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Elmdicodel tiempo

AnnBenson
TraduccindeAlbertoCoscarelli

Ttulooriginal:ThePhysiciansTale Primeraedicin:enero,2008 2006,AnnBenson 2008,RandomHouseMondadori,S.A. TravesseradeGracia,4749.08021Barcelona 2008,AlbertoCoscarelliGuaschino,porlatraduccin PrintedinSpainImpresoenEspaa ISBN:9788425341731 Depsitolegal:B.47.8632007 CompuestoenFotocomp/4,S.A. ImpresoenLitografaSIAGSA EncuadernadoenCairoxServices GR41731

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PETICIN

Librosdigitalesapreciosrazonables.

ParaJenniferRobinsonyJackieCantor, profesionalesdelaprosa

Laautoradeseaexpresarsuextremayeternagratitud alaeditoraAnneGroellporsuinspiradaayuda enlarealizacindeestelibro.

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Prlogo

Era la primera primavera despus de un largo y duro invierno que trajo por segunda vez la plaga llamada DR SAM. El sol tena el brillo propio de abril, pero el viento pareca haberse quedado en marzo; ruga por la ladera de la montaa con la ferocidad de un len, y levantaba olas en la superficie de la rpida corriente del ro. Delgados tallos verdes luchaban por abrirse paso entre los tenaces restos de hielo adosados a las riberas. El agua era casi opaca por el fango y los desechos que arrastraba corriente abajo, como cada ao. Para junio se acabara el arrastre de sedimentos y el agua volvera a ser clara como el cristal,hastaelfondodelro. Desde la silla de sus caballos, Janie Crowe y Tom Macalester marido y mujermirabanelpuentequeunaloscampamentos. NolosdijoTom.Nomegustaelaspectodeloquehayallabajo. AmtampocorespondiJanie. Se supona que los trolls gobernaban la tierra que se extenda bajo los puentes del mundo. Pero debajo del que conectaba Northampton con Hadley haba colonias de vagabundos que huan del DR SAM y que no podan o no queranunirseaalgunodelosgruposdesupervivientesformadosenelvalle. Eran los bribones, la mala semilla que nadie quera. Se haban agrupado en terribles bandas de malhechores que robaban todo lo que podan a quienes necesitabancruzarelpuente. Tommiraunextremoyotrodelro. Dios, cualquiera habra pensado que a estas alturas alguien haba comenzadounserviciodetransbordadores. QuizalguienlointentsealJanie.Quizloexpulsaron. No veo ninguna otra manera de cruzar. Tom seal ro arriba. En agosto probablemente habramos podido hacerlo por el vado que haba unos cienmetrosmsarriba.Peroahora...

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Lacorrienteerademasiadoveloz,pormuyfuertesquefuesenloscaballos. Creoqueentoncestendremosqueatravesarelpuente. S,esocreo. Por un momento, Janie mir hacia el sur a lo largo de la costa.Antes haba sido un lugar de recreo, un lugar maravilloso abierto a todos los que podan llegar all. Los bajos del ro se extendan bien adentro, as que los nios podan jugar en el agua, que les llegaba a la altura de la cintura hasta casi unos quince metros de la orilla; las embarcaciones ms grandes solo podan navegar en el centro de la corriente. Se haba convertido en un lugar de reunin para pequeas embarcaciones de placer de toda clase: piraguas, kayaks, motos acuticas, lanchas motoras, pontones... En el calor de agosto, era la mejor maneradepasarundaenMassachusetts. Ahora era un obstculo, un fro e imponente desafo. Para llegar a su destino,TomyJanietendranquecruzarlo. Pasamos ahora o nos volvemos manifest Tom. Si queremos aprovecharlaluzdelda,nopodemosretrasarnos. Pasarondiezsegundos. AdelantedijoJanie. De acuerdo respondi Tom. Galoparemos a toda velocidad y no nos detendremos.Comprendido? Suesposaasinticonairegrave. Deacuerdo.Preparado? Preparado. Tom fustig su caballo con el ltigo de cuero, y el castrado sali como una flecha. Janie clav las espuelas a la yegua, que se desprendi de la dcil naturaleza que su amazona haba llegado a amar y se convirti en un purasangredecarrera. Los cascos de los caballos retumbaron con estrpito en el puente; debajo de lsedespertaronlosrenegadosyseprepararonparalaaccin.MientrasJaniey Tom se acercaban a la bajada del puente, donde se una con la carretera al otro lado, los trolls que vivan debajo del acero y el cemento invadieron lo que quedaba de calzada. Avanzaron hacia el centro de esta, por donde galopaban los caballos, y con sus manos como garras intentaron sujetar a los asustados animales, buscando cualquier agarradera que les permitiese tumbar al jinete y quedarseconelcaballo. Janie sinti unas manos en el muslo y las apart con un golpe de ltigo. Entonces vio a un hombre sucio y harapiento que sujetaba el bocado de la yegua. Sac un pie del estribo y le dio un puntapi con todas sus fuerzas. El asaltantecayhaciaatrs,conlasmanosenlamandbula. Vio que Tom se haba desembarazado de sus atacantes y la esperaba en el bordedelacarretera.

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Vamos!laanim.Yacasiestsaqu! Incapazdemirar,Janiecerrlosojosyconfiensucaballo.Nopodahacer otracosa. De alguna manera se encontraron sanos y salvos al otro lado, con los trolls derrotados...porelmomento. ErestodaunaguerreralafelicitTom. Norespondiella,temblandodepiesacabeza.Nolosoy. Pero lo hemos conseguido. Hemos cruzado el puente. El resto del viaje serfcil. Janie pens que era una suerte que an les quedase una hora hasta la biblioteca; necesitara ese tiempo para recuperar la compostura y que Myra Rossnolavieseentalestadodenervios.Perosuansiedaddisminuycuandose acercabanaldestino. Yreaparecicuandollegaron,porqueellugarparecadesierto. Janie se ci el abrigo mientras avanzaba con cuidado entre las ramas y hojasamontonadasenlaentradadelabiblioteca.Sehizosombraconunamano sobre los ojos y mir el vestbulo a travs del cristal esmerilado, con la esperanzadeversealesdevida.Alnoveranadie,intentabrirlapuerta. Est cerrada le dijo a su marido. Golpe para ver si alguien la atenda, pero no apareci nadie. Volvi a golpear, esta vez ms fuerte, con el puo enguantado.Nohaynadie. Tomseapedelcaballo. Hayunaentradatrasera? S, pero es una salida de incendios repuso Janie; no se puede abrir desdeelexterior. Muy bien, djame que pruebe dijo Tom. Movi el pomo con todas sus fuerzas,peronocedi.Mirasuesposaconunaexpresindesconsolada.De verdadquieresentrar? Paraesohemosvenidohastaaqu. Puedoromperelcristal,peroentoncesellugaryanoserseguro. Janie mir la puerta durante unos momentos, y pens en los tesoros que haba en el interior. Para el ladrn vulgar, los libros y los manuscritos tendran pocovalor.Solounconservadordeantigedadestendraintersenellos. Si est aqu dijo Janie, nos la llevaremos con nosotros, as no tendremos que preocuparnos por ella. Si no est... no lo s. Las cosas que coleccionanosepuedenreemplazar. AligualqueellarepusoTom. Janieapretlanarizcontraelcristalymirunavezms. Unapequeafigurasemovientrelassombras. Veo a alguien! Llam con fuerza, pero la figura no reapareci. Se volvihaciasumarido.Tendremosqueentrar.

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ValedijoTom,quesacsurevlver.Aprtate. Dispar al cristal de la puerta, cerca del pomo. El cristal se raj, pero no se rompi. Maldita sea! No bromeaba cuando dijo que este lugar estaba blindado. Estsconvencidadequequiereshaceresto? S. De acuerdo. Solo quera estar seguro antes de usar balas que no podremosreponer. Disparunavezmscontraelpomo.Elecodeldisparoresonensusodos y aparecieron ms grietas, pero el cristal resisti. Mascullando para sus adentros, Tom cogi la cuerda que llevaba en el arzn de la silla. La dobl, la desliz por el pomo de la puerta y la volvi a atar alrededor del arzn. Luego mont de nuevo y clav las espuelas. El animal arranc con un relincho de protesta.Alospocospasoslapuertaseabriyloscristalescayeroncomoplacas dehielosobreelsuelodecemento. Janie pas sobre los cristales y prob las puertas interiores, que se abrieron sindificultad.Tomatloscaballos,ydespuslyJanieentraronenelvestbulo. Hola!llamJanie. Suvozresonenlasparedesdesnudas;yanohabaobjetosexpuestoscomo laltimavezquehabaestadoall,enelpasado. Anduvieron unos pocos metros por el vestbulo principal. De pronto, Tom sujetelbrazodeJanieparadetenerlaysealasuizquierda. Janie mir hacia donde le sealaba. En la penumbra era difcil distinguir detalles, pero vio un movimiento. Una cabeza asom por una puerta y despus desapareciconlamismavelocidad. TqudateaqudijoTomenvozbaja. Janielosujetporelbrazoysusurr: Dondevast,voyyo. l saba que no era prudente protestar, as que avanzaron silenciosamente porelvestbulo,bienpegadosalapared,hastallegaralhuecodelapuerta. Con el arma levantada, Tom asom la cabeza y distingui una figura pequeaydelgada. Hola... Unavozroncaperodesafianterespondi: No se acerque. Tengo un arma. Aqu no hay nada ms que libros viejos, asquemrchese. Elacentoerainconfundible. Oh,Diosmo,Myra!Soyyo,Janie,yTomestconmigo. Sigui un largo gemido de incredulidad. Janie entr en la habitacin antes dequesuamigadeantaohablasedenuevo. Alto!Porfavor!Noteacerquesms!

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Peroporqu...? Estoyenferma. Janie se detuvo en el acto, y lo mismo hizo Tom. Ambos se pusieron las mscarasquellevabancolgadasalrededordelcuello. Seencendiunacerilla,yMyraRossprendiunavela.Levantlaluzhasta alumbrarsurostro. Janienopudoevitarunaexclamacindesorpresa.Diootropasoadelante. Quiztepuedaayudar. Myrasoltunaamargacarcajada. Dime, mi hija doctora, has podido ayudar a alguien ms con este problema? Janienonecesitresponder. Cuntotiempollevasenferma?preguntenvozbaja. Desdeanoche. Solounashoras,yyaestabaas;nosecontaraentrelosquedurabanvarios das.Seirarpido. Janiesabaqueeraunabendicin. Myra,losientomuchsimo. S. Yo tambin. Despus de todo lo que he pasado, ahora me pilla esto. Queacabarconmigo. Quiz no lo haga replic Janie, expresando una esperanza que no sentadeverdad.Algunaspersonasmejoran. Nolasseorasmayores.No,estavezmehallegadolahora.Tosienla mano y se limpi la flema en el pantaln. Mi madre, que en paz descanse, se habra escandalizado de haberme visto hacer esto. Pero se me han acabado los pauelos.Vienesavisitarme,otetraealgnotroasunto? Janie y Tom cruzaron una mirada y se entendieron en silencio. El plan de llevarseaMyraasucampamentoyanotenasentido.Finalmente,Tomdijo: Hemos venido a recoger el libro, si ests dispuesta a drnoslo. Sabes que nosotroslocuidaremosbien. Dispuesta? Hizo un pequeo esfuerzo por rerse. Ahora mismo me pondra de rodillas para darle gracias a Dios, si creyese que luego me podra levantar. Por favor, llevoslo. Morir feliz sabiendo que est en buenas manos. Tosi conms fuerzaqueunos minutosantes, y elsonido fuecomo eldeuna matraca.Myrasepusounamanoenelpecho.Meestllenandolospulmones dijo,yjadeenbuscadeaire.Ahorapuedosentirlodeverdad. Janie se maldijo a s misma por no haber acudido antes. Record la conversacin mantenida entre ella y Tom, varios meses atrs, poco despus de sucasamiento. Podraveniravivirconnosotrosenlamontaa. Nuncadejarsuslibros,losabesbien.

