+s sa#rados! "onsidero (ue la pro*ibicin del abad no me a-ecta! "omo cristiana creyente$ ten#o derec*o a entrar en cual(uier recinto de la catedral! Silb suavementeE /F pensar (ue una ve, me di'iste (ue yo deber1a ser abo#ado! /3or -avor$ 2ic8y$ no *ables as1! 2o es para bromas! Slo s (ue$ pase lo (ue pase$ ten#o (ue entrar! 0un(ue o-enda a Tessay y Me8 y todo el clero$ ten#o (ue *acerlo! /3odr1as de'ar (ue lo *a#a yo! Soy un vie'o pa#ano! 2o pon#o en peli#ro mi alma$ por(ue mis posibilidades de salvacin son nulas! 129

/2o!/Mene la cabe,a con ve*emencia!/Si *ay una inscripcin o al#o por el estilo$ debo verla! T lees bien los 'ero#l1-icos$ pero no tan bien como yo$ y no conoces la escritura *ier+tica! Fo soy especialista$ t un a-icionado idneo! Me necesitas! Ir conti#o! /Bien$ entonces est+ resuelto/convino para poner -in a la cuestin/! Ha#amos planes! Lo primero es *acer una lista de todo lo (ue necesitaremos! Linterna$ cuc*illo$ c+mara 3olaroid$ pel1cula!!! papel de dibu'o y l+pices blandos para tomar impresiones de las inscripciones (ue encontremos! /5&iablos6/"*as(ue los dedos con -astidio!/2o tra'e nada de eso! /9Lo ves: Eres un a-icionado! Fo s1 los tra'e! "onversaron *asta muy avan,ada la noc*e! 2ic*olas mir su relo' y se par! /3as la medianoc*e! En cual(uier momento mi carro,a se trans-ormar+ en un ,apallo! Buenas noc*es! /Haltan dos d1as para el -estival cuando llevan el tabot al r1o! Hasta entonces$ no podemos *acer nada! 9Tienes al#n plan: /Ma)ana ir en busca de ese cervatillo endiablado (ue ya se me *a escapado dos veces! /Ir conti#o/di'o con -irme,a$ y al o1r esas dos palabras l sinti un placer inmenso! /&e acuerdo$ pero con la condicin de (ue no llevar+s a Tamre/accedi mientras se inclinaba para salir! El pe(ue)o ant1lope sali de las sombras de un matorral de espinos! Su piel lustrosa brillaba a la lu, del Sol matutino! "ru, el claro sin vacilar! 2ic*olas respiraba a#itadamente al se#uirlo con la mira telescpica! Era absurdo (ue la cacer1a de un animalito tan *umilde le provocara seme'ante e7citacin$ pero los -racasos anteriores a#udi,aban el deseo! 0 ste se sumaba la codicia natural del coleccionista aut ntico! &esde la muerte de Rosalind y las ni)as$ dedicaba todas sus ener#1as al museo de ;uenton 3ar8! 0*ora la obtencin de ese e'emplar para la coleccin se *ab1a convertido en un asunto de la mayor importancia! Su 1ndice descansaba suavemente en el arco #uardamonte! 2o disparar1a *asta (ue el di84di8 de'ara de caminar! Su paso$ aun(ue lento$ pod1a arruinar el disparo! Ten1a (ue disparar con toda precisin para matarlo instant+neamente y a la ve, da)ar el pelle'o lo menos posible! 3or eso *ab1a car#ado el Ri#by con proyectiles de camisa met+lica entera$ (ue no se e7pand1an al *acer impacto$ ni de'aban un surco anc*o ni abr1an un #ran ori-icio de salida! Esos proyectiles slidos abr1an un ori-icio del di+metro de un l+pi, (ue el ta7idermista del museo volver1a invisible! Sus nervios se crisparon al comprender (ue el di84di8 no saldr1a a descubierto! Se diri#1a al matorral denso al otro lado del claro! Tal ve, era su ltima oportunidad! Rec*a, la tentacin de disparar al blanco mvil y con un #ran es-uer,o de su voluntad retir el dedo del disparador! El ant1lope lle# al muro de arbustos espinosos y un instante antes de desaparecer$ se detuvo 130

e introdu'o la cabe,a entre las ramas m+s ba'as! &e costado a 2ic*olas$ mordis(ue las *o'as verdes m+s tiernas! La cabe,a estaba oculta$ de manera (ue no *ab1a manera de disparar a ese punto! En cambio$ el omplato estaba e7puesto! 0lcan,aba a ver el borde del *ueso ba'o la lus 4 trosa piel ro'i,a! El +n#ulo del di84di8 era per-ecto para apuntar al cora,n$ situado detr+s y deba'o del *ombro! Sin apuro$ en-oc la ret1cula de la mira en el lu#ar preciso y apret el disparador! El disparo c*as(ue como un lati#a,o en el aire recalentado! El diminuto ant1lope dio un salto y antes de caer a tierra ya estaba corriendo! El proyectil$ m+s parecido a un esto(ue (ue a un sable$ no #olpeaba con -uer,a su-iciente para derribar al animal! El di84di8 ba' la cabe,a y se lan, a correr en la t1pica reaccin -ren tica a una *erida en el cora,n! Fa estaba muerto$ pero sus patas consum1an por re-le'o los ltimos restos de o71#eno de su torrente san#u1neo! /52o$ no6 53ara all+ no6/2ic*olas se par de un salto! La criatura corr1a *acia el borde del precipicio! Salt cie#amente al vac1o y dio una vuelta carnero al caer casi setenta metros *asta el -ondo del abismo por donde corr1a el &andera! /3erra suerte/mascull 2ic*olas! Salt sobre el arbusto (ue los *ab1a ocultado y corri *asta el borde! Royan lo si#ui y 'untos contemplaron la verti#inosa ca1da! /50*1 est+6/di'o ella$ se)alando el -ondo! /S1$ lo veo! El cuerpo *ab1a ca1do sobre un islote rocoso en medio del cauce! /9;u *ar+s: /Ba'ar a buscarlo!/Se endere, y se apart del borde!/3or suerte es temprano! Tenemos tiempo de sobra para recuperarlo antes del anoc*ecer! Tendr (ue ir al campamento en busca de una so#a y de al#uien (ue me ayude!

@olvieron a la tarde con Boris$ dos rastreadores y dos desolladores! Tra1an cuatro rollos de so#a de nailon! 2ic*olas se asom sobre el precipicio y #ru) con alivio!/El cuerpo est+ a*1/ di'o! Tem1 (ue el a#ua lo arrastrar1a! Ba'o su atenta mirada$ los rastreadores e7tendieron los ro4 llos de so#a en el claro! I2ecesitaremos dos rollos para lle#ar al -ondoI$ calcul! .l mismo uni los e7tremos de dos rollos de so#a y prob el nudo! Lue#o de' caer un e7tremo al a#ua para medir la altura de la ca1da$ compar+ndola con la e7tensin de sus bra,os! /Treinta bra,as$ o sea sesenta metros! 2o podr trepar esa distancia/le di'o a Boris/! Usted y su #ente tendr+n (ue al,arme! "on nudo marinero$ at el e7tremo de la so#a al tronco duro de un espino! 3ara probarlo$ *i,o (ue los cuatro rastreadores y desolladores tironearan de l con todo su peso! 131

/3arece (ue as1 est+ bien/a-irm! Se (uit los borce#u1es de monte y toda la ropa menos la camisa y los s*orts ca(ui! En el borde del precipicio se inclin *acia atr+s con la so#a tirante sobre el *ombro y el resto entre las piernas$ con el cl+sico estilo del alpinista! &e un salto *acia atr+s se arro' al vac1o! 3ara controlar la ca1da de' (ue la so#a se desli,ara sobre su *ombro mientras la -renaba con el la,o sobre el muslo% oscilaba como un p ndulo y utili,aba los dos pies para mantenerse apartado del muro de roca! &escendi r+pidamente *asta (ue sus pies se *undieron en el torrente$ (ue lo *i,o #irar como un trompo! Hab1a ca1do a unos metros de la roca donde se encontraba el cuerpo del di84di8 y tuvo (ue de'arse caer al r1o! Tom la so#a entre los dientes y nad vi#orosamente para vencer a la corriente (ue trataba de arras4 trarlo r1o aba'o! Subi al islote y se tom unos minutos para recuperar el aliento antes de admirar a la *ermosa criatura (ue *ab1a matado! "omo siempre$ lo embar# una me,cla de triste,a y culpa mientras acariciaba la piel lustrosa y estudiaba la cabecita per-ecta con esa trompa e7traordinaria! Sin embar#o$ no era el momento para los remordimientos ni para *acer un e7amen de su conciencia de ca,ador! 0t las cuatro patas del di84di8 con un -uerte nudo$ dio un paso atr+s y al, la vista! La cara de Boris lo miraba desde lo alto del precipicio! /50rriba6/#rit$ y dio tres tirones a la so#a como *ab1an acordado! 2o ve1a a los rastreadores$ pero al instante la so#a se tens$ el di84di8 se al, de la isla y subi a los tirones -rente al muro de piedra! 2ic*olas lo miraba con in(uietud! "uando ya *ab1a recorrido dos tercios del trayecto$ pareci (ue la so#a se enredaba$ pero ense#uida se destrab y si#ui el ascenso! Hinalmente el di84di8 desapareci de su vista$ y pas muc*o tiempo antes de (ue la so#a volviera a aparecer sobre el borde del precipicio! 0tinadamente$ Boris *ab1a su'etado al e7tremo de la so#a una piedra #rande$ del tama)o de una cabe,a *umana! Inclinado sobre el borde$ vi#ilaba el descenso y daba rdenes a sus *ombres! La piedra toc el a#ua 'usto -uera del alcance de 2ic*olas! En lo alto del precipicio$ Boris la a#it un poco para (ue oscilara *asta (ue 2ic*olas pudo a-errarla! Hi,o un nudo marinero$ -orm un la,o corredi,o y lo pas ba'o sus a7ilas! Lue#o al, la vista! 2uevamente #rit I5arriba6I$ y dio los tres tirones! La so#a se tens y lo al, en el aire! Su cuerpo empe, a ascender a los tirones! 0l subir$ el muro abombado del precipicio se tend1a sobre l como un arco$ y para evitarlo y de'ar de #irar tuvo (ue patear la roca con sus pies descal,os! Estaba a menos de veinte metros de la cima cuando el ascenso se detuvo bruscamente y lo de' col#ado e inde-enso -rente al muro de piedra! /9;u pasa:/voci-er! /La puta so#a se trab/#rit Boris/! Trate de ver dnde est+ trabada! 0l al,ar la vista$ 2ic*olas vio (ue la so#a se *ab1a introducido en una #rieta vertical$ probablemente la misma (ue *ab1a detenido el ascenso del di84di8! 3ero su peso$ cinco veces mayor (ue el del pe(ue)o ant1lope$ la *ab1a *ec*o entrar pro-undamente en la #rieta! 132

Estaba suspendido en el aire$ y la ca1da era de unos treinta metros! /50#1tela para soltarse6/#rit Boris! 2ic*olas dio una patada contra el muro y #ir para tratar de soltar la so#a! Se es-or, *asta (ue lo ence#ueci el sudor y la so#a le lastim las a7ilas! /Es intil/di'o/! Traten de soltarla por la -uer,a! Tras una breve pausa$ vio cmo la so#a por encima de la #rieta se pon1a tensa como una barra de *ierro cuando cinco *ombres robustos tiraron de ella con todas sus -uer,as! <y el coro de los rastreadores al empe)ar todo su es-uer,o en el traba'o! El e7tremo de la so#a del cual pend1a no se movi en absoluto! "omprendi (ue estaba totalmente atascada y (ue no podr1an destrabarla! Mir *acia aba'o! La super-icie del a#ua parec1a estar a muc*o m+s de treinta metros! ILa velocidad terminal del cuerpo *umano es de doscientos veinticinco 8ilmetros por *oraI$ pens! 0 esa velocidad$ el a#ua era dura como el *ormi#n armado! I3ero no lle#ar a caer tan r+pidoI$ se di'o para darse +nimos! 0l, la vista otra ve,! En lo alto del precipicio$ los *ombres tiraban con todas sus -uer,as y su peso! En ese momento$ uno de los ramales de la so#a de nailon se cort en el borde de piedra y se enco#i como un #ran #usano verde! /5&e'en de tirar6/c*ill/! 53aren6 3ero no ve1a a Boris$ (ue *ab1a unido sus -uer,as a las de los rastreadores! El se#undo ramal se cort y se desenroll! Lo sosten1a uno solo! "omprendi (ue se cortar1a en cuestin de se#undos! /5Boris$ torpe *i'o de perra$ de'e de tirar6/3ero el ruso no oy su vo,$ y con un ruido como el de un corc*o de c*ampa#ne$ se parti el tercer y ltimo ramal de la so#a! El cabo suelto de la so#a revoloteaba sobre su cabe,a al caer! 0l, los bra,os para estabili,ar la ca1da y endere, las piernas a -in de #olpear el a#ua con los pies! Record la isla aba'o! 9Es(uivar1a esos dientes de piedra ro'a o destro,ar1a sobre ellos todos sus *uesos de la cintura para aba'o: 2o se atrev1a a ba'ar la cabe,a para mirar por temor a perder la estabilidad y #irar en el aire! Si su cuerpo ca1a de plano$ se romper1a las costillas o se (uebrar1a la columna! Sent1a (ue la velocidad de la ca1da le introduc1a el estma#o en la #ar#anta y alcan, a tomar aliento cuando sus pies tocaron el a#ua con una -uer,a aturdidora! La columna transmiti el #olpe a la base del cr+neo$ le *i,o entrec*ocar los dientes$ y ante sus o'os aparecieron puntos luminosos como estrellas! El r1o lo tra#! Se *undi$ y la velocidad de la ca1da era tal (ue cuando toc el -ondo rocoso sinti el #olpe *asta en las caderas! Sus rodillas -la(uearon y pens (ue se le *ab1an roto las piernas! El impacto le arranc el aliento$ y al patear contra el -ondo con desesperacin por salir a tomar aliento comprendi con alivio (ue sus miembros estaban intactos! 0l salir a la super-icie$ 133

tosiendo y resollando$ se dio cuenta de (ue *ab1a evitado el islote por apenas el lar#o de su cuerpo$ pero para entonces la corriente lo *ab1a llevado le'os! 0 -lote en medio del torrente$ se sec los o'os y mir r+pidamente alrededor! 0l estimar el paso de los muros de piedra calcul (ue su velocidad era de die, nudosE su-iciente para romperse un *ueso si se estrellara contra una piedra! En ese instante pas 'unto a otro islote casi al alcance de la mano! Se tendi de espaldas con los pies *acia adelante$ listo para de-enderse si aparec1a otra roca! IHabr+ (ue se#uir *asta el -ondo/pens/! 0*1 est+ la nica salida!I Trataba de calcular a (u distancia se encontraba del lu#ar donde el r1o sal1a de la (uebrada ba'o el arco de piedra rosa$ la distancia (ue an deb1a nadar! I"uatro a seis 8ilmetros como m1nimo$ y el r1o cae unos trescientos metros! Se#uro (ue *ay r+pidos y ca1dasI$ se di'o! I&esde a(u1 el panorama no es bueno! 0puesto tres a uno (ue no sales de a(u1 sin de'ar un poco de piel y carne en las piedras!I 0l, la vista! Las paredes estaban tan inclinadas (ue en al#unos puntos parec1an tocarse en lo alto! El cielo era apenas una -ran'a a,ul$ mientras en el -ondo reinaban las tinieblas y la *u4 medad! 0 lo lar#o de los milenios el r1o *ab1a lustrado las piedras! ISuerte (ue estamos en los meses de se(u1aI$ pens! I9"mo ser+ en la poca de las lluvias:I 0l, la vista para mirar la marca impresa por el a#ua en la piedra$ unos cinco o seis metros so 4 bre su cabe,a! Se estremeci$ ba' la vista y se concentr nuevamente en el r1o! Hab1a recuperado el aliento y e7plor su cuerpo en busca de da)os! "omprob con alivio (ue$ aparte de al#unas ma#ulladu4 ras y una rodilla dolorida$ estaba ileso! Sus miembros respond1an bien y cuando tuvo (ue nadar un poco para es(uivar otra roca$ la rodilla dolorida no le impidi patalear con esa pierna! 3oco a poco -ue llenando sus o1dos un ruido nuevo! Era un ru#ido sordo y cada ve, m+s -uerte! "onver#1an los muros del precipicio$ el vientre de piedra se estrec*aba y a medida (ue se estrec*aba el cauce el torrente se volv1a m+s velo,! R+pidamente el ruido del a#ua se convirti en un trueno (ue reverberaba en el ca)n! 2ic*olas rod sobre s1 mismo y nad con todas sus -uer,as para lle#ar al muro m+s cercano! Trat de *allar un punto donde asirse$ un lu#ar donde anclar su cuerpo$ pero el r1o *ab1a ali 4 sado la roca! Sus manos desesperadas se desli,aban sobre la roca mientras el a#ua aullaba en su cerebro! @io (ue la super-icie se volv1a tersa y lisa como una planc*a de vidrio! "omo un caba4 llo aplana las ore'as al prepararse para saltar$ el r1o era consciente de lo (ue se acercaba! 2ic*olas se apart del muro de piedra para tratar de darse mar#en de maniobra y una ve, m+s apunt los pies r1o aba'o! Bruscamente lo rode el aire y cay al vac1o! Estaba rodeado de espuma blanca y ca1a como una *o'a en la corriente! La ca1da era interminable$ sent1a el estma#o aplastado contra las costillas! Una ve, m+s cay al a#ua con todo su peso y se *undi *asta las pro-undidades! Emer#i con es-uer,o$ casi sin aliento! 0 pesar del a#ua (ue llenaba sus o'os vio (ue se encontraba en un remanso ba'o la cascada! Las a#uas #iraban y se a#itaban en un ma'estuoso minu ! 134

0l #irar$ vio la primera cortina de a#ua blanca de la cascada por donde *ab1a ca1do! Tras otro #iro vio la estrec*a salida del remanso donde el a#ua reanudaba su loca carrera r1o aba'o! 3or el momento estaba a salvo en el remanso ba'o la cascada! La corriente lo llevaba al borde del ta,n$ ba'o el canal de la ca1da! Estir el bra,o y pudo a-errar un *elec*o (ue crec1a en una #rieta del muro! 3or -in pudo descansar y estudiar su posicin! Sin embar#o$ comprendi r+pidamente (ue la nica manera de salir del abismo era se#uir por el r1o y arries#arse a capear los accidentes$ cuales(uiera (ue -uesen! Estaba se#uro de (ue *abr1a r+pidos y acaso una nueva cascada como la (ue atronaba 'unto a su o1do! 5Si *ubiera una -orma de trepar la pared6 0l, la vista$ pero lo desalent el colosal alero (ue -ormaba un tec*o abovedado sobre su cabe,a! 0l mirar *acia arriba$ vio al#o (ue le llam la atencin! Una serie de accidentes demasiado re#ulares y precisos para ser naturales! Una doble *ilera de marcas oscuras sub1a verticalmente por el muro de piedra desde la super-icie del a#ua *asta el borde superior$ unos sesenta metros m+s arriba! Solt el *elec*o y patale *asta lle#ar a las marcas! @io (ue eran nic*os abiertos en la piedra$ de unos die, cent1metros cuadrados! La distancia entre las dos *ileras era el doble de la e7tensin de sus bra,os y cada par de nic*os estaban per-ectamente alineados en el plano *ori,ontal! 0l introducir su antebra,o en el (ue ten1a m+s cerca descubri (ue su bra,o penetraba *asta el codo! La apertura ba'o el nivel de las a#uas estaba lisa y #astada% las m+s altas *ab1an conservado me'or su -orma ori#inal! Los bordes eran n1tidos y cuadrados! I&ios m1o$ cu+ndo los *abr+n tallado para (ue est n tan #astados: 9F cmo diablos pudieron ba'ar *asta a(u1:I Se a-err al nic*o m+s cercano y estudi la con-i#uracin en el muro! I93or (u se *abr+n tomado seme'ante traba'o:N 2o se le ocurr1a motivo o propsito al#uno! I9;ui n lo *i,o: 9;u (uer1an lo#rar:N Era un misterio -ascinante! Entonces vio otra cosaE una depresin circular en la piedra situada e7actamente entre las dos *ileras de nic*os y muy por encima de la marca de la crecida! &esde aba'o parec1a una cir4 cun-erencia per-ectaE una -orma nada natural! 2ad un poco por el remanso en busca de me'orar el +n#ulo visual! 3arec1a una suerte de talla en la piedra$ una placa similar a esas marcas en las rocas ne#ras (ue bordean el 2ilo ba'o la primera catarata de 0su+n$ colocadas por los anti#uos para medir la altura de las a#uas del r1o! 3ero la lu, escasa y el +n#ulo visual a#udo no le permitieron cerciorarse de (ue -uera arti-icial$ ni menos an reconocer al#una escritura o 'ero#l1-ico incorporado al dise)o! "on la esperan,a de poder acercarse$ trat de aprovec*ar los nic*os en la piedra! Utili,+ndolos para introducir sucesivamente las manos y los pies$ lo#r salir del a#ua con #ran es-uer,o$ pero las distancias eran demasiado #randes y cay con #ran estr pito$ tra#ando muc*a a#ua! 135

ITran(uilo$ muc*ac*o!!! todav1a no encontraste la salida! 0*orra tus -uer,as! @olver+s otro d1a a ver (u *ay all+!I Entonces comprendi (ue estaba casi totalmente e7*austo! El a#ua (ue ba'aba de los montes "*o8e conservaba al#n recuerdo de las nieves de alta monta)a! Estaba aterido y sus dientes casta)eteaban! IEst+s cerca de la *ipotermia! Tienes (ue salir mientras conserves al#una -uer,a!I Se apart del muro con renuencia y nad *acia la brec*a an#osta desde la cual el &andera reanudaba su loca carrera *acia el cauce del 2ilo! Una ve, (ue entr en la corriente$ de' de na4 dar y se de' arrastrar por ella! I5La monta)a rusa del diablo6 "ae y cae y nadie sabe adnde va a parar!I Los primeros r+pidos lo #olpearon! 3arec1an interminables$ pero por -in entr en un tramo donde la corriente era m+s suave! Se tendi de espaldas para aprovec*ar el respiro y contempl el cielo! La lu, era muy escasa por(ue la roca con-ormaba un arco semicerrado! El aire *medo y l#ubre estaba impre#nado de olor a murci la#os! 3ero tuvo poco tiempo para e7aminar el entorno por(ue nuevamente oy el ru#ido! 3repar+ndose mentalmente para el #olpe de las a#uas turbulentas$ se de' arrastrar por el tobo#+n! Hab1a perdido toda nocin de la distancia recorrida y de las cascadas (ue *ab1a sobrevivido! Era una batalla incesante contra el -r1o y el dolor del pec*o lleno de a#ua$ los msculos crispados y los tendones estirados! El r1o lo ba(ueteaba! Bruscamente *ubo un cambio en la lu,! &espu s de las tinieblas en el -ondo de los precipicios sinti como si un re-lector le apuntara derec*o a los o'os! 0l mismo tiempo disminuyeron la -uer,a y la -erocidad del r1o! Entrecerr los o'os$ mir *acia atr+s y vio (ue *ab1a pasado ba'o el arco de piedra rosada en ese tramo del r1o (ue *ab1a e7plorado con Royan! M+s adelante estaba el puente col#ante de so#as! "on las pocas -uer,as (ue le (uedaban$ patale d bilmente *acia la pe(ue)a playa de arena blanca! Una de las so#as des*ilac*adas col#aba en el a#ua$ y pudo a-errar el e7tremo al pasar$ para arrastrarse *acia la orilla! Trat de salir totalmente del a#ua$ pero se derrumb boca aba'o y vomit el a#ua (ue *ab1a tra#ado! Era bueno (uedarse tendido a*1 sin es-uer,o$ para descansar! Sus piernas estaban en el a#ua$ pero no ten1a -uer,as ni #anas de arrastrarse m+s! IEstoy vivoI$ pens maravillado antes de caer en un estado entre el sue)o y la inconsciencia!

2unca supo cu+nto tiempo estuvo en esa posicin! Sinti -astidio cuando una mano le sacudi el *ombro y una vo, le *abl suavemente al o1do$ interrumpiendo su reposo! /E--endi6 &espierte! Lo buscan$ la *ermosa Woi,ero lo busca! 2ic*olas *i,o un #ran es-uer,o para sentarse! Tamre sonre1a y meneaba la cabe,a! /3or -avor$ effendi, ven#a conmi#o! La Woi,ero recorre el r1o por la otra orilla! Llora y lo llama 136

por su nombre/di'o Tamre! 2ic*olas nunca *ab1a conocido a nadie capa, de mostrarse preo4 cupado y a la ve, sonre1r con picard1a! 0l, la vista y vio (ue atardec1a$ por(ue el Sol$ enorme y ro'o$ ro,aba el borde de la escarpa! Sentado sobre la arena$ 2ic*olas se palp el cuerpo para *acer el inventario de las *eridas! Le dol1an todos los msculos$ ten1a ma#ulladuras en los bra,os y las piernas$ pero no encontr *uesos rotos! F aun(ue ten1a un c*ic*n en el lu#ar donde su cabe,a *ab1a #olpeado una piedra$ estaba per-ectamente lcido! /50ydame6/di'o a Tamre! El c*ico puso un *ombro ba'o su a7ila$ donde lo *ab1a raspado la so#a$ y lo ayud a endere,arse! "ru,aron la playa *asta la senda y atravesaron lentamente el puente col#ante! 0ntes de pisar la otra orilla escuc* un #rito de 'bilo! /52ic8y6 Gracias a &ios (ue est+s bien!/Royan corri *acia l y le ec* los bra,os al cuello!/ Estaba muerta de miedo! 3ens (ue!!!/Se apart y le puso las manos sobre los *ombros/! 9Est+s bien: Esperaba encontrar tu cuerpo (uebrado!!! /Fa me conoces/replic con una sonrisa maliciosa y tratando de no co'ear/! Tres metros de altura y a prueba de balas! 2o te librar+s de m1 tan -+cilmente! Todo -ue un ardid para conse#uir (ue me abra,aras! Se apresur a soltarloE /2o me interpretes mal! Siempre soy cari)osa con los cac*orros apaleados y dem+s criaturas inde-ensas/di'o con una sonrisa (ue desment1a sus palabras/! Me ale#ro de verte sano y salvo$ 2ic8y! /9F Boris: /Hue r1o aba'o con los rastreadores! "reo (ue no ve la *ora de encontrar tu cad+ver! /9;u le *i,o a mi di84di8: /2o *as de estar tan mal si es eso lo (ue te preocupa! Los desolladores lo llevaron al campamento! /5Maldicin6 Fo mismo debo ocuparme de desollar y preparar el tro-eo! 5Ellos lo arruinar+n6/ Ec* un bra,o sobre los *ombros de Tamre!/5@amos$ muc*ac*o6 @eamos si soy capa, de trotar!

2ic*olas sab1a (ue el calor provocar1a r+pidamente la descomposicin del cuerpo del ant1lope y (ue el cuero re(uer1a un tratamiento inmediato para no perder todo el pelo! Hab1a (ue desollarlo sin demora! Hab1an perdido demasiado tiempo$ y la preparacin del pelle'o para montar el cuerpo entero era un proceso (ue re(uer1a #ran paciencia y destre,a! 0noc*ec1a cuando lle#aron al campamento! 2ic*olas llam a los desolladores en +rabeE 137

/Fa$ Ri-i Fa$ Salin6/Los dos vinieron corriendo de su c*o,a!/9Fa empe,aron:/pre#unt con impaciencia! /2o$ e--endi! ;uer1amos cenar antes! /En esta ocasin la #ula es una virtud! 2o to(uen a la criatura *asta (ue yo vuelva! Mientras me esperan$ trai#an un -arol de #as! Hue a su c*o,a lo m+s r+pido (ue le permitieron sus msculos doloridos! Se desvisti$ unt las raspaduras y ma#ullones visibles con antis ptico$ se puso ropa limpia$ *ur# en su moc*ila *asta encontrar el 'ue#o de cuc*illos en su estuc*e de lona y volvi a la c*o,a donde iban a desollar al animal! Traba'ando a la lu, blanca de la l+mpara de #as butano$ *ab1a reali,ado las primeras incisiones en la piel de las patas y el vientre cuando entr Boris! /9Le #ust el paseo por el r1o$ in#l s: /Hue emocionante$ #racias!/2ic*olas sonri!/Supon#o (ue no le #ustar+ (ue le recuerde sus palabras sobre el di84di8 rayado$ 9no: Ese bic*o no e7iste$ di'o$ o al#o as1! /3arece una rata! Un ca,ador de verdad no se molesta en perse#uir esa basura/di'o Boris con altive,/! F bien$ ya tiene su rata! 9@olvemos a 0ddis$ in#l s: /Le pa#u por tres semanas! Es mi sa-ari! 2os iremos cuando yo (uiera! Boris #ru) y sali de la c*o,a! 2ic*olas traba' r+pidamente! Sus cuc*illos estaban dise)ados para el traba'o delicado y los a-ilaba peridicamente con una varilla de cer+mica$ de manera (ue pod1a a-eitarse el vello del antebra,o con un roce lev1simo! Hab1a (ue desollar las patas sin separar los cascos diminutos! Estaba en eso cuando otra -i#ura apareci en la puerta de la c*o,a! @est1a un s*amma y tocado de sacerdote$ y 2ic*olas slo lo reconoci al o1rlo *ablar! /Siempre buscando problemas$ 2ic*olas/di'o Me8 2immur/! @ine para ase#urarme de (ue estabas vivo! En el monasterio se corri el rumor de (ue te *ab1as a*o#ado$ pero yo sab1a (ue no era posible! 2o morir+s tan -+cilmente! /Espero (ue ten#as ra,n$ Me8/di'o 2ic*olas$ riendo! Me8 se sent en cuclillas -rente a lE /&e'a (ue yo me ocupe de los cascos! Muntos terminaremos antes! Sin responder$ 2ic*olas le entre# un cuc*illo! Sab1a (ue Me8 pod1a ocuparse de los cascos por(ue l mismo le *ab1a ense)ado ese arte a)os atr+s! Muntos traba'ar1an con mayor rapide,! "uanto antes terminaran de separar la piel$ menor ser1a el deterioro! Se ocup de la cabe,a! .sa era la parte m+s delicada del traba'o! Hab1a (ue separar la piel como si -uera un #uante$ traba'ando los o'os$ los labios y las -osas nasales desde adentro! Lo m+s 138

di-1cil de todo era separar las ore'as del cart1la#o sin romperlas! Traba'aron en silencio cordial$ *asta (ue Me8 decidi *ablar! /9;u sabes de tu #u1a ruso Boris Brusilov: /Lo conoc1 al ba'ar del avin! Me lo recomend un ami#o! /2o es lo (ue se dice un buen ami#o!/La e7presin de Me8 era muy seria!/@ine a *ablarte de l$ 2ic*olas! /Te escuc*o! /En el CS ca1 en manos de los matones de Men#istu! Me llevaron al campo de prisioneros "arlos Mar7 en las a-ueras de 0ddis! Brusilov diri#1a los interro#atorios! Era o-icial de la RGB! Su recurso pre-erido consist1a en meter la man#uera de un compresor en el ano del *ombre o la mu'er (ue interro#aba y abrir el #ri-o! Se *inc*aban como #lobos *asta (ue les reventaban las tripas!/"all mientras se pon1a a traba'ar con otro casco!/Fo escap antes de (ue me lle#ara el turno! &espu s de la *uida de Men#istu$ l renunci y se dedic a la ca,a! 2o s cmo conven4 ci a Woi,ero Tessay de (ue se casara con l$ pero por lo (ue cono,co de l$ pienso (ue ella no tuvo alternativa! /Ten1a mis sospec*as/di'o 2ic*olas! Traba'aron en silencio un rato m+s! /@ine a decirte (ue tal ve, deba matarlo/susurr Me8! 2o volvieron a *ablar *asta (ue Me8 termin de desollar el ltimo casco! Se endere,! /Tltimamente la vida se *a vuelto incierta$ 2ic*olas! Si debo partir de prisa y no ten#o oportunidad para despedirme de ti$ *ay al#uien en 0ddis (ue me *ar+ lle#ar un mensa'e si me necesitas! Es el coronel Maryam Ridane en el ministerio de &e-ensa! Un ami#o! Mi nombre clave es Golondrina! 0s1 deber+s identi-icarme! Se abra,aron brevemente! /5@e con &ios6/di'o Me8$ y sali si#ilosamente! Su -i#ura envuelta en la tnica se desvaneci en la noc*e$ y 2ic*olas permaneci un lar#o rato en la puerta de la c*o,a antes de volver a su tarea! La noc*e estaba muy avan,ada cuando termin de -rotar cada cent1metro de piel con una me,cla de sal #ruesa y antis ptico de Rabra para curarla y prote#erla de los estra#os de escaraba'os$ insectos y microbios! La e7tendi sobre la tierra con el lado interno *acia arriba y cubri las ,onas m+s -rescas con sal #ruesa! Las paredes de la c*o,a estaban re-or,adas con mallas de alambre para impedir (ue entraran las *ienas! Uno de esos animales repu#nantes devorar1a el cuero en se#undos! Se ase#ur de (ue la puerta estuviera bien su'eta con alambre antes de ir a cenar! Todos se *ab1an retirado *oras antes$ pero el cocinero et1ope lo esperaba con la cena$ por orden de Tessay! 0l olerla$ com4 prendi (ue realmente ten1a muc*a *ambre! 139

0 la ma)ana si#uiente$ sus articulaciones estaban tan duras (ue -ue *asta la c*o,a donde *ab1an desollado al animal caminando lentamente$ como un vie'o! En primer lu#ar veri-ic el estado del pelle'o y lo cubri con m+s sal! &espu s orden a Ri- y Salin (ue enterraran el cr+neo en un *ormi#uero para (ue los insectos le (uitaran los restos de piel y limpiaran el interior de la bveda! 3re-er1a ese m todo al de *ervirlo! Satis-ec*o por el estado de su tro-eo$ -ue al comedor$ donde Boris lo recibi ale#remente! /F bien$ in#l s! 2os vamos a 0ddis$ da: 2ada (ue *acer a(u1! /2os (uedaremos a -oto#ra-iar la ceremonia del Tim8at en el monasterio/di'o 2ic*olas/! &espu s$ tal ve, (uiera ca,ar un ant1lope de Meneli8$ (ui n sabe! "omo di'e antes$ nos iremos cuando yo dispon#a! /Est+ loco$ in#l s/di'o Boris$ dis#ustado/! 9;uiere (uedarse con este calor slo para ver las bru'er1as de estos salva'es: /Hoy ir de pesca y ma)ana asistiremos al Tim8at! /2o tiene ca)a de pescar/ob'et Boris! 2ic*olas abri el estuc*e de lona$ apenas m+s #rande (ue una cartera de mu'er$ y le mostr la ca)a Hardy Smu##ler de cuatro pie,as en su interior! Mir a RoyanE /9Me acompa)ar+s: Hueron r1o arriba *asta el puente col#ante$ donde 2ic*olas prepar la ca)a y le puso una mosca! /Modelo Boyal "oac*man/di'o$ al,+ndola para (ue la viera bien/! La pre-erida de los peces en todo el mundo$ desde la 3ata#onia *asta 0las8a! 0*ora veremos si sucede lo mismo en Etiop1a! Mir desde la orilla cmo lan,aba la l1nea y la deten1a en vuelo para (ue la mosca in#r+vida cayera suavemente sobre el a#ua en medio del r1o y -lotara sobre las ondas! La se#unda ve, (ue tir se produ'o un remolino ba'o la mosca! La ca)a se dobl$ la tan,a silb al salir del carretel y 2ic*olas solt un #rito de 'bilo! /5M1o$ y (u belle,a6 Ella lo miraba con una sonrisa maternal! 0s1 e7citado y entusiasmado parec1a un c*i(uillo! Sus *eridas *ab1an sanado mila#rosamente$ y corr1a por la orilla sin co'ear mientras reco#1a el pe, o le daba l1nea! 0 los die, minutos lo tra'o sobre la playa$ resplandeciente como un lin#ote de oro nuevo y lar#o como su bra,o! /3e, amarillo/di'o con aire triun-al/! Una delicia! 2uestro desayuno de ma)ana! Subi a la orilla y se sent a su lado en la *ierba! 140

/En realidad$ todo esto -ue una e7cusa para ale'arnos de Boris! ;uero *ablarte de lo (ue descubr1 ayer!/Se)al el arco de piedra rosada sobre el puente! Ella se apoy en un codo para escuc*arlo con atencin! /Evidentemente$ no s si esto tiene al#o (ue ver con nuestra bs(ueda$ pero al#uien estuvo traba'ando all+ aba'o!/&escribi los nic*os tallados en el muro del ca)n!/Lle#an del borde superior *asta el a#ua! Los (ue est+n ba'o la marca de la crecida est+n muy erosionados! 2o pude lle#ar *asta los m+s altos$ pero por lo (ue *e visto$ est+n prote#idos del viento y la lluvia por la -orma misma del precipicio$ (ue -orma una especie de alero! 3arecen estar en condiciones pr1stinas$ a di-erencia de los (ue est+n m+s aba'o! /9;u se deduce de eso: /;ue son anti(u1simos! Ese basalto es bastante duro! Se necesitaron muc*os a)os para (ue el a#ua los des#astara *asta ese punto! /9Tienes al#una idea sobre el propsito de esos a#u'eros: /2in#una/con-es! /93odr1an servir de ancla'e para al#n tipo de andamio: /2o se me *ab1a ocurrido/di'o con inter s/! 3uede ser! /9Se te ocurre al#una otra idea: /Un dise)o ritual$ tal ve, un motivo reli#ioso!/Sonri al ver su e7presin esc ptica!/Tienes ra,n$ a m1 tampoco me convence! /Bueno$ estudiemos la idea del andamio! 93or (u *abr1an de instalar al#o as1 en un lu#ar como se:/Se tendi de espaldas$ tom una bri,na de *ierba y se puso a mordis(uearla! /93ara (ue sostuviera una escalera o un #uinc*e (ue sirva para ba'ar al -ondo del ca)n: /9Se te ocurre al#una otra ra,n: /2o! &espu s de un rato$ Royan mene la cabe,aE /0 m1 tampoco!/Escupi la bri,na de *ierba!/Si ese era el motivo$ deb1a de ser una obra importante! 3or la descripcin$ parece una estructura slida$ destinada a soportar el peso de muc*os *ombres o material pesado! /Los pieles ro'as de 0m rica del 2orte constru1an plata-ormas sobre las cascadas para pescar salmn con redes! /9F a(u1 se produc1an #randes mi#raciones de peces: Se enco#i de *ombrosE /Es imposible saberlo! Tal ve, *ace muc*o!!! (ui n sabe! 141

/9@iste al#o m+s: /En lo alto$ alineado con precisin matem+tica entre dos nic*os$ vi al#o (ue parece una talla en ba'orrelieve! Se sent bruscamente y lo mir con avide,E /9Lo viste claramente: 9Era escritura o un dise)o: 9"u+l era el estilo: /2o tuve tanta suerte! Estaba demasiado alta y all+ aba'o *ay poca lu,! 2i si(uiera ten#o la certe,a de (ue no es una -alla natural en la piedra! @isiblemente decepcionada$ pre#unt despu s de una pausaE /9Hay al#o m+s: /S1$ a#ua! Muc*1sima a#ua$ un torrente! /9;u *aremos con respecto a ese presunto ba'orrelieve: /0un(ue no me #usta en absoluto$ ba'ar a ver! /9"u+ndo: /Ma)ana es el Tim8at$ nuestra nica oportunidad de entrar al ma(das de la catedral! &espu s *aremos un plan para e7plorar la (uebrada! /Se nos termina el tiempo$ 2ic8y$ 'ustamente cuando las cosas se pon1an m+s interesantes! /Fa lo creo/murmur l! Ella sinti el roce de su aliento en sus labios$ por(ue *ablaban con las caras muy 'untas$ a la manera de los conspiradores y los amantes! Bruscamente consciente del doble sentido de sus palabras$ se par de un salto y se sacudi el polvo de los pantalones de montar! /Un solo pe, para alimentar a toda la multitud! 0 menos (ue ten#as una opinin muy e7altada de ti mismo$ ser+ me'or (ue te pon#as a pescar!

Los dos debteras enviados por el obispo para escoltarlos trataron de abrirles camino a trav s del #ent1o! Sin embar#o$ antes de lle#ar al pie de la escalinata la escolta se perdi en la multitud! 2ic*olas y Royan (uedaron separados de la otra pare'a! /2o te apartes/di'o 2ic*olas! Le tom el bra,o con -uer,a y la arrastr consi#o mientras se abr1a camino con el *ombro! &esde lue#o$ se las *ab1a arre#lado para (ue la misma multitud los separara de Boris y Tessay$ y todo *ab1a resultado se#n su plan! 3or -in lle#aron a un lu#ar donde 2ic*olas pudo apoyar la espalda contra una de las columnas de piedra de la terra,a para (ue el #ent1o no lo arrastrara! &esde all1 ten1a una buena vista de la entrada a la caverna (ue alo'aba a la catedral! Royan no ten1a su-iciente estatura para 142

mirar por encima de las cabe,as de los *ombres$ de manera (ue 2ic*olas la al, sobre la balaustrada de la escalera y la apoy con -irme,a contra la columna! Ella se a-err a su *ombro$ por(ue el abismo por cuyo -ondo corr1a el 2ilo se abr1a a su espalda! Los -ieles entonaban una montona melopea acompa)ados por los tambores y los sistros de una docena de bandas de msica! "ada banda rodeaba a su patrn$ un 'e-e ataviado con vesti4 duras espl ndidas y prote#ido del sol por una sombrilla inmensa de colores c*illones! La e7altacin y la emocin del #ent1o eran casi tan intensos como el calor y el *edor! "rec1an sin cesar$ y a medida (ue aumentaban el volumen y el tono de los c+nticos$ la multitud se ba4 lanceaba y bamboleaba como un solo or#anismo$ una ameba #rotesca$ vibrante de vida! Repentinamente$ en el interior de la catedral repicaron campanas de bronce y al instante respondieron cien cuernos y trompetas! En lo alto de la escalera$ los #uardaespaldas de los 'e-es dispararon sus armas al aire! 0l#unos portaban -usiles autom+ticos$ y el tableteo de los 0RXB se me,claba con el estampido de vie'os mos(uetones car#ados con plvora ne#ra! Las nubes de *umo a,ulado de la plvora se e7tend1an sobre los -ieles mientras las balas c*ocaban contra el precipicio y silbaban sobre la (uebrada! El ulular de las mu'eres era un c*illido (ue *elaba la san#re! Los rostros de los *om4 bres estaban iluminados por el -ue#o del -ervor reli#ioso! Se arrodillaban$ al,aban las manos entre c+nticos de adoracin y splica para (ue &ios derramara su bendicin! Las mu'eres al,aban a sus ni)os$ y sus rostros oscuros estaban empapados por el llanto! &el portal de la i#lesia subterr+nea sali una procesin de mon'es y sacerdotes! La encabe,aban los debteras de lar#as tnicas blancas% a stos se#u1an los aclitos (ue ser1an bauti,ados en el r1o! Royan reconoci a Tamre$ cuyo cuerpo -laco y des#arbado era el m+s alto de todos por una cabe,a! 0#it un bra,o por encima de la multitud% l la vio y sonri t1midamente antes de se#uir a los debteras a la senda (ue ba'aba al r1o! "a1a la tarde! Las sombras sum1an en tinieblas el -ondo de la caldera$ y en lo alto el cielo era una bveda prpura salpicada por las luces de las primeras estrellas! En la cabecera de la senda ard1a una llama en un brasero de bronce! 0l pasar$ cada sacerdote introduc1a su antorc*a apa#ada en la llama y la al,aba encendida! "omo un r1o de lava ardiente$ la procesin de antorc*as empe, a -luir por la cara del precipicio mientras los c+nticos l#ubres de los sacerdotes y el son de los tambores retumbaban en los muros de piedra al otro lado del r1o! &etr+s de los aclitos$ atravesaron el arco de piedra del portal los sacerdotes ordenados con sus tnicas ra1das$ sus cruces procesionales de plata y bronce bru)ido$ y los estandartes de seda (ue mostraban a los santos en la a#on1a del martirio y el 7tasis de la adoracin! Hac1an sonar sus campanas y sus p1-anos$ sudaban y salmodiaban y el blanco de sus o'os brillaba en los ros4 tros oscuros! &etr+s de ellos$ car#ado por dos sacerdotes ataviados con tnicas y altos tocados incrustados con piedras preciosas$ ven1a el tabot! Estaba cubierto por una tela carmes1 (ue lle#aba *asta el suelo para (ue nin#una mirada pro-anara la sant1sima 0rca del Tabern+culo! 143

Los -ieles se arro'aban al suelo en un -renes1 de adoracin! Los mismos 'e-es se prosternaban sobre las la'as sucias de la terra,a y al#unos lloraban con el -ervor de su -e! Mali Hora cerraba la procesin y no llevaba la corona con la piedra a,ul sino un tocado an m+s espl ndido$ la "orona de la Epi-an1a$ una masa deslumbrante de metal y piedras -alsas$ en apariencia demasiado pesada para (ue la soportara su cuello endeble de anciano! &os debteras sosten1an sus codos y #uiaban sus pasos vacilantes *acia la escalinata (ue descend1a al 2ilo! 0 medida (ue descend1a la procesin$ los -eli#reses (ue estaban m+s cerca de la escalera se pon1an de pie$ encend1an sus antorc*as en el brasero y se#u1an al abad! Toda la terra,a empe,a4 ba a ponerse en movimiento$ y antes de (ue (uedara desierta$ 2ic*olas ba' a Royan de la balaustrada! /&ebemos entrar en la i#lesia mientras estemos rodeados de #ente! 0s1 nadie se dar+ cuenta/ susurr! "on una mano tom la de ella$ con la otra a-err la correa de su c+mara -oto#r+-ica y se uni a la marea *umana (ue cru,aba la terra,a! Mientras se de'aba arrastrar$ se iba corriendo *acia la puerta de la i#lesia! @io a Boris y Tessay tambi n arrastrados por la multitud$ pero ellos iban adelante y no lo ve1an% se a#a,ap para ase#urarse de (ue no sucediera! 0 la altura de la entrada a la nave e7terior de la i#lesia$ sali con Royan de la marea y la llev si#ilosamente a trav s del portal estrec*o al interior oscuro y desierto! Una breve mirada le indic (ue estaban solos$ (ue los #uardias no ocupaban sus puestos en las puertas interiores! Se despla,aron r+pidamente a lo lar#o de una pared lateral *acia uno de los tapices enne#reci dos por el *oll1n$ (ue lle#aba *asta el piso de piedra! 0l, uno de los pesados plie#ues de lana te'ida y$ llevando consi#o a Royan$ lo de' caer nuevamente para (uedar ocultos! Unos se#undos m+s de demora y los *ubieran sorprendido$ por(ue apenas apoyaron las espaldas contra la pared y de'aron caer los plie#ues del tapi,$ oyeron pasos (ue se acercaban desde el (iddist! 2ic*olas ec* una mirada -urtiva desde el borde del tapi,E cuatro sacerdotes vestidos con tnicas blancas cru,aron la nave e7terior$ salieron y cerraron las puertas principales! Hubo un ruido pesado y sordo$ se)al de (ue *ab1an de'ado caer la vi#a (ue trababa las puertas! /Eso no lo *ab1a previsto/susurr 2ic*olas/! 2os *an encerrado *asta ma)ana! /3or lo tanto$ nadie nos molestar+/di'o Royan vivamente/! Manos a la obra! Salieron si#ilosamente de su escondite y cru,aron la nave e7terior *acia la entrada del (iddist! 2ic*olas se detuvo y le tom el bra,oE /Estamos por entrar en territorio pro*ibido! Ser+ me'or (ue e7plore un poco el terreno! Royan mene la cabe,a con ve*emenciaE /2i sue)es con de'arme a(u1! Ir conti#o/di'o en ese tono (ue no admit1a r plica! /Bueno$ vamos! Encabe, la marc*a por la escalinata a la c+mara central! 144

Era un recinto m+s pe(ue)o y de tec*o m+s ba'o (ue la nave! Los tapices eran m+s lu'osos y se encontraban en me'or estado! 2o *ab1a otro mueble (ue una estructura piramidal de maderos toscos sobre la cual *ab1a varias *ileras de l+mparas de bronce! En cada una la mec*a -lotaba en un c*arco de #rasa derretida! Esa lu, tenue era la nica (ue *ab1a$ y no alcan,aba a iluminar el tec*o ni los rincones! 0l cru,ar el recinto *acia la entrada del ma(das$ 2ic*olas sac dos linternas de su moc*ila y entre# una a Royan! /Las pilas son nuevas$ pero us moslas con discrecin! Tal ve, debamos pasar la noc*e a(u1! Lle#aron a la entrada del santuario! 2ic*olas estudi las puertas! En cada panel *ab1a un #rabado de San Hrumencio con la cabe,a nimbada por una lu, celestial y la diestra al,ada para impartir la bendicin! /Un candado anti#uo/murmur/! &e *ace si#los! Se puede meter el pu)o entre el pestillo y la len#?eta!/&e su moc*ila sac una nava'a con varias *o'as!/Este s1 (ue es un aparatito til! Sirve tanto para e7traer una piedra del casco de un caballo como para -or,ar la cerradura de un cinturn de castidad! Se arrodill -rente al #ran candado de *ierro y abri una de las *o'as! Ella lo miraba ansiosamente y se sobresalt un poco al o1r el c*as(uido de la traba! /9Muventud perdida:/pre#unt/! 9El robo con #an,a es una de tus muc*as destre,as: /2o (uieras saberlo!/Se par y apoy el *ombro contra una de las *o'as! "edi con un (ue'ido de bisa#ras o7idadas$ l la abri apenas lo su-iciente para poder pasar y la cerr inmediatamente! 3arados en el umbral del ma(das$ contemplaron el recinto en respetuoso silencio! El Santuario era un recinto pe(ue)o$ muc*o m+s pe(ue)o de lo (ue *ab1an pensado! Bastaba una docena de pasos para cru,arlo! El tec*o era abovedado y tan ba'o$ (ue 2ic*olas$ parado en puntas de pie$ alcan,aba a ro,arlo con los dedos! En todas las paredes *ab1a ana(ueles car#ados con o-rendas y e7votos de los -ieles$ 1conos de la Trinidad y la @ir#en e'ecutados en estilo bi,antino con marcos de plata labrada! Hab1a esta4 tuillas de santos y emperadores$ medallones y coronas de metal bru)ido$ escudillas y ta,ones y ca'as incrustadas con piedras preciosas$ candelabros de muc*as ramas$ en cada una de las cuales un cirio votivo daba su lu, incierta y vacilante! Era una coleccin e7traordinaria de c*atarra y tesoros$ ob'etos *ec*os con virtuosismo y barati'as del peor #usto$ testimonios de -e o-rendados por emperadores y 'e-es et1opes a lo lar#o de los si#los! En el centro se al,aba el altar de cedro tallado con escenas de la revelacin y la creacin$ la tentacin y la e7pulsin del Ed n$ as1 como del Muicio Hinal! El mantel era de seda cruda$ la cru, y el c+li, de plata maci,a! La lu, de las velas se re-le'aba en la corona del abad$ (ue llevaba el sello cer+mico a,ul de Taita en medio de la -rente! Royan cru, el recinto y se arrodill -rente al altar! Inclin la cabe,a para re,ar! 2ic*olas 145

esper respetuosamente en el umbral a (ue se pusiera de pie! /5La piedra del tabot6/Se)al un lu#ar detr+s del altar y avan,aron 'untos! En el -ondo del ma(das *ab1a un ob'eto cubierto por una #ruesa tela de damasco bordada con *ilos de plata y oro! Se advert1a (ue el ob'eto deba'o de la tela era de proporciones ele#antes y delicadas$ de la altura de un *ombre$ del#ado y montado sobre un pedestal! "aminaron en torno del ob'eto oculto$ estudiaron su -orma con avide,$ pero nin#uno intent descubrirlo por temor a (ue sus e7pectativas resultaran in-undadas$ (ue sus esperan,as se estrellaran con la -uer,a del torrente (ue ca1a a la caldera del 2ilo! 3ara romper la tensin$ 2ic*olas se apart de la piedra del tabot y se volvi a la puerta enre'ada en la pared del -ondo del santuario! /5La tumba de San Hrumencio6/di'o$ y -ue derec*o a la re'a! Ella se par a su lado y 'untos miraron a trav s del enre'ado de madera enne#recido por el paso de los a)os! El interior estaba oscuro! 2ic*olas introdu'o la linterna y la encendi! El *a, de la linterna revel un arco iris de colores tan brillantes (ue su vista tard al#unos se#undos en adaptarse! F entonces Royan lan, una e7clamacin! /5Mi dios (uerido6/Empe, a temblar como si tuviera -iebre y su rostro se volvi l1vido! El atad ocupaba una plata-orma de piedra en la pared del -ondo de la tumba$ (ue era pe(ue)a como una celda! En el e7terior estaba pintado el retrato del *ombre (ue yac1a en l! 0un(ue estaba deste)ido y muy descascarado$ an se distin#u1an los ras#os p+lidos y la barba ro'i,a del muerto! 2o era el nico motivo del asombro de Royan! "ontemplaba -i'amente las paredes por encima y a cada lado de la plata-orma donde reposaba el atad! En una pro-usin de colores$ *asta el ltimo cent1metro de pared estaba cubierto por pinturas sumamente traba'adas y detalladas (ue por mila#ro *ab1an sobrevivido el paso de los milenios! En silencio reverente$ 2ic*olas desli, el *a, de su linterna sobre los murales$ mientras Royan se a-erraba a su bra,o como si estuviera a punto de caer! Le *undi las u)as -ilosas en la piel$ pero l no sinti el dolor! Hab1a escenas de #randes batallas$ de #aleras de #uerra trabadas en san#rienta lid en las a#uas a,ules del r1o eterno! Hab1a escenas de ca,a$ de persecucin del caballo de r1o y de ele-an4 tes inmensos con colmillos deslumbrantes de mar-il! Hab1a escenas de re#imientos emplumados y acora,ados$ embar#ados por la -uria y la sed de san#re! Escuadras de carros #iraban y se atacaban sobre los muros estrec*os$ detr+s de las nubes de polvo (ue al,aban en sus alocadas carreras! &ominaba el primer plano de cada mural la misma -i#ura alta y *eroica! En una escena tensaba el arco$ en otra bland1a la *o'a de bronce! Sus enemi#os temblaban en su presencia% l los pisoteaba o al,aba sus cabe,as tronc*adas como si -ormaran un ramo de -lores! El *a, de 2ic*olas recorri la estupenda muestra de arte y se detuvo en el panel central (ue cubr1a la pared sobre la plata-orma donde reposaba el atad de madera podrida! La misma 146

-i#ura dei-orme ocupaba el estribo del carro de #uerra! En una mano empu)aba el arco$ en la otra un *a, de 'abalinas! &esde su cabe,a$ no cubierta por casco al#uno$ su pelo volaba al viento$ una tren,a rubia y #ruesa como la cola de un len! Sus ras#os eran nobles y arro#antes$ su mirada -irme e indomable! &eba'o de la -i#ura *ab1a una leyenda en 'ero#l1-icos e#ipcios cl+sicos! Royan la ley en un susurro sepulcralE

>ran #e?n de Egipto !ejor de "ien !il <ortador del 7ro del @alor Anico "ompaero de Bara?n >uerrero de todos los Dioses C*ue vivas por siempreD

La mano (ue a-erraba su bra,o temblaba$ su vo, se desvanec1a$ a*o#ada por la emocin! Sollo, suavemente$ pero se estremeci para dominarse! /"ono,co al artista/susurr/! Hace cinco a)os (ue estudio su obra! La reconocer1a en cual(uier parte!/Tom aliento!/S con toda certe,a (ue *ace casi cuatro mil a)os$ el esclavo Taita decor estos muros y dise) esta tumba! Se)al el nombre del muerto$ tallado en el muro de piedra sobre la plata-orma de su atadE /Esta no es la tumba de un santo cristiano! Se#uramente$ *ace si#los un mon'e vie'o la descubri y$ en su i#norancia$ la usurp para su propia -e!/Tom aliento para contener otro so4 llo,o!/5Mira6 El sello de Tanus$ se)or Harreb$ comandante de todos los e' rcitos de E#ipto$ amante de la reina Lostris y padre natural del pr1ncipe Memnon$ lue#o -aran Tamose! Entonces callaron$ absortos y e7tasiados en la contemplacin de su descubrimiento! Hinalmente$ 2ic*olas rompi el silencio! /< sea (ue es verdad! Los secretos del s ptimo papiro est+n a(u1 a nuestro alcance$ si encontramos la clave para desci-rarlos! /3recisamente/susurr Royan/! La clave! El testamento de piedra de Taita!/Se volvi *acia la piedra del tabot y se acerc lenta$ temerosamente! /2o puedo descubrirla$ 2ic8y! Ten#o tanto miedo de (ue no sea lo (ue esperamos! 5Ha,lo t6 Hue directamente a la columna y con un #esto ampuloso$ de ma#o de circo$ le (uit la tela damas(uinada (ue la cubr1a! 0pareci un pilar de #ranito rosado$ de unos dos metros de altura! 147

La base med1a unos treinta cent1metros de lado y el tope plano apro7imadamente la mitad! El #ranito estaba pulido y #rabado! Royan se adelant a tocar la piedra -r1a% las yemas de sus dedos ro,aron lentamente los 'ero#l1-icos a la manera de un cie#o (ue lee el Braille! /La carta (ue nos de' Taita/susurr al encontrar el s1mbolo del *alcn con el ala rota en medio de una mara)a de 'ero#l1-icos! Lo ro, con un 1ndice lar#o$ -ino y tembloroso!/Escrita *ace casi cuatro mil a)os! Ha esperado todos estos milenios (ue lle#+ramos a leerla y comprenderla! Mira su -irma!/"amin lentamente en torno del pilar$ estudi sucesivamente las cuatro caras! 0l leer asent1a y sonre1a$ lue#o -runc1a el entrece'o y meneaba la cabe,a para lue#o sonre1r otra ve, como si se tratara de una carta de amor! /Lee en vo, alta/le pidi 2ic*olas/! Es demasiado di-1cil para m1! Entiendo los caracteres$ pero no el sentido ni el si#ni-icado del mensa'e! E7pl1camelo$ por -avor! /0s1 escribe Taita/di'o riendo$ mientras la admiracin reverente ced1a por -in a la pasin del descubridor/! "omo siempre$ su manera de e7presarse es oscura y arbitraria!/Se re-er1a a l como a un ami#o muy (uerido y e7asperante a la ve,!/Todo est+ en verso$ probablemente en un cdi#o esot rico inventado por l!/Eli#i al a,ar un ren#ln de 'ero#l1-icos y los se)al con el dedo al leerE/IEl buitre al,a vuelo en potentes alas al encuentro del Sol! El c*acal alla y se revuelve sobre su cola! El r1o -luye *acia la tierra! @ioladores de los lu#ares sa#rados$ 5temed la clera de todos los dioses (ue se abatir+ sobre vosotros6I /Esa c*+c*ara es absurda! 2o tiene el menor sentido! /S1 (ue lo tiene! Los te7tos de Taita siempre tienen sentido$ una ve, (ue descubres su l#ica perversa!/Lo mir a los o'os/! 2o pon#as esa cara$ 2ic8y! 9"re1as (ue leer a Taita ser1a tan -+cil como leer un editorial del Times: Tal ve, nos lleve semanas o meses desentra)ar el eni#ma (ue nos de'! /En -in$ lo (ue s1 sabemos es (ue no podemos pasar semanas o meses en el ma(das$ as1 (ue a traba'ar! /3rimero las -otos/di'o vivamente/! Lue#o tomaremos impresiones de la piedra! 3uso el bolso de las c+maras en el piso y se inclin para abrirlo! /3rimero tomar dos rollos en color y lue#o usar la 3olaroid! 0s1 tendremos material para traba'ar *asta (ue podamos revelar los rollos! Ella se apart para no estorbarle mientras -oto#ra-iaba el pilar$ de rodillas para obtener el per-il e7acto (ue no distorsionara la perspectiva! Tom varias -otos de cada una de las cuatro caras$ con distintos tiempos de e7posicin y aperturas de dia-ra#ma! /2o #astes todos los rollos! 2ecesitamos -otos de las paredes de la tumba! El asinti$ -ue a la #rilla y estudi el sistema de cierre! /Este es m+s complicado (ue la puerta e7terior! Si trato de entrar$ tal ve, cause al#unos 148

da)os! 2o (uiero correr el ries#o de (ue nos descubran! /&e acuerdo! Toma las -otos a trav s de las aberturas! 3ara *acerlo tuvo (ue estirar los bra,os a trav s de la #rilla y calcular el -oco a o'o! /Bien$ ya est+/di'o por -in/! 0*ora con la 3olaroid!/Repiti toda la operacin$ pero esta ve, Royan apoy una cinta m trica contra el pilar para determinar la escala! &espu s de cada -oto ella veri-icaba la e7posicin! En una o dos ocasiones$ -uera por(ue el e7ceso de -las* *ab1a velado la -oto$ o el ob'eto estaba borroso o bien por al#n otro motivo$ le pidi (ue repitiera la toma! 0l cabo de dos *oras ya ten1an un 'ue#o completo de -oto#ra-1as 3olaroid! 2ic*olas #uard las c+maras y sac el rollo de papel de dibu'o! Muntos lo estiraron sobre una cara del pilar y lo su'etaron con cinta ad*esiva! .l desde arriba y ella desde aba'o$ -rotaron el papel con l+pi, ne#ro *asta (ue (ued estampada la -orma e7acta del #rabado! /Esto es important1simo cuando se trata de Taita! Si no puedes traba'ar con el ori#inal$ necesitas una copia e7acta! 0 veces un detalle 1n-imo altera todo el sentido y el si#ni-icado del te7to! "ada -rase tiene varios sentidos ocultos! Habr+s le1do en R1o sa#rado (ue l se considera un maestro en el arte de la adivinan,a y el 'ue#o de palabras$ y tambi n el me'or 'u#ador de bao de todos los tiempos! En eso el libro dice la verdad! &onde(uiera (ue se encuentre$ Taita sabe (ue la partida *a comen,ado y dis-ruta de cada 'u#ada! "asi lo veo re1r y -rotarse las manos con satis-accin! /Me parece un poco e7trava#ante$ (uerida!/Reanud la tarea!/Sin embar#o$ te comprendo per-ectamente! La tarea de estampar los #rabados sobre las *o'as blancas de papel de calcar era morosa y montona% pasaban las *oras mientras traba'aban de rodillas o inclinados sobre el pilar de #ranito! 3or -in 2ic*olas se endere, y masa'e su espalda dolorida! /Bien$ ya est+! Terminamos! Se par a su ladoE /9;u *ora es:/pre#unt$ y l mir su relo'! /Las cuatro de la ma)ana! Tenemos (ue ordenar! 2o debemos de'ar se)ales de nuestra presencia! /Halta lo ltimo/se)al Royan! 0rranc un tro,o de papel de calcar y -ue al altar donde reposaba la corona del abad! Su'et el papel sobre el sello de cer+mica a,ul en el centro de la co4 rona y estamp el #rabado del *alcn con el ala rota! /Un talism+n/di'o mientras le ayudaba a ple#ar las #randes *o'as de papel y #uardarlas en la moc*ila! Lue#o reco#ieron los tro,os de cinta ad*esiva y los envoltorios de los rollos de pel1cula (ue l *ab1a arro'ado sobre las baldosas! 0ntes de cubrir la estela de #ranito con la tela de damasco$ Royan acarici los paneles 149

#rabados como si se despidiera de ellos para siempre! Lue#o *i,o un #esto a 2ic*olas! El ec* la tela sobre el pilar y 'untos acomodaron los plie#ues para (ue (uedaran tal como los *ab1an encontrado! &esde el umbral de la puerta re-or,ada con bronce ec*aron una ltima mirada al ma(das y l abri la puerta! /5@amos6 Ella sali y l la si#ui al (iddist de la i#lesia! En pocos minutos pudo cerrar el candado! /9"mo abriremos la puerta principal: /Me parece (ue no ser+ necesario! Es evidente (ue los mon'es tienen acceso directo al (iddist desde sus dormitorios! "asi no se los ve entrar o salir por la puerta principal!/Hue al cen tro del recinto y lo estudi cuidadosamente!/&ebe de ser por a(u1 si va directamente a los dormitorios!!! 50'+6 Mira cmo *an marcado un camino a lo lar#o de los si#los!/Se)al una *ilera de baldosas lisas y #astadas 'unto a la pared lateral!/F mira las marcas de dedos sucios en ese tapi,!/Hue a la col#adura y apart uno de sus plie#ues!/Fa me parec1a!/El tapi, ocultaba una puerta estrec*a!/@amos por a(u1! Se encontraron en un pasadi,o oscuro tallado en el cora,n de la piedra! 2ic*olas encendi su linterna$ pero la tap con una mano para utili,ar el m1nimo indispensable de lu,! /Es por a(u1/di'o! Tras un codo en +n#ulo recto vieron una lu, tenue y 2ic*olas apa# su linterna! 0*ora *ab1a olor a *ombre y a comida rancia$ y pasaron la abertura sin puerta de una celda de mon'e! 2ic*olas lamin el interior$ desierto y desprovisto de ob'etos salvo una cru, de ma4 dera en la pared y un catre! 3asaron una docena de celdas casi id nticas! &espu s del codo si#uiente$ 2ic*olas se detuvo! Sinti una lev1sima corriente de aire en su me'illa y el sabor del aire -resco en la boca! /@amos bien/murmur! Si#uieron adelante r+pidamente$ *asta (ue Royan le a-err el *ombro y lo obli# a detenerse! /9;u !!!/pero un apretn de la mano sobre su *ombro lo *i,o callar! Entonces oy el eco espelu,nante de una vo, *umana al retumbar en el laberinto de pasadi,os! Lo si#ui el #rito escalo-riante de un alma en a#on1a$ mitad aullido$ mitad sollo,o! Si#uieron adelante para tratar de salir antes de (ue los descubrieran$ pero los ruidos se *ac1an m+s -uertes! /&irectamente delante de nosotros/susurr 2ic*olas/! Tendremos (ue pasar sin ser vistos! Una suave lu, amarilla se derramaba desde la abertura de una celda! Un #rito des#arrador de mu'er los *i,o detenerse en seco! /Es una mu'er! 9;u pasa a(u1:/murmur Royan$ pero l mene la cabe,a para *acerla callar! Ten1an (ue pasar la abertura de la celda iluminada! 2ic*olas apoy la espalda contra la pared opuesta y ella lo si#ui$ a-err+ndose a su bra,o para conservar la calma! 150

0l pasar directamente -rente a la celda oyeron la vo, de la mu'er$ esta ve, me,clada con la de un *ombre! Era un do sin palabras$ estremecido por la a#on1a de una pasin demasiado salva'e para e7presarla en silencio! 0 la vista de ambos apareci una pare'a$ desnuda sobre el catre! La mu'er estaba tendida de espaldas y abra,aba las caderas del *ombre con sus rodillas al,adas! Sus bra,os enla,aban la espalda del *ombre$ en la (ue se destacaba n1tidamente cada msculo empapado de sudor! .l pu'aba salva'emente$ sus nal#as se al,aban y abat1an sobre ella con la -uer,a de un #ran ariete ne#ro! Ella volv1a la cabe,a a uno y otro lado$ y en ese momento un nuevo #rito inco*erente escap de su #ar#anta! El *ombre tendido sobre ella no pudo soportarloE se al, como una cobra al atacar$ con la pelvis unida a la de ella pero la espalda ar(ueada como un arco de #uerra! 0#itado por los espasmos$ los tendones de sus pantorrillas se crisparon *asta el l1mite mientras los msculos de su espalda saltaban y se a#itaban como otras tantas criaturas! La mu'er abri los o'os y los clav en el *ombre y la mu'er (ue los miraban inmviles desde la puerta! 3ero no los vioE ence#uecida por la pasin$ clam al *ombre (ue la montaba! 2ic*olas tom el bra,o de Royan y 'untos recorrieron el resto del pasadi,o *asta la terra,a desierta! 0l lle#ar al pie de la escalera se detuvieron a aspirar el aire -resco de la noc*e$ per-u 4 mado por las a#uas del 2ilo! /Tessay se *a ido con l/susurr Royan! /S1$ al menos por esta noc*e! /2o!/Royan mene la cabe,a!/92o viste su cara$ 2ic8y: 0*ora pertenece a Me8 2immur!

El alba te)1a el borde aserrado de la escarpa con colores de vino oporto y rosas cuando lle#aron al campamento y se despidieron -rente a la c*o,a de Royan! /Estoy e7*austa/di'o/! Hueron demasiadas emociones! 2o volver+s a verme antes del mediod1a! /Me parece muy bien! ;uiero (ue est s de lo m+s lcida y perspica, cuando abordemos el material (ue reco#imos anoc*e! Sin embar#o$ muc*o antes del mediod1a 2ic*olas -ue arrancado de un sue)o pro-undo por los #ritos destemplados de Boris al irrumpir en su c*o,a! /5In#l s$ despierte6 Tenemos (ue *ablar! 5&espierte de una ve,$ *ombre6 2ic*olas rod y e7tendi un bra,o ba'o el mos(uitero para buscar su relo' pulsera! /5"ara'o$ Brusilov6 9;u mierda (uiere: /5Mi mu'er6 92o *a visto a mi mu'er: 151

/9;u ten#o (ue ver yo con su mu'er: /5Se *a ido6 2o la *e visto desde anoc*e! /3or la -orma como la trata$ no me sorprende en absoluto! Bueno$ v+yase! & 'eme dormir! /La puta se *a ido con ese ne#ro de mierda de Me8 2immur! S lo (ue pasa entre ellos! 2o (uiera prote#erla$ in#l s! Estoy enterado de todo! Trata de encubrirlos!!! 5con-i selo6 /Huera de a(u1$ Boris! Su srdida vida privada no es asunto m1o! /Lo vi *ablando con ese s*u-ta *i'o de puta la otra noc*e mientras desollaban! 2o lo nie#ue$ in#l s! Es cmplice de ellos! 2ic*olas apart bruscamente el mos(uitero y se par de un saltoE /"uide la len#ua cuando *abla conmi#o$ animal! Boris retrocedi *acia la puertaE /S (ue se -u# con l! Los bus(u toda la noc*e 'unto al r1o! Se -ueron los dos y casi todos los *ombres de l! /Me ale#ro por Tessay! 3or -in demuestra un poco de buen #usto para ele#ir a su *ombre! /9"ree (ue de'ar (ue la puta se sal#a con la suya: Se e(uivoca en serio! Los voy a rastrear y los voy a matar a los dos! S *acia dnde van! "ree (ue soy un idiota$ pero cono,co a Me8 2immur! Hui 'e-e de inteli#encia!!!/Se interrumpi para no cometer una indiscrecin!/Le meter unos tiros en la barri#a para (ue Tessay lo vea morir! /Si persi#ue a Me8 2immur$ apuesto lo (ue (uiera a (ue no volver+! /2o me conoce$ in#l s! Me dio una pali,a la noc*e (ue yo ten1a la pan,a llena de vod8a y a*ora cree (ue soy -+cil de vencer$ da: Bueno$ ya ver+ Me8 2immur lo -+cil (ue soy! Boris sali de la c*o,a! 2ic*olas se puso una camisa y lo si#ui! En su c*o,a$ Boris *ab1a empacado al#unos art1culos indispensables en una moc*ila$ y en ese momento llenaba el car#ador de su -usil de ca,a WD]DU! /& 'elos en pa,$ Boris/di'o 2ic*olas en tono conciliador/! Me8 es un muc*ac*o rudo!!! m+s rudos no *ay! Lo acompa)a una partida de cincuenta *ombres! F a su edad ya sabe (ue es imposible retener una mu'er por la -uer,a! 5& 'ela en pa,6 /2o (uiero retenerla! ;uiero matarla! El sa-ari termin$ in#l s!/0rro' un llavero de cuero a los pies de 2ic*olas!/Son las llaves del Land "ruiser! 3uede volver a 0ddis cuando (uiera! Le de'ar cuatro de mis me'ores *ombres para llevarlo de la manito! & 'eme el camin #rande! "uando lle#ue a 0ddis$ d le las llaves del Land "ruiser a mi rastreador 0ly! Fo sabr dnde encontrarlo! &espu s le enviar el dinero por los d1as cancelados! 2o se preocupe!!! soy un *ombre de principios! /2o ten#o la menor duda/di'o 2ic*olas con una sonrisa/! 0dis% vie'o! ;ue ten#a suerte! La 152

necesitar+ en abundancia si persi#ue a Me8 2immur! Boris sab1a (ue su presa le llevaba varias *oras de venta'a$ de manera (ue apenas sali del campamento se lan, al trote por la senda (ue conduc1a a la *uella principal *acia el oeste$ en direccin a la -rontera con Sud+n! "orr1a como un e7plorador$ con un tranco lar#o y liviano (ue devoraba el terreno! I3arece (ue se mantiene en buen estado a pesar del vod8aI$ pens 2ic*olas$ admirado a pesar de todo! I9"u+nto tiempo ser+ capa, de mantener ese paso:I Iba a volver a su c*o,a para dormir un poco m+s$ pero en ese momento Royan asom la cabe,aE /9Se puede saber (u si#ni-ica ese #riter1o: 9<tra ve, peleando con Boris: /Tessay se *a marc*ado! Boris adivin (ue se -ue con Me8$ y parti en su busca! /50y$ 2ic8y6 5&eber1amos avisarles6 /Imposible$ pero salvo (ue se *aya vuelto idiota$ Me8 sabr+ (ue Boris ir+ a buscarlo! 0*ora (ue lo pienso$ lo m+s probable es (ue est esperando (ue lo *a#a! 0s1 podr+ a'ustarle las cuentas! 2o$ lo (ue menos necesita Me8 es nuestra ayuda! 5@uelve a la cama6 /2o puedo dormir! Estoy tan e7citada! Estuve mirando las polaroid (ue tomamos anoc*e! Taita nos de' material de sobra! @en a ver! /9Una *ora m+s de sue)o:/suplic con -in#ida *umildad! RiE /2i medio se#undo! @amos! En la c*o,a *ab1a desple#ado las 3olaroid y las impresiones sobre la mesa! Le indic (ue se sentara a su lado! /Mientras t roncabas a pierna suelta$ yo estuve traba'ando!/3uso cuatro -oto#ra-1as en *ilera y coloc su #ran lupa sobre ellas! Era un modelo pro-esional de a#rimensor montado sobre patas ple#ables (ue permit1a estudiar las -otos con todo detalle!/Taita encabe, cada cara de la estela con el nombre de una estacinE primavera$ verano$ oto)o$ invierno! 9;u opinas (ue (uiso indicar: /92meros de p+#ina: /E7actamente/asinti/! 3ara los e#ipcios$ la primavera era el comien,o de la vida nueva! 2os indica el orden de lectura de los paneles! Este es el de la primavera!/Se)al una de las -otos! /Empie,a con cuatro -rases conocidas del Libro de los Muertos!/Ley las primeras l1neas del encabe,amientoE/ISoy la primera brisa (ue sopla suavemente sobre el oc ano tenebroso de la eternidad! Soy la primera alba! El primer destello de lu,! Una pluma blanca a#itada por el viento del amanecer! Soy Ra! Soy el principio de todas las cosas! @ivir para siempre! 2unca 153

morir !/0l, la vista sin soltar la lupaE/3or lo (ue *e podido ver$ casi no di-ieren del ori#inal! Mi instinto me dice (ue de'emos esta parte por el momento! 3odremos volver sobre ella si *ace -alta! /Ha#+mosle caso a tu instinto/di'o l/! 9;u dice despu s: 2uevamente pos la lupa sobre la -otoE /2o te mirar mientras leo este pasa'e! "uando se inspira$ Taita es tan proca, como Rabelais! Bueno$ a*1 vaE ILa *i'a de la diosa suspira por su madre! Ru#e como una leona al correr a su encuentro! Salta de la monta)a y sus colmillos son blancos! Es la ramera del mundo! Su va#ina orina a torrentes! Su va#ina *a tra#ado un e' rcito de *ombres! Su se7o se come los alba)iles y los labradores de la piedra! Su va#ina es un pulpo (ue *a tra#ado a un rey!I /50lto a*16/2ic*olas ri suavemente!/Bastante sabroso$ 9no te parece:/Se inclin para mirar su cara$ (ue ella trataba de ocultar!/0y$ ni)a$ (u rosas tienes en esas lindas me'illas! ;u bonita eres cuando te sonro'as! /2o te *a#as el po tico (ue no te sienta en absoluto/replic -r1amente/! &e'a de burlarte y dime (u piensas de lo (ue *e le1do! /0parte del sentido directo$ no ten#o la menor idea! /;uiero (ue veas al#o!/Se par$ ple# los papeles y las -otos y los #uard en la moc*ila!/@e a ponerte los borce#u1es! Saldremos a pasear! Una *ora m+s tarde se encontraban en el puente suspendido (ue se *amacaba suavemente sobre las a#uas torrenciales del r1o &andera! /Hapi es la diosa del 2ilo! 92o es este r1o la *i'a (ue suspira por su madre$ (ue salta de la monta)a con un ru#ido de leona$ los colmillos blancos de espuma: "ontemplaron en silencio el arco de piedra rosada ba'o el cual sur#1a el r1o! 2ic*olas la mir con una sonrisa lascivaE /Fa s lo (ue viene! Es lo (ue pens yo la primera ve, (ue vimos esa brec*a! &i'iste (ue parec1a la boca de una #+r#ola$ pero yo tuve otra ima#en! /Me parece (ue tienes unas ami#uitas notables/di'o ella$ y se tap la boca/E 3erdname$ no (uise decir eso! Soy tan #rosera como t y Taita! /5Los traba'adores (ue *a tra#ado6/e7clam$ e7citado/! 5Los alba)iles y los labradores de piedras6 /El -aran Mamose era un dios! El r1o *a tra#ado a un dios con su!!! con su arco de piedra!/ Estaba tan emocionada como l!/"on-ieso (ue no *ubiera *ec*o la asociacin si t no *ubieras e7plorado la (uebrada y descubierto los nic*os en la pared!/Le a-err el bra,o!/&ebemos volver$ 2ic8y! Tenemos (ue ver ese ba'orrelieve en la pared de la caverna! /Eso re(uiere preparativos/di'o en tono dubitativo/! Tendr (ue empalmar las so#as$ -abricar un apare'o y adem+s entrenar a 0ly y su #ente para evitar la repeticin del ltimo -iasco! 2o 154

podremos intentarlo *asta ma)ana por la ma)ana$ si es (ue nos damos prisa! /<cpate de eso! Fo ten#o traba'o de sobra con la traduccin de la estela!/Entonces se interrumpi y al, la vista al cielo!/5Escuc*a6/susurr! El inclin la cabe,a! 3or encima del ru#ido del r1o escuc* el ruido sibilante de los rotores en el aire! /5&iablos6/#ru)/! 3ens (ue *ab1amos perdido a los de 3e#aso! 5@amos6/Le tom el bra,o para ba'ar r+pidamente! Saltaron a la playa y se ocultaron ba'o el alero del puente! Sentados en silencio sobre la arena blanca escuc*aron el ruido del *elicptero Met Ran#er (ue se acercaba r+pidamente y lue#o viraba sobre las colinas m+s all+ de los precipicios rosados! Evidentemente el piloto no los *ab1a descubierto por(ue empe, a recorrer la (uebrada! Bruscamente el ruido del motor se volvi m+s a#udo cuando accion la palanca! /3arece (ue va a aterri,ar en las colinas/di'o 2ic*olas al salir de ba'o el puente/! Me sentir1a muc*o m+s tran(uilo si no anduvieran *usmeando por a(u1! /2o me parece (ue ten#amos muc*o de (u preocupamos/ob'et Royan/! 0un(ue tuvieran al#o (ue ver con los asesinos de &uraid$ les llevamos muc*a venta'a! Es evidente (ue no *an descubierto la importancia del monasterio y la estela! /Espero (ue ten#as ra,n! @olvamos al campamento! ;ue no nos descubran en la vecindad de la (uebrada! Si nos ven a(u1 cada ve, (ue vienen a *usmear$ sabr+n (ue no es casualidad!

Mientras Royan estudiaba las -oto#ra-1as y cro(uis en su c*o,a$ 2ic*olas traba'aba con los rastreadores y desolladores! Empalm los cabos sueltos de dos rollos de so#a de nailon para obtener una cuerda de ciento setenta metros! 0rranc el alero de lona de la cocina$ lo recort y dobl los bordes para *acer un asiento de *amaca! "on los cabos de la so#a -abric un arn s (ue su'et a las cuatro puntas del asiento! 0 -alta de un apare'o de roldanas$ con unos palos arm una #ra en prtico tosca (ue e7tender1a sobre el borde del precipicio para impedir (ue la so#a ro,ara la roca! La so#a pasar1a por un surco (ue abri en el e7tremo de la vi#a principal por medio de un *ierro candente y unt con #rasa de la cocina! 0 media tarde termin sus preparativos! &e' a Royan en el campamento y con sus *ombres llev los rollos de so#a y las vi#as del prtico *asta el lu#ar donde *ab1a ba'ado a la (uebrada a recuperar el cuerpo del di84di8! &esde all1 si#uieron el borde del precipicio r1o aba'o! La marc*a era penosa por(ue los espinos crec1an *asta el borde mismo y en muc*os lu#ares tuvieron (ue abrirse paso a #olpes de mac*ete! Lo #ui el ruido de la cascada! 0 medida (ue avan,aban r1o aba'o el ru#ido de las a#uas al caer se volv1a m+s -uerte y la roca misma parec1a temblar ba'o sus pies! 3or -in$ al inclinarse so 4 bre el borde$ 2ic*olas alcan, a ver el destello de la espuma en las pro-undidades! 155

/Es a(u1/#ru) con satis-accin$ y e7plic sus deseos a 0ly en +rabe! 3ara determinar la posicin e7acta del prtico$ 2ic*olas ocup el asiento de lona y se *i,o ba'ar unos seis metros$ *asta el alero del precipicio! Hasta a*1 pod1a impedir (ue la so#a de nai4 lon se #astara sobre la roca$ pero tambi n pod1a ec*ar una mirada ba'o el alero! 0l inclinarse *acia atr+s$ sobre la catarata y la caldera rocosa del r1o cincuenta metros m+s aba'o$ pudo ver la doble *ilera de nic*os abiertos en el muro! Sin embar#o$ la curva del alero ocultaba el #rabado en ba'orrelieve! 0 su se)al$ 0ly y sus *ombres lo al,aron al instante! /Tenemos (ue instalarlo un poco m+s aba'o/di'o$ y les indic dnde deb1an limpiar el borde de los densos matorrales (ue lo cubr1an/! 5&iablos6/e7clam! 3uso rodilla en tierra para estudiar el borde de la roca *asta entonces oculto ba'o los espinos!/0(u1 *ay m+s e7cavaciones! E7puestos a la accin de los elementos$ a di-erencia de las obras prote#idas por el alero$ esos rastros estaban muy erosionados! Eran apenas vesti#ios$ va#as muescas en el borde de la roca$ pero parec1a evidente (ue *ab1an sido los puntos de ancla'e superiores del anti#uo andamio! Instalaron el prtico en el mismo punto nivelado y e7tendieron la vi#a lar#a sobre el vac1o! Lue#o la montaron y su'etaron con una tosca estructura de vi#as menores atadas con so#as! Entonces 2ic*olas se desli, *asta el e7tremo para probar la estructura y desli,ar la so#a en la ranura! La estructura parec1a slida$ -irme$ pero al volver a tierra no pudo contener un suspiro de alivio! Se endere, y mir sobre los matorrales de espinos *acia donde el Sol poniente$ un -urioso disco ro'o$ ya ro,aba el *ori,onte! /Basta por *oy/di'o con -irme,a/! Ma)ana *aremos el resto!

0 la ma)ana si#uiente$ 2ic*olas y Royan ya estaban despiertos y bebiendo ca- 'unto al -ue#o antes del amanecer! Sentados en torno de otra -o#ata$ 0ly y sus *ombres conversaban en vo, ba'a y tos1an al encender los primeros ci#arrillos del d1a! 3arec1a (ue el proyecto los *ab1a atrapado! 2o entend1an el motivo del se#undo descenso al abismo$ pero el entusiasmo de los -eren#i era conta#ioso! 0penas *ubo lu, su-iciente para ver la senda$ 2ic*olas encabe, la marc*a *acia las colinas! Los *ombres conversaban animadamente en am*+rico al atravesar los matorrales a buen paso$ y lle#aron a la roca cuando el Sol asomaba sobre la escarpa oriental del valle! 2ic*olas los *ab1a entrenado el d1a anterior y discutido los planes con Royan durante buena parte de la noc*e$ de manera (ue cada uno conoc1a sus tareas y en poco tiempo estaban preparados para el descenso! 2ic*olas vest1a pantalones cortos y ,apatillas$ pero en esa ocasin llevaba un vie'o bu,o de ru#by para abri#arse! Mientras se lo pon1a$ indic a Royan la plata-orma tallada en la piedra! Ella la estudi cuidadosamente! /Es muy di-1cil cerciorarse$ pero me parece (ue tienes ra,n! Esto parece arti-icial! 156

4Tus dudas se resolver+n cuando ba'es un poco m+s! El muro deba'o del alero casi no *a su-rido des#aste y los nic*os se conservan en per-ecto estado!!! es decir$ *asta la marca de la crecida! Se sent en la silla y (ued suspendido sobre el vac1o! 0 su se)al$ los *ombres empe,aron a ba'arlo! La so#a corr1a -+cilmente por la ranura en#rasada! 0l instante comprob (ue *ab1a ele#ido bien el lu#ar por(ue se encontraba -rente a la doble *ilera de nic*os! Lle# a la altura del eni#m+tico c1rculo en el muro$ pero se encontraba a m+s de (uince metros% adem+s$ los l1(uenes de colores (ue crec1an sobre la roca ocultaban parcialmente los detalles y le imped1an determinar si se trataba de una talla o bien de una -alla natural! Si#ui de lar#o mientras 0ly y sus *ombres soltaban la so#a! 0l lle#ar al -ondo$ se desli, de la silla de lona al a#ua! Estaba tan -r1a (ue le (uit el aliento! 3edale en el a#ua *asta (ue su cuerpo se aclimat y lue#o dio tres tirones a la so#a$ la se)al convenida con 0ly! Mientras al,aban la silla$ nad *asta el borde del remanso y a-err el borde de uno de los nic*os! Hab1a olvidado la sensacin de -r1o$ soledad y desamparo (ue lo embar4 #aba a uno en el -ondo del abismo! &espu s de una lar#a espera$ al, la vista y alcan, a ver a Royan (ue aparec1a sobre el borde del alero$ sentada en la *amaca de lona y #irando lentamente en el e7tremo de la so#a de nailon! Ella mir *acia aba'o y a#it el bra,o con entusiasmo! I&ie, puntos para la c*icaN$ pens con una sonrisa! I2o se asusta -+cilmente!I ;uer1a #ritarle unas palabras de aliento$ pero sab1a (ue era intil por(ue el ru#ido atronador de la cascada tapaba todos los ruidos! 3or eso se limit a devolverle el saludo con el bra,o! @io (ue a mitad de camino tironeaba con -uer,a de la so#a! 0ly esperaba esa se)al$ y el descenso se interrumpi inmediatamente! Se inclin *acia atr+s$ a-err la so#a con la mano i,(uierda mientras con la derec*a buscaba los lar#avistas de 2ic*olas$ (ue llevaba col#ados del cuello! El +n#ulo era incmodo y deb1a sostener los lar#avistas y manipular el -oco con la misma mano! @io (ue le era di-1cil en-ocar la marca redonda en la roca y mantenerla dentro del campo visual por(ue la silla se *amacaba y al mismo tiempo #iraba lentamente! Se debati en esa posicin durante un lapso (ue a 2ic*olas le pareci e7cesivamente lar#o$ aun(ue en realidad -ue apenas unos minutos! Bruscamente de' caer los lar#avistas sobre su pec*o$ ec* la cabe,a atr+s y lan, un #rito (ue 2ic*olas$ treinta metros m+s aba'o$ oy claramente a pesar del ru#ido del a#ua! Su 'bilo era evidente en la -orma de patalear y de a#itar el bra,o! 0l reanudarse el descenso$ an lan,aba #ritos inco*erentes y su rostro parec1a iluminar las tinieblas del -ondo de la (uebrada! /2o te oi#o/#rit l$ pero la catarata -rustraba cual(uier intento de comunicacin! Royan se a#itaba en la *amaca$ #ritaba y #esticulaba con -renes1! Solt la so#a y se torci en el asiento para no perder de vista a 2ic*olas mientras #iraba! "uando an se encontraba a seis metros del a#ua$ perdi el e(uilibrio y estuvo a punto de caer! /"uidado/#rit l/! Esos lar#avistas son \eiss! 5&os mil libras en el freeshop de \uric*6 157

Esta ve, su vo, debi de lle#ar *asta ella$ por(ue le sac la len#ua en un #esto in-antil! 3ero domin sus movimientos! "uando sus pies estaban a punto de ro,ar el a#ua$ tirone de la so#a para detener el descenso y lo mir$ col#ada sobre el remanso a (uince metros de l! /9;u descubriste:/voci-er! /5;ue ten1as ra,n6 5Eres una maravilla6 /9Es arti-icial: 9Es una inscripcin: 93udiste leerla: /5S1 a las tres pre#untas6/replic con una sonrisa triun-al! /2o me *a#as su-rir! "u ntame! /Una ve, m+s$ Taita no pudo con su propia soberbia! Ten1a (ue -irmar su obra!/Ri!/2os de' su aut#ra-o$ 5el *alcn con el ala rota6 /5Maravilloso6 5E7traordinario$ cara'o6 /Es la prueba de (ue Taita estuvo a(u1$ 2ic8y! Slo pudo tallar ese cartuc*o si estaba parado sobre un andamio! Ten1amos ra,n! Ese nic*o -ormaba parte de la escalera para descender *asta a(u1! /Est+ bien$ pero$ 9por (u :/replic a los #ritos/! 93or (u ba' Taita *asta a(u1: 2o *ay se)ales de una e7cavacin ni de una construccin! Miraron en torno de la caverna tenebrosa! 0parte de las dos *ileras de nic*os$ los muros de roca se *und1an en el a#ua intactos$ lisos e inescrutables! /9&etr+s de la catarata:/#rit ella/! 92o *ay una concavidad en la roca: 93uedes lle#ar desde donde est+s: Tom impulso contra el muro y nad *acia la ca1da atronadora! "uando estaba a mitad de camino lo atrap la corriente y tuvo (ue empe)ar todas sus -uer,as para vencerla! 0#itando violentamente los bra,os y las piernas alcan, una punta de la roca lustrada por el a#ua y cubierta de al#as escurridi,as en el borde m+s cercano de la cascada! El a#ua martillaba sobre su cabe,a$ pero -ue bordeando el alero de piedra *acia el cora,n de la cascada! "uando estaba a mitad de camino$ el a#ua lo venci! Lo arranc de su posicin pre 4 caria y lo arro' a los tumbos al medio de la c*arca! Sali a la super-icie y nuevamente tuvo (ue emplear todas sus -uer,as para liberarse de la corriente *asta lle#ar al remanso 'unto al muro! Se a-err al nic*o de piedra$ resoplando como un -uelle! /92ada:/pre#unt Royan! Mene la cabe,a$ pero al principio le -alt el aliento para responder! /2ada/di'o por -in/! &etr+s de la cascada *ay un muro de piedra sin -isuras!/F despu s de un nuevo resoplido pre#unt con somaE/9Se le ocurre al#una otra idea brillante a la se)ora: 158

Ella call unos instantes y l aprovec* el respiro! /&ime$ 2ic8y$ 9*asta (u pro-undidad lle#an los nic*os: /3recisamente *asta a(u1! .ste al (ue estoy a-errado es el ltimo! /9F deba'o de la super-icie: /2o seas tonta$ mu'er/replic con -astidio$ producto del -r1o y el cansancio/! 9"mo diablos puede *aber nic*os deba'o de la super-icie: /5"ompru balo6/di'o ella en el mismo tono! Mene la cabe,a con aire de conmiseracin y tom aliento! Sin soltarse del nic*o$ e7tendi su cuerpo y sus miembros lo m+s (ue pudo! Su cabe,a se *undi en el a#ua mientras tanteaba con los dedos de los pies! Bruscamente sali a la super-icie$ resoplando! Estaba atnito! /53or &ios6/#rit/! Tienes ra,n! Hay otro nic*o all+ aba'o! /&etesto a la #ente (ue dice$ Ite lo di'eI!/0 pesar de la distancia$ la e7presin petulante era incon-undible! /9Eres una bru'a: 9Tienes poderes:/0l, los o'os al cielo con aire desolado!/Fa s lo (ue vas a pedirme! /9Hasta (u pro-undidad lle#an los nic*os:/pre#unt con su vo, m+s dulce y meli-lua/! 9Te ,ambullir+s por m1$ 2ic8y (uerido: /Eso es! Lo sab1a! Hablar con mi dele#ado sindical! Esto se llama e7plotacin! 0 partir de este instante me declaro en *uel#a! /53or -avor$ 2ic8y6 Suspendido en el a#ua$ respiraba con ener#1a para *iperventilarse$ car#ar su san#re con o71#eno para obtener la m+7ima resistencia a la inmersin! Hinalmente e7puls todo el o71#eno de sus pulmones$ e7*al con tanta -uer,a (ue le doli el pec*o$ y lue#o los llen con aire limpio *asta el m+7imo de su capacidad! "on el pec*o totalmente e7pandido$ se sumer#i de cabe,a$ estirando las piernas en sentido vertical para (ue su peso lo ayudara a *undirse! Se *undi de cara a la pared y sus bra,os e7tendidos buscaron el primer nic*o deba'o de la super-icie! 0l *allarlo$ lo a-err para acelerar su descenso! Lue#o *all el se#undo nic*o y nuevamente lo aprovec* para descender! La distancia entre uno y otro era de apro7imadamente dos metros$ el e(uivalente de una bra,a n+utica! "on esa medida pod1a conocer con precisin la distancia (ue lo separaba de la super-icie! "ontinu el descenso despu s de otro nic*o y otro m+s! "uatro pares de nic*os$ oc*o metros ba'o la super-icie! Sus o1dos se llenaban de cru'idos y #emidos a medida (ue la presin del a#ua e7pulsaba el aire de las trompas de Eusta(uio! 159

Lle# a la (uinta -ila de nic*os! El aire en sus pulmones se *ab1a comprimido a la mitad de su volumen de super-icie$ y a medida (ue perd1a -lotabilidad$ su descenso se volv1a m+s -+cil y velo,! Manten1a los o'os abiertos$ pero el a#ua era turbia y oscura! 0penas alcan,aba a divisar la pared de piedra! @io el se7to nic*o$ lo a-err y titube! I&oce metros y an no *ay se)ales de (ue estoy lle#ando al -ondoI$ pens! En otras pocas$ cuando participaba del e(uipo militar de ca,a submarina$ era capa, de sumer#irse *asta los veinte metros y permanecer all1 durante un minuto! 3ero entonces era m+s 'oven y estaba en la plenitud de su -orma -1sica! IUn nic*o m+s/se di'o/! Uno m+s y volvemos!I La -alta de o71#eno le provocaba palpitaciones y un ardor en el pec*o$ pero dio un -uerte tirn para impulsarse *acia aba'o! La -orma va#a del s ptimo nic*o apareci en medio de las tinieblas! ILle#an *asta el -ondo/pens$ atnito/! 9"mo diablos pudo lle#ar Taita *asta a(u1: 2o ten1an e(uipo de buceo!I 0-err el nic*o y se pre#unt por un instante si deb1a se#uir! Hab1a lle#ado casi al l1mite! Su pec*o se a#itaba convulsivamente en busca de aire! IUno m+s$ slo por no rendimos!I Su mente empe,aba a e7traviarse y lo embar# un e7tra)o ardor de eu-oria! Reconoci las se)ales de peli#ro y mir su cuerpo! En medio de las tinieblas vio (ue la presin del a#ua le arru#aba la piel! El peso de dos atms-eras le aplastaba el pec*o! 3rivado su cerebro de o71#eno$ se sent1a temerario e invulnerable! I2uevamente$ all+ vamos$ (ueridos ami#osI$ pens con-usamente$ y continu el descenso! I<c*o y me como un bi,coc*o!I/Sus dedos ro,aron el borde del octavo nic*o! Sus pensamientos se volv1an inco*erentesE/I<c*o y el culo te abroc*o!N Se dio vuelta para iniciar el ascenso y sus pies tocaron el -ondo! 0 pesar del mareo$ se dio cuenta (ue *ab1a superado los diecis is metros! I&emasiado! Ten#o (ue volver! Me -alta el aire!I Iba a impulsarse contra el -ondo$ cuando al#o le a-err las piernas y lo aplast contra la pared! I53ulpo6I$ pens al recordar la estela de Taita! ISu va#ina es un pulpo (ue *a tra#ado a un rey!I Trat de patalear$ pero sus piernas estaban su'etas por los bra,os de un monstruo marino% era cautivo de un la,o -r1o$ insidioso! I5El pulpo de Taita6 5Era literalmente cierto6 Me atrap!N Estaba apretado contra la pared$ inmvil e impotente! El terror le inund las venas y despe' las alucinaciones causadas por la -alta de o71#eno! "omprendi lo (ue suced1a! I5;u pulpo6 Es la presin del a#ua!N "onoc1a ese -enmeno! Una ve,$ durante un e'ercicio militar de buceo cerca de las tomas de a#ua de la represa *idroel ctrica del la#o 0rran$ el camarada atado a l por una so#a *ab1a ca1do en su terrible succin! Su cuerpo -ue aplastado contra el -iltro de la toma con tanta -uer,a (ue las puntas rotas de sus costillas le atravesaron el pec*o e incluso su tra'e ne#ro de neoprene como otras tantas da#as! 160

2ic*olas estuvo a punto de su-rir la misma suerte! Gracias a (ue se encontraba a un costado de su camarada$ no su-ri toda la -uer,a de succin de la turbina! Sin embar#o$ se -ractur una pierna y tuvieron (ue acudir dos buceadores a arrancarlo de las #arras de la corriente! En esta ocasin se le terminaba el o71#eno y no *ab1a otro buceador cerca! La succin lo arrastraba *acia una abertura estrec*a$ la entrada de un tnel sumer#ido$ un pasadi,o sub-luvial (ue penetraba en el muro de roca! La -uer,a del torrente no lle#aba *asta su cintura$ pero arrastraba ine7orablemente sus piernas *acia el tnel! 0dvirti (ue los bordes de la abertura eran rectos y tan precisos como un dintel labrado por un alba)il! El a#ua lo arrastraba sobre ese dintel! E7tendi los bra,os para resistir con todas sus -uer,as$ pero sus dedos en #arra resbalaban sobre la super-icie lisa y pulida de la roca! I0*1 viene el #olpe -uerteI$ pens! IEl pu)eta,o (ue no podr+s es(uivar!I Sus u)as se romp1an al ras#u)ar la piedra! Entonces sus dedos *allaron el ltimo nic*o antes del sumidero (ue lo tra4 #aba! 0l menos ten1a un punto de ancla'e! 0-err el borde del nic*o con las dos manos para resistir la corriente de a#ua! Fa se acercaba al l1mite de sus -uer,as$ su cora,n estaba a punto de reventar! Restallaron los msculos de sus bra,os$ los tendones de su cuello se tensaron como cuerdas de acero$ pens (ue su cabe,a estallar1a en cual(uier momento! 3ero *ab1a detenido la ca1da insidiosa de su cuerpo en el sumidero! IUna m+s/pens/! Int ntalo una ve, m+s!I Sab1a (ue no le (uedaba otra cosa! Las reservas de aire estaban a#otadas$ lo mismo (ue su +nimo y cora'e! Lo embar#aba el v rti#o$ y manc*as oscuras enturbiaban su vista! 0pel a las ltimas reservas en lo m+s pro-undo de su ser% tirone en la oscuridad$ mientras en su mente estallaban deslumbrantes -ue#os arti-iciales! 3ero no ce'! Sus piernas empe,aban a salir$ la corriente era m+s d bil$ y entonces dio un tirn con -uer,as (ue ni si(uiera sab1a (ue pose1a! Bruscamente libre$ su cuerpo sali e7pulsado *acia la super-icie$ pero era tarde! La noc*e llenaba su mente$ y sus o1dos o1an un ru#ido seme'ante al de la cascada sobre el abismo! Se as-i7iaba! Estaba a#otado! 2o sab1a dnde estaba$ a (u distancia de la super-icie$ pero s1 (ue no iba a sobrevivir! Era su -in! Sali a la super-icie sin saberlo$ sin -uer,as para sacar la cara del a#ua y tomar aliento! ;ued -lotando como un cuerpo saturado de a#ua$ inmvil y a#oni,ante! Entonces sinti los dedos de Royan en los pelos de la nuca$ el roce del aire en su cara y oy su #ritoE /5Respira$ 2ic8y$ respira6 0bri la boca$ vomit un torrente de a#ua$ de saliva$ de aire viciado$ y empe, a 'adear! 45Est+s vivo6 Gracias a &ios! Estuviste all+ aba'o tanto tiempo (ue pens a*o#ado! 161 (ue te *ab1as

Mientras tos1a y 'adeaba y recuperaba el sentido% en medio de su con-usin se dio cuenta de (ue ella se *ab1a lan,ado del asiento al a#ua para ayudarle! /Es incre1ble el tiempo (ue pasaste all+ aba'o!/"on una mano le sosten1a la cabe,a mientras con la otra se a-erraba al nic*o!/Estar+s bien! &e'a (ue te sosten#a! Tran(uilo$ te pondr+s bien! Su sola vo, le daba un aliento e7traordinario! Era bueno respirar el aire -resco$ y ya empe,aba a recuperar sus -uer,as! /Tenemos (ue sacarte de a(u1/di'o/! Un par de minutos m+s para (ue te recuperes y lue#o te ayudar a subir a la silla! 2ad con l *asta la silla col#ante y a#it el bra,o para (ue los *ombres la ba'aran *asta el a#ua! Lue#o estir la lona para (ue l desli,ara las piernas entre las so#as! /9Te sientes bien$ 2ic8y:/pre#unt$ nerviosa/! 0- rrate *asta lle#ar arriba!/Le *i,o tomar las so#as!/5"on -uer,a6 /2o puedo de'arte a(u1/mascull$ an mareado! /Estoy bien/lo tran(uili,/! &ile a 0ly (ue ba'e la silla para al,arme! 0 mitad de camino$ ba' la vista y vio su cabe,a a -lote sobre las a#uas lbre#as! 3arec1a muy pe(ue)a y vulnerable$ con el rostro p+lido y an#ustiado! /50#allas6/di'o con una vo, tan d bil y ronca (ue no la reconoci/! T s1 (ue tienes a#allas! /3ero estaba demasiado le'os para (ue su vo, lle#ara *asta ella!

Una ve, (ue sacaron a Royan del -ondo de la (uebrada$ 2ic*olas orden a los *ombres (ue desmontaran el apare'o y escondieran los maderos en los matorrales d espinos! Habr1a sido muy visible desde el aire y no (uer1a despertar la curiosidad de Ma8e Helm! &emasiado d bil para ayudar a los *ombres$ se tendi a la sombra de un +rbol espinoso mientras Royan se ocupaba de l! 3ara su consternacin$ comprob (ue la so-ocacin *ab1a a#otado sus -uer,as! La ano7ia cerebral *ab1a de'ado como secuela una 'a(ueca espantosa! 0l respirar sent1a -uertes pun,adas de dolor en el pec*o% tal ve, al debatirse *ab1a des#arrado al#n msculo! Le impresion la paciencia de Royan! En nin#n momento lo interro# sobre lo (ue *ab1a visto en el -ondo de la (uebrada% su recuperacin parec1a preocuparla m+s (ue los pro#resos de la investi#acin! Se par con su ayuda y emprendieron el re#reso al campamento! Sus movimientos eran lentos$ torpes y r1#idos como los de un vie'o! Le dol1an todos los msculos y tendones! Sab1a (ue su cuerpo necesitaba tiempo para reabsorber y metaboli,ar el +cido l+ctico y el nitr#eno acumulados en sus te'idos! 162

En el campamento$ Royan lo llev a su c*o,a y se des*i,o en atenciones! Lo ayud a tenderse ba'o el mos(uitero% l se sent1a muc*o me'or$ pero no se lo di'o! Hac1a muc*o (ue no lo mimaba una mu'er$ y le encantaba! Ella le tra'o un par de aspirinas y un ta,n de t *irviendo con muc*a a,car! El lo bebi y$ e7a#erando la debilidad de su vo,$ pidi un poco m+s! Sentada 'unto a su catre$ lo mir sol1cita *asta (ue termin de beber! /9Te sientes me'or: /Las apuestas est+n dos a uno a -avor de (ue sobrevivir /di'o$ y ella sonri!!! /@eo (ue est+s me'or! <tra ve, el caradura de siempre! Tuve tanto miedo!!! /Slo trataba de llamar tu atencin! /Bien$ ya (ue estamos se#uros de (ue vivir+s$ dime (u pas! ;u problemas tuviste all+ aba'o! /En realidad$ lo (ue (uieres saber es (u descubr1! 92o es cierto: /Bueno$ s1/con-es! Le cont todo lo (ue *ab1a descubierto y cmo lo *ab1a atrapado la corriente del sumidero! Ella lo escuc* sin interrumpirlo y una ve, terminado el relato permaneci en silencio$ sumida en sus pensamientos! Hinalmente lo mirE /9;uieres decir (ue Taita pudo abrir esos nic*os en la piedra *asta el -ondo de la c*arca$ a m+s de (uince metros de la super-icie:/El asinti y ella nuevamente se sumi en el silencio!/ 9"mo diablos lo *i,o: 9Tienes al#una idea: /Hace cuatro mil a)os$ tal ve, el nivel del a#ua era m+s ba'o! 0caso *ubo una se(u1a prolon#ada$ el r1o se sec y l pudo lle#ar *asta el -ondo! 9;u te parece: /3uede ser$ pero en ese caso$ 9por (u se tomar1a la molestia de levantar un andamio: 93or (u no ba' directamente por el lec*o del r1o: 0dem+s$ me parece (ue eli#i el lu#ar precisamente por(ue el r1o pasaba por a*1! Si *ubiera estado seco$ le *abr1a dado lo mismo ese lu#ar o cual(uier otro dentro de la (uebrada! 2o$ me da la impresin de (ue eli#i ese lu#ar precisamente por(ue era inaccesible! /Sospec*o (ue tienes ra,n! /3or eso$ si el r1o corr1a incluso en su nivel m+s ba'o$ como a*ora$ 9cmo diablos lo#r abrir esos nic*os ba'o el a#ua: 9F (u ob'eto ten1a montar el andamio en el -ondo: /La verdad$ no ten#o la menor idea! /Bueno$ de' moslo por el momento! @olvamos a la descripcin del sumidero (ue estuvo a punto de c*uparte! 93udiste calcular el tama)o de la abertura: Mene la cabe,aE 163

/Estaba muy oscuro! Ten1a menos de un metro de visibilidad! /9La abertura est+ entre las dos *ileras de nic*os: /2o$ dir1a (ue est+ a un costado/di'o$ pensativo/! To(u -ondo con los pies y estaba a punto de tomar impulso cuando me atrap! /3or lo tanto$ est+ en el -ondo mismo de la c*arca y un poco r1o aba'o con respecto al andamio! 9&i'iste (ue la abertura ten1a una -orma cuadrada: /2o estoy totalmente se#uro!!! recuerda (ue vi muy poco! Hue una impresin$ nada m+s! /3or consi#uiente$ podr1a ser una estructura arti-icial!!! una especie de conducto abierto *acia un costado de la c*arca! /3uede ser/di'o$ dubitativo/! 3ero tambi n puede ser una -alla natural en el estrato (ue sirve de drena'e al r1o! 90dnde vas:/pre#unt al ver (ue se paraba! /2o demoro! @oy a buscar mis apuntes y las impresiones de la estela! Fa vuelvo! 0l volver$ se sent en el suelo 'unto a su catre y ple# las piernas a la manera -emenina! &esple# los papeles sobre el suelo y l al, el mos(uitero para mirar me'or! 0yer$ mientras constru1as el apare'o$ pude desci-rar casi toda la -a, de la estela correspondiente a la IprimaveraI!/"oloc el cuaderno de manera (ue l pudiera ver la p+#ina!/ Estos son apuntes preliminares! "omo ves$ *e puesto al#unos si#nos de interro#acin$ (ue indican una traduccin tentativa o bien un lu#ar donde Taita utili, al#n s1mbolo (ue descono,co! Los estudiar m+s adelante con tiempo! /"omprendo! /Las -rases resaltadas en verde son e7tractos de la versin est+ndar del Libro de los Muertos! 3or e'emplo$ la si#uienteE IEl universo est+ tra,ado en c1rculos$ el disco de Ra$ el dios del Sol! La vida del *ombre es un c1rculo (ue comien,a en la matri, y termina en la tumba! El c1rculo de la rueda del carro anticipa la muerte de la serpiente (ue ella aplasta ba'o su canto!I /S1$ recuerdo ese pasa'e! /Los pasa'es resaltados en amarillo pertenecen a Taita% o por lo menos$ no son e7tractos del Libro de los Muertos ni de otro te7to (ue yo cono,ca! Hay un p+rra-o (ue (uiero leerte! Se)al el pasa'e con el dedo mientras le1aE ILa *i'a de la diosa *a concebido! Ha sido -ecundada por a(uel (ue no tiene simiente! Ha parido a su *ermana #emela! El -eto yace eternamente en su seno! El #emelo no nacer+! Mam+s ver+ la lu, de Ra! @ivir+ en eterna oscuridad! En el seno de la *ermana$ el novio la reclama en matrimonio perpetuo! La #emela nonata es la novia del dios (ue -ue *ombre! Sus destinos est+n entrela,ados! @ivir+n para siempre! 2o perecer+n!I 0l, la vistaE 164

/La primera ve, (ue lo le1$ decid1 (ue la *i'a de la diosa era el r1o &andera$ tal como *emos dic*o! El dios (ue -ue *ombre slo puede ser el Haran! &ei-icaron a Mamose cuando ascendi al trono de E#ipto! 0ntes era *ombre! /S1$ y a(uel (ue no tiene simiente es Taita/asinti 2ic*olas/! Recuerda m+s de una ve, (ue -ue eunuco! 3ero$ 9(u *ay de esa misteriosa *ermana #emela: 9Tienes al#una idea: /La #emela ser1a una rama o una bi-urcacin del cauce$ 9no te parece: /0'+$ comprendo! Su#ieres (ue se re-iere al sumidero! 0ll+ en el -ondo 'am+s ver+ la lu, de Ra! Taita$ (ue no tiene simiente$ es su padre$ es decir$ el ar(uitecto! /E7actamente$ y *a casado a la #emela del r1o con el -aran Mamose para toda la eternidad! 0tando cabos$ mi conclusin es (ue no *allaremos la tumba del -aran Mamose *asta (ue e7ploremos ese sumidero donde estuviste a punto de morir a*o#ado! /9F (u su#ieres (ue *a#a:/pre#unt$ y ella se enco#i de *ombros! /2o soy in#eniero$ 2ic8y! Eso te lo de'o a ti! Slo s (ue Taita encontr la manera no slo de lle#ar *asta el -ondo sino de traba'ar all+ aba'o! Si *e interpretado bien la estela$ l reali, una #ran e7cavacin en el -ondo de la c*arca! Si l pudo$ no *ay motivos para (ue t no puedas imitarlo! /0*$ pero Taita era un #enio/ob'et/! .l mismo lo dice$ una y otra ve,! Fo soy apenas un traba'ador! /He apostado todo lo (ue ten#o a ti$ 2ic8y! S (ue no me decepcionar+s!

2o *ab1a (ue ser un rastreador e7perto para se#uir ese rastro! Su presa *ab1a tomado pocas precauciones para evitarlo! Evidentemente$ se#u1an la senda principal a lo lar#o de la (uebrada del 0bbay *acia la -rontera occidental con Sud+n! Me8 2immur volv1a a sus baluartes! Boris calcul (ue llevaba de (uince a veinte *ombres! Era di-1cil cerciorarse por(ue las *uellas se superpon1an en la senda! 0dem+s$ se#uramente tendr1a e7ploradores en la delantera y los -lancos y una partida en la reta#uardia! 0van,aban a buen paso$ pero una partida tan #rande no pod1a aventa'ar a un perse#uidor solitario! Estaba se#uro de (ue #anaba terreno! 0l partir le llevaban una venta'a de cuatro *oras$ pero a 'u,#ar por los ltimos indicios$ a*ora estaban a menos de dos! Sin detener su trote$ se inclin para reco#er al#o de la senda! Era una ramita$ un brote de 8usa##asa##a$ la planta (ue crec1a en el borde de la senda! Uno de sus perse#uidos la *ab1a (uebrado al ro,arla! Era un indicio bastante preciso de la venta'a (ue le llevaban! 0 pesar del calor de la (uebrada$ el brote verde apenas empe,aba a marc*itarse! 3or lo tanto$ estaba m+s cerca de lo (ue *ab1a pensado! 0minor el paso para plani-icar sus movimientos! "onoc1a bien esa parte del valle! El a)o anterior *ab1a recorrido ese terreno con un cliente norteamericano (ue (uer1a ca,ar un 1bice de 165

Walia! &espu s de recorrer esas (uebradas y *ondonadas durante casi un mes$ mataron un carnero enorme$ de lana enne#recida por los a)os y con un par de cuernos enroscados (ue -i#uraban en d cimo lu#ar del libro de r cords de RoOland Ward! Sab1a (ue unos tres o cuatro 8ilmetros m+s adelante el 2ilo se reple#aba *acia el sur y poco despu s se reple#aba nuevamente! La senda principal se#u1a todos los meandros del r1o por(ue una serie de precipicios inaccesibles dominaban la altiplanicie en el centro del recodo! Sin embar#o$ e7ist1a una manera de cortar camino! Boris lo *ab1a *ec*o cuando perse#u1a el 1bice *erido! El ca,ador norteamericano no *ab1a sabido matar al carnero de un solo tiroE su proyectil *ab1a errado a la cavidad cardiopulmonar$ per-orando el intestino! El carnero *erido *ab1a *uido *acia el altiplano si#uiendo sus sendas ocultas entre las rocas! Boris y el norteamericano lo *ab1an se#uido *asta la cima de la monta)a! Era una senda peli#rosa$ traicionera$ pero al des4 cender #anaban casi (uince 8ilmetros de terreno! Si pudiera encontrar esa senda$ tendr1a la oportunidad de adelantarse a Me8 2immur y emboscarlo en la otra ladera! Ser1a una venta'a enorme! El #uerrillero esperaba una persecucin$ no una emboscada! 3robablemente cubr1a sus *uellas$ y a Boris le ser1a casi imposible atravesar la reta#uardia sin llamar la atencin de sus v1ctimas potenciales! 3ero si lo#rara adelant+rseles$ pasar1a a dominar la situacin! Estar1a en condiciones de ele#ir el terreno donde matarlos! Mientras la senda y el cauce principal del 2ilo iniciaban su #iro *acia el sur$ sus o'os trataban de reconocer al#n accidente en el terreno alto! Lo encontr antes de recorrer un 8ilmetro m+s! Era una (uiebra en la l1nea de los precipicios$ un portillo poblado de ve#etacin (ue penetraba en el muro de basalto! Se detuvo a secarse el sudor de la cabe,a y el cuello! I&emasiado vod8a/pens! Te est+s volviendo -lo'o!N Su camisa estaba empapada como si se *ubiera ,ambullido en el r1o! 3as el -usil al otro *ombro$ al, los lar#avistas y barri las paredes de la *ondonada boscosa! Eran verticales$ parec1an imposibles de escalar$ pero entonces reconoci un +rbol atro-iado (ue crec1a en una #rieta del muro! 3arec1a un bons+i 'apon s de tronco de-orme y ramas retorcidas! El 1bice de Walia se encontraba en la cornisa arriba de ese +rbol cuando el norteamericano le dispar! Boris evoc la escenaE el carnero de monte se *ab1a crispado al recibir la *erida$ lue#o *ab1a #irado$ lan,+ndose cuesta arriba *acia la cima del precipicio! 0l, lentamente los lar#avistas *asta encontrar la estrec*a cornisa (ue ascend1a sobre la cara del muro! I&a$ da! Es a(u1!I Era un alivio poder pensar en su len#ua materna$ despu s de *aberse visto -or,ado a *ablar in#l s o -ranc s durante varios d1as! 0ntes de iniciar el ascenso$ ba' a la orilla del 2ilo! Se arrodill y se ec* a#ua a dos manos *asta empaparse la cabe,a rapada y lavarse la transpiracin de la cara y el cuello! @aci y volvi a llenar su cantimplora$ y bebi *asta (ue le doli el estma#o! 2uevamente en'ua# la cantimplora y la llen *asta el tope! En la monta)a no *ab1a a#ua! 3or ltimo$ *undi su sombrero de monte en el r1o y as1 empapado volvi a pon rselo% el a#ua le c*orreaba por la cara y el cuello! 166

@olvi a la senda principal y avan, otros cien pasos$ estudiando cuidadosamente el terreno! Una #ran pe)a obstru1a la senda! Los *ombres (ue lo preced1an se *ab1an visto obli#ados a bordear el obst+culo$ pasando por un tramo de terreno cubierto de un polvo sutil como el talco! 0ll1 estaban sus *uellas$ claras y n1tidas! La mayor1a de los *ombres cal,aban borce#u1es israel1es de comando con la t1pica suela en ,i#,a#% los (ue ven1an atr+s *ab1an pisado las *uellas de los primeros! Tuvo (ue arrodillarse pa4 ra estudiar minuciosamente el rastro antes de descubrir una *uella muc*o m+s pe(ue)a$ delicada$ incon-undiblemente -emenina! Estaba borrada a medias por las pesadas *uellas masculinas$ pero la marca del dedo #ordo era n1tida$ y la suela era de una ,apatilla de tenis Bata! La *abr1a distin#uido entre otras die, mil *uellas! Era un alivio saber (ue Tessay se#u1a marc*ando con el #rupo% (ue ella y su amante no *ab1an tomado otra senda! Me8 2immur era un tipo astuto y *+bil! Fa una ve, *ab1a escapado de las #arras de Boris! 50*ora no volver1a a suceder6 El ruso mene la cabe,a con ve*emenciaE esta ve, no! 2uevamente estudi la *uella -emenina! Sinti una pun,ada de -uria! 2o se trataba de sentimientos! El amor y el deseo no entraban en sus c+lculos! Ella era su esclava y se la *ab1an robado! Slo le importaba el insulto! 0l rec*a,arlo$ ella lo *ab1a *umillado y por eso merec1a morir! 0l pensar en la matan,a lo embar# la anti#ua emocin! Matar era su o-icio y su vocacin% por m+s (ue lo e'erciera$ la emocin 'am+s disminu1a y el placer 'am+s (uedaba colmado! Tal ve, era el nico placer verdadero (ue le (uedabaE el vod8a no pod1a embotarlo como *ab1a sucedido con el acto -1sico de la cpula! Matarla le dar1a m+s placer (ue copular con ella! &urante los ltimos a)os slo ca,aba animales in-eriores$ pero 'am+s olvidaba el placer de rastrear y matar a un ser *umano$ especialmente a una mu'er! ;uer1a a Me8 2immur$ pero so4 bre todo (uer1a a la mu'er! En la poca del presidente Men#istu$ cuando era 'e-e del contraespiona'e$ sus subalternos conoc1an sus #ustos y siempre le reservaban las mu'eres m+s bonitas! Slo lamentaba (ue esta ve, tendr1a (ue ser e7peditivo! 2o pod1a ni pensar en prolon#ar la e7periencia para saborear el placer! En los vie'os tiempos$ sol1a prolon#ar esas e7periencias durante *oras$ a veces durante d1as! /3uta/murmur con -uria! 3isote el polvo para borrar su rastro$ tal como la borrar1a a ella!/ 2e#ra de mierda! "on nuevas -uer,as y +nimo$ de' la senda y trep *acia el +rbol de-orme donde nac1a la cornisa de las cabras monteses! Encontr la senda tal donde lo *ab1a previsto y empe, a se#uirla! 0 medida (ue ascend1a$ se volv1a m+s empinada! En ocasiones ten1a (ue ayudarse con las manos para trepar una pen4 diente o atravesar un des-iladero an#osto! La primera ve, (ue escal esa monta)a$ se#u1a el rastro san#riento de un carnero *erido! 0*ora$ sin esas #otas de san#re (ue lo #uiaran$ en dos ocasiones e(uivoc el camino y se 167

encontr en un calle'n sin salida sobre la cara del precipicio! Tuvo (ue retroceder del borde y volver sobre sus pasos *asta encontrar la curva! "ada ve, (ue sucedi supo (ue estaba perdiendo tiempo y acaso lle#ar1a tarde para interceptar a Me8 2immur! En una ocasin sorprendi a una tropilla de cabras (ue descansaban en una cornisa$ a mitad de camino a la cumbre! Salieron corriendo cuesta arriba$ m+s parecidas a p+'aros (ue animales su'etos a la ley de #ravedad! Las conduc1a un inmenso mac*o de barba lar#a y cuernos retorcidos (ue en su *uida le indic una ruta directa a la cumbre! El ltimo tramo era tan escarpado (ue se despelle' las yemas de los dedos$ pero -inalmente lle# a la cima y se arrastr sobre el borde sin al,ar la cabe,a! Una silueta *umana per-ilada contra ese cielo a,ul transparente ser1a visible en muc*os 8ilmetros a la redonda! Se arrastr ba'o la cresta *asta *allar una mata de sansiveria donde ocultarse y aprovec* las *o'as erectas y puntia#udas para disimular el per-il de su cabe,a mientras con sus lar#avistas estudiaba el valle trescientos metros m+s aba'o! &esde esa altura$ el 2ilo era una #ran v1bora brillante (ue -ormaba el primer plie#ue del recodo! En su super-icie aparec1an r+pidos y arreci-es de piedra! El levantamiento del basalto en cada orilla era turbulento y (uebrado como las olas (ue a#itan el mar durante un *urac+n tropical! El paisa'e temblaba y reluc1a$ y el calor del Sol ca1a con la -uer,a del *ac*a de un verdu#o para someter al universo de rocas ro'as a su voluntad! 0 pesar de (ue el espe'ismo alteraba la visin de los lar#avistas$ Boris descubri la tosca senda 'unto al r1o y la si#ui por el valle *asta una curva! La ausencia de se)ales *umanas le in4 dic (ue su presa ya *ab1a pasado! 2o sab1a *asta dnde *ab1an lle#ado$ pero s1 (ue deb1a darse prisa para interceptarles el paso en la ladera opuesta de la monta)a! 3or primera ve, desde (ue se ale' del r1o$ bebi unos sorbos de a#ua de su cantimplora! El calor y el es-uer,o del ascenso lo *ab1an des*idratado! En esas circunstancias$ un *ombre sin provisin de a#ua morir1a en pocas *oras! 2o era casual la ausencia casi total de asentamientos *umanos permanentes en la (uebrada! 0l ale'arse de la cresta e iniciar el cruce del paso monta)oso se sinti re'uvenecido! El trayecto era de apenas un 8ilmetro y sin darse cuenta lle# al borde del precipicio al otro lado! Un paso m+s y *ubiera ca1do al vac1o para estrellarse trescientos metros m+s aba'o! 2uevamente recorri la cresta *asta encontrar un lu#ar desde donde pod1a espiar el terreno sin ser visto! El r1o era i#ualE un tramo anc*o y turbulento de r+pidos cubiertos de espuma (ue volv1a *acia l al doblar el recodo! La senda se#u1a la orilla de su mismo lado$ salvo en los lu#ares donde los acantilados y las a#u'as de piedra (ue sur#1an de las a#uas del 2ilo la obli#aban a desviarse tierra adentro! En la #ran desolacin de la (uebrada no *ab1a otro movimiento visible (ue el torrente de las a#uas brav1as y la dan,a incesante del espe'ismo creado por el calor! Me8 2immur no pod1a *aber pasado ya$ por(ue no se despla,aba con la su-iciente rapide,% por lo tanto$ an deb1a de estar recorriendo el recodo! Boris bebi m+s a#ua y descans durante casi media *ora$ *asta sentir (ue *ab1a recuperado sus -uer,as! Se pre#unt si no le conven1a ba'ar inmediatamente e instalar la emboscada sobre la 168

senda$ pero resolvi (ue era me'or permanecer en el terreno alto *asta tener la presa a la vista! @eri-ic cuidadosamente la mira telescpica para comprobar si no la *ab1a desalineado al#n #olpe durante el ascenso% lue#o vaci el car#ador y e7amin los cinco proyectiles! La camisa de bronce de uno de ellos ten1a varias muescas y manc*as$ de manera (ue la descart y sac otra de su canana! 3uso un proyectil en la rec+mara y trab el disparador con el se#uro! Lue#o puso el arma en el suelo mientras cambiaba sus medias empapadas de sudor por un par limpio (ue sac de su moc*ila! 0t cuidadosamente los cordones de sus borce#u1es! Un e74 perto como l no corr1a el ries#o de (ue le salieran ampollas en los pies$ por(ue en ese clima se in-ectaban y empe,aban a supurar en cuestin de *oras! Bebi un sorbo de a#ua$ se par y se col# el WD]DU en bandolera! &ispuesto a en-rentar lo (ue la diosa de la ca,a le enviara$ si#ui su camino por la cresta para interceptar a la banda #uerrillera! Se detuvo en cada punto desde donde se ve1a la senda a recorrerla con sus lar#avistas$ pero en nin#n momento vio a la presa$ y la tarde empe, a declinar! Empe,aba a temer (ue Me8 2immur *ubiera lo#rado pasar sin ser visto$ (ue *ubiera cru,ado el r1o en un vado secreto o tomado otro camino por un valle oculto$ cuando un #rito tembloroso y pla)idero se al, en el aire parali,ado por el calor! 0l, la vista! &os milanos revoloteaban en c1rculos sobre un matorral de espinos 'unto a la orilla! El milano de pico amarillo es una de las especies carro)eras m+s ubicuas del continente a-ricano! @ive en estrec*a relacin simbitica con el *ombre$ se alimenta de sus desperdicios$ picotea entre sus residuos$ revolotea sobre sus aldeas y sus campamentos permanentes mientras espera pacientemente (ue de'e sobras de su comida o se siente en cuclillas entre los arbustos$ y apenas ste termina de *acer sus necesidades$ el ave se lan,a a tierra como un a#ente universal de eliminacin de desec*os cloacales! "on sus lar#avistas$ Boris estudi la pare'a de aves (ue planeaba lentamente en el aire recalentado$ siempre en c1rculos y sobre el mismo matorral ribere)o! Ten1an una -orma caracter1stica de orientar el vuelo con sus colas b1-idas$ (ue torc1an *acia uno u otro lado mientras 'u#aban con la corriente! Sus picos de color amarillo brillante aparec1an n1tidamente cada ve, (ue ba'aban las cabe,as para espiar el matorral! Sonri -r1amenteE I&a6 2immur *i,o noc*e temprano! Tal ve, su nueva *embra no a#uanta el calor o el paso$ o tal ve, se detuvieron a 'u#ar un rato!N Se despla, a lo lar#o de la cresta *asta encontrar un lu#ar donde espiar el matorral directamente desde arriba! Lo estudi con los lar#avistas sin descubrir se)al de presencia *umana! 0l cabo de dos *oras empe,aba a dudar de su con'etura inicial! Slo lo reten1a la presencia de los milanos$ (ue a*ora vi#ilaban el matorral desde la rama de un +rbol! Slo pod1a con-iar en (ue vi#ilaban a los *ombres ocultos entre los arbustos! Mir el Sol con preocupacin! Fa descend1a *acia el *ori,onte y el calor era menos ardiente! @olvi a mirar el valle! &irectamente deba'o del matorral$ una entrada en la orilla del r1o -ormaba un remanso$ casi 169

una pe(ue)a la#una! En pocas de crecida estar1a ba'o el a#ua$ pero en ese momento se ve1a un tramo de playa pedre#osa! En esa orilla *ab1a varias rocas ca1das del precipicio! 0l#unas estaban en la playa$ mientras otras asomaban sobre las a#uas del r1o! La m+s #rande era un inmenso canto rodado del tama)o de una casita! Se sobresalt al ver (ue un *ombre sal1a del matorral! Su pulso se aceler al verlo saltar de una de las piedras a la orilla! El *ombre se arrodill$ llen un balde de lona con a#ua$ se volvi y desapareci nuevamente ba'o el matorral! I50'+6 2o soportan el calor! &eben beber$ y eso los delata! &e no *aber sido por los p+'aros$ 'am+s los *ubiera descubierto!/Ri suavementeE a pesar suyo$ sent1a admiracin por su presa/! 2immur es un *ombre precavido! 3or eso pudo sobrevivir! "ontrola todo! 3ero debe beber$ como todo el mundo!I Sin de'ar de mirar con los lar#avistas$ Boris trat de adivinar los movimientos pr7imos de su presa! IHa perdido muc*o tiempo al #uarecerse del calor! Reanudar+ la marc*a cuando re4 -res(ue! Marc*ar+ durante la noc*e!/Mir el Sol!/Tres *oras *asta el anoc*ecer! &ebo darme prisa! &e noc*e ser+ di-1cil apuntar bien!N 0ntes de pararse se arrastr *asta ale'arse de la cresta! &esanduvo sus pasos *asta encontrar un acantilado (ue lo ocultara de los centinelas de Me8 2immur! Entonces inici el descenso! 0ll1 no *ab1a *uellas de cabras$ pero lue#o de varios intentos -allidos encontr una cornisa inclinada por la cual era relativamente -+cil descender! En el -ondo de la (uebrada$ observ cui4 dadosamente la con-i#uracin e inclinacin de los estratos para volver a *allarla en caso de necesidad! Era una buena v1a de escape$ y sab1a (ue en poco tiempo tal ve, ser1a perse#uido y *osti#ado con denuedo! El descenso le tom m+s de una *ora$ se terminaba el tiempo! Lle# a la senda en la orilla y empe, a avan,ar *acia el campamento de Me8 2immur! 0 pesar del apuro$ no descuidaba las precauciones! "aminaba por el terreno pedre#oso en el borde de la senda para no de'ar rastros! Sin embar#o$ a pesar de sus cuidados$ estuvo a punto de trope,ar con ellos! 2o *ab1a avan,ado doscientos metros cuando en lo m+s recndito de su conciencia re#istr el silbido suave y melanclico del estornino de alas p+lidas! 2o le prest atencin *asta (ue las voces de alarma sonaron en su cerebro! 2o era la *ora! Ese silbido del estornino slo se o1a al alba$ cuando el ave abandonaba su nido en lo m+s alto de los precipicios% 'am+s al atardecer ni en el -ondo calcinado de la (uebrada! 3or tanto$ deb1a de ser la se)al de uno de los e7ploradores (ue preced1an a la banda de Me8 2immur$ (ue ya *ab1a reanudado la marc*a! Boris reaccion al instante! Sali de la senda y desanduvo su camino a la carrera$ *asta lle#ar a la cornisa por donde *ab1a ba'ado del precipicio! 0scendi lo su-iciente como para tener un panorama de la senda! "omprendi (ue *ab1a perdido una buena parte de la venta'a obtenida al cortar camino sobre la monta)a! La posicin no era ideal para una emboscada y su v1a de escape estaba e7puesta al -ue#o del enemi#oE necesitar1a muc*a suerte para lle#ar a la cima! Sin embar#o$ ni pens en la posibilidad de de'ar de lado su plan de ven#an,a! 0penas el blanco apareciera en su mira$ disparar1a desde esa posicin! Tuvo (ue reconocer (ue Me8 2immur lo *ab1a sorprendido! La posibilidad de (ue reanudara 170

la marc*a antes del anoc*ecer no *ab1a entrado en sus c+lculos! 3ensaba tomar posicin en la senda r1o arriba del matorral y disparar dos veces$ cuidando bien la punter1a$ antes de verse obli#ado a *uir! Su previsin inicial era (ue$ muerto Me8 2immur$ sus *ombres no estar1an demasiado ansiosos por perse#uirlo! 3ensaba retirarse a la carrera$ detenerse en cada baluarte de-endible para disparar un par de proyectiles$ tal ve, ba'ar a uno o dos de ellos a -in de imponerles cautela y as1 (uitarles las #anas de continuar la partida! 3ero la situacin *ab1a cambiado totalmente! &eber1a aprovec*ar la primera oportunidad (ue se presentara/casi con se#uridad con un blanco mvil/ y lue#o de disparar (uedar1a a la vista en la cornisa sobre la cara del precipicio! Su nica venta'a era (ue contaba con un -usil de ca,a de #ran precisin$ en tanto (ue los *ombres de Me8 2immur estaban armados con -usiles de asalto 0RXB$ muy r+pidos para disparar pero sumamente imprecisos a distancia$ sobre todo en manos de los s*u-ta! Bien entrenados$ los #uerreros de las tribus a-ricanas eran de los me'ores soldados del mundo! 3ose1an todas las destre,as menos unaE eran tiradores mediocres! Se tendi boca aba'o sobre la cornisa% la roca estaba tan recalentada (ue le (uem la piel a trav s de la ropa! Se (uit la moc*ila$ la coloc delante de su cabe,a para (ue sirviera de apoyo al -usil! Tras acomodarse lo me'or (ue pudo$ apunt a una roca en el borde de la senda principal y describi un arco con el ca)o para ase#urarse de (ue ten1a un buen campo! "onvencido de (ue *ab1a encontrado la me'or posicin posible dado el escaso tiempo con (ue contaba$ de' el -usil$ tom un pu)ado de tierra y se la -rot en la cara! El sudor la trans-orm en barro (ue cubri su te, p+lida y elimin el resplandor (ue un e7plorador atento podr1a descubrir a #ran distancia! Lue#o veri-ic el +n#ulo del Sol para cerciorarse de (ue no se re-le'ara en el lente de la mira o en al#una parte met+lica del -usil! 0tra'o la rama de un espino cercano para (ue ec*ara sombra sobre el arma! Hinalmente se acomod$ apoy la culata del -usil contra su *ombro y empe, a respirar pro-unda y pausadamente a -in de reducir su pulso y calmar el temblor de sus manos! 2o tuvo (ue esperar muc*o tiempo! @olvi a o1r el silbido del ave$ pero muc*o m+s cerca (ue antes! <tro silbido le respondi desde el borde opuesto de la senda$ 'unto al r1o! ITerreno di-1cil para la escolta/pens con una sonrisa sardnica como la mueca de una calavera/! Se 'untan y se (uedan atr+s!I En ese momento apareci un *ombre en la curva del camino$ a unos (uinientos metros de l! Boris lo estudi a trav s del lente de la mira! Era un t1pico #uerrillero a-ricano$ un s*u-ta vestido con una me,cla abi#arrada y andra'osa de ropa civil y de combate$ car#ando moc*ila$ cantimplora$ proyectiles y #ranadas$ as1 como el 0RXB listo para disparar! 0l -inali,ar la curva$ se ocult detr+s de una #ran piedra! Estudi la con-i#uracin del terreno durante un minuto lar#o$ #irando la cabe,a *acia uno y otro lado! En un momento dado mir directamente *acia Boris$ (uien contuvo el aliento para (uedar tan inmvil como la roca a su lado! 3or -in el s*u-ta se endere, e *i,o una se)al con la mano a (uienes lo se#u1an! Reanud el camino al trote! "uando *ubo recorrido cincuenta me4 tros empe,aron a aparecer los dem+s$ a distancias tan re#ulares como las de las cuentas en un 171

collar! Ser1a imposible barrerlos con una r+-a#a$ aun(ue se contara con una ametralladora pesada instalada en un nido! IBienI$ pens Boris con admiracin! ITropas de primera! Esco#idas especialmente por el propio Me8!I 0 trav s del lente estudi los ras#os de cada *ombre en busca de Me8 2immur! Eran siete desple#ados a lo lar#o de la senda y an no aparec1a su 'e-e! El *ombre de punta lle# a la altura de la posicin de Boris y si#ui de lar#o! 3asaron un par de laderos$ pisando suavemente las matas de espinos apenas a doce pasos de Boris! Inmvil como una piedra$ los de' pasar! 3asaron los dem+s$ a buen paso y conservando la distancia! &urante varios minutos$ la (uebrada (ued desierta de toda presencia *umana! Entonces espi otro movimiento -urtivo! ILa reta#uardiaI$ mascull suavemente! IMe8 conserva a la mu'er consi#o! Es su nuevo 'u#uete! La cuida muc*o!I ;uit el se#uro del disparador con #ran cuidado para evitar (ue un c*as(uido met+lico e7tra)o repercutiera en el aire inmvil y recalentado! I;ue ven#an/suspir/! 3rimero Me8! 2ada de tiros di-1ciles a la cabe,a! Bien al centro del pec*o! "uando l cai#a la mu'er (uedar+ parali,ada! 2o tiene re-le'os de #uerrero! Me dar+ la oportunidad de disparar otra ve, sin apuro! 0 esta distancia no puedo errar! Musto entre esas lindas tetitas ne#ras!I La ima#en de la san#re y la muerte violenta en contraste con la bella y de4 licada Tessay le provoc una -uerte e7citacin se7ual! ITal ve, pueda ba'ar a uno o dos m+s$ pero ser+ me'or (ue no cuente con ello! Estos tipos son e7pertos! Lo m+s probable es (ue se pon#an a cubierto antes (ue la mate a ella!I Mir las caras de los *ombres de reta#uardia a medida (ue pasaban! "ada uno -ue una nueva decepcin! 0l -inal eran tres (ue trotaban por la senda a paso re#ular y metdico! 2o *ab1a se)ales de Me8 ni de la mu'er! La reta#uardia desapareci y los ruidos d biles de su paso se desvanecieron! Tendido sobre la cornisa$ Boris sinti el latido de su cora,n y el sabor amar#o de la desilusin le llen la boca! I9&nde est+n:I$ pens con amar#ura! I9&nde diablos est+ Me8:I La respuesta era obvia y le vino al instante! Hab1an tomado otra senda! Esa patrulla era un se)uelo! 3ermaneci en el lu#ar durante cinco minutos$ medidos por su relo'$ por las dudas de (ue aparecieran m+s *ombres! Su mente era un torbellino! Hab1a visto el rastro de Tessay por ltima ve, en el otro e7tremo del recodo del r1o! &esde entonces *ab1an pasado varias *oras$ y si ella y Me8 *ubieran lo#rado pasar$ podr1an estar en cual(uier parte! Tal ve, Me8 *ab1a #anado un d1a entero de venta'a$ el lapso (ue necesi4 tar1a Boris para recuperar l rastro! 0brumado por la -uria$ tuvo (ue cerrar los o'os para no perder la ra,n! Era el momento de pensar con la mayor claridad$ no de abalan,arse sobre el problema como un b-alo *erido! Sab1a (ue la -alta de dominio de s1 mismo era una de sus debilidades! "uando abri los o'os$ su -uria se *ab1a vuelto -r1a y -uncional! Sab1a cu+les eran los pasos a se#uir y en (u orden deb1a e'ecutarlos! Lo primero era volver sobre la senda$ recorrerla y ve4 ri-icar cada paso! 0s1 descubrir1a el lu#ar preciso en (ue Me8 se *ab1a separado del pelotn principal de los s*u-ta! 172

Ba' de la cornisa y atraves los espinos *asta la senda! 0 paso r+pido si#ui el rastro en retroceso$ r1o arriba$ *acia el lu#ar donde los s*u-ta *ab1an descansado durante las *oras de mayor calor! Lo primero (ue advirti -ue (ue la pare'a de milanos *ab1a partido! 3ero eso no si#ni-icaba (ue el matorral estuviera desierto$ y lo borde cuidadosamente! 0l principio si#ui el rastro de apro7imacin por el lado m+s ale'ado! 0un(ue vie'o$ an era bastante n1tido! Bruscamente se detuvo en el centro de la senda y sinti (ue se le eri,aban los pelos de los antebra,os y la nuca! @io la se)al en el medio de la senda y comprendi (ue *ab1a ca1do en la trampa de Me8! Era la *uella n1tida de una ,apatilla Bata! Me8 y la mu'er se *ab1an #uarecido ba'o el matorral$ pero no *ab1an vuelto a salir! Estaban a*1$ y Boris tuvo la premonicin de (ue en ese momento Me8 lo estudiaba a trav s de la mira de un 0R! Estaba al descubierto$ inclinado sobre el rastro y totalmente vulnerable! Se arro' de costado y cay a#a,apado como un #ato sobre la *ierba dura del borde$ el -usil preparado para disparar! 0l cabo de varios minutos$ una ve, (ue disminuy el latido -ebril de su cora,n$ empe, a circundar el matorral lentamente! Su dedo estaba posado en el disparador del WD]DU y el ca)o recorr1a un arco lento$ listo para saltar en cual(uier direccin como la cabe,a de una cobra! Se despla, lentamente *acia la orilla$ donde el ruido de los r+pidos disimular1a el de sus pasos! 3ero cuando estaba a punto de re-u#iarse detr+s de la #ran piedra del tama)o de una casa (ue *ab1a visto desde lo alto$ al#o lo inmovili,! 3or encima de las a#uas del 2ilo$ *ab1a o1do un sonido tan impropio del lu#ar y la *ora (ue dud de sus propios sentidos! Era el sonido de una risa de mu'er$ dulce y ar#entina como el tintineo de caireles de cristal a#itados por una brisa! El sonido ven1a de la orilla un poco m+s all+ de la piedra! Se desli, *acia la piedra$ listo para #uarecerse detr+s de ella y espiar la orilla m+s all+! 3ero antes de lle#ar oy el ruido de un ob4 'eto pesado al caer al a#ua se#uido de un c*illido de mu'er$ ale#re e impdico a la ve,! Lle# a la #ran piedra y se asom de atr+s de su mole protectora para espiar la playa pedre#osa! Lo (ue vio lo de' atnito! 2o pod1a dar cr dito a sus o'os! Mam+s *ubiera sospec*ado seme'ante estupide, en Me8 2immur! El *ombre rudo$ el #uerrero veterano$ el sobreviviente de dos d cadas de #uerra en el monte$ se portaba como un adolescente bobo$ en-ermo de amor! Me8 2immur se *ab1a apartado de sus *ombres para reto,ar con su nueva amante! Boris tuvo (ue ase#urarse de (ue no le *ab1a montado una trampa comple'a! La situacin era dema4 siado -ortuita$ demasiado a pedir de boca para ser cierta! Estudi la orilla cent1metro a cent1metro en las dos direcciones y -inalmente sonri con -rialdad! I"laro (ue est+n solos! Me8 'am+s permitir1a (ue uno de sus *ombres viera desnuda a Tessay!I Su sonrisa se volvi m+s amplia al comprender *asta dnde lle#aba su buena suerte! ISe *a vuelto loco! 92o sospec* (ue lo se#uir1a: 9"rey (ue ten1a su-iciente venta'a para darse este #usto: 9Hay al#o en el mundo m+s estpido y miope (ue un *ombre con la ver#a tiesa:I Boris re1a para sus adentros$ encantado! Se *ab1an (uitado la ropa y la *ab1an apilado en el pedre#ullo de basalto #ris! "*apoteaban 173

en el a#ua playa del r1o en el borde de la corriente principal! Estaban como &ios los tra'o al mundo$ Me8 2immur era un *ombre de *ombros anc*os$ espalda musculosa$ nal#as duras y estrec*as! Tessay era del#ada como un 'unco$ de cintura pe(ue)a y caderas estrec*as! Su piel era del color de la miel silvestre! Estaban totalmente absortos en ellos mismosE el resto del mundo *ab1a de'ado de e7istir! ISe#uramente de' una #uardia m+s atr+s!I 2o puede *aber perdido todo el sentido comn$ pens Boris! I2o esperaba (ue me adelantara a l! "ree (ue est+ totalmente se#uro! 3eda,o de idiota$ m1renlo!I Me8 perse#u1a a la c*ica$ (ue se de'aba alcan,ar! "ayeron en el a#ua playa$ abra,ados$ sus bocas se buscaron al salir a -lote$ riendo mientras el a#ua c*orreaba sobre sus rostros morenos$ *ermosos$ modelos de apuesta virilidad y bella -eminidad$ 0d+n y Eva a-ricanos reto,ando en su para1so particular! Boris apart la vista con es-uer,o y mir las ropas abandonadas sobre la #rava! Me8 *ab1a de'ado su 0R sobre su c*a(ueta militar$ a pocos pasos de Boris! Le bastaron un par de pasos para cru,ar la playa! Tom el 0R$ le (uit el car#ador y lo #uard en su bolsillo! Lue#o vaci la rec+mara$ de' el -usil descar#ado sobre el pedre#ullo y volvi a su escondite! Me8 y Tessay es4 taban tan absortos el uno en el otro (ue no se dieron cuenta de nada! Silencioso a la sombra de la roca$ Boris los miraba reto,ar en el r1o! Hab1a al#o de in#enuidad casi in-antil en su amor y su mutuo embeleso! Tessay se apart de los bra,os de Me8 y sali del a#ua! L#il y traviesa$ corri por la playa$ y a cada paso sus pec*os sedosos$ empapados$ se a#itaban y se ro,aban mientras lo miraba sobre su *ombro en -ranca incitacin! Me8 la si#ui$ el vello del amplio pec*o brillante de a#ua$ el se7o poderoso! La alcan, antes de (ue lle#ara a donde estaba su ropa! Ella se debati entre sus bra,os *asta (ue los labios de l se posaron sobre los suyos! Entonces se entre#! Mientras la besaba$ sus ma4 nos se desli,aban por su espalda y sus nal#as empapadas! Ella se apret contra l y separ los muslos$ incit+ndolo a e7plorar los secretos de su cuerpo! Gimi de deseo cuando la mano de l acarici su se7o! En Boris la -uria se me,claba con la e7citacin perversa del vo1eur (ue esp1a a su esposa en bra,os de otro! Su mente era un *ervidero de pasiones demon1acas! Mientras su se7o se in#ur#i 4 taba de san#re *asta ponerse dolorosamente tieso$ el -uror a#itaba su cuerpo como una rama en la tempestad! s1! Los amantes cayeron de rodillas! 0bra,+ndolo$ Tessay se ec* de espaldas$ atray ndolo sobre

/Muro por &ios$ Me8 2immur$ (ue nunca sabr+s lo rid1culo (ue luces con el culo al aire/ e7clam Boris! L#il como un leopardo sorprendido con su presa$ Me8 se revolc y tom el 0RXB! 0un(ue Boris lo *ab1a previsto y le apuntaba a la nuca con el WD]UD$ Me8 era tan velo, (ue pudo al,ar el 0R$ apuntar a la pan,a de Boris y disparar! La u)a del disparador c*as(ue al entrar en la rec+mara vac1a y los dos *ombres se miraron 174

desde los e7tremos de la playa pedre#osa$ apunt+ndose con sus armas! &esnuda sobre la playa$ Tessay mir a su esposo con o'os espantados al comprender (ue Me8 estaba a punto de morir! Boris solt una risita roncaE /9&nde lo (uieres$ Me8: 9;u te parece si le vuelo la cabe,a a esa sucia ver#a ne#ra$ a*ora (ue est+ parada: Los o'os de Me8 se apartaron por un instante de la cara de su adversario a la monta)a$ y Boris comprendi (ue$ tal como *ab1a previsto$ el #uerrillero *ab1a conservado al#unos *ombres en su reta#uardia! Se encontraban cerca$ pero no tanto como para ver la playa donde reto,aba su 'e-e! /2o te preocupes por ellos! Los dos estar+n muertos antes (ue lle#uen tus c*impanc s!/Boris ri otra ve,!/2o sabes cu+nto me complace verte otra ve,! Hallaste a nuestra cita anterior!!! en -in$ no importa! Esta ve, ser+ tanto m+s divertido!/Sab1a (ue con un combatiente como Me8 no conven1a demorar la e'ecucin! El #uerrillero *ab1a cometido un error% di-1cilmente cometer1a otro! &eb1a volarle la cabe,a de una buena ve,$ as1 tendr1a tiempo de sobra para ocuparse de Tessay! 3ero no resist1a la tentacin de re#odearse con sus v1ctimas! /Te dar una buena noticia$ Me8! Tendr+s unos se#undos m+s de vida para asistir a la muerte de la puta! Espero (ue lo dis-rutes tanto como yo!/0part+ndose de la roca$ se desli, la4 teralmente *acia Tessay$ (uien permanec1a tendida sobre el pedre#ullo! Se *ab1a vuelto de espaldas a l mientras trataba de cubrir sus senos y su se7o con manos demasiado pe(ue)as! Mientras se acercaba a la mu'er$ Boris no apartaba su vista de Me8! El *ombre era el nico peli#ro! Hue su error! Hab1a subestimado a la mu'er! Mientras -in#1a de-ender su pudor$ Tessay *ab1a tanteado entre sus muslos *asta *allar un canto rodado (ue cab1a per-ectamente en su pu)o! Bruscamente endere, su cuerpo el+stico y con todas sus -uer,as le arro' la piedra a la cabe,a! Boris alcan, a ver el movimiento y al, el bra,o para prote#erse! La piedra$ lan,ada con -uer,a sorprendente a tan corta distancia$ no lle# al blanco sino a la punta del codo de Boris! Ten1a las man#as al,adas casi *asta los *ombros% no *ab1a nada (ue amorti#uara el impacto de la piedra% su bra,o estaba -le7ionado$ apenas una capa del#ada de piel cubr1a el *ueso de la articulacin! La cabe,a del cbito se -ra#ment como un vidrio$ y el dolor intenso le arranc un aullido atro,! Su mano se abri involuntariamente$ su dedo se apart del #atillo$ moment+neamente incapacitado para disparar el arma (ue apuntaba a la barri#a de Me8! El #uerrillero se par de un salto y se #uareci detr+s de la roca sin darle tiempo para cambiar el -usil de mano! "on la i,(uierda$ Boris arro' a Tessay al suelo de un culata,o! Lue#o apret el ca)o sobre su #ar#anta! /52e#ro *i'o de puta$ la voy a matar6 5Si (uieres a la puta$ ven a buscarla6/Trastornado por el dolor$ su vo, era ronca y bestial! 175

&esde al#n lu#ar detr+s de la piedra$ Me8 di'o una sola palabra en am*+rico$ y su vo, -uerte y clara repercuti en los muros de piedra! Lue#o di'o en in#l sE /Mis *ombres ya lle#an! Si de'as a la mu'er$ te perdonar la vida! Si le *aces da)o$ *ar (ue me supli(ues (ue te mate! Boris se inclin sobre Tessay$ con su bra,o sano la tom de la #ar#anta y con la misma mano apunt el -usil sobre su *ombro! La mano del bra,o (uebrado *ab1a recuperado su-icientes -uer,as para tirar del disparador! /Morir+ antes de (ue lle#uen tus *ombres/#rit mientras la arrastraba le'os de la piedra/! @en a buscarla$ Me8! 0(u1 est+ si la (uieres! Su bra,o le apret la #ar#anta y empe, a as-i7iarla$ mientras ella se debat1a y 'adeaba$ y sus u)as abr1an surcos ro'os en la piel bronceada del bra,o! /5Escuc*a6 Le estoy rompiendo ese cuello tan lindo! Escuc*a cmo se a*o#a!/Le apret la #ar#anta un poco m+s para *acerla 'adear! Boris miraba el borde de la #ran roca por donde *ab1a desaparecido Me8! 0l mismo tiempo$ retroced1a para #anar espacio de maniobra! Su mente era un torbellino$ por(ue sab1a (ue no podr1a escapar! Su bra,o derec*o estaba casi inutili,ado$ y los camaradas s*u-ta de Me8 eran demasiados! Ten1a a la mu'er$ pero (uer1a tambi n al *ombre! Era su me'or alternativaE los dos$ ten1a (ue matar a los dos! <y un #rito$ una vo, desconocida$ desde la ladera! Los *ombres de Me8 estaban cerca! Le #anaba la desesperacin! Me8 no saldr1a a descubierto% *ac1a casi dos minutos (ue no se de'aba o1r! Lo *ab1a perdido$ para entonces pod1a estar en cual(uier parte! ISe acab/pens Boris/! Se me escap! Slo ten#o a la mu'er! 3ero debo *acerlo de una ve,!I La obli# a arrodillarse y acomod su bra,o! /0dis$ Tessay/le #ru) al o1do! "ontra'o lentamente los msculos del bra,o y sinti cmo las v rtebras de la nuca se ar(ueaban *asta el punto de -ractura! Slo -altaban unos #ramos de presin! /Se acab/susurr$ y empe, a aplicar la presin -inal! "onocedor por lar#a e7periencia del ruido caracter1stico de las v rtebras al (uebrarse$ se prepar para o1r esa especie de cru'ido de rama verde y sentir el peso muerto del cad+ver sobre su bra,o! Entonces al#o se estrell contra su espalda con -uer,a tal (ue casi le aplast la columna contra el esternn! Tanto la -uer,a como la direccin del #olpe lo sorprendieron por completo! Le pa4 rec1a imposible (ue Me8 *ubiera podido dar un rodeo tan #rande en tan poco tiempo! Se#uramente *ab1a bordeado todo el matorral para tomarlo poda espalda! El ata(ue brutal lo obli# a abrir el bra,o (ue apretaba el cuello de Tessay! Ella 'ade al tomar aliento a la ve, (ue #iraba para escabullirse de su abra,o! Boris trat de volverse para apuntarle con el -usil$ pero Me8 ya trataba de arranc+rselo! 176

El dedo del ruso apret el disparador cuando el ca)n parec1a apuntar a la cara de Me8! El disparo err$ pero la detonacin lo aturdi por un instante$ obli#+ndolo a soltar el -usil y retroceder! Boris retrocedi mientras intentaba accionar la corredera e introducir otro proyectil en la rec+mara$ pero la -ractura del bra,o derec*o volv1a sus movimientos lentos y torpes! Me8 ba' la cabe,a$ se abalan, sobre l con todo su peso y le arranc el -usil! 0bra,ados pec*o contra pec*o$ los dos *ombres #iraron en una dan,a macabra$ tratando cada uno de ec*ar una ,ancadilla al otro$ *asta (ue ambos trope,aron y cayeron de espaldas en el r1o! "uando salieron a la super-icie$ se#u1an abra,ados y rodaban en el a#ua playa$ en una *orrible parodia del acto de amor (ue Boris *ab1a presenciado minutos antes! Mientras se debat1an y lan,aban #olpes$ la pendiente del -ondo ced1a ba'o sus pies$ *asta (ue el a#ua les lle# a la cintura y entonces la corriente principal del 2ilo los atrap y los arrastr r1o aba'o! Se#u1an 'untos$ sus cabe,as se balanceaban sobre las a#uas turbulentas$ sus bra,os a,otaban la corriente mientras aullaban con rabia salva'e! Tessay oy a los *ombres de Me8 (ue ba'aban a la carrera entre los matorrales! Tom su s*amma para cubrirse y corri a su encuentro! "uando el primero de ellos irrumpi en la playa con su 0R listo para disparar$ le #rit en am*+ricoE /50ll16 Me8 est+ en el a#ua con el ruso! 50ydenlo6/"orri por la playa con ellos! "uando lle#aron a la altura de los dos *ombres en el r1o$ uno al, su 0R$ pero Tessay se abalan, sobre l y apart el ca)oE /Idiota$ podr1as *erir a Me8! Salt a una de las rocas de la orilla y al, la mano para de-ender sus o'os del resplandor del Sol poniente sobre el r1o! Sinti un nudo en el estma#o al ver (ue Boris *ab1a lo#rado colocarse detr+s de Me8 y tomarle el cuello en una llave de estran#ulacin! Hund1a la cabe,a de Me8 ba'o el a#ua! Este se debat1a como un pe, (ue *a mordido el an,uelo mientras el torrente arrastraba a ambos! Tessay salt de la roca y corri por la playa *asta el punto si#uiente desde donde pudo se#uir contemplando impotente la escena! Boris an sosten1a la cabe,a de Me8 ba'o el a#ua (ue los arrastraba *acia la ca1da! Los arietes de piedra ne#ra pasaban r+pidamente a medida (ue crec1a la velocidad de la corriente! Me8 era muy -uerte$ y Boris apenas pod1a retenerlo ba'o el a#ua! Sab1a (ue le (uedaba poco tiempo! Bruscamente$ Me8 se endere, y sac la cabe,a a -lote! 0ntes de (ue Boris pudiera *undirlo pudo tomar aliento y sus -uer,as se redoblaron! &esesperado$ Boris busc la estela de la ca1da a la cual los arro'aba la corriente! Hab1a rocas en abundancia! @io una #ran losa ne#ra sobre la cual se al,aba una rompiente perpetua de un metro de altura! En-il *acia ella$ empe)ando sus ltimas -uer,as para empu'ar a Me8 delante de s1! "omo un #ran monstruo marino$ la losa los esperaba en el -ondo de la pendiente torrencial! Boris lo#r situar a Me8 de manera tal (ue c*ocara de cabe,a contra la roca y a la ve, le sirviera 177

para amorti#uar el impacto de su propio cuerpo! 0 ltimo momento$ al al,ar la cabe,a para tomar una bocanada de aire$ Me8 vio la roca y advirti el peli#ro! "on un solo envin violento *undi la cabe,a y se lan, en una vuelta carnero ba'o el a#ua! El envin -ue tan -uerte e inesperado$ (ue Boris no pudo detenerlo! Instintivamente se a-err con m+s -uer,a al cuello de Me8$ pero rod sobre su espalda y cuando salieron a -lote las posiciones se *ab1an invertido! Boris (ued interpuesto entre Me8 y la roca$ y -ue su cuerpo el (ue absorbi la -uer,a del impacto! El *ombro derec*o del ruso se (uebr como una nue, en las #arras de un cascanueces de acero! 0un(ue su cabe,a estaba ba'o el a#ua$ el dolor brutal le arranc un aullido y sus pulmones se llenaron de a#ua! Solt a Me8 y el a#ua los separ! "uando sali a la super-icie$ empe, a debatirse como un insecto semia*o#ado! Su bra,o derec*o estaba roto en el *ombro y el codo$ su bra,o sano se a#itaba d bilmente y sus pulmones llenos de a#ua resollaban al tratar de tomar aire! Me8 sali a la super-icie a pocos metros de l! 0l mirar a su alrededor mientras tomaba aire$ vio la cabe,a de Boris y con un par de bra,adas se acerc por detr+s! Boris$ moribundo$ no advirti las intenciones de Me8 *asta (ue ste le tom el cuello de la camisa y lo retorci en una toma de estran#ulador! "on la otra mano$ Me8 a-err el anc*o cintu4 rn de cuero para en-ilar el cuerpo de Boris *asta el arreci-e si#uiente! 0un(ue sus pulmones estaban llenos de a#ua$ el ruso trataba de insultarlo! /5Hi'o de puta6 5"erdo ne#ro6 Sucio!!!/3ero su vo, no pod1a con el ru#ido del torrente y el ariete de piedra (ue cru,aba su camino! Me8 lo llev de cabe,a contra la roca$ y los *uesos del cr+neo de Boris transmitieron el impacto *asta sus bra,os! 0l instante$ el cuerpo de Boris se rela' entre sus bra,os$ su cabe,a cay *acia adelante y sus bra,os (uedaron la7os y blandos como las al#as en la rompiente! 0penas entraron en un tramo de la corriente libre de rocas$ Me8 utili, la mano (ue a-erraba el cuello del ruso para al,ar su cara sobre la super-icie! 3or un instante la mutilacin (ue *ab1a causado lo *orrori, a l mismo! La -rente de Boris estaba *undida! La piel no estaba lacerada$ pero el cr+neo mostraba una *endidura donde *ubiera podido *undir el pul#ar! Los o'os sal1an de las rbitas como los de un mu)eco aplastado! Me8 #ir el cad+ver inerte en el a#ua para contemplar de cerca la cabe,a rota! 0l, la mano$ palp la *endidura del cr+neo con las yemas de los dedos y sinti el roce de las astillas de *ueso ba'o la piel! 2uevamente *undi la cabe,a destro,ada y la mantuvo ba'o el a#ua mientras nadaba a trav s de la corriente *acia la orilla! 0un(ue no *ab1a se)ales de vida en Boris$ Me8 en nin#n momento permiti (ue la cabe,a volviera a salir a -lote durante el resto de la traves1a lar#a y tortuosa por el 2ilo! I9"mo se remata un monstruo:I$ era su pensamiento sombr1o! IHabr1a (ue enterrarlo en un cruce de caminos con una estaca *undida en el pec*o!I Lo *undi una y cincuenta veces *asta (ue despu s del recodo si#uiente el a#ua los arrastr a la orilla! 178

0ll1 lo esperaban sus *ombres! Lo ayudaron a salir por(ue sus piernas no lo sosten1an! Iban a sacar el cad+ver de Boris$ pero Me8 los detuvo con un #esto imperioso! /;ue se lo coman los cocodrilos! Es lo (ue se merece despu s de los su-rimientos (ue in-li#i a nuestro pa1s y nuestro pueblo! En medio de su -uria y su odio$ pens en TessayE no (uer1a (ue viera esa cabe,a mutilada! Ella no era tan +#il como los *ombres$ pero ya se acercaba por la orilla! Uno de los *ombres empu' el cad+ver de Boris *acia el centro de la corriente$ descol# el -usil 0R de su *ombro y solt una r+-a#a de -ue#o autom+tico! Los proyectiles repi(uetearon en el a#ua en torno de la cabe,a del ruso y al#unos se *undieron en su espalda$ a#u'erearon su camisa empapada y le arrancaron tro,os de carne san#uinolenta! Los dem+s aullaron de risa y vaciaron a su ve, sus car#adores en el cuerpo inerte! Me8 no trat de detenerlos! 0l#unos de sus parientes *ab1an su-rido una muerte *orrenda en las #arras del ruso! El cad+ver se revolvi en una nube rosada de san#re y por un instante los o'os salidos de sus cuencas contemplaron el cielo! Lue#o se *undi! Me8 -ue lentamente al encuentro de Tessay! La estrec* con ternura contra su pec*o y le susurr al o1do! /Se acab! 2o volver+ a *acerte da)o! &esde a*ora eres m1a!!! 5para siempre6