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Porfavor,Tom,nopodrdormirporlasnoches;hasidocomounamadre param. Nosabesconqunosencontraremos...Allnotodosestnmuertos. Tena razn en ser prudente, como haba demostrado su encuentro con los que vivan debajo del puente. Sin embargo, la difcil discusin todava sonaba enlosodosdeJanie. Myrahapermanecidoaislada,asquequizestbien,perosesentirsola yasustaday... Somospresafcil.Adems,entuestado,necesitamostenercuidado. Estarbien,Tomhabacontestadoenaquellaocasin. Todoirbien,Myradijoahoraenvozalta. Cmopodrirtodobien? SiguiunsilencioquerompiTom. Dndeest? UnatossalidelasprofundidadesdelpechodeMyra. En la caja de seguridad. Hizo un gesto con la mano, como si quisiera indicarquedebanseguirla.Manteneosapartados. Dimedndeest,ynosotroslobuscaremos. La frgil mujer consigui respirar lenta y profundamente sin toser y eso parecidevolverlefuerzas. Por favor dijo, midiendo cada palabra. Es una bendicin saber que meirenunmitzvah. Hizo otro gesto, para que Tom y Janie se apartasen, y luego avanz con pasos cortos y dificultosos. Cuando pas a su lado, Janie vio con horror la gravedad de la enfermedad de Myra. Siempre haba sido esbelta, pero ahora estaba demacrada. Lo que quedaba de piel en sus huesos se vea oscura y arrugada. Los llev ms all del vestbulo principal, y entraron en una serie de despachos desprovistos de los muebles y los equipos que una vez haban contenido. Los nios llenaban antao estas habitaciones, con su charla entusiasta, siempre felices de alejarse de la prisin de la escuela por cualquier motivo. Ahora, sin las risas, la vitalidad y muchas de sus antiguas colecciones, elHebrewBookDepositoryparecaunlugardesierto. Myra sigui caminando; el propsito pareci dar fuerza a sus pasos, y por unmomentoJanienotensuvozalgodellegendariovalordelamujer. Los contuve durante mucho tiempo coment mientras caminaba. Sola. Fue como cuando yo era joven en Israel. Dej de caminar y volvi a ser la mujer vieja y enferma en que se haba convertido. Pero finalmente consiguieron entrar. Cuatro hombres. En realidad, unos chicos. Sal por unos minutos. Estaba tan harta de m misma que necesitaba escuchar el canto de los

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pjaros y el viento. Por una vez me descuidy dej lapuerta abierta. Deban de estarvigilando.Entraronsinmsysellevarontodoloquepudieron. Apoyunamanoenlaparedparamantenerelequilibrio. Uno de ellos tosa. El pequeo cabrn. Despus de unas cuantas laboriosasrespiraciones,aadi:Estalotroladodeaquellapuerta.Entrad,y yoosdirlacombinacin.Tieneelaspectodeunsurtidordeagua. TommiraJanie. Adelante.Yomequedaraquledijo. Ella asinti. Un momento despus estaba arrodillada delante de la caja de seguridad. Entornlosojosparadistinguirlosnmerosenladbilluzyfuegirandoel dial.Despusdelaltimavuelta,oycmosedeslizabanloscierres. Necesit de toda su fuerza para mover la palanca, que se haba endurecido por la falta de uso. En el interior encontr una pila de libros y manuscritos. Los sac todos y los coloc en el suelo delante de ella. Por la mitad, guiada por el tacto, encontr el diario. Cerr los ojos y lo apret contra su corazn durante unos instantes. A pesar de la urgencia de la misin, se permiti un momento parasentirsumaravillosopesoenlasmanos. Salidelahabitacinconelvolumenapretadoensusbrazos. LaceracalientegoteabasobrelamanodeMyramientrassostenalavelaen alto,peronoparecadarsecuenta. Yalotienes;muybien. Tosi muy fuerte, y el vientre se le sacudi con cada espasmo. Levant la mirada y se encogi de hombros, y Janie vio en su rostro la comprensin de lo queibaapasar. CreoqueeshoradevolveramismantasdijoMyra. Se volvi lentamente, vela en mano, y se fue por donde haba venido. Janie y Tom la miraron, impotentes, mientras ella se acostaba en la pila de mantas que sera su lecho de muerte. Tard unos minutos en acomodarse, pero finalmentesequedquieta. Idos.Saliddeaqu. Nosquedaremoscontigohasta...yasabes... No.Noosquedaris.Dejadmeenpaz.Noquieroquenadieveaesto. JaniesemovihastaponerseenlalneadevisindeMyra. Teenterraremoscuando...estoseacabe. No, no lo haris. No os atrevis a tocarme. No quiero que Dios me preguntecuandolleguealcieloporqudejquettambinenfermases. Janie se qued callada un momento; despus, con voz muy suave, pregunt: Notienesmiedo? Ellainspirafondoyhabllentamente,conpequeaspausaspararespirar.

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No, Maidie, ahora no. Se supone que las viejas debemos morir. Me habra gustadotenerunpocomsdetiempo,peroenunmundomejorqueeste...Tuve miedo en Auschwitz cuando era pequea. Seal con un movimiento de cabezaellibroqueJanietenaenlosbrazos.Mitrabajoesthecho. El pelo y las escamas de piel que me diste del otro manuscrito... funcionarondijoJaniealcabodeunossegundos. Myralevantunpocolacabeza. Funcionaronparaqu?Paraayudaraaquellosnios? S, para eso, pero hay ms. Janie no pudo evitar una sonrisa. Estoy embarazada. Myra dej caer la cabeza sobre las mantas. Janie oy que susurraba una oracin,aunquenoentendalaspalabras. Diosbendito,esverdad? Janieasinti. Ahorapuedomorirfeliz. Cerr los ojos. Janie y Tom se quedaron a cierta distancia, observndola. Sus toses se hicieron ms frecuentes durante un tiempo, y luego comenzaron a disminuir. En menos de una hora, cesaron del todo. Inspir profundamente y despussoltelaire.Fuesultimomovimientoenestemundo.

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En el tiempo de la pestis secunda, Alejandro Canches saba muy bien el miedo que produca una llamada fuerte, as que golpe suavemente en la puerta de WilliamyEmilyCooper.Emilyabri,conlosojosenrojecidosporelllanto. La mujer lo salud con un gesto y se acomod un mechn de pelo bajo la cofiablanca. He estado sentada a su lado toda la noche le dijo al mdico. Sufre, peroaguanta.Pasa,mraloportimismo. SuresistenciaesnotableafirmAlejandroalentrar. William Cooper haba atravesado haca mucho el umbral que conduca a la etapaagnicadelapeste,peroseaferrabatenazmentealavida. Iluminandoelcaminoconunavela,lamujerloacompahastaellechodel enfermo. El rostro del tonelero era todo lo que se alcanzaba a ver, pues estaba tapadohastalabarbilla.Elsudor,secadocuidadosamenteporlaesposadurante la noche, se haba acumulado de nuevo durante su breve ausencia y, a la luz de la vela, brillaba en la frente de William. Este tena los ojos cerrados, y no los abrinisiquieraalorlasvoces. Alejandro se cubri la nariz para protegerse del ptrido olor de la peste y apoy la cabeza en el pecho del hombre. Los latidos del corazn, aunque dbiles, eran sorprendentemente firmes. Palp los bubones del cuello y las axilas del hombre. Aunque lo hizo con mucha suavidad, William gimi de dolor. LosientosusurrAlejandro.Noqueracausartedolor. En primer lugar, no hagas dao, se record a s mismo. Los bubones estaban duros, pero no ms que en su ltimo examen dos das antes. La coloracinazuloscuraparecacasilamisma. Quince das le dijo el mdico a Emily al apartarse. Me resulta incomprensible.Tuscuidadoshansidoexcelentes.

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No puede ser el resultado de mis esfuerzos replic ella. No he hecho msquesecarleelsudordelafrente. AlejandroselavlasmanosenlapalanganaconaguaquelealcanzEmily y se las sec con la toalla que colgaba de su antebrazo. Se haba convertido en una prctica habitual entre ellos durante el curso de la enfermedad de William, solo que esta vez ella evit hacer cualquier comentario sobre su obsesin con lavarselasmanos. Nosepuedehacernadams.AhoraestenmanosdeDios.Noaadi lo que para l era obvio: que haca tiempo que el destino de Cooper le perteneca a Dios. Que haya vivido tanto tiempo en este estado de letargo parececasiunaaberracindelanaturaleza. Pero aos de prctica mdica le haban enseado muchas de estas curiosidades, y, con el paso del tiempo, haba llegado a la conclusin de que tales aberraciones solan ser parte del esquema divino. Se pregunt qu habra dicho Guy de Chauliac de esta idea y, por ensima vez, dese una oportunidad paradiscutirloconsuamigoymentor. Enelmomentodemarcharse,lamujerlosujetporunbrazo. Mimaridodijoquedebemospagarte. lnuncalehabapedidodinero;sabaqueapenassitenanparacomer. No. No quiero que me pagues. No necesito nada. Pero, por favor, dime unacosa.Entodoeltiempodesdequeosconozco,nuncahemoshabladodepor qu tu marido escogi traerte a vivir entre los judos, cuando, como cristianos, podaisvivirencualquierotrapartedelaciudad.Quisierasaberlarazn. Ella titube brevemente, como siestuviese valorando si poda confiar en l. Alfindecidiresponder. Tuvimos que dejar nuestro pueblo, un lugar llamado Eyam, al pie de los Picos. Estaba junto a uno de los cotos de caza favoritos del rey. Se sec las lgrimasconeldorso de la mano. Fueun invierno muy duro; tenamos fro y hambre. En su mente, Alejandro vio a De Chauliac en su puerta en el terrible inviernode1357,yseestremecisindarsecuentaalrecordarelintensofroyel hambrebrutal.Recordlasamargaspalabrasquelehabadichoalfrancsaquel da. Noeresbienvenidoaqu. NohabareplicadoDeChauliac,peromenecesitas. LacomidaquehaballevadodeParsleshabasalvadolavida. Los guardabosques sorprendieron a mi marido cazando oy ahora decir a Emily Cooper. Dijeron que estaba dentro de los lmites del coto, pero ljuraqueestabafuera.Notenaimportancia;elreylohabramandadoahorcar detodasmaneras. Alejandrolamirconcuriosidad.

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Peronolohizo. No, no pudo. Nuestro hijo fue a rescatar a Will; sencillamente haban encerrado a mi marido en una jaula, sin grilletes. Uno de los guardias estaba borracho,asqueelchicoconsiguiliberarlo. Unhijovalienteydigno. S dijo la mujer con tristeza. Un hijo perdido. Con una punta del delantalseseclosojosdenuevoydespusmiralmdico.Elguardabosque se despert y lo atraves con una flecha cuando escalaba la pared detrs de su padre. lbajlamiradaensealderespeto. Losientomucho. Emily respondi a su compasin con un gesto y volvi al lado de su marido. Le sec la frente con la punta hmeda del delantal y luego se sent en lasillajuntoa la cama. Ensu rostro apareciuna expresin dura y distante que Alejandro nunca le haba visto antes. Ella le dirigi una ltima mirada, y el mdicosintilatcitaacusacin. Duranteunosmomentos,considerdarlealaesposa deWilliamalgo desu propiooro,peronoqueraavergonzarla.Lomejoreramarcharsesinms. Miseordijoelescudero,conunaprofundareverenciaalrey. Ah,Chaucer.Siempretandispuesto.ConfoenquetuseorLionelpueda prescindirdetiporunosmomentos. Comosipudiesehaberalgunaduda. S,sire.lyladyElizabethhansalidoatomarelaire. Bien.Hoyhacemuybuenda.Mipropioescribienteestocupadoeneste momentoconotrosasuntos,ynecesitodictarunascartas. ComosabaChaucer,estosignificabaqueelescribientehabavueltoabeber demasiado y no se poda confiar en su exactitud. Haba corregido muchos de loserroresdelhombre;engeneralselospodrahaberconsideradodivertidos,si nohubieranimplicadoasuntosdeEstado. Porsupuesto,sirerespondieljoven.Serunhonor. ElreyEduardoIIIlesealunaesquinadelahabitacin. Allencontrarstodoloquenecesitas,enelescritorio. Mientras Geoffrey Chaucer recoga el recado de escribir y el pergamino de lamesacontablerodemrmol,elreyaadi: Confo en que mantendrs esta correspondencia en el ms absoluto silencio. Mi hijo habla con gran estima de tu discrecin. Estas cartas son crucialesparanuestrobienestar,asqueregistramispalabrasexactamente. Seaclarlagargantaycomenzadictar. SuSantidaddijo.