3uesto (ue la partida de Boris y Tessay obviaba la necesidad de mantener las medidas de se#uridad$ 2ic*olas y Royan ya no se encerraban en la c*o,a de ella como un par de conspiradores para plani-icar la bs(ueda de la tumba! 2ic*olas instal el cuarto de traba'o en la c*o,a comedor! 0 su pedido$ los empleados construyeron una #ran mesa donde desple#ar las -oto#ra-1as satelitales$ los mapas y todo el material acumulado! El cocinero se ase#uraba de (ue nunca les -altara ca- mientras re-le7ionaban sobre sus materiales$ anali,aban los *alla,#os en la la#una de Taita y discut1an todas las teor1as (ue se le ocurrieran a cada uno$ por e7trava#antes (ue -ueran! /Tenemos (ue volver all+ con el e(uipo adecuado! Si no$ nunca sabremos si Taita construy el pasadi,o o bien si se trata de un sumidero natural! /9;u e(uipo se necesitar+ para eso:/pre#unt Royan!/Esca-andras autnomas! Los tubos de o71#eno no sirven! 0un(ue los e(uipos de la 0rmada son muc*o m+s livianos y compactos (ue antes$ no se puede sumer#irlos a m+s de once metros$ el e(uivalente de una atms-era! M+s aba'o$ el o71#eno puro es un veneno mortal! 90l#una ve, usaste una esca-andra: 0sintiE /"uando &uraid y yo estuvimos de luna de miel en el Mar Ro'o$ tom un par de lecciones y ba' tres o cuatro veces en mar abierto! 3ero desde ya$ no soy especialista ni muc*o menos! /Te prometo (ue no te obli#ar a bucear/di'o con una sonrisa/$ pero a partir de las pruebas 179

*alladas en la tumba de Tanus y la la#una de Taita estoy convencido de (ue debemos iniciar la se#unda etapa del operativo! /&e acuerdo$ tendremos (ue volver me'or e(uipados y contratar #ente especiali,ada! 3ero la pr7ima ve, nadie creer+ el cuento de la ca,a deportiva! 9;u e7cusa encontraremos para no disparar todas las alarmas de la burocracia et1ope: /Hablas con el *ombre (ue visit a muc*ac*os tan encantadores como Gada--i y Saddam sin ser invitado! "omparado con ellos$ los et1opes son ni)os de 'ard1n de in-antes! /9"u+ndo empie,an las lluvias -uertes en la alta monta)a:/pre#unt bruscamente! /5S16 Esa es la pre#unta clave/di'o$ ya muy serio/! Basta ver la marca de la crecida en el muro de la la#una de Taita para tener una idea apro7imada de lo (ue es el r1o en la poca del desborde!/"onsult r+pidamente su a#enda de bolsillo!/0-ortunadamente tenemos tiempo!!! no de sobra$ pero su-iciente! &ebemos darnos prisa! &ebemos volver para plani-icar la se#unda -ase! /Bueno$ vamos a empacar! /Est+ bien! 3ero lamentar1a muc*o no aprovec*ar *asta el ltimo momento en este lu#ar donde *emos lle#ado con tanto es-uer,o! "reo (ue podemos disponer de unos d1as para poner a prueba ciertas teor1as (ue ten#o sobre la la#una y el sumidero! 0s1 sabremos me'or (u clase de e(uipo necesitaremos! /Bien$ t mandas! /;u placer inesperado escuc*ar esas palabras en boca de una dama! /&is-ruta el momento/replic con su sonrisa m+s seductora/! Tal ve, nunca se repita!/F a)adi con seriedadE/"u ntame tus teor1as! /Todo lo (ue sube$ ba'a y lo (ue entra$ sale/di'o$ eni#m+tico/! El a#ua (ue entra con tanta presin en el sumidero tiene (ue salir por al#n lado! Si no lle#a al 2ilo a trav s de una cuenca subterr+nea$ en al#n lu#ar a-lora a la super-icie$ y en ese caso podemos encontrarlo! /Si#ue$ si#ue! /&e al#o estoy se#uroE no se puede entrar en el sumidero desde la la#una! 2adie puede a#uantar esa presin! 3ero si encontr+ramos la salida$ tal ve, podr1amos e7plorarlo desde el otro e7tremo! /Es una posibilidad -ascinante/declar con toda seriedad y se volvi *acia la -oto#ra-1a satelital! 2ic*olas *ab1a se)alado el monasterio y tambi n *ab1a marcado el curso apro7imado del r1o! La (uebrada era demasiado an#osta y la ve#etacin demasiado tupida para (ue pudiera aparecer en una -oto#ra-1a en pe(ue)a escala a pesar del alto poder del lente! /0(u1 es donde el r1o penetra en la (uebrada/di'o$ se)al+ndolo/! 0(u1 est+ el valle lateral por donde se desv1a la senda! 9&e acuerdo: 180

/&e acuerdo! 90dnde (uieres lle#ar: /"uando ven1amos *acia ac+$ di'imos (ue ese valle pudo *aber sido el lec*o ori#inal del &andera$ el (ue aparentemente se *ab1a abierto un nuevo paso a trav s de la (uebrada! /0s1 es! Te escuc*o! /El declive del terreno *acia el 2ilo es muy empinado$ 9verdad: 9Recuerdas (ue al ba'ar por el valle seco cru,amos un arroyo menor$ pero bastante caudaloso: 3arec1a salir de la ladera oriental del valle! /0'+$ comprendo! Su#ieres (ue puede ser el desborde del sumidero! 53ero vean (u c*ica tan lista6 /Slo saco conclusiones de tus ideas #eniales!/Ba' los o'os modestamente y de' (ue asomaran detr+s de sus pesta)as! Bromeaba$ pero sus pesta)as eran lar#as y tupidas$ y sus o'os eran del color de la miel silvestre con destellos dorados! 0 esa distancia le resultaban perturbadores! /93or (u no vamos a*ora mismo:/su#iri$ endere,+ndose! Hue a buscar sus c+maras y la moc*ila liviana$ y al volver la encontr dispuesta a partir! 3ero no estaba sola! /@eo (ue traes a tu acompa)ante de siempre/di'o con resi#nacin! /0 ver si te atreves a despedirlo!/Royan sonri para alentar a Tamre$ (uien re1a y asent1a y se tomaba los *ombros$ 'ubiloso por la presencia del ob'eto de su idolatr1a! /Bueno$ est+ bien/asinti 2ic*olas resi#nado/! &ile al sinver#?en,a (ue ven#a! Tamre los preced1a con su andar torpe$ las piernas -lacas a,otadas por su s*amma sucio$ salmodiando el estribillo montono de un salmo en am*+rico! &e ve, en cuando volv1a la cabe,a para ase#urarse de (ue Royan lo se#u1a! El ascenso por la ladera del valle era arduo$ y el calor del mediod1a des*idrataba los cuerpos! 0parentemente no a-ectaba a Tamre$ pero los otros dos ten1an las camisas manc*adas de sudor cuando por -in lle#aron al punto donde el arroyo desembocaba en el valle! Buscaron con alivio la sombra de un bos(uecillo de acacias y$ mientras descansaban 2ic*olas estudi la ladera a trav s de los lar#avistas! /9"mo est+n$ despu s del c*apu,n (ue les di:/pre#unt Royan! /Totalmente impermeables/mascull/! &ie, puntos para Herr \eiss! /9;u ves all+ arriba: /3oca cosa! El monte es demasiado denso! Tendremos (ue se#uir trepando! Lo siento! Salieron de la sombra y continuaron el ascenso ba'o la lu, candente del Sol! El arroyo ten1a una serie de cascadas y un remanso al pie de cada una! La ve#etacin desbordaba las orillas$ y all1 donde las ra1ces alcan,aban a *undirse en el a#ua era verde y e7uberante! 2ubes de mariposas ne#ras y amarillas revoloteaban sobre los remansos$ y un a#u,anieves blanco y ne#ro e7ploraba las rocas cubiertas de mus#o en la orilla$ a#itando su lar#a cola como si -uera un 181

metrnomo! 0 mitad de camino *acia la cima$ se detuvieron a descansar 'unto a un remanso! 2ic*olas se (uit el sombrero y de un #olpe atont a un saltamontes marrn y amarillo! 0rro' el insecto al medio de la la#una$ y cuando ste empe,aba a patalear *acia la orilla$ una lar#a sombra ne#ra se al, del -ondo! Se produ'o un remolino y un destello de escamas plateadas$ y el saltamontes desapareci! /"inco 8ilos$ por lo menos/coment 2ic*olas con triste,a/! 93or (u no *abr tra1do mi ca)a: 0#a,apado en la orilla 'unto a 2ic*olas$ Tamre al, la mano con los dedos e7tendidos! "asi al instante$ una mariposa vino a posarse sobre su dedo$ a#itando suavemente sus aterciopeladas alas ne#ras y amarillas! Lo miraron maravillados$ por(ue el insecto parec1a *aber acudido a su llamado! Tamre #or'e y o-reci la mariposa a Royan! "uando ella e7tendi la mano$ la de' caer suavemente sobre su palma! /Gracias$ Tamre! Es un *ermoso re#alo! 0*ora te *ar yo un re#aloE la de'ar en libertad!/ Hrunci los labios y sopl suavemente *asta (ue la mariposa al, vuelo! Revolote sobre el remanso$ y Tamre aplaudi y ri encantado! /;u e7tra)a esa empat1a con las criaturas del bos(ue/murmur 2ic*olas/! Me parece (ue el abad Mali Hora no trata de detenerlo! Le permite ir donde lo llevan sus -antas1as! Un trato especial para un esp1ritu alterado (ue dan,a al son de una msica (ue slo l puede o1r! &ebo reconocer (ue$ a pesar de todo$ empie,o a encari)arme con el muc*ac*o! Unos (uince metros m+s arriba encontraron la -uente! El arroyo sur#1a de una #ruta al pie de un pe(ue)o acantilado de piedra arenisca ro'a! La entrada estaba oculta detr+s de una densa cortina de *elec*os (ue 2ic*olas apart para escrutar el interior! /9@es al#o:/pre#unt Royan! /3oca cosa! Est+ oscuro$ pero me parece (ue penetra bastante pro-undamente! /Eres demasiado alto para entrar a*1! &e'a (ue yo lo *a#a! /Es una buena #uarida para una cobra acu+tica! Hay ranas de sobra para comer! 9Est+s se#ura de (ue (uieres *acerlo: /9;ui n di'o (ue (uiero *acerlo:/Se descal, 'unto a la orilla y entr en el arroyo! El a#ua le lle#aba *asta los muslos y era di-1cil vadear contra la corriente! El tec*o ba'o de la #ruta la obli# a doblarse por la mitad! &esapareci de la vista! /El tec*o ba'a cada ve, m+s/di'o su vo, desde el interior!/Ten cuidado$ encanto! 2o te arries#ues! /3or -avor$ no me llames encanto!/Su vo, sonaba cavernosa! /Sin embar#o$ es 'ustamente lo (ue eres$ un encanto! 93re-ieres (ue te llame 'ovencita: 182

/Tampoco! Me llamo Royan!/&espu s call *asta pasados varios minutos!/2o puedo avan,ar m+s! Se *a convertido en una especie de pasadi,o! /9Un pasadi,o: /Una especie de abertura rectan#ular! /9Te parece arti-icial: /Es imposible saberlo! El a#ua sale con la -uer,a de un #ri-o! Un c*orro constante! /9Hay rastros de una e7cavacin o marcas de *erramientas en las rocas: /2ada! La piedra es totalmente lisa y est+ cubierta de mus#o y al#as! /93odr1a un *ombre pasar por esa abertura si no -uera por la presin: /Tendr1a (ue ser un pi#meo o un enano! /9< un ni)o: /< un ni)o/asinti/! 3ero$ 9(ui n obli#ar1a a un ni)o a entrar a(u1: /La esclavitud in-antil era muy comn en la anti#?edad! Taita podr1a *aberlo *ec*o! /2i lo insines! 2o (uieras derribar a Taita del pedestal donde lo *e colocado/di'o al salir de la #ruta! Ten1a *elec*os y mus#os enredados en el pelo y estaba empapada de la cintura *acia aba'o! Le dio una mano para ayudarla a salir! La curva de su trasero se insinuaba claramente ba'o la tela mo'ada de los pantalones! Se obli# a no dis-rutar de la vista! /3or consi#uiente$ el pasadi,o no es un tnel arti-icial sino una -alla natural en la piedra cali,a! /2o *e dic*o eso$ sino (ue es imposible saberlo! Tal ve, ten#as ra,n en (ue utili,aron a ni)os para abrirlo! 90caso no empleaban ni)os en las minas de carbn durante la revolucin in4 dustrial: /93ero no *ay manera de e7plorar el tnel desde este e7tremo: /Es imposible/a-irm con ve*emencia/! El a#ua sale con una presin tremenda! 2o tuve -uer,a ni para introducir el bra,o en el pasadi,o! /Es una l+stima! Esperaba tener una prueba irre-utable$ o al menos un nuevo indicio!/Se sent a su lado en la orilla y *ur# en su bolso *asta encontrar un pe(ue)o instrumento ne#ro de metal anodi,ado! 0bri la tapa! /Es un barmetro aneroide/di'o en respuesta a su mirada perple'a/! Esencial en el e(uipa'e del nave#ante!/Hi,o una lectura y tom nota! /9F bien: 183

/;uiero averi#uar si este arroyo se encuentra por deba'o del nivel del sumidero en el -ondo de la la#una de Taita! Si no es as1$ debemos descartarlo de la lista de posibilidades!/Se par!/Si est+s dispuesta$ podemos se#uir adelante! /90dnde vamos: /0 la la#una de Taita$ desde lue#o! Har una lectura para determinar la di-erencia de altitud entre los dos puntos!

Una ve, (ue comprendi a dnde se diri#1an$ Tamre pudo #uiarlos por un ata'o y en menos de dos *oras lle#aron de la sur#ente del arroyo a la cresta del precipicio sobre la la#una de Taita! 0ll1 se sentaron a descansar! /&a la impresin de (ue Tamre se pasa los d1as va#ando por el monte! "onoce *asta la ltima senda y picada! Es un #u1a de primera! /Sin duda$ es me'or (ue Boris/asinti 2ic*olas! Sac el barmetro y tom una lectura! /3arece (ue *ay buenas noticias/aventur Royan$ mirando su cara mientras l *ac1a sus c+lculos! /E7celentes! Si sumamos los sesenta metros de ca1da *asta la la#una y otros (uince de pro-undidad de sta$ tenemos (ue el sumidero todav1a est+ unos treinta metros m+s arriba (ue la sur#ente en la #ruta de *elec*os al otro lado de la cresta! /9< sea: 4< sea (ue es muy posible (ue se trate del mismo arroyo! El a#ua entra por la la#una de Taita y sale por tu #ruta! /9"mo diablos pudo *acerlo: 9"mo lle# al -ondo de la la#una: T eres un ma#o de la in#enier1a! &ime cmo lo *ar1as!/.l se enco#i de *ombros$ pero ella insistiE/Tiene (ue *aber m todos est+ndar para construir ba'o el a#ua! 9"mo se asientan los pilares de un puente o los cimientos de una represa: F ya (ue estamos$ 9cmo *i,o Taita para construir el pasadi,o sub-luvial (ue med1a el -lu'o del 2ilo: 9Recuerdas su descripcin del *idr#ra-o en R1o sa#rado: /Se construye una ata#u1a$ una presa temporaria/di'o 2ic*olas distra1damente$ pero se interrumpi y la mir asombrado/E 5Tienes ra,n6 5Una presa6 5Tal ve, el vie'o tunante embals el r1o6 /93udo *acerlo: /Empie,o a creer (ue para Taita nada era imposible! 3or cierto (ue contaba con mano de obra en cantidad ilimitada$ y el *ombre capa, de construir el *idr#ra-o del 2ilo en 0su+n conoc1a muy bien las leyes de la *idrodin+mica! Recuerda (ue la vida en el anti#uo E#ipto depend1a totalmente de los desbordes estacionales del r1o y el control de las inundaciones! 3or lo (ue sa4 bemos del vie'o$ parece muy posible! 184

/9"mo lo demostrar1amos: /&eber1amos encontrar los restos de la presa! Embalsar el r1o &andera debi de ser un traba'o tit+nico! Tiene (ue (uedar al#una *uella! /9&nde dir1as (ue construy la presa:/pre#unt$ e7citada/! "oncretamente$ 9dnde la instalar1as t si tuvieras (ue *acerlo: /Hay un lu#ar per-ecto/respondi sin titubear/! Es all1 donde la senda se aparta del r1o para desviarse por el valle$ y el r1o cae al -ondo de la (uebrada!/Sus cabe,as #iraron al un1so no para mirar r1o arriba! /Bueno$ no perdamos el tiempo/di'o ella$ y se par de un salto/! 5@amos a ec*ar un vista,o6 Su eu-oria era conta#iosa% Tamre re1a y brincaba al precederlos por la senda entre los arbustos espinosos (ue lue#o corr1a por la ladera del valle *asta lle#ar al r1o! Fa *ab1an pasado las peores *oras de calor cuando lle#aron una ve, m+s a la cabe,a de la catarata donde el r1o &andera se precipitaba al abismo e iniciaba el ltimo tramo de su loca carrera *acia el 2ilo! /Si Taita *ubiese tendido una presa a(u1!!!/2ic*olas e7tendi los bra,os sobre la embocadura del des-iladero/$ *ubiera podido desviar el r1o *acia el valle lateral! /Todo es posible/di'o ella$ riendo! Tamre ri a su ve,% no entend1a una palabra de la conversacin$ pero dis-rutaba como pocas veces en su vida! /2ecesitar1a un nivel de anteo'o para determinar las di-erencias de altura! El declive suele ser muy en#a)oso$ pero a simple vista dir1a (ue es posible$ como t dices!/Hi,o una visera con su mano y contempl los pe)ascos (ue -lan(ueaban la catarata! Eran dos portales rocosos de piedra cali,a entre los cuales ru#1a el r1o al precipitarse sobre el borde! /Me #ustar1a subir all+ para tener un panorama m+s claro del terreno! 9Te animas: /0 ver si me alcan,as/lo desa-i$ y se lan, a la ladera! Era un ascenso di-1cil% en al#unos lu#ares la roca -riable se (uebraba ba'o su peso! 3ero cuando lle#aron a la cima del pe)asco oriental tuvieron como premio un panorama estupendo del terreno a sus pies! Hacia el norte$ la escarpa era un muro liso coronado de almenas serradas! &etr+s y por encima de sta$ como una ima#en on1rica$ se al,aban los picos altos de los montes "*o8e$ a,ules como la pluma de la #ar,a real contra el celeste del cielo a-ricano! 0lrededor de ellos se e7tend1an los p+ramos in*spitos de la (uebrada$ un revolti'o colosal de crestas y cuc*illas y arreci-es rocosos de cien matices distintosE #ris ceni,a$ blanco$ ne#ro como el pelle'o del b-alo o ro'o como su san#re! Los matorrales de la orilla del r1o eran verdes$ del intenso mati, pon,o)oso de la v1bora mamba en la copa del +rbol$ pero los m+s apartados del a#ua eran #rises y cenicientos% sobre los lomos serrados de las crestas se al,aban las siluetas austeras de anti#uos +rboles atacados por la se(u1a$ cuyas retorcidas ramas ne#ras se per-ilaban contra el cielo! /Es la ima#en misma de la desolacin/susurr Royan al contemplar el paisa'e/! Indmito e 185

in*spito! 0s1 se entiende (ue Taita *ubiera ele#ido este lu#ar$ (ue intimida a los intrusos! &urante varios minutos contemplaron anonadados el paisa'e ma'estuoso y salva'e$ pero apenas recuperaron -uer,as volvi a a-lorar el entusiasmo de la bs(ueda! /0(u1 tenemos una vista panor+mica/di'o 2ic*olas al se)alar el valle a sus pies/! Se ve claramente la divisoria de a#uas en la bi-urcacin del valle y el declive del terreno! 0ll+$ desde ese lado de la (uebrada *asta el punto a nuestros pies$ es la parte m+s an#osta! Una especie de cuello por donde pasa el r1o% el sitio natural donde construir una presa!/Gir y se)al a su i,4 (uierda!/2o ser1a di-1cil desviar el r1o *acia el valle! F una ve, (ue concluyera la obra en el -ondo de la la#una$ cual(uiera (ue -uese$ ser1a an m+s -+cil derribar el muro del di(ue para devolver el r1o a su cauce natural! Tamre los miraba con avide,$ volv1a la cara *acia el (ue *ablaba$ sin comprender palabra pero imitando los #estos de Royan con la -idelidad de un espe'o! 0sent1a con ella$ -runc1a el en4 trece'o con ella y cuando Royan sonre1a$ l re1a -eli,! /El r1o es muy anc*o!/Royan mene la cabe,a y Tamre mene la suya con cara de sabi*ondo/ 9;u utili,ar1a: 9Una presa de barro: Me parece di-1cil! /Los e#ipcios utili,aban muc*o el barro en los canales y di(ues de sus obras de rie#o/ murmur 2ic*olas/! 3ero tambi n utili,aban la piedra cuando era disponible! Eran alba)iles de primera! "onoces las canteras de 0su+n$ 9no: /0(u1 en la (uebrada la capa super-icial de tierra es muy del#ada! F *ay piedra de sobra! 3arece un museo #eol#icoE *ay rocas del tipo (ue (uieras! /0s1 es! Fo dir1a (ue una presa de alba)iler1a con piedras es muc*o m+s probable (ue un muro de barro! Los anti#uos e#ipcios las constru1an desde muc*o antes de la poca de Taita! Si es as1$ es posible (ue (ueden rastros! /Bien$ si#amos esa *iptesis! Taita construy una presa con la'as de piedra y lue#o la derrib! 9&nde *allar1amos los restos: /Tendr1amos (ue iniciar la bs(ueda en el lu#ar/respondi 2ic*olas/ Ir1amos r1o aba'o a partir de la embocadura de la (uebrada! Ba'aron la ladera$ siempre precedidos por Tamre$ (ue buscaba la ruta menos penosa para Royan y la llamaba con la mano cada ve, (ue ella se deten1a a tomar aliento! Lle#aron a la an4 #ostura del valle y se pararon en la orilla del r1o a ec*ar una mirada en derredor! /9;u altura tendr1a el muro:/pre#unt Royan! /2o creo (ue -uera muy alto! 3ero no puedo darte una respuesta precisa sin un nivel de anteo'o! Trep por la pared lateral$ se inclin y volvi la cabe,a *acia uno y otro lado para contemplar el valle en toda su e7tensin y lue#o el borde de la catarata (ue ca1a a la embocadura de la (ue4 brada! 186

Tres veces escal un poco m+s la pared para cambiar de posicin! 0 medida (ue ascend1a$ la ladera se volv1a m+s escarpada! Hinalmente tuvo (ue a-errarse a la pared en una posicin m+s (ue precaria$ pero parec1a satis-ec*o! /&ir1a (ue sta es la altura de la presa$ donde me encuentro a*ora! Unos cinco metros! 3arada 'unto al r1o$ Royan se volvi para calcular la distancia *asta el acantilado de piedra cali,a (ue se al,aba en la orilla opuesta! /3oco m+s de treinta metros/di'o$ al,ando la vo, para (ue la oyera! /M+s o menos/respondi l/! Es muc*o traba'o$ pero no es imposible! /Taita 'am+s se de'aba intimidar por la ma#nitud o la di-icultad de la tarea!/Tuvo (ue -ormar una bocina con las manos para *acerse o1r!/9@es al#n rastro de la obra desde all+ arri ba: Se#uramente Taita ancl la presa al precipicio! Recorri *ori,ontalmente el muro de piedra *asta encontrarse directamente encima de la catarata$ donde no pod1a avan,ar m+s! Lue#o ba' adonde lo esperaban Royan y Tamre! /9Encontraste al#o:/pre#unt con impaciencia$ pero l mene la cabe,a! /2o$ pero di-1cilmente (uedar1a un rastro al cabo de cuatro mil a)os! Los precipicios *an estado e7puestos a los vientos y la intemperie! "reo (ue ser+ me'or buscar al#n blo(ue de pie4 dra (ue *aya sido arrastrado por el a#ua cuando Taita derrib la presa! "aminaron valle aba'o *asta (ue Royan descubri una piedra (ue parec1a distinta de las rocas circundantes! El tama)o era el de un vie'o bal de mar! 0un(ue estaba tapada a medias por la male,a$ el e7tremo e7puesto parec1a estar tallado en escuadra! Llam a 2ic*olas! /Mira/di'o con entusiasmo/! 9;u te parece: Se sent a su lado y acarici la super-icie e7puesta de la la'a! /3uede ser! 3ero para ase#uramos$ tendr1amos (ue encontrar las marcas del cincel donde el alba)il abri la #rieta! Sabr+s (ue abr1an una #rieta en la piedra y le introduc1an cu)as *asta partirla! Estudiaron cuidadosamente la super-icie e7puesta$ y aun(ue encontraron una muesca (ue se#n Royan slo pod1a ser una anti#ua marca de cincel$ 2ic*olas le dio apenas cuatro puntos en la escala de die,! /Se nos termina el tiempo di'o para ale'arla del *alla,#o/! Tenemos muc*o terreno por cubrir! E7ploraron medio 8ilmetro m+s del -ondo del valle$ *asta (ue 2ic*olas abandon la bs(ueda! /3or -uerte (ue -uese el torrente$ no creo (ue arrastrara un blo(ue de piedra *asta a(u1! @olvamos a ver si la cascada arrastr un blo(ue al -ondo! 187

@olvieron a la orilla del &andera y la remontaron *asta la cascada! 2ic*olas se inclin sobre el bordeE /2o es tan pro-undo como m+s aba'o/calcul/! Unos treinta metros$ dir1a yo! /93odr1as ba'ar:/pre#unt en tono esc ptico! La espuma (ue se al,aba del -ondo les salpicaba la cara y ten1an (ue *ablar a los #ritos para *acerse o1r sobre el trueno de las a#uas! /2ecesitar1a una so#a y unos cuantos -or,udos (ue me sacaran de a*1!/Se sent en el borde y en-oc el -ondo con los lar#avistas! Hab1a un revolti'o de rocas sueltas en el -ondoE la mayor1a eran cantos rodados y uno o dos sobresal1an por su tama)o! Tambi n *ab1a al#unas piedras con aristas y otras (ue con muc*a ima#inacin se pod1an considerar rectan#ulares! 3ero las a#uas torrenciales las *ab1an alisado y sus caras estaban empapadas! Todas parec1an estar parcialmente sumer#idas o cubiertas por la espuma! /&esde a(u1 no podemos determinar nada$ y la verdad es (ue no me #usta la idea de ba'ar!!! al menos esta tarde! Royan se sent a su lado y apret las rodillas contra el pec*o! Estaba desanimada! /3or lo tanto$ no tenemos la menor se#uridad de nada! 9"onstruy Taita la presa o no: Sin pensarlo$ le rode los *ombros con un bra,o para consolarla$ y despu s de un instante ella se rela' y se apoy en l! "ontemplaron el abismo en silencio$ *asta (ue ella se apart sua4 vemente y se puso d pie! /"reo (ue es *ora de emprender la retirada! 9"u+nto tardaremos en volver: /Tres *oras$ por lo menos!/Se par a su lado!/Tienes ra,n! "aer+ la noc*e antes de (ue lle#uemos$ y no *ay luna! /Es notable cmo ataca la -ati#a despu s de una desilusin$ 9no:/Se despere,!/Me ec*ar1a a dormir a(u1 mismo sobre una de las la'as de Taita!/Bruscamente se interrumpiE/&ime$ 2ic8y$ 9de dnde las sac: /9&e dnde sac (u :/pre#unt$ perple'o! /92o entiendes: Empe,amos por el -inal! Tratamos de descubrir adnde -ueron a parar las la'as! Hoy mencionaste las canteras de 0su+n! 92o deber1amos pre#untarnos de dnde sac Tai4 ta los blo(ues de piedra para la presa en lu#ar de (u pas despu s con ellos: /5La cantera6/e7clam 2ic*olas/! "laro$ tienes toda la ra,n! Hay (ue empe,ar por el principio$ no por el -inal! 3or la cantera$ no por las ruinas de la presa! /9&nde la buscamos: /Esperaba (ue me lo di'eras t! Rieron$ y al instante Tamre les *i,o coro! Los dos miraron al c*ico! 188

/Lo me'or ser+ (ue consultemos a nuestro -iel #u1a/di'o Royan$ y le tom la mano/E Escuc*a$ Tamre! 5Escuc*a con muc*o cuidado6 Sumiso$ el c*ico inclin la cabe,a y la mir -i'amente$ tratando de concentrar sus vol+tiles pensamientos! /Buscamos el lu#ar de las piedras cuadradas! 0l ver su mirada perple'a$ lo intent otra ve,!/ Hace muc*o$ muc*o tiempo$ vinieron unos *ombres a sacar piedras de la monta)a! En al#n lu#ar cerca de a(u1 *ay un #ran a#u'ero! Tal ve, adentro de ese a#u'ero *ay piedras cuadradas! Bruscamente la cara del c*ico se ilumin con una sonrisa -eli,E /5La piedra de Mess6/e7clam! Se par de un salto sin soltar su mano!/Te muestro mi piedra de Mess!/Se lan, ladera aba'o$ arrastr+ndola de la mano! /5Tamre$ espera6/suplic! 5M+s despacio6 3ero -ue en vano! Sin a-lo'ar el paso$ Tamre se puso a cantar un *imno en am*+rico! 2ic*olas los si#ui a un paso m+s lento y los alcan, medio 8ilmetro m+s adelante! &e rodillas$ con la -rente apretada contra el muro de roca del valle y los o'os cerrados$ Tamre re,aba y a-erraba la mano de Royan! /9;u diablos est+n *aciendo:/pre#unt 2ic*olas al acercarse! /Re,amos/di'o ella$ muy seria/! Tamre dice (ue debemos re,ar antes de lle#ar a la piedra de Mess! Se apart de 2ic*olas$ se tap los o'os con una mano y murmur una oracin! /2o creo (ue le *a#a mal a nadie/mascull 2ic*olas con resi#nacin$ y -ue a sentarse en una piedra cercana! Bruscamente$ Tamre se par$ a#it los bra,os y empe, a #irar *asta levantar una nube de polvo! Lue#o se detuvo y salmodiE /Hec*o est+$ podemos ver la piedra de Mess! 2uevamente tom la mano de Royan y la condu'o *acia la pared de roca! 0l instante los dos se desvanecieron y 2ic*olas se detuvo$ sorprendido y al#o alarmado! /5Royan:/e7clam/! 9&nde est+s: 9;u pasa:/3or a(u1$ 2ic8y! @en por a(u1! Se acerc al muro y se detuvo$ estupe-actoE /53or &ios6 2o *ubi ramos encontrado este lu#ar aun(ue lo busc+ramos durante un a)o! La cara del precipicio se reple#aba sobre s1 misma para -ormar una entrada oculta! La atraves$ contemplando los muros verticales$ y a los treinta pasos entr en un an-iteatro de por lo menos cien metros de di+metro y abierto al cielo! Las paredes eran de piedra y le bast una 189

mirada para comprobar (ue era del mismo es(uisto mic+ceo (ue el blo(ue descubierto por Royan en el -ondo del valle! 0parentemente los alba)iles *ab1an tallado el *ueco en la roca misma$ con #radas (ue lle#aban *asta la cima de las paredes! 0n se ve1an claramente los *uecos de donde se *ab1an e7tra1do los blo(ues$ con #radas y per-iles en +n#ulo recto! 0l#unos arbustos y *ierbas crec1an en las #rietas$ pero esa ve#etacin no *ab1a llenado la cantera$ en cuyo -ondo estaban desparramados varios blo(ues terminados de #ranito! Estaba tan maravillado por lo (ue ve1a (ue no encontraba las palabras para e7presarse! &esde la entrada$ #ir lentamente al tratar de verlo todo! Tamre *ab1a conducido a Royan al centro de la cantera$ donde una #ran la'a estaba separada de las dem+s! Evidentemente$ los anti#uos *ab1an estado a punto de llevarla al valle$ por(ue estaba terminada y su -orma era per-ectamente rectan#ular! /5La piedra de Mess6/canturre Tamre! Se arrodill 'unto a la piedra y obli# a Royan a *acer lo mismo!/Mess me tra'o a(u1! La primera ve, (ue lo vi$ estaba parado sobre esta piedra! Ten1a una lar#a barba blanca y sus o'os eran bondadosos y tristes!/Se santi#u y empe, a recitar un salmo$ a#itando su cuerpo con la cadencia del poema! 0l acercarse discretamente$ 2ic*olas vio las *uellas de las visitas peridicas de Tamre al recinto sa#rado! La piedra de Mess era su altar particular$ y a su alrededor estaban desparramadas sus pat ticas o-rendas! Hab1a -rascos de te' y ollas de barro cocido$ en su mayor1a ra'adas y rotas! 0l#unas conten1an ramos de -lores silvestres ya marc*itas y resecas! Sobre el altar *ab1a colocado otros tesorosE capara,ones de tortu#a$ cerdas de puercoesp1n$ una cru, de madera tallada a mano y decorada con reta,os de colores$ collares de cuentas$ animales y aves modelados con la arcilla a,ul del r1o! 2ic*olas los mir mientras re,aban arrodillados -rente al tosco altar! Se sent1a pro-undamente conmovido por la demostracin de la -e del muc*ac*o y su in#enua con-ian,a en ellos al conducirlos *asta all1! 3or -in Royan se par$ y 'untos iniciaron un recorrido lento del -ondo de la cantera! Hablaron poco y en susurros$ como si se encontraran en una catedral u otro lu#ar sa#rado! Ella se)al una pared! @arios blo(ues cuadrados an ocupaban sus lu#ares en los muros! Estaban su'etos a la roca madre como -etos por un cordn umbilical (ue el anti#uo alba)il no *ab1a lle#ado a cortar! Se ve1an claramente los m todos utili,ados por los anti#uos para e7traer la piedra! Hab1a traba'os en curso en todas las etapas$ desde la marcacin de los blo(ues por el maestro artesano$ la apertura de las primeras brec*as y las l1neas de -ractura *asta el producto terminado y listo para ser transportado al lu#ar de la presa! El Sol se *ab1a puesto y estaba casi oscuro cuando volvieron a la entrada! Se sentaron sobre uno de los blo(ues terminados y Tamre se instal a sus pies! Sus o'os 'am+s se apartaban de la cara de Royan! /Si -uera un perrito menear1a la cola/coment 2ic*olas con una sonrisa! /Mam+s debemos traicionar su con-ian,a ni pro-anar este lu#ar! Es su templo particular! 2o 190

creo (ue *aya tra1do a otra persona a(u1! 3rom teme (ue lo respetaremos$ pase lo (ue pase! /Es lo menos (ue podemos *acer!/Se volvi *acia TamreE/Hiciste muy bien en traernos a la piedra de Mess! Estoy muy complacido conti#o! La se)ora est+ muy complacida conti#o! /Es *ora de volver al campamento/di'o Royan! 0l, la vista al cielo$ (ue ya era de color prpura e 1ndi#o surcado por los ltimos rayos del Sol! /2o me parece prudente/di'o l/! 2o *ay Luna$ ser1a -+cil (uebrarse una pierna en la oscuridad! 2o es lo m+s recomendable en un lu#ar como ste! 3odr1amos tardar una semana en conse#uir atencin m dica! /9;uieres dormir a(u1:/pre#unt sorprendida! /93or (u no: 3uedo encender una -o#ata y *e tra1do raciones de emer#encia!!! 52o es la primera ve, (ue lo *a#o6 0dem+s$ tienes a tu caballero$ de manera (ue tu *onor est+ a salvo! 0s1 (ue insisto$ 9por (u no: /En e-ecto/contest ella$ riendo/! Ma)ana por la ma)ana podremos inspeccionar la cantera detalladamente! 2ic*olas se par para recolectar le)a$ pero se detuvo y al, la vista al cielo! Ella tambi n oy el silbido (ue ya conoc1an demasiado bien! El *elicptero de 3e#aso/di'o innecesariamente/! 9;u diablos buscan a estas *oras: En medio de la oscuridad creciente$ vieron pasar las luces #iratorias de nave#acin de la aeronave$ ro'as$ verdes y blancas$ al pasar a trescientos metros sobre sus cabe,as en direccin al monasterio!

2ic*olas encendi el -ue#o en un rincn de la cantera cercano a la entrada y dividi en tres el pa(uete de raciones des*idratadas! Mordis(uearon las tabletas dul,onas y pe#a'osas y bebieron a#ua de las cantimploras! El -ue#o despertaba re-le'os espectrales en el muro de la cantera y pon1a las sombras en movimiento! El #or'eo de una c*otacabras desde un nic*o en lo alto del muro era tan triste y e7tra)o$ (ue Royan se estremeci y se acerc a 2ic*olas! /Me pre#unto si Taita$ all+ del otro lado$ est+ al tanto de nuestros pro#resos/di'o/! Ten#o la impresin de (ue debe de estar un poco preocupado! Hemos desentra)ado la primera parte de su eni#ma$ y apostar1a cual(uier cosa a (ue l no lo esperaba! /El pr7imo paso es lle#ar al -ondo de su la#una! .sa s1 (ue ser+ una victoria contra el vie'o r probo! 9;u esperas encontrar all+ aba'o: /Me da miedo decirlo! 3odr1a traernos mala suerte! /Fo no soy supersticioso! 0l menos$ no muc*o! 9;uieres (ue lo di#a:/Ella ri y asinti!/ 191

Esperamos encontrar la entrada de la tumba del -aran Mamose! 2ada de indicios ni eni#mas ni pistas -alsas! La aut ntica tumba! /5&ios te oi#a6/e7clam Royan cru,ando los dedos! F nuevamente seria$ pre#untE/ 9"u+les son las probabilidades: 9Te parece (ue encontraremos la tumba intacta: Se enco#i de *ombrosE /Eso lo sabr cuando lle#ue al -ondo de la la#una! /9"mo lo *ar+s: &i'iste (ue con una esca-andra es imposible! /2o lo s /con-es/! 0 esta altura slo s (ue no lo s ! Tal ve, con tra'es de *ombre rana con casco! Ella no respondiE la perspectiva de abordar una tarea tan colosal la intimidaba! /5Lnimo6/Le rode los *ombros con un bra,o y ella no se apart!/2os (ueda un consuelo! La tarea es tan ardua para nosotros como para cual(uiera (ue *aya tratado de adelantarse! Si deveras est+ all+ aba'o$ nin#n ladrn de tumbas *a lle#ado *asta ella! /Si la entrada de la tumba est+ en el -ondo de la la#una$ entonces las descripciones en los papiros son deliberadamente en#a)osas! La in-ormacin con (ue contamos -ue ter#iversada por Taita$ por &uraid y -inalmente por Wilbur Smit*! 2uestra tarea es encontrar el camino recto a trav s de un laberinto de desin-ormacin! "allaron unos momentos$ y el rostro de Royan se ilumin con una sonrisaE /50y$ 2ic8y$ es un desa-1o tan apasionante6/Ba' la vo,E/93ero *ay al#una manera de *acerlo: 9Se podr+ entrar: /Fa lo veremos! /9"u+ndo: /"uando lle#ue el momento! Todav1a no *e tenido tiempo para pensar! Hay muc*o (ue plani-icar y muc*o m+s por *acer! /9Si#ues interesado en esto: /;uer1a tener esa se#uridad! Sab1a (ue no podr1a *acerlo por sus propios medios! /92o te intimida el proyecto: 2ic*olas ri suavementeE /"on-ieso (ue no esperaba una aventura tan emocionante! Hab1a so)ado con romper un portal de piedra y entrar en la c+mara del tesoro$ as1 como HoOard "arter entr en la tumba de Tutan8amon! Sin embar#o$ la respuesta a tu pre#unta es s1$ me intimida la idea de lo (ue nos espera$ pero!!! 5nadie podr+ detenerme$ (u diablos6$ a*ora (ue siento el olor de la #loria y veo 192

el resplandor del oro! Mientras *ablaban$ Tamre se *ab1a tendido sobre el polvo al otro lado del -ue#o y se *ab1a cubierto la cabe,a con su s*amma! Se#uramente su cabe,a estaba llena de sue)os y -antas1as por(ue suspiraba$ #or'eaba y re1a! /Me pre#unto en (u piensa el pobre lo(uito y (u clase de visiones *a visto/di'o Royan/! &ice (ue vio a Mess en la cantera$ y estoy se#ura de (ue lo cree! 0 medida (ue se apa#aba el -ue#o$ sus voces se volv1an m+s suaves y so)olientas! /Si la tumba del -aran Mamose est+ ba'o el nivel del r1o/murmur Royan 'usto antes de dormirse sobre el *ombro de 2ic*olas/$ 9el a#ua no *abr+ da)ado los tesoros: /&espu s de construir la presa y dedicar (uince a)os de su vida a la tumba$ como dice en los papiros$ no creo (ue Taita permitiera (ue el a#ua del r1o la inundara$ ec*ando a perder la mo 4 mia y el tesoro/contest 2ic*olas$ sintiendo el roce de su pelo en la me'illa/! Eso *ubiera impedido la resurreccin de Mamose en el otro mundo y -rustrado todos sus es-uer,os! 2o$ yo creo (ue Taita lo tuvo en cuenta en sus planes! Se acurruc contra l con un suspiro de satis-accin! 3oco despu s l murmur$ IBuenas noc*es$ RoyanI$ pero ella no respondi! Su respiracin era pro-unda y re#ular! Sonri y le bes suavemente el pelo!

2ic*olas no supo (u lo *ab1a despertado! 2ecesit varios se#undos para recordar (ue estaba en la cantera! 2o *ab1a Luna$ pero las estrellas parec1an muy cercanas$ #randes y #ordas como racimos de uvas maduras! 0 su lu, vio (ue Royan se *ab1a desli,ado *asta (uedar tendida en el suelo a su lado! Se levant cuidadosamente para no despertarla y se ale' de la -o#ata apa#ada para vaciar su ve'i#a! Reinaba un silencio mortal! 2o *ab1a cantos de aves ni ruidos de criaturas nocturnas! Las rocas an irradiaban el calor absorbido el d1a anterior! Entonces se repiti el ruido (ue lo *ab1a despertadoE un susurro tenue y remoto (ue repercut1a en los acantilados y le imped1a determinar de dnde ven1a! 3ero lo *ab1a o1do tantas veces en su vida (ue no ten1a la menor duda sobre su ori#en! Era el tableteo le'ano de un arma autom+tica$ casi con se#uridad un -usil de asalto 0RXB (ue no disparaba r+-a#as prolon#adas sino de tres disparos% era un arte (ue re(uer1a pr+ctica y conocimientos! El autor de los disparos deb1a ser un pro-esional bien entrenado! Inclin el relo' para (ue las manecillas luminosas re-le'aran la lu, de las estrellasE eran poco m+s de las tres! 3ermaneci despierto durante un lar#o rato$ pero no *ubo m+s disparos! Hinalmente volvi a tenderse 'unto a Royan$ pero no volvi a dormir como antes% a cada rato se despertaba pen4 sando (ue o1a disparos! 193

0penas asomaron los primeros colores limn y naran'a de la aurora en el cielo oriental$ Royan se a#it$ y mientras consum1an el resto de las raciones le cont sobre el ruido (ue lo *ab1a des 4 pertado durante la noc*e! /9Habr+ sido Boris:/pre#unt/! Tal ve, alcan, a Me8 y Tessay! /Lo dudo$ Boris se -ue *ace varios d1as! 0 esta altura no lo oir1amos aun(ue disparara un ca)n! /9;u crees (ue -ue: /2o ten#o la menor idea$ pero no me #usta! "reo (ue debemos volver al campamento apenas ec*emos una mirada por la cantera! &espu s no *ay nada (ue *acer! Es *ora de volver a casa con mam+! 0penas *ubo su-iciente lu,$ 2ic*olas tom un rollo de pel1cula de la cantera! 3ara tener una escala$ Royan pos 'unto al muro donde se encontraban los blo(ues a medio tallar! Encantada con su papel de modelo$ se puso a *acer payasadas! Se subi al blo(ue m+s #rande$ se llev una mano a la cabe,a e *i,o un mo*1n al me'or estilo de Marilyn Monroe! "uando partieron *acia el valle en direccin al monasterio$ estaban e7ultantes y locuaces! &iscut1an animadamente las ideas (ue se les ocurr1an para e7plotar sus maravillosos descu4 brimientos! "uando lle#aron a los precipicios de piedra rosada en el -ondo de la (uebrada ya era casi el mediod1a! Un #rupo pe(ue)o de mon'es avan,aba por la senda *acia ellos! 0un(ue los vieron desde le'os$ era evidente (ue durante su ausencia *ab1a sucedido al#o *orribleE el ulular pesaroso de los mon'es *i,o estremecer a Royan! Era el t1pico sonido a-ricano del dolor$ el anuncio de la muerte y el desastre! 0l acercarse vieron (ue los mon'es reco#1an pu)ados de polvo de la senda y los ec*aban sobre sus cabe,as entre llantos y lamentos! /9;u pasa$ Tamre:/pre#unt Royan/! 5@e a averi#uarlo y cu ntanos6 Tamre corri al encuentro de sus *ermanos! Los mon'es se detuvieron al verlo y al,aron sus voces con #emidos y #estos ampulosos! Tamre volvi a la carrera! /Su #ente en el campamento! <currieron cosas *orribles! 0noc*e vinieron *ombres malos! Mataron a muc*os sirvientes/c*ill! 2ic*olas tom la mano de RoyanE /@amos/e7clam/$ veamos (u diablos pasa!

"orrieron los ltimos mil (uinientos metros y al lle#ar al campamento vieron un corro de mon'es -rente a la cocina! 2ic*olas los apart y se adelant a los coda,os! Se le revolvieron las tripas y su cara se cubri de un sudor *elado! Ba'o una #ran nube a,ul de moscas yac1an los cad+veres ensan#rentados del cocinero y tres empleados! Les *ab1an atado las manos a la espalda y los *ab1an obli#ado a arrodillarse para matarlos de un tiro en la nuca a corta distancia! /52o mires6/le di'o a Royan/! 2o es un lindo espect+culo! 3ero ella no le *i,o caso y -ue a pararse a su lado! 194

/&ios m1o$ los masacraron como vacas en un matadero/di'o con vo, a*o#ada! /Son los disparos (ue o1 anoc*e/contest con -uria! Se acerc para identi-icar a los muertos/! 0ly y Ri- no est+n a(u1! 9&nde est+n: Se volvi *acia la pe(ue)a multitud y al, la vo, en +rabeE/0ly$ 9dnde est+s: /0(u1$ e--endi!/El rastreador se adelant! Estaba demacrado y su vo, temblaba! Ten1a san#re en el pec*o de la camisa! /9;u pas:/2ic*olas le a-err el bra,o para sostenerlo! /@inieron en la noc*e con armas! S*u-ta! &ispararon a las c*o,as cuando dorm1amos! 2o di'eron nada$ slo dispararon! /9"u+ntos eran: 9Los reconociste: /2o s cu+ntos eran! Estaba muy oscuro! Fo dorm1a! "orr1 cuando empe,aron los disparos! Eran s*u-ta$ bandidos$ asesinos! Hienas y c*acales!!! mataron sin motivo! Estos *ombres eran mis *ermanos$ mis ami#os!/Estall en llanto y las l+#rimas ba)aron su cara! Royan se apart$ *orrori,ada y a punto de vomitar! Hue a su c*o,a y se detuvo en la entrada! La *ab1an desvali'ado! Hab1an abierto y volcado su e(uipa'e$ arrancado la ropa de cama y arro 4 'ado el colc*n a un costado! "omo en una pesadilla$ cru, la c*o,a$ reco#i el bolso de lona donde #uardaba los papeles$ lo dio vuelta y lo sacudiE estaba vac1o! Las -oto#ra-1as satelitales$ los mapas$ las impresiones de la estela$ las -oto#ra-1as 3olaroid de la tumba de TanusE se *ab1an llevado todo! Royan endere, la cama$ se sent en el borde y trat de reunir sus pensamientos! Se sent1a con-undida$ trastornada! 0nte su vista aparec1an los cad+veres tendidos -rente a la cocina$ acri4 billados y ensan#rentados% no pod1a concentrarse ni pensar con claridad! 2ic*olas irrumpi en la c*o,a y mir a su alrededor! /I#ual (ue a m1/di'o/! Me desvali'aron! Se llevaron el -usil y todos mis papeles! 0l menos$ ten1a los pasaportes y los c*e(ues de via'ero en la moc*ila!!!/Se interrumpi al ver el bolso de lona vac1o a los pies de la cama!/9Se llevaron!!! /5S16 Todo el material de la investi#acin$ incluso las 3olaroid! Gracias a &ios (ue ten1as los rollos sin revelar! E7actamente lo mismo nos *icieron a &uraid y a m1! 2o estamos se#uros ni si(uiera en el rincn m+s remoto del monte!/Su vo, estaba alterada por un principio de *isteria! Se par de un salto y corri *acia l! /52ic8y$ te ima#inas si *ubi ramos estado a(u16/Lo abra,$ se a-err a su cuerpo!/Estar1amos tirados al sol ba'o una nube de moscas! /Tran(uil1,ate$ (uerida! 2o nos precipitemos! 3odr1a ser un asalto por ladrones comunes! /9F por (u se llevaron los papeles: 9;u valor tienen esas impresiones y -oto#ra-1as para un bandido comn: 90dnde iba el *elicptero de 3e#aso: 2os persi#uen$ 2ic8y! Estoy se#ura! ;uieren matarnos como mataron a &uraid! @olver+n en cual(uier momento$ y estamos 195

desarmados e inde-ensos! /Est+ bien$ recono,co (ue somos bastante vulnerables y (ue conviene (ue nos ale'emos de a(u1 lo antes posible! 3or otra parte$ no tenemos motivos para (uedarnos! 3or a*ora$ no podernos *acer nada m+s!/La abra, y la sacudi suavemente!/0nimo! @eremos (u podemos salvar de este l1o y volveremos a los ve*1culos a*ora mismo! /9F los muertos:/Se apart e *i,o un es-uer,o para contener las l+#rimas y dominarse!/ 9"u+ntos de los nuestros sobrevivieron: /0ly$ Selin y Ri-! 0l o1r los primeros disparos salieron de sus c*o,as y escaparon en la oscuridad! Les *e dic*o (ue se preparen para partir inmediatamente! Habl con uno de los sacerdotes m+s vie'os! &i'o (ue se ocupar+n de enterrar a los muertos y avisar a las autoridades! 3ero piensa$ como t$ (ue los asaltantes nos buscaban a nosotros y (ue nos vayamos lo antes posible por(ue estamos en peli#ro! En menos de una *ora estaban listos para partir! 2ic*olas resolvi de'ar el e(uipo de campamento y los e-ectos de Boris al cuidado de Mali Hora! "ar# las mulas con lo m1nimo indispensable para salir de la (uebrada a marc*a -or,ada! El abad los *i,o escoltar por mon'es *asta la cima de la escarpa! /Slo un *ombre verdaderamente ateo los atacar1a estando ba'o la proteccin de la "ru,/di'o! La cabe,a y el pelle'o del di84di8 rayado an estaban en la c*o,a donde los *ab1a curtido! Hi,o un pa(uete con ellos$ lo su'et a la car#a de una de las mulas y dio la orden de partida a la pe(ue)a caravana! Tamre se *ab1a unido a la escolta de mon'es! Se situ detr+s de Royan cuando partieron por la senda$ se#uidos en el primer tramo por los lamentos y las voces de despedida de los mon'es (ue (uedaban atr+s! El calor del mediod1a era brutal! 2o *ab1a la menor brisa (ue tra'era un poco de alivio! Los muros de piedra del valle absorb1an el calor terrible del Sol y lo re-le'aban sobre ellos a medida (ue sub1an laboriosamente las pendientes escarpadas! El calor evaporaba el sudor en el momento mismo en (ue sal1a de los poros$ de'ando la piel y la ropa manc*adas de sal cris4 tali,ada! 0cicateados por el miedo$ los muleros impon1an un tren de marc*a mort1-ero$ trotaban detr+s de las bestias y les a#ui'oneaban los test1culos con sus picanas para apurarlas an m+s! Hacia la media tarde *ab1an desandado los pasos de la ma)ana y lle#aron nuevamente al lu#ar donde supon1an (ue Taita *ab1a construido la presa! 2ic*olas y Royan se detuvieron a mo'arse la cabe,a en el r1o y lavarse la sal de la cara y el cuello! &e pie sobre las cataratas$ ec*aron la ltima mirada a la (uebrada donde se encontraban sus sue)os y esperan,as! /9"u+ndo podremos volver:/pre#unt ella! /2o podemos esperar demasiado! Se vienen las lluvias$ y por otra parte las *ienas ya ol-atearon el rastro y se est+n acercando! 0 partir de a*ora$ cada d1a es valioso y cada *ora perdida puede ser -atal! 196

/2o cantes victoria$ Taita/susurr$ contemplando el -ondo del abismo/ El 'ue#o no *a terminado! &ieron la espalda a la catarata y si#uieron a las mulas por la senda de la escarpa! Esa tarde no se detuvieron en el lu#ar *abitual 'unto al r1o% si#uieron varios 8ilmetros m+s *asta (ue la noc*e los obli# a detenerse! 2o levantaron un campamento en re#la! "omieron tro,os de pan in'era mo'ados en la olla de Oat (ue llevaban los mon'es! 2ic*olas y Royan tendieron sus man4 tas sobre el suelo p treo$ colocaron un par de al-or'as a manera de almo*adas y el cansancio no tard en vencerlos!

0 la ma)ana si#uiente$ en la oscuridad previa al amanecer$ mientras car#aban las mulas$ bebieron ta,ones del ca- et1ope ne#ro y amar#o y reanudaron el camino! Iluminados por el Sol$ los muros de la escarpa -rente a ellos parec1an estar al alcance de la mano! /0 este paso lle#aremos al pie de la escarpa esta misma tarde/di'o 2ic*olas a Royan$ (uien caminaba sin es-uer,o a su lado/! Tal ve, esta noc*e podamos dormir en la caverna de tr+s de la cascada! 4< sea (ue podemos a*orrar un par de d1as de via'e y lle#ar ma)ana a los camiones! /3uede ser! 2o veo la *ora de salir de a(u1! /S1$ yo tambi n me siento como en una trampa!/Royan ec* una mirada a las laderas escarpadas (ue se al,aban a cada lado y los obli#aban a marc*ar por el -ondo estrec*o$ por la orilla del r1o &andera!/Estuve pensando$ 2ic8y! /9F a (u conclusiones lle#aste: /"onclusiones$ nin#una$ pero se me ocurrieron al#unas ideas bastante desa#radables! Supon#amos (ue nuestras impresiones y -oto#ra-1as cayeron en manos de al#uien capa, de comprender lo (ue son! 9;u *ar+n en 3e#aso al darse cuenta de *asta dnde *emos avan,ado en nuestra investi#acin: /E-ectivamente$ no son ideas a#radables! El problema es (ue *asta volver a la civili,acin no podemos *acer nada m+s (ue mantener los o'os bien abiertos y estar atentos! &iablos$ ni si(uiera ten#o el Ri#by! Somos un blanco -+cil! 0ly$ los muleros y los mon'es parec1an pensar lo mismo$ por(ue en nin#n momento aminoraban el paso! 0penas se detuvieron brevemente al mediod1a a preparar ca- y dar de beber a las mulas! Mientras los *ombres encend1an el -ue#o$ 2ic*olas tom sus lar#avistas de una al-or'a y -ue a trepar una ladera! Se detuvo un instante y mir atr+sE Royan lo se#u1a! Esper a (ue lo alcan,ara! /&eber1as descansar/di'o severamente/! La -ati#a causada por el calor es muy peli#rosa! /2o con-1o en ti cuando te ale'as solo! ;uiero saber (u te propones! 197

/Reconocer un poco el terreno$ nada m+s! &eber1amos enviar una van#uardia de e7ploradores en lu#ar de avan,ar a cie#as! Si no recuerdo mal la marc*a *acia a(u1$ nos esperan al#unos de los peores tramos! &ios sabe (u nos a#uarda! "ontinuaron el ascenso$ pero no pudieron alcan,ar la cresta por(ue un paredn vertical y totalmente liso les cerr el camino! 2ic*olas eli#i el me'or punto de observacin ba'o la barrera y observ las dos laderas con sus lar#avistas! El paisa'e era tal como lo recordaba! Se acercaban al pie de la escarpa y el terreno se volv1a m+s in*spito y (uebrado$ como la mare'ada del oc a4 no al percibir la cercan1a de la tierra y al,arse desconcertada antes de abatirse sobre la playa! La senda iba pe#ada al r1o! Los precipicios se al,aban a cada lado del des-iladero estrec*o! En los paredones$ el viento y la intemperie *ab1an esculpido -ormas e7tra)as y amena,antes$ como las almenas del castillo de la bru'a en un vie'o dibu'o animado de &isney! En determinado punto$ un pe)asco de piedra cali,a ro'a obli#aba al r1o a dar un rodeo y la senda se volv1a tan an#osta (ue una mula bien car#ada di-1cilmente pasar1a por a*1 sin caer al a#ua! "on sus anteo'os$ 2ic*olas estudi minuciosamente el -ondo del valle! 2o vio nada (ue le pareciera sospec*oso ni amena,ante$ de manera (ue estudi las crestas de los precipicios! /5&e prisa$ e--endi6/La vo, de 0ly subi desde el valle y retumb en los paredones!/5Las mulas est+n listas para se#uir6 2ic*olas a#it el bra,o$ pero al, los lar#avistas para ec*ar una ltima mirada al terreno! Le llam la atencin un destello de lu,E una c*ispa brillante y e-1mera como la se)al de un *eli4 #ra-o! 0l instante se volvi *acia ese punto del paredn con todos los sentidos en alerta! /9;u pasa: 9;u viste:/pre#unt Royan! /2o estoy se#uro! 3robablemente nada/contest sin ba'ar los anteo'os! 3od1a ser un re-le'o de la lu, en una super-icie met+lica brillante$ en el lente de otros lar#avistas o en el -usil de un -rancotirador$ pens! < bien en un tro,o de mica o de cristal de roca$ o incluso en las *o'as de un +loe u otra planta suculenta! Estudi el lu#ar *asta (ue volvi a o1r la vo, de 0lyE /5E--endi$ de prisa6 Los muleros no esperan! Se par! /Est+ bien$ no -ue nada! @amos! Tom el bra,o de Royan para ayudarla en el terreno dispare'o e iniciaron el descenso! En ese momento oy un cru'ido de pedre#ullo$ se detuvo y le *i,o una se)al para (ue callara! Esperaron con la vista clavada en la cresta! En ese momento apareci un par de enormes cuernos *elicoidales y deba'o de ellos la cabe,a de un vie'o mac*o 8ud$ con las ore'as al,adas y el borde de la papada a#itado por la suave y c+lida brisa! Se detuvo en el borde del precipicio 'ustamente sobre sus cabe,as$ pero no los vio! El 8ud volvi la cabe,a *acia la senda por donde *ab1a venido! Su o'o lan, un destello% la po4 sicin de la cabe,a$ como la tensin de sus msculos$ indicaban claramente (ue al#o lo *ab1a asustado! 3ermaneci inmvil durante al#unos se#undos y lue#o$ sin advertir la presencia de 2ic*olas y Royan$ bu- y desapareci a la carrera! &esapareci detr+s de la cresta y el repi(ueteo de sus cascos se desvaneci en la distancia! 198

/0l#o lo *a espantado! /9;u pudo ser:/pre#unt Royan! /2o s ! Un leopardo$ tal ve,!/Mir cuesta aba'o y vacil! La caravana de mulas y mon'es *ab1a reanudado la marc*a y se ale'aba por la senda 'unto al r1o! /9;u *aremos: /&eber1amos reconocer el terreno!! es decir$ lo *ar1amos si tuvi ramos tiempo!/La caravana se ale'aba r+pidamente! Si no ba'aran inmediatamente$ (uedar1an atr+s$ solos e inde-ensos! 2o ten1a el menor indicio concreto$ pero deb1a tomar una decisin inmediata! /5@amos6/Le tom la mano y 'untos patinaron y corrieron cuesta aba'o! En la senda$ tuvieron (ue correr para alcan,ar la cola de la caravana! 2uevamente prote#idos por la columna$ 2ic*olas pudo dedicarse a estudiar la l1nea del *ori,onte con mayor atencin! Los muros se al,aban a los dos lados y tapaban la mitad del cielo! 0 su i,(uierda$ la corriente turbulenta del r1o a*o#aba todos los dem+s ruidos! En realidad$ no estaba alarmado! Se 'actaba de poseer un se7to sentido (ue le advert1a sobre la inminencia del peli#ro y (ue m+s de una ve, le *ab1a salvado la vida! Lo llamaba su sistema de alarma anticipada$ y en ese momento no le enviaba se)ales! Tanto el destello (ue *ab1a observado en el precipicio como la conducta del 8ud se pod1an deber a cual(uier cantidad de motivos! "on todo$ estaba un poco nervioso y no de'aba de observar el terreno alto! Una mota cay desde la cresta y revolote *acia el sueloE era una *o'a muerta arrastrada por las corrientes tibias! Era un ob'eto demasiado pe(ue)o y comn para si#ni-icar al#n peli#ro$ pero lo si#ui con la vista! La *o'a marrn revolote$ se al, y volvi a caer y -inalmente le ro, la me'illa! Su mano se al, en un #esto re-le'o y la a-err! Hrot el tro,o marrn entre los dedos$ pero en lu#ar de cru'ir y des*acerse result ser suave y pl+stico$ liso y casi #rasiento! 0bri la mano para estudiarloE no era una *o'a sino un reta,o de papel manteca$ marrn y traslcido! 0l instante sonaron todas las campanas de alarma! 2o se deb1a a la mera aparicin de un tro,o de papel en un lu#ar tan incon#ruente! Reconoci el tipo y la te7tura de ese papel especial! Lo al, a la nari, para olerlo! El olor penetrante$ nitroso$ le caus un esco,or en la #ar#anta! /5Geli#nita6/e7clam! En la era del Semte7 y los e7plosivos pl+sticos$ los militares pr+cticamente *ab1an de'ado de usar la #eli#nita e7plosiva$ (ue en cambio era muy utili,ada en la prospeccin y e7traccin de minerales! Los cartuc*os de #elatina nitro#enada con pulpa de madera y base de nitrato de sodio #eneralmente estaban envueltos en ese #rasiento papel marrn! 0ntes de colocar el detonador en el cartuc*o$ se sol1a arrancar una punta del papel (ue envolv1a el e7plosivo de color mela,a! 2ic*olas lo *ab1a usado tanto en los vie'os tiempos (ue 'am+s *ab1a olvidado el 199

olor! Sus pensamientos se precipitaban! Si al#uien los esperara y *ubiera minado el precipicio con #eli#nita$ el destello (ue *ab1a visto pod1a ser del alambre de cobre entre los cartuc*os o de al 4 #una otra pie,a del e(uipo! En ese caso$ tal ve, en ese preciso instante el operador oculto en lo alto de la cresta se aprestaba a accionar la palanca (ue cerraba el circuito! Tal ve, el mac*o 8ud *ab1a *uido de la presencia *umana! /50ly6/voci-er *acia la cabe,a de la caravana/! 5&et n#anse6 5@uelvan6 Se lar# a correr *acia la cabe,a de la caravana$ pero sab1a (ue era tarde! Si *ab1a al#uien oculto all+ arriba$ pod1a ver todos sus movimientos! Era imposible lle#ar a la cabe,a de la co4 lumna y obli#ar a las mulas a volver sobre sus pasos antes de (ue!!! Se detuvo y mir a Royan$ (ue ven1a de atr+s! Su se#uridad era lo m+s importante! "orri *acia ella y le a-err el bra,o! /5@amos6 Tenemos (ue salir de la senda! /2ic8y$ 9(u pasa: 9;u *aces:/Se resist1a y trataba de liberar su bra,o! /Fa te lo dir /le espet bruscamente/! Ha,me caso!/Tuvo (ue arrastrarla unos metros antes de (ue ella empe,ara a correr con l por donde *ab1an venido! 2o se *ab1an ale'ado cincuenta metros cuando estall el paredn! La vasta perturbacin del aire estuvo a punto de derribarlos! El ruido repercuti dolorosamente en sus cabe,as y casi pro4 voc la implosin de las del#adas membranas de los t1mpanos! &etr+s de a(u l lle# la -uer,a principal del estallido! 2o -ue un estampido seco sino un redoble prolon#ado como el de un trueno! El #olpe -ue tal (ue los aturdi y les *i,o perder la orientacin! 2ic*olas la sostuvo entre sus bra,os y mir atr+s! @io una serie de e7plosiones en la cresta del paredn! 0ltos c*orros de tierra$ polvo y escombros se al,aban y #iraban en estricto orden coreo#r+-ico$ como un cuerpo de baile in-ernal! En medio del terror$ pudo apreciar la pericia con (ue *ab1an colocado la #eli#nita! Sin duda$ era la obra de un especialista en e7plosivos! Las altas columnas de escombros ca1an sobre s1 mismas$ de'ando nubes -inas de un polvo pardo (ue se al,aban contra el cielo a,ul! 3or un instante pareci (ue todo *ab1a pasado! Entonces empe, a cambiar el per-il del precipicio! 3oco a poco$ el muro de roca empe, a inclinarse *acia a-uera! Enormes #rietas aparecieron en la cara como bocas obscenas! 3lanc*as de roca empe,aron a desli,arse en c+mara lenta$ seme4 'antes a las -aldas de una mu'er #i#ante al *acer una reverencia! La roca #ru) y cru'i$ y todo el precipicio se abati sobre el r1o! El espect+culo dantesco parali, a 2ic*olas$ (ue ya estaba aturdido por la e7plosin! Tuvo (ue *acer un es-uer,o colosal para ponerse en movimiento! El centro de la e7plosin se *ab1a producido m+s adelante$ donde se encontraban 0ly y Tamre! El y Royan ven1an en la cola de la caravana! Evidentemente$ el autor del atentado *ab1a esperado (ue ambos lle#aran al epicentro de su trampa e7plosiva$ pero la deton cuando vio (ue volv1an a la carrera sobre sus pasos y comprendi (ue la *ab1an descubierto! 200

3ero an no *ab1an escapadoE estaban al alcance de la -uer,a peri- rica de la avalanc*a (ue comen,aba! Sin soltar el bra,o de Royan$ 2ic*olas al, la vista al precipicio e *i,o sus c+lculos desesperadamente! Hascinado$ contempl la vasta ola de rocas (ue barr1a la senda$ arrastrando consi#o a *ombres y mulas y arro'+ndolos al r1o! Los al,aba como la len#ua de un monstruo colosal y los despe 4 da,aba con colmillos de piedra ro'a! 3or encima del trueno de las rocas se al,aban los #ritos aterrados de *ombres y animales! La ola destructiva avan,aba por la senda *acia ellos! Si se *ubieran encontrado directamente deba'o de la e7plosin$ sus posibilidades de escapar *ubieran sido nulas$ pero el impulso destructivo empe,aba a disiparse! Sin embar#o$ 2ic*olas comprendi (ue no *ab1a manera de de'arlo atr+s$ y (ue se abatir1a sobre ellos con -uer,a devastadora! 2o *ab1a tiempo para dar e7plicacionesE deb1a actuar en se#undos! Tom a Royan en sus bra,os y se arro' por la pendiente *acia el r1o! 3erdi el e(uilibrio y ambos rodaron por la cues4 ta unos die, metros *asta (ue los detuvo una estribacin de la roca del tama)o de una casa! 0un(ue estaba aturdido$ 2ic*olas pudo arrastrar a Royan ba'o el tec*o de piedra! 0ll1 encontraron una concavidad$ se introdu'eron en ella y se ec*aron al suelo! Se apretaron contra la pared y contuvieron el aliento mientras el primer tro,o del precipicio descend1a sobre ellos$ rodando y saltando como una #i#antesca pelota de #oma$ cada ve, m+s r+pido$ *asta (ue cay sobre su re-u#io con tanta -uer,a (ue la roca (ue los #uarec1a vibr y reson como la campana de una catedral! El blido maci,o salt en el aire$ siempre #irando$ *asta caer al r1o$ donde al, una mare'ada (ue desbord sobre las dos orillas! Ese -ue apenas el anticipo del torbellino (ue si#ui! Media monta)a parec1a abatirse sobre ellos! &e cada blo(ue (ue ca1a sobre su re-u#io se desprend1an *o'as -ilosas y astillas% el aire se llenaba de un -ino polvo blanco y del olor sul-uroso de la yesca! La #ran cascada volaba sobre sus cabe,as o se apilaba -rente al re-u#io% astillas y piedras sueltas llov1an sobre sus cabe,as! 2ic*olas se tendi sobre Royan para prote#erla! Una piedra #olpe su cabe,a y reson en sus o1dos$ pero apret los dientes y resisti el impulso de al,ar la cabe,a para mirar! 0l#o tibio y viscoso se abr1a paso en la pelusa detr+s de su ore'a derec*a! Ba' por su me'illa como un ser vivo$ y cuando lle# a la comisura de su boca pudo saborear la sal met+lica y comprender (ue era un *ilo de san#re! El polvo sutil de talco los cubr1a y les irritaba la #ar#anta$ provoc+ndoles tos y arcadas! Tuvieron (ue apretar los p+rpados por(ue el polvo se introduc1a en los o'os! Una masa p trea del tama)o de un carro salt en el aire y cay en el suelo cerca de ellos! El impacto repercuti con una violencia tal (ue Royan recibi un #olpe en el vientre y el dia-ra#ma (ue le arranc el aliento! 3or un instante pens (ue se le *ab1an *undido las costillas! 3oco a poco la lluvia de tierra y rocas empe, a amainar! Los impactos sobreco#edores de las #randes rocas sobre su re-u#io se volvieron m+s espaciados y el polvo se deposit en el suelo! El ru#ido se atenu y -inalmente slo (uedaron los susurros de la tierra al asentarse y el murmullo del r1o! 201

2ic*olas al, cautelosamente la cabe,a y parpade para sacudirse el polvo de las pesta)as! Royan se a#it y 2ic*olas se apart para (ue pudiera sentarse! Se miraron -i'amente! Sus caras estaban cubiertas de un polvo blanco como el antimonio$ como las m+scaras 8abu8i! Su pelo estaba empolvado como las pelucas de los aristcratas -ranceses del si#lo Y@III! /Est+s san#rando/susurr Royan con vo, alterada por el polvo y el terror! 2ic*olas se palp la cara con una mano$ (ue se cubri de una pasta de polvo y san#re! /Un ras#u)o$ nada m+s/di'o/! 9F t: /"reo (ue me torc1 la rodilla! Lo sent1 al caer! 2o parece #rave! "asi no siento dolor! /Hemos tenido tanta suerte (ue no lo puedo creer/se)al 2ic*olas/! 2adie merece sobrevivir a seme'ante cataclismo! Royan intent pararse$ pero l la detuvo! /5Espera6 Toda la ladera est+ (uebrada y suelta! &ale tiempo! Se#uir+n cayendo rocas!/&esat el pa)uelo (ue llevaba anudado al cuello y se lo entre#!/0dem+s$ no (ueremos!!!/3ero decidi no terminar la -rase! Ella se limpi la cara con mano temblorosa! /9;u ibas a decir: /2o (ueremos (ue esos des#raciados se den cuenta de (ue sobrevivimos a su sorpresita! Sino$ van a venir a terminar la -aena! Me'or (ue piensen (ue estamos enterrados$ tal como lo pla4 ni-icaron! /9"rees (ue est+n all+$ busc+ndonos:/pre#unt atnita! /2o te (uepa la menor duda! &eben de estar -este'ando tu muerte! 2o les ec*emos a perder la -iesta! /9"mo supiste (ue iba a suceder:/pre#unt/! Sino me *ubieras a#arrado!!!/2o pudo completar la -rase! En pocas palabras le cont sobre el papel de #eli#nita! /2o *ay nada m+s sencillo (ue buscar el tramo m+s an#osto de la senda y minar el precipicio!!!/Se interrumpi al o1r el ruido$ le'ano pero incon-undible$ de un motor de avin y el silbido de un rotor en el despe#ue! /R+pido$ apret monos contra la pared!/La empu' contra la roca/! 50cu state6/Le obedeci sin replicar! .l se tendi a su lado y cubri sus cuerpos con escombros! /;uieta! 2o te muevas! 3or el ruido se dieron cuenta de (ue el *elicptero revoloteaba sobre sus cabe,as! 3as varias veces al recorrer el r1o en una y otra direccin a pocos metros de la super-icie! En determinado momento pas directamente sobre el tec*o (ue los #uarec1a y los #olpe la corriente de los 202

rotores! /Buscan sobrevivientes/mascull 2ic*olas/! 2o te muevas! 2o nos *an visto! /Si nos se#u1an desde antes de la e7plosin$ deber1an *allarnos sin di-icultad/susurr ella/! 3arece (ue est+n con-undidos! /3robablemente nos ocult el polvo de la avalanc*a y la ca1da del precipicio! 2o saben dnde buscarnos!/El ruido del *elicptero se ale' lentamente por el r1o!/@oy a ec*ar una mirada para ase#urarme de (ue es el aparato de 3e#aso!!! claro (ue no debe de *aber muc*os *elicpteros por a(u1! 50ba'o la cabe,a6 0l, la suya lenta y cautelosamente y le bast una mirada para con-irmar sus sospec*as! Unos mil metros r1o arriba$ el Met Ran#er de 3e#aso estaba suspendido sobre el r1o! Se ale'aba lentamente y desde donde se encontraba$ 2ic*olas no pod1a ver la cabina! 3ero en ese momento se alter el ruido cuando el piloto tir de la palanca! "uando el aparato se al, verticalmente y vir *acia el norte$ 2ic*olas pudo ver a los pasa'eros! Ma8e Helm ocupaba el asiento delantero 'unto al piloto% el coronel 2o#o estaba sentado atr+s! Los dos miraban *acia el valle del r1o$ pero se#undos despu s el *elicptero se al, y desapareci detr+s de la cresta en direccin a la escarpa$ y el ruido se ale' *asta desvanecerse! 2ic*olas sali del escondite y ayud a Royan a pararse! /2o *ay m+s dudas! Fa sabemos con (ui n estamos tratando! Helm y 2o#o iban en el *elicptero! Estoy se#uro de (ue Helm puso la #eli#nita y 2o#o probablemente conduc1a a los *ombres (ue asaltaron nuestro campamento! "ada uno se dedica a su especialidad/di'o/! 0s1 (ue est+ con-irmado! El malo de esta pel1cula es el due)o de 3e#aso! Helm y 2o#o son sus a#entes! /3ero 2o#o es un o-icial del e' rcito et1ope/ob'et ella! /Estamos en L-rica$ 9recuerdas:/se)al sin sonre1r/! Todo est+ en venta y cada *ombre tiene su precio$ as1 sea un -uncionario de #obierno o un o-icial militar!/Hrunci el entrece'o y de su cara cay una lluvia de polvo!/Bien$ a*ora tenemos (ue ver cmo salimos de a(u1 y volvemos a la civili,acin! Mir *acia la ladera! La avalanc*a *ab1a borrado la senda! /2o podemos volver por a*1/di'o$ y le o-reci la mano! 3ero al pararse$ ella #imi y apoy todo su peso sobre su pierna derec*a! /5Mi rodilla6/Sonri valientementeE/2o *ay problema! Sin embar#o$ co'eaba muc*o cuando ba'aron al r1o$ con miedo de provocar otra avalanc*a! En la orilla el a#ua les lle#aba a la cintura! Royan se par detr+s de 2ic*olas para lavarle la *erida en el cuero cabelludo! /2ada #rave/dia#nostic/! 2o *abr+ (ue suturar! /Ten#o un antis ptico en mi moc*ila/di'o! Lo sac$ ella aplic una cantidad #enerosa del 203

un#?ento marrn amarillento y lo vend con el pa)uelo! /Fa est+/di'o$ palme+ndole el *ombro! /Gracias a &ios (ue se salv mi moc*ila/coment 2ic*olas al cerrarla/! 0l menos tenemos al#unos e-ectos esenciales! 0*ora$ veamos si *ay otros sobrevivientes! /5Tamre6/e7clam ella! "aminaron torpemente por el r1o 'unto a la orilla$ entre los escombros y la tierra suelta (ue *ab1an ca1do del precipicio! En al#unos lu#ares se *und1an *asta las a7ilas$ y 2ic*olas ten1a (ue al,ar la moc*ila sobre su cabe,a! Las traicioneras piedras sueltas resbalaban ba'o los pies cuando intentaban salir del r1o para buscar a sus acompa)antes! Hallaron los cuerpos de dos mon'es$ aplastados y semienterrados! 2i si(uiera trataron de desenterrarlos! Una mula ten1a una pata al,ada y el resto del cuerpo enterrado ba'o los es4 combros! La al-or'a (ue car#aba *ab1a reventado y todo su contenido estaba desparramado por las cercan1as! El pelle'o y la cabe,a del di84di8 estaban *undidos en el barro! 2ic*olas los reco#i y los at a su moc*ila! /M+s peso/di'o Royan! /Tres cuartos de 8ilo$ m+s o menos! 3ero vale la pena! @olvieron penosamente al lu#ar donde *ab1an visto a Tamre y 0ly por ltima ve,! Los buscaron durante casi una *ora sin encontrar se)ales de ellos! La ladera estaba devastadaE tierra arrasada$ rocas destro,adas$ arbustos y +rboles arrancados y reducidos a astillas! Royan trep *asta donde su pierna *erida se lo permiti! Hi,o una bocina con las manos y #rit$ I5Tamre6$ 5Tamre6$ 5Tamre6I Sus #ritos repercutieron en los muros del valle! /"reo (ue est+ muerto! El pobre in-eli, (ued enterrado/di'o 2ic*olas/! Fa llevamos una *ora busc+ndolo! 2o podemos perder m+s tiempo si (ueremos salir! &ebemos de'arlo! Ella no le prest atencin y si#ui trepando sobre el alud! El pedre#ullo rodaba ba'o sus pies y era evidente (ue le dol1a la rodilla! /5Tamre6 "ontesta/e7clam en +rabe/! Tamre$ 9dnde est+s: /5Basta$ Royan6 Es malo para tu rodilla! 0dem+s$ estamos en peli#ro a(u1! 5@+monos6 En ese momento oyeron un #emido un poco m+s arriba en la ladera! Royan corri *acia all1$ patinando y desli,+ndose sobre las piedras$ y -inalmente se le escap un #rito de *orror! 2ic*olas de' su moc*ila y subi! 0l lle#ar a su lado$ se de' caer de rodillas! Tamre estaba atrapado ba'o los escombros! Su cara era casi irreconocible! Herida y lacerada$ *ab1a perdido casi toda la piel! Royan al, la cabe,a sobre su re#a,o y con la man#a de su camisa le limpi la suciedad de la nari, para (ue respirara me'or! &e la boca le manaba un *ilillo de san#re (ue se volv1a m+s #rueso cada ve, (ue #em1a! Royan trat de secarla y le manc* el mentn! 204

Su cuerpo estaba enterrado de la cintura para aba'o! 2ic*olas trat de desenterrarlo$ pero comprendi ense#uida (ue era intil! Un blo(ue del tama)o de una mesa de billar *ab1a ca1do sobre sus piernas! 3esaba muc*as toneladas y sin duda le *ab1a aplastado la pelvis y la columna! Un solo *ombre era incapa, de levantar seme'ante peso sin ayuda! F aun(ue pudiera *acerlo$ cual(uier movimiento a#ravar1a las *eridas terribles (ue el c*ico *ab1a su-rido! /0ydalo$ 2ic8y/susurr Royan/! Tenemos (ue *acer al#o por l! 2ic*olas la mir y mene la cabe,a! Los o'os de Royan se llenaron de l+#rimas (ue desbordaron sus p+rpados in-eriores y cayeron como #otas de lluvia sobre la cara de Tamre$ donde diluyeron la san#re *asta darle el color de vino rosado! /2o podemos (uedarnos cru,ados de bra,os y de'arlo morir/di'o ella! Entonces Tamre la oy y abri los o'os! Una sonrisa ilumin su rostro manc*ado de polvo y de san#re! /5Ummee6/susurr/! Eres mi mam+! Eres tan buena! Te (uiero muc*o$ mam+! Un espasmo sacudi su cuerpo! Su cara se crisp de dolor$ solt un #rito suave y a*o#ado y bruscamente se rela'! Sus *ombros perdieron la ri#ide, y la cabe,a cay *acia un costado! Royan le acun la cabe,a durante varios minutos$ llorando suavemente y con amar#ura! 2ic*olas le tom la manoE /Ha muerto$ Royan! /Lo s ! 0#uant lo su-iciente para despedirse de m1! La de' llorar un poco m+s y le di'o dulcementeE /&ebemos irnos$ (uerida! /Tienes ra,n$ pero me cuesta tanto! 2unca tuvo a nadie! 5Estaba tan solo6 Me llam mam+! "reo (ue me (uer1a de veras! /"laro (ue s1!/2ic*olas apart la cabe,a del c*ico y la ayud a pararse!/Esp rame all+ aba'o! Tapar su cuerpo! 2ic*olas cru, las manos de Tamre sobre el pec*o y puso entre sus dedos el cruci-i'o plateado (ue llevaba col#ando del cuello! Tom rocas sueltas y cubri la cabe,a para (ue los cuervos y los buitres no pudieran alcan,arlo! Lue#o se desli, *asta el a#ua y al, la moc*ila! /&ebemos ponernos en marc*a! Royan se sec las l+#rimas con el rev s de la mano y asintiE /Estoy lista! "aminaron penosamente por el r1o$ contra la corriente! El alud *ab1a blo(ueado la mitad del lec*o$ y las a#uas se abr1an paso por la brec*a abierta! 3or -in$ cuando pasaron la ,ona de la 205

avalanc*a$ pudieron salir del r1o y trepar la orilla escarpada *asta el tramo intacto de la senda! Se detuvieron un instante a tomar aliento y mirar atr+s! M+s all+ del alud$ el barro te)1a las a#uas de marrn ro'i,o! 0un(ue los mon'es del monasterio r1o aba'o no *ubieran o1do las e7plo4 siones$ les llamar1a la atencin el color desusado del a#ua y subir1an a investi#ar! Entonces *allar1an los cad+veres y les dar1an sepultura! Esa idea consol un poco a Royan en el momento de emprender la dura marc*a de dos d1as (ue los a#uardaba! La co'era de Royan era m+s evidente (ue antes$ pero cada ve, (ue 2ic*olas intentaba ayudarla$ le apartaba la mano! Le'os de permitir (ue la e7aminara$ encabe,aba obstinadamente la marc*a! Marc*aron en silencio durante casi todo el d1a! Respetuoso de su dolor$ al mismo tiempo 2ic*olas pudo apreciar su reserva! 0dmiraba esa cualidad suya de permanecer en silencio sin parecer reticente ni *osca con (uienes la rodeaban! 0van,ada la tarde$ conversaron mientras descansaban 'unto a la senda! /0-ortunadamente$ 3e#aso creer+ (ue estamos enterrados ba'o la avalanc*a de piedras y no vendr+ a buscarnos! 3odemos se#uir adelante sin necesidad de reconocer el terreno/di'o 2ic*olas! 0l caer la noc*e acamparon al pie de la escarpa$ donde la senda iniciaba el ascenso vertical! 2ic*olas eli#i una *ondonada densamente poblada de arbustos y apartada de la senda donde pudo encender una -o#ata! Royan cedi por -in y permiti (ue le e7aminara la rodilla! Estaba in-lamada$ lacerada y caliente al tacto! /2o deber1as caminar en ese estado/di'o! /9"u+l es la alternativa:/pre#unt$ y l no tuvo respuesta! Mo' el pa)uelo con a#ua de la cantimplora y vend la rodilla$ a'ustando el nudo lo m+s posible sin cortar la circulacin! Hur# en su moc*ila *asta encontrar un -rasco de Bru-en y le *i,o tomar dos de los comprimidos antiin-lamatorios! /Fa me siento me'or/di'o ella! &ividieron el resto de las raciones de supervivencia y conversaron en vo, ba'a 'unto al -ue#o! 0n estaban conmovidos por los sucesos de los ltimos d1as! /9;u suceder+ cuando lle#uemos a la cima:/pre#unt Royan/! 9Estar+n los camiones donde los de'amos: 9F el *ombre (ue Boris de' de #uardia: 9;u pasar+ si nos cru,amos con los *ombres de 3e#aso: /La nica respuesta (ue puedo darte es (ue no lo s ! Tendremos (ue ocuparnos de cada problema a medida (ue se presente! /&esde ya te di#o (ue no veo la *ora de ir a la polic1a en 0ddis 0beba a denunciar la masacre de Tamre y los dem+s! Helor y sus #+n#sters pa#ar+n por lo (ue *icieron! 206

Se tom unos minutos para meditar su respuestaE/2o s si es lo m+s conveniente/di'o por -in! /9&e (u est+s *ablando: Huimos testi#os de un asesinato! 93retendes (ue se sal#an con la suya: /Recuerda (ue (ueremos volver a Etiop1a! Si armamos un esc+ndalo$ va a *aber una invasin de tropas y polic1as en el valle! Tal ve, ser1a el -in de nuestro proyecto de resolver el eni#ma de Taita y *allar la tumba de Mamose! /2o se me *ab1a ocurrido/contest% pensativa/! 3ero el asesinato de Tamre!!! /Lo s $ lo s ! 3ero si se trata de ven#arnos de 3e#aso$ se me ocurre al#o me'or (ue entre#arlos a la 'usticia et1ope! Ten en cuenta (ue 2o#o traba'a con Helm! Los vimos 'untos en el *elicptero! 3udieron comprar a un coronel y!!! 9a (ui n m+s: 93olic1as: 9El comandante del e' rcito: 90l#n ministro: Todav1a no lo sabemos! /Tampoco *ab1a pensado en eso! /&e a*ora en adelante debemos ra,onar como a-ricanos! 0prendamos de Taita! Seamos tan tortuosos y taimados como l! 2o nos precipitemos a acusar a nadie! Lo ideal ser1a (ue pudi 4 ramos salir -urtivamente del pa1s y (ue todo el mundo creyera (ue estamos enterrados ba'o una tonelada de rocas! &es#raciadamente creo (ue no ser+ posible! 3ero en lo sucesivo debemos ser tan recelosos y discretos como lo permitan las circunstancias! &urante varios minutos Royan contempl la dan,a de las llamas! Hinalmente suspirE /&ices (ue *ay me'ores maneras de ven#arse de 3e#aso! 9;u se te ocurre: /Simplemente pensaba en robar el tesoro de Mamose en sus propias barbas! Ri por primera ve, en ese lar#o d1a tr+#icoE /S1$ tienes ra,n! El due)o de 3e#aso$ (uien(uiera (ue sea$ est+ dispuesto a matar con tal de conse#uirlo! Slo espero (ue$ al (uit+rselo$ su-ra tanto como nos *a *ec*o su-rir a nosotros!

Estaban tan cansados$ (ue despertaron cuando ya amanec1a! Royan trat de pararse y se de' caer con un #emido de dolor! 2o protest cuando l se sent a su lado$ le descubri la pierna y la e7tendi sobre las suyas! &esat el pa)uelo y -runci el entrece'o! La rodilla se *ab1a *inc*ado al doble de su tama)o$ y su color era el de la ciruela y la uva madura! Mo' el pa)uelo y la vend otra ve,! Le *i,o to mar los dos ltimos comprimidos y la ayud a pararse! /9Te duele:/pre#unt ansiosamente! Ella dio unos pasos co'eando y sonri con buen +nimo! /Est+ un poco r1#ida$ pero ya se me pasar+ cuando camine un poco! 0l, la vista a la escarpa! &esde el pie$ el muro no parec1a tan alto$ pero l record cada paso 207

del penoso descenso$ (ue les *ab1a tomado un d1a entero! /"laro (ue s1!/Sonri para alentarla y le tom el bra,o!/0pyate en m1! &emos un paseo por el par(ue! Escalaron durante toda la ma)ana! La senda parec1a volverse m+s abrupta a cada paso! Ella no se (ue'aba$ pero estaba p+lida y el dolor la *ac1a sudar pro-usamente! 0l mediod1a an no *ab1an alcan,ado la cascada$ pero 2ic*olas la obli# a descansar! 2o les (uedaban raciones! Ella bebi +vidamente de la cantimplora! 2ic*olas no trat de racionarle el a#ua$ pero l bebi apenas un sorbo! "uando trat de pararse para reanudar la marc*a$ #imi y se estremeci$ y l tuvo (ue sostenerla para (ue no cayera! /5"ara'o6/mascull/! Se me puso dura otra ve,! /2o te preocupes/contest ale#remente! @aci la moc*ila de todo menos los elementos esenciales! Sin embar#o$ *i,o una bola con el pelle'o del di84di8 y lo #uard en el -ondo del bolso! Lo su'et nuevamente y sonriE/Una ni)a tan -laca! 0pa$ te llevar ! /2o puedes/e7clam atnita! La senda era empinada como una escalera! /Es el nico tren (ue sale de esta estacin/di'o$ y se inclin para o-recerle la espalda! Ella se trep! /92o deber1as de'ar el pelle'o del di84di8: /50ntes morir6/e7clam l$ e inici la marc*a! Era una marc*a tan lenta como ardua! 0l cabo de poco tiempo no le (uedaban -uer,as para *ablar$ y si#ui el camino obstinadamente y en silencio! Su camisa estaba empapada de sudor! Ella comprob (ue la *meda tibie,a (ue penetraba *asta su propia piel y el -uerte olor masculino$ le'os de causarle asco$ le resultaba incluso recon-ortante! "ada media *ora l se deten1a$ la ba'aba a tierra y se tend1a a descansar *asta recuperar el aliento! Lue#o abr1a los o'os y sonre1a! /50pa6/Se incorporaba con es-uer,o e inclinaba la espalda para (ue ella se subiera! 0 medida (ue avan,aba el d1a$ sus bromas se volv1an m+s -or,adas y des#anadas! Hacia el atardecer su paso se *ab1a vuelto lerdo y pesado$ y en los tramos m+s escarpados deb1a detenerse a reunir sus -uer,as! En al#unos lu#ares ella tuvo (ue ba'ar a tierra y apoyarse en su *ombro$ pero a pesar del respiro sab1a (ue l a#otaba sus ltimas -uer,as! "asi no pudieron dar cr dito a sus o'os cuando$ tras un recodo$ se encontraron -rente a la catarata (ue ca1a sobre la senda como una cortina blanca de enca'e! 2ic*olas se tambale al interior de la cueva detr+s de la cortina$ tendi a Royan en el suelo y se derrumb como un cuerpo muerto! <scurec1a cuando recuper -uer,as su-icientes para abrir los o'os y sentarse! Entretanto$ 208

Royan *ab1a tra1do le)a de la pila de los mon'es y *ab1a encendido el -ue#o! /Muy bien/aprob l/! Si al#una ve, (uieres traba'ar de casera!!! /2o me tientes!/"o'e *acia l y e7amin la *erida en el cuero cabelludo!/"icatri, per-ectamente!/Entonces$ sin poder contenerse$ lo abra,$ le acun la cabe,a sobre su pec*o y le apart de la -rente el pelo duro de sudor y polvo!/50y$ 2ic8y% cmo podr a#radecer lo (ue *iciste por m16 Estuvo a punto de responder con li#ere,a$ pero a pesar de su debilidad tuvo la sensate, de contenerse! En su estado$ no pod1a pretender una mayor intimidad! &e manera (ue dis-rut del abra,o$ de la sensacin del cuerpo de ella contra el suyo$ sin *acer el menor #esto (ue la asustara! 3or -in ella se apart suavemente! /Lamento decirle$ se)or$ (ue su casera no puede o-recerle salmn a*umado ni c*ampa#ne! 9Le parece bien un buen tra#o de a#ua de monta)a$ pura y re-rescante: /"reo (ue podemos conse#uir al#o me'or!/Tom la linterna de pilas de su moc*ila y con su lu, busc en el piso de la cueva *asta encontrar un canto rodado del tama)o de su pu)o! Lue#o apunt el *a, de lu, *acia el tec*o! 0l instante se escuc* un susurro de alas y el arrullo asustado de las ,uritas! 2ic*olas se situ deba'o de los nidos sin de'ar de apuntar con la linterna para deslumbrar a las aves! Le bast arro'ar una ve, la piedra para derribar un par de ,uritas$ mientras el resto de la bandada al,aba vuelo con #ran estr pito de alas -ren ticas! 2ic*olas se arro' sobre las aves ca1das y las remat con un movimiento r+pido de la mu)eca! /9Te #ustar1a una sabrosa pec*u#a de paloma: Hrente a -rente$ ella tendida y apoyada sobre un codo$ l en cuclillas$ se pusieron a arrancar las plumas #ris y borravino de las aves! 2i si(uiera esa tarea le causaba asco$ como les *abr1a provocado a otras mu'eres! Eso y su estoicismo durante la penosa marc*a por la ladera eran nuevas pruebas de su valor y osad1a! Sus sentimientos *acia ella se volv1an m+s -uertes y madu4 ros d1a a d1a! /2o cabe la menor duda de (ue el material (ue robaron del campamento est+ en manos de 3e#aso/di'o ella mientras (uitaba cuidadosamente las cerdas del pec*o del ave! /3ensaba e7actamente lo mismo! F por las antenas en su campamento arriba de las cataratas$ sabemos (ue tienen comunicaciones satelitales! 0puesto cual(uier cosa a (ue Ma8e Helm ya envi todo por -a7 al patrn$ (uien(uiera (ue sea! /3or consi#uiente$ conoce la estela de la tumba de Tanus! F sabemos (ue ya ten1a el s ptimo papiro! Si l mismo no es un e#iptlo#o$ debe de tener al#n empleado (ue lo sea! 9Est+s de acuerdo: /&ir1a (ue l mismo sabe leer los 'ero#l1-icos! F (ue es un coleccionista +vido! "ono,co esa 209

clase de #ente! 3ara ellos es una obsesin! /Fo tambi n los cono,co!/Lo mir a los o'os y sonri/! "ono,co a uno (ue en este preciso instante no est+ a mil 8ilmetros de esta cueva! /5ouch46/Ri y al, las manos en #esto de capitulacin!/3ero mi obsesin es nada en comparacin con la de otros (ue yo s ! 3or e'emplo$ los otros dos de la lista de &uraid! /3eter Wals* y Gott*old von Sc*iller/di'o ella al instante! /Un par de coleccionistas mani+ticos! 2o vacilar1an en matar con tal de apoderarse del tesoro del -aran Mamose! /3ero ten#o entendido (ue son multimillonarios! /El dinero no tiene nada (ue ver! Si el tesoro cayera en sus manos$ no vender1an un solo art1culo! Lo #uardar1an en una bveda secreta para (ue nadie sino ellos mismas pudieran posar sus o'os en l! Se sola,ar1an a solas!!! Es una pasin malsana$ masturbatoria! /5;u manera de *ablar6 /Lo di#o en serio! Es una -orma de de#eneracin se7ual$ como la (ue mueve a un asesino en serie! /Fo amo todo lo e#ipcio$ pero no concibo seme'ante avide,! /&ebes tener en cuenta (ue no son *ombres comunes y corrientes! "on sus ri(ue,as$ pueden satis-acer cual(uier deseo! En poco tiempo los apetitos *umanos normales (uedan satis-ec*os *asta el *arta,#o! 3ueden tener lo (ue (uieran! Hombres$ mu'eres$ lo (ue sea! "ual(uier cosa$ cual(uier perversin$ le#al o ile#al! 3or eso buscan cosas (ue nadie m+s puede tener! Es lo nico (ue los conmueve! /3or eso$ 9dir1as (ue el patrn de 3e#aso es un loco:/Muc*o peor! Es un mani+tico sumamente rico y poderoso (ue no se detendr+ ante nada para satis-acer sus deseos perversos!

&esayunaron con los restos de las ,uritas asadas! Lue#o$ mientras uno se retiraba discretamente al -ondo de la cueva$ el otro se desnudaba para ba)arse en la cascada! En contraste con el calor de la (uebrada$ el a#ua estaba *elada y ca1a con la -uer,a de un c*orro de man#uera para incendios! Royan saltaba sobre su pierna sana$ 'adeaba y #em1a ba'o el torrente$ y al cabo de su ba)o toda su piel estaba eri,ada y a,ul de -r1o! Sin embar#o$ a pesar de la ropa sucia e impre#nada de olor a transpiracin$ se sinti descansada y con buen +nimo para acometer el arduo tramo -inal del ascenso! 0ntes de salir de la cueva e7aminaron mutuamente sus *eridas! La de 2ic*olas cicatri,aba bien$ pero la rodilla de Royan no mostraba me'or1a! Los *ematomas *ab1an tomado un subido color pardo ro'i,o como el del *1#ado en descomposicin y la in-lamacin no *ab1a disminuido! 3ero *ab1a poco (ue *acer aparte de vendarla con el pa)uelo! 210

3or -in$ 2ic*olas tuvo (ue renunciar a la moc*ila y el pelle'o del di84di8! Sab1a (ue le (uedaban pocas reservas -1sicas$ y aun(ue esos ob'etos eran livianos$ (uinientos #ramos de m+s o de menos pod1an si#ni-icar la di-erencia entre lle#ar a la cima o (uedarse en el camino! Slo conserv los tres rollos de pel1cula sin revelar con sus respectivos estuc*es de pl+stico! 2o conservaban otra muestra de los 'ero#l1-icos de la tumba de Tanus! Temeroso de perderlos$ los #uard en el bolsillo de su camisa! La moc*ila y el pelle'o (uedaron ocultos en un rincn del -ondo de la cuevaE ya volver1a a buscarlos! 0s1 iniciaron el ltimo tramo de la senda$ el m+s escarpado de todos! 0l principio$ Royan pudo caminar apoyada sobre su *ombro! 3ero al cabo de una *ora su rodilla no pudo soportar m+s el es-uer,o! Se de' caer sobre una roca en el borde de la senda! /Soy un plomo$ 9no: /0pa$ se)ora! Siempre *ay lu#ar para uno m+s! Royan se trep a la espalda de 2ic*olas con la pierna *erida e7tendida r1#idamente *acia adelante$ pero el avance era an m+s lento y penoso (ue el d1a anterior! Los descansos eran cada ve, m+s -recuentes y prolon#ados! En al#unos tramos menos escarpados$ ella ba'aba a tierra y saltaba sobre un pie$ apoy+ndose en l! 3ero a poco andar se derrumbaba$ y l deb1a al,arla una ve, m+s! Entraron en un mundo de pesadilla donde el tiempo de' de e7istir! Ba'o el incesante martirio$ una *ora era i#ual a la otra! En determinado momento se derrumbaron sobre la senda$ abatidos y mareados por la sed$ la -ati#a y el dolor! Una *ora antes se les *ab1a terminado el a#ua$ y en ese tramo no *ab1a m+s bebederos *asta lle#ar a la cima$ donde la senda se reun1a con el r1o &andera! /Si#ue$ d 'ame a(u1/susurr ella con vo, ronca! Se sent como animado por un resorte y la mir atnitoE /9Est+s loca: Te necesito para *acer contrapeso! /&ebe -altar poco para lle#ar/insisti/! @uelve a buscarme con los *ombres de Boris! /Si es (ue an nos esperan y los de 3e#aso no te encuentran antes!/Se par sobre sus piernas temblorosas! /2i pienses (ue te salvar+s del resto de la traves1a!/La obli# a pararse! Le *i,o contar sus pasos en vo, alta% cada cien pasos se deten1a a descansar! Lue#o avan,aba otros cien$ mientras ella le susurraba la cuenta al o1do$ rode+ndole el cuello con los bra,os! Todo el universo se redu'o al punto ba'o sus pies! El muro de roca a un lado de la senda y el vac1o al otro lado de'aron de e7istir! "ada ve, (ue l se tambaleaba$ ella sent1a un a#ui'ona,o de dolor en la rodilla$ pero cerraba los o'os$ se es-or,aba por mantener -irme la vo, y no perder la cuenta! "uando se deten1a a descansar$ apoyaba su cuerpo contra el muroE no con-iaba en tener -uer,as su-icientes para levantarse otra ve, ni menos an para levantarla a ella si se de'aba caer! 211

/Fa es casi de noc*e/susurr! 3asemos la noc*e a(u1! Basta por *oy! Te est+s matando$ 2ic8y! /"ien m+s/murmur! /2o! 5Su ltame$ 2ic8y6 3or toda respuesta$ se apart del muro y reanud el ascenso! /5"uenta6/orden! /"incuenta y uno$ cincuenta y dos!!! Bruscamente la pendiente se alter de tal manera (ue estuvo a punto de caer! La senda se *ab1a vuelto *ori,ontal y l$ como un borrac*o$ trataba de subir un escaln ine7istente! Se tambale y recobr el e(uilibrio con es-uer,o! &esde el borde mismo del precipicio trat de escudri)ar las tinieblas$ sin dar cr dito a sus o'os! @e1a luces en la oscuridad$ pero se#uramente era una alucinacin! <y voces de *ombres$ y mene la cabe,a para volver a la realidad! /Bendito sea &ios! Lo lo#raste$ 2ic8y! Lle#amos! 0*1 est+n los ve*1culos! Lo lo#raste$ 2ic8y! 5Lo lo#raste6 Trat de responder$ pero su #ar#anta se *ab1a cerrado y las palabras se ne#aban a salir! Se tambale *acia las luces! /0ydennos! 0(u1$ por -avor$ aydennos/clam Royan$ sucesivamente en in#l s y en +rabe! <yeron #ritos de asombro y pasos (ue se acercaban a la carrera! 2ic*olas se desli, lentamente sobre la *ierba del altiplano y de' caer a Royan! "aras ne#ras se con#re#aron a su alrededor$ se al,aron voces en am*+rico$ manos cordiales los al,aron para llevarlos *acia las luces! Entonces una linterna ilumin la cara de 2ic*olas y detr+s de la lu, vino una vo, muy in#lesaE /Hola$ 2ic8y! ;u a#radable sorpresa! @ine desde 0ddis en busca de tu cad+ver! Me di'eron (ue *ab1as muerto! En -in$ los muertos (ue vos mat+is$ etc tera$ 9no: /Hola$ Geo--rey! Gracias y perdona la molestia! /"reo (ue una ta,a de t no te *ar+ nada mal! 3areces un poco cansado/di'o Geo--rey Tennant/! 2o sab1a (ue tu barba ten1a esos mec*ones pardos y #rises! "on esa barba de dos d1as est+s a la ltima moda! La verdad es (ue te sienta bien! 2ic*olas comprendi (ue se re-er1a a su aspecto andra'oso$ con la barba crecida$ sucio y demacrado por la -ati#a! /Recuerdas a la doctora 0l Simma$ 9no: Tiene una rodilla lastimada! 93odr1as ocuparte de ella$ por -avor: Entonces sus piernas cedieron$ y Geo--rey Tennant tuvo (ue sostenerlo! 212

/5Lnimo6$ vie'o!/Lo llev a una silla de lona y le ayud a sentarse! Tra'eron otra silla para Royan! /#etta chal hapa6/Geo--rey dio la orden *abitual del in#l s en L-rica$ y minutos despu s les sirvieron #randes 'arros de ca- *irviendo y muy dulce! 2ic*olas al, su 'arro en brindisE /0 nuestra salud/di'o a Royan/! Somos invencibles! Bebieron a #randes sorbos$ se (uemaron la len#ua$ pero la in-usin de ca-e1na y a,car en la san#re actu como un c*o(ue el ctrico! /0*ora s1 estoy se#uro de (ue vivir /di'o 2ic*olas con un suspiro! /3erdona mi indiscrecin$ 2ic8y$ pero$ 9tendr1as la amabilidad de e7plicarme (u diablos pasa:/pre#unt Geo--rey! /3or (u me'or no me cuentas t/replic 2ic*olas! Ten1a (ue evaluar la situacin$ enterarse de (u sab1a Geo--rey y (ui n le *ab1a in-ormado! Este accedi de buen #rado! /La primera noticia (ue tuvimos -ue (ue el cad+ver de tu ca,ador blanco$ el tal Brusilov$ apareci en el r1o cerca de la -rontera con Sud+n$ totalmente acribillado a bala,os! Los cocodrilos y los ba#res se *ab1an *ec*o un -est1n con su cara$ pero la #uardia -ronteri,a lo identi-ic por(ue llevaba documentos en un bolsillo impermeable! 2ic*olas mir a Royan y -runci el entrece'o a modo de advertencia! /La ltima ve, (ue lo vimos$ se *ab1a ido a e7plorar por su cuenta/di'o/! 3robablemente se top con los mismos s*u-ta (ue asaltaron nuestro campamento *ace cuatro noc*es! /0*$ s1$ tambi n est+bamos enterados de eso! El coronel 2o#o envi un radio#rama a 0ddis! 2o *ab1an reconocido a 2o#o entre los *ombres! 3ero cuando dio un paso adelante y apareci a la lu, de los -aroles del campamento$ Royan se endere, y su cara se crisp en una mueca de odio! 2ic*olas le tom la mano -urtivamente para impedir (ue los delatara! &espu s de un instante se rela' y alter su e7presin! /2o sabe cu+nto me ale#ra verlos$ sir ;uentonHarper! Est+bamos sumamente preocupados por ustedes/di'o 2o#o! /0cepte nuestras disculpas/contest 2ic*olas sin inmutarse! /2o (uise o-enderlo$ se)or! 3e#aso 3rospecciones nos in-orm (ue usted y la doctora 0l Simma *ab1an (uedado atrapados en una e7plosin accidental! Fo soy testi#o de (ue el se)or Helm$ de la empresa de prospecciones$ les advirti sobre el peli#ro de las e7plosiones en la (uebrada! /3ero usted!!!/e7clam Royan con amar#ura! 2ic*olas le apret la mano! 213

/S1$ probablemente tiene ra,n al decir (ue nos descuidamos$ coronel! 2o obstante$ la doctora 0l Simma est+ lastimada y los dos su-rimos muc*o en el accidente! Sin embar#o$ lo peor es (ue otras personas$ empleados del campamento y mon'es del monasterio$ murieron en la incursin de los s*u-ta y en la e7plosin accidental! 0penas lle#uemos a 0ddis presentar una declaracin a las autoridades! /Espero (ue no piense (ue tuvimos al#una culpa en!!!/empe, a decir 2o#o$ pero 2ic*olas lo interrumpi! /"laro (ue no! Usted no tuvo la menor culpa! 2os advirti sobre el peli#ro de los s*u-ta! 0dem+s$ al no estar presente$ no pod1a impedir lo (ue sucedi! &ir1a (ue cumpli su deber de manera e'emplar! /Es muy amable$ sir ;uentonHarper/di'o 2o#o con evidente alivio! 2ic*olas lo estudi un momento m+s! "on esos anteo'os de marco met+lico parec1a un 'oven tan cordial$ tan preocupado por la des#racia a'ena$ (ue por un instante 2ic*olas pens (ue se *ab1a e(uivocadoE no era l a (uien *ab1a visto en el *elicptero$ revoloteando sobre la avalanc*a como un buitre en busca de carro)a! Le sonri con toda la cordialidad (ue era capa, de -in#irE /Le a#radecer1a muc*1simo (ue me *iciera un -avor$ coronel! /3or supuesto$ lo (ue usted (uiera! /&e' una moc*ila y un tro-eo de ca,a en la cueva detr+s de la catarata del &andera! En la moc*ila est+n nuestros pasaportes y c*e(ues de via'ero! 93odr1a enviar a uno de sus *ombres a buscarla: Mientras le indicaba dnde encontrar sus e-ectos$ 2ic*olas sent1a un placer perverso al encomendar un recado tan trivial a su asesino -rustrado! Lue#o se volvi *acia su ami#o para (ue 2o#o no advirtiera su mirada ven#ativaE /9"mo lle#aste *asta a(u1$ Geo--rey: /En avioneta a &ebra Maryam! Hay una pista de aterri,a'e de emer#encia! El coronel 2o#o nos esperaba$ y nos tra'o *asta a(u1 en un 'eep militar/di'o Geo--rey/! El piloto nos espera con su avioneta en &ebra Maryam! Geo--rey se interrumpi para dar rdenes en un am*+rico espantoso y nuevamente se volvi *acia 2ic*olasE /Les preparar+n un ba)o caliente! "on eso$ una cena y un buen descanso se sentir+n muc*o me'or! Ma)ana volvemos a 0ddis! Lle#aremos al atardecer$ a m+s tardar!/3alme el *ombro de Royan y disimul su inter s -1sico en ella con una sonrisa paternalE/2o sabe cu+nto me ale#ra *aberme a*orrado el via'e al -ondo de la (uebrada del 0bbay en busca de ustedes! &icen (ue es uno de los lu#ares m+s *orribles del mundo! 214

4&octora 0l Simma$ espero (ue disculpe (ue me siente adelante! Es muy #rosero de mi parte$ pero su-ro de mareos/di'o Geo--rey a Royan mientras esperaban (ue tres muc*ac*itos espantaran a las cabras de la pista a rea en &ebra Maryam! 2ic*olas #uardaba el pelle'o del di84 di8 ba'o el asiento trasero! Un sar#ento enviado por 2o#o *ab1a descendido durante la noc*e y esa ma)ana$ mientras desayunaban$ le *ab1a entre#ado la moc*ila y el pelle'o! La avioneta carrete en medio de una nube de polvo y 2o#o los despidi con una ele#ante venia militar! 2ic*olas a#it la mano y sonriE /Gracias$ coronel 2o#o$ y la puta madre (ue te pari/murmur! "uando por -in el pe(ue)o "essna ZUD decol de la poceada pista a rea de tierra$ el *ori,onte sobre la (uebrada del 0bbay parec1a un campo de *on#os csmicos$ con inmensas nubes de lluvia (ue se al,aban *acia la estratos-era! El aire turbulento como el de un mar tempestuoso los sacud1a implacablemente en el asiento trasero! 0delante$ a Geo--rey Tennant no le iba me'or! Sumido en el mutismo$ no demostraba el menor inter s por la conversacin! La noc*e anterior no *ab1an tenido la oportunidad de conversar a solas$ ya (ue en todo momento Geo--rey o 2o#o pod1an o1rlos! 0*ora (ue el ruido del motor tapaba sus voces y Geo--rey estaba sumido en sus pensamientos de *ombre mareado$ pudieron cocinar su versin de los sucesos! Geo--rey les *ab1a aclarado (ue el Emba'ador Brit+nico en Etiop1a no estaba precisamente complacido por las molestias (ue le causaban! &esde el in-orme de su desaparicin$ aparentemente recib1a muc*os mensa'es por -a7 desde la canciller1a en W*ite*all! 3or otra parte$ el 'e-e de la polic1a et1ope deseaba interro#arlos! &eb1an ase#urarse de (ue Me8 2immur no (uedara implicado en la muerte de Boris Brusilov y a la ve, de no alertar ni alarmar a 3e#aso! Eran conscientes de (ue si despertaban la menor sospec*a de (ue sab1an (ui nes eran los otros 'u#adores en el 'ue#o de Taita$ su reaccin ser1a velo, y probablemente mortal! Sobre todo$ no deb1an despertar la *ostilidad de las autoridades et1opes ni darles el menor prete7to para anular sus visas y declararlos inmi#rantes indeseables! 0cordaron (ue -in#ir1an i#norar todo% se *ar1an pasar por un par de in#enuos atrapados en sucesos (ue no *ab1an provocado ni comprend1an! "uando lle#aron a 0ddis 0beba$ *ab1an cocinado y ensayado su versin! 0penas el "essna se detuvo en la plata-orma as-altada -rente al edi-icio del aeropuerto y el piloto apa# el mo tor$ Geo--rey revivi y$ a pesar del tinte verdoso de su piel$ ayud a Royan a ba'ar la escalerilla con un #esto por dem+s #alante! /&esde lue#o$ se alo'ar+n en la residencia/di'o/! Los *oteles de la ciudad son *orrorosos$ y Su E7celencia tiene un cocinero pasable adem+s de una bode#a bien surtida! Mi esposa tiene el mismo talle (ue usted$ doctora 0l Simma! 2ic8y puede usar mi ropa! Gracias a &ios$ ten#o un esmo(uin de repuesto! Su E7celencia cuida las -ormas!

La residencia del Emba'ador Brit+nico *ab1a sido construida durante el reinado del vie'o emperador Haile Selassie antes de la invasin de Mussolini en los a)os WD! Situada en las 215

a-ueras$ era una muestra de la me'or ar(uitectura colonial$ con tec*o de pa'a y #aler1as anc*as! Un e' rcito de 'ardineros cuidaba de los amplios prados$ en los (ue el escarlata brillante de la pastora ro'a contrastaba con el verde de la *ierba! La mansin *ab1a sobrevivido a la revolucin y a la si#uiente #uerra de liberacin! En la entrada Geo--rey los de' al cuidado de un mayordomo et1ope en-undado en una inmaculada s*amma blanca$ (uien los acomod en dormitorios adyacentes en la planta alta! 2ic*olas oy el ruido de la duc*a en la suite de Royan% l estaba sumer#ido en su propia ba)era$ sorbiendo un O*is8y con soda y mane'ando las canillas con el dedo #ordo del pie! Lue#o oy un murmullo de vocesE el m dico e7aminaba la rodilla de Royan! El esmo(uin de Geo--rey le (uedaba demasiado anc*o en la cintura y corto en las man#as! Las piernas del pantaln tambi n eran cortas$ los ,apatos le apretaban y para colmo le *ubiera venido bien un corte de pelo$ se di'o al mirarse en el espe'o! IBueno$ no *ay nada (ue *acerI$ pens resi#nado$ y -ue en busca de Royan! /53ero (u les parece6/e7clam al verla! El vestido de cctel verde lima prestado por Sylvia Tennant -avorec1a su te, aceitunada! Se *ab1a lavado el pelo y lo ten1a suelto sobre sus *ombros! 0l verla$ su pulso se aceler como el de un adolescente durante su primera cita$ y sonri para s1!/Est+s realmente apetecible/di'o$ muy serio! /Gracias$ caballero/contest riendo/! Es usted muy #alante! 9Me permite su bra,o: /Esperaba car#arte! Es una actividad (ue crea *+bito! /Esos tiempos (uedaron atr+s/di'o$ blandiendo el bastn tallado de bano proporcionado por el mayordomo! Lo tom del lado de su pierna lesionada!/9"mo se llama nuestro an-itrin:/ susurr cuando recorr1an el pasillo! /El Emba'ador de Su Ma'estad Brit+nica$ Sir <liver Brad-ord R"MG! /;ue si no me e(uivoco$ es la si#la in#lesa de "aballero "omendador de la <rden de San Mi#uel y San Mor#e! /Te e(uivocas! Es la si#la in#lesa de Ten#a la Bondad de Llamarme &ios! /Eres incorre#ible/contest con una risita! Lue#o se puso seriaE/93udiste enviar el -a7 a la se)ora Street: /3ude en el primer intento y ella ya respondi! Te env1a un salaam y promete averi#uar todo lo posible sobre 3e#aso cuanto antes! Era una noc*e templada! Sir <liver los a#uardaba en la #aler1a$ y Geo--rey se apresur a presentarlos! El emba'ador ten1a una #ran melena canosa y cara rubicunda! Geo--rey les *ab1a advertido (ue le dis#ustaban los turistas molestos$ pero su e7presin *osca se desvaneci apenas pos los o'os en Royan! Hab1a una docena de invitados aparte de Geo--rey y Sylvia Tennant! Sir <liver tom el bra,o de Royan y la present! 2ic*olas los si#ui% *ab1a terminado por aceptar (ue Royan atra1a a los 216

*ombres! /3erm1tame presentarle al #eneral <beid$ 'e-e de la polic1a/di'o Sir <liver! El 'e-e de la -uer,a de se#uridad et1ope era un *ombre alto de te, muy oscura$ amable y ele#ante en su uni-orme de parada a,ul! Se inclin sobre la mano de Royan! /"reo (ue nos veremos ma)ana por la ma)ana! 0#uardo ese encuentro con el mayor placer! Royan mir a Sir <liver$ desconcertada! 2adie la *ab1a prevenido! /El #eneral <beid (uiere conversar con usted y Sir 2ic*olas sobre el asunto en la (uebrada del 0bbay/in-orm Sir <liver/! Me tom la libertad de pedir a mi secretario (ue concertara la cita! /&octora$ Sir 2ic*olas$ les ase#uro (ue es una entrevista de rutina! Les tomar muy poco de su tiempo! /&esde lue#o$ le ayudaremos en todo lo (ue est amablemente/! 90 (u *ora nos espera: /0 las once de la ma)ana$ si le parece bien! /Una *ora de lo m+s civili,ada/asinti 2ic*olas! /Mi c*o-er pasar+ a buscarlos a las once y media para llevarlos al cuartel/prometi Sir <liver! En la mesa$ Royan (ued entre Sir <liver y el #eneral <beid! Era bonita$ encantadora$ y los dos *ombres eran #alantes! 2ic*olas comprendi (ue deber1a acostumbrarse a compartir su presencia con otros *ombres% la *ab1a dis-rutado l solo durante demasiado tiempo! 3or su parte$ tuvo (ue sobrellevar la pesada compa)1a de Lady Brad-ord en el otro e7tremo de la mesa! Era la se#unda esposa del emba'ador$ treinta a)os menor (ue l$ con un acento lon 4 dinense apenas menos pronunciado (ue su vul#aridad$ una melena te)ida de rubio y un busto enorme (ue desbordaba sobre el amplio escote de su vestido bordado con lente'uelas! El capric*o de un vie'o$ pens 2ic*olas! 0parentemente era una e7perta en la #enealo#1a de la aristocracia brit+nica!!! en otras palabras$ una presumida insoportable! Lo interro# sobre sus antecesores *asta varias #eneraciones atr+s! Hinalmente se diri#i a su esposo en el otro e7tremo de la mesaE /Sir 2ic*olas es el due)o de ;uenton 3ar8! 9Lo sab1as$ mi amor:/2uevamente se volvi *acia 2ic*olasE/Mi esposo es un amante de la ca,a! Sir <liver se mostr debidamente impresionado por las cualidades de in-ormante de su cnyu#e! /"on(ue ;uenton 3ar8! Hace poco le1 un art1culo en el S*ootin# Times! &ice (ue tiene un coto llamado 0lto de las Hayas! 9Es as1: /0lto de los 0lerces/contest 2ic*olas! 217 a nuestro alcance/contest 2ic*olas

/Las me'ores aves de In#laterra! Eso dec1a/prosi#ui Sir <liver$ +vido y e7pectante! /Si ellos lo dicen/contest 2ic*olas con modestia/! 3ero estamos or#ullosos de ellas! Espero (ue ven#a a dis-rutarlo la pr7ima ve, (ue via'e a In#laterra!!! desde lue#o$ como mi invitado! 0 partir de entonces la actitud de Sir <liver *acia 2ic*olas su-ri un cambio notable! Se volvi amable y sol1cito$ e incluso mand a su mayordomo a buscar una botella de La-ite de AVSX! /"ausaste una buena impresin/murmur Geo--rey secamente/! Su E7celencia no convida el SX sino a una selecta minor1a! Hab1a pasado la medianoc*e cuando 2ic*olas por -in pudo escapar de su an-itriona y rescatar a Royan$ de Sir <liver y el #eneral <beid! Le tom el bra,o mientras ella co'eaba seductoramente a su lado$ evitando la mirada sabi*onda y especulativa de Geo--rey Tennant *asta (ue lle#aron al primer descanso de la escalera! /Huiste la estrella de la velada/di'o! /F conti#o Lady Brad-ord ronroneaba como una #atita/contraatac$ y a 2ic*olas le encant o1r ese tono de posesividad celosa en su vo,! 2o slo l *ab1a sentido celos! "uando lle#aron a su puerta$ ella le o-reci la me'illa para un beso casto! /5Esos pec*os6/murmur/! Espero (ue no te den pesadillas!/"err la puerta! Hue a su *abitacin con paso despreocupado$ pero al abrir la puerta vio el sobre en el umbral! 3robablemente uno de los sirvientes lo *ab1a desli,ado ba'o la puerta mientras cenaban! Lo ras# r+pidamente$ sac las *o'as y las desple#! Su e7presin se alter al leerlas$ sali de su *abitacin y llam a la puerta de Royan! Ella la abri apenas y lo mir! @io la turbacin en sus o'os y se apresur a tran(uili,arla! /Lle# la respuesta a mi -a7/di'o$ a#itando las *o'as/! 9Est+s en condiciones de recibir visitas: /Un momento!/"err la puerta y volvi a abrirla se#undos despu s!/3asa! Se)al el botelln en el armarioE /9Un tra#o antes de ir a dormir: /S1$ creo (ue lo necesito! Fa sabemos (ui n es el amo de 3e#aso! /5&1melo6/orden$ pero l se sirvi un O*is8y lentamente y sonri sobre su *ombro/E 9Te sirvo una soda: /Maldito seas$ 2ic*olas ;uentonHarper!/Golpe el piso con su pie descal,o!/2o me martirices! 9;ui n es: /"uando te conoc1 eras una sumisa 'ovencita +rabe (ue comprend1a la superioridad de la 218

especie masculina! M1rate a*ora! Me parece (ue te consiento demasiado! /&ebo advertirte (ue est+s a punto de provocar una cat+stro-e!/Trat de reprimir una sonrisa!/3or -avor$ 2ic8y$ d1melo! /Si ntate/orden$ y se sent -rente a ella! &esple# el -a7 y la mir!/La se)ora Street no se demor! En mi -a7 le su#er1 (ue llamara a mi corredor de Bolsa en la "ity! Estamos adelan tados tres *oras al meridiano de GreenOic*$ as1 (ue aparentemente lo encontr en su o-icina! "onsi#ui toda la in-ormacin (ue le ped1! /2ic8y$ si no de'as de 'u#ar conmi#o me ras#ar el vestido y armar un esc+ndalo! 5Habla de una ve,6 0#it las *o'as y empe, a leerE /3rospecciones 3e#aso est+ re#istrada en la Bolsa de @alores de Sydney$ 0ustralia$ con un capital social de veinte millones!!! /0*orra los detalles/implor/! &ime (ui n es el *ombre! /El sesenta y cinco por ciento de las acciones pertenece a la empresa minera @al*alla/ prosi#ui imperturbable/$ y el treinta y cinco por ciento restante a la metalr#ica 0naconda de 0ustralia! 0bandon el intento de apresurarlo y lo mir -i'amente$ er#uida en su silla! /@al*alla y 0naconda son subsidiarias de IMH$ Industrias Manu-actureras Hambur#o! Todas las acciones de IMH pertenecen en -ideicomiso a la -amilia von Sc*iller$ cuyos titulares son Gott*old von Sc*iller y su esposa In#emar! /@on Sc*iller/susurr$ mir+ndolo/! Estaba en la lista de posibles auspiciantes de &uraid! Tal ve, ley el libro de Wilbur Smit*!!! s (ue *ay una versin alemana! 3robablemente se co4 munic con &uraid$ como t! 3ero los ar#umentos de &uraid no lo convencieron! /Lo mismo pens yo/asinti 2ic*olas/! 2o era di-1cil *usmear en el museo de El "airo y descubrir (ue ustedes estaban sobre el rastro de al#o muy #rande! El resto de la *istoria lo conocemos bien! /3ero$ 9cmo pudo *acer in#resar a 3e#aso en Etiop1a tan r+pidamente: /Un #olpe de suerte!!! von Sc*iller tiene la suerte del demonio! Geo--rey me di'o (ue 3e#aso obtuvo una concesin cupr1-era del presidente Men#istu *ace cinco a)os$ poco antes de (ue lo derrocaran! Fa estaba a(u1$ antes de enterarse acerca de los papiros! Le bast trasladar el campamento desde su asentamiento ori#inal en el norte *asta la escarpa de la (uebrada del 0bbay para esperar cual(uier novedad! 3robablemente descubriremos (ue Ma8e Helm es uno de sus matones$ un especialista en malas artes (ue via'a a cual(uier parte del mundo donde *aya problemas! Tiene a 2o#o en su nmina! "a1mos en sus bra,os como c*orlitos! /S1$ parece l#ico/musit Royan/! "uando Helm le in-orm de nuestra presencia$ von Sc*iller orden (ue nos asaltaran los s*u-ta! 5&ios m1o$ cu+nto lo detesto6 Mam+s lo *e visto$ pero lo odio 219

como no me cre1a capa, de odiar a nada ni nadie! 0l menos sabemos con (ui n estamos tratando! /2o del todo/ob'et/! @on Sc*iller debe de tener un *ombre en El "airo! 0l#uien (ue traba'a desde adentro! /9"mo se llama tu ministro:/pre#unt 2ic*olas! /2o/ne# sin vacilar/! 0talan 0bou Sin no puede ser! Lo cono,co desde (ue era ni)a! Es un pilar de inte#ridad! /2o sabes cu+nto puede a-ectar un soborno de cien mil dlares los cimientos del pilar m+s robusto/murmur 2ic*olas para su espanto!

&esayunaron a solas! Sir <liver *ab1a partido a su o-icina una *ora antes$ y Lady Brad-ord no sal1a a respirar el aire -resco y di+-ano del amanecer en el altiplano! /"asi no pude dormir anoc*e$ pensando en 0talan! 0y$ 2ic8y$ no puedo soportar la sola sospec*a de (ue tuviera al#o (ue ver con la muerte de &uraid! /3erdname si te *ice pasar una mala noc*e$ pero debemos tener en cuenta todas las posibilidades/di'o para consolarla$ y se apresur a cambiar de tema/! Hemos perdido demasiado tiempo! 3or a*ora 3e#aso tiene el campo libre! ;uiero volver a casa y reunir nuestra propia -uer,a e7pedicionaria para el re#reso! /9;uieres (ue me ocupe de los pasa'es:/Se levant inmediatamente!/3edir un tel -ono! /3ero termina de desayunar! /Estoy satis-ec*a$ #racias!/Hue *acia la puerta$ pero l la llam! /0*ora veo por (u est+s tan -laca! &icen (ue la anore7ia nerviosa es una de las peores maneras de morir!/Se sirvi otra tostada con mermelada! &emor apenas un cuarto de *oraE /Ma)ana a las tres y media de la tarde por Renya 0irOays a 2airobi$ trasbordo esa misma tarde al vuelo de Britis* 0irOays a Heat*roO! /Buen traba'o!/Se limpi los labios con la servilleta y se par!/El auto nos espera para llevarnos *acia tu admirador$ el #eneral <beid! @amos! En el cuartel$ un o-icial los a#uardaba para *acerlos in#resar por la puerta de los altos -uncionarios! &i'o ser el inspector Galla y con #ran de-erencia los acompa) *asta la o-icina del 'e-e! 0l verlos entrar$ el #eneral <beid se puso de pie y -ue a su encuentro! Hombre encantador y 220

amable$ se preocup por Royan al *acerlos pasar a su sala de estar! Se sentaron y el inspector Galla sirvi los consabidos pocillos de ca- ne#ro y muy amar#o! &espu s de un poco de conversacin amable$ el #eneral -ue al #rano! /"omo les promet1$ ser lo m+s breve posible! El inspector Galla tomar+ sus declaraciones! 0nte todo$ veamos el asunto de la desaparicin y muerte del mayor Brusilov! Supon#o (ue sa4 b1an (ue era o-icial retirado de la RGB rusa! La entrevista -ue muc*o m+s lar#a de lo (ue *ab1an anticipado! El #eneral <beid result ser un interro#ador e7*austivo$ aun(ue siempre amable! Hinalmente$ mand dactilo#ra-iar sus declaraciones$ y una ve, (ue las leyeron y -irmaron los acompa) *asta la entrada donde esperaba su auto! Era una e7celente se)al de buena voluntad$ pens 2ic*olas! /Si puedo *acer al#o por ustedes$ si necesitan al#o$ por -avor no vacilen en llamarme! Ha sido un #ran placer conocerla$ doctora 0l Simma! Espero (ue volvamos a verla pr7imamente en Etiop1a! /0 pesar de los percances$ *e dis-rutado muc*1simo mi estad1a en su *ermoso pa1s/contest con su sonrisa m+s dulce/! Tal ve, volvamos antes de lo esperado! /5;u *ombre tan considerado6/coment al sentarse en el Rolls Royce de Sir <liver/! Me #usta muc*o! /3arece (ue es mutuo/di'o 2ic*olas! Las palabras de Royan resultaron pro- ticas! 0 la ma)ana si#uiente$ al ba'ar a desayunar$ encontraron sobres id nticos diri#idos a ambos! 2ic*olas abri el suyo mientras ped1a ca- al camarero de s*amma lar#a *asta los tobillos$ y su rostro se alter! /5Epa6/e7clam/! 3arece (ue causamos una #ran impresin a los muc*ac*os de a,ul! Mayor de la (ue pens+bamos! El #eneral <beid (uiere verme otra ve,!/Ley en vo, altaE/ISe le ordena presentarse en el cuartel central de la polic1a antes del mediod1a!I/Silb suavemente!/3alabras duras! 2i por -avor ni #racias! /La m1a es id ntica/di'o Royan despu s de un vista,o a la *o'a con membrete/! 9;u si#ni-ica esto: 9Tienes al#una idea: /2os enteraremos ense#uida! 3ero suena amena,ante! Fo dir1a (ue se termin el idilio! Esa ma)ana$ cuando lle#aron al cuartel$ no los esperaba un comit de recepcin! La #uardia de la entrada de -uncionarios los envi a la mesa de entradas$ donde tuvieron una discusin lar4 #a y con-usa con el a#ente de recepcin$ cuyo conocimiento del in#l s era apenas rudimentario! La e7periencia *ab1a ense)ado a 2ic*olas (ue no deb1a perder la calma ni demostrar la menor impaciencia! 3or -in el o-icial convers lar#amente por tel -ono y les indic con un #esto (ue se sentaran en un banco de madera contra la pared! /Ustedes esperen! Hombre vendr+ ense#uida! &urante cuarenta minutos compartieron el asiento con una multitud abi#arrada de 221

suplicantes$ solicitantes$ (uerellantes y pe(ue)os maleantes! Uno o dos san#raban pro-usamente de *eridas causadas por desconocidos$ y otros estaban en#rillados! /3arece (ue nuestra estrella est+ en su ocaso/di'o 2ic*olas! Se cubri la nari, con un pa)uelo! 0l#unos de sus vecinos de asiento no *ab1an conocido el a#ua y el 'abn durante cierto tiempo!/ Fa no somos visitantes ilustres! 0l cabo de cuarenta minutos$ el inspector Galla$ tan de-erente el d1a anterior$ se asom sobre un tabi(ue de madera y les *i,o un #esto altanero! Sin tomar la mano tendida de 2ic*olas$ los condu'o a una o-icina en el -ondo! 2o los invit a tomar asiento! Se diri#i a 2ic*olas -r1amenteE /Usted es responsable del e7trav1o de un arma de -ue#o de su propiedad! /E-ectivamente! "omo di'e ayer en mi declaracin!!! El inspector Galla lo interrumpiE /La p rdida de un arma por ne#li#encia es una in-raccin muy #rave/di'o en tono severo! /2o *ubo ne#li#encia de mi parte/di'o 2ic*olas! /2o vi#il el arma! 2o la #uard en una ca'a de se#uridad de acero! Eso es ne#li#encia! /"on todo respeto$ inspector$ *ay una #ran escase, de ca'as de se#uridad de acero en la (uebrada del 0bbay! /2e#li#encia/insisti Galla/! 2e#li#encia criminal! El arma puede *aber ca1do en manos de elementos contrarios al #obierno! /9;uiere decir (ue un desconocido puede derrocar al #obierno con un Ri#by ZBS:/pre#unt 2ic*olas con una sonrisa! El inspector Galla pas por alto la c*an,a! Sac dos documentos de su escritorioE /Es mi deber e'ecutar estas rdenes de deportacin de usted y la doctora 0l Simma! &eben salir de Etiop1a dentro de las pr7imas veinticuatro *oras! &espu s se los considerar+ e7tran 4 'eros indeseables! /La doctora 0l Simma no *a perdido nin#n arma/di'o 2ic*olas/! F (ue yo sepa$ no *a dado en toda su vida la menor muestra de ne#li#encia! 2uevamente pasaron por alto su comentario! /3or -avor$ -irmen a(u1 esta declaracin de (ue conocen y comprenden las rdenes! /;uisiera *ablar con el 'e-e de la polic1a$ #eneral <beid/di'o 2ic*olas! /El #eneral <beid parti esta ma)ana en visita de inspeccin a los distritos -ronteri,os del norte! @olver+ a 0ddis 0beba dentro de varias semanas! /9F para entonces nosotros estaremos le'os de a(u1$ en In#laterra: 222

/E7actamente!/El inspector Galla sonri por primera ve,$ aun(ue en realidad era una mueca -r1a y burlona!/Hirmen a(u1 y a(u1! /9;u pas:/pre#unt Royan cuando el conductor abri la porte,uela del Rolls y ella se acomod 'unto a 2ic*olas/! Esto s1 (ue no lo esperaba! 0yer nos (uer1a todo el mundo y resulta (ue *oy nos ec*an a patadas! /9F (uieres saber (u pienso:/Sin esperar su respuesta$ prosi#uiE/3as (ue 2o#o no es el nico (ue est+ en la nmina de von Sc*iller! 0noc*e <beid *abl con l y recibi sus instruc 4 ciones! /9"omprendes lo (ue si#ni-ica$ 2ic8y: 2o podremos volver a Etiop1a! La tumba de Mamose *a (uedado -uera de nuestro alcance!/Sus #randes o'os ne#ros trasluc1an su desa,n! /"uando &uraid y yo -uimos a Ira8 y Libia$ si mal no recuerdo lo *icimos sin recibir invitaciones de Saddam ni de Gada--i! /Me parece (ue te encanta la idea de violar la ley/se)al en tono acusador/! 2o puedes parar de sonre1r! /Bueno$ la ley et1ope no es para tomarla demasiado en serio!/3ero te arro'ar+n a una c+rcel et1ope! Eso s1 es para tomar en serio! /2os arro'ar+n a los dos!/Sonri con maliciaE/3ero antes deber+n atraparnos!

3uedes tener la plena se#uridad de (ue Su E7celencia *a presentado una (ue'a -ormal al 3residente/di'o Geo--rey al d1a si#uiente cuando los llevaba al aeropuerto/! Te ase#uro (ue est+ muy molesto! [rdenes de deportacin$ (u tonter1a! 2unca *ab1a visto nada parecido! /2o te a#ites$ vie'o/lo tran(uili, 2ic*olas/! Tal como est+n las cosas$ no tenemos la menor intencin de volver! 2o *ay problema! /Es una cuestin de principios! Un prominente sbdito brit+nico tratado como un criminal! 2o *ay respeto!/Suspir!/0 veces lamento no *aber nacido *ace un si#lo! En esa poca no *a 4 br1amos tolerado seme'ante a-renta! Habr1amos enviado una ca)onera y listo! /0s1 es$ Geo--rey$ pero no de'es (ue te (uite el sue)o! Mientras presentaban sus papeles en el mostrador de Renya 0irOays$ Geo--rey revoloteaba a su alrededor como una #allina en torno de sus polluelos! Slo ten1an e(uipa'e de mano$ dos bol4 sos baratos de nailon (ue *ab1an comprado esa ma)ana en un mercado calle'ero! 2ic*olas envolvi el pelle'o del di84di8 en una s*amma bordada (ue *ab1a ad(uirido en el mismo mercado! Geo--rey les *i,o compa)1a *asta (ue los llamaron a abordar el avin! Si#ui a#itando la mano despu s (ue pasaron la puerta de salida en una muestra de a-ecto diri#ida a Royan m+s (ue a 2ic*olas! 223

Sus asientos estaban situados detr+s del ala$ y Royan ocup el de la ventanilla! El avin de Renya 0irOays encendi sus motores e inici el lento carreteo -rente a los edi-icios del aeropuerto! 2ic*olas discut1a con una aeromo,a (ue (uer1a obli#arlo a #uardar el bolso de nailon violeta (ue conten1a su preciado pelle'o de di84di8 en el portae(uipa'e! Mientras tanto$ Royan ec*aba una ltima mirada a 0ddis 0beba! Bruscamente se endere, en su asiento y$ sin apartar la mirada de la ventanilla$ a-err el bra,o de 2ic*olas! /5Mira6/susurr con tal odio en la vo, (ue l se volvi al instante para ver (u la *ab1a alterado! /53e#aso6/e7clam$ y se)al la avioneta particular Halcon (ue terminaba su carreteo -rente a los edi-icios! La pe(ue)a y ele#ante aeronave estaba pintada de verde y en su estabili,ador llevaba el lo#otipo escarlata del caballo al,ado sobre sus patas traseras! 0nte sus o'os$ ba' la puerta del -usela'e del avin Halcon verde y un pe(ue)o comit de recepcin (ue a#uardaba en la pista de aterri,a'e se adelant sol1citamente al encuentro de los pasa'eros (ue aparec1an en la puerta! El primero era un *ombre menudo$ pulcramente vestido con un tra'e -ino color crema y sombrero panam+ blanco! 0 pesar de su talla$ trasuntaba un aire de con-ian,a y de mando$ el aura particular del poder! Llamaba la atencin su palide,$ propia del invierno boreal! Su mand1bula le daba una e7presin -irme y obstinada$ y sus o'os asomaban ba'o sus tupidas ce'as ne#ras con una mirada penetrante! 2ic*olas lo reconoci al instante! Lo *ab1a visto muc*as veces en los salones de subastas de Sot*eby y "*ristie! 2o era la clase de *ombre cuya presencia pasaba inadvertida! /5@on Sc*iller6/e7clam$ mientras el alem+n contemplaba con soberbia imperial a los *ombres (ue lo a#uardaban en la pista! /3arece un #allo de ri)a/murmur Royan/! < una cobra a punto de atacar! @on Sc*iller al, su sombrero panam+ y ba' la escalerilla del Halcon con paso r+pido y +#il! /;ui n dir1a (ue tiene casi setenta a)os/susurr 2ic*olas! /Sus movimientos son de un *ombre de cuarenta/di'o Royan$ asintiendo/! &ebe de te)irse el pelo y las ce'as!!! -1'ate (u ne#ras son! /5&iablos6 Mira (ui n vino a recibirlo! Hubo un destello de condecoraciones y entorc*ados! Un *ombre alto$ de uni-orme a,ul$ se apart del comit de recepcin y se llev la mano a la lustrosa visera de c*arol de su #orra en una respetuosa venia antes de tomar la mano de von Sc*iller para estrec*arla cordialmente! /Tu anti#uo admirador$ el #eneral <beid! "on ra,n no pudo recibirnos ayer! Estaba demasiado ocupado! /Mira$ 2ic8y/di'o con vo, a*o#ada! 2o miraba a los dos (ue an se estrec*aban las manos y 224

conversaban animadamente al pie de la escalerilla$ sino a un 'oven (ue acababa de aparecer en la porte,uela del Halcon! Ten1a la cabe,a descubierta$ y 2ic*olas pudo ver su piel cetrina$ su cabellera oscura y ri,ada! /2o lo cono,co! 9;ui n es: /2a*oot Guddabi! El ayudante de &uraid en el museo! El *ombre (ue *ered su puesto! "uando 2a*oot empe, a descender la escalerilla del Halcon$ el avin de Renya carrete$ vir para tomar la pista principal de despe#ue$ y los *ombres con#re#ados al pie del 'et Halcon desa4 parecieron de su vista! Los dos se ec*aron atr+s en sus asientos y se miraron -i'amente! &espu s de varios minutos$ 2ic*olas rompi el silencioE /Un a(uelarre! Una reunin de los malos de la pel1cula! Tuvimos suerte de poder verlo! Se acabaron los secretos! 0*ora sabemos con certe,a a (ui n nos en-rentamos! /@on Sc*iller mueve los *ilos/di'o Royan$ so-ocada por la -uria y el *orror/! 3ero 2a*oot Guddabi es su perro de presa! Se#uramente -ue 2a*oot (uien contrat a los asesinos en El "airo y los mand a matarnos! 3or &ios$ silo *ubieras escuc*ado e7presar su respeto y admiracin por &uraid en el entierro! 50sesino$ *ipcrita inmundo6 "allaron mientras el avin despe#aba y tomaba su altura de crucero! Lue#o Royan a)adiE/F ten1as ra,n sobre <beid! @on Sc*iller lo tiene en su nmina! /Tal ve, representaba al #obierno et1ope (ue presentaba sus respetos a un importante concesionario e7tran'ero$ al#uien (ue va a descubrir un -abuloso yacimiento de cobre en su empobrecido pa1s y les va a llenar los bolsillos a todos! Royan mene la cabe,a con ve*emenciaE /2o lo creo! Si -uera as1$ lo *abr1a recibido un ministro$ no el 'e-e de la polic1a! 2o$ <beid *uele a per-idia$ lo mismo (ue 2a*oot! 0l ver a los asesinos de su esposo$ se le *ab1an reabierto las *eridas del dolor y el luto$ curadas apenas a medias! Esa amar#ura ard1a en su interior como una llama$ la consum1a por dentro como un -ue#o (ue arde en el tronco de un +rbol *ueco! 2ic*olas sab1a (ue no pod1a apa#ar esa llama$ a lo sumo pod1a tratar de distraerla! Le *abl suavemente$ para desviar sus pensamientos de muerte y ven#an,a *acia el desa-1o de Taita y el eni#ma de la tumba perdida! 3ero aun(ue Royan volv1a a mostrarse serena y ale#re como era *abitual$ 2ic*olas sab1a (ue el dolor ard1a sin alivio ba'o la super-icie!

"uando lle#aron a Heat*roO era tan temprano (ue no *ab1a cola en inmi#racin$ y puesto (ue slo llevaban e(uipa'e de mano pudieron evitar la consabida ruleta del carrusel de e(uipa'eE 9lle#ar+n o no: "on el pelle'o del di84di8 en el bolso de nailon ba'o un bra,o$ y sosteniendo con el otro a Royan (ue co'eaba con su bastn$ 2ic*olas pas la lu, verde de la 0duana Real con la inocencia 225

de un (uerub1n del tec*o de la "apilla Si7tina! /Eres un caradura/susurr ella una ve, (ue salieron/! Si eres capa, de en#a)ar tan tran(uilamente a la 0duana$ 9cmo podr volver a con-iar en ti: La buena suerte persist1a! 2o *ab1a cola en la parada de ta7is$ y poco m+s de una *ora despu s del aterri,a'e arribaron a la casa de 2ic*olas en Rni#*tsbrid#e! Eran las oc*o y media de un lunes! Mientras Royan tomaba una duc*a$ 2ic*olas busc un para#uas y -ue al almac n de la es(uina a comprar provisiones! "ompartieron la tarea de preparar el desayunoE Royan se ocup de las tostadas y 2ic*olas prepar una omelette de *ierbas$ su especialidad! /"reo (ue necesitaremos ayuda de un especialista cuando volvamos a la (uebrada del 0bbay/observ Royan mientras untaba una tostada con manteca! /S1$ y ten#o al *ombre adecuado! Hemos traba'ado 'untos/contest/ In#eniero militar retirado! Especialista en buceo y construcciones subacu+ticas! @ive en una casita en &evon! Sos4 pec*o (ue estar+ m+s (ue dispuesto y -uera de (uicio de aburrimiento! 0ceptar+ alboro,ado cual(uier oportunidad de modi-icar esa situacin! &esayunaron en silencio$ y lue#o 2ic*olas di'o (ue lavar1a los platos mientras ella llevaba las -oto#ra-1as de la estela a un servicio de revelado instant+neo -rente a Harrods! /9Te parece una distribucin 'usta del traba'o:/di'o Royan con vo, su-rida/! Tienes un lavava'illas$ y est+ lloviendo otra ve,! /Est+ bien/contest riendo/! 3ara dorar la p1ldora$ te prestar mi impermeable! Mientras esperas (ue revelen la pel1cula ve a comprarte al#o de ropa! Ten#o (ue *acer varias llamadas important1simas! 0penas sali$ 2ic*olas se sent a su escritorio con una libreta y un tel -ono! La primera llamada -ue a ;uenton 3ar8$ donde la se)ora Street trat de disimular el placer (ue le causaba escuc*ar la vo, de su empleador! /Su escritorio est+ sumer#ido ba'o medio metro de correspondencia! "asi todas son cuentas! /3ero (u ale#r1a! /Los abo#ados me acosan$ y el se)or Mar8*am de Lloyds llama todos los d1as! /Sea buenita y no les di#a (ue volv1!/2ic*olas sab1a (u (uer1an de l% el ob'eto de las llamadas insistentes siempre era el mismoE dinero! En ese caso no eran unos cientos de una cuenta vencida del sastre$ sino dos millones (uinientas mil libras!/Ser+ me'or (ue me (uede en For8 en lu#ar de ir a ;uenton 3ar8/di'o/! 2o me encontrar+n en el apartamento! 0part las deudas de su mente para concentrarse en las tareas m+s apremiantesE /9Tiene l+pi, y papel a mano: Bien$ tome nota! 226

Le dict durante die, minutos y lue#o la se)ora Street le ley sus apuntes! /Bien$ por -avor$ no se demore! Iremos esta noc*e! La doctora 0l Simma se alo'ar+ con nosotros por tiempo indeterminado! &1#ale a la casera (ue prepare el otro dormitorio en el apartamento! Lue#o llam a un nmero en &evon$ y mientras sonaba el tel -ono evoc la casita$ un reciclado puesto de #uardacostas en los acantilados con vista a un mar #ris y a#itado! &aniel Webb estar1a en su taller del -ondo ocup+ndose de su Ma#uar AVWS$ el amor de su vida$ o -abricando moscas para la pesca del salmn! La pesca deportiva$ su otra #ran pasin$ era el ori#en de la amistad entre ambos! /Hola/di'o una vo, *osca y suspica,! 2ic*olas pudo ima#inar la cabe,a calva y pecosa como un *uevo de c*orlito$ la mano vellosa y marcada de cicatrices (ue a-erraba el auricular! /Sapper$ ten#o una misin para usted! 9Est+ en condiciones: /90dnde$ mi mayor:/0un(ue *ab1an pasado tres a)os$ reconoci al instante la vo, de 2ic*olas! /"lima c+lido y bailarinas! La misma pa#a (ue la ve, pasada! /Estoy en condiciones! 9&nde nos encontramos: /En el apartamento! El mismo (ue la ve, pasada! Ma)ana! F trai#a la re#la de c+lculo! 2ic*olas sab1a (ue &anny descon-iaba de esas nuevas calculadoras de bolsillo! /El Ma#uar est+ listo! 3artir ma)ana a primera *ora y lle#ar para el almuer,o! &espu s de cortar$ 2ic*olas llam a sus Bancos en Mersey y en las islas "aim+n! Se a#otaban los -ondos de sus cuentas de emer#encia! El presupuesto (ue l y Royan *ab1an calculado du4 rante el vuelo era de doscientos treinta mil! "omo todos los presupuestos$ era demasiado optimista! IHay (ue sumarle el cincuenta por cientoI$ se di'o! I< sea (ue cuando volvamos$ no *abr+ una mi#a en la alacena! Taita$ espero y rue#o (ue no te burles de nosotros!I Se identi-ic ante los contadores con los respectivos passOords y dio instrucciones para (ue trans-irieran -ondos a sus cuentas corrientes a -in de poder reali,ar retiros inmediatos! Restaban dos llamadas antes de partir *acia For8! &e ellas depend1a la suerte de todos sus planes% en ambos casos$ sus contactos eran d biles en el me'or de los casos$ (uim ricos en el peor! El primer nmero (ue disc daba ocupado! Intent cinco veces m+s y siempre oy el irritante tono a#udo de la l1nea ocupada! &ecidi intentarlo por ltima ve, y$ para su alivio$ lo atendi una vo, cordial con acento del oeste de In#laterra! /Buenas tardes$ Emba'ada Brit+nica a sus rdenes! 2ic*olas mir su relo'! Hab1a tres *oras de di-erenciaE era la tarde en 0ddis 0beba! 227

/Soy Sir 2ic*olas ;uentonHarper$ desde el Reino Unido! 9Se encuentra el a#re#ado militar$ se)or Geo--rey Tennant: Geo--rey no tard en atenderE /0s1 (ue lle#aste a casa sano y salvo! Tienes suerte$ muc*ac*o! /Llam para tran(uili,arte! 2o (uiero (ue pierdas el sue)o por mi culpa! /9F cmo est+ la encantadora doctora 0l Simma: /Te env1a un beso! /5Si pudiera creerte6/di'o Geo--rey con un suspiro ostentoso! /Un -avor #rande$ Geo--! 9"onoces al coronel Maryam Ridane del ministerio de &e-ensa: /Un tipo e7celente/contest Geo--rey sin vacilar/! Lo cono,co bien! Mu#amos al tenis el s+bado pasado! Tiene un rev s endemoniado! /3or -avor$ dile (ue me llame con ur#encia!/Le dio el nmero de tel -ono de su apartamento en For8!/&ile (ue se trata de conse#uir una especie rara de paloma et1ope para mi coleccin! /<tra ve, *aciendo de las tuyas$ 2ic8y! Basta (ue te sa(uen de Etiop1a de las pesta)as para (ue te conviertas en comerciante en aves raras! Se#uro (ue es una especie en v1as de e7tincin! /9Lo *ar+s por m1$ Geo--: /3or supuesto! Servir para mandar$ vie'o! Siempre el mismo tonto! /Te debo un -avor! /Media docena$ dir+s! Su si#uiente llamada -ue menos -ruct1-era! La operadora internacional le dio un nmero en Malta! Se comunic al primer intento! /0tiende$ Mannie/suplic$ pero despu s de seis campanilleos lo atendi un contestador autom+tico! IUsted se *a comunicado con 0-ricair Services! En este momento no podemos atenderlo! 3or -avor$ de'e su nombre$ nmero de tel -ono y mensa'e despu s de la se)al! Lo llamaremos lo an4 tes posible! Gracias!I El -uerte acento suda-ricano de Mannie Baden*ost era incon-undible! /Mannie$ soy 2ic*olas ;uentonHarper! 9Tu vie'o H rcules todav1a puede volar: El traba'o es -+cil y la pa#a es buena! Ll+mame al apartamento en In#laterra! 2o *ay apuro! Si puedes llamarme ayer o anteayer$ per-ecto! Momentos despu s oy el timbre y corri a abrirle a Royan$ (ue di'oE /Tu sentido de la oportunidad es impecable!/Su nari, estaba ro'a de -r1o y el impermeable 228

estaba empapado! /9Revelaron las -otos: Sac el sobre amarillo del bolsillo y lo a#it con aire triun-al! /Eres un maestro de la -oto#ra-1a/se)al/! Resultaron per-ectas! 3uedo leer los caracteres de la estela sin lupa! @olvemos al 'ue#o de Taita! &esple#aron las -oto#ra-1as sobre el escritorio y las contemplaron con re#oci'o! /9Hiciste dos 'ue#os: 9Uno para cada uno: 3er-ecto! Guardar los ne#ativos en mi ca'a de se#uridad en el Banco! 2o volveremos a correr el ries#o de perderlas! Royan tom una lupa poderosa (ue ten1a l y estudi las -oto#ra-1as una por una para ele#ir la me'or ima#en de cada cara de la estela! /Estas ser+n nuestro material de traba'o! "reo (ue no ec*aremos de menos las impresiones de la piedra! "on esto ser+ su-iciente!/Ley un blo(ue de 'ero#l1-icos esco#ido al a,arE/ILa cobra se e7tiende y al,a su capuc*a en'oyada! Las estrellas del alba brillan en sus o'os! Tres veces su len#ua ne#ra y viscosa besa el aireI!/Estaba ro'a de la emocin!/9;u *abr+ (uerido decir Taita: 0y$ 2ic8y$ 5es tan emocionante volver a desentra)ar los misterios6 /5&e'a eso6/orden en tono severo/! Te cono,co! Si empie,as a*ora$ pasaremos la noc*e a(u1! Llevemos los bolsos al Ran#e Rover! Tenemos un via'e lar#o y dicen (ue *ay *ielo en la autopista! El clima no es el de la (uebrada del 0bbay! Se endere, inmediatamente y orden las -oto#ra-1as! /Tienes ra,n$ a veces me de'o llevar por el entusiasmo!/Se par!/9Ten#o tiempo para *acer una llamada a casa antes de partir: /90 casa si#ni-ica El "airo: /3erdname! S1$ a El "airo! La -amilia de &uraid!!! /3or -avor$ las e7plicaciones est+n de m+s! 0*1 tienes el tel -ono! Esperar en la cocina! 2os *ar+ bien una ta,a de t antes de partir! Media *ora despu s entr en la cocina con aire culpable! /<tra ve, voy a causar problemas/anunci/! Ten#o (ue con-esar al#o! /&ilo sin vueltas! /Ten#o (ue ir a casa!!! es decir$ a El "airo!/.l la mir desconcertado!/Slo unos d1as/a)adi r+pidamente/! Habl con el *ermano de &uraid! &ebo ocuparme de ciertos asuntos! /2o me #usta (ue te vayas sola!/Mene la cabe,aE/&espu s de lo (ue pas!!! /Si tenemos ra,n$ si 2a*oot Guddabi es el *ombre peli#roso$ no *ay de (u preocuparse! 229

Est+ en Etiop1a! /Insisto$ no me #usta! Eres la clave del 'ue#o de Taita! /Muc*as #racias$ caballero/di'o con rabia -in#ida/! 9Es por eso (ue te preocupa mi inte#ridad -1sica: /Si me acorralas$ deber reconocer (ue no me dis#usta tu presencia! /En ese caso$ volver sin darte tiempo a ec*arme de menos! 0dem+s$ tendr+s muc*o (ue *acer! /Supon#o (ue no *ay manera de evitarlo/mascull/! 9"u+ndo (uieres partir: /Hay un vuelo a la noc*e! /9Fa: Si acabamos de lle#ar/protest$ pero acab por capitular/E Bueno$ te llevar aeropuerto! /2o$ 2ic8y! Heat*roO te (ueda a trasmano! Tomar el tren! /2ada de eso! El tr+-ico del lunes por la noc*e era bastante liviano y una ve, (ue salieron de la ,ona urbana anduvieron a buena velocidad! &urante el trayecto conversaron animadamente sobre las llamadas (ue l *ab1a reali,ado durante su ausencia! /Espero (ue Maryam Ridane me pon#a en contacto con Me8 2immur! Me8 es la pie,a maestra del plan! Sin l no podemos *acer la primera 'u#ada en el tablero de bao de Taita! &etuvo el auto -rente al saln de partidas de Heat*roO! /Ll+mame ma)ana mismo desde El "airo para *acerme saber (ue est+s bien y cu+ndo volver+s! Estar en el apartamento! /"obro revertido/di'o ella al o-recerle la me'illa! Sali del ve*1culo y cerr la porte,uela con -uer,a! 0l partir contempl su -i#ura menuda en el espe'o retrovisor y lo embar# una sensacin de soledad y melancol1a! Bruscamente se sobresalt al sonar en su cerebro las campanas de alarma! 0l#o -eo se *ab1a puesto en marc*a y la a#uardaba en E#ipto! <tra bestia -ero, *ab1a escapado de su 'aula y acec*aba en las tinieblas a la espera de dar el salto$ pero por el momento no po d1a discernir su color ni su -orma! /3or -avor$ (ue no le pase nada/di'o en vo, alta sin saber a (ui n diri#1a su splica! 3or un instante pens en volver y obli#arla a (uedarse con l$ pero sab1a (ue no era asunto suyo y (ue ella no le *ar1a caso! 2o podr1a imponerse por la -uer,a! &eb1a de'arla partir! /3ero no me #usta en absoluto/di'o! 230 al

Su secretaria privada y todos sus empleados sab1an al pie de la letra (u se esperaba de ellos! Todo estaba tal como lo e7i#1a! Gott*old von Sc*iller ec* una mirada aprobadora al interior de la caba)a ;uonset! Helm *ab1a aprovec*ado bien el tiempo para preparar la base antes del arribo del patrn! Sus cuartos privados ocupaban la mitad del edi-icio pre-abricado de c*apas! Eran austeros pero impecablemente limpios y ordenados! Su ropa estaba col#ada y los cosm ticos y medica4 mentos debidamente dispuestos en el boti(u1n del ba)o! Su cocina particular estaba provista de todo! Su cocinero c*ino *ab1a via'ado con l en el Halcon$ con todo lo necesario para servir los alimentos (ue e7i#1a el amo! @on Sc*iller era ve#etariano y abstemio tanto de tabaco como de alco*ol! @einte a)os antes *ab1a sido un conocido sibarita (ue dis-rutaba de las sabrosas comidas de la Selva 2e#ra$ los vinos del Rin y los arom+ticos puros cubanos! En a(uella poca era obeso y su papada desbordaba sobre el cuello de su camisa! 0*ora$ a pesar de su edad$ era esbelto como un #al#o corredor y su estado era ptimo! En el oto)o de su vida *ab1a abandonado los placeres sensuales por los del intelecto y las emociones! @aloraba los ob'etos inanimados m+s (ue a cual(uier criatura$ *umana o animal! Un tro,o de piedra tallado por alba)iles *ac1a milenios lo e7citaba m+s (ue el cuerpo tibio de una *ermosa 'oven! 0maba el orden y el control! El poder sobre los *ombres y los acontecimientos le era m+s #rato (ue el sabor de la comida! 0*ora (ue su cuerpo deca1a y los apetitos *umanos perd1an -uer,a$ sus nicas pasiones eran el poder y la posesin de ob'etos bellos o sin#ulares! "ada ob'eto de su inmensa y valios1sima coleccin de tesoros anti#uos *ab1a sido descubierto por otros *ombres! 0*ora ten1a la oportunidad$ la ltima de su vida$ de *acer su propio descu4 brimiento$ de romper los sellos en la puerta de una tumba -aranica y ser el primer *ombre en contemplar su interior despu s de cuatro milenios! Tal ve, era su esperan,a de acceder a la inmortalidad$ y no *ab1a precio$ -uese en oro o en vidas *umanas$ (ue no estuviera dispuesto a pa#ar! @arios *ombres ya *ab1an muerto en aras de su pasin$ y no le importaba (ue otros corrieran esa suerte! 2in#n precio era e7cesivo! Se mir en el espe'o de cuerpo entero col#ado de la pared -rente a la cama! Se alis el pelo tupido$ #rueso y oscuro! La tintura era una de sus escasas concesiones a la co(ueter1a! Lue#o cru, el piso de madera sin al-ombrar de su *abitacin y abri la puerta para entrar en el alar#ado saln de reuniones (ue ser1a su cuartel #eneral durante los d1as si#uientes! Las personas sentadas all1 se pararon inmediatamente% sus poses eran serviles y sus rostros obsecuentes! @on Sc*iller se diri#i r+pidamente a la cabecera y subi a la tarima de madera al-ombrada (ue su secretaria privada *ab1a colocado para l! La tarima via'aba con l a todas partes! Med1a unos veinticinco cent1metros! &esde esa altura$ von Sc*iller mir a los *ombres y la mu'er (ue lo a#uardaban! Les pas revista lentamente para tenerlos de pie unos minutos! &esde su tarima era el m+s alto de todos! En primer t rmino mir a Helm! Hac1a m+s de una d cada (ue el te'ano traba'aba para l! Era un *ombre de su absoluta con-ian,a$ -1sica y mentalmente -uerte$ dispuesto a cumplir rdenes 231

sin titubeos ni escrpulos! @on Sc*iller contaba con su lealtad! 3od1a enviarlo a cual(uier lu#ar del mundo$ desde \aire *asta ;ueensland y desde el "1rculo Lrtico *asta las trridas selvas ecuatoriales% Helm siempre cumpl1a su tarea con el m1nimo de al*araca y pocas consecuencias desa#radables! Era implacable$ discreto y$ como buen perro de ca,a$ sab1a (ui n era el amo! Su vista pas de Helm a la mu'er! Utte Remper era su secretaria privada! "ontrolaba y diri#1a todos los aspectos de su vida$ desde los alimentos *asta la tarima$ desde sus remedios *asta su a#enda social! 2o *ab1a *ombre ni mu'er en el mundo (ue pudiera lle#ar a su presencia sin *aberlo concertado previamente con ella! 0dem+s era su especialista en comunicaciones! El c4 mulo de e(uipos electrnicos (ue ocupaba toda una pared de la caba)a era su coto reservado! Utte se orientaba en el ter con el instinto in-alible de una paloma mensa'era! El arte arcaico del teclado y el cdi#o Morse como las transmisiones satelitales y celularesE todo lo mane'aba con una destre,a (ue nadie pod1a i#ualar! Estaba en la -lor de la edad de la mu'erE cuarenta a)os$ es4 belta$ rubia$ con almendrados o'os verdes y pmulos altos como los de la &ietric* 'oven! In#emar$ la esposa de von Sc*iller$ *ab1a ca1do en la invalide, veinte a)os antes$ y Utte Remper llenaba ese vac1o en su vida! 3ero era m+s (ue una secretaria y esposa! "uando la conoci$ Utte ten1a un puesto muy alto en la seccin t cnica de la red de comunicaciones alemana$ pero por las noc*es traba'aba de actri, en pel1culas porno#r+-icas$ no por dinero sino por(ue le #ustaba! Sc*iller contaba las copias de los v1deos reali,ados en a(uella poca entre sus posesiones m+s preciadas despu s de la coleccin de anti#?edades e#ipcias! Era tan inescrupulosa como Helm! 2o *ab1a nada (ue no *ar1a por l$ nada (ue no le permitiera *acerle para satis-acer sus -antas1as m+s e7trava#antes! "uando miraba sus v1deos y Utte *ac1a al#unas de esas cosas con l$ era la nica mu'er capa, de provocarle un or#asmo! "on todo$ eso suced1a cada ve, con menor -recuencia$ y los espasmos de satis-accin se7ual (ue era capa, de suscitar en su cuerpo ave'entado perd1an intensidad mes a mes! Utte *ab1a colocado su e(uipo de #rabacin sobre la mesa! Uno de sus muc*os deberes era llevar actas e7*austivas y precisas de todas las reuniones y conversaciones! Lue#o la vista de von Sc*iller pas de sus empleados de con-ian,a a los otros dos *ombres sentados 'unto a la mesa! Hab1a conocido al coronel 2o#o esa ma)ana cuando descendi del *elicptero Met Ran#er (ue lo transport de 0ddis 0beba al campamento en la cima de la escarpa en la (uebrada del 0b*ay! Sab1a poco sobre l$ aparte de (ue Helm lo *ab1a ele#ido y *asta el momento estaba satis-ec*o con su rendimiento! @on Sc*iller no compart1a esa satis-accin! Fa *ab1a cometido al#unas torpe,as! 2o#o *ab1a permitido (ue ;uentonHarper y la e#ipcia escaparan de sus #arras! Hab1a reali,ado operaciones en L-rica durante toda su vida$ con-iaba poco o nada en los ne#ros y pre-er1a traba'ar con europeos! "on todo$ comprend1a (ue por el momento los servicios de 2o#o eran indispensables! &espu s de todo$ era el comandante militar del Go'am austral! Sin duda$ cuando pudieran prescindir de sus servicios Helm se ocupar1a de l! @on Sc*iller no tendr1a (ue preocuparse por los detalles! Mir al ltimo *ombre en la mesaE otro individuo moment+neamente imprescindible! 2a*oot Guddabi *ab1a llamado su atencin sobre la e7istencia del s ptimo papiro! Ten1a entendido (ue un narrador in#l s *ab1a escrito una novela basada en los rollos$ pero von Sc*iller 'am+s le1a obras de -iccin$ -uera en alem+n o en los otros cuatro idiomas (ue dominaba! Si 2a*oot no le 232