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Sigui un largo y florido saludo; Chaucer lo repiti en silencio al unsono conelrey,porquelohabaescritomuchasveces. Luegoelreyfuealgrano: Nos complace anunciar que nuestra amada hija Isabella ha aceptado por supuesto, pendiente de vuestra aprobacin la propuesta de matrimonio del barn Enguerrand de Coucy. Solicitamos vuestro permisoparapublicarlasamonestacionesdesusnupciasenlafechams prximaposible. Chaucer casi dej caer la pluma. Manote torpemente para recuperarla y tuvo que mirar la pgina para ver si se haba cado alguna gota de tinta. No vio ninguna,asqueescribiatodaprisaparanoquedarseatrs. Al mismo tiempo, quiero pediros un gran favor personal. Tengo una hija, nacida de una mujer que una vez sirvi a mi querida reina. Deseo reconocerlacomodemipropiaprogeniey acogerlaenmicasacomouna princesa de Inglaterra. Confieso mis pecados y suplico humildemente vuestraintervencinconDiosenelcieloparaquesemeperdone,nosolo por mi depravado acto de adulterio sino tambin por mi fracaso para hacerme cargo de esta hija adecuadamente en el pasado. Sin duda, este esunpecadotangravecomoelqueresultensuconcepcin. El rey hizo una pausa, como si considerase cmo proseguir. Mir al joven escudero. Qu dices t, Chaucer, que eres tan hbil con las palabras? pregunt. Transmito el sentimiento adecuado, no demasiado atrevido, pero tampocodemasiadohumilde? Chaucerapenassipodahablar. Respecto a la princesa Isabella y al barn... Hablis de vuestra intencin con mucha claridad, pero le dejis al pontfice margen para que os haga sudar unpoco.Muysabio. Lomismopiensoyo.Elmonarcasonri. Puedo ser tan atrevidocomo para preguntaros, sire, si la hija a la que os refersesladyKate? Elreylomirconciertasuspicacia. Puedes,ymirespuestaess. Entonces, sin duda, sire, vuestros sentimientos son correctos. Sinceros, peronodemasiadoalmibarados.Hacisvuestrapeticinrespetuosamente,pero no os humillis ante el Papa, lo cual, dada vuestra propia majestad, sera por supuestoinapro...

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Gracias,Chaucer.Elreyseaclarlagargantaycontinu. Deseo que esta hija tambin se case. Estuvo casada una vez pero ahora es viuda, as que no necesitamos preocuparos con la anulacin. Su fecundidad ya ha sido demostrada. A la vista de esta y otras valiosas cualidades que posee, estamos discutiendo un arreglo adecuado con una prominente familia francesa aliada a De Coucy. Como siempre, recordamosquetalesarreglossehacenpendientesdevuestraaprobacin y bendicin. Mi reina, a pesar de saber de mi pecado, ha aceptado graciosamentequeesteeselcaminocorrecto. Haba ms; Chaucer escriba, intentando no permitir que la sorpresa de las noticias lo distrajese. Tan solo con el mayor de los esfuerzos consigui contenerse. Por fin se revelaba el origen del desasosiego! Durante semanas la atmsfera en el castillo de Windsor haba sido tensa y fra, y Chaucer haba comenzado a preguntarse si una vida de servicio a la realeza era una sabia decisin. En ocasiones se haba visto que el rey y la reina, normalmente una parejaafectuosa,secomportabandeunaformamuycrispadaelunoconelotro. Entre los sirvientes y los cortesanos corran rumores de que la reina haba descubierto la relacin entre el rey y su ltima amante, ladyAlice, y que estaba montndoles un escndalo a ambos, de la misma manera que haba hecho desgraciada a la dama que era la madre de Kate. Pero todos crean que ella sin dudayalosaba,dadoqueelreynohabahechoningnesfuerzoporocultarsu admiracin haciala joven.Todos estaban de acuerdoen queseguramente haba algoms. Habamuchoms,ahoraquesehabarevelado!Chaucerescribitodoslos otros pequeos asuntos que el rey presentaba al Papa, aunque apenas si prestaba atencin. Cuando acab, le entreg el pergamino al rey Eduardo, quienloleyrpidamenteyfirmeldocumento. Elreyextendilapalmaabierta. Lacredijo. Eljovenseapresurairalamesa,buschastaencontrarlacerayvolvi.El rey dobl el pergamino en tercios y utiliz una vela para fundir el lacre rojo sobre ella, y despus estamp su sello. Tras esperar un momento para que se enfriase,cogilacartaydepositenellaunsonorobeso. Para tener suerte! Confiemos en que esta vez obtengamos lo mejor, maeseChaucer. Esperemosques,sire.Salidelahabitacinconunareverenciayech acorrer.

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La joven que era objeto de la peticin del rey haba vomitado hasta los intestinos en el cruce del canal, cuando los soldados del rey la haban trado desde Francia, siete aos antes. Chaucer, que tambin tena diecisiete aos en aquel entonces y acababa de ser rescatado de los franceses, la haba mirado con compasin mientras la nave cabeceaba en las olas del mar helado. Ella llevaba los grilletes de un vulgar criminal en las piernas, y a Chaucer le dola ver la sangre que goteaba por los tobillos y sobre los zapatos. Nadie le haba ofrecido ningn tipo de consuelo,aunquelo necesitaba con urgencia. l lo habra hecho, denohabercomprendidoqueeseviajeerapartedesucastigo. Se haba preguntado el porqu del castigo. La muchacha era valiente, inteligente y de una gran belleza, y haba vivido su vida con mucha ms dignidad de lo que pareca posible dadas las circunstancias. A los diecisiete aos, Katherine Karle ya era viuda y apenas si se haba recuperado de un parto difcil.Cmopodanserlosdiosestandespiadados? Claro que pueden, pens. La joven no haba visto a su hijo desde el da de su nacimiento. Adems, consider las palabras que acababa de escribir en nombredelrey. Especficamente, el barn de Coucy ha pedido que la alianza entre nuestras familias se cimente todava ms con la unin entre su primo el barn de Benot y una inglesa de alcurnia, por lo que yo entiendo que debe ser un miembro de nuestra familia ms cercana. Qu pariente ms cercano que mi propia hija? Como sabis, santidad, hemos tenido dificultades para arreglar un matrimonio verdaderamente adecuado para nuestra animosa Isabella; os evitar aqu una recapitulacin de sus virtudes, porque estoy seguro de que han llegado a vuestros odos por otros labios. No me agradara que la boda entre Isabella y De Coucy se viera perjudicada por un fracaso respecto a su primo, por quien parece sentirunmuyprofundoafecto. El primo de De Coucy era un cobarde quejica y peludo que superaba sus muchas faltas con bestiales rabietas cuando las cosas no salan como l quera. Que el rey quisiera entregarle a la maravillosa Kate pareca algo totalmente incomprensible. Pero se ha quedado sin hijas mayores comprendi Chaucer. Tiene que inventarse otra como sea, para sellar el acuerdo para Isabella. La reina se haba secado; los hijos tenidos por Alice Perrer con el rey eran bebs. Joanna haba muerto haca tiempo, durante la primera aparicin de lapeste,enelao1348,despusdelabatalladeCrcy. Quisiera Dios que todo saliera bien! La mimada e insolente Isabella tena treinta y tres aos, era una princesa y, sin embargo, despus de cinco intentos porcasarla,seguasiendounasolterona;eraantinatural.

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Pero no tan antinatural como lo que estaba a punto de sobrevenir a su hermanastra,pensChaucer. EmilyCoopersaclassbanasdeljergndepajadesumarido,lashizouna bola y despus las arroj al fuego, como le haba indicado el mdico. Se qued con una manta; la necesitara para ella. Haban ido a buscar el cadver del tonelero haca menos de una hora, con sus picos de halcn y las oscuras capuchas. No creis que esas cosas os protegern les dijo a los hombres que haban ido a llevarse a su marido muerto en el carro. Los sigui hasta la calle, para continuar con sus advertencias. He visto a muchos muleros caer por la peste,yellossehabanenvueltoenmortajasparamantenerlaaraya! Los encapuchados no le respondieron, porque ninguno entenda el ingls. Finalmente, cuando acabaron de tapar el carro con la tela que ocultaba a los muertos de los horrorizados ojos de los vivos, uno de ellos se le acerc para preguntarleeneldetestablefrancsqueellaapenascomprenda: Cestvotremariquiestmort,non? Eh?replicella,deseandoquellehablaseeningls. Viudadijoelhombre,despusdeencontrarlapalabra. SasintiEmily. Allezaupalacetoutedesuite.Ilyauraunepensionpourvous. El hombre agach la cabeza ligeramente, despus se volvi y se subi al pescante. Ellahabacomprendidopensinypalacio. La viuda se apresur a hacer lo que le haba aconsejado, porque, cuando cont las monedas que quedaban en la bolsa de su marido, vio que solo haba unas pocas. Se ech un chal sobre los hombros y sali del gueto para ir al majestuosopalaciodelPapa,enbuscademisericordia. Las angostas calles de Avin le recordaron a Londres; haba estado all una vez con su marido para visitar a su cuada, que se haba casado con el sirviente de uno de los primos lejanos del rey y ahora cocinaba en una gran mansin. El recuerdo le produjo una punzada de celos, porque su cuada viva en suelos de piedra, y no en la tierra apisonada de Eyam. Sin embargo, Eyam erasucasa,ylaechabamuchodemenos. Pensin, le dijo al guardia que vigilaba la puerta del palacio papal. Las altas torres blancas del lujoso castillo, que se alzaban detrs del centinela con caparoja,lohacanparecerterriblementepequeo.Elhombregruyleseal a la derecha. Ella se ajust el chal y ech a andar bordeando el palacio. Las piedras blancas crujan bajo sus pies y el sonido la distrajo, hasta que le lleg el

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ruido de cascos en los adoquines y vio a un grupo de correos reales que entrabanenelpatiodelpalacio,conelestandartedelreyEduardo. Se refugi entre las sombras y los observ durante unos momentos; luego comprendi que era ridculo y volvi a salir al calor del sol. Como si despus de tantos aos fueran a desperdiciar su tiempo buscndola! Era un grupo muy vistoso, todos ataviados con sus corazas y montados en hermosos caballos, y comenzapensarconaoranzaenInglaterra,enlafamiliaridaddelagenteyla facilidadconlaqueellapodacomprenderlos. All nadie sabra que era la esposa de un cazador furtivo; solo sera otra insignificante vieja necesitada de limosnas, en la que no vala la pena fijarse. El corazn empez a dolerle con la nostalgia. El cruce del canal de la Mancha era caro y peligroso, pero no haba nada para ella en Avin, ni tampoco en toda Francia. No tena parientes, y su nico posible aliado era el mdico judo, otro fugitivodelajusticiainglesa. Un terrible pensamiento surgi en su mente mientras el grupo ingls desfilaba con todo su esplendor: Cunto pagaran por unas pocas palabras escogidasacercadel? Desde luego sera lo suficiente para pagarse un pasaje y un nuevo comienzo. Nosereproch,seraunatremendatraicinaunbuenhombre. Pero era l, despus de todo, bueno? Su marido haba muerto, a pesar de lasatencionesdelmdico.Esteocultabaaunnio,unniopequeodecabellos rubios y ojos azules, cuya madre era una noble inglesa, incluso quiz de la realeza. Era su deber denunciarlo, decidi. Ella segua siendo inglesa, y su supervivencia estaba en juego. Camin ms rpido y sigui a los jinetes.Antes dealcanzarlos,sepersignysusurrunaplegariaparapedirperdn. Alejandro escuch la llamada de medianoche en medio de un sueo; corra a trompiconesatravsdeun bosque oscuro perseguido poralgo quedeban de ser ogros unhechomuy frecuente, cuandola insistentellamada ala puerta lo arranc bruscamente de la pesadilla. Abri los ojos, pero todo estaba a oscuras. No haba sabido nada de la esposa del tonelero en varios das, y se pregunt si finalmente habra llegado la hora del hombre. Se levant de la estrecha cama y se pas las manos por la barba. Se acomod los largos cabellos oscuros detrs de las orejas y apoy los pies en el suelo de tierra apisonada de la habitacin que comparta con el nio Guillaume, que en la inocencia de la infancia dorma profundamente a pesar de los golpes en la puerta. Le dolieron las rodillas, aunque solo fue por un momento; un anuncio, temi, de lo que le ocurriraalenvejecer.

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Pero aceptara todo con gratitud, y ofreci una rpida plegaria pidiendo vivir lo suficiente para conocer todas las miserias que acompaaban a la edad, si as poda ver de nuevo a la nia que llamaba hija. Una nia! Ahora ya sera una joven. Se permiti unos segundos de aoranza de esta mujer que, en la angustia de su duelo, haba dado a luz a aquel nio siete aos atrs. Ella le era tan preciosa como si hubiese nacido de su propia simiente; de la que, lamentablemente,nohabaninguna. Elprofundopesardesucoraznhizoqueeldolorquesentaenlasrodillas pareciesetrivial.Sereprochaorarla,pueslajovenestaraahora conlafamilia a la que perteneca de verdad, no entre aquellos cuya sangre comparta por un garrafalerrordivino. Perdname rez. No pretendo faltarte al respeto al sealar Tus errores. Pero por qu es que estas llamadas siempre llegan a las horas ms intempestivas, cuando uno no puede menos que imaginar que hay algn terribledemonioalotroladodelapuerta?sepreguntenvozmuybaja. Eltemorquesentanoerasino productodesuimaginacin;alotroladode la puerta no habra ms que una mujer inglesa, cansada y menuda.Avanz por el pasillo de techo bajo, y, antes de poder erguirse del todo, se repiti la llamada. Se irgui lentamente y mir la puerta. Los firmes golpes que haba odo no podan ser obra del frgil puo de una anciana, sino de una mano mucho ms fuerte.Yajuzgarporlapremuraylafuerza,suautortenamuchaurgencia. Anduvo de puntillas el resto del tramo hasta la puerta y se situ a un lado. Nuncatepongasdirectamenteenelcentrodeunapuertalehabadichouna vez Eduardo Hernndez. Una espada bien empuada puede atravesar las tablas. Imagina lo que una buena espada en las manos de un maestro podra hacerle a tu tripa. Incluso t con todos tus conocimientos estaras indefenso, le habaadvertidoelviejosoldado. Pero qu otra persona ira a buscarlo cuando faltaban horas para el amanecer? Los forasteros pocas veces cruzaban ese barrio de la ciudad durante elda,ymuchomenosdurantelanoche.Espiporlarendijadelapuerta,conla esperanza de atisbar al que llamaba, pero era imposible ver nada en la oscuridad. Quinllama?preguntalfin. BuscoalmdicoCancheslerespondieron. Lohabanencontrado?Elcoraznamenazconescaprseledelpecho. Unmomento.Laspalabrassalieronconvozmsdbildeloquehabra deseado.Seaclarlagargantaydespusaadi:Versilopuedodespertar. Apenas si escuch la respuesta desde el otro lado de la puerta; corri al dormitorioysacudialnio.

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Guillaumesusurr.Guillaume!Despierta! Elniosefrotlosojosmientrassedespertaba. Porqu,grandpre...? Ahora no hagas preguntas. Su propia voz le son dura, e intent suavizarla. Solo preprate como te he enseado antes. Quiz tengamos que marcharnosdeprisa. Comosinolohubieseentendido,elniopregunt: Pero,grandpre,adndevamos...? Calla!Ahoraapresrate. S,grandpre.Apartlamantayselevant,tambalendosedesueo. Alejandrolosujet. Buen chico. Ahora escucha con atencin. Vigila desde aqu. Seal un punto en el interior del cuarto. Si hago la seal que hemos practicado, debes escapar por la puerta de atrs e ir a la casa de Rachel. Ella cuidar de ti hasta queyovayaabuscarte. En una de las muchas ocasiones en las que haba practicado para aquel temidomomento,Guillaumelehabapreguntadoconvozllorosa:Qupasar si no vienes a buscarme?. Alejandro nunca le haba respondido. Nunca haba consideradolaposibilidaddequenopudierahacerlo. El nio asinti con aire grave. Alejandro le acarici la mejilla y volvi a la puerta.Respirhondoantesdeabrirla. La puerta no se abri violentamente hacia adentro en cuanto quit la traba, cosa que sin duda habra ocurrido si los hombres del rey Eduardo hubiesen estado al otro lado. Cuando ces el rechinar de las bisagras, el mdico vio a un hombre joven con un escudo conocido bordado en la pechera de su tnica roja. Soltdespacioelalientoquehabacontenido. EreselhombredeDeChauliac. Eljovenasinti. YosoyCanches. Elsoldadoparecitranquilizarsealescucharlo. Mi amo dice que debis venir al palacio. Le tendi un pergamino lacrado.Nodebovolversinvos. Al tiempo que coga el pergamino de la mano del soldado, Alejandro coment: Podrahabersolicitadomipresenciaaunahoramsrazonable. Mientraselmdicoleaelescritoelsoldadoaadi: Debis venir de inmediato. Mi amo dice que habis de traer al nio con vos. Alejandro dio un paso atrs mientras pensaba en el contenido del mensaje. l y De Chauliac haban discutido largamente qu hacer en una situacin

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urgenteatravsdecartassecretasintercambiadasduranteaos,peroahoraque parecahaberseproducidolacrisissesintimalpreparado. Decuntotiempodisponemos?preguntenvozbaja. lsolodijoqueosllevaradeinmediato. Despusdeunapausadeunossegundos,Alejandrosujetalhombreporel brazoylohizoentrar. Antesdemarcharnosdeboatenderdosasuntosexplic. Yatengoloscaballosesperandoalfinaldelacalleprotestelsoldado. Trelos aqu y hazlos pasar por la casa susurr el mdico. Hay una callejueladetrsdondenadienosver. Elsoldadoparecisorprendido,peroobedeciysealejporlaoscuracalle. Alejandro le dej la puerta entreabierta. Luego se acerc a la chimenea y arroj el pergamino a las brasas. Las abanic con la mano durante unos segundos hasta que el pergamino se encendi. Contempl cmo se funda el sello de cera mientras las llamas consuman el mensaje, escrito de puo y letra por De Chauliac. Graciasmimuy,muyqueridoamigosusurr. Padre,despierta.Debemosmarcharenseguida. En sus mejores das, Avram Canches tardaba mucho en despertarse del todo.Enestanochenotendratallujo. Despierta!dijoAlejandromientraslosacuda. Qu...?preguntelviejo. Alejandroayudasentarseasupadre. DebollevarteconRachel. Alescucharlo,elmiedoaparecienelrostrodesupadre. Deverdad? S,deverdad.Enseguida. Ensuestadodeconfusinmental,AvramCanchespregunt: Hasvueltoamataraalguien,muchacho? NorespondiAlejandroconsuavidad.ltimamenteno. Se volvi y llam a Guillaume. El nio apareci en el cuarto en cuestin de segundos.Sehabavestidoyllevabaunabolsapequeaenlamano. Alejandro habra sonredo de haber tenido tiempo para tal muestra de orgullo.Peroselimitahacerleungestodeaprobacin. Arregla las cosas del abuelo... le dijo, sealando una caja de cuero que habaenunaesquinadelcuarto. Elnioseapresurarecogerlaspertenenciasdelviejo.Lacajaerapesaday el nio tuvo que esforzarse, pero hizo lo que se le peda. Alejandro sujet a su padre, y casi se lo carg a cuestas. En cuestin de segundos los tres caminaban

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hacia la puerta trasera y salieron a la oscuridad de la callejuela, que llevaba a la casa de Rachel unas pocas puertas ms all. Detrs de ellos, el mdico oy el ruido de los cascos que entraban en la casa y los relinchos de protesta de los caballos. AlejandronosemolestenllamaralapuertadeRachel;talesformalidades no eran necesarias con la viuda que haba sido como una madre para Guillaume.Elchicoentrabaysaladesucasacomosifueselasuya.Lanocheen quehabanllegadoaAvin, siete aos antes, ella haba cogido a Guillaume de los brazos de Alejandro y, sin hacer ni una pregunta, le haba dado el pecho al beb rubio. La leche que habra ido a su propio hijo, ms moreno, an flua; habaperdidoalnioyasumaridocomoconsecuenciadelapesteapenasunos dasantes.Desdeentonces,lagenerosidaddeAlejandrohabapuestolacomida ensumesa,perolanecesidaddeGuillaumehabasidomuchomsimperiosa. Rachelentrenlacocina,envolvindoseconelchal.Ibadescalzaydesnuda debajo del camisn blanco, y sus largos cabellos oscuros le caan sueltos alrededor de los hombros. Durante unos pocos y preciosos segundos, l la observ. Supadretenarazn.Eraunamujerhermosa. Perolaurgenciareclamsuatencin. Debemosirnosleexplic. Rachelasinticontristeza;nonecesitabaningunaotraexplicacin.Conuna miradadeprofundopesar,tendilamanohaciaelpadredeAlejandro. Ven,Avramdijoconsuavidad.Tellevaralacama. Ayud al anciano padre de Alejandro con mucha ternura mientras l caminaba con paso vacilante a su lado. Guillaume los sigui con la caja. Ella tard solo un momento en instalar cmodamente a Avram en su propia cama. Alejandrooyquetranquilizabaalviejodicindolequeleharallevarsupropia cama por la maana y que esa noche ella dormira junto al hogar. Luego oy el suaverocedelasmantasmientraslotapaba.Alejandroseasomalahabitacin yvioeldesconciertoreflejadoenelrostrodesupadre. Cuando Rachel sali de la habitacin, Alejandro la sujet del brazo y la llevaunaparte. Por unos momentos sus miradas se cruzaron; ninguno dijo una palabra. El destino los haba unido y haban pasado ms de siete aos en esa extraa intimidad, tan cmoda como la que poda haber entre muchos matrimonios, quiz ms. Sin embargo, Alejandro no se haba permitido acercarse demasiado aella,portemoraquealgndasevieseobligadoamarchar. Ahorahaballegadoeseda. Noscmoagradecrtelo.Hassidocomounahijaparamipadre. Violatristeacusacinenelrostrodelamujer:Peronounanuera.

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Regresar tan pronto como pueda. Le cogi la mano y le puso una bolsa de monedas en ella. Mientras mi padre viva, nunca pasars necesidad, siestdentrodempoderhacerlo. Racheldesvilamirada;Alejandrosabaquelepartaelcorazn. Por favor susurr ella. No podemos ir contigo? Hubo un momentodesilencio,yluegoaadi:Porelbiendetupadre. NorespondiAlejandroconsuavidad. Laexpresindeellasevolviamarga. Entonces ser mejor que le digas adis. Dios puede llevrselo en cualquiermomento. Alejandronodijonada.Ladejyfueaverasupadredenuevo.Sesenten eljergnyarregllamantaalrededordelcuellodelviejo. Volvertanprontocomopueda,padre. Larespuestafueapenasaudible. SiDiosquiere. S.Rachelcuidardetimientrasnosotrosnoestemos. Avrammirasuhijoalosojosyconsiguiesbozarunadbilsonrisa. Es una buena mujer. Sera una muy buena esposa. Deberas pensarlo antes de que sea demasiado tarde. Para el momento en que vuelvas, quiz seas tanviejoqueellayanotequerr. Elamablehumordelreprochedesupadreeraagridulce;ambossabanque suregresodistabamuchodeestarasegurado. Alejandropalmelamanodesupadre. Siempremehasdadomuybuenosconsejos. Tnuncaloshasaceptado. Era verdad. Haba estudiado medicina contra los deseos de sus padres, muy lejos de su Espaa natal, y para horror de su padre nunca se haba casado. Bueno,todavahaytiemporeplic,conunasonrisa. SiDiosquiere. Alejandro se inclin para besar la frente de su padre. Mientras se levantaba paramarcharse,elviejovolvilacara.

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Las cabras eran oro puro; sobre todo por la leche, dado que solo haban sobrevividounaspocasvacas.Todossoabanconlashamburguesasconqueso, que, a diferencia de toda la otra carne que coman, no tenan gusto a pollo. Ni siquieralospollostenangustoapolloenelnuevomundo.Yanoerangordosy tiernos,sinoflacosydurosluchadoresalosquehabaqueperseguirportodoel patioparamatarlos. Correosos,decaTom.JanieCrowemireltpicoejemplarqueyacaenla fuente delante de ella. Era un ave de buen tamao y los alimentara a todos, pero no quedaran ms que huesos para cuando acabaran de cenar. Le cort las patasalpollosincabezaconunastijerasdecocinaylasarrojalcubo,altiempo que pensaba que en China alguien sabra cmo hacerlas comestibles; siempre queallquedasealguien. Pero por supuesto que deba de quedar alguien. Era impensable que todos hubiesen muerto, aunque ninguno de los juglares viajeros les haba llevado noticiasdeaquelimperio.Cuandotodavallegabanlosjuglares,habanrecibido informes de Europa y Sudamrica, y en ambas se luchaba tanto como en Estados Unidos. Si el mundo alguna vez reanudaba sus conexiones, todos daban por sentado que China rugira orgullosamente como un len, ya que la eliminacin de ms de un ochenta por ciento de una poblacin tan numerosa comolasuyanodebadehabersidoungolpedevastador. Janie mir a travs de la ventana de la cocina y vio los brotes verdes en el arbusto de forsitias, cerca de la entrada principal del campamento. Su corazn se alegr con el signo de la primavera. Los habitantes de Nueva Inglaterra eran conocidos por su dureza, pero hasta los ms resistentes haban cado cuando el DR SAM hizo su segunda pasada por el mundo. Entre aquellos que haban sobrevivido, los no preparados no haban conseguido superar a aquel primer