*ubiera advertido sobre la e7istencia de los papiros de Taita$ tal ve, *abr1a pasado por alto la #ran oportunidad de su vida! El e#ipcio *ab1a ido a verlo apenas &uraid 0l Simma termin la primera traduccin de los rollos y postul la e7istencia de un -aran *asta entonces desconocido y su tumba! &esde enton 4 ces *ab1an permanecido en contacto$ y cuando 0l Simma y su esposa empe,aron a sacar e7cesiva venta'a en sus investi#aciones$ von Sc*iller le encar# a 2a*oot la tarea de eliminarlos y llevarle el s ptimo papiro! 0*ora era la estrella deslumbrante de su coleccin$ alo'ada en las bvedas subterr+neas de acero y *ormi#n ba'o su #uarida$ su 2ido de L#uilas$ en los montes Sc*loss! 0 pesar de ello$ *ab1a cometido un error al encar#arle a 2a*oot la delicada misin de des*acerse de 0l Simma y su mu'er! Hubiera debido contratar a un pro-esional$ pero 2a*oot le ase#uraba (ue era capa, de reali,ar la tarea$ y se le *ab1a pa#ado muy bien por ese traba'o (ue -ran#oll de manera tan torpe! Fa lle#ar1a el momento de ocuparse de l$ pero por a*ora lo necesitaba! Sin duda$ sus conocimientos de e#iptolo#1a e interpretacin de 'ero#l1-icos eran muy superiores a los de von Sc*iller! &espu s de todo$ los *ab1a estudiado durante casi toda su vida$ mientras (ue l era un a-icionado y su inter s en la materia era relativamente reciente! 2a*oot le1a los rollos y el material (ue acababan de obtener como si -ueran cartas de un ami#o$ en tanto von Sc*iller ten1a (ue desci-rar laboriosamente cada s1mbolo y con -recuencia deb1a recurrir a sus libros! F aun as1 no era capa, de desci-rar los matices del te7to! Sin la ayuda de 2a*oot no podr1a resolver los eni#mas (ue con-rontaba en la bs(ueda de la tumba de Mamose! Ese era el e(uipo (ue se *ab1a reunido a la espera de (ue iniciara la reunin! /Si ntese$ por -avor$ Hra?lein Remper/di'o por -in/! Ustedes tambi n$ se)ores! Empecemos! @on Sc*iller permanec1a de pie sobre la tarima en la cabecera de la mesa! &is-rutaba la sensacin de mirar a los dem+s desde las alturas! Su escasa estatura era causa de *umillacin desde su poca de escolar$ cuando los otros c*icos lo llamaban I3ippaI /Hra?lein Remper #rabar+ todo lo (ue se di#a a(u1 esta tarde! 0dem+s entre#ar+ a cada uno una carpeta con documentos (ue reco#er+ al t rmino de la reunin! ;ue (uede muy claro (ue este material no saldr+ de la sala! Es estrictamente con-idencial y de mi propiedad! Tratar con la mayor severidad cual(uier violacin de esta orden! 0 medida (ue Utte entre#aba las carpetas$ von Sc*iller miraba al *ombre (ue la recib1a! Su e7presin no de'aba lu#ar a dudas sobre cu+l ser1a la pena por contravenir cual(uier orden suya! Lue#o abri la carpeta (ue estaba sobre la cabecera de la mesa$ se inclin sobre ella y se apoy sobre sus pu)os! /En sus carpetas encontrar+n copias de las -oto#ra-1as 3olaroid *alladas en el campamento de ;uentonHarper! M1renlas$ por -avor! 233

"ada uno abri su carpeta! /&esde nuestro arribo el doctor 2a*oot *a tenido la oportunidad de estudiarlas! Su opinin es (ue son aut nticas$ (ue la estela es un ob'eto de ori#en e#ipcio anti#uo$ probablemente del Se#undo 3er1odo Intermedio$ alrededor de ABVD antes de "risto! 9;uiere a#re#ar al#o$ doctor: /Gracias$ Herr von Sc*iller!/La sonrisa de 2a*oot era servil$ pero *ab1a miedo en sus o'os ne#ros! La -rialdad y la impasibilidad del vie'o alem+n eran aterradoras! 2o *ab1a e7presado la menor emocin al darle la orden de disponer la muerte de &uraid 0l Simma y su esposa! "on la misma -rialdad$ ordenar1a la muerte de 2a*oot si -uera necesario! "omprendi (ue cabal#aba sobre el lomo de un ti#re!/;uiero relativi,ar esa apreciacin! &i'e (ue la estela (ue aparece en las -oto#ra-1as parece ser aut ntica! &esde lue#o$ no podr1a darle una opinin cate#rica sin e7aminar la piedra misma! /Tomo nota de su observacin/di'o von Sc*iller/! 2os *emos reunido para encontrar la manera de *allar la estela a -in de (ue usted la e7amine y nos d su conclusin! Tom la -oto#ra-1a en brillo copiada esa ma)ana por Utte del ori#inal en el cuarto oscuro de la caba)a adyacente! La -oto#ra-1a no era el menor de sus muc*os o-icios$ y su traba'o era com4 petente! Las copias de las 3olaroid (ue Helm le *ab1a transmitido a Hambur#o$ aun(ue di-usas y distorsionadas$ lo *ab1an lan,ado a ese via'e presuroso a trav s de los continentes! 0*ora (ue ve1a las reproducciones n1tidas y a todo color$ la eu-oria lo so-ocaba! En medio del silencio de los dem+s$ acarici la -oto con tanto amor como si -uera el ob'eto mismo (ue representaba! Si -uera aut ntica$ como le indicaba su instinto$ ella sola valdr1a el alto precio en tiempo$ dinero y vidas *umanas (ue ya *ab1a pa#ado! Era un tesoro espl ndido$ tanto como el s ptimo papiro (ue ya *ab1a a#re#ado a su coleccin! La condicin y el estado de la estela al cabo de cuatro mil a)os parec1an e7traordinarios! La deseaba con una avide, (ue *ab1a sentido pocas veces en su lar#a vida! Tuvo (ue *acer un es-uer,o para de'ar de lado esa ansia pro-unda y concentrarse en la tarea (ue lo a#uardaba! /0*ora bien$ si la estela es aut ntica$ 9puede decirnos$ o me'or dic*o$ su#erirnos dnde puede *allarse y *acia dnde debemos diri#ir la bs(ueda: /"reo (ue no debemos e7aminarla aisladamente$ Herr von Sc*iller! @eamos las otras 3olaroid (ue obtuvo el coronel 2o#o y (ue Hra?lein Remper reprodu'o tan *+bilmente!/2a*oot de' de lado la -oto y seleccion otra!/3or e'emplo$ sta! Los otros *o'earon sus carpetas *asta encontrar la misma -oto (ue l e7*ib1a! 0l e7aminar el -ondo de la -oto#ra-1a$ en las sombras detr+s de la estela se advierte lo (ue podr1a ser la pared de una cueva o #ruta!/Mir a von Sc*iller$ (uien asinti para alentarlo!/ Tambi n aparece una especie de puerta de barrotes!/2a*oot de' la -oto#ra-1a y tom otra!/ @eamos sta$ tomada de otro +n#ulo! "reo (ue se trata de una decoracin mural pintada en una pared de yeso o en la roca de una cueva$ acaso una tumba e7cavada! &ir1a (ue la tomaron a trav s de la #rilla de la puerta (ue aparece en la primera -oto#ra-1a de la estela! El estilo del mural es indudablemente e#ipcio! En realidad$ me recuerda los murales (ue decoran la tumba de la reina Lostris en el 0lto E#ipto$ donde se *allaron los rollos ori#inales de Taita! 234

5S1$ s16 3rosi#a/lo alent von Sc*iller! /Muy bien! Si tomamos la puerta de barrotes como comn denominador$ podemos suponer con -undamento (ue la estela y los murales se encuentran en la misma cueva o tumba! /En ese caso$ 9tenemos al#n indicio sobre el lu#ar donde ;uentonHarper tom estas 3olaroid:/@on Sc*iller -runc1a el entrece'o al mirarlos de a uno por ve,! Todos trataban de evitar su mirada *ostil y penetrante! /"oronel 2o#o/prosi#ui von Sc*iller mir+ndolo -i'amente/$ terreno al mil1metro! Escuc*emos su opinin! El coronel 2o#o mene la cabe,aE /Este *ombre$ este e#ipcio/di'o con desd n/$ se e(uivoca! Lo (ue se ve en las -oto#ra-1as no es una tumba e#ipcia! /"mo se atreve/di'o 2a*oot con -uria/! 9;u sabe usted sobre e#iptolo#1a: Hace veinticinco a)os (ue!!! /Silencio/di'o von Sc*iller perentoriamente/! & 'elo *ablar!/Mir a 2o#oE/Si#a$ coronel! /Es verdad (ue no s nada sobre tumbas e#ipcias$ pero estas -oto#ra-1as -ueron tomadas en una i#lesia cristiana! /9"mo puede estar tan se#uro:/pre#unt 2a*oot$ dis#ustado por(ue su autoridad estaba en tela de 'uicio! /3erm1tame decirle (ue *ace (uince a)os me orden sacerdote! 3osteriormente mi desilusin con el cristianismo y todas las reli#iones me llev a abandonar la I#lesia y se#uir la carrera militar! Lo di#o para (ue comprendan (ue no *ablo en balde!/Mir a 2a*oot con una sonrisa arro#ante y maliciosa!/@olvamos a la primera -oto#ra-1a! En la pared del -ondo$ cerca del rincn de la #rilla$ se divisa el cro(uis de una mano *umana y un pe, estili,ado! Son s1mbolos de la I#lesia copta! Se los ve en todas las i#lesias y catedrales del pa1s! Todos miraron sus copias de la -oto#ra-1a$ pero nadie se atrevi a -ormular una opinin *asta (ue von Sc*iller dio la suya! /Tiene ra,n/susurr el alem+n/! La mano y el pe, est+n a*1! /3ero le ase#uro (ue los 'ero#l1-icos en la estela$ los murales y el sarc-a#o de madera son e#ipcios/di'o 2a*oot con ve*emencia/! Me 'ue#o la vida a (ue es as1! 2o#o mene la cabe,aE /S lo (ue di#o!!! @on Sc*iller los *i,o callar con un #esto mientras meditaba sobre el problema! Hinalmente tom una decisinE 235 ste es su pa1s! "onoce el

/"oronel 2o#o$ mu streme en la -oto#ra-1a satelital el campamento de ;uentonHarper donde obtuvo las 3olaroid! 2o#o se par y borde la mesa para pararse 'unto a von Sc*iller! Se inclin sobre la -oto#ra-1a y se)al un punto cercano a la con-luencia del r1o &andera con el 2ilo! La -oto#ra-1a pertenec1a a ;uentonHarper% la *ab1an *allado durante la incursin al campamento! @arios puntos estaban se)alados con marcador de colores$ se#uramente por el in#l s! /0(u1$ se)or! "omo ve$ ;uentonHarper se)al el lu#ar con un c1rculo verde! /0*ora mu streme dnde est+ la i#lesia copta m+s cercana! /0(u1 mismo$ Herr von Sc*iller! ;uentonHarper la se)al con tinta ro'a! Est+ a unos mil (uinientos metros del campamento! El monasterio de San Hrumencio! /3ues bien$ a*1 tienen la respuesta/di'o von Sc*iller sin de'ar de -runcir el entrece'o/! S1mbolos coptos y e#ipcios en un mismo lu#ar! El monasterio! Lo miraron atnitos! 2adie se atrevi a -ormular una ob'ecin! /;uiero (ue re#istren ese monasterio/susurr/! ;uiero (ue e7aminen cada recinto$ cada pared mil1metro a mil1metro!/Se volvi *acia 2o#o!/93uede entrar con sus *ombres: /3or supuesto$ Herr von Sc*iller! Ten#o un *ombre de con-ian,a en el monasterio$ un mon'e (ue est+ en mi nmina! 0dem+s$ en el Go'am ri#e la ley marcial y yo soy el comandante! Ten#o plenos poderes para buscar rebeldes$ disidentes y bandidos donde yo sospec*e (ue los ocultan! /9Sus *ombres entrar+n en una i#lesia a cumplir con su deber:/terci Helm/! 9Tiene usted al#n reparo por ra,ones reli#iosas: Tal ve, sea necesario!!! cmo decirlo!!! pro-anar un recinto sa#rado! /"omo di'e antes$ *e renunciado a la reli#in en -avor de valores m+s mundanos! Ser+ un placer destruir los ne-astos s1mbolos de supersticin (ue sin duda encontrar en el monasterio de San Hrumencio! En cuanto a mis *ombres$ esco#er a musulmanes y animistas$ enemi#os de la "ru, y de todo lo (ue representa! Fo mismo los conducir ! Le ase#uro (ue no *abr+ di-icul4 tades en ese sentido! /9;u e7plicaciones dar+ a sus superiores en 0ddis 0beba: 2o (uiero aparecer inmiscuido en sus acciones en el monasterio/di'o von Sc*iller! /El alto mando en 0ddis me *a ordenado adoptar todas las medidas posibles contra los rebeldes disidentes (ue se ocultan en la (uebrada del 0bbay! 3uedo 'usti-icar un allanamiento del monasterio! /;uiero esa estela! La (uiero cueste lo (ue costare! 2o s si soy claro$ coronel! /3er-ectamente claro$ Herr von Sc*iller! /"omo sabe$ soy #eneroso con los (ue cumplen mis deseos! Si me la trae en buen estado$ recibir+ una recompensa di#na! 3uede contar con el se)or Helm para toda la ayuda (ue necesi4 236

te$ incluso con e(uipo y personal de 3e#aso! /Si podemos usar el *elicptero$ a*orraremos muc*o tiempo! 3uedo ir con mis *ombres ma)ana mismo y si la piedra est+ en el monasterio$ se la entre#ar ma)ana por la noc*e! /E7celente! Lleve al doctor Guddabi! .l debe re#istrar el lu#ar en busca de otros ob'etos valiosos y traducir toda inscripcin o #rabado (ue encuentren en el monasterio! 3or -avor$ d le un uni-orme militar! &ebe parecer uno m+s de sus *ombres! 2o (uiero aparecer envuelto en eventuales recriminaciones! /3artiremos ma)ana a primera lu,! Me ocupar inmediatamente! Tuma 2o#o *i,o una venia militar a von Sc*iller y sali a-anoso de la caba)a!

0un(ue nunca *ab1a entrado en el (iddist ni en el ma(das$ el coronel 2o#o *ab1a concurrido muc*as veces al monasterio de San Hrumencio! 3or consi#uiente$ ten1a plena conciencia de la ma#nitud de la tarea (ue lo a#uardaba$ as1 como de la reaccin probable de mon'es y -eli#reses ante su in#reso intempestivo en los recintos! 0dem+s$ conoc1a muc*as otras catedrales tro#lod1ticas similares a sa en todo el pa1s! Lo *ab1an ordenado en la c lebre catedral de Lalibelela$ y sab1a (ue esas cone'eras subterr+neas sol1an ser verdaderos laberintos! "alcul (ue necesitar1a por lo menos una veintena de *ombres para ocupar y allanar el monasterio y de-enderse de los ata(ues indi#nados de los mon'es encabe,ados por su abad! Eli#i a sus *ombres personalmente! 2in#uno era melindroso! &os *oras antes del alba$ los *i,o -ormar dentro del per1metro de se#uridad de 3e#aso ba'o el resplandor de los re-lectores y les dio instrucciones! Lue#o$ para ase#urarse de (ue no *ab1a malentendidos$ *i,o (ue cada *ombre repitiera sus rdenes! 3ara terminar$ inspeccion sus armas y pertrec*os minuciosamente! Tuma 2o#o no se *ac1a ilusiones sobre el peli#ro (ue si#ni-icaba la actitud de Herr von Sc*iller *acia l por *aber permitido (ue el in#l s y la e#ipcia escaparan de sus manos$ ni sobre las consecuencias (ue le traer1a un nuevo -racaso! En el escaso tiempo transcurrido desde (ue *ab1a sido presentado a Gott*old von Sc*iller$ 2o#o aprendi a temerlo como nunca *ab1a temido a &ios ni al diablo en su poca de sacerdote! "omprendi (ue esa incursin le daba la oportunidad de con#raciarse con el temible *ombrecillo alem+n! El Met Ran#er y su piloto a#uardaban con el motor en marc*a y los rotores #irando lentamente$ pero no pod1a transportar seme'ante cantidad de *ombres pertrec*ados! &eber1a reali,ar cuatro via'es de ida y vuelta para llevarlos a todos al punto de reunin en la (uebrada! 2o#o -ue en el primer vuelo$ llevando consi#o a 2a*oot Guddabi! El *elicptero los de' a tres 8ilmetros y medio del monasterio$ en el mismo claro 'unto al r1o bandera desde donde *ab1an lan,ado la incursin sobre el campamento de ;uentonHarper! Hab1a ele#ido ese lu#ar para (ue el ruido del motor del Met Ran#er no alarmara a los mon'es! 0un(ue lo oyeran$ 2o#o con-iaba en (ue no lo considerar1an una amena,a para ellos$ ya (ue estar1an *abituados a las incursiones -recuentes del aparato! 237

Los *ombres a#uardaron en la oscuridad$ en silencio y sin -umar por e7presa pro*ibicin de 2o#o mientras el Met Ran#er transportaba al resto de la tropa! &espu s del ltimo vuelo$ 2o#o dio la orden de marc*ar y el pelotn -orm en -ila india para tomar la senda 'unto al r1o! Todos eran veteranos de la #uerra en el monte y estaban en ptimas condiciones -1sicas! Slo (ue antes de recorrer el primer 8ilmetro$ 2a*oot$ el bur#u s -o-o$ empe, a 'adear y a implorar un descanso! 2o#o sonri mal volamente para sus adentros al o1r las splicas pat ticas del e#ipcio$ -or,ado a marc*ar por los *ombres (ue lo se#u1an! 2o#o *ab1a esco#ido para la incursin la *ora de maitines y laudes$ al amanecer! Impuso paso de trote para descender la escalera del precipicio! Llevaban los -usiles en posicin terciada y todo el e(uipo estaba acolc*ado para evitar cru'idos y c*as(uidos! Las suelas de #oma de los borce#u1es de comandos *ac1an poco ruido sobre las la'as al cru,ar r+pidamente los claustros desiertos *acia la catedral subterr+nea! &esde el interior resonaba la montona melopea de la ceremonia marcada a intervalos re#ulares por el contrapunto m+s a#udo de la vo, del abad al presidir la ceremonia! El coronel 2o#o se detuvo -rente a la puerta y a su espalda sus *ombres -ormaron de a dos en -ondo! Las rdenes eran innecesarias por(ue sus instrucciones contemplaban todos los aspectos de la incursin! Ec* una mirada a la tropa e *i,o una se)al al teniente! La c+mara e7terior de la catedral estaba desierta% los mon'es estaban reunidos en el (iddist$ la c+mara central! 2o#o cru, la nave e7terior r+pidamente$ se#uido por el pelotn! Trep los escalones *acia las puertas abiertas del (iddist! 0l entrar$ la tropa se desple# en dos -ilas (ue se apostaron r+pidamente a lo lar#o de las paredes laterales del recinto$ con los -usiles de asalto preparados para disparar$ las bayonetas caladas$ apuntando a los mon'es #enu-le7os! El operativo se reali, tan r+pida y si#ilosamente (ue pasaron varios minutos antes de (ue los mon'es advirtieran esa presencia e7tra)a en su recinto sa#rado! La salmodia y el redoble de los tambores se desvanecieron lentamente$ y los rostros morenos se volvieron asustados *acia las *ileras de *ombres armados! El anciano abad Mali Hora -ue el nico (ue no se dio cuenta de nada! 0bsorto en sus oraciones$ arrodillado -rente a las puertas del ma(das$ el sanctasanctrum$ elevaba su vo, tr mula como el lamento de un alma en pena! En medio del silencio$ el coronel 2o#o marc* por el centro de la nave$ apartando a los mon'es a puntapi s! 0-err el -r+#il *ombro ne#ro de Mali Hora y arro' al abad al suelo! La corona de oropel vol de la cabe,a canosa y rod ruidosamente sobre las piedras! 2o#o dio la espalda al abad ca1do y se volvi para mirar a los mon'es en-undados en sus s*ammas blancos! Les *abl imperiosamente en am*+ricoE /He venido a allanar esta i#lesia y los dem+s edi-icios del monasterio ba'o la sospec*a de (ue a(u1 se alo'an rebeldes disidentes y otros mal*ec*ores!/Hi,o una pausa para contemplar a los sacerdotes temerosos con aire soberbio y amena,ador!/Les advierto (ue cual(uier intento de impedir (ue mis *ombres cumplan con su deber ser+ considerado como un acto ile#al y de provocacin! Ser+ reprimido por la -uer,a! Mali Hora se al, sobre sus rodillas$ a-err uno de los tapices bordados y se incorpor lentamente! Sin soltar el tapi, de la @ir#en y el 2i)o$ tom aliento con es-uer,o! 238

/Este es un recinto sa#rado!/Su vo, clara y en r#ica sorprendi a todos!/Estamos consa#rados al servicio y la adoracin de &ios Todopoderoso$ 3adre$ Hi'o y Esp1ritu Santo! /5Silencio6/voci-er 2o#o! &esabroc* la cartuc*era de lona (ue llevaba en el cinto y puso la mano sobre la culata de la pistola To8arev! Mali Hora no *i,o caso de la amena,a! /Somos *ombres de &ios en la casa de &ios! 0(u1 no *ay s*u-ta! 2o *ay mal*ec*ores entre nosotros! En el nombre del 0lt1simo$ les ordeno (ue se retiren$ (ue nos de'en con nuestras ora4 ciones$ (ue no pro-anen!!! "on un solo #esto de rev s$ 2o#o desen-und la pistola y estrell el ca)o de acero ne#ro en la cara del abad! La boca de Mali Hora estall como la c+scara de una #ranada madura% el 'u#o ro'o -luy de sus labios rotos y cay sobre sus vestiduras andra'osas de terciopelo! &e las -ilas de mon'es acuclillados se al, un #emido colectivo de *orror! 0-errado al tapi,$ Mali Hora se#u1a en pie$ pero se *amacaba y bamboleaba violentamente! 0bri su boca destro,ada para *ablar$ pero slo pudo emitir un #ra,nido a#udo como el de un cuervo moribundo y la san#re se esparci de sus labios en #otas brillantes! 2o#o ri y le dio una patada detr+s de las rodillas! Mali Hora cay como una pila de ropa sucia y (ued tendido en un c*arco de su propia san#re y saliva$ #imiendo suavemente! /9&nde est+ tu dios$ vie'o idiota: Llora todo lo (ue (uieras$ (ue no te responder+/di'o 2o#o con una risa burlona! "on su pistola *i,o un #esto al teniente$ (ue estaba en el otro e7tremo de la i#lesia! Seis *ombres se (uedaron atr+s para vi#ilar a los mon'es$ cuatro en la entrada y uno en cada pared lateral! Los dem+s -ormaron y lo si#uieron *asta la entrada del ma(das! Las puertas estaban atrancadas! 2o#o sacudi el vie'o candado con impaciencia! /5Lbrelo inmediatamente$ vie'o cuervo6/ru#i a Mali Hora$ (ue #em1a y sollo,aba en el suelo! El teniente mene la cabe,a! /Est+ demasiado senil! Ha perdido el 'uicio$ mi coronel! 2o entiende la orden! /Entonces$ rmpala! 2o$ no perdamos tiempo! &ispare al candado! La madera est+ podrida! 0l instante el teniente se par -rente a la puerta e indic a sus *ombres (ue se apartaran! 0punt el 0RXB al dintel de la puerta de madera y dispar una r+-a#a lar#a! Se al, una nube de polvo$ astillas de madera y piedra$ y otras astillas cayeron sobre las la'as! El ruido de los disparos y el silbido de los rebotes era ensordecedor en el recinto estrec*o del (iddist! Los mon'es #imieron$ aullaron y se taparon o'os y o1dos! El teniente dio un paso atr+s! La aldaba y la armella ne#ra col#aban inclinadas y la madera estaba acribillada! /5&err1benla6/orden 2o#o! 0l instante$ cinco *ombres corrieron a empu'ar la puerta derren#ada con sus *ombros! Se al, un cru'ido de maderas (uebradas$ y los mon'es 239

empe,aron a #ritar! 0l#unos se cubrieron los rostros con las -aldas de sus s*ammas para no presenciar el sacrile#io% otros abrieron pro-undos surcos san#uinolentos en sus me'illas con sus propias u)as! /5<tra ve,6/ru#i 2o#o! Una ve, m+s$ sus *ombres atacaron la puerta al un1sono! El candado salt del cerro'o% abrieron la #ran puerta de par en par y contemplaron el interior tenebroso del ma(das! El recinto estaba apenas iluminado por un par de l+mparas de aceite! Bruscamente amedrentados por el car+cter sa#rado del recinto aun(ue no eran cristianos$ todos se detuvieron en el umbral! Lo mismo *i,o Tuma 2o#o$ a pesar de sus bravatas de ateo! /52a*oot6/Mir sobre su *ombro al e#ipcio e7*austo y sudoroso!/0*ora te toca a ti! Herr von Sc*iller te orden (ue encontraras lo (ue buscamos! @en a(u1! 2a*oot se acerc$ 2o#o lo tom del bra,o y lo obli# a cru,ar el umbralE /0delante$ se#uidor del 3ro-eta! La Trinidad de los dioses cristianos no puede *acerte mal! Si#ui a 2a*oot al interior del ma(das e ilumin el interior del pe(ue)o recinto con su linterna! El *a, barri los ana(ueles car#ados de o-rendas$ despert destellos en los vidrios y las piedras preciosas$ en los ob'etos de bronce y oro y plata! Se detuvo en el altar de cedro$ ilumin la corona de la Epi-an1a y los c+lices$ se re-le' en la bande'a de la eucarist1a y en la #ran cru, copta de plata! /&etr+s del altar/e7clam 2a*oot$ a#itado/! 5La puerta de barrotes6 0(u1 tomaron las 3olaroid! Se apart del #rupo en el umbral y atraves el recinto a la carrera! 0-err los barrotes y mir entre ellos como un condenado a perpetua! /Es la tumba! 5Trai#an una lu,6/Su vo, era un alarido -ren tico! 2o#o corri *acia l$ ro,ando al pasar la tela damas(uinada (ue cubr1a la piedra del tabot! Ilumin el interior a trav s de los barrotes! /3or la dulce compasin de &ios y el aliento eterno de su 3ro-eta!/La vo, de 2a*oot descendi de un alarido a un susurro!/Son los murales del escriba! Esto es obra del esclavo Tai4 ta!/"omo Royan antes (ue l$ reconoci al instante el estilo y la e'ecucin! Las pinceladas identi-icaban a Taita$ y su talento sobreviv1a al paso del tiempo! /50bran la puerta6/e7clam 2a*oot en tono imperioso y estridente! /5Soldados6/orden 2o#o$ y todos se arracimaron en torno de la anti#ua estructura para arrancarla de la pared de la caverna por la -uer,a! 0dvirti al instante (ue era intil y les or4 den (ue cesaran!/Re#istren los cuartos de los mon'es/di'o al teniente/! Bus(uen *erramientas! El subalterno sali r+pidamente$ se#uido por la mayor1a de los soldados! 2o#o se apart de la puerta de barrotes para estudiar el interior del ma(das! /5La estela6/#ru)/! Herr von Sc*iller (uiere esa piedra m+s (ue cual(uier otra cosa!/El *a, 240

de su linterna recorri lentamente el recinto!/9&esde (u +n#ulo tomaron la 3olaroid!!! Bruscamente se interrumpiE el *a, se *ab1a detenido en la piedra del tabot cubierta por la tela damas(uinada$ sobre la cual reposaba el tabern+culo con su -unda de terciopelo! /5S1/e7clam 2a*oot a su espalda/! Eso es! Turna 2o#o cru, el recinto r+pidamente$ a-err el borde de la tela orlada con oro y la apart de un tirn! El tabern+culo era un co-re sencillo de madera de olivo lustrado por el roce de ma 4 nos sacerdotales a lo lar#o de los si#los! /Supersticiones primitivas/murmur con desd n! 0l, el co-re con las dos manos y lo arro' contra la pared! La madera se *i,o astillas y salt la tapa! @arias tablas de arcilla #rabadas con inscripciones se desparramaron sobre las la'as$ pero ni 2o#o ni 2a*oot prestaron atencin a los ob'etos sa#rados! /&escbrala/lo anim 2a*oot/! &escubra la piedra! 2o#o tirone de la tela damas(uinada$ pero un borde (ued atrapado en la arista del pilar! Tirone otra ve, con todas sus -uer,as y la vie'a tela podrida se ras# con un cru'ido suave! La estela tallada$ el testamento lapidario de Taita$ (ued a la vista! Impresionado a pesar suyo por el descubrimiento$ 2o#o retrocedi sin soltar la tela des#arrada! /Es la piedra de la -oto#ra-1a/susurr/! Lo (ue Herr von Sc*iller nos orden (ue encontr+ramos! Somos ricos! Sus palabras codiciosas rompieron el embru'o! 2a*oot se precipit *acia la piedra$ se arrodill -rente a ella y la abra, con toda el ansia de un amante lar#o tiempo rec*a,ado! Sollo,aba suavemente% 2o#o observ atnito las l+#rimas (ue surcaban sus me'illas sin (ue l *iciera el menor intento por contenerlas! .l slo pensaba en la recompensa (ue podr1a obtener! 2o comprend1a (ue un *ombre pudiera an*elar de tal manera un ob'eto inanimado$ y en particular un pilar de piedra comn y corriente! Se#u1an en esa posicin$ 2a*oot prosternado ante la estela y 2o#o mir+ndolo en silencio$ cuando el teniente volvi a la carrera! Tra1a un pico o7idado con man#o tosco de madera! Su en4 trada despert a los dos de su trance! /5&erriben la puerta6/orden 2o#o! 0un(ue era anti#ua y la madera era (uebradi,a$ varios *ombres tuvieron (ue turnarse en sus es-uer,os *asta arrancar los puntales de sus cimientos en la roca! 3or -in el pesado portn se inclin *acia adelante! Los traba'adores se apartaron r+pidamente y la #rilla cay pesadamente sobre las la'as! 0l *acerlo$ al, una nube de polvo ro'o (ue amor4 ti#u la lu, de las l+mparas y la linterna! 2a*oot se adelant a todos! 0traves el remolino de polvo y nuevamente cay de rodillas 'unto al vie'o atad de madera apolillada! 241

/La lu,/e7clam impaciente! 2o#o lo si#ui al interior e ilumin el atad con su linterna! Los retratos del *ombre$ tanto en la tapa como en los costados$ eran tridimensionales! Evidentemente$ el artista era el mismo (ue *ab1a pintado los murales! El estado del retrato de la tapa era ma#n1-ico! Mostraba a un *ombre en la plenitud de su vida! Su rostro -uerte$ soberbio$ de soldado o campesino$ ten1a una e7presin serena e inmutable! Era un *ombre apuesto$ de #ruesas tren,as rubias$ pintado con #ran destre,a por al#uien (ue probablemente lo *ab1a conocido y amado! El artista *ab1a sabido representar su car+cter y sus virtudes principales! 2a*oot al, la vista del retrato a la inscripcin en el muro de la tumba! La ley en vo, alta y$ nuevamente con los o'os llenos de l+#rimas$ ba' la vista al atad y ley el cartuc*o pintado ba'o el retrato del #eneral rubio! /Tanus$ se)or Harrab/di'o con vo, a*o#ada por la emocin! Tra# y carraspe ruidosamente!/Esto responde per-ectamente a la descripcin en el s ptimo papiro! Hemos *allado la estela y el atad! Son tesoros de valor incalculable! Herr von Sc*iller estar+ encantado! /<'al+ pudiera estar se#uro/observ 2o#o en tono esc ptico/! Herr von Sc*iller es un *ombre peli#roso! /Ha *ec*o todo a la per-eccin/le ase#ur 2a*oot/! Slo resta sacar la estela y el atad del monasterio y llevarlos *asta el *elicptero (ue los transportar+ al campamento de 3e#aso! Si lo *ace$ ser+ un *ombre rico! M+s rico de lo (ue 'am+s ima#in! Ese acicate bast! 2o#o dio rdenes a sus *ombres$ (ue se a-anaron en torno de la base de la estela en medio de nubes de polvo para arrancar las la'as de su ancla'e! 3or -in liberaron la base de la estela y entre todos al,aron la piedra de la posicin (ue *ab1a ocupado durante casi cuatro milenios! Slo cuando la al,aron advirtieron cu+nto pesaba la piedra! 0un(ue era del#ada$ pesaba por lo menos media tonelada! 2a*oot volvi al (iddist y sin si(uiera mirar a los mon'es acuclillados$ arranc una docena de #ruesos tapices de lana para (ue los soldados los llevaran al ma(das! Envolvi la estela y el atad en los #ruesos plie#ues de lana tosca$ (ue era dura como la lona y daba a los *ombres (ue los car#ar1an un buen asidero! &ie, robustos soldados al,aron la estela y otros tres se ocuparon del atad de madera y el cuerpo des*idratado (ue conten1a! ;uedaban siete *ombres con las manos libres para escoltarlos! La procesin con su pesada car#a atraves el portn destro,ado del santuario y sali al (iddist central atestado de #ente! 0l ver lo (ue se llevaban$ de la con#re#acin de mon'es acuclillados se al, un coro an#ustiado de voces$ lamentos y splicas! /5Silencio6/ru#i 2o#o/! Ha#an callar a estos idiotas! Los #uardias se introdu'eron en la masa *umana y con patadas$ culata,os y #ritos trataron de abrir un paso para los car#adores del bot1n! La #riter1a se *i,o m+s -uerte$ los mon'es se alentaban mutuamente con sus aullidos de protesta$ -ren ticos de -uria reli#iosa! 0l#unos se 242

pararon en abierto desa-1o a la orden de permanecer sentados! Rodearon a los soldados$ a-erraron sus uni-ormes$ salmodiando y bailando a su alrededor en una muestra belicosa de *ostilidad creciente! En medio de la conmocin reapareci la -i#ura espectral de Mali Hora! Su barba y vestiduras estaban manc*adas de san#re y en sus o'os enro'ecidos *ab1a una mirada alucinada! &e sus la4 bios rotos y boca #olpeada sali un lar#o alarido! Las *ileras de mon'es dan,antes se apartaron para de'arle paso$ y como un espantap+'aros animado$ con las -aldas a#itadas en torno de sus piernas -lacas$ se abalan, sobre el coronel 2o#o! /50tr+s$ vie'o c*i-lado6/2o#o al, el ca)o de su -usil de asalto para mantenerlo a raya! Mali Hora estaba demasiado e7traviado para *acer caso a una amena,a! Sin si(uiera mirar adnde iba$ se precipit sobre la punta de la bayoneta (ue 2o#o apuntaba a su vientre! El -iloso acero atraves las vestiduras de colores c*illones y se *undi en la carne deba'o de ellas con la misma -acilidad con (ue un arpn penetra en el cuerpo de un pe,! La punta de la ba4 yoneta sali por la espalda y atraves la capa de terciopelo$ ya te)ida de rosa por la san#re del vie'o! Ensartado en el acero$ Mali Hora se a#it convulsivamente y de sus labios san#uinolentos sali un alarido terrible! 2o#o trat de liberar su bayoneta$ pero la succin *meda de los intestinos del abad se ad*iri al acero! 0 cada tirn de 2o#o$ el cuerpo ensartado de Mali Hora se a#itaba como una marioneta y sus miembros se sacud1an en una dan,a delirante! Hab1a una sola manera de liberar la *o'a de la bayoneta de seme'ante trampa! 2o#o coloc el selector de -ue#o del 0RXB en Idisparo nicoI y apret la cola del disparador! 0un(ue el cuerpo de Mali Hora absorbi parte del ruido$ la detonacin -ue tan atronadora (ue por un instante acall a los mon'es! El proyectil de alta velocidad recorri el canal abierto por la *o'a! 0l avan,ar al triple de la velocidad del sonido$ #ener una onda de c*o(ue *idrost+tico$ redu'o los intestinos del vie'o a una masa in-orme y licu su carne! Eliminada la succin (ue reten1a la *o'a$ la -uer,a del proyectil arro' el cad+ver de Mali Hora a los bra,os de los mon'es (ue lo se#u1an! El silencio tenso$ espectral$ dur un instante m+s$ pero entonces se al, un coro de alaridos -uriosos de los mon'es! 3arec1an animados por una mente nica$ un instinto sin#ular! "omo una bandada de aves blancas se arro'aron sobre los *ombres armados (ue los *ab1an invadido$ +vidos de ven#ar el asesinato! Inconscientes del peli#ro$ los des#arraron con sus manos$ con dedos como #arras buscaron sus o'os$ a-erraron los ca)os de los -usiles! 0l#unos tomaron las bayonetas con sus manos$ y el acero -iloso como una nava'a les seccion msculos y tendones! 3or un instante pareci (ue los soldados ser1an abrumados y vencidos por el solo peso del nmero$ pero entonces los car#adores de la estela y el atad soltaron sus car#as y alistaron sus armas! Los mon'es estaban tan cerca (ue no les daban lu#ar para apuntar$ de manera (ue tuvieron (ue abrirse un *ueco a bayoneta,os para poder traba'ar! 2o necesitaban muc*o espacio por(ue el 0RXB tiene ca)o corto y mecanismo compacto! La primera r+-a#a de -ue#o autom+tico 243

diri#ida a los vientres de los mon'es a (uemarropa abri un #ran surco entre ellos! "ada proyectil *ac1a impacto y el plomo atravesaba el pec*o de un *ombre sin encontrar obst+culo para matar tambi n al (ue ven1a detr+s! Todos los soldados disparaban r+-a#as sobre las -ilas apretadas de mon'es$ roci+ndolos como 'ardineros (ue re#aran un maci,o de pensamientos blancos! "ada ve, (ue uno vaciaba un car#ador de veintioc*o proyectiles$ lo reempla,aba por otro para se#uir disparando! Ensordecido y con-undido por los disparos$ 2a*oot se #uareci detr+s de la estela! Miraba a su alrededor sin dar cr dito a sus o'os (ue presenciaban seme'ante carnicer1a! &isparado a (uemarropa$ el B!UZ es un proyectil terrible$ capa, de arrancar un bra,o o una pierna tan -+cilmente como un *ac*a$ pero sin la misma proli'idad! "uando atraviesa el vientre$ eviscera al *ombre como si -uera un pe,! 2a*oot vio cmo uno de los mon'es recib1a un disparo en la -rente! Su cr+neo estall en una nube de san#re y te'ido cerebral$ y el -usilero ri al disparar! La locura se *ab1a apoderado de to4 dos! "omo perros salva'es (ue *an cercado su presa$ disparaban$ recar#aban sus armas y volv1an a disparar! Los mon'es en la primera l1nea de -ue#o trataron de *uir$ pero c*ocaron con los (ue ven1an atr+s! Se debatieron en un delirio de a#on1a y terror *asta (ue la lluvia de balas se abati sobre ellos$ mat+ndolos y mutil+ndolos$ arro'+ndolos sobre las pilas de *ombres muertos o moribundos! Todo el piso del recinto estaba tapi,ado de muertos y *eridos! Los mon'es (ue trataban de escapar de la lluvia mortal blo(uearon la puerta con sus cuerpos en-undados de blanco! Entonces los soldados en el centro del (iddist volvieron sus armas contra esa masa *umana atrapada! Los proyectiles se *und1an en los cuerpos$ (ue se a#itaban como troncos de +rboles en un vendaval! Fa no *ab1a #ritos% slo se o1a el tableteo de las armas! 3asaron varios minutos antes de (ue la vo, de los -usiles se -uera desvaneciendo$ y entonces se oyeron los #emidos y sollo,os de los *eridos! La bruma a,ulada y el *edor de la plvora (ue 4 mada llenaban el recinto! Las risas se acallaron cuando los soldados miraron a su alrededor y comprendieron la ma#nitud de la carnicer1a! El piso estaba sembrado de cuerpos$ las s*ammas estaban manc*adas con tro,os de carne san#uinolenta y las la'as estaban inundadas por una marea ro'a en la cual las c+psulas servidas brillaban como piedras preciosas! /50lto el -ue#o6/orden 2o#o cuando ya todo *ab1a pasado/! 50l *ombro$ arr6 5Reco'an la car#a y -ormen6 53elotn$ marr6 La vo, de mando los devolvi a la realidad! Terciaron sus -usiles y se inclinaron para al,ar la pesada car#a envuelta en tapices! Entonces se tambalearon *acia adelante$ patinando en los c*arcos de san#re$ trope,ando con cuerpos (ue se a#itaban convulsivamente o yac1an inertes! "ru,aron el recinto entre arcadas provocadas por el *edor de la plvora$ la san#re$ los vientres y las tripas destro,ados! "uando lle#aron a la puerta y ba'aron la escalinata a la nave e7terior desierta de la i#lesia$ 2a*oot vio el alivio en los rostros de los veteranos templados en mil batallas al salir del ma4 tadero *ediondo! 2a*oot no pudo soportarlo! El espect+culo superaba sus pesadillas m+s *orrendas! 244

Se tambale *asta una pared lateral de la nave y se a-err a un tapi, de lana% tras una violenta arcada vomit bilis! "uando abri los o'os vio (ue no estaba soloE un mon'e *erido se arrastraba *acia l sobre las la'as% el proyectil le *ab1a atravesado la columna$ y al arrastrarse de'aba un rastro viscoso de san#re! 2a*oot c*ill y se ale' del mon'e *erido$ lue#o se volvi y *uy de la i#lesia$ atraves los claustros sobre la #ar#anta del 2ilo$ si#uiendo a los soldados (ue sub1an la escalera de piedra a#obiados por su car#a! Estaba tan enlo(uecido de terror (ue no oy el *elicptero *asta (ue apareci directamente sobre su cabe,a$ suspendido del disco plateado de su rotor!

Gott*old von Sc*iller apareci en la puerta de la caba)a pre-abricada$ se#uido de cerca por Utte Remper! El piloto se *ab1a anunciado por radio mientras el Met Ran#er estaba en vuelo$ de manera (ue todo estaba dispuesto para recibir su valiosa car#a! El *elicptero al, una nube p+lida de polvo al aterri,ar en la pista circular! El #ran bulto (ue transportaba envuelto en un tapi,$ demasiado lar#o para poder introducirlo en la cabina$ estaba amarrado a los patines de aterri,a'e de la m+(uina! En el instante (ue los patines ro,aron el suelo y el piloto obtur el motor$ una docena de traba'adores a las rdenes de Ma8e Helm$ corrieron a desatar las #ruesas so#as de nailon y ba'ar la car#a a tierra! La cuadrilla de obreros vestidos de overol llev la estela a la caba)a y la introdu'o cuidadosamente en el interior! Helm los se#u1a de cerca$ orientando su traba'o con rdenes lacnicas! En la sala de con-erencias *ab1an corrido la mesa lar#a contra una pared para de'ar un amplio espacio en el centro! 0ll1 colocaron la estela con #ran cuidado y momentos despu s tra'eron el atad de Tanus$ el Gran Len de E#ipto! Helm despidi rudamente a la cuadrilla y cerr la puerta con llave! Slo (uedaron cuatro en la sala! 2a*oot y Helm se arrodillaron 'unto a la estela$ listos para retirar el tapi, de lana! @on Sc*iller los miraba de pie% Utte estaba a su lado! / 9Empe,amos:/pre#unt suavemente Helm$ mirando la cara de von Sc*iller como un perro -iel mira la de su amo! /"on muc*o cuidado/di'o von Sc*iller con vo, a*o#ada/! 2o da)en nada!/Su -rente brillaba con una p+tina de sudor y su cara estaba muy p+lida! Utte se acerc en actitud protectora$ pero l ni si(uiera la mir! Sus o'os estaban clavados en el tesoro puesto a sus pies! Helm abri su nava'a y cort las so#as con borla (ue ase#uraban el envoltorio! Los 'adeos de von Sc*iller se volvieron m+s -uertes$ y roncos como los de un paciente terminal de en-isema! /S1$ s1 4 'ade/! 0s1 se *ace! Utte Remper miraba su cara! Siempre se pon1a as1 cuando a#re#aba una pie,a importante a su coleccin de anti#?edades! 3arec1a estar al borde de un in-arto$ un ata(ue card1aco -ulminante$ pero ella sab1a (ue ten1a un cora,n de buey! Helm *i,o una cuidadosa incisin en la tela cerca del e7tremo superior del pilar! 0ll1 introdu'o la *o'a de su nava'a y la *i,o correr lentamente *acia la base como un cierre de 245

cremallera! La *o'a era -ilosa y al ras#ar la tela pon1a al descubierto la piedra #rabada con inscripciones! El sudor ba) la cara de von Sc*iller como un roc1o y empe, a #otear de su mentn al pec*o de su camisa parda de monte! 0l ver los 'ero#l1-icos$ #imi suavemente! Utte lo miraba y se e7citaba a su ve,! Sab1a (u esperar de l cuando ca1a en seme'antes paro7ismos de emocin! /Mire$ Herr von Sc*iller/di'o 2a*oot! Se arrodill y con la yema de un dedo tra, el borde de la -i#ura de un *alcn con el ala (uebrada!/Esta es la -irma del esclavo Taita! /9Es aut ntica:/El resuello de von Sc*iller$ silboso y asm+tico$ era el de un *ombre muy en-ermo! /S1$ lo es! Lo #aranti,o con mi propia vida! /Mire (ue podr1a lle#ar a reclam+rsela/le advirti von Sc*iller! Sus o'os ten1an el brillo duro del ,a-iro p+lido! /Esta columna tiene casi cuatro mil a)os/insisti 2a*oot con ve*emencia/! Este es el aut ntico sello del escriba!/Tradu'o con -luide, de los #rupos de -i#uras$ mientras su rostro res4 plandec1a con -ervor casi m1stico/E I0nubis$ el de cabe,a de c*acal$ el dios de los cementerios$ sostiene en sus patas la san#re y las v1sceras$ los *uesos y los pulmones y el cora,n (ue son mis partes separadas! Las mueve como las piedras del tablero del bao$ mis miembros le sirven de -ic*as$ mi cabe,a es el #ran toro del tablero lar#o!!!I /5Basta6/e7clam von Sc*iller perentoriamente/! Fa *abr+ tiempo para eso! 0*ora sal#an de a(u1! & 'enme! 2o vuelvan sin (ue los llame! &esconcertado$ 2a*oot se par r+pidamente! 2o esperaba (ue lo ec*aran de manera tan brusca en el momento de su triun-o! Helm le *i,o una se)a y los dos -ueron *acia la puerta! /Helm/orden von Sc*iller con vo, a*o#ada/$ ase#rese de (ue nadie me moleste! /3or supuesto$ Herr von Sc*iller!/Mir a Utte Remper y al, las ce'as! /2o/di'o von Sc*iller/! Ella se (uedar+ conmi#o! Los dos salieron del cuarto y Helm cerr la puerta! Utte cru, el saln y #ir la llave en la cerradura! Lue#o se volvi *acia von Sc*iller con las manos tomadas atr+s y apoy la espalda contra la puerta! Sus senos$ altos y tur#entes$ estaban muy er#uidos! 0 trav s de la del#ada tela de al#odn de la blusa se ve1an claramente los pe,ones$ duros como piedras! /9La vestimenta:/pre#unt/! 9Me pon#o la vestimenta:/S1$ la vestimenta/susurr l! La secretaria cru, el saln y se encerr en el cuarto privado! 0penas sali$ von Sc*iller empe, a desvestirse! &esnudo como vino al mundo$ arro' su ropa a un rincn y se par -rente a la puerta por donde entrar1a ella! 246

Bruscamente apareci en la puerta y l solt una e7clamacin de asombro al ver su trans-ormacin! Llevaba la peluca de #ruesas tren,as e#ipcias y sobre ella el uraeus$ la diadema de oro con la cobra sa#rada (ue se al,aba sobre la -rente! La corona era aut ntica y anti(u1simaE le *ab1a costado cinco millones de marcos! /Soy la reencarnacin de la anti#ua reina e#ipcia Lostris/ronrone/! Mi alma es inmortal! Mi carne es incorruptible!/"al,aba sandalias doradas de la tumba de una princesa$ as1 como pulseras$ anillos y aros *allados en el mismo lu#ar! Todos eran aut nticas reli(uias reales! /S1/di'o l con un *ilo de vo,! Estaba l1vido como un cad+ver! /2ada puede destruirme! @ivir para siempre/di'o! Su -alda di+-ana de seda amarilla estaba su'eta por un cinturn de oro y piedras preciosas! /3ara siempre/di'o l! Su seno estaba desnudo! Sus pec*os eran #randes y blancos como la lec*e! Los al, con sus manos! /Han conservado su 'uventud y lo,an1a durante cuatro mil a)os/susurr/! Son tuyos! Se (uit las sandalias doradas$ y sus pies eran del#ados y bellos! 0bri el ta'o en la -alda amarilla para mostrar su vientre! Sus #estos eran lentos y deliberados! Era una buena actri,! /Esta es la promesa de la vida eterna!/Se llev la diestra al denso vello pbico del color de la miel!/Es tuya! El #imi suavemente y parpade para (uitarse el sudor de los o'os +vidos! Mene las caderas lenta y lascivamente como un +spid al e7tenderse! Separ los muslos y con sus dedos se abri los labios de la vulva! /He a(u1 el portal de la eternidad! Lo abro para ti! @on Sc*iller #imi! 0un(ue repetido$ el rito nunca -allaba! 0van, *acia ella como un son+mbulo! Su cuerpo era -laco y reseco como el de una momia de mil a)os! El vello de su pec*o era una pelusa plateada$ la piel de su vientre estaba surcada de plie#ues y arru#as$ pero su vello pbico era espeso y oscuro como su cabellera! Su pene era enorme$ desproporcionado con el cuerpo -laco del cual pend1a! "uando ella sali a su encuentro$ creci y se al,$ y el prepucio marc*ito se reco#i para revelar el enorme #lande amoratado! /Sobre la estela/#ru)/! 50*ora6 Sobre la piedra! Le dio la espalda$ se arrodill sobre la piedra y volvi la cabe,a para mirarlo sobre su *ombro! Sus nal#as eran redondas y blancas como *uevos de avestru,!

Helm y sus *ombres pasaron la noc*e en el taller de 3e#aso$ donde -abricaron los ca'ones de madera para transportar la estela y el atad! 0l alba del d1a si#uiente los car#aron en uno de los 247

#randes camiones$ acondicionado especialmente con acolc*ados y soportes del tama)o adecuado! 3or propia decisin$ 2a*oot reali, el arduo via'e de treinta *oras *asta 0ddis 0beba en el acoplado del camin! "uando el ve*1culo polvoriento atraves el portn de se#uridad del aero4 puerto$ el Halcon de 3e#aso ya se encontraba en la pista! @on Sc*iller y Utte Remper *ab1an via'ado en el *elicptero de la empresa! El #eneral <beid los acompa)aba! Hab1a venido a desearles buena suerte y -eli, via'e! Mientras car#aban los ca'ones en el 'et$ <beid *abl con el -uncionario de la 0duana! Este sell los documentos de los dos ca'ones de Imuestras #eol#icasI y se retir discretamente! /La car#a est+ instalada y los motores listos para encendido$ Herr von Sc*iller/di'o el piloto uni-ormado con una venia! @on Sc*iller estrec* la mano de <beid y subi la escalerilla se#uido por Utte y 2a*oot Guddabi! Las o'eras de 2a*oot eran m+s #randes y oscuras (ue de costumbre! El via'e lo *ab1a de'ado al borde de la e7tenuacin total$ pero no iba a permitir (ue los ca'ones de madera desaparecieran de su vista! El Halcon se al, *acia el di+-ano cielo a,ul sobre las monta)as y vir *acia el norte! Momentos despu s (ue se apa#ara el aviso de a'ustar cinturones de se#uridad$ la bella cabe,a rubia de Utte Remper se asom por la puerta de la cabina! /Herr von Sc*iller (uiere saber la *ora estimada de arribo/di'o al comandante! /"alculo aterri,ar en Hranc-ort a las veintiuna! 3or -avor$ di#a a Herr von Sc*iller (ue *e anunciado nuestro arribo a la casa matri, para (ue dispon#an (ue un transporte nos a#uarde en el aeropuerto! El Halcon aterri, minutos antes de lo anunciado y carrete *asta el *an#ar privado! Los altos -uncionarios de 0duana e Inmi#racin eran vie'os ami#os$ siempre presentes cada ve, (ue el 'et arribaba con una car#a especial! Hinali,ados los tr+mites$ bebieron una #inebra con Gott*old von Sc*iller en el bar del Halcon y embolsaron discretamente los sobres colocados en el mos4 trador 'unto a sus copas de cristal! El via'e a las monta)as dur el resto de la noc*e! El c*o-er de von Sc*iller si#ui el camin carro,ado de 3e#aso por el camino sinuoso sin perder de vista al camin! 0 las cinco pasaron los pilares de piedra del Sc*loss$ el par(ue de los ciervos donde la nieve se al,aba *asta medio metro del suelo! "on sus almenas de piedra ne#ra y sus ventanas -inas como a#u'as el castillo parec1a inspirado en la novela de Bram Sto8er! 0 pesar de la *ora$ el mayordomo y la servidumbre estaban -ormados para recibir al amo! Tambi n estaban presentes Herr Reeper$ el curador de la coleccin de von Sc*iller$ y sus empleados de con-ian,a para transportar los ca'ones de madera a la bveda subterr+nea! Los car#aron en las barras de acero del camin elevador y acompa)aron su descenso en el montacar#as especialmente acondicionado! 248

Mientras descar#aban los ca'ones$ von Sc*iller -ue a su suite en la torre septentrional! Se ba) y comi un desayuno liviano preparado por su cocinero c*ino! &espu s -ue al dormitorio de su esposa! Estaba an m+s d bil (ue la ltima ve,! Su pelo estaba totalmente blanco$ su rostro demacrado y cetrino! Hi,o salir a la en-ermera y bes la -rente de su esposa con ternura! El c+ncer la carcom1a lentamente$ pero era la madre de sus dos *i'os y la amaba a su manera! 3as una *ora con ella$ lue#o -ue a su dormitorio y durmi durante cuatro *oras! 0 su edad no necesitaba dormir m+s$ aun(ue estuviera e7tenuado! Traba' con Utte y otras dos secretarias *asta la media tarde$ cuando el curador lo llam por el tel -ono interno de la residencia para anunciar (ue todo estaba dispuesto en la bveda! @on Sc*iller ba' con Utte y al abrirse las puertas del ascensor$ Herr Reeper y 2a*oot los esperaban! Le bast una mirada para advertir (ue desbordaban de entusiasmo y buenas nuevas! /9Tomaron las radio#ra-1as:/pre#unt a los *ombres (ue lo se#u1an por el pasadi,o subterr+neo de la bveda! /Los t cnicos terminaron su tarea/contest Reeper/! Un #ran traba'o! Las placas son per-ectas! Ma$ Ounderbar6 @on Sc*iller -inanciaba la cl1nica$ y todos sus pedidos eran recibidos como rdenes reales! El director *ab1a enviado su e(uipo de rayos m+s moderno con dos t cnicos para tomar radio#ra4 -1as de la momia del se)or Harrab$ y una 'e-a de radiolo#1a para (ue interpretara las placas! Reeper introdu'o su tar'eta de pl+stico en la cerradura de la puerta de acero$ (ue se abri con un suave siseo neum+tico! Todos se apartaron para (ue von Sc*iller entrara el primero! Se detuvo en la entrada y ec* una mirada al interior de la #ran bveda! El placer 'am+s disminu1a! 3or el contrario$ parec1a volverse m+s intenso en cada visita! Los muros estaban rodeados por dos metros de acero y *ormi#n y vi#ilados por los arte-actos electrnicos m+s in#eniosos creados *asta el momento! Sin embar#o$ nada de eso aparec1a a la vista en el saln principal de e7*ibicin con sus luces suaves y muebles ele#antes! Lo *ab1a plani-icado y decorado uno de los dise)adores de interiores m+s prominentes de Europa! 3redominaba el a,ul! "ada ob'eto de la coleccin estaba alo'ado en su propia vitrina y colocado con #ran destre,a a -in de aparecer de la me'or manera! En todas partes *ab1a un suave resplandor de oro y piedras preciosas en sus nidos de terciopelo a,ul oscuro! Hocos in#eniosamente disimulados destacaban la p+tina del alabastro y la piedra lustrados con amor! Hab1a estatuas maravillosas! Todo el panten de los vie'os dioses estaba all1 reunidoE Tot y 0nubis$ Hapi y Set* y la #loriosa trinidad de <siris$ Isis y su *i'o Horus! Miraban con esos o'os inescrutables (ue *ab1an contemplado el paso de los milenios! Sobre una peana temporaria$ en el centro mismo de la estancia$ se al,aba el ob'eto recientemente a#re#ado a la e7traordinaria coleccin$ la columna alta y ele#ante del testamento lapidario de Taita! @on Sc*iller se acerc y lo acarici brevemente antes de pasar al otro cuarto! 0ll1 se encontraba el atad de Tanus$ se)or Harrab$ sobre un par de caballetes! Una radilo#a de delantal blanco a#uardaba -rente a un tablero iluminado al (ue estaban su'etas las radio#ra-1as! @on Sc*iller -ue directamente al tablero y estudi las di-usas im+#enes! &entro del 249

marco del atad de madera aparec1a claramente una -i#ura *umana supina con las manos cru,adas sobre el pec*o! Le record la e-i#ie tallada en piedra sobre el sarc-a#o de un caballero en el recinto de una catedral medieval! /9;u pudo descubrir acerca de este cuerpo:/pre#unt a la radilo#a sin mirarla! /Se7o masculino/contest lacnicamente/! 0van,ada madure,! Mayor de cincuenta y menor de sesenta y cinco a)os en el momento de morir! Estatura menuda!/Todos contuvieron el aliento y miraron a von Sc*iller$ (uien aparentemente no advirti el solecismo!/Haltan cinco dientes! Un incisivo superior$ un canino y tres molares! Las muelas del 'uicio est+n da)adas! Hay caries en casi todas las pie,as dentales! Se)ales de es(uistosomiasis in-ecciosa crnica! 3osible poliomielitis in-antil (ue caus atro-ia en la pierna i,(uierda!/Relat sus descubrimientos durante cinco minutos m+s y di'o en conclusinE/La causa de muerte probable es una *erida penetrante en el tra7 superior derec*o causada por una lan,a o una -lec*a! 0 'u,#ar por el +n#ulo de in#reso$ la punta *abr1a atravesado el pulmn derec*o! /90l#o m+s: La radilo#a titube antes de responderE /Herr von Sc*iller$ como usted recordar+$ *e e7aminado varias momias por pedido suyo! En este caso$ las incisiones practicadas para la evisceracin muestran una mayor proli'idad y des4 tre,a (ue en otros cad+veres! &ir1a (ue las reali, un m dico! /Gracias!/@on Sc*iller se volvi *acia 2a*oot!/9;uiere *acer al#n comentario a esta altura: /S1$ (ue estas descripciones no se corresponden con las de Tanus$ se)or Harrab$ en el momento de su muerte se#n el s ptimo papiro! /9En (u sentido: /Tanus era un *ombre alto y muc*o m+s 'oven! @ea los retratos en la tapa del atad! /Si#a/lo inst von Sc*iller! 2a*oot se acerc a las placas radio#r+-icas y se)al varios ob'etos oscuros (ue aparec1an n1tidos en varias partes del cuerpo! /Moyas/di'o/! 0muletos! Bra,aletes! 3ectorales! @arios collares! 0nillos y aros! 3ero lo m+s si#ni-icativo/di'o al se)alar el c1rculo (ue rodeaba la -rente muerta/ es la corona uraeus! El per-il de la serpiente sa#rada deba'o de las vendas es incon-undible! /9Esto (u si#ni-ica:/pre#unt von Sc*iller$ perple'o! /;ue no es el cuerpo de un plebeyo ni de un noble! Hay demasiados ornamentos$ pero lo m+s si#ni-icativo es la corona uraeus! La cobra sa#rada! Eso era propio de la reale,a! Es evidente (ue estamos ante una momia real! /Es imposible/di'o von Sc*iller bruscamente/! @ea la inscripcin en el atad y recuerde las de los muros de la tumba! Evidentemente es la momia de un #eneral e#ipcio! 250

/"on todo respeto$ Herr von Sc*iller$ e7iste una e7plicacin! En el libro del novelista in#l s$ R1o sa#rado$ se e7pone la interesante *iptesis de (ue el esclavo Taita troc las momias del -aran Mamose y de su buen ami#o Tanus! /93or (u ra,n concebible lo *ar1a:/pre#unt von Sc*iller$ incr dulo! /La ra,n es concebible para un e#ipcio anti#uo! Taita (uer1a (ue su ami#o dis-rutara del tesoro del Haran en el otro mundo! Hue su ltimo obse(uio! /9Usted lo cree: /2o lo descreo! Hay otro -actor (ue apoya esta teor1a! Las radio#ra-1as muestran sin lu#ar a dudas (ue el atad es demasiado #rande para el cuerpo (ue contiene! 0 m1 me parece evidente (ue estaba destinado a un *ombre m+s alto! S1$ Herr von Sc*iller$ ten#o buenos motivos para creer (ue es una momia real! El rostro de von Sc*iller se *ab1a vuelto l1vido! Gotas de sudor brillaban en su -rente y su vo, era ronca y a*o#ada! /9Una momia real: /Es muy posible! @on Sc*iller se acerc lentamente al atad sellado sobre los caballetes y contempl el rostro del *ombre muerto pintado en la tapa! /El uraeus de oro de Mamose! Las al*a'as de un -aran!/0poy una mano temblorosa sobre la tapa!/Si es verdad$ esto supera nuestras e7pectativas m+s -ant+sticas! Inspir pro-undamente para serenarse! /0bran el atad! &esenvuelvan la momia del -aran Mamose!

Era una tarea lenta y sumamente minuciosa! 2a*oot la *ab1a reali,ado muc*as veces$ pero nunca con los restos mortales de un persona'e tan ilustre como un -aran e#ipcio! 0nte todo deb1a encontrar la articulacin de la tapa deba'o de la pintura para poder retirar el barni, y los ad*esivos (ue la su'etaban! &eb1a tomar enormes precauciones para causar el menor da)o posible$ ya (ue el atad era un tesoro invalorable! Esa tarea le llev casi dos d1as! Una ve, (ue la tapa estuvo en condiciones de ser al,ada$ 2a*oot *i,o lle#ar un mensa'e a von Sc*iller$ (ue estaba reunido con sus *i'os y los directores de la empresa en la biblioteca del castillo! Se *ab1a ne#ado a reali,ar la reunin en la ciudadE no toleraba la idea de abandonar su nuevo tesoro! 0penas recibi el mensa'e de 2a*oot$ apla, la reunin *asta el lunes si#uiente y despidi abruptamente a sus *i'os y los miembros del directorio! Sin esperar a (ue salieran del castillo a donde los a#uardaban sus limusinas$ ba' presuroso a la bveda! 2a*oot y Reeper *ab1an instalado un pe(ue)o andamio sobre el atad$ del cual pend1an dos 251

apare'os de roldana! 0penas entr von Sc*iller$ Reeper *i,o salir a sus ayudantes! Slo los tres presenciar1an la apertura del atad! Reeper coloc la tarima al-ombrada 'unto a la cabecera para (ue von Sc*iller pudiera contemplar el interior del atad mientras traba'aban! &esde esa altura$ el anciano les indic con un #esto (ue continuaran el traba'o! Reeper y 2a*oot accionaron suavemente los apare'os$ y c*as(uearon las u)as de los trin(uetes al #irar de a un diente por ve,! @on Sc*iller se sobresalt al o1r un cru'ido como el de la madera al des#arrarse! /Son slo los ltimos restos de la cola (ue su'eta la tapa/di'o 2a*oot para tran(uili,arlo! /50delante6/orden von Sc*iller! La tapa se al, unos (uince cent1metros *asta (uedar suspendida sobre el atad! El andamio estaba montado sobre ruedas de nailon (ue #iraban sin tropie,os sobre el piso cer+mico! 0partaron la estructura entera con la tapa incluida! @on Sc*iller contempl el interior del ca'n con e7presin atnita! En lu#ar de una -i#ura *umana$ tendida en la tradicional posicin -nebre y proli'amente envuelta en vendas$ slo apa4 reci un l1o de vendas de *ilo sueltas (ue ocultaban por completo el cuerpo! /;u diablos!!!/e7clam estupe-acto! E7tendi el bra,o para retirar las vie'as vendas descoloridas$ pero 2a*oot lo detuvo! /2o6 2o to(ue nada/e7clam$ y se apresur a disculparse/! 3erdneme$ Herr von Sc*iller$ pero esto es -ascinante! Es una prueba m+s de la teor1a del true(ue de cuerpos! "reo (ue de4 ber1amos estudiarla antes de prose#uir! "on su permiso$ desde lue#o$ Herr von Sc*iller! @on Sc*iller vacil! 0un(ue estaba +vido de descubrir (u *ab1a deba'o del montn de trapos vie'os$ comprend1a la necesidad de ser cauto y prudente! Un #esto apresurado pod1a causar da)os irreparables! Se endere, y ba' de la tarima! /Est+ bien/#ru)! Sac un pa)uelo del bolsillo e7terior de su saco cru,ado a,ul oscuro y sec el sudor (ue ba)aba su -rente!/9Ser+ posible:/pre#unt con vo, temblorosa/! 93uede ser Mamose en persona: Guard el pa)uelo en el bolsillo del pantaln y descubri con sorpresa (ue ten1a una ereccin dolorosa! "on la mano en el bolsillo acomod su miembro contra su vientre! /;uiten las vendas sueltas/orden! /"on permiso$ Herr von Sc*iller$ creo (ue antes deber1amos tomar -oto#ra-1as/di'o Reeper con de-erencia! /"laro$ claro/asinti/! Somos cient1-icos$ ar(uelo#os$ no ladrones de tumbas! Tomen las -oto#ra-1as! Traba'aron lentamente$ para su -astidio! En la bveda no se sent1a el paso del tiempo$ pero en determinado momento$ von Sc*iller$ (ue ya estaba en man#as de camisa$ mir su relo' de oro y advirti con sorpresa (ue eran m+s de las nueve de la noc*e! &esanud su corbata$ la arro' sobre el banco donde *ab1a col#ado el saco y volvi a concentrarse en la tarea! 252

3oco a poco la -orma de un cuerpo *umano apareci ba'o el bulto compacto de vie'as vendas$ pero slo pasada la medianoc*e 2a*oot retir el ltimo trapo del pec*o de la momia! 3arpa4 dearon al ver el destello del oro$ apenas visible ba'o las capas proli'as de vendas colocadas por las manos minuciosas y diestras de los embalsamadores! /&esde lue#o (ue -altan varios atades e7teriores$ as1 como las m+scaras! Todo esto se#uramente se encuentra en el sarc-a#o ori#inal del Haran (ue a*ora alo'a el cuerpo de Tanus en la tumba real an no descubierta! 0(u1 slo tenemos el ropa'e interior de la momia real! "on -rceps lar#os apart la primera capa de vendas! 3arado en su tarima$ von Sc*iller #ru) y movi los pies! /El medalln pectoral de la casa real de Mamose/susurr 2a*oot con vo, reverente! La #ran al*a'a brillaba ba'o la lu, de un arco voltaico! Resplandeciente de lapisl+,uli a,ul$ cornalina ro'a y oro$ cubr1a 1nte#ramente el pec*o de la momia! El motivo central era un buitre (ue se al,aba con las enormes alas e7tendidas$ y en sus #arras llevaba el cartuc*o dorado del Rey! La e'ecucin era e7traordinaria$ el dise)o espl ndido! /2o *ay duda/susurr von Sc*iller/! El cartuc*o prueba la identidad del cuerpo! Lue#o desvendaron las manos del Rey$ tomadas sobre el #ran medalln! Los dedos eran lar#os y -inos y cada uno estaba car#ado de ma#n1-icos anillos! Las manos yertas a-erraban el abanico y el cetro reales! /Los s1mbolos reales/e7clam 2a*oot con 'bilo/! M+s pruebas de (ue ste es Mamose @III$ monarca de los reinos 0lto y Ba'o del E#ipto anti#uo! Hue a la cabe,a an vendada del Rey$ pero von Sc*iller lo detuvoE /5& 'ela para el -inal6/orden/! Todav1a no estoy preparado para contemplar el rostro del Haran! &e modo (ue 2a*oot y Reeper volvieron su atencin a la parte in-erior del cuerpo del Rey! 0 medida (ue retiraban una capa tras otra de venda'es de *ilo aparec1an las decenas de amuletos colocados por los embalsamadores para prote#er al muerto! Eran de oro y piedras talladas y cer+mica$ de colores deslumbrantes y -ormas maravillosasE todas las aves del cielo y las criaturas de la Tierra y los peces de las a#uas del 2ilo! Hoto#ra-iaron cada amuleto in situ antes de separarlo y colocarlo en un *ueco numerado de las bande'as dispuestas sobre la mesa de traba'o! Los pies del Haran eran tan pe(ue)os y delicados como sus manos$ y en cada dedo llevaba anillos preciosos! Slo la cabe,a se#u1a vendada$ y ambos miraron a von Sc*iller! /Es muy tarde$ Herr von Sc*iller/di'o Reeper/! Si (uiere descansar!!! /5Si#an6/replic bruscamente! Se pararon uno a cada lado de la cabe,a de la momia mientras von Sc*iller permanec1a sobre 253

su tarima entre los dos! 3oco a poco la cara del Rey (ued e7puesta a la lu, por primera ve, en casi cuatro mil a)os! Su pelo era ralo y (uebradi,o$ y an estaba ro'o de la tintura de *enna (ue *ab1a usado en vida! Su piel$ curtida con resinas arom+ticas$ se *ab1a vuelto dura como el +mbar lustrado! Su nari, era del#ada y a#uile)a! Sus labios dibu'aban una sonrisa tierna$ casi l+n#uida$ (ue de'aba e7puesto el *ueco en su dentadura anterior! La resina cubr1a sus pesta)as$ (ue parec1an *medas de llanto$ y los p+rpados estaban entrecerrados! 3arec1a *aber vida en ellos% von Sc*iller tuvo (ue inclinarse sobre ellos para darse cuenta de (ue la lu, en esas anti#uas cuencas era un re-le'o de los discos de porcelana colocados por los enterradores cuando embalsamaban el cuerpo! Sobre su -rente el Haran llevaba la sa#rada corona uraeus! La cabe,a de la cobra era per-ecta en todos sus detalles! El metal blando no *ab1a su-rido abrasin ni des#aste al#uno! Los colmillos eran -ilosos y corvos$ y entre ellos asomaba la lar#a len#ua b1-ida! Los o'os eran de brillante vidrio a,ul! En la banda dorada deba'o del +spid sa#rado estaba #rabado el cartuc*o real de Mamose! /;uiero la corona!/La vo, de von Sc*iller estaba trastornada por la pasin!/;u1tensela$ (uiero tenerla en mis manos! /Tal ve, no podamos *acerlo sin da)ar la cabe,a de la momia real/protest 2a*oot! /2o discuta! Ha#a lo (ue le di#o! /&esde lue#o$ Herr von Sc*iller/di'o 2a*oot sumisamente/! 3ero nos tomar+ tiempo separarla! Si Herr von Sc*iller desea descansar un poco$ le in-ormaremos apenas *ayamos sepa4 rado y preparado la corona! El c1rculo de oro se *ab1a ad*erido a la resina (ue impre#naba la -rente del Rey! 3ara despe#arlo$ 2a*oot y Reeper tuvieron (ue sacar la momia del atad y tenderla sobre la camilla *ospitalaria de acero ino7idable preparada para ello! Lue#o tuvieron (ue ablandar y (uitar la resina con solventes especiales! El proceso -ue tan prolon#ado como *ab1a previsto 2a*oot$ pero -inalmente lo completaron! "olocaron el uraeus sobre un co'1n de terciopelo a,ul como si se tratara de una ceremonia de coronacin! 0tenuaron todas las luces en el saln principal de la bveda y lo colocaron ba'o la lu, de un re-lector! Lue#o -ueron a la planta alta a in-ormar a von Sc*iller! 2o permiti (ue los ar(uelo#os ba'aran con l a la bveda a ver la corona! Slo Utte Remper lo acompa)aba cuando introdu'o la llave en la cerradura y la puerta blindada se desli, para darle paso! Lo primero (ue atrap su vista al entrar -ue la corona deslumbrante sobre su cama de terciopelo! Empe, a 'adear como un asm+tico$ a-err la mano de ella *asta (ue cru'ieron los nudillos y 254

la *i,o #emir de dolor! 3ero el dolor la e7citaba! @on Sc*iller la desvisti$ coloc la corona de oro sobre su -rente y la tendi desnuda en el atad vac1o! /Soy la promesa de la vida/susurr desde el interior del milenario atad/! 3oseo el rostro deslumbrante de la inmortalidad! 2o la toc! &esnudo$ se asom sobre el ca'n% su ver#a *inc*ada se al,aba desde su ba'o vientre como una criatura con vida propia! Ella se acarici el cuerpo suavemente$ y cuando su mano lle# al monte de @enus recit muy seriaE /5;ue vivas para siempre6 La corona de Mamose demostr su maravillosa e-icacia m+s all+ de toda duda! Gott*old von Sc*iller 'am+s *ab1a tenido seme'ante reaccin! 3or(ue ante esas palabras$ el #lande amoratado de su pene *i,o erupcin espont+neamente$ y las *ebras plateadas de su semen cayeron sobre el vientre blanco y suave de la mu'er! En el atad abierto$ Utte Remper ar(ue su espalda y se retorci en un or#asmo abrasador!

Royan tuvo la sensacin de (ue su ausencia de E#ipto no *ab1a durado semanas sino a)os! "omprendi cu+nto ec*aba de menos las calles atestadas de #ente presurosa$ los maravillosos aromas de especias y comida y per-umes en los ba,ares$ la vo, pla)idera del almu dano (ue llamaba a los -ieles a la oracin desde la torre de la me,(uita! Esa ma)ana sali de su apartamento en Gi,e* antes de la primera lu,$ y puesto (ue an le dol1a la rodilla in-lamada$ tuvo (ue usar su bastn para pasear por la orilla del 2ilo! "ontempl el amanecer (ue tend1a sobre las a#uas del r1o una senda de oro y cobre y *ac1a estallar en llamas las velas trian#ulares de las -alas! Era un 2ilo distinto del (ue *ab1a conocido en Etiop1a! 2o era el 0bbay sino el verdadero 2ilo$ m+s anc*o y m+s lento (ue a(u l$ impre#nado del *edor -an#oso (ue conoc1a y amaba! &escubri (ue la determinacin (ue la *ab1a impulsado a volver era m+s -uerte (ue nunca! Resolv1a sus dudas$ calmaba su conciencia! 0l apartarse del r1o se sinti -uerte$ se#ura del camino (ue deb1a recorrer! @isit a la -amilia de &uraid! Ten1a (ue disculparse por su partida abrupta$ su ausencia lar#a y sin noticias! 0l principio su cu)ado se mostr -r1o y tenso! 3ero despu s de (ue su esposa llo 4 r y abra, a Royan y sus *i'os la tomaron por asalto/siempre *ab1a sido su amm+ m+s (uerida/ acab por ceder y o-reci llevarla al oasis! "uando e7plic (ue (uer1a visitar la tumba a solas$ se abland lo su-iciente para prestarle su dilecto "itro n! 3arada 'unto a la tumba de &uraid$ el aroma del desierto impre#n sus -osas nasales y la brisa tibia a#it su pelo! &uraid amaba el desierto! Le ale#raba (ue en lo sucesivo estuviera all1! La l+pida era sencilla y tradicionalE la cru,$ el nombre$ las -ec*as de nacimiento y muerte! Se arrodill 'unto a la tumba y la ase$ reempla, las -lores marc*itas y secas por las (ue *ab1a 255

tra1do desde El "airo! Se sent a su lado durante un lar#o rato! 2o recit palabras pre-abricadas! Simplemente rememor los buenos momentos de serenidad con l! Record su bondad y su ternura$ y la se#uridad y calide, de su amor por ella! Le dol1a no *aber sentido lo mismo por l$ pero sab1a (ue &uraid lo *ab1a comprendido y aceptado! <'al+ comprendiera por (u *ab1a vuelto a verlo! Era una despedida! @en1a a decirle adis! Hab1a llorado por l$ siempre lo recordar1a y lo llevar1a en su cora,n$ pero deb1a se#uir su camino! El deb1a de'arla partir! "uando por -in sali del cementerio$ se ale' sin mirar atr+s! Borde la orilla sur del la#o para evitar la villa incendiada% no (uer1a recordar la noc*e de *orror en (ue *ab1a muerto &uraid! 3or eso anoc*ec1a cuando lle# a la ciudad$ y la -amilia la recibi con alivio! Su cu)ado dio tres vueltas alrededor del "itro n en busca de da)os y raspaduras antes de acompa)arla al interior de la casa donde los a#uardaba un ban(uete preparado por su esposa!

0talan 0bou Sin$ el ministro con (uien Royan (uer1a *ablar$ *ab1a partido de El "airo en visita o-icial a 3ar1s! @olver1a en tres d1as$ y sabiendo (ue 2a*oot Guddabi no estaba en la ciudad$ se sinti libre de temor para pasar lar#as *oras en el museo! Sus muc*os ami#os la recibieron con placer y la pusieron al tanto de todo lo sucedido durante su ausencia! 3as muc*as *oras en la sala de lectura$ repasando los micro-ilmes de los papiros de Taita en busca de indicios (ue *ubiera pasado por alto en sus lecturas previas! Le llam la atencin un pasa'e del se#undo rollo$ del cual tom abundantes notas! 0*ora (ue la perspectiva de *allar la tumba del -aran Mamose ad(uir1a visos de realidad concreta$ sent1a mayor inter s (ue nunca por el posible contenido de sta! El pasa'e del rollo (ue le interes era un relato del escriba Taita sobre la visita real del Haran a los talleres de la necrpolis donde se -abricaba y acumulaba el tesoro -nebre dentro de los muros del templo (ue *ab1a mandado construir y donde *ab1a dispuesto (ue lo embalsamaran! Se#n Taita$ *ab1an inspeccionado todos los talleres% en primer t rmino la armer1a donde se alo'aba la coleccin de pertrec*os de la #uerra y la ca,a$ y lue#o la muebler1a$ -+brica de ob'etos de e7(uisita artesan1a! En el estudio de los escultores$ Taita describ1a el traba'o en curso para tallar las estatuas de los dioses y las im+#enes de tama)o natural del Rey en todas las actividades de su vida$ (ue bordear1an la lar#a cal,ada desde la necrpolis *asta la tumba en el @alle de los Reyes! En el mismo taller$ los traba'adores en piedra tambi n tallaban el #ran sarc-a#o de #ranito (ue alo'ar1a la momia del rey para todos los tiempos! Sin embar#o$ se#n el relato posterior de Taita$ la *istoria *ab1a despo'ado al -aran Mamose de esa parte de su tesoro$ ya (ue esos ob'etos abultados (uedaron abandonados en el @alle de los Reyes cuando los e#ipcios *uyeron *acia el sur$ si#uiendo el 2ilo$ *acia la tierra (ue llamaban "us* para escapar de la invasin de los *icsos (ue arrasaba su tierra! 0l concentrarse nuevamente en la descripcin del estudio de los or-ebres$ la impresion una -rase sobre la m+scara mortuoria dorada del Haran! =Era la cumbre y el cenit! 0caso las edades venideras se deslumbren al#n d1a con su esplendor!> "omo sumida en un ensue)o$ Royan al, 256

la vista del micro-ilm y se pre#unt si las palabras del vie'o escriba no eran pro- ticas! 9Estaba destinada a ser uno de los (ue se deslumbrar1an con el esplendor de la m+scara mortuoria de oro: 9Ser1a la primera en *acerlo despu s de cuatro mil a)os: 93odr1a palpar ese prodi#io$ tomarlo en sus manos y *acer con l lo (ue le dictara su conciencia: 0l leer el relato de Taita$ pudo comprender los su-rimientos y sentir compasin por la #ente de la poca! 0un(ue ale'ado en el tiempo$ era su propio pueblo! "omo cristiana copta$ descend1a directamente de ellos! Fa de ni)a$ al identi-icarse con ellos$ *ab1a resuelto dedicar su vida a estudiar a ese pueblo y sus costumbres! Muc*os otros asuntos ocuparon sus pensamientos durante esos d1as mientras esperaba el re#reso de 0talan 0bou Sin$ entre ellos su a-ecto por 2ic*olas ;uentonHarper! &esde (ue *ab1a visitado el pe(ue)o cementerio del oasis y *ec*o las paces con la memoria de &uraid$ los pensamientos sobre 2ic*olas la acosaban con m+s -uer,a! Ten1a tantas dudas (ue resolver$ tan4 tas decisiones di-1ciles (ue tomar! La reali,acin de ciertos planes y deseos e7i#1a el sacri-icio de otros i#ualmente imperiosos! "uando por -in lle# el momento de ver a 0talan$ tuvo (ue *acer un es-uer,o para concurrir a la cita! "omo una persona en trance$ atraves el ba,ar$ co'eando con su bastn$ casi sin o1r el clamor de los comerciantes (ue voceaban su mercader1a! 3or el color de su piel y su vestimenta europea pensaban (ue era turista! Titube tanto antes de dar el paso irrevocable (ue lle# a la cita con una *ora de retraso! 0-ortunadamente estaba en E#ipto$ y 0talan era un +rabe para (uien la palabra tiempo no ten1a el mismo si#ni-icado (ue para la occidental (ue tambi n viv1a ba'o la piel de Royan! Se mostr tan encantador y cort s como siempre! En la privacidad de su o-icina$ vest1a un cmodo dishdash blanco y la toca tradicional! Estrec* la mano de Royan con #ran cordialidad! En Londres tal ve, le *ubiera besado la me'illa% en el <riente$ un *ombre 'am+s besaba a una mu'er (ue no -uera su esposa$ y slo en la intimidad del *o#ar! La condu'o a su sala de estar privada donde el secretario les sirvi ca- ne#ro como la pe, en pocillos diminutos y permaneci con ellos para #uardar las -ormas! &espu s de los saludos y la consabida c*arla in-ormal$ Royan pudo encarar de manera indirecta el motivo principal de su visita! /He pasado varios d1as en la sala de lectura del museo! @i a varios anti#uos cole#as y me enter con sorpresa de (ue 2a*oot retir su solicitud para el puesto de director! /Mi sobrino es un muc*ac*o tan obstinado/di'o 0talan con un suspiro/ El puesto era suyo$ pero a ltimo momento me di'o (ue le *ab1an o-recido otro en 0lemania! Trat de disuadirlo! Le di'e (ue el clima del norte le *ar1a mal a al#uien (ue *ab1a pasado toda su vida en el valle del 2ilo! Le di'e (ue nin#n dinero del mundo compensa ciertas cosas de la vida como la patria y la -amilia! 3ero!!!/0talan abri los bra,os en un #esto elocuente! /9F a (ui n *an ele#ido para el puesto de director:/pre#unt con un tono in#enuo (ue no lo en#a)! /Todav1a no *emos tomado una decisin de-initiva! &esde (ue 2a*oot retir su solicitud$ no 257

sur#e nin#n nombre de manera espont+nea! Tal ve, nos veamos obli#ados a llamar a concurso internacional! Fo lamentar1a entre#ar el puesto a un e7tran'ero$ por idneo (ue -uese! /E7celencia$ 9puedo *ablarle en privado:/pre#unt Royan$ y ec* una mirada al secretario (ue permanec1a en la puerta$ 0talan vacil apenas un instante! /3or supuesto!/Hi,o un #esto y esper a (ue el secretario saliera y cerrara la puerta antes de inclinarse *acia ella! Ba' la vo,E/9&e (u desea *ablar$ (uerida se)ora: Royan sali una *ora despu s! El la acompa) *asta el ascensor -rente a su suite! 0l estrec*arle la mano le di'o con vo, suave y meli-luaE /2os veremos pr7imamente$ ins*alla*!