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terrible invierno sin energa ni comida ni proteccin contra las bandas de asaltantesquesaqueabantodoslospueblosyciudadesdeMiddlesex. Dios bendiga a Tom, pens. Era gracias ala concienzuda planificacin de su marido que se mantenan a flote en su campamento de montaa. Su vida minimalista a menudo era sorprendentemente rica y gratificante. Pero an haba momentos demasiados en los que Janie ansiaba un interruptor. No era la nica con este anhelo. El sndrome de la negacin del mando a distancia se convirti en el chiste habitual en las tareas de supervivencia diarias, hasta que dej de parecer divertido. Janie echaba en falta las comodidades de su casa antes de la peste, como tambin su maravilloso vehculo, los telfonos, los aparatos de aire acondicionado, el repelente de insectos,lacalefaccinquenonecesitabaabastecimientocontinuoytantasotras cosas. Con el rabillo del ojo vio un movimiento al otro lado del cristal empaado, y limpi la humedad con el puo de su jersey.A travs de las hmedas marcas que quedaron atisb a su hijo, Alex, que corra por la nieve. Sarah no estara mucho ms atrs. Una sonrisa le ilumin el rostro, y todos aquellos lujos que echabademenosleparecierondeprontosinimportancia. Asussieteaos,Alexeragilydepieseguro,aunquenoporellodejabade tener su habitual cuota de golpes, rasguos y morados, para desesperacin de su madre mdica. Desde el momento de nacer, haba sido algo muy bello, una fuentedealegraenunapocaenqueestashabandesaparecido.Enlososcuros das de invierno siempre se poda contar con l para que los iluminara con una sonrisa. Gracias a una sabidura instintiva pareca saber cundo estaban preocupadosJanieoTom,ylostranquilizabaconunasonrisa. Su existencia era el resultado de dos fuerzas combinadas: una gran determinacin y el milagro de la ciencia. Cuando, ocho aos atrs, haban cerrado las puertas al mundo exterior y se haban preparado para aguantar la tormentadelDRSAM,Janierondabaloscincuentayhabadejadoatrslosaos naturales de una concepcin no asistida; adems, se haba hecho una ligadura de trompas. Eran muchos los das en que se preguntaba en qu haba estado pensandocuandohabasuplicadoqueleimplantaraneseserenlamatriz.Criar un nio en un mundo sin mquinas, como haba llegado a descubrir, era un trabajoparamujeresjvenes. Estanhermoso...,pensmientrasloobservabajugar.Diounosgolpecitos en el cristal, y su hijo mir hacia ella. La ms dulce de las sonrisas apareci en su rostro. Mientras saludaba, la bola de nieve que haba estado haciendo cay de sus manos. Intent cogerla pero solo consigui aplastarla. Janie vio que rea y que corra a travs de la nieve hacia la puerta trasera. Un momento despus Janie oy el rechinar de las bisagras y el encantador sonido de las risas infantiles.

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Limpiaoslospies!grit.Ylavaoslasmanos! Haba habido un tiempo, cuando su hija Betsy que en paz descansara era una nia, en que ella habra pasado por alto la suciedad en el suelo, porque unos pocos minutos con la aspiradora habran hecho desaparecer mgicamente latierra.AhoraJanieylamadre deSarah,Caroline,barranconescobasdepaja que hacan ellas mismas y limpiaban las alfombras con raquetas nieve como las mujeresdelapradera;eralanicamaneradeeliminarlasuciedad. La ropa sucia la golpeaban contra las rocas para limpiarla porque carecan de leja y detergente, aunque s tenan una secadora solar: la larga cuerda de tender que colgaba entre dos gruesos troncos de rbol en el patio. Tom y el marido de Caroline, Michael, volvan con los otros hombres de regreso de sus trabajos cuando se iba la luz; se quitaban los calcetines sudados, se ponan las pantuflas de piel de oveja y se sentaban a la mesa. Las esposas servan la cena quehabanpreparado.Despusdecenar,loshombressesentabanconlosnios pararevisarsusdeberesmientraslasmujereslimpiaban. Comoenlosviejostiempos. Janie coloc el pollo sin cabeza ni patas en una fuente de horno. Acompaaran el ave con nabos y zanahorias, pero nada ms; estaban racionando las patatas para que durasen toda la primavera. Aunque ya tenan unas cuantas patatas en nutrientes lquidos para que brotasen, los tubrculos estaranlistosparaserplantadoscuandolatierraseablandase. Miratravsdelaventanaypens:Siesqueseablandaalgunavez. Alex entr en la cocina como una tromba y le dio un gran abrazo. La mirada de sus ojos castaos recorri toda la habitacin, explorando cada superficieplanaenbuscadecomida. Quhayparacenar?pregunt. Eso respondi Janie, y le seal el pollo. Tardar otra hora y media en estar cocido. Justo el tiempo necesario para que acabes tus deberes de matemticasquecomenzasteayer.Perotienescaradequereralgodecomer. Sevolviparacogerunplatoconrodajasdemanzana yselasofrecialy Sarah. Alexsonrimientrascogaunostrozos. Gracias, mam! Se volvi hacia su compaera de juegos. Vamos, Sarah,matemticas! Sarah solt un grito de deleite y corri tras l.Algunas cosas de este nuevo mundoestabanmuybien,pensJanie. Cuandosemarcharon,Janiehizoloquepudoconelpollo,undescendiente de la fuerte raza que haba demostrado ser resistente a la gripe aviar. Unas pocas ramitas de organo seco mejoraran el sabor, aunque no la textura. A nadieleimportaraquefuesecorreoso.Erabuenacomida,yeranafortunadosal tenerla.

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Janie se lav y sec las manos, y despus fue al laboratorio que Tom haba montado antes de cerrar la puerta exterior a lo que quedaba del mundo. Era pequeo y estaba abarrotado con equipos, la mayora de los cuales eran ultramodernoscuandohabanllegadoallochoaosantes.Porloquesabanen su aislamiento, quiz seguan siendo la ltima palabra; el mundo no deba de haber visto mucha ciencia desde el ms reciente paso del DR SAM. En una esquina haba tres cajas con el clima regulado parecidas a invernaderos en las que crecan respectivamente un rbol de caf, un limonero y un rbol de cacao. Todos estaban sanos y parecan prosperar en sus atmsferas perfectas, conseguidas con unos pocos pero preciosos segundos de electricidad. El sol del nortenotenasuficientefuerzaenesapocadelaoparacalentarelairedentro delascajas. Creced, maldita sea dijo ella por lo bajo mientras miraba los rboles detrsdelcristal.Tenistodoloquenecesitis;ahorahacedloqueostoca. Pens en su ltimo limn, comprado el da antes de ir all. Le haba arrancado la piel con los dientes y se haba frotado el fruto por la cara y las manosparapoderrecordarelolor.Elrecuerdodeotrolimn,unoquelehaban dadoenLondres,secolensumente;seapresuraborrarlo. La ltima vez que Tom y Michael, los dos exploradores oficiales del campamento, se haban aventurado fuera de los confines del recinto, haban regresado con una docena o ms de lo que ellos llamaban, con humor sombro, flores de SAM, que no eran ms que simples bastoncillos de algodn que haban frotado o mojado en algo que pudiese tener un rastro de Staphylococcus aureus mexicalis resistente a los medicamentos. Al principio, casi todos los que haban trado estaban contaminados en cierta medida con la voraz bacteria que haba destruido el mundo. A medida que pasaba el tiempo, el porcentaje de contaminacin haba disminuido; el lote anterior a este solo contena un veinticuatroporciento. Tuvoquedetenerseapensarcundohabantradoaquelltimolote. El tiempo discurra de forma diferente despus de la peste; llevaban un calendario, pero nadie le prestaba la menor atencin excepto para los das festivos, que intentaban celebrar para que el hbito continuase intacto si alguna vez volva la normalidad. Cada da, las horas se movan de acuerdo con la cantidad de luz que quedaba. La oscuridad ya no se poda iluminar fcilmente, asquelaluzdeldaerapreciosa. El equinoccio de verano estaba a la vuelta de la esquina, y todos en el campamento parecan ms relajados a medida que con cada jornada disponan demayortiempodeluz. Janie busc entre las pginas manchadas y ajadas de su libreta, su propio equivalente al diario de Alejandro. Siguiendo su ejemplo medieval, haba apuntadofielmentetododuranteesosochoaos.Recorriconeldedolapgina

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del ao anterior. El 24 de abril era la fecha del ltimo grupo; casi un ao, pens desconsolada al ver que haba una brecha de once meses en sus viajes el exterior. Su vida era, tristemente, la de los que padecan un asedio medieval. Sitiados en el castillo, con los enemigos acampados al pie de la muralla esperando cualquier seal de debilidad o vulnerabilidad, conscientes de que en algn momento se acabaran la comida y el agua. Sus enemigos no eran soldados sino algo mucho ms pequeo y mucho ms letal: crueles bacterias que crecan rpidamente y demostraban ser resistentes a todos los cubos de aceite hirviendo que podan arrojar desde las almenas. Pens en el diario de Alejandro y en lo que l haba escrito de sus tiempos en Windsor, cmo haba registradosusobservacionessobresumundoconfinadodondehabamuypoco ms que hacer. Solo una vez durante ese tiempo al menos, que l hubiese escrito haba dejado el seguro refugio del castillo de Windsor, en una desesperada misin de misericordia destinada a calmar la torturada conciencia del rey que la haba ordenado. El viaje no haba salido bien, como sola ser el casodeestosviajes. Janiesepusounamascarillayunpardeguantesdevinilo,conlaesperanza de que el ltimo uso no hubiese sido la gota que colmaba el vaso. No haba manera de saber cuntas veces ms los podra usar. Cuando ya no sirviesen, muy poco podra hacer para protegerse ms all de lavarse las manos cuando hiciera el trabajo. Tom haba provisto muy bien el laboratorio; a su llegada contaban con docenas de cajas de guantes. Pero quin iba a saber que la hibernacinduraraochoaossinunfinalalavista? Saclasdiecisismuestrasdelascajasdecepillosdedientes,unaalavez,y clav la punta de cada bastoncillo en un trozo de arcilla para que estos no se tocasen entre s ni tocasen nada ms. Mientras lo haca, escribi en su libreta el lugardondeTomyMichaelhabanrecogidocadamuestradeentrelosrestosde las ciudades vecinas. Las cajas numeradas de cepillos de dientes se esterilizaran en agua hirviendo antes de usarlas de nuevo, y los bastoncillos se quemaran hasta reducirlos a cenizas; un mtodo varias veces probado para la erradicacin de las bacterias, barato y efectivo como en el tiempo deAlejandro, aunque muy pocos adems de l y De Chauliac parecan practicarlo, segn las anotaciones del diario. Si sus expectativas eran correctas, como mucho habra tres bastoncillos con signos de infeccin, y las bacterias que hubiera estaran probablemente dbiles y arrugadas, aunque no era posible asegurarlo. Una a una, pas las superficies de algodn por las platinas de vidrio, que observara porturnosenelmicroscopio. Se sinti llena de expectacin mientras haca esta tarea que tanto amaba; le recordabaeltrabajodesuvidaanterior.Noeraquenotuviesemuchotrabajoen el campamento; haba hecho varias intervenciones quirrgicas, incluida una

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histerectoma de urgencia, una operacin sangrienta que haba forzado hasta el lmite su equipo y su instrumental. Ms de una vez durante la operacin, Caroline haba tenido que sostener su ejemplar de la Grays Anatomy abierto delante de los ojos de Janie para que ella pudiese ver algn detalle de los rganos internos de una mujer. La ayuda no fue mucha, porque, cuando abri el abdomen de Lorraine, se encontr con una enorme cantidad de tumores. Ahora haba manchas de sangre en las pginas, un recordatorio, cada vez que miraba el libro, del agotador da que haba puesto a prueba sus capacidades de una forma tan terrible.Aquel da agradeci a Dios haber tenido la previsin de traerlasuficienteanestesiaparaquedurase. Descansa en paz, dijo en voz baja. Echaba mucho de menos a su difunta amiga. El foco del microscopio era manual el automtico consuma demasiada electricidad, as que hizo girar el dial lentamente hasta que la platina qued enfocada. Mir a travs del ocular, esperando encontrarse con el habitual surtido de clulas muertas, hasta que algo se movi en una esquina de su visin. Su primer pensamiento fue que haba visto una de sus propias moscas volantes; eran cada vez ms frecuentes, algo que significaba una causa menor de preocupacin. Movi la platina hasta que aquello que haba estado en el rincnquedcentrado. Valedijoatravsdelamascarilla,veamossilohacesdenuevo. Lacosalacomplaciconunaondulacindeloscostados. Ellaincrementelaumento. Muybien,supongoqueestsvivo,asqueveamosquineres. Su entusiasmo la hizo sentirse un poco culpable; ella era cientfica, y estaba en su naturaleza investigar lo que fuera interesante, por muy vil y letal que pudieseser. Enlaplatinaquetenadelantehabaunabacteriaviva,unaqueleresultaba conocida. PeronoereselDRSAMsusurr. Mir fascinada mientras la bacteria pasaba por las etapas de la mitosis y se convertaendosseresseparados. Era algo nuevo. Y en la primera platina pens con sorpresa mientras la sacaba del portaobjetos y la dejaba a un lado. Cules son las probabilidades? Escribi una breve historia de aquella platina en su libreta antes de colocar la siguiente. Las dos platinas que siguieron no tenan absolutamentenadaquedestacar. Perolastresposterioresestabancontaminadasconelmismomicrobio. Con una aguda sensacin de urgencia, trabaj con las restantes muestras. Cuandofinalmenteacab,repititodoelprocesoparaasegurarsedequeestaba