"uando el avin de E#yptair la de' en Heat*roO y Royan sali del edi-icio aeroportuario para *acer la cola del ta7i$ tuvo la impresin de (ue la temperatura era de por lo menos (uince #rados menor (ue en El "airo! El tren lle# a For8 en un atardecer -r1o y brumoso! &esde la estacin llam al tel -ono (ue le *ab1a indicado 2ic*olas! /Muc*ac*a tonta/la re#a)/! 93or (u no me avisaste: Hubiera ido a esperarte al aeropuerto! "uando ba' del Ran#e Rover y -ue *acia ella con ese tranco en r#ico de sus lar#as piernas la sorprendi sentir tanto placer al verlo y comprender cu+nto lo *ab1a ec*ado de menos! Ten1a la cabe,a descubierta y evidentemente no se *ab1a cortado el pelo desde la ltima ve, (ue lo vio! Estaba revuelto por el viento y las mec*as #rises ca1an sobre sus ore'as! /9;u tal la pierna:/di'o a modo de saludo/! 9;uieres (ue te alce: /"asi curada! Fa lle#a el momento de de'ar el bastn!/Sinti el impulso de ec*arle los bra,os al cuello$ pero a ltimo momento lo reprimi para no dar un espect+culo en pblico y se limit a o-recerle la me'illa$ sonrosada por el -r1o! <l1a bien$ a cuero y una locin picante y limpia virilidad! "uando se sentaron en el auto$ se tom un instante para escrutar su rostro a la lu, del -arol de la calle (ue entraba por la ventanilla lateral! /3arece muy satis-ec*a de s1 misma$ se)ora! 9"onsi#ui lo (ue buscaba: /Encantada de ver a vie'os ami#os!/SonriE/La verdad es (ue El "airo me toni-ica! /2o ten#o nada para cenar! 93aramos en un pub a comer un bistec y ri)ones: /;uiero ver a mi mam+! Me remuerde la conciencia!!! ni si(uiera s cmo est+ de la pierna! /La visit anteayer! Est+ muy bien! Enamorada del cac*orro! Lo llam Taita$ 9(u te parece: /Realmente eres tan amable!!! (uiero decir$ por tomarte tantas molestias! 258

/Es (ue me #usta! Es una vie'a e7celente$ de las (ue ya no *ay! "omamos un bocado$ lue#o comprar una botella de Lap*roai# e iremos de visita! Salieron de la casita de Geor#ina pasada la medianoc*e! Ella *ab1a *ec*o 'usticia a la botella de O*is8y de malta ad(uirida por 2ic*olas$ y a*ora (ue los desped1a desde la cocina$ a-errando al cac*orro contra su pec*o y a#itando un bra,o$ oscilaba levemente sobre su pierna enyesada! /Eres u)a mala in-luencia para mi madre/di'o Royan! /9;ui n es la mala in-luencia para (ui n:/replic/! Sus c*istes verdes *icieron rubori,ar *asta las paredes! /&eber1a *aberme (uedado con ella! /Taita le *ace compa)1a! 0 ti te necesito yo! Tenemos muc*1simo traba'o! 2o veo la *ora de mostrarte todo lo (ue *ice mientras estuviste de paseo por E#ipto! La casera de ;uenton 3ar8 le *ab1a preparado un dormitorio en el apartamento situado en una calle lateral detr+s de la "atedral de For8! "uando sub1a la escalera acompa)ada por 2ic*olas (ue llevaba su e(uipa'e$ oy un poderoso ron(uido detr+s de la puerta de un dormitorio en el se#undo descanso$ lo mir y al, las ce'as! /Sapper Webb/di'o! 2uestra ltima ad(uisicin! Es un in#eniero militar! Lo conocer+s ma)ana y creo (ue te #ustar+! Es pescador! /9F por eso me va a #ustar: /Todos los me'ores somos pescadores! /E7cluida esta servidora/di'o con una risita/! 9Te alo'as en ;uenton 3ar8: /3or a*ora no muestro la cara en la casona!/Mene la cabe,a!/2o (uiero (ue se sepa (ue estoy en In#laterra! Hay ciertos tipos de Lloyds con los (ue pre-iero no *ablar! Estar en la *abitacin de la planta alta! Ll+mame si necesitas al#o! 0 solas$ ec* una mirada alrededor del dormitorio diminuto y aco#edor$ con un ba)o (ue parec1a *ec*o para una casa de mu)ecas y la cama matrimonial (ue ocupaba casi todo el espacio! Record su observacin de (ue lo llamara si necesitaba al#o y al, la vista al cielo raso al o1r el ruido de un ,apato al caer al piso! /2o me tientes/susurr! El olor de l persist1a en sus -osas nasales$ y record la sensacin de su cuerpo duro y del#ado$ *medo de sudor$ apretado contra el suyo al car#arla en la (uebrada del 0bbay! Hac1a a)os (ue no pensaba en la avide, y el deseo$ palabras (ue empe,aban a ad(uirir si#ni-icado en su vida! IBasta$ muc*ac*aI$ se re#a)$ y -ue a preparar el ba)o!

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0 la ma)ana si#uiente$ 2ic*olas aporre su puerta al ba'ar! /0rriba$ Royan! La vida real nos llama! Todav1a estaba oscuro! Ella #imi y pre#unt la *ora$ pero l ya se *ab1a ale'ado y desde al#n lu#ar de la planta ba'a lle#aba su silbido ale#re! Mir su relo' y #imi otra ve,! /Silbando a las seis y media de la ma)ana$ despu s de ba'arse una botella de O*is8y con mam+! Es incre1ble! Este tipo es un monstruo! @einte minutos despu s$ al ba'ar$ lo encontr en la cocina vestido con bu,o a,ul de pescador$ va(ueros y un #ran delantal de carnicero! /S buenita y prepara tostadas para tres!/Se)al la *o#a,a 'unto al tostador el ctrico/! Las omelettes no demoran! Mir al otro *ombreE maduro$ de *ombros anc*os$ las man#as dobladas sobre abultados b1ceps$ calvo como una bala de ca)n! /Hola/di'o/! Soy Royan 0l Simma! /3erdnenme!/2ic*olas a#it el batidor de *uevos!/.l es &anny!!! &aniel Webb$ Sapper para los ami#os! &anny se par! En su mana,a -irme sosten1a una ta,a con ca- ! /Encantado$ se)orita 0l Simma! 93uedo servirle una ta,a de ca- :/Ten1a pecas en la calva y sus o'os eran de un a,ul pro-undo! /&octora 0l Simma/di'o 2ic*olas! /3or -avor$ ll+meme Royan! F s1$ me encantar1a una ta,a de ca- ! 2adie *abl de Etiop1a ni del eni#ma de Taita durante el desayuno! Royan escuc* con respeto una ve*emente disertacin de Sapper sobre la manera de pescar un pe, vela con mosca$ mientras 2ic*olas lo acosaba implacablemente y ob'etaba cada cosa (ue dec1a! Evidentemente ten1an una e7celente relacin% tendr1a (ue *abituarse a la 'er#a de los pescadores! Terminado el desayuno$ 2ic*olas se par$ ca-etera en mano! /Tomen sus ta,as y s1#anme!/"ondu'o a Royan a la sala de estar!/Ten#o una sorpresa para ti! La #ente del museo traba' sin descanso para prepararla! 0bri la puerta de la salaE ITarantar+n!I Sobre la mesa central se al,aba un modelo del di84di8 rayado$ coronado con la diminuta cornamenta y cubierto con el pelle'o (ue 2ic*olas *ab1a sacado -urtivamente de L-rica! Era tan realista (ue al acercarse tuvo la sensacin de (ue el animalito saltar1a de la mesa para escapar! /50y$ 2ic8y$ (u *ermoso traba'o6/&io una vuelta alrededor para estudiarlo!/Es una obra de arte! 260

0l verlo$ evoc n1tidamente el calor y el olor del monte en la (uebrada$ y en medio de su nostal#ia sinti triste,a por la delicada y bella criatura! Los o'os de vidrio parec1an reales$ y el e7tremo del *ocico estaba *medo y brilloso como si estuviera a punto de *usmear el aire! /S1$ es espl ndido! Me ale#ro (ue coincidas conmi#o!/0carici el pelle'o terso y suave$ y ella decidi (ue no era un buen momento para a#uarle la -iesta!/0penas resolvamos el eni#ma de Taita$ pienso escribir un traba'o para el Museo de "iencias 2aturales$ la misma #ente (ue acus al bisabuelo de mentiroso! @oy a restaurar el *onor de la -amilia!/Ri y cubri el modelo con una lona! Lo al, cuidadosamente y lo llev a un rincn del cuarto donde no pudieran *acerle da)o! /Esta -ue la primera sorpresa$ pero a*ora viene la m+s importante!/Se)al el so-+ contra la pared!/Si ntate$ no (uiero (ue te cai#as de traste! Sonri ante sus bromas in-antiles$ pero -ue a sentarse en un e7tremo del so-+ con las piernas ple#adas deba'o del cuerpo! Webb ocup el otro e7tremo$ lo m+s le'os posible de ella! Eviden 4 temente$ su presencia lo turbaba! /Hablemos sobre la manera de lle#ar al -ondo de la la#una en el r1o &andera/di'o 2ic*olas/! Sapper y yo no *ablamos de otra cosa durante tu ausencia! /2o me di#as (ue no *ablaron de pesca tambi n/acot ella con una sonrisa$ y l puso cara de culpable! /Bueno$ todo tiene (ue ver con el a#ua! 3or eso se 'usti-ica!/Fa serio$ prosi#uiE/Recuerdas (ue discutimos cmo e7plorar el -ondo de la la#una de Taita con una esca-andra y yo te e74 pli(u las di-icultades! /S1$ lo recuerdo! &i'iste (ue la presin en el pasadi,o subterr+neo era tan -uerte (ue deber1amos encontrar otra manera de *acerlo! /E-ectivamente/asinti 2ic*olas con una sonrisa eni#m+tica/! Bien$ Sapper ya se #an los abultados *onorarios (ue le *e prometido!!! Insisto$ prometido$ no pa#ado! Ha descubierto la manera de *acerlo! Tambi n ella se puso seria! E7tendi las piernas$ puso los pies en el piso$ apoy los codos sobre las rodillas y el mentn sobre sus manos! /Me parece (ue su #ran cerebro no de' lu#ar para el pelo! ;uiero decir (ue el muc*ac*o sabe pensar! 0 m1 no se me ocurri ni a ti tampoco$ aun(ue la respuesta estaba delante de nuestras narices! /Basta$ 2ic8y/lo amena,/! 2o empieces otra ve, con eso! /Te dar una pista/di'o en el mismo tono burln$ pasando por alto la advertencia/! 0 veces$ los m todos m+s anti#uos son los me'ores! Esa es la pista! /Eres tan #enial (ue no entiendo cmo no te dieron el premio 2bel/coment$ pero se interrumpi al comprender sbitamente la respuesta/ 9Los m todos m+s anti#uos: 9;uieres 261

decir$ los de Taita: 9Lle#ar al -ondo de la la#una como *i,o l$ sin e(uipo de buceo: /50lbricias6 5Me parece (ue lo descubri6/e7clam 2ic*olas en una e7celente imitacin de Re7 Harrison! /Una represa!/Royan palmote alboro,ada!/3roponen instalar una represa en el mismo lu#ar donde lo *i,o Taita *ace cuatro mil a)os! /5Lo descubri6/2ic*olas ri/! 5La c*ica no es tonta6 Mu strale los planos$ Sapper! Sin tratar de disimular su satis-accin$ Sapper Webb -ue al tablero instalado -rente a ellos! Royan lo *ab1a visto$ pero no le *ab1a prestado atencin *asta ese momento en (ue l le (uit la -unda para e7*ibir con or#ullo las ilustraciones su'etas a la madera! 0l instante reconoci las ampliaciones de las -oto#ra-1as tomadas por 2ic*olas en la presunta ubicacin de la represa de Taita sobre el r1o &andera y de otras tomadas en la cantera adonde los *ab1a conducido Tamre! 0mbas estaban cubiertas de ci-ras y rayas tra,adas con un marcador #rueso! /El mayor me *a suministrado las dimensiones estimadas del lec*o del r1o en este punto y tambi n *a calculado la altura del muro a levantar para desviar el r1o por su anti#uo cauce! &esde lue#o$ *e incorporado la posibilidad de errores de c+lculo! 3ero aun(ue -ueran del orden del treinta por ciento$ creo (ue el proyecto es -actible con el escas1simo e(uipo a nuestra disposicin! /Si los anti#uos e#ipcios pudieron *acerlo$ para ti ser+ un paseo$ Sapper! /Le a#rade,co el concepto$ mayor$ pero no creo (ue sea precisamente un paseo! Se volvi *acia los cro(uis su'etos al tablero 'unto a las -oto#ra-1as! Royan vio (ue eran planos y relevamientos del proyecto basados en las -oto#ra-1as y los c+lculos de 2ic*olas! /E7isten varios m todos distintos para construir una represa$ pero los m+s modernos e7i#en el empleo de *ormi#n re-or,ado y e(uipo de e7cavacin pesado! Entiendo (ue no disponemos de estos au7ilios modernos! /3iensa en Taita/di'o 2ic*olas en tono alentador/! .l no us topadoras! /3ero los e#ipcios dispon1an de una cantidad ilimitada de esclavos$ si no me e(uivoco! /3uedo prometerte esclavos! Me'or dic*o$ su e(uivalente moderno! 9En cantidad ilimitada: E'em$ di-1cil! /"uanto m+s mano de obra me consi#a$ menos tardar en desviarle el r1o! "oincidimos en (ue tenemos (ue *acerlo antes del comien,o de las lluvias! /Tenemos a lo sumo dos meses/di'o 2ic*olas$ abandonando su aire despreocupado/! En cuanto a la mano de obra$ tratar de obtener la ayuda de la comunidad mon+stica de San Hru4 mencio! Estoy buscando un buen ar#umento teol#ico (ue los conven,a de la necesidad de participar en la construccin de la represa! 2o me parece (ue me crean si les di#o (ue se#n 262

nuestras investi#aciones$ el Santo Sepulcro no est+ en Merusal n sino en Etiop1a! /& me la mano de obra y le dar la represa/#ru) Sapper/! "omo di'o antes$ los m todos anti#uos son los me'ores! Es casi se#uro (ue los anti#uos emplearon un sistema de #aviones y ata#u1as para los cimientos de la represa! /3erdn/interrumpi Royan/! 9;u son #aviones: 2o ten#o t1tulo de in#eniero! /Soy yo (uien debe disculparse/di'o Sapper con tosca #alanter1a/! Mire mis planos!/Se)al el tablero!/Fo estoy convencido de (ue nuestro ami#o Taita *i,o te'er #randes canastos de bamb$ los llen de piedras y los *undi en el r1o! Estos son los (ue llamamos #aviones!/Se)al el plano!/&espu s us tablones para construir muros circulares entre los #aviones$ es decir$ las ata#u1as! Estas tambi n se rellenan con tierra y piedras! /"omprendo el concepto #eneral/di'o Royan$ inse#ura/! "reo (ue no es necesario (ue comprenda los detalles! /5E7actamente6/Sapper asinti con ve*emencia/! 0un(ue el mayor me ase#ura (ue conse#uiremos toda la madera necesaria en el terreno$ pienso -abricar los #aviones con alambre te'ido y emplear la mano de obra para rellenarlos con piedras y escombros! /0lambre te'ido:/e7clam Royan/! 9&nde piensa conse#uirlo en el valle del 0bbay: Sapper iba a responder$ pero 2ic*olas lo interrumpiE /Fa *ablaremos de eso! 2o seas a#ua-iestas$ de'a (ue Sapper termine su con-erencia! "u ntale a Royan sobre la cantera! Le encantar+! /0un(ue *e dise)ado la represa como estructura temporaria$ debemos ase#urarnos de (ue conten#a al r1o durante el tiempo su-iciente para (ue nuestro e(uipo pueda entrar en el tnel subterr+neo de ese la#o r1o aba'o!!! /Lo llamamos la la#una de Taita/di'o 2ic*olas$ y Sapper asinti! /&ebemos ase#urarnos de (ue la represa o vaya a ceder mientras nuestra #ente est a*1 aba'o! Ima#ine las consecuencias si lle#ara a suceder! "all un instante para (ue se *icieran a la idea! Royan se estremeci y se abra,! /2o es una perspectiva a#radable/asinti 2ic*olas/! Bueno$ 9usaremos los blo(ues: /E-ectivamente! Estudi las -oto#ra-1as de la cantera y pude identi-icar m+s de ciento cincuenta blo(ues de #ranitos terminados o casi terminados! "alculo (ue combinados con los #aviones de alambre te'ido y las ata#u1as de madera constituir+n un cimiento de lo m+s slido para el muro principal de la represa! /Esos blo(ues pesan muc*as toneladas/se)al Royan/! 9"mo los trasladar+:/3ero cuando Sapper abri la boca para responder$ cambi de opininE/2o6 2o lo di#a! Si usted dice (ue es posible$ le creer ! 263

/Es posible/ase#ur Sapper con conviccin! /Taita lo *i,o/di'o 2ic*olas/! Haremos todo a su manera! "reo (ue eso te #ustar+! Eres un descendiente suyo$ 9no: /Tienes ra,n$ sabes! F de al#una manera e7tra)a me complace!/SonriE/Me parece un buen au#urio! 9"u+ndo se pone en marc*a todo esto: /Fa est+ en marc*a! Sapper y yo *emos encar#ado las provisiones y materiales (ue llevaremos! El alambre te'ido para los #aviones ya -ue cortado a medida por una pe(ue)a empresa metalr#ica local! Ten1an sus m+(uinas paradas debido a la recesin! /Fo mismo supervis el corte y el empa(ue en el taller/terci Sapper/! La mitad del material ya est+ embarcado! El resto lo se#uir+ antes del -in de semana! /Sapper se ir+ esta tarde para *acerse car#o del embar(ue! T y yo debemos ocuparnos de al#unos tr+mites de ltimo momento! Lo se#uiremos el -in de semana! Recuerda (ue no espera4 ba (ue re#resaras tan pronto/di'o 2ic*olas/! &e *aberlo sabido$ *ubiera dispuesto (ue via'+ramos todos 'untos a @alletta! /90 @alletta:/e7clam Royan desconcertada/! 9En Malta: "re1 (ue ir1amos derec*o a Etiop1a! /Mannie Baden*orst opera desde Malta! /9Mannie cu+ntos: /Baden*orst! 0-ricair! /2o entiendo nada! /0-ricair es una empresa de transporte a reo (ue posee un vie'o H rcules de la Real Huer,a 0 rea! Los pilotos son Mannie y su *i'o Hred! <peran desde Malta! Es un pa1s pe(ue)o$ estable y pra#m+tico$ donde no entran la pol1tica a-ricana ni la corrupcin! Es la puerta a la mayor1a de los destinos en el Medio <riente y el norte de L-rica$ donde Mannie y Hred reali,an la mayor1a de sus vuelos! Se dedican sobre todo al contrabando de bebidas alco*licas a los pa1ses isl+micos$ donde est+n pro*ibidas$ claro! Es el 0l "apone del Mediterr+neo! El contrabando de alco*ol es un #ran ne#ocio en esa parte del mundo$ pero suele aceptar otros encar#os! Mannie nos llev a &uraid y a m1 a Libia cuando dimos nuestro paseo por el maci,o de Tibesti! El nos llevar+ al 0bbay! /2ic8y$ no (uiero ser a#ua-iestas$ pero t y yo somos personas no #ratas en Etiop1a! 9<lvidaste ese pe(ue)o detalle: 9"mo te propones entrar: /3or la puerta de servicio/di'o 2ic*olas con una sonrisa maliciosa/! Mi vie'o compinc*e Me8 2immur tiene la llave! /9Hablaste con Me8: /"on Tessay! "reo (ue es su intermediaria! 0 Me8 le conviene muc*o tenerla consi#o! Tiene muc*os contactos in-luyentes y puede entrar y salir de Martn$ 0ddis 0beba y muc*os otros 264

lu#ares donde ser1a inconveniente o peli#roso (ue apareciera Me8! /5Bien6 3arece (ue usaron bien el tiempo/aprob Royan$ impresionada! /2o todos podemos darnos el lu'o de unas vacaciones en El "airo cuando nos da la #ana! /Una pre#unta m+s!/3as por alto la pulla$ aun(ue la sonrisa de 2ic*olas no alcan,aba a disimular el -astidio (ue le *ab1a causado su ausencia!/9Me8 est+ al tanto del 'ue#o de Taita: /2o conoce los detalles!/2ic*olas mene la cabe,a!/3ero tiene sus sospec*as$ y en todo caso puedo con-iar en l!/Titube antes de prose#uir!/Tessay -ue muy cauta cuando *ablamos por tel -ono$ pero me dio a entender (ue *ubo un asalto al monasterio de San Hrumencio! Masacraron a Mali Hora y treinta o cuarenta mon'es$ y robaron la mayor1a de las reli(uias sa4 #radas! /52o6/e7clam Royan$ an#ustiada/! 9;ui n lo *i,o: /Los mismos (ue mataron a &uraid y atentaron tres veces contra ti! /3e#aso! /@on Sc*iller/asinti l! /2osotros somos responsables/susurr Royan/! Los condu'imos al monasterio! Las 3olaroid (ue nos robaron les indicaron dnde estaban la estela y la tumba de Tanus! 2o *ac1a -alta ser clarividente para descubrir su ori#en! 2uestras manos est+n manc*adas de san#re! /&iablos$ Royan$ 9te *aces responsable de la locura asesina de von Sc*iller: 2o lo permitir !/ El tono de 2ic*olas era +spero y -urioso! /2osotros empe,amos todo! /2o estoy de acuerdo$ aun(ue es evidente (ue von Sc*iller *i,o sa(uear el ma(das de San Hrumencio$ y (ue la estela y el atad ya est+n en su coleccin! /0y$ 2ic8y$ me siento tan culpable! 2o pens (ue pon1amos en peli#ro a esos cristianos sencillos y devotos! /9;uieres cancelar la operacin:/pre#unt implacable! Lo pens unos instantes y mene la cabe,aE /2o! Tal ve, podamos compensar a los mon'es con lo (ue *allemos en el -ondo de la la#una de Taita! /Eso espero/asinti l con -ervor/! 2o sabes cu+nto lo deseo!

El #i#antesco cuatrimotor turbo* lice H rcules "M8l estaba pintado de un indescriptible color pardo y la matr1cula en el -usela'e era borrosa e ile#ible! El nombre de 0-ricair no aparec1a 265

en nin#una parte del aparato$ cuyo aspecto cansino y desvenci'ado revelaba claramente (ue ten1a m+s de cuarenta a)os y bastante m+s de medio milln de *oras de vuelo aun antes de caer en las manos de Mannie Baden*orst! /9Esa cosa vuela:/pre#unt Royan al contemplar el aparato (ue yac1a abandonado en un rincn ale'ado del aerdromo de @alletta! "on su vientre ca1do$ parec1a una triste puta en va 4 caciones -or,adas por un embara,o indeseado e inesperado! /Mannie lo mantiene as1 a propsito/le ase#ur 2ic*olas/! @uela por ciertos lu#ares donde no conviene atraer las miradas codiciosas! /Estoy se#ura de (ue lo consi#ue! /3ero tanto Mannie como Hred son in#enieros aeron+uticos de primera re os dos mantienen a Bi# &olly en per-ecto estado a'o las cubiertas de los motores! /9Bi# &olly: /3or &olly 3arton! Mannie es un -an+tico de la cantante! El ta7i los de' con sus escasas pertenencias 'unto a una puerta lateral del *an#ar! Mientras 2ic*olas le pa#aba$ Royan *undi las manos en los bolsillos del anora8 y se estremeci en el viento -r1o del Mediterr+neo! /0*1 viene Mannie!/2ic*olas se)al a un *ombre robusto de overol pardo en#rasado (ue ba'aba por la rampa de car#a del H rcules! 0l verlos$ ba' a la pista de un salto! /5Hola$ vie'o6 Empe,aba a pensar (ue no vendr1an! "ru,aba la pista arrastrando los pies! En su 'uventud *ab1a 'u#ado al ru#by$ y la leve co'era se deb1a a una anti#ua lesin! /Salimos demorados de Heat*roO! Los controladores a reos -ranceses est+n de *uel#a! El placer del turismo internacional/in-orm 2ic*olas$ y present a Royan! /3asen$ cono,can a mi nueva secretaria/di'o Mannie en tono *ospitalario/! Tal ve, pueda convencerla de (ue les sirva un ca- ! Los *i,o pasar por una porte,uela abierta en el portn principal al interior tenebroso del *an#ar! Munto a la entrada *ab1a una pe(ue)a o-icina con el cartel de 0-ricair y el lo#otipo de un *ac*a de #uerra alada! Mara$ la -lamante secretaria de Mannie$ era apenas un poco m+s 'oven (ue l! "ompensaba su -alta de 'uventud y belle,a con un inmenso seno! /0 Mannie le #ustan maduras y pec*u#onas/susurr 2ic*olas disimuladamente! Mara les sirvi ca- mientras Mannie e7plicaba el plan de vuelo a 2ic*olas! /Es bastante complicado/di'o en tono de disculpa/! Te ima#inar+s (ue debemos evitar ciertos lu#ares! En estos momentos no estoy en #racia con Muammar Gada--i$ as1 (ue pre-iero no entrar en su espacio a reo! 3asaremos por E#ipto$ pero sin aterri,ar!/Se)al la ruta tra,ada en los mapas desple#ados sobre la mesa! 266

/Hay problemas en Sud+n! Una #uerra civil en curso!/Le #ui) un o'o!/3ero el #obierno del norte no est+ e(uipado con tecnolo#1a de punta en materia de radar! Son sobrantes rusos! Es un territorio inmenso$ Hred y yo *emos determinado los puntos cie#os! Evitaremos sus instalaciones militares! /9"u+l ser+ el tiempo de vuelo:/pre#unt 2ic*olas! Mannie *i,o una muecaE /Bi# &olly no es lo (ue se dice velo,$ y no *abr+ ata'os$ como te di'e! /9F bien:/insisti! /Hred y yo instalamos catres y una cocina para (ue est n cmodos durante el vuelo! Se (uit la #orra y se rasc la -rente antes de a)adirE/ ;uince *oras! /9Bi# &olly tiene tanta autonom1a: /Tan(ues suplementarios! Setenta y un mil 8ilos de combustible! 0 pesar de la car#a$ podemos ir y volver sin reabastecernos!/Se interrumpi al ver (ue se abr1an los enormes portones del *an#ar para dar paso a un camin!/0*1 est+n Hred y Sapper! Mannie bebi el resto del ca- y abra, a Mara$ (uien ri encantada! Su pec*o se a#it como la nieve a punto de comen,ar un alud! El camin se detuvo en el -ondo del *an#ar$ donde ya *ab1a una cantidad de pertrec*os y provisiones proli'amente apilados y listos para el estiba'e! Hred ba' del camin y Mannie *i,o las presentaciones! 0 pesar de su 'uventud se parec1a a su padre$ con una cintura (ue empe,aba a en#ordar y un rostro anc*o y buclico$ m+s propio de un pastor del Raroo (ue de un piloto comercial! /La ltima car#a/in-orm Sapper al estrec*ar la mano de 2ic*olas/! Todo listo para estibar! /;uiero decolar antes de las cuatro de la ma)ana! 0s1 lle#aremos a la cita a la me'or *ora ma)ana a la noc*e/di'o Mannie/! Tenemos (ue darnos prisa si *emos de dormir un par de *oras antes de la partida!/Se)al las tarimas de estiba'e!/3ropuse contratar un par de muc*ac*os para ayudar con la car#a$ pero Sapper no (uiso! /Tiene ra,n/asinti 2ic*olas/! "uantos menos est n enterados$ me'or! 0l traba'o! La car#a descansaba sobre tarimas de acero$ su'eta con #ruesas so#as de nailon y redes de estiba'e! Hab1a treinta y seis tarimas$ cada una con su paraca1das envuelto en lona! &eber1an reali,ar dos vuelos para transportar toda la #ran car#a *asta L-rica! Royan cantaba cada rubro del mani-iesto de car#a mientras 2ic*olas lo veri-icaba! El y Sapper *ab1an plani-icado la estiba para (ue el primer vuelo transportara todo lo necesario para iniciar las obras! Una ve, (ue veri-ic *asta el ltimo detalle$ dio la orden a Hred$ (uien operaba el camin elevador! Hred introdu'o las barras en las ranuras de la tarima$ lue#o sali del *an#ar y subi por la rampa del H rcules! En la bode#a del #ran avin$ Mannie y Sapper ayudaron a Hred a colocar cada tarima sobre sus rodillos y ase#urarla! Lo ltimo (ue car#aron -ue un pe(ue)o tractor de car#a -rontal! Sapper lo 267

*ab1a encontrado en un corraln de For8 y despu s de probarlo e7*austivamente lo *ab1a cali-icado de I#an#aI! Lo condu'o por la rampa y lue#o lo su'et con todo cuidado! El tractor constitu1a casi un tercio del peso total de la car#a$ pero Sapper lo consideraba esencial para construir el terrapl n de la represa en el pla,o estipulado por 2ic*olas! "alcul (ue necesitar1a un con'unto de cinco paraca1das de car#a para ba'ar el pesado tractor a tierra sin da)arlo! El combustible era un problema a resolver! 3or eso$ la mayor parte de la car#a del se#undo vuelo era #asoil almacenado en tan(ues especiales de nailon capaces de soportar el impacto de la ca1da! Terminaron el estiba'e pasada la medianoc*e! El resto de la car#a a#uardaba el retorno de Bi# &olly en el -ondo del *an#ar! Era el momento de *acer 'usticia al ban(uete de despedida$ es4 pecialidades de la isla servidas por Mara en la pe(ue)a o-icina de 0-ricair! /S1$ tambi n sabe cocinar/di'o Mannie al abra,arla! Mara le apoyaba los senos en el *ombro mientras le serv1a un #ran plato de calamares! /5Buen aterri,a'e6/brind 2ic*olas al al,ar su copa de "*ianti! /<c*o *oras de la botella a la cabina/se disculp Mannie al brindar con "oca cola! Se tendieron vestidos a dormir un par de *oras en los catres su'etos a la mampara detr+s de la cabina$ pero Royan tuvo la impresin de (ue *ab1an pasado apenas unos minutos cuando la despertaron las voces de los pilotos al reali,ar la rutina de prevuelo y el silbido de los arran(ues de los inmensos motores de turbo* lice! Mientras Mannie *ablaba con la torre de control y Hred carreteaba *asta la cabecera de la pista$ los tres pasa'eros ba'aron de sus catres y se su'etaron a las sillas ple#ables en el costado de la cabina principal! Bi# &olly remont vuelo *acia el cielo nocturno$ las luces de la isla se atenuaron y r+pidamente (uedaron atr+s! "uando volaban entre los puntos luminosos de las estrellas y el mar sombr1o$ Royan mir a 2ic*olas a la lu, mortecina de la cabina y sonriE /Taita$ empe, el ltimo set/di'o con vo, embar#ada por la emocin! /La nica venta'a de actuar tan -urtivamente es (ue tal ve, 3e#aso tarde un poco en descubrir (ue *emos vuelto a la (uebrada del 0bbay/apunt 2ic*olas con satis-accin! /<'al+ ten#as ra,n!/Royan al, la diestra y cru, los dedos!/Tendremos bastante (ue *acer con el eni#ma de Taita sin (ue 3e#aso vuelva al ata(ue por el momento!

@an camino de Etiop1a/di'o von Sc*iller con toda conviccin!/9"mo puede estar tan se#uro$ Herr von Sc*iller:/pre#unt 2a*oot! @on Sc*iller lo mir -urioso! El e#ipcio le produc1a un enorme -astidio$ *asta el punto de (ue empe,aba a lamentar *aberlo contratado! Hab1a avan,ado muy poco en el desci-ramiento de los caracteres #rabados en la estela sustra1da del monasterio! La traduccin en s1 no planteaba problemas #raves! @on Sc*iller estaba convencido de (ue l 268

mismo *ubiera podido *acerlo sin ayuda de 2a*oot$ con el tiempo necesario y el acceso a su #ran biblioteca especiali,ada! 3ero el te7to estaba constituido principalmente por rimas absurdas y d1sticos aislados del lu#ar y el conte7to! Una de las caras de la estela estaba casi totalmente cubierta por caracteres y -i#uras sin relacin con el te7to de las otras tres! 3ero aun(ue 2a*oot se ne#aba a reconocerlo$ era evidente (ue se le escapaba el si#ni-icado subyacente del te7to! La paciencia de von Sc*iller estaba casi a#otada! Estaba *arto de escuc*ar las 'usti-icaciones de 2a*oot$ las promesas (ue nunca cumpl1a! Todo en l era irritante$ desde su vo, obsecuente y untuosa *asta sus o'os tristes rodeados de o'eras! 3ero lo m+s e7asperante era su *+bito de poner en tela de 'uicio las a-irmaciones de Gott*old von Sc*iller! /El #eneral <beid me in-orm de sus planes de vuelo desde 0ddis 0beba! Hue -+cil para mis *ombres descubrirlos cuando lle#aron a In#laterra! 2i Harper ni la mu'er son la clase de #ente (ue pasa inadvertida$ incluso en una multitud! Mis *ombres la si#uieron *asta El "airo!!! /&isclpeme$ Herr von Sc*iller$ 9por (u no la *i,o eliminar si conoc1a sus movimientos: &umm8op-6 3or(ue me parece (ue ella$ no usted$ es la persona indicada para conducirme a la tumba! /3ero$ se)or$ yo *e *ec*o!!! /2o *a *ec*o nada m+s (ue 'usti-icarse por su -racaso! Gracias a usted$ la estela si#ue siendo un eni#ma/replic von Sc*iller con desd n! /Es muy di-1cil!!! /3or supuesto (ue es di-1cil! 3or eso le pa#o tanto dinero! Si -uera -+cil lo *ar1a yo mismo! Si en verdad indica cmo lle#ar a la tumba de Mamose$ el escriba Taita (uiso (ue -uera di-1cil! /Si se me da un poco m+s de tiempo$ creo (ue estoy cerca de la clave!!! /Se acab su tiempo! 92o oy lo (ue le di'e: Harper va en camino a la (uebrada del 0bbay! 3artieron anoc*e de Malta en un avin c*arter con una car#a pesada! Mis *ombres no pudieron descubrir la naturale,a de la car#a$ salvo (ue inclu1a una pie,a para la remocin de tierra$ un tractor de car#a -rontal! 3ara m1$ el motivo es uno solo! Han descubierto la tumba y est+n a punto de iniciar las e7cavaciones! /3odr+ eliminarlos apenas lle#uen al monasterio/di'o 2a*oot con placer/! El coronel 2o#o tendr+!!! /9Ser+ posible (ue ten#a (ue repetirle todo:/c*ill von Sc*iller$ y dio un pu)eta,o sobre la mesa/! "on ellos podemos encontrar la tumba de Mamose! Lo (ue menos (uiero en el mundo es (ue se les *a#a da)o!/"lav su mirada -uriosa en 2a*oot!/Usted volver+ a Etiop1a inmediatamente! Tal ve, all+ me resulte til! 0(u1 no$ en absoluto! 2a*oot parec1a dis#ustado$ pero su intuicin le indicaba (ue era peli#roso discutir! Escuc* en silencio *osco mientras von Sc*iller prose#u1aE /Ir+ al campamento y se pondr+ a las rdenes de Helm! <bedecer+ sus rdenes como si 269

-ueran m1as! 9Entendido: /S1$ Herr von Sc*iller/murmur 2a*oot$ en-urru)ado! /2o se meta con Harper y la mu'er! Ellos no deben enterarse de su presencia en el campamento! El e(uipo #eol#ico de 3e#aso continuar+ con sus tareas *abituales!/Sonri -r1amente antes de prose#uirE/Hue muy a-ortunado (ue Helm descubriera indicios muy promisorios de un #ran yacimiento de #alena$ (ue como usted tal ve, sabe$ es el mineral del cual se e7trae el plomo! "ontinuar+ la prospeccin de esos yacimientos y si los indicios son ciertos$ la operacin en su con'unto *abr+ resultado sumamente rentable! /9"u+l ser+ mi tarea:/pre#unt 2a*oot! /Usted esperar+ el momento de actuar! ;uiero (ue est preparado para aprovec*ar cada paso de Harper! Sin embar#o$ le dar+ un espacio amplio para traba'ar! 2o reali,ar+ sobrevuelos ni apro7imaciones a su campamento (ue lo pon#an sobre aviso! Basta de incursiones a medianoc*e! Usted no dar+ un solo paso sin consultarme! Repito$ ni un paso sin mi autori,acin! /"on seme'antes restricciones$ 9cmo voy a enterarme si Harper y la mu'er avan,an en su investi#acin: /El coronel 2o#o tiene un esp1a en el monasterio% un *ombre de su entera con-ian,a! .l se#uir+ los pasos de Harper y nos in-ormar+! /9F yo: 9;u ten#o (ue *acer: /Evaluar+ la in-ormacin recolectada por 2o#o! Usted conoce los m todos ar(ueol#icos! Sabr+ descubrir (u es lo (ue busca Harper y en (u medida est+ bien encaminado!/ "omprendo/mascull 2a*oot! /Si pudiera$ yo mismo ir1a a la (uebrada del 0bbay! 3ero es imposible! Harper necesitar+ tiempo$ tal ve, varios meses$ para lo#rar avances si#ni-icativos! Usted sabe me'or (ue nadie (ue estos traba'os suelen ser lentos! /HoOard "arter traba' durante die, a)os en Tebas antes de *allar la tumba de Tutan8amon/ se)al 2a*oot con malicia! /Espero (ue no nos lleve tanto tiempo/di'o von Sc*iller -r1amente/! Si -uera as1$ me parece muy improbable (ue usted si#a vinculado con la e7pedicin! En cuanto a m1$ me espera una serie de ne#ociaciones muy importantes a(u1 en 0lemania$ adem+s de la asamblea anual de accionistas de la empresa! 2o puedo ausentarme! /9;uiere decir (ue no vendr+ a Etiop1a:/pre#unt 2a*oot$ bruscamente reanimado por la perspectiva de sustraerse a la in-luencia mali#na de von Sc*iller! /Ir cuando *aya al#n descubrimiento (ue lo 'usti-i(ue! "on-iar en cure usted sabr+ decidir cu+ndo ser+ necesaria mi presencia! /9F la estela: Fo deber1a!!! 270

/"ontinuar+ la traduccin/di'o von Sc*iller$ anticip+ndose a sus ob'eciones/! Llevar+ a Etiop1a un 'ue#o completo de -oto#ra-1as y continuar+ su tarea all+! Una ve, por semana me *a4 r+ lle#ar v1a sat lite un in-orme sobre el traba'o! /9"u+ndo debo partir: /Inmediatamente! Si es posible$ *oy mismo! Hable con Hra?lein Remper! Ella se ocupar+ de los tr+mites! 3or primera ve, desde el comien,o de la conversacin$ 2a*oot parec1a -eli,!

Bi# &olly continuaba su lento rumbo *acia el sudeste$ y *ab1a poco (ue *acer para combatir el tedio del via'e! 0manec1a cuando in#resaron en el continente a-ricano por una playa ele#ida por Mannie 'ustamente por(ue era remota y solitaria! El paisa'e de tierra era tan montono como el del mar! En todas las direcciones se e7tend1a el desierto$ +rido$ pardo y uni-orme! &e tanto en tanto les lle#aba la vo, de Mannie (ue *ablaba con el control a reo$ pero como slo o1an su parte de la conversacin$ no *ab1a manera de identi-icar la nacionalidad del controlador! En ocasiones Mannie trocaba su in#l s +spero por el +rabe! Su dominio del idioma sorprendi a Royan$ pero siendo a-ri8+nder pronunciaba los sonidos #uturales con naturalidad! Incluso sab1a imitar los diversos acentos y dialectos e#ipcios y libios a medida (ue sus mentiras los iban llevando de un controlador a otro sobre el desierto! &urante al#unas *oras$ Sapper se concentr en sus planos de la represa! "uando la -alta de medidas precisas del empla,amiento le impidi avan,ar m+s$ se tendi en su catre y abri una novela barata! El in-eli, autor no supo retener su atencin por muc*o tiempo! El libro cay abierto sobre su cara y las *o'as se a#itaban con sus poderosos ron(uidos! 2ic*olas y Royan se sentaron a la mesa con el tablero de a'edre, entre ellos *asta (ue el *ambre los doble#! Hueron a la cocina improvisada donde Royan cumpli la -uncin subalterna de rebanar el pan y preparar el ca- mientras 2ic*olas demostr ser un aut ntico artista del s+ndOic*! Llevaron la comida a la cabina y se sentaron detr+s de Mannie y Hred! /9Estamos en territorio e#ipcio:/pre#unt Royan! "on la boca llena$ Mannie se)al el e7tremo del ala de babor de Bi# &olly! /0 cincuenta millas n+uticas en esa direccin est+ Wadi Hal-ia! Mi padre muri all+ en AVXW! "ombat1a con la Se7ta &ivisin suda-ricana! Lo llamaban el Wadi del &iablo!/Mordi un tro,o enorme del s+ndOic*/$2o conoc1 a mi vie'o! Huimos una ve, con Hred y tratamos de locali,ar su tumba!/Se enco#i de *ombros en un #esto por dem+s elocuente!/Es un terreno enorme! Muc*as tumbas! 3ocas tienen l+pida! "ontinuaron en silencio durante varios minutos$ sumidos en sus propios pensamientos mientras com1an! El padre de 2ic*olas *ab1a combatido contra Rommel en la #uerra del desierto$ con m+s suerte (ue el de Mannie! 271

2ic*olas mir a Royan! Ella contemplaba su pa1s a trav s de la ventanilla$ y su mirada tan absorta y reconcentrada lo sorprendi! Tend1a a considerarla una t1pica muc*ac*a in#lesa$ como su madre! 3ero en ciertos momentos a-loraban otros aspectos de su personalidad! 0bstra1da en sus pensamientos$ parec1a no advertir su mirada! Se pre#unt (u estar1a pensando!!! (u pensamientos sombr1os y misteriosos se a#itaban en su interior! Record cmo$ despu s de su re#reso de Etiop1a$ *ab1a aprovec*ado la primera oportunidad para volar a El "airo$ y no por primera ve, se sinti perturbado! Se pre#unt si otros v1nculos a-ectivos desconocidos por l no trascender1an esa lealtad (ue l daba por sentado! Bruscamente cay en la cuenta de (ue se *ab1an conocido apenas unas semanas antes$ de (ue a pesar de la -uerte atraccin (ue sent1a por ella en realidad la conoc1a muy poco! En ese momento ella se sobresalt y se volvi para mirarlo! En el pe(ue)o espacio (ue ocupaban 'unto a la ventanilla de estribor$ se miraron a los o'os$ separados por apenas unos cent1metros! En esos escasos se#undos$ las sombras oscuras de culpa u otra emocin (ue vio en sus o'os no sirvieron para aliviar sus temores! Entonces se volvi nuevamente *acia Mannie y le pre#unt sobre su *ombroE /9"u+ndo cru,aremos el 2ilo: /0ntes cru,aremos la -rontera! El #obierno de Sud+n est+ muy ocupado con los rebeldes del sur! 0(u1 en el norte$ al#unos tramos del r1o est+n totalmente desiertos! En poco tiempo empe4 ,aremos a volar ba'o para evitar los radares en torno de Martum! 0travesaremos una de las brec*as! 0l, la tablilla (ue llevaba sobre las piernas para mostrarle el plano de vuelo! Su dedo re#ordete le indic la ruta$ tra,ada con l+pi, de cera a,ul! /"on Bi# &olly *emos volado esta ruta tantas veces (ue ella podr1a se#uirla sin mi ayuda! 92o es cierto$ preciosa:/3alme a-ectuosamente el tablero de control! &os *oras despu s$ cuando 2ic*olas y Royan estaban concentrados en una nueva partida de a'edre,$ Mannie los llam por el parlanteE /2o se asusten$ se)ores! @amos a perder altura! @en#an si no se (uieren perder el s*oO! Sentados y bien su'etos a los asientos ple#ables del compartimiento de pilota'e$ pudieron dis-rutar de una estupenda e7*ibicin de vuelo a ba'a altura a car#o de Hred! El descenso -ue tan brusco (ue Royan tuvo la sensacin de (ue caer1a a tierra mientras su estma#o se#u1a volando a die, mil metros de altura! Hred nivel a Bi# &olly a escasos metros del suelo$ de manera (ue no parec1an via'ar en un avin sino en un mnibus a #ran velocidad! Hred se#u1a con destre,a cada ondulacin del terreno pardo$ calcinado por el sol$ bordeaba las escarpas de piedra ne#ra y en ocasiones viraba bruscamente para evitar al#una loma erosionada por el viento! /"ru,amos el 2ilo en siete minutos y medio!/Mannie oprimi el botn del cron#ra-o en el volante de control!/F si mi instinto de nave#ante no se *a ido al diablo$ pasaremos directamente por encima de una isla con -orma de tiburn! 272

"uando la a#u'a del cron#ra-o lle# al punto se)alado$ el cauce del r1o$ anc*o y rutilante$ pas r+pidamente deba'o del avin! Royan alcan, a ver una isla verde con unas c*o,as de tec*o de pa'a en un e7tremo y una decena de pira#uas varadas en la arena! /3arece (ue el vie'o no pierde la mano/di'o Hred/! Le (uedan unos miles de 8ilmetros antes de pasar a retiro! /;u es eso de vie'o$ mocoso presumido! "ono,co un par de cositas de las (ue t no tienes ni idea! /F si no$ (ue le pre#unten a Mara!/Hred mir a su padre con una sonrisa a-ectuosa mientras viraba *acia el sudoeste con el e7tremo del ala tan cerca del suelo (ue dispers una manada de camellos (ue pastaban entre los arbustos ralos y espinosos! Se ale'aron pesadamente sobre el llano$ levantando estelas de polvo blanco como un velo de novia! /Tres *oras de vuelo *asta el punto de encuentro!/Mannie al, la vista del plano!/5Mustito6 0terri,aremos cuarenta minutos antes de la puesta del Sol! Me'or$ imposible! /Ir a ponerme la ropa de -a'ina!/Royan -ue a la cabina principal$ sac su bolso de deba'o del catre y se encerr en el ba)o! @einte minutos despu s$ apareci en-undada en bombac*as pardas y camiseta de al#odn! /Borce#u1es para todo terreno/di'o$ y dio un -uerte pisotn sobre la cubierta! /Muy bien/di'o 2ic*olas desde su catre/! 9;u tal tu rodilla: /3uedo caminar/di'o a la de-ensiva! /9< sea (ue me privar+s del placer de car#arte: Las monta)as et1opes asomaron tan sutilmente sobre el *ori,onte (ue Royan no lo advirti *asta (ue 2ic*olas se)al la di-usa sombra a,ulada$ per-ilada contra el a,ul n1tido del cielo a-ri4 cano! /Fa lle#amos!/Mir su relo'!/@amos con los pilotos! 0 trav s del parabrisas no se ve1an se)ales en el terrenoE slo una vasta sabana parda salpicada de puntos oscuros (ue eran las acacias! /&ie, minutos/di'o la vo, monocorde de Mannie/! 90l#uien ve al#o: 2o *ubo respuesta! Todos estudiaban el terreno! /"inco minutos! /50ll+6/2ic*olas se)al sobre su *ombro!/Es el cauce del 2ilo 0,ul!/Un bos(uecillo denso de espinos -ormaba una l1nea oscura todav1a a #ran distancia!/F all+ est+ la c*imenea del in#enio a,ucarero abandonado sobre la orilla! Me8 2immur dice (ue la pista est+ a unos cuatro mil (uinientos metros del in#enio! 273

/3uede ser$ pero no la ten#o en el mapa/#ru) Mannie/! Un minuto para lle#ar a las coordenadas!/La lenta a#u'a del cron#ra-o des#ran los se#undos! /2ada!!!/Una ben#ala ro'a interrumpi a Hred al al,arse de tierra y pasar delante de la #ruesa trompa de Bi# &olly! /En punto!/2ic*olas palme el *ombro de Mannie con entusiasmo!/2i (ue yo -uera el nave#ante! Hred ascendi unos doscientos metros y vir en ciento oc*enta #rados! &os -o#atas ard1an en el llanoE una soltaba *umo ne#ro$ mientras de la otra se al,aba una columna de *umo blanco derec*o *acia el cielo sereno del atardecer! "uando estaban a escasos mil metros divisaron el tra,ado va#o de una pista a rea cubierta de *ierba y lar#amente abandonada! La pista de Roseires *ab1a sido construida veinte a)os antes por una empresa (ue pretend1a cultivar ca)a de a,car ba'o rie#o 'unto al 2ilo 0,ul! 3ero$ como siempre$ L-rica *ab1a -rustrado las pretensiones *umanas y la empresa pas al olvido$ de'ando como l+pida esa marca tenue en el terreno! Me8 2immur *ab1a ele#ido ese lu#ar remoto y desierto como punto de encuentro! /2i se)ales del comit de recepcin/#ru) Mannie/! 9;u *acemos: /"ontina el descenso/di'o 2ic*olas/! Habr+ otra ben#ala en cual(uier momento!!! 5a*1 est+6 La bola de -ue#o se al, desde un matorral en el e7tremo m+s ale'ado de la pista y por primera ve, divisaron -i#uras *umanas en el paisa'e desolado! Hab1an permanecido ocultas *asta ltimo momento! /5S1$ a*1 est+ Me86 0terri,a de una ve,! "uando Bi# &olly termin de carretear *asta el e7tremo de la pista irre#ular y poceada$ apareci un *ombre en-undado en uni-orme de -a'ina de monte! "on un par de paletas indic al piloto (ue virara *acia un *ueco entre dos de los espinos m+s altos! Mannie apa# los motores$ mir sobre su *ombro y sonriE /Se)oras$ se)ores$ ni)os$ 5parece (ue la suerte nos acompa) una ve, m+s6

0un desde la altura de la cabina$ la -i#ura imperiosa de Me8 2immur al aparecer entre las acacias era incon-undible! Slo entonces advirtieron (ue las acacias estaban cubiertas por redes de camu-la'e% por eso desde el aire no se advert1an se)ales de la presencia *umana! 0penas ba' la rampa de car#a$ Me8 2immur subi r+pidamente por ella! /52ic*olas6/Se abra,aron$ y despu s de estamparle un sonoro beso en cada me'illa$ Me8 se apart para mirarle la cara! Estaba encantado de verlo!/Fa ves (ue ten1a ra,n! <tra ve, est+s *aciendo de las tuyas! 5F (uer1as *acerme creer (ue slo buscabas un di84di86 /9"mo mentirle a un vie'o ami#o:/2ic*olas se enco#i de *ombros! /3ara ti siempre -ue -+cil/di'o Me8 riendo/$ pero me ale#ro de (ue vayamos a divertirnos 'untos! Tltimamente la vida se *ab1a vuelto un poco aburrida! 274

/S1$ te creo!/2ic*olas le dio un pu)eta,o a-ectuoso en el *ombro! Una -i#ura del#ada y #r+cil subi la rampa detr+s de Me8! 0l principio 2ic*olas no reconoci a Tessay$ en-undada en uni-orme de -a'ina verde oliva$ botas de lona de comando y una #orra blanda (ue la *ac1a parecer un muc*ac*ito! /52ic*olas6 5Royan6 5;u bueno (ue *ayan re#resado6/Las dos mu'eres se abra,aron con tanto -ervor como los *ombres momentos antes! /50 ver$ c*orlitos6/protest Mannie/! 2o estamos en Woodstoc8! Ten#o (ue volver a Malta esta misma noc*e! ;uiero decolar antes de (ue anoc*e,ca! Me8 se *i,o car#o de los bultos! Sus *ombres abordaron el avin y tomaron las tarimas! Sapper puso en marc*a su apreciado tractor para ba'ar los bultos por la rampa y llevarlos *asta la arboleda de acacias ba'o las redes de camu-la'e! "on tanta mano de obra pudieron real,ar la descar#a en poco tiempo$ y la bode#a de Bi# &olly (ued vac1a cuando el Sol cansino descend1a sobre el *ori,onte y el breve crepsculo a-ricano absorb1a todos los colores del paisa'e!

Mannie y 2ic*olas con-erenciaron brevemente mientras Hred reali,aba la rutina de prevuelo! Repasaron los planes de vuelo y comunicaciones por ltima ve,! /"uatro d1as/di'o Mannie$ y se estrec*aron las manos! /2ic*olas$ desp1dete de una ve,/ru#i Me8 desde el suelo/! &ebemos cru,ar la -rontera antes del amanecer! Se (uedaron mirando mientras Bi# &olly carreteaba *asta el e7tremo de la pista y viraba en redondo! Los motores ru#ieron en crescendo mientras el avin tomaba velocidad envuelto en una nube de polvo y remontaba vuelo sobre sus cabe,as! Mannie mene las alas a modo de despedida y$ sin las luces de nave#acin$ el #ran aparato se -undi como un murci la#o ne#ro en el cielo del anoc*ecer *asta desaparecer de vista! /@en a(u1!/2ic*olas condu'o a Royan a un asiento ba'o la acacia!/2o (uiero problemas con tu rodilla!/Le arreman# una pierna de las bombac*as *asta la mitad del muslo y le envolvi la rodilla con una venda el+stica$ tratando de disimular el placer (ue le causaba esa tarea! <bserv complacido (ue los *ematomas eran apenas visibles y la *inc*a,n *ab1a desaparecido! La palp suavemente! La piel era sedosa$ la carne tibia y -irme al tacto! 0l, la vista y al ver su cara se dio cuenta de (ue ella dis-rutaba de ese momento 1ntimo casi tanto como l! Entonces se rubori, y ba' r+pidamente la pierna! /Tessay y yo tenemos muc*o de (ue *ablar!/Se par r+pidamente y se ale'! /&e'ar un pelotn armado para cuidar los pertrec*os/di'o Me8$ mientras Tessay se ale'aba con Royan/! Iremos en pe(ue)os #rupos *asta la -rontera! 2o creo (ue *aya problemas! Tltimamente *ay poca actividad enemi#a en esta re#in! La #uerra si#ue en el sur$ pero a(u1 estamos tran(uilos! 3or eso ele#1 este lu#ar! 275

/9"u+nto tiempo de marc*a tenemos *asta la -rontera con Etiop1a: /"inco *oras a partir de la puesta de la Luna! Usaremos uno de nuestros caminos secretos! Mis *ombres nos esperan en la entrada de la (uebrada del 0bbay! 2os reuniremos con ellos antes del amanecer! /9F de all1 *asta el monasterio: /&os d1as m+s de marc*a/contest Me8/! Lle#aremos 'usto a tiempo para recibir los paraca1das de tu ami#o #ordo en su avin #ordo! Hue a dar las ltimas instrucciones al comandante del pelotn (ue permanecer1a de #uardia en Roseires! Lue#o reuni a los seis (ue los escoltar1an *asta el otro lado de la -rontera! Reparti la car#a entre todos! El elemento m+s importante era el transmisor de radio$ un modelo militar liviano (ue 2ic*olas reserv para s1! /Estos bolsos son incmodos para transportar! Les dar otros/di'o Me8 a 2ic*olas y Royan! @aciaron sus maletas y empacaron sus e-ectos en dos moc*ilas de lona (ue les dio! &os de sus *ombres reco#ieron las moc*ilas y desaparecieron en la oscuridad! /52o pensar+ llevar eso6/di'o Me8$ atnito al ver las lar#as patas del teodolito (ue Sapper *ab1a tomado de una de las tarimas! Sapper no sab1a el +rabe$ de manera (ue 2ic*olas tuvo (ue traducir! /Sapper dice (ue es un instrumento muy delicado! 2o permitir+ (ue lo lancen en paraca1das! &ice (ue si su-re da)os$ no podr+ reali,ar la tarea para la cual lo contrataron! /&1#ale a ese su'eto amar#ado (ue yo mismo lo llevar !/Sapper se ir#ui con or#ullo!/2o permitir (ue nin#uno de esos torpes le pon#a una pata encima!/0l, el -ardo sobre su *ombro y se ale' con paso r1#ido! Me8 dio a la van#uardia cinco minutos de venta'a antes de dar la orden de marc*ar! Treinta minutos despu s del despe#ue de Bi# &olly$ partieron de la pista y cru,aron la llanura oscura y silenciosa en direccin al este! Me8 impuso una marc*a -or,ada! .l y 2ic*olas parec1an tener o'os de #ato$ pens Royan$ (uien los se#u1a de cerca! @e1an en la oscuridad$ y #racias a sus susurros de advertencia evitaba caer en un po,o o trope,ar con un montn de piedras en la oscuridad! "uando trope,aba$ 2ic*olas siempre estaba a*1 para sostenerla con su mano -uerte y -irme! Marc*aban con disciplina$ en silencio total! Una ve, por *ora$ cuando se permit1an cinco minutos de descanso$ 2ic*olas y Me8 se sentaban muy 'untos a con-erenciar! Las pocas palabras (ue oy le indicaron a Royan (ue 2ic*olas e7plicaba los motivos verdaderos del re#reso a la (uebrada del 0bbay! @arias veces oy las palabras IMamoseI y ITaitaI$ y en ocasiones la vo, #rave de Me8 al *acer pre#untas! Lue#o se paraban y reanudaban la marc*a! En poco tiempo perdi la nocin de la distancia recorrida! Slo los per1odos de descanso le permit1an llevar la cuenta del tiempo! La -ati#a invadi lentamente su cuerpo *asta (ue lle# el momento en (ue cada paso costaba un es-uer,o! 0 pesar de su bravata$ le dol1a la rodilla! &e 276

ve, en cuando$ 2ic*olas le tomaba suavemente el bra,o para #uiarla sobre el terreno dispare'o! 0 veces todos se deten1an bruscamente al o1r un susurro de advertencia de la van#uardia! Esperaban en la oscuridad$ con los nervios crispados$ *asta (ue un nuevo susurro indicaba (ue pod1an reanudar la marc*a$ siempre a paso -or,ado! En una ocasin sinti el e-luvio -resco y -an#oso del r1o en el aire nocturno tibio y seco$ y supo (ue estaban muy cerca del 2ilo! Las palabras eran innecesariasE percibi la tensin nerviosa de los *ombres por su posicin alerta y la manera de portar las armas! /Estamos cru,ando la -rontera/susurr 2ic*olas 'unto a su cara! La tensin era conta#iosa! Se desvaneci el cansancio y sinti el latido del pulso en sus o1dos! Esta ve, no *ubo descanso! La marc*a continu durante una *ora m+s y poco a poco advirti cmo cambiaba el +nimo de los *ombres! 0l#uien ri suavemente$ y el paso se *i,o m+s li#ero cuando viraron *acia el resplandor en el cielo oriental! Bruscamente la Luna creciente asom sus cuernos sobre la silueta oscura de las monta)as remotas! /Listo$ *emos cru,ado/di'o 2ic*olas en tono normal/! Bienvenida nuevamente a Etiop1a! 9"mo te sientes: /Muy bien! /S1$ yo tambi n estoy cansado!/Sonri ba'o la lu, de la Luna!/Halta poco para detenernos a acampar y descansar! &esde lue#o$ era mentira! La marc*a continuaba *ora tras *ora$ y ella (uer1a llorar de cansancio! Entonces oy otra ve, el ruido del r1oE el suave -luir del 2ilo al amanecer! <y la vo, de Me8 (ue *ablaba con los *ombres (ue los esperaban$ y entonces 2ic*olas la llev a un lu#ar donde pod1a sentarse$ se arrodill -rente a ella y le desat los borce#u1es! /Estuviste muy bien! Estoy satis-ec*o conti#o/di'o al (uitarle las medias para e7aminarle los pies en busca de ampollas! Le (uit la venda de la rodilla! @io (ue estaba levemente in-lamada y la masa'e con mano diestra y tierna! /Si#ue$ por -avor/suspir ella/! 5Me *ace tanto bien6 /Te dar un antiin-lamatorio!/Sac las p1ldoras de su moc*ila y lue#o e7tendi su c*a(ueta acolc*ada en el suelo para *acerle una cama!/Las bolsas de dormir est+n con el resto del e(uipa'e! Habr+ (ue a#uantar *asta (ue vuelva Mannie! Le dio la cantimplora y mientras ella tomaba la p1ldora$ abri un pa(uete de raciones de emer#encia! /2o es lo (ue se dice un man'ar!/Husme el pa(uete/! En el e' rcito lo llamamos comida para ratas! Ella se durmi antes de tra#ar el primer bocado de carne ins1pida con (ueso de pl+stico! "uando 2ic*olas la despert con un 'arro de t caliente y dulce$ ya promediaba la tarde! Se sent 'unto a ella con su 'arro y lo sopl ruidosamente para en-riarlo! 277

/Te a#radar+ saber (ue Me8 est+ al tanto de todo! Est+ dispuesto a ayudarnos! /9;u le di'iste: /Lo su-iciente para despertar su inter s!/2ic*olas sonri con malicia!/Se#n la teor1a de la revelacin #radual$ no *ay (ue decir toda la verdad de una ve, sino poco a poco! Sabe (u buscamos y tambi n (ue pretendemos instalar una represa en un r1o! /9F la mano de obra para construir la represa: /Los mon'es de San Hrumencio *ar+n lo (ue les di#a! Es un #ran * roe! /9;u le prometiste a cambio: /Todav1a no *emos *ablado sobre eso! Le di'e (ue no sabemos (u vamos a encontrar! Se ri y di'o (ue con-iaba en m1! /;u muc*ac*o in#enuo$ 9no: /2o dir1a eso sobre Me8 2immur/murmur/! "reo (ue nos dir+ el precio de su colaboracin cuando lo considere oportuno!/0l, la vistaE/Habl+bamos sobre ti$ Me8! Me8 se acerc y se acuclill 'unto a ellos! /9F (u dec1an: /Royan dice (ue eres un des#raciado por *acerla caminar as1 toda la noc*e! /2ic*olas te consiente demasiado! He visto cmo se preocupa/di'o con una risita/! "on las mu'eres$ mano dura! Les encanta!/Entonces se puso serio!/Lo lamento$ Royan! La -rontera es peli#rosa! 0*ora (ue estamos en nuestro terreno$ ver+s (ue no soy un monstruo! /Estamos muy a#radecidos por todo! /2ic*olas es un vie'o ami#o y espero (ue t seas una ami#a nueva! /Estoy tan triste! 0noc*e$ Tessay me *abl sobre el monasterio! Me8 -runci el entrece'o y en su -uria tir de su barba con tanta -uer,a (ue arranc un mec*n! /2o#o y sus asesinos! Es apenas una muestra de lo (ue en-rentamos! 2os liberamos de la tiran1a de Meii#istu$ pero el *orror contina! /9;u pas$ Me8: "on -rases breves y en r#icas describi la masacre y el pilla'e de los tesoros del monasterio! /Hue 2o#o$ de eso no *ay duda! Todos los mon'es sobrevivientes lo reconocieron!/0#itado por la -uria$ se par bruscamente/! El monasterio es muy importante para el pueblo del Go'am! Fo -ui bauti,ado all1$ por el mismo Mali Hora! El asesinato del abad y la pro-anacin de la i#lesia 278

son ultra'es imperdonables!/Se encas(uet la #orra!/En marc*a! El camino es escarpado y di-1cil!

&espu s de cru,ar la -rontera pod1an despla,arse durante el d1a sin peli#ro! En el se#undo d1a de marc*a lle#aron al -ondo de la (uebrada! 2o *ab1a estribaciones! Era como penetrar en el torren de un inmenso castillo! Los muros del #ran maci,o central se al,aban unos mil doscientos metros a cada lado y el r1o corr1a por el -ondo$ a#itado en toda su e7tensin por r+pidos y remolinos! 0l mediod1a Me8 interrumpi la marc*a para descansar en una arboleda 'unto al r1o! M+s aba'o *ab1a una playa prote#ida por piedras inmensas$ se#uramente ca1das de los acantilados (ue se al,aban como muros a cada lado! Los cinco se sentaron separados unos de otros! Sapper$ todav1a en-urru)ado despu s de su altercado con Me8 por el teodolito$ se manten1a apartado! "oloc el pesado instrumento en una posicin conspicua y se sent ostensiblemente a su lado! Me8 y Tessay se mostraban sin#ularmente callados y reservados! Bruscamente$ Tessay le tom la mano! /;uiero (ue lo sepan/di'o bruscamente! Me8 mir *acia el r1o y demor unos instantes en contestar! /Bueno$ 9por (u no: /;uiero (ue est n enterados/insisti Tessay/! "onoc1an a Boris! S (ue comprender+n! /9;uieres (ue se lo di#a yo:/pre#unt Me8 suavemente sin soltarle la mano! /S1$ es lo me'or! Me8 call unos instantes mientras buscaba las palabras! "uando por -in de' o1r su vo, pro-unda y suave$ no los miraba a ellos sino a Tessay! /La primera ve, (ue vi a esta mu'er$ comprend1 (ue &ios la *ab1a puesto en mi camino! Tessay se acerc un poco m+s a l! /Tessay y yo *icimos nuestros 'uramentos la noc*e de Tim8at y pedimos perdn a &ios! Lue#o la llev conmi#o$ ya como mi mu'er! Ella apoy la cabe,a sobre su #ran *ombro musculoso! /El ruso nos si#ui! 2os dio alcance a(u1$ en este preciso lu#ar! Trat de matarnos! Tessay mir la playa donde ella y Me8 *ab1an estado a punto de morir y se estremeci al recordar! /3eleamos/di'o secamente/! Una ve, muerto$ arro' su cad+ver al r1o! /Sab1amos (ue *ab1a muerto/terci Royan/! En la emba'ada nos di'eron (ue el cad+ver 279

apareci r1o aba'o$ cerca de la -rontera! 2o sab1amos cmo muri! 3ermanecieron en silencio un rato *asta (ue 2ic*olas lo rompiE /<'al+ *ubiera estado a(u1! &ebi de ser una pelea di#na de verse!/Mene la cabe,a con aire reverente! /El ruso pele bien! Me ale#ro de no tener (ue en-rentarlo otra ve,!/Me8 se par!/En marc*a! Lle#aremos al monasterio antes del anoc*ecer!

Mai Metemma$ -lamante abad de San Hrumencio$ los recibi en la terra,a del monasterio sobre el r1o! Era apenas un poco m+s 'oven (ue Mali Hora$ alto y di#no$ de cabellera plateada$ y en la ocasin llevaba la corona a,ul para recibir al distin#uido *u sped Me8 2immur! &espu s de ba)arse y descansar durante una *ora en las celdas dispuestas para ellos$ los mon'es -ueron a escoltarlos al ban(uete de bienvenida (ue les *ab1an preparado! 0l cabo de tres rondas de te'$ cuando el abad y sus mon'es empe,aban a ponerse ale#res$ Me8 comen, a susurrar al o1do del anciano! /Usted recuerda la *istoria de San Hrumencio$ de cmo &ios lo rescat de una tormenta en el mar y lo llev a nuestra costa para (ue nos tra'era la verdadera -e! Los o'os del abad se llenaron de l+#rimas! /Su santo cuerpo estaba enterrado a(u1 en nuestra ma(das! Los b+rbaros robaron la reli(uia! Somos ni)os (ue *an perdido a su padre! Se *a despo'ado a esta i#lesia y este monasterio de su misma ra,n de ser/di'o entre suspiros y lamentos/! 2o volver+n los pere#rinos de toda Etiop1a a orar en este santuario! La I#lesia nos olvidar+! Es nuestro -uturo! 2uestro monasterio perecer+ y los mon'es se dispersar+n como *o'as muertas al viento! /San Hrumencio no vino solo a Etiop1a! <tro cristiano vino con l desde la Gran I#lesia de Bi,ancio/di'o Me8 en un susurro #rave y recon-ortante! /San 0ntonio!/El abad tom su 'arro de te' para aliviar la intensidad de su pesar! /San 0ntonio/asinti Me8/! Muri antes (ue Hrumencio$ pero su vida -ue tan santa como la de su *ermano! /0ntonio -ue un #ran *ombre$ un santo (ue merece nuestro amor y veneracin!/El abad bebi lar#amente de su 'arro! /;u misteriosos son los caminos del Se)or!/Me8 mene la cabe,a al ponderar sus obras en el universo! /Sus caminos son insondables! 2o nos est+ permitido ponerlos en duda ni comprenderlos! /0l mismo tiempo$ es misericordioso y #rati-ica a los devotos! 280

/Su misericordia es in-inita!/Las l+#rimas desbordaron de los o'os del abad y ba)aron sus me'illas! /El monasterio y ustedes mismos *an su-rido una #rave p rdida! Les *an sustra1do la sacra reli(uia de San Hrumencio y$ 5ay6$ 'am+s la recuperar+n! 3ero!!! 9y si &ios les enviara otra: 9Si les enviara el santo cuerpo de 0ntonio: El abad al, el rostro bruscamente! Su mirada se *ab1a vuelto calculadora! /Eso s1 (ue ser1a un mila#ro! Me8 2immur ec* el bra,o sobre los *ombros del anciano y le susurr al o1do! Mai Metemma en'u# sus l+#rimas y escuc* con toda atencin!

He conse#uido los traba'adores (ue necesitas/anunci Me8 2immur a la ma)ana si#uiente cuando iniciaban la marc*a valle arriba/! Mai Metemma me *a prometido cien *ombres para dentro de dos d1as y otros (uinientos en la semana si#uiente! <tor#ar+ indul#encias a todos los voluntarios (ue ayuden a construir la represa! 0(uel (ue participe en el proyecto #lorioso de la recuperacin del cuerpo sa#rado de San 0ntonio no conocer+ el -ue#o del 3ur#atorio! Las dos mu'eres se detuvieron bruscamente y lo miraron bo(uiabiertas! 9 ;u le di'iste a ese pobre vie'o:/pre#unt Tessay! /Le promet1 un cuerpo para reempla,ar el (ue 2o#o sustra'o de la i#lesia! Si descubrimos la tumba$ el premio para el monasterio ser+ la momia de Mamose! /Eso es indi#no/e7clam Royan/! "onse#uiste su colaboracin con en#a)os! /2o en#a)o a nadie/replic Me8$ con un destello de -uria en sus o'os ne#ros/! La reli(uia perdida no era el cuerpo de San Hrumencio$ pero durante si#los sirvi para unir a la comunidad de los mon'es y atraer a los cristianos de todo el pa1s! 0*ora (ue se *a perdido$ la e7istencia del monasterio est+ amena,ada! Han perdido su ra,n para se#uir e7istiendo! /5F t los tientas con promesas -alsas6/Royan estaba -uriosa! /El cuerpo de Mamose es tan aut ntico como el (ue perdieron! 9;u importa (ue sea el de un e#ipcio anti#uo en lu#ar del de un cristiano anti#uo: Lo importante es (ue sirva de centro de la -e y de un medio para (ue el monasterio viva otros (uinientos a)os! /Lo (ue dice Me8 me parece muy ra,onable/terci 2ic*olas! /9&esde cu+ndo eres entendido en cristianismo: Eres un ateo!/Royan se *ab1a vuelto bruscamente *acia l$ y 2ic*olas al, las manos como para de-enderse de un #olpe! /Tienes ra,n! 2o entiendo ni 'ota de estos asuntos! &isctanlo entre ustedes$ (ue yo discutir sobre represas con Sapper Webb! 281

Se ale' *acia la cabe,a de la columna y a'ust su paso al del in#eniero! &e ve, en cuando o1a voces airadas (ue lo *ac1an sonre1r! "onoc1a a Me8$ pero empe,aba a comprender a la mu'er! Ser1a -ascinante ver (ui n #anaba la pol mica!

Lle#aron a la cima sobre el abismo cuando promediaba la tarde! Mientras Me8 buscaba un buen lu#ar donde instalar el campamento$ 2ic*olas #ui a Sapper *asta el estrec*amiento del r1o 'usto antes de la catarata! Mientras Sapper instalaba el teodolito$ 2ic*olas tom el 'aln #raduado de nivelacin! Lue#o subi y ba' por la cara del precipicio$ si#uiendo las indicaciones (ue Sapper le daba con #estos perentorios mientras miraba por el lente del teodolito$ en tanto 2ic*olas se balanceaba precariamente y trataba de mantener el 'aln en posicin vertical para (ue el in#eniero *iciera sus observaciones! /5Bien6/ru#i Sapper despu s de la vi# sima toma/! 0*ora (uiero (ue cruce el r1o! /5Encantado6/ru#i 2ic*olas a su ve,/! 93re-ieres (ue vuele o (ue nade: 2ic*olas marc* cuatro 8ilmetros y medio r1o arriba *asta el vado donde la senda cru,aba el &andera y lue#o volvi abri ndose paso entre la enmara)ada male,a ribere)a *asta donde Sapper$ tendido en la sombra$ lo a#uardaba -umando un ci#arrillo! /2o te es-uerces tanto (ue te va a salir una *ernia/le #rit 2ic*olas! 0noc*ec1a cuando Sapper termin sus tomas$ y 2ic*olas an deb1a recorrer el lar#o trayecto *asta el vado! "amin los ltimos mil (uinientos metros en medio de la oscuridad$ #ui+ndose por la lu, de las -o#atas! Se tambale *asta el centro del campamento y arro' el 'aln al suelo! /0y de ti si no me dice (ue vali la pena/#ru)! Sapper no al, la vista de su re#la de c+lculo! Traba'aba sobre sus nuevos planos a la lu, brillante de una linterna de butano! /Lo -elicito$ sus c+lculos ori#inales -ueron bastante e7actos/di'o! El anc*o del r1o es de cuarenta y un metros en el punto cr1tico sobre la catarata donde (uiero empla,ar la estructura! /Slo (uiero saber si podr+s tender la represa! Sapper sonri y se llev un dedo a la nari,! /Tr+i#ame ese bendito tractor$ (ue yo embalsar el mism1simo 2ilo!

&espu s de la cena/(ue consisti en m+s raciones militares/ Royan mir a 2ic*olas por encima de la -o#ata! "uando l le devolvi la mirada$ inclin la cabe,a en #esto de invitacin! Lue#o se par y sali del campamento$ mirando una ve, sobre su *ombro para ase#urarse de (ue la se#u1a! 2ic*olas ilumin la senda con la linterna y volvieron al empla,amiento de la represa donde buscaron una #ran piedra donde sentarse! El apa# la linterna y permanecieron en silencio *asta (ue sus o'os se acostumbraron a la lu, 282

de las estrellas! /0 veces pensaba (ue no volver1amos/susurr Royan/! ;ue la la#una de Taita!!! (ue todo *ab1a sido un sue)o! /Tal ve, lo sea$ si los mon'es no nos ayudan/contest con una mirada in(uisitiva! /Les doy la ra,n a ti y a Me8 2immur/di'o ella con una risita/! "laro (ue no podemos prescindir de esa ayuda! Los ar#umentos de Me8 -ueron muy convincentes! /90ceptas pa#arles con la momia de Mamose: /0cepto pa#arles con cual(uier momia (ue encontremos$ si es (ue encontramos al#una! 9"mo sabemos (ue la momia robada por 2o#o no es la de Mamose: Sin pensarlo$ le rode los *ombros con un bra,o y despu s de una breve vacilacin ella se apoy contra l! /50y$ 2ic8y$ ten#o tanto miedo y tantas esperan,as6 Miedo de (ue nuestras e7pectativas resulten vanas y esperan,as de *aber descubierto la clave de Taita! Se volvi para mirarlo$ y l sinti el roce de su aliento sobre sus labios! La bes con ternura! Lue#o se apart$ sintiendo an la tibie,a de sus labios$ y la mir a la lu, de las estrellas! 2o intentaba ale'arse de l! 0l contrario$ se inclin para devolverle el beso! 0l principio -ue un beso casto$ de *ermana$ con los labios apretados! Lue#o l llev la mano derec*a a su nuca y entrela, los dedos en su pelo! 0bri su boca sobre la de ella y escuc* un leve #emido de protesta! Lenta$ voluptuosamente$ le -ue separando los labios para introducir pro-undamente su len#ua$ y las protestas se trans-ormaron #radualmente en un maullido satis-ec*o$ como el de un #atito al tomar la teta! Lo abra,$ le masa'e la espalda con dedos -uertes y +#iles$ la boca abierta para devolverle el beso$ la len#ua sinuosa y *meda al entrela,arse con la suya!

El introdu'o una mano entre sus cuerpos y le desabroc* la blusa *asta la cintura! Ella se separ un poco para -acilitarle la tarea! Hue una e7(uisita sorpresa descubrir (ue sus senos esta4 ban desnudos ba'o la tela del#ada de al#odn! Tom unoE era pe(ue)o y -irme$ 'usto cab1a en su mano! 0l pelli,carlo suavemente$ el pe,n se endureci entre sus dedos como una pe(ue)a -resa madura! Interrumpi el beso y ba' la cabe,a *acia su seno! Ella #imi suavemente y le #ui la cabe,a con una mano! "uando l le tom el pe,n en la boca$ 'ade y le clav las u)as en la espalda$ como una #ata al ser acariciada! Todo su cuerpo se meneaba$ y despu s de unos instantes le (uit el pec*o de la boca! El pens (ue lo rec*a,aba$ pero le movi la cabe,a *acia el otro lado y 'ade nuevamente cuando l le c*up el pe,n! Su meneo se volv1a m+s sensual$ al comp+s de la e7citacin de l! Entonces l no pudo contenerse m+s% introdu'o la mano ba'o sus bombac*as pardas y la pos sobre el mont1culo de 283

su se7o! Entonces ella se apart +#ilmente y se par de un salto! &io un paso atr+s$ se alis las bombac*as y se abroc* la camisa con dedos temblorosos! /Lo siento$ 2ic8y! Lo (uiero$ por &ios$ no sabes cu+nto lo deseo! 3ero!!!/mene la cabe,a$ 'adeando para recuperar el aliento/ todav1a no! 3erdname$ 2ic8y! Estoy atrapada entre dos mundos! Una parte de m1 se muere por *acerlo$ pero la otra no me de'a!!! Se par y la bes castamente! /2o *ay prisa! 0 las cosas buenas vale la pena esperarlas/di'o$ ro,+ndole apenas los labios con los suyos/! @amos$ te llevar a casa!