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en lo cierto al detectar una contaminacin que alcanzaba a casi el setenta por ciento. Tap la bandeja de muestras con una campana de cristal y se quit el equipo protector. Se lav y frot las manos en el lavabo del laboratorio hasta que se le enrojecieron, y se las sec. Antes de volver a la cocina, mir a Alex y Sarah y, por ensima vez, comprendi que la visin de ellos la llenaba de amor. Trabajaban inocentemente en sus pizarras, mientras hablaban en voz baja, y no lavieron. Ech una rpida ojeada al pollo, que comenzaba a dorarse en el horno de lea y estaba llenando la casa con un delicioso aroma. En la puerta de atrs se calz las botas, y despus sali abrochndose el abrigo. Mientras cruzaba el patio, pas junto a Terry, que apilaba la lea, colocndola en ordenadas filas paraquelostroncossesecasen.Losaludconungesto,yllecorrespondicon otro. DndeestElaine?preguntJanie. Moliendoharina. Una licenciada en econmicas por Stanford moliendo harina. Imagnate, pens Janie, y la irona le pareci sublime, porque nadie comprenda mejor que Elaineelvalordesupropioesfuerzofsico. Silaves,dilequelacenaestarlistaenunahora. Selodir. Tom estara en la central elctrica, controlando que todo funcionase bien; era su rutina diaria para preparar al campamento ante la oscuridad. Mientras caminaba por el sendero cubierto de nieve, Janie vio el comienzo del ocaso a travsdelaniebladesupropioaliento.Erarosadoybellsimo,casiapocalptico ensucrudoencanto. Cualquier otro da, Janie se habra detenido por un momento para contemplarlo. Despus de la peste haba llegado a comprender la dulzura de cada momento de inesperada belleza, que en este nuevo mundo se vean superados en nmero por los momentos de dureza y crueldad. Pero aquel da continuandando,porquelainformacinquetenaeraurgente. Lapuertadelacentralelctricaestabaentreabierta;miralinterior,perono vio a Tom. Haba huellas frescas en la nieve fuera del edificio; las sigui y encontr a su marido, que quitaba la nieve de una de las conexiones que llevaban al molino. Iba sin sombrero a pesar del fro, algo que no era muy bueno para su calvicie. Se haba vuelto ms delgado y fuerte con el paso del tiempo, debido a los requerimientos fsicos de la supervivencia. A menudo comentaba que la facultad de derecho no lo haba preparado para esta fase de suvida,perosiempresemostrabadebuenhumorrespectoalascircunstancias. Susonrisaeratanjovialcomosiempre.Mientrasavanzabahaciaella,dijo: Mibellaesposa.Quagradable.

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Janie no se fundi en su abrazo como sola hacer. Lo abraz rpidamente y despuslosolt.Tomseapartalnotarlatensinensucuerpo. Qupasa?pregunt.Alguienestenfermo? No respondi Janie con un rpido movimiento de cabeza. Se estremeci, y l la abraz. No repiti. Su voz era poco ms que un susurro.Almenostodavano.

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El palacio papal se pareca mucho a la ltima vez que Alejandro lo haba visto, unos siete aos antes. En aquel entonces llevaba al pequeo Guillaume atado a su pecho, en lugar de compartir con l la montura. Su compaero de viaje en aquella huida desde Pars haba sido una pequea cabra blanca que los haba obsequiado con un constante suministro de leche. El mdico estaba sucio y astroso del viaje, y, vestido como iba con prendas vulgares, apenas si se haban fijadoenl. Sehabadetenidoenaquellamismaplazaparapreguntarleaunvecino: Dndevivenlosjudos? RuedesJuifs,naturellementrespondieldesconocido. All se haba reunido con su anciano padre, y durante siete aos haba vivido con l y Guillaume en el gueto, sin aventurarse nunca ms all de sus lmites,que,aunqueinvisibles,erantanclaroscomolosdecualquierfortaleza. Quiz De Chauliac haba sido sabio al enviar a su mensajero en plena noche,pens. Yo te abrir la puerta, le haba dicho el joven soldado, y le haba dado unas indicaciones muy detalladas del lugar donde deba esperar, en un rincn aisladodelapartetraseradelpalacio:unapuertademaderaaladerechadelos establos, con una cuerda roja para la campana. Ahora esperaban all, todava montados a caballo. Los bracitos de Guillaume rodeaban la cintura de Alejandro, tal como lo haban hecho los de su madre cuando haban salido de Inglaterra,antesdequeellaseconvirtieraenunajovenybellamujer. En el duro invierno de la peste tras la muerte del marido, cuando haba muy pocas cosas que hacer para mantenerse cuerdos excepto relatar historias, Kate le haba repetido el comentario deljoven escudero Chaucer la primera vez quelahabavistoenPars:Vaya,podraisserlamellizademiseorLionel. Grandpresusurrelnio.

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Alejandrovolvialpresente. S,Guillaume? Hemosllegadoadondebamos? Adndeiban?Todavanolosaba. Porelmomento. Entonces,porquseguimosmontadosacaballo? Alejandro pens en la respuesta adecuada. No quera asustar al nio, pero tampocodeseabadisminuirelpeligrodelasituacin. Quiz necesitemos continuar respondi al fin. No tardaremos en saberlo. Ah dijo el chico. Pareci satisfecho con la respuesta y descans la cabeza contra la espalda de Alejandro. Estoy muy cansado, grandpre. Cundopodremosdormir? Tanprontocomoseaaconsejable.Esperoquemuypronto. Guillaume se apoy en la espalda de Alejandro. El mdico sinti cmo se aflojaba la sujecin del chico cuando se qued medio dormido. Permaneci muy quieto mientras esperaba a la sombra del silencioso palacio. Al cabo de poco, escuch un ruido al otro lado de la puerta, y unos segundos ms tarde se abri con un largo y lento rechinar de las bisagras de hierro. Alejandro no alcanzaba a distinguir el rostro de la persona en la mortecina luz del alba, as que puso la mano en la empuadura de la daga y se qued inmvil hasta que, con gran alivio, se asegur por la voz de que era el mismo joven que los haba escoltadodesdeelbarriojudo. Despert al nio y se lo alcanz al soldado, quien lo deposit en el suelo con ms suavidad de lo esperado. Se pregunt si De Chauliac le habra desveladoalhombrelaverdaderaidentidaddelnio,ysedijoqueno;solouna imperiosa necesidad habra llevado a alguien tan cauto como De Chauliac a revelarelsecreto. Una vez queAlejandro hubo desmontado, el soldado sujet las riendas del caballoysealendireccinalapuertaabierta. Monsieur vendr dentro de poco. Esperad dentro, pero no os alejis de la puerta. El mdico vacil, pero el soldado seal de nuevo para que entrasen, como si quisiera indicar que estaran seguros. Entraron; cuando la puerta se cerr oyeron el resonar de los cascos en el pavimento mientras se llevaban al animal. Los envolvi una suave oscuridad, y Alejandro sinti los latidos de su propio corazn en contrapunto con el goteo del agua en el pasadizo. Guillaume se aferrensilencioalapiernadelmdico.Alejandronoteltemblordelnioylo abrazconfuerzaasulado.Lossegundoslesparecieronhorasalestarprivados de los sentidos, pero finalmente oyeron el dbil sonido de pisadas. Una luz tenue apareci a la vista en el pasadizo y se fue acercando a la par con las

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pisadas.Muyprontolafiguraestuvolobastantecercaparahacersevisible,pero laluzdelaantorchaoscurecalasfaccionesdelportador. YsielqueseacercabanoeraDeChauliac?,penselmdico,queseacerc aGuillaumeyapretelpomodeladaga. La figura se detuvo a unos pocos pasos delante de ellos ton la antorcha en alto,loqueobligaAlejandroaprotegerselosojosconunamano.Alverqueel recin llegado no deca nada, Alejandro desenfund la daga. El sonido de la hojaalrasparelcuerosoncomountruenoenlaquietudquelosrodeaba. SeoyunasuaverisaqueAlejandroreconocialinstante. Nonecesitarselarma,amigo. Alejandro no poda ver la sonrisa De Chauliac, pero la intuy de todas maneras. Siempre listo para un enfrentamiento coment el francs. Dios bendigatuconstancia. Podrs pensar que ya no eres tan jovencomo antes, pero debo decir que tienes bastante buen aspecto para ser un hombre de avanzada edad. Mientrasdesaparecalatensin,Alejandroreplic: Podra decir lo mismo de ti, si solo pudiese ver tu rostro. Y te recuerdo, estimado colega, que tu propia edad es un poco ms avanzada que la ma. Uno sepreguntasiteocultasdetrsdelaantorchaporalgunarazn. Cuando la llama baj,la luz alumbr la misma imponente figuraque haba visto por ltima vez en Pars la noche del nacimiento de Guillaume. Las bien delineadas facciones de De Chauliac se vean ms marcadas y sus cabellos eran ahora casi totalmente blancos, pero la viva inteligencia de sus ojos azules no habadisminuidoniunpice. De Chauliac se adelant y apoy la mano en el hombro deAlejandro en un gestodebienvenida. Esbuenoverte,mdicodijocontodasinceridad.Heansiadomuchas vecestucompaacuandohabapensamientosquecompartir.Bajlamanoy toc la cabeza del chico. T, joven maese Guillaume, te has convertido en un muchachomuyhermoso. El chico mir a Alejandro como si le preguntase: Quin es este hombre quenoconozcoyqueparececonocerme?.Elmdicoseinclinydijo: Monsieur de Chauliac ha sido un leal amigo nuestro y me ha ayudado personalmenteenmuchasocasiones. Estuvepresenteeldadetunacimientoledijoelfrancsalchico. GuillaumemirprimerosorprendidoaAlejandroydespusaDeChauliac. Conocisteisamimadre?preguntansioso. De Chauliac dirigi una rpida mirada a Alejandro. Al ver su gesto de aprobacin,elfrancsdijo:

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As es. Es una buena mujer y su corazn se henchira de orgullo si pudiese ver a su magnfico hijo. Pero hablaremos de ella ms tarde; ahora debemosirsindemoraamisaposentos. Alejandrosesorprendi. Esprudente?Merefieroasi... Notengasmiedo,compaero.Hetomadolasprecaucionesnecesarias. Avanzaron rpidamente por el pasadizo guiados por la luz de la antorcha de De Chauliac, y pronto dejaron atrs la cocina, donde pese a la hora tan intempestiva el trabajo de preparar la comida del da ya estaba muy avanzado. Alejandro no solt la mano de Guillaume mientras suban por una estrecha escalera de caracol. Ms de una vez el nio casi perdi pie en los hmedos escalones de piedra. Finalmente, salieron varios pisos ms arriba, a unospocospasosdelashabitacionesprivadasdeDeChauliac. Las estancias en las que viva y trabajaba su colega en el palacio papal seguan siendo un refugio para su ocupante, como cuando Alejandro haba estadoallporprimeravez,unjovenjudoasustadoqueescapabadeuncrimen pasional. Entonces estaba solo: un fugitivo sin patria, sin casa, sin familia. Tuvo de nuevo la sensacin de que entraba en la guarida privada de un hombre que, si hubiese sido menos escrupuloso en sus modales, podra haberla marcado como hace un ciervo con su trozo de bosque. El mobiliario era un reflejo del francs, que dejaba una seal indeleble en casi todo lo que tocaba. Los mismos exquisitos tapices adornaban las paredes; las suntuosas alfombras silenciaban cada paso y los muebles brillaban a la luz de la antorcha como la inmvil superficie de un estanque. Guillaume se encontraba tan impresionado como se haba sentido su abuelo en la primera ocasin en que sus ojos haban contempladolentamentelasmaravillas,empapndosedesuexticabelleza. Mientraselchicoestabaabsortoenlacontemplacindelentorno,Alejandro sellevaDeChauliaclobastantelejosparaqueelnionolosoyese. Habla,amigomo,ydimeporqunoshasllamadocontantaurgencia. DeChauliacmirendireccinalnio. Dormir? Tanprontocomosecalme.Nuncahavistoantescosascomoestas. Hablaremos cuando est acostado. En cualquier caso tendrs que quedarteapasareldaaqu.Noesseguroquetemarchesahora. Marcharme? pregunt. Le desagrad la palabra antes de que saliera desuboca.Adndevamos? APars,dondeestarisseguros. Eraelltimodestinoquehabraimaginado. APars?Seguros?Dequ? Deaquellosqueosharandaoatiyalnio. Entonces,noshandescubierto.