0 la ma)ana si#uiente$ antes del amanecer$ el primero de los contin#entes de sacerdotes prometidos por Mai Metemma subi en -ila desde el valle! Sus c+nticos despertaron al campamento$ cuyos inte#rantes so)olientos salieron de sus coberti,os tec*ados con pa'a a recibir a la lar#a *ilera de *ombres de &ios! /"ielos/e7clam 2ic*olas entre boste,os/$ cual(uiera dir1a (ue *emos iniciado una cru,ada! Tuvieron (ue salir del monasterio a medianoc*e para lle#ar a esta *ora!/Hue en busca de Tessay!/Te nombro traductora o-icial! Sapper no *abla una palabra de +rabe ni de am*+rico! S1#uelo a todas partes! 0l amanecer$ Me8 y 2ic*olas -ueron a reconocer el terreno en busca de un buen lu#ar para la descar#a! 0l mediod1a lle#aron a la conclusin de (ue el nico lu#ar adecuado era el valle mismo! 0 di-erencia de los acantilados rocosos (ue lo rodeaban$ el -ondo del valle era llano y estaba m+s o menos libre de obstrucciones! Era necesario (ue la descar#a se produ'era lo m+s cerca posible del empla,amiento de la represa$ por(ue cada 8ilmetro adicional de transporte de las provisiones por tierra re(uerir1a un tiempo y es-uer,o enormes! /El tiempo es el -actor cr1tico/di'o 2ic*olas a Me8 a la ma)ana si#uiente mientras inspeccionaban el lu#ar ele#ido para la descar#a/! &esde *oy *asta las lluvias$ cada d1a es vital! Me8 al, la vista al cieloE /Ro#uemos a &ios (ue las lluvias se demoren! Se)alaron el lu#ar de la descar#a a mil (uinientos metros del r1o$ en el tramo m+s anc*o del valle$ al cual se pod1a acceder a trav s de una brec*a entre las monta)as! Mannie tendr1a (ue volar siete 8ilmetros y medio con los alerones y la rampa de descar#a ba'os! /H+cil no es/observ Me8 mientras contemplaba las laderas escarpadas y las cimas amena,antes (ue los rodeaban/! 9Tu ami#o pan,n sabe volar: /Me'or (ue un p+'aro/contest 2ic*olas! Ba'aron al valle a veri-icar el empla,amiento de las ben#alas y las bali,as! Estas eran cruces de piedras de cuar,o$ muy visibles desde el aire! Sapper se encontraba en la cabecera del valle! Lo ve1an per-ilado contra el *ori,onte$ instalando sus ben#alas de *umo para indicar la v1a de 284

entrada a la ,ona de descar#a! 0l volverse *acia el otro e7tremo del valle$ vio a las dos mu'eres sentadas sobre una roca! Sapper les *ab1a ayudado a instalar sus ben#alas! .stas se)alaban el -in de la ,ona de descar#a$ donde Mannie deber1a iniciar el ascenso para salir del valle! 2ic*olas observ a los *ombres de Me8$ (ue terminaban de instalar las bali,as blancas de cuar,o! Una ve, colocadas$ Me8 orden (ue se despe'ara la ,ona! "ar#aron la radio y -ueron a la cabecera del valle donde se encontraba Sapper! Me8 ayud a 2ic*olas a conectar la antena! Lue#o 2ic*olas encendi el aparato y a'ust cuidadosamente el volumen antes de tomar el micr-ono! /Bi# &olly! 0delante$ Bi# &olly/di'o$ pero no *ubo otra respuesta (ue los cru'idos y silbidos de la est+tica! /3arece (ue se atrasaron/di'o 2ic*olas con -in#ida despreocupacin/ Esta ve, Mannie vendr+ desde Malta! &espu s de la primera descar#a ir+ a tu base en Roseires a reco#er la se #unda car#a! "on suerte el operativo terminar+ antes de ma)ana al mediod1a! /Si es (ue el pan,n viene/observ Me8! /Mannie es un pro-esional/#ru) 2ic*olas/! "laro (ue vendr+!/Se llev el micr-ono a los labiosE/Bi# &olly$ 9me oye: "ambio! "ada die, minutos repiti su llamada al vasto silencio imp+vido! &espu s de cada llamada tuvo visiones de interceptores MIG sudaneses (ue al,aban vuelo con sus misiles preparados pa4 ra disparar$ y del vie'o H rcules (ue se precipitaba a tierra envuelto en llamas! /Responda$ Bi# &olly/implor$ y por -in oy en sus auriculares una vo, remota en medio de los cru'idos! /Haran$ a(u1 Bi# &olly! Tiempo estimado de arribo$ cuarenta y cinco minutos! 3reparado!/La transmisin de Mannie era lacnica! @eterano contrabandista$ no (uer1a darle tiempo a un escuc*a *ostil a determinar su posicin! /Bi# &olly! "uatro cinco$ entendido! Haran preparado!/2ic*olas mir a Me8 y sonriE/ 3arece (ue estamos en carrera! Me8 -ue el primero en o1rlo! Su o1do estaba a-orado a los ruidos de #uerra! En esa tierra$ la capacidad de o1r un avin muc*o antes de (ue apareciera a la vista era un elemento valios1simo para la supervivencia! "on su -alta de e'ercitacin$ 2ic*olas tard casi cinco minutos m+s en o1r el ruido caracter1stico de las turbo* lices y sus e7tra)os ecos en los acantilados de la (uebrada! La direccin era imposible de determinar$ pero miraron *acia el poniente$ *aciendo viseras con las manos! /0*1 est+!/2ic*olas se reivindic al ser el primero en detectar la mota ne#ra! @olaba a tan ba'a altura (ue era casi invisible contra el teln de -ondo de la escarpa! Hi,o una se)al a Sapper! Este corri a sus ben#alas y las a'ust r+pidamente! Se ale' y entonces se al,aron nubes de un 285

denso *umo amarillo$ disipadas lentamente por la suave brisa! El *umo$ adem+s de se)alar la ,ona de descar#a$ le indicar1a a Mannie la -uer,a y la direccin del viento! 2ic*olas al, sus lar#avistas y en-oc el otro e7tremo del valle! Royan y Tessay ya se ocupaban de sus ben#alas! Bruscamente se al, una nube de *umo escarlata$ las dos mu'eres corrieron de vuelta a su posicin ori#inal y al,aron la vista al cielo! 2ic*olas tom el micr-onoE /Bi# &olly$ *umo lan,ado! 9Est+ a la vista: /0-irmativo$ *umo a la vista! 3or lo (ue van a recibir$ den #racias!/El acento suda-ricano de Mannie era incon-undible al pronunciar la 'ocosa blas-emia! El avin -ue creciendo *asta (ue sus alas parec1an cubrir la mitad del cielo! Lue#o su per-il se alter al ba'ar los inmensos alerones y abrir la rampa ventral! La reduccin de velocidad -ue tan abrupta (ue Bi# &olly pareci (uedar suspendido de un *ilo invisible (ue pend1a del alto sol a-ricano! @ir lentamente con las alas casi verticales a medida (ue Mannie lo alineaba con las se)ales de *umo y perd1a altura para en-ilar directamente *acia ellos! "on un ru#ido violento (ue los lan, al suelo$ pas en un vuelo rasante como si (uisiera barrerlos de la cresta! 2ic*olas alcan, a ver a Mannie en la cabina$ la sonrisa pintada en su cara #orda$ la mano al,ada en un breve saludo al pasar! 2ic*olas se endere, para contemplar el descenso ma'estuoso de Bi# &olly *acia el vientre del valle! La primera tarima cay de su vientre y se precipit a tierra *asta (ue a ltimo mo4 mento sus paraca1das se abrieron como un ramo de novia! La ca1da del pesado contenedor se detuvo bruscamente! ;ued oscilando en el aire y poco despu s toc tierra en medio de una nu4 be de polvo amarillo$ con un estruendo (ue lle# *asta la cresta! Solt otras dos car#as (ue oscilaron durante varios se#undos antes de caer a su ve,! Los motores de Bi# &olly aullaron a toda potencia y su trompa se al, en busca de las alturas al pasar sobre las nubes escarlatas para salir de la trampa mortal del valle! @ir en un amplio c1rculo y en-il para la se#unda pasada! 2uevamente solt las car#as al sobrevolar las bali,as de cuar,o y se al, apenas sobre las a#u'as de piedra (ue trataban de des#arrarle el vientre! Seis veces repiti Mannie la arries#ada maniobra y en cada pase solt tres de los pesados bultos rectan#ulares! .stos (uedaron desparramados en el -ondo del valle$ tapados por los sudarios blancos de sus paraca1das! &espu s del ltimo pase$ la vo, de Mannie cru'i en los auriculares de 2ic*olasE /52o te vayas$ Haran6 @olver ! Bi# &olly al, su rampa torpemente$ como una anciana dama al levantarse los cal,ones$ y vir *acia el poniente! 2ic*olas y Me8 ba'aron precipitadamente al -ondo del valle$ donde los mon'es ya rodeaban las tarimas entre c*+c*ara y risas! Los or#ani,aron r+pidamente en cuadrillas para distribuir la car#a y transportarla *asta el campamento! 286

2ic*olas y Sapper *ab1an plani-icado la descar#a a -in de recibir los materiales en orden de necesidad! El primer contenedor tra1a los alimentos secos y enlatados$ los e-ectos personales$ el e(uipo de campamento y al#unos pe(ue)os lu'os tales como mos(uiteros y un ca'n de O*is8y de malta! 0dvirti con alivio (ue la preciosa car#a estaba intactaE no se *ab1a derramado ni una #ota! Sapper se *i,o car#o de los materiales para la construccin y el e(uipo m+s pesado! Ba'o sus rdenes$ traducidas por Tessay$ *ombrearon los materiales *asta la anti#ua cantera$ donde to do (ued almacenado y bien prote#ido *asta (ue lle#ara el momento de utili,arlo! "uando cay la noc*e$ la mitad de la car#a an yac1a en el -ondo del valle! Me8 apost una #uardia armada y todos volvieron al campamento$ cansados pero ale#res! Esa noc*e$ con el estma#o lleno de buena comida se#uida de un tra#o de O*is8y$ un mos(uitero sobre su cabe,a y un #rueso colc*n de espuma de #oma ba'o su cuerpo$ 2ic*olas se durmi -eli,! El operativo comen,aba bien! Lo despert el c+ntico de maitines de los mon'es! I3ara (u (ueremos un despertadorI$ #imi$ y se tambale *acia la orilla del r1o para ba)arse y a-eitarse! "uando el sol doraba las almenas de la escarpa$ l y Me8 ya ocupaban sus puestos y vi#ilaban el cielo del poniente! Se#n el plan$ Mannie deb1a *aber pernoctado en Roseires$ donde los *om4 bres de Me8 volver1an a car#ar el e(uipo (ue *ab1an de'ado all+ en el primer vuelo desde Malta! Era una de las etapas vulnerables del operativo! 0un(ue Me8 ase#uraba (ue por el momento *ab1a escasa presencia militar en la ,ona$ bastar1a (ue una patrulla del #obierno sudan s trope,ara con Bi# &olly en tierra para provocar un desastre! 3or eso sus cora,ones se sobresaltaron al o1r el recon-ortante ru#ido de las turbo* lices (ue repercut1a en los acantilados! Bi# &olly en-il nuevamente para el primer pase sobre el valle$ y al sobrevolar las cruces de cuar,o solt el #ran tractor -rontal amarillo! 2ic*olas contuvo instintivamente el aliento al verlo precipitarse y lue#o detenerse bruscamente cuando se abrieron los paraca1das! <scil violentamente$ col#ado de las cuerdas de nailon como un yoyo$ y los mon'es aullaron atnitos y e7citados al verlo caer! 0l estrellarse al, una nube de polvo! 3arado 'unto a 2ic*olas$ Sapper #imi$ se tap los o'os para no ver la nube de polvo y solt un ImierdaI an#ustiado! /9Hue una orden o una splica:/pre#unt 2ic*olas$ aun(ue no estaba de +nimo para bromas! "ay la ltima car#a y el avin al, vuelo a toda m+(uina! 2ic*olas se comunic con MannieE /Muc*as #racias$ Bi# &olly! Buen vuelo a casa! /Ins*alla*/replic Mannie/! Si &ios (uiere! /Te llamar cuando (uiera salir de a(u1! /Estar preparado!/Bi# &olly empe, a ale'arse!/Suerte! /F bien!/2ic*olas palme a Sapper con -uer,a!/@eamos (u (ued de tu tractor! 287

La abollada m+(uina amarilla estaba tendida de costado y de sus entra)as manaba aceite$ como san#re de un dinosaurio *erido en el cora,n! /@+yanse! & 'enme una docena de ne#ros para (ue me ayuden/di'o Sapper con triste,a$ como si contemplara la tumba de su amada! Esa noc*e no volvi al campamento a cenar! Tessay le envi una escudilla con Oat y una *o#a,a de pan in'era! 2ic*olas estuvo a punto de ba'ar al valle a o-recer su ayuda para reparar el tractor da)ado$ pero desisti! Sab1a (ue en ciertas ocasiones$ como sa$ Sapper pre-er1a (ue lo de'aran en pa,! En la madru#ada$ un par de -aros iluminaron el campamento y los acantilados reverberaron con el ru#ido de un motor diesel! "ubierto de #rasa y polvo *asta la coronilla calva$ o'eroso pero -eli,$ Sapper entr en el campamento conduciendo el tractor amarillo y despert+ndolos a #ritos desde su asientoE /50rriba la compa)1a6 5Basta de *acerse la pa'a$ reclutas6 50 levantar la represa6

2ecesitaron dos d1as m+s para reco#er todo el e(uipo desparramado por el valle y transportarlo a la anti#ua cantera! 0lmacenaron todo de acuerdo con el plan preparado por 2ic*olas y Sapper en In#laterra! Era esencial saber dnde se encontraba cada art1culo a -in de *allarlo r+pidamente en el momento (ue se lo necesitara! Mientras tanto$ Sapper traba'aba en el empla,amiento de la represa$ donde sentaba los cimientos$ clavaba estacas numeradas en las orillas del r1o y tomaba las medidas de-initivas con su cinta de a#rimensor! &urante los traba'os preliminares$ 2ic*olas se dedic a observar a los mon'es para conocerlos me'or! 0s1 pudo descubrir a los l1deres naturales$ los m+s inteli#entes y voluntariosos$ as1 como los (ue *ablaban +rabe e incluso un poco de in#l s! El (ue m+s le #ust -ue un mon'e llamado Hansit* S*eri-$ a (uien nombr su ayudante e int rprete! Una ve, asentado el campamento y establecida una buena relacin con los mon'es$ Me8 2immur se ale' con 2ic*olas adonde las mu'eres no pudieran o1rlos! /0 partir de a*ora$ me encar#ar de la se#uridad! &ebemos estar preparados para impedir una nueva incursin en tu campamento y otra carnicer1a en San Hrumencio! 2o#o y sus mato4 nes si#uen rondando! Fa estar+n enterados de tu re#reso a la (uebrada! "uando ven#a$ estar esper+ndolo! /S1$ t eres m+s diestro con la 0RXB (ue con el pico/di'o 2ic*olas/! 3ero debes de'ar a Tessay conmi#o! La necesito! /Fo tambi n/di'o Me8 con una sonrisa triste/! 0*ora me estoy dando cuenta de lo muc*o (ue la necesito! "u1dala bien! @endr a verla todas las noc*es! Me8 se *undi en el monte con sus *ombres a los (ue apost en pi(uetes en torno del campamento y a lo lar#o de la senda! 0l al,ar la vista$ 2ic*olas sol1a ver al#n centinela en la loma (ue dominaba el campamento! Su presencia era recon-ortante! 288

2o obstante$ Me8 cumpli su promesa de volver al campamento por las noc*es! 0 veces 2ic*olas o1a su risa pro-unda me,clada con otra$ dulce y cristalina! &esvelado$ pensaba en Royan$ tendida en el coberti,o conti#uo y a la ve, tan le'os de l!

0l (uinto d1a$ para asombro de 2ic*olas$ lle# el se#undo contin#ente de trescientos traba'adores prometido por Mai Metemma! Las cosas no sol1an suceder as1 en L-rica! Mam+s se cumpl1an los compromisos antes de tiempo! Se pre#unt (u le *abr1a dic*o Me8 al abad$ pero decidi (ue en realidad era me'or no saberlo$ por(ue estaban en condiciones de iniciar las obras de construccin! Los del se#undo contin#ente no eran mon'es$ ya (ue San Hrumencio *ab1a aportado su cuota a la obra sa#rada$ sino aldeanos del altiplano de la escarpa! Mai Metemma los *ab1a obli#ado con promesas de indul#encias y amena,as del -ue#o eterno! 2ic*olas y Sapper dividieron la mano de obra en cuadrillas de treinta *ombres y eli#ieron a un mon'e como capata, de cada una! 0#ruparon a los *ombres de acuerdo con su aspecto -1sico$ de manera (ue los e'emplares m+s altos y robustos con-ormaran las divisiones de asalto$ en tanto los menudos y del#ados reali,ar1an las tareas (ue no e7i#1an -uer,a bruta! 2ic*olas invent un nombre para cada cuadrillaE B-alos! Hac*as$ Leones y as1 sucesivamente! Tuvo (ue e7tremar su ima#inacin$ pero (uer1a in-undirles or#ullo y alentar la competencia entre las cuadrillas para aprovec*arla en bene-icio propio! Les pas revista en la cantera$ cada una con su capata, eclesi+stico! Se subi a uno de los anti#uos blo(ues$ los aren# por intermedio de Tessay y di'o (ue les pa#ar1a en dlares de Mar1a T*eresa! Hi' un sueldo tres veces superior al m1nimo! Hasta ese momento los *ombres lo *ab1an escuc*ado con aire *osco y resi#nado$ pero entonces se produ'o un cambio notable en su +nimo! 2o *ab1an previsto (ue se les pa#ar1a por su traba'o y todos esperaban el momento para desertar y volver a casa! 0*ora resultaba (ue les promet1an dinero$ y para colmo en dlares de plata! &esde *ac1a dos si#los$ el dlar Mar1a T*eresa era la nica moneda reconocida por los et1opes! 3or eso an se los acu)aba con la -ec*a ori#inal de ABCD y el retrato de la vie'a Emperatri,$ con su papada y su #ran escote (ue de'aba al descubierto la mitad de su enorme busto! Una de esas monedas val1a m+s (ue todo un -a'o de los despreciables billetes birr emitidos por el r #imen en 0ddis! 3ara pa#ar los sueldos$ 2ic*olas *ab1a incluido un arca de esas monedas de plata en la primera car#a lan,ada por Mannie! 0parecieron sonrisas celestiales$ y los dientes deslumbrantes lan,aron destellos desde los rostros de bano! 0l#uien empe, a cantar y todos ,apatearon y aplaudieron a 2ic*olas al mar4 c*ar en -ila a reco#er sus *erramientas! 3icos y palas al *ombro$ des-ilaron por el valle *acia el empla,amiento de la represa sin de'ar de cantar y bailar! /San 2icol+s/di'o Tessay$ riendo/! 3ap+ 2oel! Mam+s te olvidar+n! /Tal ve, construyan un santuario para ti$ e incluso un monasterio/a)adi Royan con su sonrisa m+s dulce! 289

/Lo (ue no saben todav1a es (ue tendr+n (ue traba'ar muy duro para #anarse la pa#a! 0 partir de entonces$ el traba'o se reanudaba a la primera lu, y se interrump1a en la noc*e cerrada! "ada noc*e los *ombres volv1an al campamento a la lu, de las antorc*as de *ierba y estaban demasiado -ati#ados para cantar! 3ero 2ic*olas *ab1a contratado a los 'e-es de las aldeas del altiplano para (ue les suministrara un animal por d1a para carnear! "ada d1a las mu'eres ba'aban por la senda con el animal$ car#ando enormes 'arras de te' sobre sus cabe,as! 3asaban los d1as y nadie desertaba del pe(ue)o e' rcito de traba'adores de 2ic*olas!

Montado en el asiento alto del tractor$ Sapper al, con los bra,os *idr+ulicos el primer #avin relleno! El pa(uete de piedras envueltas con alambre te'ido pesaba varias toneladas$ y la obra se detuvo cuando los traba'adores se api)aron en las orillas del r1o &andera a mirar el espect+culo! Se al, un murmullo de asombro cuando el tractor amarillo ba' la orilla escarpada y$ con el #avin en alto$ se introdu'o en el a#ua! 0-rentada por la invasin$ el a#ua del r1o se arremolin -uriosa en torno de las inmensas ruedas traseras$ pero Sapper si#ui adelante! "uando el a#ua ro, el vientre de la m+(uina y se al,aron nubes de vapor del colector de aceite recalentado$ la multitud en la orilla empe, a aplaudir r1tmicamente y #ritar su aliento! Sapper apret los -renos y ba' el pesado #avin al torrente antes de dar marc*a atr+s *asta salir a la orilla! Los *ombres aplaudieron con -ervor a pesar de (ue el #avin se *undi totalmente en el a#ua y slo (ued un remolino en la super-icie para marcar su posicin! <tro #avin esperaba su turna El tractor rod *asta l y lo reco#i con sus bra,os de acero con la ternura de una madre al,ando a su *i'o! 2ic*olas orden a los capataces (ue volvieran al traba'o! Los *ombres$ vestidos apenas con taparrabos$ des-ilaban por el valle en lar#as *ileras! En el calor de la (uebrada$ su piel empapada de sudor brillaba como la antracita ne#ra al separarse de la veta de carbn! "ada uno llevaba sobre la cabe,a un canasto lleno de piedras (ue volcaba en el #avin abierto! Lue#o ba'aba a la cantera con el canasto vac1o! "uando se llenaba el #avin$ otra cuadrilla le colocaba la tapa y la su'etaba con alambre #rueso! /5@einte dlares de premio a la cuadrilla (ue llene m+s canastos *oy6/#rit 2ic*olas! Los *ombres replicaron con un coro de #ritos 'ubilosos y redoblaron sus es-uer,os$ pero no pod1an alcan,ar a Sapper en el tractor! Empla,aba sus muelles de piedra con #ran destre,a desde el a#ua playa de la orilla$ de manera (ue cada #avin (uedaba apoyado contra su vecino y todos cal,aban en el muro para sostenerse mutuamente! Los primeros pasos de la obra -ueron escasamente visibles$ pero a medida (ue el parapeto avan,aba ba'o la super-icie$ el r1o empe,aba a reaccionar con -uria! El murmullo del a#ua se trans-orm en un ru#ido sordo al estrellarse contra el muro de Sapper! En poco tiempo la cima del muro de #aviones asom sobre la super-icie y el r1o (ued reducido a la mitad del anc*o normal! Su estado de +nimo se volvi a#resivo! Se convirti en un maci,o torrente verde (ue$ obli#ado a retroceder tras la barrera$ se lan,aba a cru,ar la brec*a a la ve, (ue #anaba imperceptiblemente las orillas! El r1o acosaba los cimientos de la represa$ bus 4 caba sus puntos d biles y a medida (ue crec1a en altura demoraba el avance de la obra! 290

En los bos(ues -luviales r1o arriba se a-anaban los le)adores$ y 2ic*olas se sobresaltaba cada ve, (ue un #ran +rbol ca1a con #ritos y lamentos propios de un animal! Se consideraba un conservacionista$ y al#unos de los +rboles talados eran varias veces centenarios! /9;uieres tu ro)osa represa o pre-ieres conservar los lindos arbolitos:/#ru) Sapper al o1r los lamentos de 2ic*olas! .ste se ale' sin responder! El traba'o incesante a#otaba los msculos y tensaba los nervios *asta el l1mite! Los +nimos se volv1an inestables! Fa *ab1a *abido al#unas peleas -eroces entre los traba'adores$ y 2ic*olas se *ab1a visto obli#ado a meterse entre los picos de acero para separar a los contendientes!

3oco a poco$ a medida (ue el muelle avan,aba desde la orilla$ -ueron comprimiendo el r1o en su lec*o *asta (ue lle# el momento de trasladar las obras a la mar#en opuesta! Todas las cuadrillas volcaron sus es-uer,os a la construccin de un camino nuevo *asta el vado! 0ll1 introdu'eron al tractor en el a#ua y con cien *ombres (ue tiraban de las so#as mientras las enormes ruedas estriadas revolv1an el a#ua *asta al,ar espuma lo#raron arrastrarlo *asta el otro lado! Entonces -ue el momento de construir otro camino a lo lar#o de la otra mar#en *asta el empla,amiento de la represa! Talaron los troncos y apartaron las piedras (ue les vedaban el paso! "uando el tractor pudo lle#ar a la represa$ reanudaron la tarea de llenar y empla,ar los #aviones! Gradualmente$ de a pocos metros por d1a$ los dos muros se acercaron! 0 medida (ue se cerraba la brec*a$ el r1o se volv1a m+s alto y turbulento$ lo cual a su ve, di-icultaba el traba'o! Mientras tanto$ doscientos metros r1o arriba de la represa$ las cuadrillas de Halcones y Escorpiones constru1an una balsa con los troncos talados en el bos(ue! 0taron los maderos para -ormar un enre'ado! Lo cubrieron con #ruesas planc*as de 3@" para volverlo impermeable y sobre stas colocaron otro enre'ado para armar un #i#antesco s+ndOic*! Su'etaron todo el dispositivo con alambre #rueso de embala'e y lastraron uno de los bordes con #randes piedras! El lastre *ar1a (ue la balsa -lotara casi verticalmente en el a#ua% uno de sus bordes ro,ar1a el -ondo del r1o mientras el otro asomar1a sobre la super-icie! Las dimensiones de la balsa termi 4 nada se correspond1an con las de la brec*a entre los dos estribos de la represa! F mientras las cuadrillas constru1an la balsa y el muro$ Sapper amontonaba #aviones en ambas m+r#enes r1o aba'o de la represa! Tres cuadrillas completas$ los Ele-antes$ B-alos y Rinocerontes$ inte#radas por los *ombres m+s -uertes y robustos$ cavaban un canal pro-undo en la entrada del valle! 3or all1 se desviar1a el r1o! /Es un detalle -ino (ue no se le ocurri a tu brillante in#eniero Taita/di'o Sapper con una sonrisa de satis-accin mali#na! .l y Royan contemplaban la obra desde el borde de la ,an'a! /Esto si#ni-ica (ue bastar+ elevar en dos metros m+s el nivel del r1o para desviarlo por el canal *acia el valle! Si no$ *ubi ramos tenido (ue elevarlo en casi seis metros! 291

/Tal ve, el nivel del a#ua era distinto *ace cuatro mil a)os! /Un esp1ritu de lealtad ine7plicable para ella misma la llevaba a de-ender al vie'o e#ipcio!/< tal ve, cav un canal$ pero no (uedaron rastros! /2o me parece/#ru) Sapper/! 0l vie'o no se le ocurri$ y punto!/Su e7presin trasuntaba satis-accin de s1 mismo!/Este punto es nuestro$ se)or Taita! Royan disimul una sonrisa! Sapper$ el *ombre pr+ctico y realista$ no pod1a sustraerse al desa-1o milenario! El 'ue#o de Taita lo *ab1a atrapado!

2o *ab1a amena,a ni #rati-icacin (ue convenciera a los mon'es de traba'ar los domin#os! "ada s+bado abandonaban el traba'o una *ora antes de lo *abitual y se ale'aban por la senda del valle a -in de lle#ar al monasterio a tiempo para la comunin! 2ic*olas re-un-u)aba y pon1a cara de perro$ pero en el -ondo sent1a tanto alivio como cual(uiera de poder descansar! Estaban e7*austos$ y por una ve, no los despertar1a el coro de maitines a las cuatro de la ma)ana! 3or eso$ el s+bado a la noc*e todos 'uraron (ue dormir1an *asta entrada la ma)ana$ pero por la -uer,a de la costumbre 2ic*olas se encontr despierto y alerta a la *ora inicua de siempre! 2o pod1a (uedarse en la cama$ y al volver al campamento despu s de *i#ieni,arse en el r1o encontr a Royan despierta y vestida! 9"a- :/Tom la ca-etera del -ue#o y le sirvi un 'arro! /&orm1 muy mal/prosi#ui/! Tuve un sue)o rid1culo! Estaba en la tumba de Mamose$ perdida en un laberinto de pasadi,os! Buscaba la c+mara mortuoria$ abr1a muc*as puertas$ y en todos los cuartos *ab1a #ente! En uno de ellos estaba &uraid$ (uien al verme di'o$ Irecuerda el protocolo de los cuatro toros! Empie,a desde el principio!I Lo vi tan n1tidamente y parec1a estar tan vivo (ue (uise acercarme$ pero se me cerr la puerta en la cara y entonces supe (ue 'am+s volver1a a verlo!/Sus o'os se llenaron de l+#rimas (ue brillaron a la lu, del -ue#o! /90 (ui nes viste en las otras *abitaciones:/pre#unt 2ic*olas para distraerla del recuerdo doloroso! /En el si#uiente estaba 2a*oot Guddabi! Me recibi con una risa odiosa y di'o$ Iel c*acal persi#ue al SolI! &espu s su cabe,a se trans-orm en la de 0nubis$ el dios c*acal de la necrpo4 lis$ (ue ladraba y aullaba! Me asust y sal1 corriendo! Sorbi su ca- ! /Todo era tan tonto y absurdo! En el cuarto si#uiente estaba von Sc*iller$ (ue se al, en el a1re$ bati las alas y di'o$ Iel buitre asciende y cae la piedraI! Sent1 tanto odio (ue (uise pe#arle$ pero se -ue! /F entonces te despertaste/di'o 2ic*olas! /2o! Hab1a un cuarto m+s! 292

/9F (ui n estaba a*1: Ba' la vista y su vo, se redu'o a un murmullo casi inaudible! /T! /9Fo: 9F (u di'e:/pre#unt con una sonrisa! /2ada/susurr$ y se puso tan colorada (ue l se sinti intri#ado! /Entonces$ dime (u *ice/di'o sin de'ar de sonre1r!/2ada!!! es decir$ no te lo puedo decir! El sue)o volvi a su mente$ v1vido y real como la vida misma$ en cada detalle de su cuerpo desnudo$ su olor y la sensacin de su piel! Ten1a (ue ale'arlo de su mente! Se sent1a tan vulne4 rable como durante el sue)o! /"u ntame/insisti! /52o6 Se par bruscamente$ desconcertada y an rubori,ada$ sin poder borrar las im+#enes del todo! La noc*e anterior$ *ab1a so)ado con un *ombre de esa manera por primera ve, en su vida% 'am+s *ab1a e7perimentado un or#asmo en sue)os! 0l despertar$ el pantaln de su pi'ama esta 4 ba empapado! /2os a#uarda todo un d1a sin nada (ue *acer/di'o bruscamente! Hue lo primero (ue se le ocurri! 0l contrario!/Se par a su ve,/! Todav1a tenemos (ue disponer todo para salir r+pidamente de a(u1! "uando lle#ue el momento$ creo (ue estaremos bastante apurados! /9Te molesta si voy conti#o:

&os cuadrillas$ los Ele-antes y los B-alos$ los esperaban en la cantera! Slo -altaban los capataces! Eran los sesenta *ombres m+s -uertes de todo el #rupo! 2ic*olas tom las lanc*as in-lables 0von! "ada lanc*a desin-lada estaba ple#ada en un bulto proli'o al (ue estaban su'etos los dos remos! Estaban dise)adas para nave#ar r1os turbulentos$ transportando cada una diecis is *ombres y una tonelada de car#a! 2ic*olas les indic (ue ataran los pesados bultos a dos palos lar#os (ue *ab1an cortado con el -in de car#arlos! "inco *ombres en cada e7tremo del palo con el bulto su'eto al medio al,aron -+cilmente la car#a! 3artieron a buen paso por la senda y apenas un #rupo de car#adores se cansaba otro estaba preparado para reempla,arlo! 2o necesitaban detenerse para entre#ar la car#aE cuando un #rupo daba se)ales de cansancio$ los del si#uiente pon1an los *ombros ba'o los palos y los primeros se apartaban! 2ic*olas car#aba el transmisor de radio en su estuc*e impermeable de -ibra de vidrio! 2o (uer1a con-iar ese instrumento tan delicado a los car#adores! Royan y l cerraban la marc*a y 293

un1an sus voces a los cantos de los traba'adores al transportar la car#a *asta el monasterio! Mai Metemma los a#uardaba en la terra,a de la i#lesia de San Hrumencio! Los condu'o por la escalera tallada en el precipicio *asta la orilla misma del r1o$ sesenta metros m+s aba'o! &espu s del calor y la lu, del Sol$ el -ondo de la (uebrada era -r1o$ tenebroso y *medo! El a#ua ba)aba la base de los acantilados ne#ros y la cornisa era *meda y resbaladi,a ba'o sus pies! Royan se estremeci al contemplar la corriente velo,$ el vrtice (ue #iraba en el #ran ta,n de piedra y la #ar#anta estrec*a de la (uebrada por donde el r1o continuaba su traves1a lar#a y -ren tica *acia E#ipto en el norte! /Si *ubiera sabido (ue pensabas volver a casa por a(u1!!!/"ontempl el r1o con temor! /Si pre-ieres caminar$ no te detendr /contest 2ic*olas/! "on suerte llevaremos una car#a adicional! El r1o es la v1a de escape m+s sensata! /Lo (ue dices es l#ico$ pero eso no lo *ace m+s tentador!/Tom un palo encallado con otros residuos en la cornisa y lo arro' al r1o! La corriente se lo llev inmediatamente$ al,+ndolo sobre la ola permanente (ue se -ormaba sobre un obst+culo oculto ba'o la super-icie! /9"u+l es la velocidad de la corriente:/pre#unt a media vo, mientras la madera se *und1a ba'o la super-icie! /0penas oc*o o nueve nudos/contest l despreocupadamente! Eso no es nada! El nivel del r1o todav1a est+ muy ba'o! Si (uieres ver un poco de a#ua$ espera a (ue empiecen las llu vias en la monta)a! Ser+ muy divertido! "ono,co #ente (ue pa#ar1a muc*a plata para nave#ar esta corriente! Te #ustar+! /Gracias 4contest sin conviccin/! 2o veo la *ora de *acerlo! Unos diecisiete metros por encima de la cornisa$ -uera del alcance del r1o en su nivel m+s alto$ *ab1a una pe(ue)a cueva$ el Santuario de la Epi-an1a! Si#los atr+s los mon'es *ab1an abierto ese pasadi,o en la roca (ue terminaba en una espaciosa caverna iluminada por velas! 0ll1 *ab1a una estatua de tama)o natural de la @ir#en$ envuelta en una capa deste)ida de terciopelo y con el 2i)o en bra,os! Mai Metemma les permiti #uardar las lanc*as en la caverna contra una pared lateral! Se -ueron los car#adores! 2ic*olas ense) a Royan a mane'ar los dispositivos (ue desple#aban r+pidamente las lanc*as y los tubos de an*1drido carbnico (ue las in-laban en pocos minutos! Envolvi el transmisor de radio y el boti(u1n de emer#encia en una *o'a de pl+s4 tico y los de' 'unto a uno de los bultos donde pudiera *allarlos r+pidamente en caso de necesidad! /@endr+s conmi#o en este a#radable paseo$ 9no:/pre#unt Royan ansiosamente/! 2o de'ar+s (ue me vaya solita y sola! /"onviene (ue sepas mane'ar el e(uipo! "uando lle#ue el momento de partir$ si la cosa se pone -ea tal ve, necesite tu ayuda para botar las lanc*as! Una ve, (ue subieron por la escalera al calor y la lu, del Sol$ el +nimo de Royan me'or notablemente! 294

/Halta un poco para el mediod1a y no tenemos nada (ue *acer! 93or (u no vamos a la la#una de Taita:/di'o$ y l asinti complaciente! Los B-alos y Ele-antes los acompa)aron *asta la bi-urcacin en la senda! 0ll1 se desviaron *acia la represa$ despidi ndolos con #ritos y cantos! 0 pesar del breve tiempo transcurrido desde su visita anterior$ la senda estaba cubierta de male,a! 2ic*olas tuvo (ue abrirla a #olpes de mac*ete$ y las ramas ba'as de los espinos los obli 4 #aron a a#ac*arse una y otra ve,! Hacia la media tarde cru,aron la cresta alta y lle#aron al acantilado (ue dominaba la la#una! /3arece (ue nadie pas por a(u1 despu s de nosotros/di'o 2ic*olas con evidente alivio/! 2o *ay se)ales de otros visitantes! /92o era lo (ue esperabas: /2unca se sabe! @on Sc*iller es un tipo temible$ y sus *ombres son un verdadero encanto! El (ue m+s me preocupa es Helm! Tuve la incmoda sensacin de (ue vendr1a a *usmear por a(u1! @eamos un poco m+s de cerca! Hi,o un r+pido reconocimiento del terreno en busca de se)ales de intrusos! Lue#o volvi y se sent a su lado en el borde del precipicio! /2ada/reconoci/! 3arece (ue todav1a tenemos todo el terreno para nosotros! /Una ve, (ue Sapper desv1e el r1o$ este ser+ el teatro principal de operaciones$ 9no es cierto: /S1$ pero antes de (ue Sapper termine la represa (uiero instalar un vivac volante para el e(uipo (ue tenemos en la cantera! 0s1 lo tendremos a mano cuando empecemos a e7plorar la la#una! /9"mo ba'aremos a la la#una: 93or el lec*o seco del r1o: /Supon#o (ue podr1amos usar el lec*o del r1o para ba'ar desde la represa o bien subir desde el monasterio a trav s de los precipicios rosados! /3ero no era tu plan/adivin! /0un(ue est seco$ ba'ar por el lec*o del r1o si#ni-ica dar un rodeo muy amplio! Son entre cinco y seis 8ilmetros desde cual(uier e7tremo del abismo$ y adem+s ser+ un camino muy irre#ular y di-1cil!/Hi,o una mueca de dis#usto!/Este servidor conoce bien el asunto! Fa *ice una ve, el camino m+s di-1cil y no (uiero repetir la e7periencia! Recuerdo por lo menos cinco r+pidos y vallas de roca! /Si tienes una idea me'or$ dilo! /2o es idea m1a sino de Taita! Royan se inclin sobre el bordeE 295

/9"onstruir+s un andamio como lo *i,o l: /Lo (ue -ue bueno para Taita es bueno para m1/asinti/! &ir1a (ue nuestro ami#o estudi la posibilidad de ba'ar por el lec*o del r1o y la descart! /9F cu+ndo empe,ar+s a construir el andamio: /Fa empe,amos! Ten#o una cuadrilla r1o arriba cortando ca)as de bamb a medida! Ma)ana empe,aremos a transportarlas *asta a(u1! 2o podemos perder un d1a! Una ve, cerrada la represa$ tenemos (ue ba'ar al -ondo de la la#una lo antes posible! En ese momento$ como para subrayar la importancia de sus palabras$ les lle# el redoble de un trueno remoto y ambos se volvieron sobresaltados *acia la escarpa! Unos ciento cincuenta 8i4 lmetros al norte se al,aban masas de cmulonimbos$ tenues como vie'as -oto#ra-1as en sepia contra las n1tidas siluetas a,ules del muro de la escarpa! 0un(ue no lo di'eron$ ambos pensaban en las nubes de tormenta (ue se acumulaban ominosas en las monta)as remotas! 2ic*olas mir su relo' y se par! /Bueno$ vamos$ as1 lle#aremos al campamento antes (ue oscure,ca! Le tendi una mano para ayudarla a levantarse! Ella se sacudi el polvo de las bombac*as y -ue a pararse en el borde mismo del precipicio! /&espierta$ Taita! Fa te pisamos los talones/#rit *acia la penumbra! /2o lo provo(ues!/2ic*olas le tom el bra,o para ale'arla del borde!/Bastantes problemas nos *a dado ya el vie'o r probo!

Una ve, (ue los le)adores terminaron su traba'o$ (uedaron varios tocones #ruesos de +rboles en las m+r#enes del &andera$ r1o arriba de la represa! Sapper los utili, como ancla'e para una serie de cables #ruesos (ue tendi sobre el r1o! En esos cables instal *+bilmente varios apare'os de poleas! 0t un e7tremo del cable principal al #anc*o de remol(ue del tractor! Tendi otros dos cables$ uno a cada orilla del r1o$ donde los B-alos y los Ele-antes estaban preparados para tirar de ellos! 2ic*olas diri#1a una cuadrilla$ Me8 2immur la otra! Hab1a ba'ado del monte para dar una mano en esa -ase cr1tica de la obra! El enre'ado de #ruesos troncos a#uardaba en la orilla del r1o con un borde ya sumer#ido en el a#ua! "on el lastre de piedras pesadas$ era una estructura di-1cil de mane'ar$ (ue re(uer1a los es-uer,os mancomunados de todos para ocupar su lu#ar! Sapper estudi el dispositivo con o'os entrecerrados y ec* una mirada a la represa semiterminada! Los dos muros de #aviones se e7tend1an desde cada orilla$ pero todo el caudal del r1o ru#1a al atravesar la brec*a central de seis metros y medio! /Lo (ue *ay (ue evitar es (ue ese puto tapn se nos escape y se estrelle contra la puta pared/ di'o a 2ic*olas y Me8/! Si no$ una buena parte de la obra se nos va a la mierda! ;uiero ponerlo a*1 suavecito suavecito$ bien asentado sobre la brec*a! 93re#untas: H+#anlas a*ora o c+llense 296

para siempre! Recuerden las se)ales! Sapper c*up +vidamente su ci#arrillo$ arro' la colilla al r1o y los mir con aire l#ubreE /Bien$ se)ores! El ltimo al a#ua es un maricn! 2ic*olas y Me8 slo vest1an sus s*orts pardos! Los dem+s estaban totalmente desnudos! Recibida la orden$ todos entraron *asta donde el a#ua les lle#aba a la cintura y ocuparon sus puestos 'unto a los cables! 0ntes de se#uirlos$ 2ic*olas ec* una mirada alrededor! Esa ma)ana$ Royan le *ab1a pedido los lar#avistas$ pero sin dar e7plicaciones! 0*ora comprend1a por (u ! Ella y Tessay se *ab1an sentado en lo alto de la ladera para dominar la (uebrada! En ese instante$ Royan entre#aba los lar#avistas a Tessay! 2o (uer1an perder detalles de la operacin crucial! 2ic*olas contempl las *ileras de *ombretones desnudos! I"ara'oI murmur para s1$ I*ay al#unos e'emplares impresionantes! Royan$ (uerida$ recuerda (ue las comparaciones son odiosas!I Sapper subi al tractor amarillo y el motor se puso en marc*a con un ru#ido y una bocanada de *umo de diesel! 0l, un pu)o! 2ic*olas dio la orden a su cuadrillaE /Tiren del cable! Los capataces la repitieron en am*+rico y los *ombres se ec*aron *acia atr+s! Sapper puso el tractor en ba'a y lo *i,o avan,ar muy lentamente! Se endere,aron los cables$ c*illaron las roldanas y el enre'ado de madera se desli, pesadamente *acia el medio del r1o! El borde lastrado se *undi al instante y toc -ondo$ mientras el otro (ued -lotando sobre la super-icie! Lentamente tiraron de l *asta (ue (ued -lotando en posicin vertical en medio del r1o! La corriente empe, a arrastrarlo *acia el muro de #aviones a una velocidad alarmante! El tractor ru#i y lan, nubes de *umo ne#ro cuando Sapper lo puso en marc*a atr+s para dar rienda a los cables! Las cuadrillas de *ombres ne#ros desnudos cantaban al tirar% al#unos ya estaban *undidos en el a#ua *asta el cuello! El enre'ado se estabili, en la corriente y lo de'aron ir a paso lento *acia la brec*a en el muro! "uando se acerc peli#rosamente a una orilla$ Sapper al, el pu)o derec*o y lo *i,o #irar! 0l instante$ la cuadrilla de Me8 a-lo' el cable y la de 2ic*olas tir del suyo *asta (ue el enre'ado (ued alineado nuevamente con la brec*a! /&erec*a$ derec*a *acia la brec*a/ru#i Sapper$ y entonces la -uer,a del torrente se volvi irresistible! Las dos cuadrillas ya estaban en el r1o$ al#unos *ombres perd1an pie y deb1an soltar el cable! 3ero los (ue conservaban el e(uilibrio lo#raron -renar al enre'ado lo su-iciente para impedir (ue se les -uera y se estrellara con violencia contra la represa! Se asent -irmemente contra la brec*a como un tapn colosal en el desa#?e de la ba)era de un #i#ante$ y al instante se cort el torrente! Mientras los *ombres volv1an penosamente a la orilla$ con los cuerpos empapados y relucientes$ Sapper desen#anc* los cables de su remol(ue y en-il por la orilla a toda la 297

velocidad (ue daba su tractor! 2ic*olas se tom de l al pasar y se al, sobre el estribo detr+s del asiento! /Hay (ue apuntalarlo antes de (ue reviente el enre'ado/c*ill Sapper! 3arado precariamente en el estribo trasero de la m+(uina$ 2ic*olas se tom un instante para pensar! La represa a#uantaba$ pero apenas! @arios c*orros de a#ua atravesaban todas las #rietas del enre'ado y los #aviones! La presin del a#ua contra las planc*as de 3@" era tremenda! El enre'ado se combaba ante la embestida del r1o como el portn de un castillo ante la de un ariete! Sapper al, uno de los #aviones preparados en la orilla y ba' al lec*o del r1o! El caudal se *ab1a reducido a un mero *ilo (ue lle#aba apenas a las rodillas! Los c*orros de a#ua atravesaban la menor #rieta$ y los #aviones no eran impermeables% el a#ua encontraba la manera de pasar entre las piedras compactadas! 0 medida (ue el tractor se acercaba al muro$ saltando sobre el lec*o irre#ular del r1o$ los c*orros de a#ua empapaban a 2ic*olas y Sapper! Era como traba'ar ba'o una duc*a -r1a! Sapper avan, *asta la represa y apoy el pesado #avin contra el enre'ado! &io marc*a atr+s y -ue a buscar otro #avin! 3oco a poco levant un muro para apuntalar el enre'ado$ colocando los #aviones en *ileras inclinadas *asta (ue el muro de contencin (ued tan slido como los estribos laterales! 2ic*olas salt del tractor y de' a Sapper ocupado con su tarea! Mientras tanto$ l corri r1o arriba *asta el canal abierto por las cuadrillas en la entrada del valle! La mayor1a de los traba'adores estaban con#re#ados en las m+r#enes de esa *ondonada arti-icial% Royan y Tessay estaban en la primera -ila de la muc*edumbre eu-rica! 2ic*olas se abri paso *asta Royan$ (uien al verlo lo tom de la mano! /Hunciona$ 2ic8y! La represa a#uanta! &esde su puesto de observacin ve1an cmo el nivel de las a#uas embalsadas sub1a por el muro -ormado por el enre'ado y los #aviones! Mientras los *ombres lo alentaban con #ritos y ri 4 sas$ el a#ua ya lam1a la boca del canal! "incuenta *ombres tomaron *erramientas y ba'aron al lec*o! 0l,aron nubes de polvo al apartar la tierra removida con palas a -in de atraer el primer *ilillo de a#ua *acia el canal! En las orillas$ sus compa)eros los alentaban con #ritos y c+nticos$ y una cinta del#ada de a#ua del r1o se abri camino *acia la embocadura! Los *ombres provistos de picos y palas corrieron delante de ella$ incit+ndola a avan,ar por la *ondonada! "ada ve, (ue vacilaba$ los *ombres se arro'aban sobre la obstruccin y la destru1an! 3or -in el *ilillo de a#ua lle# a la ca1da de la pendiente y todo el valle se abri ante ella! El *ilo se volvi un arroyo y lue#o un torrente! "on -uer,a renovada dra# el canal y arremeti *a4 cia el valle impulsado por el caudal pleno del r1o! Los *ombres en el -ondo de la *ondonada c*illaron de miedo ante la brusca -erocidad del torrente y se abalan,aron *acia las orillas! 0l#unos no pudieron #anarlas y -ueron arrastrados por el a#ua$ revolc+ndose y clamando por au7ilio! Sus compa)eros corrieron por las orillas$ les 298

arro'aron so#as y los arrastraron del torrente$ empapados y cubiertos de barro! El r1o ya ru#1a en el canal e invad1a el valle al redescubrir el lec*o (ue *ab1a abandonado milenios atr+s! Lo contemplaron durante casi una *ora$ sumidos en ese trance (ue las a#uas turbulentas provocan en el *ombre! Retroced1an paso a paso a medida (ue el r1o les (uitaba la tierra ba'o los pies! 3or -in 2ic*olas reaccion y -ue en busca de Sapper$ todav1a ocupado en apuntalar el muro de la represa! 3ara entonces *ab1a levantado un muro de contencin r1o aba'o del muro$ con cuatro *ileras de #aviones sobre el lec*o (ue se estrec*aban #radualmente *acia la cima! 3or el momento la represa era slida% el enre'ado$ su sector m+s vulnerable$ estaba apuntalado por los canastos de alambre te'ido llenos de piedras compactadas$ y la presin sobre el muro *ab1a disminuido en #ran medida$ #racias al desv1o del derrame *acia el valle! /9"rees (ue a#uantar+:/pre#unt Royan$ contemplando la estructura con mirada esc ptica! /Esperemos (ue a#uante *asta las lluvias!/2ic*olas se ale' con ella!/2o perdamos m+s tiempo a(u1! Es *ora de ir r1o aba'o a iniciar las obras en la la#una de Taita!

Si#uieron las orillas del r1o (ue *ab1an creado a lo lar#o del #ran valle! En ciertos lu#ares ten1an (ue desviarse por la ladera por(ue el derrame de la represa *ab1a borrado y sumer#ido la anti#ua senda! Hinalmente lle#aron a la con-luencia del arroyo (ue nac1a en la -uente de las mariposas (ue *ab1an e7plorado con Tamre! Se detuvieron en la orilla y se miraron en silencio! El arroyo se *ab1a secado! &esde a*1 si#uieron el lec*o seco del arroyo por las colinas *asta lle#ar a la cornisa donde se encontraba su -uente! La cueva todav1a estaba rodeada por *elec*os e7uberantes$ pero a*ora parec1a la cuenca del o'o de una calavera$ oscura y vac1a! /5Se sec el arroyo6/susurr Royan/! La represa lo vaci! Es la prueba de (ue el a#ua ven1a de la la#una de Taita! 0l desviar el r1o secamos la -uente!/Sus o'os brillaban de entusiasmo!/ @amos$ no perdamos m+s tiempo! @amos a la la#una de Taita!

2ic*olas -ue el primero en ba'ar a la la#una de Taita! Esa ve, pudo *acerlo sentado en una silleta de alba)il sostenida por un apare'o de poleas slidamente instalado en la cima del precipicio! "uando ba'aba por el saliente$ la silleta oscil contra el muro y su pul#ar (ued atrapado entre el asiento y la roca! Lo liber con un #rito de dolor y advirti (ue se *ab1a despelle'ado el nudillo! La san#re (ue manaba ya ca1a sobre su pierna! La *erida era dolorosa$ pero nada #rave$ y la c*up para resta)arla! 0n #oteaba san#re$ pero se no era el momento para ocuparse de ella! Hab1a pasado el saliente y el abismo se abr1a a sus pies$ tenebroso y repulsivo! Su mirada -ue autom+ticamente *acia el #rabado en el muro entre las *ileras verticales de nic*os! 0*ora (ue sab1a lo (ue buscaba$ reconoci la silueta del *alcn mutilado! Eso lo anim y alent a se#uir adelante! &esde un mes antes$ cuando *uyeron de la (uebrada$ lo acosaba la sensacin de (ue 299

todo *ab1a sido producto de su ima#inacin$ de (ue el cartuc*o de Taita *ab1a sido una alucinacin y (ue *allar1a el muro del precipicio liso e intacto! 3ero a*1 estaba$ como una se)al y una promesa! 0l ba'ar la vista al -ondo de la (uebrada ba'o sus pies$ advirti (ue la catarata sobre la la#una se *ab1a reducido a un *ilo! El a#ua (ue an descend1a por el liso canal ne#ro de piedra lus4 trada era la (ue conse#u1a -iltrarse entre las #rietas de la represa r1o arriba y la (ue an drenaban las playas de arena y las piletas de la (uebrada! El nivel de la #ran la#una a sus pies *ab1a ba'ado dr+sticamente! Las manc*as de *umedad en los muros del precipicio indicaban *asta dnde *ab1a lle#ado el a#ua en su nivel anterior! ;uince metros de pared antes sumer#ida *ab1an emer#ido sobre la super-icie! <c*o pares adicionales de nic*os *ab1an salido a la lu,! 0ntes se *ab1a visto obli#ado a sumer#irse para alcan,arlos$ pero a*ora ya se secaban! "on todo$ la la#una no se *ab1a vaciado totalmente! 2o pod1a *acerlo por -lu'o #ravitacional por(ue el nivel de la pileta central era in-erior al del canal e-erente! En el centro an (uedaba un c*arco de a#ua ne#ra rodeado por una cornisa del#ada! 2ic*olas lle# a ese reborde de piedra y ba' de la silleta! Le parec1a inslito estar parado sobre la roca -irme en el mismo lu#ar donde *ab1a luc*ado por su vida y *ab1a estado a punto de perderla ba'o el a#ua! 0l, la vista a donde los rayos del Sol penetraban en el abismo! "omo si se encontrara en el -ondo de un socavn$ se estremeci al roce del aire *medo en sus bra,os desnudos y una sen4 sacin de miedo se apoder de su estma#o! Tir de la cuerda para indicar (ue elevaran la silleta y con pasos cautelosos camin por la cornisa *meda *acia el muro donde las *ileras de nic*os oscuros se destacaban en la roca de color m+s claro! 0*ora alcan,aba a divisar los bordes del bo(uete en el muro (ue casi lo *ab1a succionado *acia su #ollete oscuro y le#amoso! Estaba casi totalmente sumer#ido en un rincn m+s pro-undo donde el a#ua -ormaba un remanso contra el muro! Slo asomaba el arco superior de una o(uedad irre#ular al pie de las *ileras descendentes de los nic*os! El resto estaba sumer#ido! La cornisa se estrec*aba *acia el pie del precipicio$ y al -inal$ aun(ue apoyaba la espalda contra el muro$ los dedos de sus pies se mo'aban en el a#ua! Lle# el momento en (ue no pudo avan,ar m+s sin *undir los pies en sta! 2o ten1a -orma de medir la pro-undidad del c*arco de a#uas turbias y repulsivas! Tratando de mantener los pies -uera del a#ua$ se a#a,ap en la cornisa y se inclin *asta donde pudo sin perder el e(uilibrio! 0poy una mano contra el muro para estabili,arse y e7tendi la otra *acia el bo(uete parcialmente sumer#ido! Tal como lo recordaba$ el borde de la abertura era liso$ y nuevamente tuvo la sensacin de (ue era demasiado cuadrado y recto para no ser arti-icial! 0l arreman#arse advirti (ue el pul#ar *erido an san#raba$ pero sin *acerle caso *undi el bra,o en el a#ua de la la#una! Tante en busca del umbral del bo(uete! 3alp lo (ue parec1an ser blo(ues de mamposter1a tosca y e7tendi el bra,o un poco m+s$ *asta (ue el a#ua le lle# al b1ceps! Una criatura viva$ +#il y pesada$ a#it el a#ua turbia -rente a su cara$ y 2ic*olas enco#i el 300

bra,o bruscamente$ por re-le'o! La cosa si#ui su mano *asta la super-icie y$ lacer su carne con dientes lar#os y puntia#udos como a#u'as! .l alcan, a ver una cabe,a *orrible y mali#na como la de una barracuda! Supo instintivamente (ue lo *ab1a atacado atra1da por el olor de la san#re de su pul#ar *erido! Se par de un salto$ su'etando su bra,o$ y estuvo a punto de caer de la cornisa! La criatura lo *ab1a ro,ado apenas con uno de sus incisivos$ pero ste$ -iloso como una nava'a$ le *ab1a abier to una *erida lar#a y super-icial en el dorso de la mano$ de la cual manaba san#re (ue ca1a al c*arco a sus pies! 0l instante las a#uas ne#ras empe,aron a *ervir$ a#itadas por criaturas acu+ticas -ren ticas! 2ic*olas apoy la espalda contra el muro de piedra y las contempl con asco y *orror! &ivisaba va#amente las -ormas sinuosas como serpentinas$ al#unas de ellas tan #ordas como su pantorrilla$ ne#ras y relucientes! Una de las criaturas asom la cabe,a del a#ua y tir un mordisco! Ten1a o'os inmensos y brillantes$ *ocico alar#ado$ mand1bulas con dientes (ue se superpon1an a los labios del#ados! El cuerpo detr+s de la cabe,a med1a dos metros y a,otaba el a#ua como un l+ti#o para lan,arse sobre la cornisa en busca de las piernas desnudas de 2ic*olas! El #rit con asco y dio un salto *acia atr+s en busca del tramo m+s anc*o de la cornisa! La *orrible cabe,a *ab1a desaparecido$ pero la super-icie de la la#una an estaba a#itada por las +#iles -i#uras serpentinas! I50n#uilas6I$ se di'o! 0n#uilas tropicales #i#antes!I &esde lue#o$ la san#re las *ab1a atra1do! La ca1da del nivel del a#ua las *ab1a atrapado en la la#una$ en cantidades tales (ue se#uramente ya *ab1an devorado los peces (ue constitu1an su alimento! Estaban -am licas! Todos los c*arcos (ue (uedaban en la (uebrada deb1an de estar in-estados por las *orrendas criaturas! 0-ortunadamente$ en su primera visita a la la#una no *a4 b1a san#rado! Se (uit el pa)uelo de al#odn del cuello para vendarse la mano *erida! Las an#uilas eran una amena,a mortal para cual(uiera (ue intentase e7plorar el bo(uete! 3ero ya estaba pensando en la manera de eliminarlas para acceder al pasadi,o subterr+neo! Gradualmente disminuy el -renes1 de la c*arca y la super-icie se a(uiet otra ve,! 2ic*olas al, la vistaE la silleta de madera volv1a a descender y de ella pend1an las del#adas y *ermosas piernas de Royan! /9;u *allaste:/pre#unt e7citada/! 9Hay un tnel!!!/Se interrumpi al ver las manc*as de san#re en su ropa y su mano vendada/! &ios m1o$ 9(u te pas: 9Est+s muy lastimado:/Se par en la cornisa y tom su mano con #ran cuidado!/9;u te *iciste: /2o te preocupes! San#ra muc*o pero no es pro-unda!/93ero (u pas: /5Mira6 0rranc un reta,o del pa)uelo ensan#rentado y lo arro' al a#ua! Royan #rit *orrori,ada cuando el a#ua rompi en *ervor$ a#itada por lar#as sombras 301

-urtivas! Una de ellas arro' la mitad de su cuerpo monstruoso sobre la cornisa y al desli,arse de vuelta al a#ua de' un viscoso rastro plateado sobre la piedra ne#ra! /Los perros #uardianes de Taita nos impiden la entrada/di'o 2ic*olas/! Tendremos (ue ocuparnos de estas criaturitas de &ios antes de e7plorar la entrada ba'o la super-icie! El andamio de bamb construido por Sapper y 2ic*olas en la ladera (ued enca'ado en los nic*os abiertos en la piedra casi cuatro mil a)os atr+s! Taita probablemente *ab1a su'etado su estructura con so#as de corte,a de +rbol$ pero Sapper us alambre #alvani,ado #rueso y la estructura resultante pod1a soportar el peso de muc*os *ombres! Los B-alos -ormaron una cadena *umana para pasar m+(uinas y materiales de mano en mano! La primera pie,a (ue lle# al -ondo de la caverna -ue el #enerador port+til Honda EMSDD! Sapper lo conect a las luces (ue *ab1a instalado al pie del precipicio! El pe(ue)o motor de na-ta era silencioso$ pero #eneraba una cantidad de ener#1a impresionante! Las luces penetraron *asta los ltimos rincones de la caverna e iluminaron el #ran ta,n de piedra como si -uera un escenario! La lu, provoc un cambio de +nimo instant+neo! Todos se mostraron m+s ale#res y con-iados! Los *ombres en el andamio rieron y cuc*ic*earon con entusiasmo al ver a Royan (ue ba'aba para reunirse con Sapper y 2ic*olas en el borde de la la#una! /Bien$ ya sabemos (ue -unciona! 0pa#uen la lu,/indic 2ic*olas! /Este lu#ar es tan oscuro y deprimente!!!/ob'et Royan! /Hay (ue a*orrar combustible! 2o tenemos una estacin de servicio en la es(uina! Tenemos apenas doscientos litros de reserva y aun(ue el Honda consume poco$ *ay (ue a*orrar! 2o sa4 bemos cu+nto tiempo estaremos en el tnel! Royan *i,o una mueca de resi#nacin$ y cuando Sapper apa# el #enerador$ la caverna (ued sumida nuevamente en las lbre#as tinieblas! Royan mir las a#uas oscuras! /9;u *ar+s con esas criaturas *orribles:/pre#unt$ mirando la mano vendada de 2ic*olas! /Sapper y yo *emos elaborado un plan! ^bamos a vaciar la c*arca con baldes mediante una cadena *umana$ pero con tanta a#ua (ue si#ue ba'ando por el r1o ser1a poco pr+ctico! /2o podr1amos con ese caudal aun(ue traba'+ramos las veinticuatro *oras/#ru) Sapper/! 0*ora$ si al mayor se le *ubiera ocurrido traer una bomba de desa#?e!!! /2adie puede pensar en todo$ Sapper! 2i si(uiera yo! @amos a construir una ata#u1a en torno del bo(uete y vaciar esa parte de la la#una! Royan se apart para observar los preparativos! Llevaron media docena de #aviones vac1os *asta el borde de la la#una$ donde los llenaron parcialmente con piedras reco#idas en el lec*o del r1o! "on todo$ se cuidaron de (ue no estuvieran tan llenos como para resultar inmane'ables! En esas pro-undidades a donde no pod1a lle#ar el tractor ten1an (ue recurrir a la -uer,a de traba'o m+s primitivaE el msculo del *ombre! 0n ten1an su-icientes *o'as amarillas de 3@" 302

para envolver cada #avin y volverlo impermeable! /9F tus an#uilas:/Hascinada por las inmundas criaturas$ Royan se manten1a ale'ada del borde de la la#una!/2o puedes obli#ar a los *ombres a meterse en el a#ua6 /Espera y ver+s! Tus amados pececillos ya ver+n lo (ue es bueno/contest 2ic*olas con una sonrisa! Hinali,ados los preparativos para la construccin de la ata#u1a$ 2ic*olas *i,o salir a todo el mundo de la caverna! El solo se (ued en el -ondo$ con una bolsa de #ranadas de -ra#mentacin (ue *ab1a pedido a Me8 2immur! Tom una #ranada en cada mano! ISiete se#undosI$ se di'o! IMosca seca ;uentonHarper$ 5m+s e-ectiva (ue la Royal "oac*man6I Sac los se#uros de las #ranadas y las arro' al centro de la c*arca! Lue#o corri *acia el rincn m+s ale'ado$ se arrodill de cara al muro y se tap las ore'as con las manos! "err los o'os a la espera del estampido! El piso de piedra salt ba'o sus pies y la doble onda e7pansiva lo #olpe con una -uer,a brutal (ue e7puls el aire de sus pulmones! En la caverna estrec*a los estampidos eran atronadores$ pero *ab1a prote#ido bien sus ore'as$ y el a#ua pro-unda *ab1a absorbido la mayor parte de la e7plosin! Se al,aron dos c*orros de a#ua (ue salpicaron el muro y cayeron como balda,os sobre l$ empap+ndolo de pies a cabe,a! Se par apenas ces la reverberacin! Sus o1dos no estaban a-ectados y no *ab1a su-rido otro da)o (ue un ba)o con a#ua *elada! La super-icie del a#ua estaba en movimiento! &ecenas de an#uilas enormes saltaban y mostraban sus vientres blancos al retorcerse! Muc*as estaban muertas y -lotaban inertes$ con sus vientres abiertos por las es(uirlas$ pero otras apenas estaban atontadas! "onoc1a su ape#o tena, a la vida y sospec*aba (ue tardar1an poco tiempo en recuperarse$ pero por el momento no eran peli#rosas! /Listo$ Sapper/#rit *acia arriba/! &iles (ue ba'en! Los *ombres ba'aron por el andamio y contemplaron atnitos la masacre provocada por las #ranadas! &esde la cornisa comen,aron a sacar los cuerpos de las an#uilas muertas! /9Ustedes las comen:/pre#unt 2ic*olas a un mon'e! /5&eliciosas6/El cl ri#o se -rot el estma#o al pensar en el -est1n! /Basta$ an#urrientos/e7clam Sapper/! 0l traba'o! Instalemos los #aviones antes (ue los bic*os los coman a ustedes! "on una ca)a de bamb a modo de sonda$ 2ic*olas *all (ue el nivel del a#ua en la entrada del tnel superaba ampliamente la estatura del *ombre m+s alto! Tuvieron (ue arrastrar los #a4 viones *asta su empla,amiento y lue#o completar el rellenado! La tarea -ue ardua y a#otadora$ pero al cabo de dos d1as (ued empla,ada una presa semicircular (ue aislaba el acceso subma4 rino del resto de la la#una! "on cubos de madera y 'arras de arcilla de las de te'$ los B-alos vaciaron el pe(ue)o embalse 303

en la c*arca principal! 2ic*olas y Royan observaban en ansioso silencio a medida (ue ba'aba el nivel del embalse y aparec1a el bo(uete del precipicio! En poco tiempo pudieron advertir (ue era casi rectan#ular$ de unos tres metros de anc*o por dos de altura! El paso del a#ua *ab1a erosionado los costados y el tec*o$ pero al ba'ar el nivel aparecieron los restos de los blo(ues de piedra (ue probablemente *ab1an sellado la entrada! "uatro *ileras de blo(ues (ue an ocupaban el lu#ar donde los *ab1an colocado los anti#uos alba)iles -ormaban el umbral de la abertura% el resto$ arrancados de sus sitios por las inundaciones de varios milenios$ blo(ueaban parcialmente el tnel! 2ic*olas ba' r+pidamente al embalse! 0un(ue no estaba vac1o$ era incapa, de dominar su impaciencia! "*apoteando en el a#ua (ue le lle#aba a las rodillas se introdu'o en el bo(uete y trat de apartar los escombros (ue le imped1an el paso! /2o *ay duda de (ue es un tnel/e7clam$ y Royan$ dominada por la impaciencia$ salt al embalse y se asom por el bo(uete! /Est+ obstruido/e7clam decepcionada/! 9"rees (ue Taita lo *i,o deliberadamente: /3uede ser! Es di-1cil saberlo! Fo dir1a (ue estos escombros -ueron depositados a(u1 por el r1o$ pero es posible (ue Taita *aya rellenado el tnel a medida (ue sal1a! /2os va a dar un traba'o enorme despe'ar el tnel apenas lo su-iciente para saber adnde conduce!/Royan parec1a descora,onada! /Lamentablemente$ as1 es! Habr+ (ue retirar los escombros a mano y no tendremos tiempo para respetar las sutile,as de una e7cavacin ar(ueol#ica en re#la!/Sali del embalse y le dio una mano para ayudarla a subir a la cornisa!/Bueno$ al menos tenemos lu,/a)adi/ Los *ombres traba'ar+n por turnos d1a y noc*e *asta abrirnos paso!

Embalsaron el r1o &andera/di'o 2a*oot Guddabi$ y Gott*old von Sc*iller lo mir atnito! /9Embalsaron el r1o: 9Est+ se#uro:/pre#unt! /S1$ Herr von Sc*iller! 2uestro esp1a en el campamento de Harper nos mantiene al tanto de todo! Hay trescientos *ombres traba'ando en la (uebrada! F eso no es todo! Hi,o traer por aire una #ran cantidad de e(uipos y provisiones! 3arece una operacin militar! 2uestro esp1a dice (ue tiene incluso una pie,a de e(uipo pesado$ una especie de tractor! @on Sc*iller se volvi *acia Ma8e Helm$ (uien asinti para con-irmar la noticia! /Es la pura verdad$ Herr von Sc*iller! Harper debe de *aber invertido muc*o dinero! El transporte a reo solo pudo costarle m+s de cincuenta mil! 3or primera ve, desde (ue recibi el mensa'e satelital (ue lo *ab1a tra1do desde Hranc-ort$ von Sc*iller empe,aba a sentir clera! Hab1a volado directamente a 0ddis 0beba$ donde el Met Ran#er lo a#uardaba para transportarlo *asta el campamento principal de 3e#aso en la escarpa sobre la (uebrada del 0bbay! 304

Si era cierto/y no pon1a en duda la palabra de Helm/$ Harper *ab1a *ec*o un descubrimiento sumamente importante! Mir por la ventana de la caba)a pre-abricada *acia donde el &andera discurr1a por el valle! Era un r1o anc*o! Embalsar seme'ante caudal era una obra cara y di-1cil en un lu#ar tan remoto y primitivo% un proyecto (ue nadie encarar1a a la li#era o sin la perspectiva de una #rati-icacin importante! La *a,a)a del in#l s merec1a su renuente admiracin! /5Mu streme dnde est+ empla,ada la represa6/orden! Helm borde la mesa para colocarse a su lado! @on Sc*iller ocupaba su tarima$ y los o'os de ambos estaban a la misma altura! Helm se inclin sobre la -oto#ra-1a satelital para se)alar con precisin el empla,amiento de la obra y 'untos la estudiaron unos minutos! /9;u le parece$ Helm: El capata, mene la cabe,a$ *undida entre sus anc*os *ombros! /Slo puedo especular! /H+#alo/di'o von Sc*iller$ pero Helm vacil! /50delante6/insisti von Sc*iller! /Una posibilidad es (ue (uiera trasladar el volumen de a#ua r1o aba'o para deslavar un yacimiento de oro en pepitas o de ob'etos de metales preciosos$ o bien la sobrecar#a (ue cubre la tumba!!! /5Muy improbable6/interrumpi von Sc*iller/! Es un m todo de e7cavacin ine-ica, y costoso! /S1$ es una con'etura tra1da de los pelos/di'o el obsecuente 2a*oot$ pero nadie lo mir! /9Tiene otra *iptesis:/@on Sc*iller mir a Helm -i'amente! /Slo se me ocurre otra ra,n para construir una represaE acceder a al#o (ue se encontraba ba'o el a#ua$ en el lec*o del r1o! /Eso me parece m+s l#ico/musit von Sc*iller$ y volvi su atencin a la -oto#ra-1a/! 9;u *ay r1o aba'o del embalse: /En este lu#ar$ el r1o penetra en una (uebrada an#osta y pro-unda/contest Helm a la ve, (ue se)alaba un punto en la -oto/! Un poco m+s aba'o de la represa! Esta (uebrada$ de unos doce 8ilmetros de lon#itud$ termina a poca distancia del monasterio! La *e sobrevolado$ parece in-ran(ueable$ y sin embar#o!!! /5Si#a$ si#a6 Sin embar#o$ 9(u : /En uno de los vuelos vimos a Harper y la mu'er sentados en el terreno alto sobre la (uebrada! 3recisamente a(u1!/Se)al el lu#ar$ y von Sc*iller se inclin para mirarlo! /9;u *ac1an:/pre#unt sin al,ar la vista! 305

/2ada! Estaban sentados en el borde del precipicio sobre la (uebrada! /9Los vieron a ustedes: /3or supuesto! 3asamos en el *elicptero! 2os oyeron cuando nos acerc+bamos y Harper a#it el bra,o! @on Sc*iller se sumi en el mutismo durante tanto tiempo (ue los dem+s empe,aron a mirarse$ incmodos y a#itados! "uando volvi a *ablar$ 2a*oot se sobresalt! /Evidentemente$ Harper tiene ra,ones para creer (ue la tumba est+ en la (uebrada aba'o de la represa! 9"u+ndo y cmo tendr+ contacto con el esp1a en el campamento de Harper: /Harper recibe provisiones de las aldeas de la escarpa! Las mu'eres llevan #anado para carnear y 'arras con te'! 2uestro *ombre env1a sus in-ormes con una de las mu'eres! /5Fa$ ya6 2o me interesan tantos detalles! Slo (uiero saber si Harper est+ traba'ando en la (uebrada r1o aba'o! 9"u+ndo podr+ averi#uarlo: /3asado ma)ana a m+s tardar/le ase#ur Helm! @on Sc*iller se volvi *acia el coronel 2o#o$ en el otro e7tremo de la mesa! Hasta entonces ste se *ab1a limitado a observar y escuc*ar en silencio! /9"u+ntos *ombres tiene usted en la re#in:/pre#unt von Sc*iller!_ /Tres compa)1as enteras$ trescientos *ombres en total! Todos bien entrenados! Muc*os son veteranos de la #uerra! /9&nde est+n: @en#a y mu streme en el mapa! El coronel -ue a colocarse a su ladoE /Una compa)1a a(u1$ otra instalada en la aldea de &ebra Maryam$ la tercera al pie de la escarpa$ lista para atacar el campamento de Harper! /"reo (ue deber1a atacar a*ora mismo/terci 2a*oot/! Eliminarlos antes de (ue abran la tumba!!! /"+llese la boca/le espet von Sc*iller sin di#narse mirarlo/! "uando (uiera su opinin$ se la pedir !/Estudi el mapa durante unos momentos y se diri#i nuevamente a 2o#oE/9"u+ntos *ombres tiene el 'e-e #uerrillero!!! cmo se llama!!!el (ue se ali con Harper: /Me8 2immur no es un #uerrillero! Es un bandido$ un conocido terrorista s*u-ta/replic 2o#o con ve*emencia! /Libertador para los ami#os$ terrorista para los enemi#os/di'o von Sc*iller con soma/! 9"u+ntos *ombres tiene ba'o su mando: /3ocos! Menos de cien$ tal ve, apenas cincuenta! Todos vi#ilan el campamento de Harper y la 306

represa! @on Sc*iller asinti pensativo$ mientras se tironeaba del lbulo de la ore'a! /Me #ustar1a saber cmo Harper y su #ente entraron en Etiop1a/musit/! S (ue volaron desde Malta$ pero es imposible (ue el avin aterri,ara en la (uebrada! Salt de su tarima y -ue a la ventana desde la cual dominaba el panorama! "ontempl el -ondo de la (uebrada$ un paisa'e de acantilados$ colinas irre#ulares$ mesetas salva'es envueltas en la bruma a,ul de la le'an1a! /9"mo pudieron lle#ar sin (ue se enteraran las autoridades: 9Saltaron en paraca1das 'unto con las provisiones: /2o/di'o 2o#o/! Se#n mi in-ormante$ vino por tierra con Me8 2immur un par de d1as antes de (ue lle#aran las provisiones! /3ero$ 9desde dnde:/pre#unt von Sc*iller/! 9&nde est+ la pista a rea m+s cercana capa, de recibir a un avin #rande: /Si vino con Me8 2immur$ lo m+s probable es (ue aterri,ara en Sud+n! 2immur tiene su base de operaciones all+! Hay muc*as pistas abandonadas cerca de la -rontera! Usted sabe$ la #ue4 rra!!!/2o#o se enco#i de *ombros!/Los e' rcitos se despla,an$ y esa #uerra empe, *ace m+s de veinte a)os! /9&esde Sud+n:/@on Sc*iller busc la -rontera en el mapa!/< sea (ue lle#aron bordeando el r1o! /Es lo m+s probable! /Entonces$ es i#ualmente probable (ue Harper piense escapar por a*1! ;uiero (ue desplace la compa)1a (ue tiene en &ebra Maryam *asta a(u1 y a(u1! Las dos orillas$ r1o aba'o del mo4 nasterio! &eben estar preparados para impedir (ue Harper lle#ue a la -rontera con Sud+n si decide escapar! /S1! 5Bien6 Muy buena t+ctica!/2o#o asinti con entusiasmo! Sus o'os brillaban codiciosos detr+s de sus #a-as! /Emplace los dem+s *ombres en el pie de la escarpa! &1#ales (ue eviten todo contacto con los de Me8 2immur$ pero (ue est n preparados para despla,arse r+pidamente$ copar la ,ona de la represa y blo(uear la (uebrada apenas yo d la orden! /9"u+ndo ser+:/pre#unt 2o#o! /Lo vi#ilaremos con muc*o cuidado! Si descubre al#o$ empe,ar+ a retirar los ob'etos! Muc*os ser+n tan #randes (ue no podr+ ocultarlos! Su in-ormante se enterar+! Entonces lo atacaremos! /&eber1a atacarlo ya$ Herr von Sc*iller/di'o 2a*oot/! 2o le d la oportunidad de abrir la tumba! 307

/5Idiota6/#ru) von Sc*iller/! Si nos precipitamos$ tal ve, nunca descubramos lo (ue evidentemente l ya sabe sobre el empla,amiento de la tumba! /3odr1amos -or,arlo!!! /Si al#o aprend1 en la vida$ es (ue no se puede -or,ar a un *ombre como Harper! Hay cierta clase de in#leses!!! recuerdo la ltima #uerra!!!/Hrunci el entrece'o!/2o$ son #ente dura! 2o debemos precipitamos! "uando Harper descubra al#o$ ser+ el momento de atacar!/Su mueca de preocupacin se trans-orm #radualmente en una sonrisa -r1a!/Esperar! Hay (ue saber esperar el momento oportuno!