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DeChauliacnodijonada,peromiralnio. Ah, s dijo Alejandro, al comprender la necesidad de la discrecin. Cuando se duerma. Se acerc un poco ms. Llevo tanto tiempo apartado del gran mundo que no soy un buen juez. Aun as, no escogera Pars como refugio. Comprendo tus sentimientos replic De Chauliac, pero ahora debes confiarenm.Estsasalvoaquporelmomento,yestarsasalvoall. Sus miradas se cruzaron. En una ocasin anterior haba confiado a De Chauliacsuvidaymuchoms. Todavaestoyvivopens.YtambinloestnKateyGuillaume. Porfavor,perdonamiimpacienciasedisculp. DeChauliacasinti. Est en tu naturaleza, despus de todo. Su mirada se fij de nuevo en Guillaume.Elchicoparecehaberencontradoalgodeinters. Atravesaron el gran saln hasta llegar junto a Guillaume, que pasaba la mano una y otra vez con gran asombro sobre la pulida superficie de una mesa. MiraAlejandro. Grandpre,lamaderaestansuavequepuedovermelacara. Pas los dedos por las molduras del borde, examinando su forma y textura conuntoqueleveyreverente. De Chauliac se inclin con alguna dificultad, porque era muy alto y dijo: Tengo un regalo especial para ti que te dar ms tarde, pero primero necesitasdescansar.Losniostienenquedormirporqueesenelreposocuando crecen. Elniolomir. Esverdad? Es verdad. Ahora dijo De Chauliac, extendindole la mano, si quieresseguirme,jovencito,encontraremosparatiunacamablanda... El chico dej que lo llevasen a un dormitorio separado. Alejandro mir a travsdelapuertamientrasDeChauliacacomodabaaGuillaumeenundivn. ParececonfiarenticomentAlejandrocuandoDeChauliacvolvi. El chico sigue tus pasos... en todo, al parecer. Seal la mesa brillante queGuillaumehabaadmirado.Atiseteconoceporadmirarlascosasbellas. Ahora,sintate,colega.Haymuchoquediscutir. Alejandroacatlainvitacin;DeChauliacseacercalamesayrecogiuna pila de pergaminos, despus dequitar cuidadosamente los pesos de piedra que haba colocado en los extremos para evitar la previsible curva provocada por la humedad tpica de Avin. Los llev todos hasta donde Alejandro estaba sentadoyselosofreci.

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Con una expresin de desconcierto, Alejandro acept las pginas y las colocsobresuregazo.Leylasprimeraslneasdelaprimerapgina: En nombre de Dios, aqu comienza el inventario o recopilacin de medicina en la parte de ciruga, compilada y completada en el ao de Nuestro Seor de 1363 por Guy de Chauliac, cirujano y doctor de fsica, enelestudiodeMontpellier... Alejandrolevantlavista,sorprendido. Colega,qutesoroeseste? Un manual de ciruga respondi De Chauliac con un tranquilo orgullo.Empecaescribirlo,finalmente. Alejandro comenz a pasar las hojas, ahora con una expresin de alegra y asombro,peroDeChauliacapoyunamanoenlapiladehojas. Esta es la razn que le he dado a Su Santidad para explicar mi sbita necesidad de viajar a Pars. Ya hablaremos ms de este trabajo en su momento. Peroahoramismotenemosasuntosmsinmediatosquediscutir. Kate aline los peines de marfil en el tocador en el orden especfico preferido por su hermana Isabella. Observ cmo estaban dispuestos sobre un pauelo de brocado, y se pregunt si Isabella haba llegado a tocar algunos de los peines ella misma; siempre la peinaba una de las muchas doncellas que rondaban incesantemente por los aposentos reales, preocupadas por satisfacer al instante cualquier necesidad de la princesa. Su mundo consiste en lociones, sedas y encajes pens Kate. No sabe nada de su pueblo, que vive ms all deestasparedes. Con la punta del dedo movi apenas uno de los peines, hasta que qued visiblemente fuera de lnea con sus compaeros. Fue un gesto terco que hara enfurecer a su hermanastra mayor. Lament que no estara all para escucharla; para entonces, los soldados ya habran acudido para llevrsela de nuevo. Pobre tata querida, venerable y fiel tata, que tendra que escuchar la diatriba que vendra a continuacin, a pesar de la orden de la reina a Isabella para que tratase a la vieja sirvienta con mayor ternura. Era una orden que la princesa Plantagenet la nica hija casadera del rey Eduardo y de su legtima reina no estaba dispuesta a obedecer. A pesar de los mejores esfuerzos de la tata, Isabella se haba convertido ms en hija de su padre que de su madre; era una mujerexigente,egostaeirritablequesededicabaastutamenteaperseguirtodo loquedeseaba.Suarroganciaeratannotoriacomolosafeitesdeunaprostituta, sinelmenorintentodesutileza.

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Pero,apesardelassimilitudesdetemperamento,Isabellasolotenaunleve parecido fsico con su padre, el rey Eduardo. No ocurra as con Kate, quien, desde que los hombres de su hermanastro la haban raptado en Pars, no haca ningnsecretodesuodioporEduardooporIsabella. Reconoci la llamada del rey cuando son y se pregunt por qu se molestaraenllamar,puestoquenuncaesperabaaorelEntrez.Sencillamente entraba sin ms, para su diario intento de reconciliacin. Kate era incapaz de comprenderporqudeseabareclamarsuparentescodespusdetantosaosde negarlo. No necesitis molestaros en llamar la prxima vez le dijo ella, desafiante.Cuidadvuestrosnudillos. Elreycruzlahabitacinconpasoslargos. Tanta furia, tanto desprecio... replic. No es adecuado para una princesa. Se tom la molestia de enfatizar la ltima palabra. Mientras miraba en derredor, sus ojos descansaron en una pila de prendas arrugadas en un rincn. Se acerc y recogi una capa de terciopelo color marfil que yaca encima. Ni tampoco lo es este desorden. Por qu estn mis regalos amontonadosenelsuelo? Porquelaventanatienerejas,ynopudearrojarlosalpatio. Lavozdelreyseensombreci. Estasriquezasnotecomplacen,hija? Larespuestallegsinvacilacin. Vosnosoismipadre. Kate vio la furia encenderse en sus ojos y se encogi, pero l se abalanz sbitamente y la sujet porelbrazo. El rey Plantagenet arrastr hasta un espejo a la desafiante joven que haba engendrado y la mantuvo inmvil delante de l. Ella cerr los ojos para protegerse del dolor de su apretn, pero l le estruj el brazohastahacerlagritar. Abrelosojosymrateenelespejo,oteapretarmsfuerte.Mejoran aadi,llamaraunodeesosfornidosceltasqueteescoltandeaquparaall. Quiz ellos te convenzan de que mires. O quiz los enviar a que busquen a tu hijo. Despus de una pausa teatral, manifest: El chico est dentro de mi alcance. Ella abri los ojos y mir directamente adelante, pero eludi la mirada de supadre. Eso es dijo el rey, oprimindole la carne con ms fuerza. Ni siquiera tpuedesdejardeverelparecidoentrenosotros. Dichoesto,lesoltelbrazoylaapartdeunempelln.Ellasefrotlazona dolorida,conteniendolaslgrimasparaqueelmonarcanoviesesudebilidad. Desdeluego,habisdejadoenmmsqueunamarcapasajeradijo. Elreylacogiporelpeloylaacercal.Katecerrlosojos.

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Yo te di la vida murmur en su odo. Haras bien en agradecerme el regalo. Podis reclamar esa vida cuando lo consideris conveniente replic ella.Nooirisningunaquejademiparte.Eseseraelmsdeseableregaloque podraishacerme. Eduardolaapartdenuevo,violentamente,yellacayalsuelo. Teolvidasdeconquinhablas! Kateselevantylomiralosojos. Hablo al hombre que reneg de m siendo una nia inocente, y ahora, despus de aos de abandono, quiere reconocerme como hija. No me tendris. Mipadrevendrabuscarme.Yaospodisirpreparando. Elreysoltunacarcajada. Tu padre? se mof. Un apestoso judo, un cobarde que no se ha mostradoensieteaos.Te roba tu hijo, minieto,y todavahablas de l como si fuese el mismsimo Salvador! Vives en el engao, hija. No vendr, y si es tan tontocomoparaintentarlo,loharemosprisionero. LavozdeKatetembl;nopodaocultrseloalrey. lvendr. Suenacomosinecesitasesconvencerteatimisma. Conunavozqueerapocomsqueunsusurro,elladijodenuevo: lvendr. Elreysealejfuriosoperosevolvialllegaralapuerta. Entonces mejor que se d prisa. Sali de la habitacin y cerr con un portazo. DeChauliacysuprotegidoestabanfinalmentesolos. Te mand llamar porque hay dos noticias. En primer lugar, el rey le ha escritoalPapaparasolicitarlelaaprobacindelcasamientodeIsabella. Alejandronodijonadaporunmomento. Rezar por su novio dijo al cabo con tono amargo. El hombre se encontrarmuyprontonecesitadodegracia. Desde luego dijo De Chauliac. Pero quiz sea Isabella quien necesitartusplegarias. Norezaraningndiosporsufelicidad. EstprometidaconDeCoucy. Alejandrocasiselevantdeunsalto. Qudices! Las largas hileras de soldados terriblemente heridos de la desafortunada Jacquerie aparecieron en su mente, y por un breve momento revivi las atrocidades que De Coucy a las rdenes del conde de Navarra haba

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cometido al aplastar su rebelin. Aunque De Coucy no era ms que un joven barn de dieciocho aos en aquel momento, haba demostrado una fiereza ms adecuada para un viejo guerrero amargado. Para cuando el sol se puso sobre aquella terrible batalla, Alejandro y Kate estaban baados en la sangre de los camaradas cados de su marido, Guillaume Karle, decapitado quiz por el propio De Coucy. La nica razn de que Kate an estuviese viva despus que De Coucy y el conde de Navarra cayeron sobre ellos, fue la rpida cuchillada queleasestaDeCoucyenlaentrepiernacuandollacogipordetrs. Ahora vio la imagen de este monstruo junto a la artera Isabella. Qu pareja msperfectaharan:dosdemoniosdelastinieblas. Que bailen en su boda con zapatos de hierro al rojo y que su lecho de bodasseadebrasasardientes,pens. Sin duda Dios no puede permitir que un horror como este tenga lugar! rabi. De Chauliac apoy una mano en el hombro de Alejandro y lo empuj suavementeparaquesesentase. Por favor, colega, tendrs un ataque con tus estallidos, y yo todava te necesito.Sintateytranquilzate.Anhaymuchomsquerelatar. Elaltofrancssesirviunacopadebrandy. Quieres una, para tu salud? No esper la respuesta y le sirvi de todas maneras. Su Santidad naturalmente aprobar el casamiento, dado que la familia De Coucy siempre le ha dado su apoyo. Esta es una excelente boda para ellos. Todo un regalo. Por supuesto, esperaban una novia de la nobleza parasuhijo,perolarealezatendraquehaberestadofueradesualcance;lahija de un rey, el rey de Inglaterra, es demasiado para pedirlo. Pero, como todos sabemos,Isabellaesunamalvadaarpa,dignadeserlanoviadeSatans,yles un rehn en la corte de Eduardo a la espera de un rescate. El rey har todo lo que est en su poder para que el casamiento tenga lugar. Hizo una pausa antes de comentar: Los rumores dicen, por increble que parezca, que estn muyenamorados,apesardeladiferenciadeedad. Alejandro se sent de nuevo en la silla y se imagin a Isabella tal como deba de ser en esos momentos: una mujer de treinta y tres o treinta y cuatro aos, cuya belleza ciertamente habra comenzado a ajarse. Con cuatro compromisos fracasados a su espalda, estara al borde de la desesperacin. De Coucy a los veintisis estara en la plenitud de su hombra, moreno y sombro, unmusculosoydespiadadoguerrero. Amor, entre tal pareja? Es indecente. El amor no cuenta en tales acuerdos, o as lo has dicho t antes. Por lo tanto, debes decirme, De Chauliac, qu importancia tiene esto para hacerme salir del gueto con el chico. Dejemos que Isabella y su bestial novio pasen su luna de miel en el infierno. Mi nica preocupacinesmihija.