Los escombros (ue llenaban el pasadi,o no estaban tan compactados como para impedir el paso del a#ua% si no$ la corriente no *abr1a succionado a 2ic*olas en su primera inmersin en la la#una! Hab1a al#unos res(uicios en el tapn all1 donde estaban atascadas las piedras m+s #randes o donde un tronco de +rbol arrastrado por la corriente ocupaba todo el anc*o del tnel! El a#ua buscaba los puntos d biles de esas secciones y los manten1a abiertos! 2o obstante$ los escombros se *ab1an cal,ado all1 a lo lar#o de los si#los$ y para e7traerlos se re(uer1a un es-uer,o tit+nico! La -alta de espacio para traba'ar era un obst+culo adicional! Slo tres o cuatro robustos B-alos cab1an en el tnel! Los dem+s se limitaban a retirar las pie,as a medida (ue se las pasaban! 2ic*olas los *ac1a traba'ar en turnos de una *ora! Ten1an m+s mano de obra de la (ue necesitaban$ y el cambio -recuente de turno permit1a contar en todo momento con *ombres descansados$ -uertes y +vidos por #anarse los dlares de plata e7tra (ue 2ic*olas les *ab1a prometido! En cada cambio de turno$ 2ic*olas se *und1a en el tnel con la cinta m trica de Sapper y med1a el pro#reso del traba'o! /5"uarenta metros6 Bien por los B-alos/di'o a Hansit* S*eri-$ el mon'e capata,! Mir el *ilo de a#ua (ue corr1a a sus pies! El piso del tnel descend1a a un +n#ulo constante! Mir desde el interior *acia la la#unaE a la lu, de los re-lectores se apreciaba claramente la -orma rectan#ular de las paredes! Era evidente (ue un in#eniero lo *ab1a dise)ado y supervisado los traba'os! Mir nuevamente el piso del tnel$ observ el -lu'o del a#ua y trat de estimar la pro-undidad con respecto al nivel ori#inal del r1o! I@einticinco a treinta metros/pens/! "on ra,n la presin en la boca del tnel casi me aplast!!!I Un -ra#mento de -orma e7tra)a entre sus pies interrumpi sus pensamientos! Se in4 clin para reco#erlo$ lo acerc a un re-lector y lo estudi atentamente! Le (uit el barro con los dedos y sonri! /5Royan6/#rit$ al c*apotear de vuelta *acia la entrada del tnel! Blandi el -ra#mento con #esto triun-alE/9;u me dices de esto: Sentada sobre la ata#u1a$ e7tendi el bra,o y tom el -ra#mento! /5@ir#en sant1sima6 9&nde lo encontraste$ 2ic8y: 308

/En el barro! En medio del tnel$ donde *a estado durante cuatro mil a)os! 0ll1 donde lo de' caer uno de los traba'adores de Taita$ probablemente cuando beb1a un tra#o de vino a espal das del capata,! Royan e7amin +vidamente el -ra#mento de cac*arro a la lu, de una l+mpara! /Tienes ra,n$ 2ic8y! Es un tro,o de +n-ora de vino! Mira el cuello alar#ado y el borde con pico! 3ero si *ubiera al#una duda$ y no la *ay$ el piro#rabado en el borde indica (ue pertenece a nuestro per1odo! 2o puede ser anterior al ZDDD antes de "risto! Sin soltar el -ra#mento$ salt al -ondo barroso del embalse y le ec* los bra,os al cuello! /Es un indicio m+s$ 2ic8y! 3isamos las *uellas de Taita! 92o pueden traba'ar m+s r+pidamente: 5El vie'o ru-i+n ya siente nuestro aliento en la nuca6 "uando el turno si#uiente llevaba media *ora de traba'o$ #ritos de entusiasmo reverberaron en el tnel$ y 2ic*olas corri *acia el -ondo! /9;u pasa$ Hansit*:/pre#unt en +rabe al mon'e capata,/! 9;u si#ni-ican esos #ritos: /2os *emos abierto paso$ e--endi!/Hansit* S*eri- sonri$ y sus dientes brillaron en su cara ne#ra y sucia de barro! 2ic*olas avan, ansiosamente entre los traba'adores! 0l (uitar un enorme canto rodado$ *ab1an abierto un bo(uete! Introdu'o su linterna a pilas en el *ueco abierto en el muro$ pero slo pudo divisar un *ueco ne#ro! 0l volver$ palme la espalda del mon'e! /Buen traba'o$ Hansit*! Un dlar de premio para cada uno! 53ero (ue si#an traba'ando6 ;uiten todos los escombros! 3ero la orden no era tan -+cil de cumplir! Se sucedieron otros dos turnos antes de (ue el tnel (uedara limpio de escombros y materia e7tra)a! Slo entonces Royan y 2ic*olas pudieron lle4 #ar al umbral de la caverna donde desembocaba el tnel! /9;u pas a(u1: 9;u caus esto:/pre#unt Royan$ desconcertada$ mientras la linterna de 2ic*olas barr1a la #ran o(uedad! /"reo (ue *ubo un derrumbe! 3arece (ue *ab1a una -alla en el estrato de la roca a(u1 y a(u1!/ El *a, ilumin las #rietas en el tec*o de la caverna! /9"rees (ue el -lu'o del a#ua por el tnel lo dra#: /E7actamente!/2ic*olas ilumin el piso!/El piso del tnel tambi n se *undi! 0 sus pies$ donde se *und1a la roca$ se abr1a un po,o pro-undo! Tres metros aba'o del borde *ab1a una #ran la#una circular con paredes verticales! El tec*o se *ab1a *undido para -ormar una bveda irre#ular de piedra y la orilla opuesta de la la#una$ a m+s de treinta metros de donde se encontraban$ estaba *undida en las tinieblas! 0parentemente no *ab1a manera de salvar el obst+culo sin *undirse en el a#ua! 2ic*olas 309

pidi a los #ritos una lar#a ca)a de bamb de las (ue *ab1an usado para construir el andamio! El palo med1a die, metros y no era -+cil transportarlo por el tnel! 2ic*olas lo *undi en el a#ua tenebrosa *asta donde alcan,aba su bra,o para sondear la la#una! /2o toca -ondo!/Mene la cabe,a!/9Sabes lo (ue pienso:/Sac la ca)a y la devolvi a Hansit*! /2o$ d1melo! /"reo (ue esta es la -alla natural (ue lleva el a#ua *asta el otro lado de la colina y la *ace a-lorar en la -uente de las mariposas! El r1o abri su propio lec*o! /Entonces$ 9por (u no se vaci:/pre#unt Royan$ contemplando perple'a la la#una! /3robablemente *ay un codo en U en el pasadi,o! El a#ua (ued atrapada como en el codo de un desa#?e! Ilumin el a#ua con el *a, de su linterna$ y Royan lan, un #rito de asco y *orror cuando una an#uila #i#antesca se elev *asta la super-icie atra1da por la lu,! /5;u asco6/Involuntariamente dio un paso atr+s!/Todo el r1o debe de estar in-estado por estas criaturas! La silueta sinuosa recorri todo el borde de la la#una antes de *undirse nuevamente! /Si es verdad (ue se derrumb un tramo del piso$ el tnel de Taita deber1a se#uir m+s all+ de este po,o!/Se)al la orilla opuesta de la la#una$ y 2ic*olas apunt el *a, de la linterna en esa direccin!/5Mira$ 2ic8y6 0*1 est+! Un bo(uete rectan#ular se abr1a -rente a ellos al otro lado de la la#una! /9"mo cru,aremos:/pre#unt desalentada! /La respuesta es (ue no ser+ -+cil! 5"ara'o6/e7clam 2ic*olas con ve*emencia/! 2os va a llevar otros dos d1as$ y ya estamos cortos de tiempo! Habr+ (ue tender un puente! /9;u clase de puente: /&ile a Sapper (ue ven#a! Esa es su tarea! Sapper lle# al borde de la la#una y contempl la orilla opuesta! /3ontones/#ru)/! 9"u+ntas balsas in-lables tienes escondidas: /2i lo pienses$ Sapper!/2ic*olas mene la cabe,a!/2o vas a poner tus manos sucias en mis balsas! /Bueno$ t mandas/replic Sapper con un #esto de resi#nacin/! Ser1a lo m+s -+cil y r+pido! 0nclar una balsa en medio de la la#una y tender un and n sobre ella! 2ecesito al#o (ue -lote!!! 310

/Baobab!/2ic*olas c*as(ue los dedos!/Eso es lo (ue *ace -alta! La madera seca de baobab es liviana como la madera balsa y -lota tan bien como un in-lable! /Hay cual(uier cantidad de baobabs en las laderas/asinti Sapper/! Uno de cada dos +rboles es un baobab! 0 cien metros de la cima del precipicio crec1a un ma#n1-ico e'emplar de Adansonia digitata! Su corte,a lisa era seme'ante a la piel de los #randes reptiles de la era de los dinosaurios! Su circun-erencia era inmensaE veinte *ombres no alcan,aban a abarcarla! Las ramas superiores estaban retorcidas y desnudas$ y daba la impresin de *aber muerto cien a)os antes! El nico indicio de vida eran las enormes vainas con sus c+scaras aterciopeladas% api)adas en las ramas m+s altas$ reventaban para derramar las semillas ne#ras ba)adas en viscosa crema blanca! /Los ,ules dicen (ue el #ran esp1ritu 28ulu Rulu plant el baobab patas arriba$ con las ra1ces en el aire$ para casti#arlo/di'o 2ic*olas mientras contemplaban la enorme enver#adura de la copa! /93or (u lo *i,o:/pre#unt Royan/! 9;u *i,o el pobre baobab para merecer seme'ante casti#o: /Se 'act de ser el +rbol m+s alto y #rueso del bos(ue! 3or eso el 28ulu Rulu decidi inculcarle un poco de *umildad! Una de las ramas #i#antescas$ rota ba'o su propio peso$ yac1a sobre el suelo rocoso! La madera blanca y -ibrosa era liviana como el alcorno(ue! Guiados por 2ic*olas$ los le)adores la cortaron en tro,os de tama)o mane'able! Las transportaron por el tnel *asta el sumidero$ donde Sapper uni los troncos y los tendi sobre la la#una como una senda! Su'et ambos e7tremos a la roca y tendi un and n de ca)as de bamb! El puente de baobab -lotaba sobre el a#ua y aun(ue se *amacaba y oscilaba$ pod1a sostener a una docena de *ombres! 2ic*olas -ue el primero en cru,ar el sumidero! 0poy una escalera tosca contra la orilla vertical y subi a la boca del tnel en la orilla opuesta de la la#una! Royan le pisaba los talones! &esde la entrada a la continuacin del tnel$ apenas 2ic*olas lo ilumin con su linterna$ advirtieron el cambio en el tipo de construccin! El torrente del r1o no *ab1a dra#ado y erosionado ese tramo del tnel en la misma medida (ue el otro! 3robablemente el caudal principal se drenaba por el sumidero! Las dimensiones eran id nticas$ dos metros de altura por tres de anc*o$ pero la -orma rectan#ular era m+s precisa$ y aun(ue las paredes y el tec*o eran irre#ulares como los de un socavn de mina$ aparec1an claramente las marcas de las *erramientas empleadas para abrirlo! El piso del tnel era un tosco pavimento de la'as de piedra! Ese tramo tambi n *ab1a estado sumer#ido$ por(ue se encontraba ba'o el nivel natural del r1o antes de (ue lo embalsaran! El pavimento estaba *medo y cubierto de un l #amo (ue no *ab1a tenido tiempo para secarse desde (ue el receso de las a#uas permiti el paso del aire! Las paredes y el tec*o c*orreaban a#ua% el aire *medo y -r1o estaba impre#nado de olor a barro y podredumbre! Esperaron (ue Sapper tendiera los cables sobre el puente e instalara las luces! 0l encenderlas$ 311

vieron (ue el tnel ascend1a en un +n#ulo de apro7imadamente veinte #rados! /El vie'o ru-i+n Taita nunca de'a de *acer de las suyas! 2os llev muy aba'o del nivel del a#ua para inundar un tramo del tnel lo su-icientemente lar#o para (ue no se lo pudiera atravesar a nado! 0*ora vuelve a subir/di'o 2ic*olas! El y Royan avan,aron con paso inse#uro por el pasadi,o ascendente! 2ic*olas contaba los pasos en vo, alta! /"iento oc*o$ ciento nueve$ ciento die,!!!/Bruscamente lle#aron al reciente nivel in-erior del r1o$ se)alado claramente por una marca en la pared donde terminaba la *umedad! El pavimento ba'o sus pies tambi n estaba seco y libre de -an#o! "incuenta pasos m+s adelante superaron el nivel (ue alcan,aba el r1o en la poca de las crecidas$ i#ualmente marcado en las paredes y el piso rocosos! En ese tramo el tnel nunca se inundaba$ y se *allaba en el mismo estado en (ue lo *ab1an de'ado los alba)iles esclavos de los e#ipcios cuatro milenios antes! Las marcas de los cinceles de bronce eran tan claras como si las *ubieran *ec*o la semana anterior! 0penas tres metros m+s all+ del nivel m+s alto alcan,ado por el a#ua del r1o$ lle#aron a una plata-orma de piedra! 0ll1 el piso era *ori,ontal y el tnel se reple#aba sobre s1 mismo! /Tom monos un minuto para admirar esta *a,a)a de la in#enier1a!/2ic*olas tom el bra,o de Royan y se)al el tramo del tnel (ue acababan de recorrer!/Taita coloc esta plata-orma en la (ue nos *allamos precisamente sobre el nivel m+s alto del r1o! 9"mo pudo calcularlo con tanta precisin: 2o ten1a un nivel de anteo'o$ y sus instrumentos de medicin eran sumamente primitivos! Sin embar#o$ lo calcul con precisin absoluta! Es una obra #enial! /Bueno$ en su te7to repite una y otra ve, (ue era un #enio! Supon#o (ue *abr+ (ue creerle$ 9no:/Le tirone el bra,o/! @amos$ ten#o (ue ver (u si#ue despu s del recodo/di'o con im4 paciencia! Muntos doblaron el codo de ciento oc*enta #rados! 2ic*olas sosten1a la l+mpara el ctrica en alto y el cable se e7tend1a *acia atr+s por el pasadi,o! 0l ver lo (ue aparec1a ante ellos$ Royan lan, una e7clamacin y a-err la mano libre de 2ic*olas! El asombro los detuvo en seco! Taita *ab1a dise)ado el codo de la rampa ascendente para provocar un e-ecto dram+tico! El tramo in-erior del pasadi,o era una construccin tosca de paredes irre#ulares y desnudas$ tec*o basto y lleno de #rietas! "on su c+lculo e7acto de los niveles$ Taita sab1a (ue los tramos in-eriores del pasadi,o estar1an sumer#idos y su'etos a la erosin del a#ua! 2o *ab1a perdido tiempo ni es-uer,o en embellecerlos! 0nte ellos se al,aba una amplia escalinata! El +n#ulo de ascenso era tal (ue$ desde la plata-orma donde se encontraban$ no se alcan,aba a ver la cima! "ada escaln ocupaba todo el anc*o del tnel y su altura era de un palmo! Las caras eran de #neis moteado% cada la'a estaba lustrada y cortada con tal precisin (ue las 'untas eran casi invisibles! El tec*o$ tres veces m+s alto (ue en los tramos in-eriores$ era una bveda per-ectamente proporcionada! Los muros y la bveda eran de bellos blo(ues de #ranito a,ul tallados y unidos con maravillosa precisin y simetr1a! El con'unto era una obra maestra del arte del alba)il$ imponente y ma'estuosa! Hab1a una promesa a la ve, (ue una amena,a en ese vest1bulo a lo desconocido! Su austeridad y -alta de adornos lo volv1an an m+s impresionante! Royan apret suavemente la mano de 2ic*olas y 'untos subieron el primer pelda)o de la 312

escalinata! Lo tapi,aba una capa del#ada de polvo$ blanco y sutil como el talco! El polvo se al,aba en lentos remolinos *asta sus rodillas y se asentaba nuevamente a su paso! 0tenuaba el -uerte resplandor de la l+mpara (ue 2ic*olas al,aba con la diestra! 0 medida (ue ascend1an$ la cima de la escalinata aparec1a #radualmente! Royan *undi las u)as en la palma de 2ic*olas al ver lo (ue los a#uardaba! El remate de la escalinata era un descanso *ori,ontal en cuyo muro opuesto *ab1a una puerta rectan#ular! Lle#aron al descanso y se pararon ante la puerta! 2o *ab1a palabras para e7presar sus sentimientos en ese momento sublimeE durante un lapso (ue parec1a eterno$ la contemplaron$ tomados de la mano con -uer,a -iera y posesiva! 3or -in 2ic*olas pudo apartar sus o'os de la puerta y mirar a Royan! @io sus sentimientos re-le'ados en su cara% sus o'os brillaban como iluminados desde el interior por una pasin in 4 candescente! "on nin#una otra persona en el mundo *ubiera (uerido vivir ese momento! &eseaba prolon#arlo para la eternidad! Ella volvi la cabe,a para mirarlo! Se miraron lar#a y solemnemente a los o'os! Sab1an (ue *ab1an alcan,ado un cl1ma7 irrepetible en sus vidas! Ella le apret la mano con m+s -uer,a y mir otra ve, la puerta! Estaba revocada con arcilla blanca del r1o (ue$ con los a)os$ *ab1a ad(uirido una p+tina color mar-il! 2o *ab1a #rieta ni m+cula en su super-icie$ bella como el cutis de una vir#en! Sus o'os +vidos se detuvieron en dos sellos empotrados en el centro de la arcilla blanca! El sello superior ten1a la -orma de un cartuc*o real% coronaba su nudo rectan#ular el escaraba'o con cuernos$ s1mbolo del #ran c1rculo de la eternidad! Los labios de Royan -ormaron las palabras al leer los 'ero#l1-icos$ pero sin emitir sonido! EEl 5odopoderoso. El Divino. !onarca de los 3einos Alto 1 =ajo de Egipto. "ompaero del dios +orus. Amado de Fsis 1 7siris. !amose, que viva por siempre.E &eba'o del ma#n1-ico sello real aparec1a otro$ m+s pe(ue)o y de dise)o m+s sencillo$ con -orma de *alcn con un ala rota ca1da sobre el pec*o listado y la leyendaE EGo, 5aita el esclavo, he obedecido tu mandamiento, divino Bara?n.E Ba'o el *alcn mutilado$ una columna de 'ero#l1-icos e7presaba una advertencia severa H ECBorasteroD #os dioses vigilan. CA1 de ti si perturbas el descanso eterno del 3e1DE

La rotura de los sellos de la puerta era un acto trascendente$ y aun(ue se a#otaba r+pidamente el tiempo (ue les (uedaba antes del comien,o de las lluvias$ no estaban dispuestos a reali,arlo a la li#era! &eb1an llevar re#istros de todo lo (ue descubr1an y causar el menor da)o posible al acceder a la tumba! 0 pesar de la escase, de tiempo$ dedicaron un d1a entero a los preparativos para la apertura de la tumba! L#icamente$ la primera preocupacin de 2ic*olas era la se#uridad de la ,ona! 0 su pedido$ Me8 2immur apost centinelas armados en el puente sobre el sumidero del tnel de acceso! El cruce del puente (ued restrin#ido a 2ic*olas y cuatro mon'es ele#idos por l$ ade4 m+s de Royan$ Sapper$ Me8 y Tessay! 313

Hansit* S*eri- *ab1a demostrado su val1a muc*as veces durante la limpie,a del tnel in-erior! Hombre -uerte$ voluntarioso e inteli#ente$ se *ab1a convertido en el ayudante personal de 2ic*olas! Transport el tr1pode y los dem+s accesorios mientras 2ic*olas -oto#ra-iaba el tnel de acceso y la puerta sellada! Us tres rollos completos para ase#urarse de poseer un re#istro e7*austivo de los sellos intactos y el entorno de la puerta! Slo entonces 2ic*olas permiti (ue Hansit* y otros tres mon'es tra'eran las *erramientas necesarias para violar la entrada! Sapper traslad el #enerador Honda *asta el sumidero para reducir la ca1da de volta'e de la corriente al surcar el cable! Lue#o instal re-lectores en el descanso superior de la escalinata y los apunt *acia la super-icie blanca de la puerta revocada! "uando se reunieron en el umbral los embar# una sensacin sobreco#edora! 0un(ue la tumba ten1a miles de a)os$ estaban a punto de perpetrar un acto de pro-anacin! Royan *ab1a traducido la advertencia #rabada en 'ero#l1-icos sobre la puerta para Sapper$ Me8 y Tessay% nin#uno de ellos la tomaba a la li#era! 2ic*olas marc los bordes de la abertura cuadrada (ue iba a practicar en el revo(ue! &e tama)o apenas su-iciente para permitir el acceso$ abarcaba el cartuc*o real y el sello del *alcn mutilado de Taita! Su intencin era retirar la pie,a completa para conservar los sellos intactos! Fa ima#inaba la e7*ibicin en un lu#ar destacado del museo de ;uenton 3ar8! "on una lesna lar#a y puntia#uda como una a#u'a cal el +n#ulo superior derec*o! Haciendo #irar la *erramienta atraves la arcilla seca para tratar de descubrir (u *ab1a ba'o el revo(ue! &escubri r+pidamente (ue el revo(ue cubr1a un entrete'ido de 'uncos! /Esto -acilita el traba'o/le coment a Royan/! La esterilla permitir+ retirar el revo(ue sin (ue se a#riete ni se rompa! Introdu'o la lesna lenta y cuidadosamente *asta (ue el instrumento de' de encontrar resistencia y penetr *asta el man#o! Midi el #rosor de la puerta con la *o'aE /&iecioc*o cent1metros! Taita nunca a*orra material$ 9no: 2os va a dar traba'o! "on la lesna$ 2ic*olas atraves las cuatro puntas de la abertura (ue iba a practicar! Lue#o indic a Hansit* (ue le acercara la #ruesa barrena para a#randar los a#u'eros! Era el tipo de taladro (ue emplean los pescadores para abrir el *ielo (ue cubre los la#os durante el invierno! 0penas el barreno atraves la puerta$ 2ic*olas apart a Hansit* con impaciencia y espi por el a#u'ero! La oscuridad era total$ pero le lle# una bocanada tenue de aire anti#uo! Era un olor seco$ muerto y austero$ de eras anti#uas! /9;u ves:/pre#unt Royan pe#ada a su espalda! /5La lu,6 0lc+ncenme la lu,/orden$ y cuando Sapper lo *i,o$ la al, *asta la abertura! /5&ime6/Royan saltaba con impaciencia!/9;u se ve: /5"olores6/suspir/! "olores maravillosos$ indescriptibles!/Retrocedi$ la tom por la cintura 314

y la al, para (ue pudiera mirar! /5Hermoso6/e7clam/! Es *ermos1simo!

Sapper instal el ventilador el ctrico de alta potencia para (ue *iciera circular el aire en el pasadi,o mientras 2ic*olas preparaba la sierra sin-1n! "uando todo estuvo dispuesto$ ayud a Royan a colocarse un par de antiparras y una m+scara para polvo$ as1 como un par de tapones de cera en los o1dos! 0ntes de poner en marc*a la sierra obli# a todos a volver al sumidero! En el estrec*o lu#ar$ el *umo del escape de la sierra$ el polvo y el ruido del motor a #asolina ser1an insoportables$ pero adem+s (uer1a (ue slo Royan estuviera presente con l en el momento del in#reso! Una ve, a solas$ 2ic*olas encendi el ventilador a potencia m+7ima$ se coloc la m+scara y las antiparras y tapon sus o1dos! Tir de la cuerda de encendido de la sierra sin-1n$ y el escape del motor lan, una bocanada de *umo a,ul al arrancar! 2ic*olas se plant con -irme,a e introdu'o la sierra sin-1n en el a#u'ero abierto por el barreno en la puerta revocada! 0traves el #rueso revo(ue blanco y los 'uncos como un cuc*illo la co4 bertura de un pastel de bodas! "on sumo cuidado *i,o correr la sierra a lo lar#o de la l1nea (ue *ab1a tirado! Se al, una nube de polvo blanco de revo(ue (ue a los pocos se#undos redu'o la visibilidad a menos de medio metro! Sin vacilar$ 2ic*olas si#ui cortando de arriba aba'o por el borde dere4 c*o$ lue#o por el in-erior y de aba'o arriba por el i,(uierdo! Hinalmente cort el borde superior y cuando la trampa cuadrada se inclin *acia adelante ba'o su propio peso$ apa# el motor de la sin-1n y de' la *erramienta en el piso! Royan se adelant r+pidamente y 'untos$ en medio del remolino de polvo y *umo$ sostuvieron el cuadrado de revo(ue para impedir (ue se rompiera en mil peda,os sobre el pavimento! "on #ran cuidado lo sacaron de su lu#ar y lo apoyaron contra un muro lateral! Los sellos estaban intactos! El bo(uete abierto en el revo(ue era un cuadrado ne#ro! 2ic*olas en-oc una l+mpara *acia l$ pero la nube de polvo era demasiado densa como para mirar al interior! 2ic*olas atraves la trampa *acia el espacio posterior! La bruma era tan densa$ (ue nin#n re-lector lo#raba atravesarla! 0ntes de dar un paso m+s$ se volvi para dar una mano a Royan! Ella ten1a derec*o a compartir el descubrimiento paso a paso! Se pararon 'unto al muro a la espera de (ue el ventilador despe'ara el aire! 3oco a poco la bruma de polvo empe, a disiparse y lo primero (ue apareci a la vista -ue el piso ba'o sus pies! 2o lo -ormaban la'as de piedra sino baldosas de +#ata amarilla -inamente lustradas y colocadas con una destre,a tal (ue las 'untas eran invisibles! 3arec1a una sola planc*a *ermosa de vidrio opaco$ cuyo brillo era atenuado por la del#ada capa de talco (ue se *ab1a asentado sobre ella! 0ll1 donde sus pies *ab1an perturbado la p+tina de polvo$ el +#ata lan,aba destellos a 315

la lu, del re-lector! Entonces la bruma de polvo se volvi m+s tenue y en medio de las tinieblas apareci un -ant+stico esplendor de colores y -ormas! Royan se (uit la m+scara para polvo y la de' caer al piso de +#ata! 2ic*olas la imit e inspir pro-undamente el aire estancado! 0 lo lar#o de los milenios en (ue nin#una corriente de aire lo *ab1a perturbado$ lo *ab1a impre#nado un olor anti(u1simo$ el per-ume mo*oso de las vendas de lino de un cad+ver embalsamado! Lue#o la bruma termin de disiparse y ante sus o'os apareci un pasadi,o lar#o y recto cuyo e7tremo estaba sumido en tinieblas! 2ic*olas volvi al bo(uete en la puerta sellada e introdu'o el re-lector montado sobre su tr1pode! Lo instal para (ue iluminara el pasadi,o *asta el -ondo! 0l avan,ar$ las im+#enes de los vie'os dioses se al,aron a su alrededor! Sus inmensos o'os *ostiles contemplaban a los intrusos desde las paredes y el alto tec*o! 2ic*olas y Royan avan,aron lentamente! La del#ada capa de polvo atenuaba el ruido de los pasos sobre el +#ata$ y el polvo (ue an persist1a en el aire re-le'aba la lu,$ envolvi ndolos como una #asa luminosa$ et rea$ on1rica! Las inscripciones cubr1an cada cent1metro de las paredes y el cielo raso! Hab1a lar#os pasa'es de los escritos m1sticos$ el Libro de los alientos$ el Libro de las estaciones y el Libro de la sa4 bidur1a! <tros blo(ues de 'ero#l1-icos narraban la *istoria de la vida terrena del -aran Mamose y e7altaban las virtudes (ue le *ab1an #ran'eado el amor de los dioses! M+s adelante lle#aron al primero de oc*o santuarios abiertos en los muros de la #ran #aler1a -uneraria! Era el de <siris! Se trataba de una c+mara circular con muros curvos cubiertos de te7tos en alaban,a del dios y un nic*o (ue conten1a la pe(ue)a estatua de <siris con el alto tocado de plumas y o'os de nice y cristal de roca de mirada tan implacable (ue Royan se estre4 meci! 2ic*olas palp el pie del dios y di'o una sola palabraE /5<ro6 Lue#o contempl el inmenso mural (ue cubr1a la pared y la mitad de la bveda sobre el santuario y alrededor! Era una -i#ura #i#antesca del mismo <siris$ dios de la Ultratumba$ de rostro verde y barba posti,a$ los bra,os cru,ados sobre el pec*o$ el l+ti#o y el b+culo en las manos$ el alto tocado de plumas y la cobra erecta sobre la -rente! Era una visin sobreco#edora! 0 la lu, (ue oscilaba en la nube de polvo$ el dios parec1a cobrar vida y moverse ante sus o'os! 2o se demoraron en el primer santuario por(ue la #aler1a continuaba$ recta como el vuelo de una -lec*a *acia el blanco! Si#uieron adelante! El se#undo santuario abierto en el muro estaba dedicado a la diosa! En el nic*o$ la -i#ura dorada de Isis ocupaba el trono (ue era su s1mbolo! "on su seno amamantaba al ni)o Horus! Sus o'os eran de mar-il y lapisl+,uli a,ul! Los murales cubr1an todas las paredes en torno del nic*o! 0*1 estaba la madre de o'os inmensos delineados con polvo ne#ro como la noc*e$ coronada por el disco del Sol y los cuernos de la vaca sa#rada! 0 su alrededor$ los 'ero#l1-icos (ue cubr1an los muros brillaban como luci rna#as% por(ue ten1a cien nombres distintos! Era 0st y 2et y Bast! Tambi n era 3ta* y Se8er$ Merse8ert y Rennut! Todos eran nombres potentes$ por(ue su santidad y su aureola ben vola perduraban$ mientras la mayor1a de los vie'os dioses se *ab1an e7tin#uido por -alta de creyentes (ue repitieran y mantuvieran vivos sus nombres m1sticos! 316

En la anti#ua Bi,ancio y lue#o en el E#ipto cristiano$ las virtudes y los atributos de la anti#ua diosa *ab1an reca1do sobre la @ir#en Mar1a! Su ima#en (ue amamantaba al pe(ue)o Horus se perpetuaba en los 1conos de la @ir#en y el 2i)o! 0s1$ Royan veneraba la diosa en todas sus entidades$ la san#re me,clada de sus antepasados reconoc1a a Isis y Mar1a$ la *ere'1a y la verdad se un1an en su cora,n$ embar#ado a la ve, por la culpa y la e7altacin reli#iosa! El santuario si#uiente conten1a una estatua dorada de Horus con la cabe,a de *alcn$ tercer miembro de la sa#rada trinidad! En su diestra bland1a el arco de #uerra y en la i,(uierda el an8*$ por(ue la vida y la muerte le pertenec1an! Sus o'os eran cornalinas ro'as! Los retratos de sus otras entidades rodeaban la estatuaE el ni)o Horus amamantado por Isis$ Horus como el 'oven divino Harpcrates$ arro#ante$ esbelto y *ermoso$ toc+ndose el mentn con un dedo en el #esto ritual$ los pies cal,ados con sandalias$ las piernas abiertas ba'o el -aldell1n r1#ido! Lue#o Horus con la cabe,a de *alcn$ a veces con cuerpo de len$ en otras con el de un 'oven #uerrero$ con la #ran corona doble del sur y el norte! &eba'o aparec1a la inscripcinE IGran &ios y Se)or del "ielo$ de poder mani-iesto$ 3oderoso entre los dioses$ cuya -uer,a *a vencido a los enemi#os de su divino padre <siris!I En el cuarto santuario estaba Set*$ el arc*imali#no dios de la violencia y la discordia! Su cuerpo era de oro$ pero su cabe,a era la de la *iena ne#ra! El (uinto santuario era el del dios de los muertos y la necrpolis$ 0nubis con la cabe,a de c*acal! .l o-iciaba en la momi-icacin% una de sus tareas era la de mirar el -iel de la #ran balan,a en la (ue se pesaba el cora,n del muerto! Si el astil (ue sosten1a los platillos conservaba la *ori,ontal$ el muerto era di#no$ pero si la balan,a se inclinaba en su contra$ 0nubis arro'aba el cora,n al monstruo de cabe,a de cocodrilo para (ue lo devorara! El se7to santuario estaba consa#rado a T*ot$ dios de la escritura! Ten1a la cabe,a del sa#rado ibis y en la mano sosten1a el pun,n del escriba! En el s ptimo santuario$ la vaca sa#rada Hat*or estaba plantada sobre sus cuatro pe,u)as$ con su cuerpo moteado de blanco y ne#ro$ su beni#no rostro *umano coronado por enormes ore'as! El octavo santuario era el m+s #rande y ma#n1-ico por(ue pertenec1a a 0mn Ra$ padre de toda la creacin! Era el Sol$ un #ran disco de oro del cual emanaban los rayos dorados! 2ic*olas *i,o una pausa para contemplar todo el lar#o de la #aler1a! Las oc*o estatuas sa#radas constitu1an un tesoro a la par de todo lo *allado por HoOard "arter y Lord "arnarvon en la tumba de Tutan8amn! En su -uero 1ntimo sab1a (ue era indecente pensar si(uiera en su valor monetario! 3ero la pura verdad era (ue una sola de esas e7traordinarias obras de arte pa#ar1a con creces todas sus deudas! &e' de lado esos pensamientos y se volvi una ve, m+s *acia la espaciosa c+mara (ue remataba la #aler1a! /La c+mara -uneraria/murmur Royan con temor reverente/! La tumba! 0 medida (ue avan,aban$ las estatuas retroced1an como si el -antasma del milenario Haran corriera *acia el lu#ar de su descanso eterno! "ontemplaron el interior de la tumba! Los murales eran los m+s ma#n1-icos y deslumbrantes de todos! 0un(ue *ab1an visto tantos$ sus o'os y sentidos no estaban saturados ni *artos de seme'ante pro-usin! Una sola -i#ura alar#ada ocupaba la pared del -ondo y recorr1a el tec*o! Era el cuerpo -le7ible 317

y sinuoso de la diosa 2ut en el momento de parir el Sol! Los rayos dorados (ue emanaban de su vientre iluminaban el sarc-a#o del Haran e imbu1an al Rey muerto de nueva vida! En el centro de la c+mara se encontraba el sarc-a#o real$ un enorme atad tallado de un blo(ue slido de #ranito! "u+ntos esclavos *abr+n necesitado para acarrear el blo(ue de piedra por los pasadi,os subterr+neos$ se pre#unt 2ic*olas! Ima#inaba el resplandor de los cuerpos sudorosos a la lu, de las antorc*as$ el c*illar de los rodillos de madera ba'o el peso colosal de la piedra! Entonces mir al interior del sarc-a#o y su +nimo cay como una piedra al advertir (ue estaba vac1o! 0l#uien *ab1a al,ado la #ran tapa de piedra y la *ab1a arro'ado a un costado con tanta violencia (ue se *ab1a partido! Los dos tro,os estaban en el suelo 'unto al atad! 0van,aron lentamente$ y el sabor amar#o de la desilusin se me,cl en sus bocas con el del polvo! El sarc-a#o abierto slo conten1a -ra#mentos de los cuatro canopes! Estos 'arros de ala4 bastro deb1an contener las entra)as$ el *1#ado y otras v1sceras del Rey! Las tapas rotas estaban decoradas con cabe,as de dioses y animales -ant+sticos del mundo de ultratumba! /5@ac1o6/susurr Royan/! Robaron el cuerpo del Rey!

&urante los d1as si#uientes$ mientras -oto#ra-iaban los murales y embalaban las estatuas de los oc*o dioses y diosas de la #aler1a -uneraria$ Royan y 2ic*olas anali,aron la desaparicin de la momia real de su sarc-a#o! /Los sellos en la puerta de la tumba estaban intactos/di'o Royan una y otra ve,! /Se me ocurre una e7plicacin/aventur 2ic*olas/! Tal ve, el mismo Taita retir la momia y el tesoro! En el s ptimo papiro lamenta el despil-arro de seme'ante tesoro! &ice (ue *ubiera sido m+s provec*oso usarlo para prote#er y alimentar a la nacin y su pueblo! /2o lo creo/replic Royan/! 9;u sentido tiene *acer el es-uer,o de embalsar el r1o$ e7cavar el tnel ba'o la la#una y construir seme'ante tumba slo para retirar y destruir la momia del Rey: Taita era un *ombre racional! 0 su manera$ veneraba los dioses de E#ipto! 3uedes leerlo en todos sus escritos! Mam+s se *ubiera mo-ado de las tradiciones en las cuales cre1a! Hay al#o en la tumba (ue me *uele a -also!!! la desaparicin misteriosa y casi in-ormal del cuerpo$ incluso las pinturas e inscripciones en los muros! /En cuanto al cad+ver ausente$ estoy de acuerdo$ pero no comprendo (u encuentras de e7tra)o en las decoraciones! /Empecemos por las pinturas!/Se)al la ima#en de Isis con #esto indi-erente/! Son *ermosas$ las reali, un artista cl+sico competente$ pero trilladas y estili,adas tanto en su -orma como en los colores! Las -i#uras son r1#idas e inmviles!!! les -alta movimiento y a#ilidad! 2o muestran esa c*ispa #enial (ue vimos en la tumba de la reina Lostris donde aparecieron los rollos de papiro en los 'arros de alabastro! 2ic*olas contempl los murales con aire pensativo! 318

/S1$ comprendo! Hasta los murales de la tumba de Tanus en el monasterio son de otra cate#or1a! /5E7actamente6/di'o con ve*emencia/! Eran pinturas de Taita! Estas son de al#n ayudante suyo! /9;u otra cosa te llam la atencin en las inscripciones: /9Has o1do *ablar de al#una otra tumba (ue no tuviera pasa'es del Libro de los muertos inscritos en los muros o (ue no mostrara el via'e del muerto por las siete estaciones para lle#ar al para1so: 2ic*olas la mir sobresaltado! 2o se le *ab1a ocurrido pensar en ello! Sin responder$ di'o (ue ir1a a supervisar el embala'e de las estatuas sa#radas y se ale' por la #aler1a! En realidad$ (uer1a pasar un momento a solas para re-le7ionar sobre lo (ue ella acababa de decir! 0ntes de partir de In#laterra$ 2ic*olas se *ab1a ocupado de embalar las pie,as m+s vulnerables y delicadas del e(uipo a transportar por aire en slidos ca'ones met+licos de los empleados para municiones! Todos estaban provistos de 'untas de cauc*o impermeables y cierres -uertes! El contenido ori#inal estaba prote#ido por alcoc*ado de poliestireno! 0bandonar1an el e(uipo en Etiop1a$ pero conservaban los ca'ones y el acolc*ado para embalar los tesoros (ue pudieran *allar en la tumba! Seis de las estatuas sa#radas cab1an per-ectamente en los ca'ones$ pero la vaca Hat*or y el sat+nico Set* eran demasiado #randes! Sin embar#o$ 2ic*olas descubri (ue estaban divididas en varias partes! Las cabe,as eran desmontables y las patas con pe,u)as de Hat*or estaban unidas al cuerpo por clavi'as de madera (ue la podredumbre *ab1a reducido a polvo! 0s1 desmontadas$ las dos estatuas m+s #randes enca'aron per-ectamente en los ca'ones de metal! <bserv a Hansit* mientras embalaba la -ero, cabe,a de Set*$ de bano y resina ne#ra$ en uno de los ca'ones! &espu s volvi a la c+mara del sarc-a#o vac1o$ donde Royan estudiaba las inscripciones murales! /Est+ bien$ acepto lo (ue dices sobre la -alta de inscripciones del Libro de los muertos! 3arece muy e7tra)o! 3ero$ 9(u podemos *acer$ sino aceptar (ue es un misterio imposible de desentra)ar: /Es (ue *ay al#o m+s$ 2ic8y! 2o *emos descubierto todo! Lo siento en lo m+s pro-undo de mi ser! Hay al#o (ue se nos escapa! /Un pobre *ombre como yo 'am+s se atrever1a a poner en tela de 'uicio la intuicin de una mu'er! /Ha,me el -avor de de'ar ese tono condescendiente! 9&e cu+nto tiempo dispon#o para estudiar las inscripciones de la estela: /Una semana$ a lo sumo dos! Ten#o (ue concertar el encuentro con Mannie! Tenemos (ue estar en la pista de Roseires cuando pase a buscarnos! Es una cita a la (ue no podemos -allar! 319

/3or &ios$ pens (ue eso ya estaba dispuesto! 9"mo te comunicar+s con l desde a(u1: /&e la manera m+s sencilla!/2ic*olas sonri!/Hay un tel -ono pblico en el correo de &ebra Maryam! Tessay puede andar libremente por el Go'am! Subir+ la escarpa con una escolta de mon'es y llamar+ a Geo--rey Tennant a la emba'ada brit+nica en 0ddis! Fa est+ todo arre#lado con Geo--rey! El llamar+ a Mannie! /9F Tessay *ar+ lo (ue le pides: 0sintiE /Ma)ana ir+ a &ebra Maryam! &ebemos avisar a Mannie con la mayor anticipacin posible para (ue prepare el vuelo desde Malta! Tendremos (ue calcular muy bien el tiempo para lle#ar todos al mismo tiempo a la pista! Habr+ problemas si unos tienen (ue (uedarse muc*o tiempo en Roseires esperando a los otros!

3rimero de abril al amanecer/di'o 2ic*olas a Tessay/! &ile a Mannie (ue la inocencia le val#a! 0s1 recordar+ la -ec*a! "uando Tessay y su escolta de mon'es se ale'aban por la senda$ Royan se volvi *acia Me8 2immur! /92o te preocupa (ue se vaya sola: /Es una persona muy competente! En todo el Go'am la conocen y la estiman! Est+ tan se#ura como puede estarlo cual(uier persona en un lu#ar peli#roso!/Me8 contempl la -i#ura esbelta y ya le'ana de Tessay$ en-undada en un s*amma y bombac*as de montar! Bruscamente Royan e7clam$!` 50y$ casi me olvido6I$ y parti a la carrera detr+s de la otra mu'er! Su vo, lle#aba *asta 2ic*olasE I5Tessay$ espera un momento6I Tessay se volvi para esperarla! Las dos se pusieron a conversar$ pero otra cosa llam la atencin de 2ic*olas! 0l volverse *acia la silueta remota de la escarpa$ advirti con desa,n (ue las nubes de tormenta sobre las monta)as eran m+s densas y amena,antes (ue *ac1a un par de d1as! Las lluvias se acercaban r+pidamente! Se pre#unt si realmente les (uedaba tanto tiempo como esperaban antes de (ue las crecidas amena,aran la represa y los e7pulsaran de la (uebrada! "uando volvi a mirar *acia la senda$ Royan entre#aba al#o a Tessay$ (uien asent1a y lo #uardaba en un bolsillo de sus bombac*as de montar! Las dos mu'eres se abra,aron a-ectuosamente y Tessay se ale'! Royan la mir ale'arse *asta (ue desapareci de la vista tras un recodo en el valle! Lue#o volvi lentamente a donde la esperaba 2ic*olas! /9Se puede saber (u pasa:/pre#unt$ y obtuvo por respuesta una sonrisa eni#m+tica! /"osas de c*icas! 2ada (ue un bruto deba saber!/3ero 2ic*olas al, las ce'as$ y ella acab por cederE/Tessay le pedir+ a Geo--rey Tennant (ue llame a mam+ para decirle (ue estoy bien! 2o (uiero (ue se preocupe por m1! "uando ba'aban por el andamio al campamento provisorio 'unto a la la#una de Taita$ 320

2ic*olas pens (ue era muy a-ortunado (ue Royan tuviera preparado el nmero de tel -ono de su madre para entre#arlo a Tessay! Se pre#unt a (u obedec1a ese impulso repentino de revelar su paradero a su madre! I9;u estar+ tramando: Tal ve, pueda sonsac+rselo a Tessay!I Royan *ubiera pre-erido acampar dentro de la tumba para estar cerca de las inscripciones (ue trataba de interpretar$ pero 2ic*olas insist1a en (ue durmieran al aire libre! El lu#ar m+s cercano era la cornisa! /El aire viciado de la tumba puede ser nocivo/di'o/! En estos lu#ares cerrados es -+cil conta#iarse el mal de las cavernas! &icen (ue sa -ue la causa de muerte de varios colaboradores de HoOard "arter en la tumba de Tutan8amn! /Las esporas (ue provocan el mal de las cavernas se reproducen en los e7crementos del murci la#o/contest ella/! 2o *ay murci la#os en la tumba de Mamose! Taita la sell demasiado bien! /Ha,lo por m1/suplic! 2o puedes pasar d1as enteros a*1 adentro! ;uiero (ue sal#as de la tumba si(uiera unas *oras por d1a! Se enco#i de *ombrosE /Lo *ar por(ue me lo pides! Sin embar#o$ cuando lle#aron al pie del andamio ec* una mirada indi-erente al nuevo campamento y se diri#i r+pidamente a la entrada al tnel de acceso detr+s de la ata#u1a! Hab1an instalado su taller en el descanso (ue remataba la escalinata -rente a la puerta sellada de la tumba! Royan desple# sus cro(uis$ -oto#ra-1as y libros de re-erencia sobre una tosca mesa de tablones armada por Hansit*! Sobre ese escritorio Sapper instal una de sus l+mparas para (ue pudiera traba'ar con buena iluminacin! En el descanso$ contra una de las paredes$ estaban apilados los ca'ones met+licos (ue conten1an las oc*o estatuas sa#radas! 2ic*olas (uer1a mantener todos los ob'etos *allados ba'o vi#ilancia! Los centinelas armados de Me8 montaban #uardia las veinticuatro *oras en el puente sobre el sumidero! Mientras 2ic*olas completaba el re#istro -oto#r+-ico de la #ran #aler1a y la c+mara -uneraria vac1a$ Royan estudiaba sus papeles$ *ac1a c+lculos y tomaba apuntes durante *oras! 0 veces se apartaba de su mesa para atravesar la abertura en el portal revocado de la #aler1a y estudiar al#n detalle de los murales! En esas ocasiones$ 2ic*olas se apartaba del tr1pode y se endere,aba para contemplarla con a-ecto y tolerancia! Estaba tan absorta en su tarea (ue parec1a no ser consciente de su presencia o la de otros! 2ic*olas 'am+s la *ab1a visto en ese estado de +nimo! Su poder de concentracin era impresionante! &espu s de (uince *oras de traba'o ininterrumpido -ue a buscarla y a pesar de sus protestas la obli# a salir de la tumba! En el campamento los esperaba una cena caliente! &espu s de comer la acompa) a la c*o,a y la obli# a tenderse sobre la colc*oneta in-lable! /Es *ora de dormir$ Royan/orden! 321

&espert 'usto a tiempo para verla salir -urtivamente de la c*o,a conti#ua a la suya y volver por la cornisa *acia la entrada de la tumba! Mir su relo' y comprob con asombro (ue *ab1a dormido apenas tres *oras y media! Se a-eit r+pidamente y comi una tostada de pan in'era acompa)ada por una ta,a de t antes de se#uirla a la tumba! La encontr en la #ran #aler1a ante el nic*o vac1o del santuario (ue antes ocupaba la estatuilla de <siris! Estaba tan reconcentrada (ue no lo escuc* acercarse$ y se sobresalt violentamente cuando l pos una mano sobre su bra,o! /Me asustaste/ lo re#a)! /9;u miras: 9&escubriste al#o m+s: /2ada/di'o precipitadamente$ pero lue#o a)adi/E 2o estoy se#ura! Es slo una idea! /@amos$ dime (u est+s tramando! /@en$ te mostrar ! Hueron a su mesa de traba'o en el descanso de la escalinata y ella orden sus libretas de apuntes antes de prose#uirE /Lo (ue *ice durante estos d1as -ue repasar el material de la tumba de Tanus para identi-icar y separar los pasa'es de los libros m1sticos cl+sicos$ El libro de los alientos$ el Libro de las es 4 taciones y el Libro de T*ot!/Le mostr (uince *o'as escritas con su cali#ra-1a proli'a y apretada!/ Todo esto es material anti#uo$ anterior a Taita! 3or a*ora lo *e descartado! Tom la se#unda libretaE /Este te7to proviene de la cuarta cara de la estela! 2o s de (u se trata$ parecen lar#as listas de nmeros y ci-ras! Tal ve, sea un mensa'e en clave! 2o estoy se#ura$ pero ten#o al#unas ideas sobre las (ue volver despu s! IBien$ a*ora veamos esto/di'o al tomar otra libreta/! Es material (ue no recuerdo *aber le1do en los cl+sicos m+s anti#uos! En su mayor parte$ o tal ve, en su totalidad$ son escritos de Taita! Si nos *a de'ado al#unos indicios m+s$ creo (ue los encontraremos a(u1! .l sonri con maliciaE /9"omo ese maravilloso pasa'e sobre las partes pudendas rosadas de la diosa: 9Te re-ieres a eso: /;u casualidad (ue recuerdes 'ustamente esa parte!/Se rubori, y evit levantar la vista de su libreta!/Mira este pasa'e del comien,o de la tercera cara de la estela$ (ue Taita llam Ioto)oI! Es lo primero (ue me llam la atencin! 2ic*olas se inclin y ley los 'ero#l1-icos en vo, altaE /IEl #ran dios <siris *ace la movida inicial con de-erencia al protocolo de los cuatro toros! En la primera estacin da pleno testimonio de la ley inmutable del tablero!I/La mir/E Recuerdo 322

ese pasa'e! El vie'o ru-i+n Taita se re-iere al bao$ ese 'ue#o (ue tanto lo apasionaba! /E7actamente/asinti Royan con un de'o de ver#?en,a/! 0*ora$ 9recuerdas mi sue)o en el (ue aparec1a &uraid en una de las c+maras de la tumba: /S1$ lo recuerdo!/Ri al percibir su desconcierto!/&i'o al#o sobre el protocolo de los cuatro toros! 90*ora resulta (ue crees en la oniromancia: Su -alta de seriedad le pareci o-ensiva! /Fo slo di#o (ue mi subconsciente proces esa cita y *all una respuesta (ue puso en boca de &uraid en mi sue)o! 92o puedes ser serio por una ve, en la vida: /3erdname/di'o en tono contrito/! 9;u -ue lo (ue te di'o &uraid: /En el sue)o me aconse'E IRecuerda el protocolo de los cuatro toros!!! Empie,a por el comien,oI! /2o cono,co el 'ue#o del bao! 9;u si#ni-ica eso: /Las re#las y sutile,as del 'ue#o se perdieron en las brumas de la anti#?edad! 3ero como sabes$ *emos *allado al#unos tableros en las tumbas de la und cima a la decimos ptima di4 nast1as! 3odemos con'eturar (ue era una -orma primitiva del a'edre,! Empe, a tra,ar un cro(uis en una *o'a en blanco! /El tablero de madera era similar al del a'edre,$ de oc*o por oc*o *ileras de *oyos! 0s1!/ Reali, una serie de tra,os diestros con su bol1#ra-o!/Las pie,as eran piedras de colores (ue el 'u#ador mov1a de acuerdo con las re#las! Sin entrar en detalles$ el protocolo de los cuatro toros era un #ambito de apertura pre-erido por los #randes maestros de la cate#or1a de Taita! "onsis4 t1a en reali,ar una serie de sacri-icios con el -in de acumular las pie,as de mayor valor en el primer *oyo$ desde el cual dominaban las *ileras centrales$ las m+s importantes del tablero! /2o comprendo a dnde (uieres lle#ar$ pero si#ue (ue te escuc*o/di'o 2ic*olas$ tratando de disimular su desconcierto! /El primer *oyo del tablero!/Lo se)al en su cro(uis como si *ablara con un ni)o atrasado!/ El comien,o! &uraid diceE IEmpie,a por el comien,o!I Taita diceE IEl #ran dios <siris *ace la movida inicial!I /Me perd1!/2ic*olas mene la cabe,a! /@en!/Tom sus libretas y 'untos atravesaron la abertura en la puerta revocada! Se detuvieron en el santuario de <siris!/La primera movida! El comien,o!/Se volvi *acia el -ondo de la #aler1aE/Este es el primer santuario! 9"u+ntos son en total: /Los tres de la trinidad$ lue#o Set*$ T*ot$ 0nubis$ Hat*or y Ra! <c*o en total! /5Gloria a &ios$ el 'oven sabe contar6 9"u+ntos *oyos en el tablero de bao: /<c*o por oc*o!!!/Se interrumpi y la mir -i'amente/E 9;uieres decir!!!: 323

0ntes de responder$ abri su libretaE /Estas ci-ras y s1mbolos!!! no *ay palabras a(u1! 2o *ay relacin al#una entre ellos$ salvo (ue nin#n nmero es mayor (ue oc*o! /"re1 (ue empe,aba a entender$ pero me perd1 otra ve,! /Si dentro de cuatro mil a)os al#uien leyera la anotacin de una partida de a'edre,$ 9cmo lo interpretar1a: 92o ser1a un con'unto de nmeros y s1mbolos inco*erentes: Est+s un poco tarado *oy$ 9no: Hay (ue sacarte cada respuesta con un sacacorc*os! /50y$ v+l#ame el cielo6/Su rostro se ilumin!/ 5F t s1 (ue eres inteli#ente6 Taita 'ue#a al bao con nosotros! /F *enos a(u1 en la primera estacin$ donde comien,a el 'ue#o!/Se)al el santuario!/&onde el #ran dios <siris *ace la primera movida! El comien,o del tablero sa#rado de bao$ donde debemos empe,ar! &ebemos responder a su apertura! "ontemplaron el santuario$ los muros curvos$ la alta bveda$ *asta (ue 2ic*olas rompi el silencioE /0 ries#o de parecer tarado y de (ue me claven un sacacorc*os$ 9se puede saber cmo diablos 'u#aremos un 'ue#o sin conocer las re#las:

El coronel 2o#o trasuntaba con-ian,a y vanidad al entrar muy u-ano en la sala de con-erencias donde lo *ab1a convocado von Sc*iller! 2a*oot Guddabi lo se#u1a presuroso$ resuelto a no perder un detalle! Tambi n l trataba de a-ectar con-ian,a$ pero sab1a (ue su posicin era endeble y necesitaba 'usti-icarse con el amo! @on Sc*iller dictaba una carta a Utte Remper! 0l verlos$ se par r+pidamente y -ue a ocupar su tarima al-ombrada! /Me prometi un in-orme para ayer/espet a 2o#o! 2o se di#n mirar a 2a*oot!/92o *a tenido noticias de su in-ormante en la (uebrada: /3erdneme por *aberlo *ec*o esperar$ Herr von Sc*iller se disculp 2o#o! El ata(ue inesperado le *ab1a reba'ado los *umos$ y se sent1a in(uieto y asustado en presencia del alem+n/Las mu'eres se demoraron un d1a m+s en el campamento de Harper! Estos campesinos no son de -iar! 2o tienen nocin del valor del tiempo! /Fa$ ya/di'o von Sc*iller con -astidio/! "ono,co las de-iciencias de sus compatriotas ne#ros! Usted mismo no las *a superado del todo$ 2o#o! Bueno$ d1#ame (u averi#u! /Harper termin de construir la represa *ace siete d1as e inmediatamente traslad su campamento r1o aba'o$ a un empla,amiento en la ladera sobre la (uebrada! "onstruy una especie de escalera de bamb para lle#ar al -ondo de la (uebrada! Mi in-ormante dice (ue est+n abriendo un bo(uete en el -ondo de la la#una vac1a!!! 324

/9Un bo(uete: 9;u clase de bo(uete:/@on Sc*iller se puso l1vido$ y una p+tina de sudor cubri su -rente! /9Se siente mal$ Herr von Sc*iller:/pre#unt 2o#o$ alarmado! El alem+n parec1a estar al borde de un ata(ue! /Estoy per-ectamente bien/voci-er von Sc*iller/! 9"mo era ese bo(uete: &escr1balo! /La mu'er (ue tra'o el mensa'e es una campesina estpida!/2o#o se sent1a molesto por el interro#atorio!/&ice (ue cuando ba' el r1o$ apareci un bo(uete en el -ondo$ (ue estaba lleno de piedras y basura$ y (ue lo *an despe'ado! /5Un tnel6/2a*oot no pudo contenerse!/&ebe de ser el tnel de acceso a la tumba! /5Silencio6/#rit von Sc*iller con -uria/! 2o puede -undamentar esa suposicin con *ec*os! &e'e (ue *able 2o#o!/Se volvi *acia el coronelE/"ontine! /La mu'er dice (ue en el -ondo del bo(uete *ay una cueva! "omo un santuario$ con pinturas en las paredes!!! /93inturas: 9;u clase de pinturas: /La mu'er dice (ue son pinturas de los santos!/2o#o *i,o un #esto despectivo!/Es una mu'er anal-abeta! Estpida!!! /9Santos cristianos:/pre#unt von Sc*iller! /Es imposible$ Herr von Sc*iller/terci 2a*oot/! Le di#o (ue Harper descubri la tumba de Mamose! &ebe actuar a*ora mismo! /Escuc*e$ in-eli,$ se lo di#o por ltima ve,! 2o vuelva a abrir la boca!/Se volvi *acia 2o#oE/ 9Hab1a al#o m+s en la caverna: Repita todo lo (ue di'o la mu'er! /3inturas y estatuas de los santos!/2o#o al, los bra,os a los costados!/Lo lamento$ Herr von Sc*iller$ pero es todo lo (ue di'o! S (ue es todo muy estpido!!! /Fo decidir lo (ue es y no es estpido/di'o von Sc*iller/! 9;u *icieron con las estatuas de los santos: /Harper las embal en ca'as! /9Las retir del santuario: /2o lo s $ Herr von Sc*iller! La mu'er no lo di'o! @on Sc*iller ba' de la tarima y se pase por la sala$ -ar-ullando y absorto en sus pensamientos! /Herr von Sc*iller!!!/di'o Guddabi$ pero el alem+n le impuso silencio con un #esto! Hinalmente se par -rente a 2o#o! 325

/9Encontraron una momia en la tumba: 9Un cuerpo: /2o lo s $ Herr von Sc*iller! La mu'er no lo di'o! /9&nde est+:/@on Sc*iller estaba tan a#itado (ue se par en puntas de pie$ a-err la pec*era del uni-orme y al, su cara *acia la de 2o#o!/9&nde est+ la mu'er: 9La de' partir:/Las #otas de saliva mo'aron la cara de 2o#o$ (uien parpade y trat de apartarse$ pero el alem+n lo a-erraba con -uer,a! /2o$ se)or! Est+ a(u1! 2o (uise traerla a su presencia!!! /Idiota! Todo su in-orme es de se#unda mano! Tr+i#ala inmediatamente! ;uiero interro#arla!/&io un empu'n a 2o#o/! @aya a buscarla! Momentos despu s volvi 2o#o$ arrastrando a la mu'er por un bra,o! Era 'oven y$ a pesar de los tatua'es a,ules en las me'illas y el mentn$ bonita! @est1a la lar#a tnica ne#ra y la toca de las mu'eres casadas$ y car#aba a un ni)o en la cadera! 0penas 2o#o la solt$ se de' caer de rodillas y #imi aterrada! El ni)o llori(ue a su ve,! Sus -osas nasales estaban taponadas con costras blancas de mucosidad seca! "on mano temblorosa$ la mu'er abri el pec*o de su tnica$ sac un seno *inc*ado de lec*e e introdu'o el pe,n en la boca del ni)o! Madre e *i'o miraron a von Sc*iller con o'os desorbitados de terror! /3re#ntele si *ab1a un atad o el cuerpo de un santo en el santuario/orden von Sc*iller! Mir a la mu'er con asco! 2o#o la interro# y lue#o mene la cabe,a! /2o sabe nada sobre un cuerpo! Es muy estpida! &ice (ue no entiende bien! /3re#ntele sobre las estatuas de los santos! 9;u *i,o Harper con ellas: 9&nde est+n: 9Las retir del santuario: &espu s de una lar#a serie de pre#untas y respuestas$ 2o#o mene la cabe,a otra ve,! /2o! &ice (ue las estatuas est+n en el santuario! El *ombre blanco las embal en ca'as y unos soldados las custodian! /9Soldados: 9;u soldados: /Soldados de Me8 2immur$ el 'e-e s*u-ta de (uien le *abl ! Todav1a est+ con Harper! /9"u+ntas ca'as son:/Impaciente$ von Sc*iller se acerc a la mu'er y la toc con la punta de la bota!/9"u+ntas estatuas: La mu'er c*ill y se apart de l! @on Sc*iller retrocedi a su ve, con e7presin de asco! />ott im +immelD/Sac un pa)uelo del bolsillo y se sec la boca y la nari,!/Huele como un animal! 9"u+ntas ca'as: 3re#ntele! /2o muc*as/tradu'o 2o#o/! Unas cinco$ a lo sumo die,! 2o est+ se#ura! 326

/9&e (u tama)o: 9Son muy #randes: "uando 2o#o le *i,o la pre#unta$ la mu'er e7tendi el bra,o! @on Sc*iller *i,o una mueca de desa,n! /Tan pocas pie,as$ y tan insi#ni-icantes/mascull! Se apart de la mu'er y -ue a la ventana (ue miraba *acia el sur$ desde la cual dominaba la cresta de la escarpa y la selva de la (ue 4 brada!/Si es verdad lo (ue dice este animalito$ Harper no *a descubierto el tesoro de Mamose! &eber1a *aber m+s$ muc*o m+s! 2o#o$ (ue *ab1a *ablado nuevamente con la mu'er$ se volvi *acia von Sc*iller! /&ice (ue al#uien del #rupo de Harper abandon el campamento en la (uebrada y -ue a &ebra Maryam! @on Sc*iller #ir r+pidamente y lo mirE /9;ui n: 9Sabe (ui n es: /Una mu'er et1ope! La concubina de Me8 2immur! Ella la llama Woi,ero Tessay! La cono,co! Era la esposa del ca,ador ruso antes de convertirse en la ramera de Me8 2immur! @on Sc*iller se precipit *acia la mu'er$ la a-err de la tnica y la al, con tanta violencia (ue el beb cay aullando al piso! /3re#ntele dnde est+ la mu'er/orden a 2o#o! La madre se solt y cay al suelo$ donde trat de reco#er al beb (ue c*illaba desconsolado! 2o#o la abo-ete con -uer,a! Ella apret el ni)o contra su pec*o y -ar-ull una respuesta! /2o lo sabe/tradu'o 2o#o/! "ree (ue todav1a est+ en &ebra Maryam! /5Sa(ue a esa perra ro)osa de a(u16/Hi,o un #esto de la cabe,a *acia la mu'er y el ni)o$ y 2o#o se los llev a la rastra! /9;u m+s sabe sobre la mu'er de Me8 2immur:/pre#unt en tono m+s sose#ado! /3ertenece a una -amilia noble de 0ddis 0beba$ es parienta directa de Ras Ta-ari Ma8onnen$ el vie'o emperador Halle Selassie! /Si es la mu'er de Me8 2immur y viene del campamento de Harper$ podr+ responder las pre#untas (ue ese animalito no pudo contestar! /Es verdad$ Herr von Sc*iller! 3ero tal ve, no (uiera responder! /La (uiero a(u1/di'o von Sc*iller/! Tr+i#ala! Helm *ablar+ con ella y la *ar+ entrar en ra,n$ estoy se#uro! /Es una persona importante! Su -amilia tiene muc*a in-luencia!/2o#o lo pens un instante!/ 3ero$ al mismo tiempo$ anda con un bandido conocido! Es un buen motivo para detenerla! Enviar un destacamento al mando de mi o-icial de mayor con-ian,a!/@acil/! Si la interro#an 327

severamente$ ser+ me'or (ue no vuelva a sus ami#os en 0ddis! 3odr1an causarnos problemas a todos! Incluso a usted$ Herr von Sc*iller! /9;u su#iere: /Una ve, (ue *aya respondido a todas sus pre#untas$ *abr+ un lamentable accidente! /&ispon#a lo (ue sea necesario! 2o me inmiscuir en los detalles$ pero si es necesario eliminar a la mu'er$ ase#rese de (ue se *a#a como corresponde! Estoy *arto de torpe,as!/0l decirlo$ se volvi *acia 2a*oot Guddabi$ (uien ba' la vista y se rubori, intensamente!

Llevaban casi dos d1as en el santuario de <siris de la #ran #aler1a! 2in#n devoto de la anti#?edad *ab1a estudiado las inscripciones con mayor avide, (ue Royan y 2ic*olas$ o e7aminado m+s minuciosamente (ue ellos los espectaculares murales del #ran dios! Se turnaban para leer en vo, alta los pasa'es de la estela de Tanus (ue Royan *ab1a seleccionado y copiado en sus libretas de apuntes% de tanto repetirlos$ ya los conoc1an de memoria! Mientras uno recitaba en vo, alta$ el otro diri#1a toda su atencin a los muros en busca de al#una vinculacin! /IMi amor es una 'arra de a#ua -resca en el desierto! Mi amor es una bandera desple#ada al viento! Mi amor es el primer clamor del ni)o reci n nacido!I/ley 2ic*olas! Royan$ acuclillada -rente al santuario$ se volvi *acia l y sonriE /92o te parece encantador: Tan rom+ntico! /"onc ntrate$ por &ios! Esto no es un curso de cr1tica literaria! /5;u bruto6/murmur$ pero se volvi nuevamente *acia las inscripciones! /@eamos sta/di'o 2ic*olas$ y ley en vo, alta/E IFacemos en el prado de las mil uniones$ del ni)o con la madre$ del *ombre con la mu'er$ del ami#o con el ami#o$ del maestro con el disc1pulo$ del se7o con el se7oI! /Es la tercera ve, en una sola ma)ana (ue eli#es ese pasa'e! 9Se puede saber por (u te atrae tanto:/2o se volvi para mirarlo$ pero la piel de su nuca *ab1a ad(uirido un tinte decidi4 damente colorado! /3erdname$ pens (ue te parecer1a tan rom+ntico como el otro/murmur/! 0 ver$ probemos con steE IHe su-rido y amado! He resistido el viento y las tormentas! La -lec*a penetr en mi carne$ pero no me *i,o da)o! He descartado el camino -also (ue aparece recto ante m1! He tomado la escalera oculta *acia la sede de los diosesI! Royan se apoy sobre sus talones y mir *acia el -ondo de la #aler1a! /Tal ve, all+ *ay al#o! IEl camino -also (ue aparece recto ante m1! La escalera oculta!I 328

/2os estamos a-anando demasiado! Saltamos como truc*as *ambrientas a la mosca! Royan se par y apart al#unas *ebras sudorosas de pelo de su -rente! /50y$ 2ic8y$ es tan deprimente6 2o sabemos ni por dnde empe,ar! /"ora'e$ muc*ac*a/respondi con -in#ida 'ovialidad/! "omo di'o tu ami#o Taita$ debemos empe,ar por el principio! 0 ver$ probemos con sta una ve, m+s!/3uso una mano sobre el cora,n en pose de actor victoriano y declam/E IEl buitre al,a vuelo en potentes alas al encuentro del Sol!!!I Ri de buena #ana de sus payasadas$ lue#o su vista pas de su cara al mural detr+s de l! Bruscamente se sobresalt! /5El buitre6/e7clam$ y se)al el muro! .l se volvi r+pidamente para mirarlo! 0*1 estaba el buitre$ una representacin ma#n1-ica del ave$ de mirada -ero, y pico encorvado amarillo! Las alas estaban desple#adas y cada pluma delineada con colores deslumbrantes! El cuerpo era tan alto como el de 2ic*olas y las alas abarcaban media pared! Lo contemplaron 'untos y lue#o Royan al, la vista *acia el tec*o sobre sus cabe,as! Le toc el bra,o para indicarle (ue la imitara! /5El Sol6/susurr! El disco solar dorado de Ra ocupaba el punto m+s alto de la bveda! "on su tibie,a parec1a disipar las tinieblas! Sus rayos se e7tend1an en todas las direcciones% uno de ellos se#u1a la curva del muro y descend1a para envolver la ima#en en su di-usa luminosidad! IEl buitre al,a vuelo al encuentro del SolI/repiti/! 9Habr+ (ue tomarlo al pie de la letra: 2ic*olas se acerc al mural y lo estudi minuciosamente! Sus dedos palparon las alas$ el vientre$ las -eroces #arras corvas! El yeso ba'o la pintura era per-ectamente liso! 2o mostraba relieves ni irre#ularidades! /2ic8y$ la cabe,a! 5Mira la cabe,a del ave6/Salt para tratar de tocarla$ pero no alcan,! Se volvi *acia l con desesperacinE/3rueba!!! eres muc*o m+s alto (ue yo! Entonces l vio la tenue sombra proyectada por un borde de la cabe,a del ave donde la iluminaba el re-lector! 0l palparla$ advirti (ue era un ba'orrelieve sobre el muro circundante! Recorri todo el borde con los dedos% el pico -ormaba parte del relieve! /93alpas al#una 'unta en el yeso:/pre#unt Royan con impaciencia! Mene la cabe,aE /2o$ es per-ectamente liso$ como si -ormara parte de la pared!/IEl buitre al,a vuelo al encuentro del SolI/insisti/! 92o *ay movimiento: 3rueba empu'ar la cabe,a *acia el Sol! "oloc la palma de la mano ba'o la proyeccin de la cabe,a y empu' *acia arriba! 329

/52ada6/#ru)! /Hace cuatro mil a)os (ue est+ all1/di'o$ saltando de un pie a otro en su impaciencia/! &iablos$ 2ic8y$ si *ay al#una pie,a mvil es l#ico (ue est dura! 3rueba otra ve,$ pero con m+s -uer,a! Se corri para colocarse e7actamente deba'o de la cabe,a en relieve y apoy las dos manos en un borde! Gradualmente aplic toda su -uer,a! Se le in-lamaron las venas del cuello y la san#re -luy a su cara$ ti) ndola de ro'o intenso! /5M+s$ m+s6/implor ella$ pero al cabo l de' caer los bra,os y retrocedi! /Es intil/di'o con vo, enron(uecida por el es-uer,o/! Es parte de la pared! 2o se mueve! /Ll,ame para (ue pueda verlo! /"on muc*1simo #usto! "ual(uier e7cusa es buena para poner manos lascivas sobre ti!/Se par detr+s de ella$ le rode la cintura con los bra,os y la al, para (ue pudiera tocar la cabe,a del ave! La e7plor r+pidamente con las yemas de los dedos y se le escap un #ritito triun-al! /52ic8y6 0c+ pas al#o! La pintura se ra' alrededor de la cabe,a! 3uedo sentirlo! 5Ll,ame un poco m+s6 El es-uer,o le arranc un #ru)ido$ pero la al, unos cent1metros m+s! /5S1$ no *ay duda6/e7clam/! 0l#o se movi! Hay una #rieta casi invisible en la pared por encima de la cabe,a! 5Mira6 Tra'o un ca'n met+lico vac1o del descanso m+s all+ de la puerta para colocarlo ba'o la ima#en del buitre! 0l pararse sobre l$ su cara lle#aba a la altura del o'o del ave! Su e7presin se alter! Hur# en su bolsillo en busca del cortaplumas! 0bri la *o'a y con muc*o cuidado cal la pintura en torno de la cabe,a! 0l *acerlo$ *i,o saltar al#unas astillas diminutas de yeso y pintura! /S1$ parece (ue la cabe,a est+ separada del resto! /Mira un poco m+s arriba! 0ll+$ en el borde del rayo de sol! 92o ves una #rieta vertical en el yeso: /S1$ tienes ra,n! 3ero si trato de abrirla da)ar el mural! 9;uieres (ue lo *a#a: Titube apenas un instante! /Todo esto se va a perder cuando la pr7ima crecida del r1o inunde la tumba! 0un(ue es un ries#o$ vale la pena! Ha,lo$ 2ic8y! Introdu'o la punta de la *o'a en la #rieta y la *i,o #irar lentamente! Un tro,o de yeso pintado 330

#rande como su mano abierta cay del muro y se *i,o polvo sobre las baldosas de +#ata! Estudi la cavidad (ue se *ab1a abierto en el muro! /3arece una *endi'a o ranura en la pared! @oy a terminar de abrirla! "on #ran cuidado a#rand la cavidad$ y cay una lluvia de yeso pulveri,ado! Royan estornud en medio de la nube de polvo$ pero se ne# a retroceder! Los diminutos escombros cayeron sobre su pelo como papel picado! /S1/di'o l al cabo de unos minutos/$ *ay una ranura vertical! /;uita el yeso alrededor de la cabe,a/indic Royan! .l limpi la *o'a en la pierna de su pantaln y acometi otra ve, la tarea! /Fa est+/di'o por -in/! "reo (ue la cabe,a sube por la ranura! Bien$ probemos! 0l 'ate un poco$ dame lu#ar para traba'ar! "oloc la base de las palmas de las dos manos ba'o la cabe,a del buitre y empu' con -uer,a! Royan crisp los pu)os y la cara para acompa)ar su es-uer,o! Se oy un cru'ido suave y la cabe,a empe, a subir por la ranura abierta! Lle# al tope de la ranura$ y 2ic*olas ba' de un salto! E7pectantes$ contemplaron la cabe,a a*ora separada del cuerpo y des-i#urada por el da)o in-li#ido al yeso y la pintura! "ontuvieron el aliento durante lar#os se#undos! /52ada6/susurr Royan$ deprimida/! 2o pasa nada!/Espera$ 9(u dice el resto del pasa'e: 2o *ablaba solamente del buitre y el Sol! /Tienes ra,n!/Estudi el muro +vidamente/! IEl c*acal alla y se revuelve sobre su cola!I "on dedo tembloroso se)al una -i#ura pe(ue)a$ casi insi#ni-icante de 0nubis$ el dios de cabe,a de c*acal$ se)or de la necrpolis$ en el muro -rente al buitre (ue acababan de mutilar! Se encontraba al pie del imponente retrato de cuerpo entero de <siris y era apenas m+s #rande (ue el dedo #ordo en'oyado y anillado del esposo de Isis y padre de Horus! Royan se precipit sobre la ima#en de 0nubis y al palparla advirti (ue tambi n estaba en relieve! "on todas sus -uer,as trat de *acerla #irar en un sentido y lue#o en otro! /IEl c*acal se revuelve sobre su colaI/di'o entre 'adeos/! 5Tiene (ue #irar6 /<ye$ d 'ame a m1!/2ic*olas la apart suavemente y se arrodill -rente a la ima#en divina de cabe,a ne#ra! "on el cortaplumas (uit el yeso y la #ruesa capa de pintura del borde de la -i#ura! /Ten#o la impresin de (ue es una talla de madera dura cubierta lue#o con yeso/di'o al calar la -i#ura con la punta de la nava'a! &espu s de (uitarle el yeso trat de *acerla #irar en el sentido de las a#u'as del relo'! El 331

es-uer,o lo *i,o 'adear$ pero -ue en vano! /2o/di'o por -in! /Los e#ipcios no conoc1an el relo'/le record$ a#itada/! 3rueba en el otro sentido! "uando trat de *acerla #irar en sentido contrario$ se oy un cru'ido sordo detr+s del panel! La pe(ue)a -i#ura #ir *asta (ue la cabe,a ne#ra (ued apuntando a las baldosas amarillas! Se apartaron de la pared y la miraron e7pectantes$ pero al cabo de unos minutos los #an el desaliento! /2o s (u esperar$ pero no pasa nada/#ru) con dis#usto! /;ueda la ltima parte del pasa'e/susurr Royan/! IEl r1o -luye *acia la tierra! @ioladores de los lu#ares sa#rados$ 5temed la clera de todos los dioses (ue se abatir+ sobre vosotros6I /9;u r1o:/pre#unt 2ic*olas/! "omo dir1a Sapper$ no veo nin#n condenado r1o! El acento vul#ar no *i,o sonre1r a Royan$ absorta en el e7amen de las inscripciones y las -i#uras abi#arradas (ue cubr1an los muros! Entonces lo vio! /5Hapi6 c*ill e7citada/! 5El dios del 2ilo6 50*1 est+ el r1o6 &esde lo alto del muro$ al mismo nivel de la cabe,a del #ran dios <siris$ los contemplaba la deidad del r1o! Hapi era *erma-rodita$ con mamas de mu'er y #enitales masculinos (ue se no4 taban ba'o el vientre abultado! Su boca de *ipoptamo estaba abierta de par en par para mostrar los inmensos colmillos curvos en las mand1bulas cncavas! 2ic*olas tuvo (ue subirse a una pila de ca'ones y e7tender los bra,os para poder alcan,arla! /Est+ en relieve/e7clam eu-rico! /IEl r1o -luye *acia la tierra!I ;uiere decir (ue desciende! 3rueba$ 2ic8y! /Espera$ antes limpiar los bordes!/"on la nava'a (uit el yeso en torno de la -i#ura del dios y lue#o tante *asta encontrar otra ranura vertical (ue apuntaba *acia el piso! /Bien$ intent moslo!/"err la nava'a y la #uard en su bolsillo!/Rue#a por m1/di'o! "oloc las manos sobre la -i#ura del dios y tir *acia aba'o! 0ument #radualmente la presin *asta (uedar col#ado de ella con todo su peso! 2o se movi! /2o -unciona/#ru)! /5Espera6 Te ayudar !/Se subi a los ca'ones detr+s de l y le ec* los bra,os al cuello!/ 5Huer,a6/orden! /Una ayudita nunca viene mal/asinti cuando ella se al, *asta (uedar col#ada de sus *ombros con todo su peso! 332

/5Se mueve6/e7clam! Bruscamente la ima#en de Hapi cedi ba'o sus manos y con un -uerte cru'ido ba' a todo lo lar#o de la ranura en la pared! "uando la -i#ura lle# al tope in-erior de la ranura$ los dedos de 2ic*olas se desli,aron de los bordes redondeados! Se derrumb la pila de ca'ones y los dos cayeron *acia atr+s! Ella se#u1a col#ada de su cuello y le *i,o perder totalmente el e(uilibrio! Los dos cayeron de espaldas en el piso$ piernas y bra,os enredados! 2ic*olas se par r+pidamente y la al,! /9;u pas:/'ade ella$ mirando con o'os desorbitados la -i#ura de Hapi y el muro a su alrededor! /2ada! 2o pasa nada! /Tal ve, *ay otra!!!/Se interrumpi al o1r un ruido sobre su cabe,a! Miraron al tec*o$ sobresaltados y bruscamente asustados! Un ob'eto de #ran peso parec1a moverse por encima del cielo raso! /9;u es eso:/susurr Royan/! Hay al#o all+ arriba! 3arece una criatura viva! Un coloso se a#itaba y se despere,aba al despertar de un sue)o de milenios! /9Ser+!!!/2o pudo terminar la pre#unta! En su mente vio al #ran dios en una c+mara oculta en la roca (ue abr1a sus mali#nos o'os ras#ados y se al,aba sobre un codo para ver (ui n perturbaba su sue)o eterno! Entonces se oy otro ruido$ un lar#o cru'ido como si el travesa)o de una balan,a colosal se inclinara al alterarse el e(uilibrio! El movimiento$ lento al principio$ tom #radualmente impulso como el comien,o de una avalanc*a en la monta)a! Entonces se produ'o un estampido como el disparo de un ca)n! En lo alto apareci una #rieta (ue surc todo el tec*o de la #aler1a! &e sus bordes irre#ulares cay una nube de polvo y entonces$ con lentitud de pesadilla$ el tec*o empe, a abombarse *acia aba'o sobre sus cabe,as! 3arali,ados de *orror supersticioso$ eran incapaces de apartar la vista del tec*o (ue se derrumbaba lenta$ ine7orablemente! Un tro,o de yeso cay sobre la cara de 2ic*olas$ le des#arr la piel y lo arro' de espaldas contra el muro! El #olpe y el dolor lo despertaron del trance! /5La maldicin6/-ar-ull/! La advertencia de Taita! La clera de los dioses!/Le a-err la mano!/5"orre6/La arrastr consi#o!/5El tec*o es una trampa de Taita6 "orrieron por la #aler1a *acia el bo(uete en la puerta sellada$ casi ence#uecidos por la lluvia de piedras y tro,os de yeso y polvo (ue empe,aba a caer! 2o se atrev1an a mirar atr+s mientras el derrumbe atronador de la mamposter1a amena,aba alcan,arlos y derribarlos sin darles tiempo a #anar la salida! Una piedra -ilosa$ #rande como su propia cabe,a$ rebot en el *ombro de Royan y sus piernas -la(uearon! .l tuvo (ue sostenerla con un bra,o y arrastrarla por la #aler1a! La nube de polvo los a*o#aba a la ve, (ue empe,aba a ocultar el bo(uete cuadrado (ue constitu1a la nica v1a de escape! 333

/5Si#ue corriendo6/#rit/! Fa lle#amos! En ese momento un #ran tro,o de mamposter1a cay sobre el tr1pode (ue sosten1a el re-lector y la #aler1a (ued sumida en la m+s pro-unda oscuridad! Ence#uecido$ 2ic*olas se detuvo instintivamente para tratar de orientarse! 3ero la lluvia de escombros crec1a en intensidad! Sab1a (ue en cual(uier momento se derrumbar1a todo el tec*o y los aplastar1a ba'o su peso! Si#ui corriendo y arrastrando a Royan en medio de la oscuridad! "*oc contra la pared del e7tremo a toda velocidad y el #olpe le arranc el aliento! En medio del remolino de polvo$ alcan, a distin#uir el bo(uete rectan#ular en el muro de yeso a contralu, de las l+mparas encendidas en el descanso de la escalinata! 0l tambalearse$ al, a Royan por la cintura$ la arro' a trav s del bo(uete y oy su #rito al caer del otro lado! Una piedra lo #olpe en la nuca y lo *i,o caer de rodillas! 0 punto de perder el conocimiento$ se arrastr *acia adelante$ tanteando -ren ticamente *asta palpar el borde irre#ular del bo(uete! 0s1 pudo arrastrarse sobre el umbral medio se#undo antes de (ue el tec*o cayera con todo su peso sobre la #aler1a! 0#a,apada en el descanso$ Royan se arrastr *acia l a la lu, de las l+mparas! /9Est+s bien: 'ade! Un *ilo de san#re ca1a sobre su me'illa de una *erida en el nacimiento del pelo! 0br1a un surco reluciente en la costra de polvo blanco (ue le cubr1a la cara! Sin responder$ se par con es-uer,o y la ayud a endere,arse! /Hay (ue salir!/Una espesa bocanada de polvo blanco (ue sali por el bo(uete los envolvi y los so-oc! La lu, se volvi tenue y vacilante!/Hay peli#ro! 3odr1a derrumbarse todo/#ru) con la #ar#anta irritada por el polvo! La arrastr *acia la escalinata y 'untos se tambalearon por los pelda)os! Sus pies resbalaban sobre las baldosas de +#ata! En medio de la bruma apareci la -i#ura robusta de Sapper! /9;u cara'o pasa:/ru#i aliviado al verlos! /&ame una mano/c*ill 2ic*olas! Sapper al, a Royan en sus bra,os y 'untos corrieron por el tnel sin detenerse a tomar aliento *asta lle#ar al and n sobre el sumidero!

El correo en la aldea de &ebra Maryam era un edi-icio pe(ue)o sobre una calle polvorienta detr+s de la i#lesia! Sus muros de ladrillos toscos no estaban revocados ni pintados$ y su tec*o de cinc brillaba como un espe'o ba'o el sol de la alta monta)a! El tel -ono pblico deb1a estar en la casilla 'unto a la puerta principal! Sin embar#o$ *ab1a desaparecido tiempo atr+s$ robado por v+ndalos o$ probablemente$ retirado por los militares para evitar (ue lo usaran los disidentes pol1ticos y los rebeldes! Tessay lo *ab1a previsto y por eso casi ni se detuvo a ec*ar una mirada a la casilla antes de entrar en la pe(ue)a sala donde -uncionaba el correo! Se encontr con una abi#arrada multitud de campesinos y aldeanos (ue *ac1an cola para reali,ar sus lentos tr+mites con el anciano 'e-e de 334

la o-icina$ la nica persona detr+s del mostrador prote#ido por barrotes! 0l#unos usuarios *ab1an tendido sus capas sobre el piso y se *ab1an acomodado durante la lar#a espera! "onversaban y -umaban mientras los ni)os revoloteaban y 'u#aban a su alrededor! La mayor1a de los (ue esperaban pacientemente su turno reconocieron a Tessay apenas entr en la sala! Todos$ incluso los (ue *ac1an cola desde la primera *ora de la ma)ana$ la saludaron con respeto y se apartaron para de'arla pasar al mostrador! &espu s de dos d cadas de socialismo a-ricano$ los instintos -eudales an predominaban en la poblacin! Tessay$ mu'er de noble cuna$ ten1a derec*o a ese trato pre-erencial! /Gracias$ ami#os m1os!/Sonri y mene la cabe,a!/0#rade,co su amabilidad$ pero a#uardar mi turno! Su ne#ativa los turb! El vie'o cartero se inclin sobre el mostrador para unir su vo, a las dem+s$ y una de las mu'eres mayores le tom el bra,o para conducirla al mostrador! /Mess y todos los santos la bendi#an$ Woi,ero Tessay!/El cartero aplaudi suavemente en se)al de respeto!/Bienvenida a &ebra Maryam! 9;u desea su se)or1a: Toda la clientela del correo se a#olp a su alrededor para no perder detalle de la transaccin! /&eseo *acer una llamada a 0ddis/di'o al cartero$ y se al, un murmullo de comentarios y con'eturas! En verdad$ se trataba de un asunto desusado e importante! /La llevar al conmutador/di'o el cartero pomposamente$ y se cal la #orra a,ul con visera en *onor de la ocasin! Borde el mostrador y a los #ritos y empu'ones abri camino para la Se)ora Sol! Lue#o la condu'o al cuarto del -ondo del edi-icio$ donde el conmutador ocupaba un espacio del tama)o de un cuartito de ba)o! Tessay$ el cartero y todos los clientes (ue pudieron *acerse lu#ar se api)aron en la *abitacin! 0brumado por el *onor (ue le conced1a la bella Tessay$ el operador #rit por el micr-ono del conmutador con la vo, de un sar#ento al -rente de un pelotn de abanderados y escoltas! /5Ense#uida6/di'o con una sonrisa -eli,/! Una pe(ue)a demora y podr+ *ablar con la emba'ada brit+nica en 0ddis! Tessay$ consciente de lo (ue si#ni-icaba una pe(ue)a demora$ se retir a la #aler1a del correo! Mand comprar c