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De Chauliac quiso recordarle a su camarada que Kate no era realmente su hija, pero aquel no pareca ser el momento ms oportuno. Ah reside la principal razn de mi llamada dijo con suavidad. Parece que el rey est buscando legitimizarla, para que ella tambin pueda casarse. Le ha escrito al Papacontalpeticin. Alejandroseaferralosbrazosdelasillayseinclinhaciaadelante. Noesposible. Hevistolacartayomismo,Canches,ysqueesverdad. Peroquin...? De Coucy ha pedido que sea dada a uno de sus parientes, un primo lejano, un barn cuyo nombre es Benot. Poco se sabe de l aparte de que es un hombre con algunos medios y propiedades, la mayora de ellas en Bretaa, donde Eduardo tiene poca influencia. As que, al drsela a l, consigue dos objetivos:consolidasuacuerdoconDeCoucyyponeunpieenBretaa. Lorajardesdeelcuelloalombligosialgunavezloveodenuevo. Aquinrajars,aDeCoucyoalrey? AlosdosgruAlejandro,simedanlaoportunidad. Debes aprender a controlar tu temperamento, amigo mo. Tus impetuososactostehancostadomuycaroenelpasado.Esteexcesodeemocin espocosanoyserturuina. Alejandro no hizo caso de la advertencia de su amigo y se levant de la silla. Se pase por la mullida alfombra oriental del saln, murmurando para s mismo.LuegosevolvihaciaDeChauliac. Debo partir de inmediato. La sacar del castillo y la traer de regreso aqu.EstarasalvoenAvin,entrelosjudos... DeChauliacviolaangustiaylaagitacindesuamigo. Clmate, colega; este es un momento para la templanza, no la impetuosidad. Te he trado aqu tan pronto como lleg la noticia, as que todava hay tiempo para trazar un plan y despus actuar. El Papa no ha dado todava su aprobacin al matrimonio, aunque estoy seguro de que lo aceptar. Elmensajesoloacabadellegar.Haymuchoqueganarsiretrasalarespuesta.El reysepondrnerviosoyquizsemuestreconciliatorioenotrosasuntos.Estees eljuegoquejueganelunoconelotro. Nopuedodemorarme.Deboirahora,paraaprovechartodaslasventajas. Lafuriadesuvozcambiaarrepentimiento.Tendraquehaberidoantesa buscarla. Habras fracasado. El momento no era el oportuno. Haba demasiados combates en el territorio, y todava hay muchos. Hay soldados por todas partes y, aunqueson menos en nmero que antes, sin duda an te estn buscando, sin unaguerraquelosdistraiga. Alejandrosedejcaerdenuevoenlasilla.

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Entonces,cmodeboproceder?dijocondesaliento. Primero ven a Pars conmigo. Trae al chico. All estaris seguros, te lo garantizo. Cuando lleguemos, pondr a algunos de mis partidarios en la tarea de recoger ms informacin de estos hechos. Luego veremos qu debes hacer a continuacin. Habr muchos viajeros hacia Inglaterra tan pronto como se anuncieelmatrimonio.Quizpuedasconfundirteentreellos. Oquemereconozcan. Ese,porsupuesto,eselriesgo. Quharconunniopequeoalazaga? Si lo consideramos aconsejable, podr quedarse en Pars, en mi casa, y lo alojaremos entre la servidumbre. De Chauliac hizo una pausa para que Alejandro considerase las cosas que haba dicho. Su Santidad goza de buena salud por el momento, y no es un paciente con tantas exigencias como sus predecesores, as que pedir permiso para viajar a Pars y trabajar en mi libro. No dudo que me complacer. Podrs viajar como uno de mis asistentes; nadie sedarcuenta. No dijo, como podra haber hecho, que le haba llegado la informacin de quelossoldadosdelreyhabanrecibidolaordenderedoblarsusesfuerzospara encontrar al mdico judo y llevarlo a Inglaterra. Ya habra tiempo para esa amarganoticia,cuandohubiesenllegadosanosysalvosaPars. El francs se estremeci y luego tosi. La mirada de Alejandro se clav de inmediatoenl. Ests plido, colega. Se adelant y puso una mano en la frente de De Chauliac.Tienesfiebre. DeChauliacapartlamanodeAlejandro. Un exceso de emociones dijo. Mira cmo afecta; debes seguir mi consejo y actuar de una manera calma y prudente, o tambin t pagars las consecuencias. Alejandro no replic nada a su advertencia; estaba en la naturaleza de De Chauliacdarlerdenes,ynosepermitidarseporofendido,comoquizhabra hecho tiempo atrs. Volvi a la silla y se reclin con los ojos cerrados. La gravedad de su situacin descendi sobre l como un terrible manto oscuro. De nuevo me arrancan de la seguridad pens con tristeza. De nuevo debo escapar.

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No podra ser solamente una anomala? pregunt Tom. Un error estadstico? Janie titube por un momento antes de responder. Cuando lo hizo, su tono eradeduda. Porsupuesto.Puedehabermuchasexplicaciones.Lapresenciadegrupos debacteriasdesconocidasnosignificanecesariamentequehayaunproblema. HablaremosconKristina.Encuantoacabemosdecenar. Se produjo un silencio, la clase de silencio que sobreviene entre dos personas concentradas en el mismo tema. Cada una sufrira a solas hasta llegar alamismaeinquietanteconclusin:cmosobreviviremos? Marido y mujer caminaron tomados de la mano por el sendero que llevaba a la casa. Llegaron al punto panormico donde la puesta de sol haba atrado a Janie;abajo, enelvalle, la ltimaluz del da se filtraba entre los rboles todava desnudosyteadenaranjaydoradoelaguaencalma.Tomtirdelamanode suesposaparaquepermanecieraall. Tenemosquevolverdijoella. Espera.Disfrutaestoconmigo. Laacercasucuerpo;Janieseapoyenl.Unaoleadadecaloryseguridad lainundydisiplapreocupacinduranteunosinstantes. Me pregunto si todos los atardeceres sern as de hermosos cuando toda lapolucindesaparezcadelaatmsferacomentTom. Qutehacecreerquedesaparecer? llamirsorprendido. Nohayautobuses,nohaycoches,nohaycentraleselctricasacarbn. Puedehaberlasporalgunaparte. Eresunasoadora,amormo.Todohadesaparecido. Nolosabemos.

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Tomleapretlamano. Espero que tengas razn y que quienquiera que est todava all afuera seaamistoso. Disfrutarondelaresplandecientepazporunosmomentos. MesientomuypequeacuandomirodesdeaqudijoJanieenvozmuy baja. En general me siento muy pequea en estos das, pero esta es una sensacindepequeezdistinta. S asinti Tom, que desliz la mano por la cintura de Janie. Pequea como parte de un universo ms grande, no pequea como parte de la cadena alimentaria. Elcomentariolahizosonrer. Apropsitodecomida,tengounpolloenelhorno. Dejaronqueelocasoseapagasesoloysealejaronapasovivo. En cuanto entraron, Alex apareci corriendo por una esquina y salt a los brazosdesupadre,sinimportarlequeTomestuviesequitndoselasbotas.Tom loestrechenunabrazo. Sarah no tard mucho en aparecer; Janie apoy una mano en los delgados hombros de la nia. Mir el sorprendente cabello rojo, el mar de pecas y la sonrisaconunhuecoentrelosdientesdeconejo. Mustrameloshoyuelosleorden. Sarah la complaci cerrando los ojos y con una gran sonrisa. Dos marcados hoyuelos, uno en cada mejilla, eran la prueba de que era la hija de Caroline Rosow. Quieresvercmoenrollolalengua?preguntlania,entusiasmada. Exhibicionista!exclamAlex. Tnopuedes!seburlSarah. Yqu? YaestbiendijoCarolinemientrasaparecaporlaesquina.Noesun talento, Sarah, es un rasgo gentico, y bastante intil. Djalo ya. Ahora vete a lavarlasmanos.Lacenaestlista. Alex le sac la lengua; Sarah le frunci la nariz. Luego se volvi hacia su madreyledijo: Perosiyanoshemoslavadolasmanoscuandoentramos! Lvatelas de nuevo insisti Caroline, o puedes ir a sentarte a tu dormitorioaoscurasmientrastodoslosdemscenamos. Alexmirasumadre. TtambindijoJanie. Semarcharonalacarrera,protestando. EsohasidobastantemedievaldijoJanieconunasonrisa.

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Ellos saban cmo criar a los chicos. Caroline se volvi hacia Tom. CmoestJellybean? Da la impresin de que el casco todava le molesta, pero esta tarde vi a Ed que la paseaba y pareca estar bastante bien. Por lo visto, la crisis ha pasado graciasatuscuidados. Esungranalivio.Bueno,tendremosqueiracenar. Todos se fueron momentneamente en diferentes direcciones, pero al cabo de pocos minutos los ocupantes del recinto comenzaron a sentarse a la larga mesa, atrados por los sonidos y los olores de la cena. Elaine, sucia de harina, y Terry,queolaamadera,seocuparondesentarasumadre,quetenaalzheimer, en una silla en un extremo de la mesa. Ella no quera levantar la pierna por encima del banco, pese a que poda, as que la silla siempre estaba reservada para ella. Patricia, la hija del Elaine y Terry, se sent a la derecha de la anciana. At una servilleta alrededor del cuello de su abuela y la palme cariosamente en el hombro. Ed Golochuk, un antiguo conductor de FedEx que siempre haba sido un poco solitario, se sent a su lado y le dedic una sonrisa. Se fueron pasando la comida amablemente de persona a persona, mientras hablaban de lasactividadesdelda. Janie observaba la escena desde la puerta de la cocina. La noticia que dara despus de cenar alterara aquella preciada atmsfera conseguida con muchos esfuerzos en una familia tan grande como la suya. Cogi la ltima de las fuentes, cargada con pur de nabos, y se sent en el espacio que Tom y Alex habandejadoentreellos. Janie vio el alivio en el rostro de Caroline cuando Tom ampli su informe sobrelayegua,quefueapoyadoporelasentimientodeEd.Latareadetratarlas enfermedades de los caballos podra haber cado naturalmente sobre ella como mdica, pero todos haban aprendido muy pronto despus de llegar al asentamiento que las tareas a menudo se atendan mejor por la pasin que no por la vocacin anterior. Caroline, una investigadora biolgica, no quera estar en el laboratorio, pero s haba aceptado alegremente la tarea de cuidar de los ocupantesdelgraneroylosestablos.Ordeabalascabras,esquilabalasovejasy cuidaba maternalmente de las dos vacas de las doce que haban tenido originalmente. Con el tiempo haban determinado que una mutacin de la bacteriadelDR.SAMlashabamatado,trascomenzarcomounainfeccinenla ubre de uno de los animales. La enfermedad se habapropagado de un pesebre a otro, con sntomas semejantesa la versinhumanadel DR SAM. Cuando solo quedaban siete, las aislaron, con la esperanza decontener laenfermedad. Cinco msmurierondetodasmaneras. Janie mir y escuch mientras su marido hablaba del casco del caballo. Ese hombrebuenoygenerosohabaestadounavezentrelosprimeroscandidatosa una plaza de juez federal; ahora, se haba convertido en el manitas del grupo.

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Tom arreglaba y fabricaba cosas con una energa ilimitada y una paciencia que asombraba a todos, mientras trabajaba sin cesar en sus inventos hasta que cada aparato era perfectamente funcional. Haba armado carretas con ruedas desmontables para trasladar a las vacas muertas; las tablas de madera en las que las haban transportado las quemaran junto con los restos. Tenan todo un bosque para proveerse de toda la madera que necesitasen, pero muy pocas ruedas. Janie escuch una risa profunda desde el otro lado de la mesa cuando Michael Rosow respondi a los juegos que haca su hija con la lengua.Al ver la mirada severa de Caroline, le gui un ojo a Sarah y le dijo, en fuerte acento britnico: Guarda esa cosa, amor, y cmete los nabos. Seal con el tenedor la humeante pila dorada de su plato. Ed y yo nos tomamos muchos trabajos para que creciesen sabrosos y bonitos solo para ti, as que ahora s una buena niaycmetelos. Michael era uno de los dos granjeros, algo muy alejado del polica que una vez haba sido, aunque l sola decir con un guio coqueto: Una vez poli, siemprepoli. Pero Janie siempre pensaba en l en una manera ms definida, como un biocop,unpolicaespecializadoendelitosbiolgicos. El traje verde que usaba en el pasado estaba bien guardado en bolsas de plstico, cada parte escrupulosamente lavada. Algunas de las partes de aquel traje sorprendente las que podan soportar el calor las haban pasado por vapor antes de guardarlas. Solo se lo haba puesto unas pocas veces desde que haballegadoalcampamento;unadeesasvecesfueeldaquetransportaronlas vacas para quemarlas. Janie saba que no poda ser muy divertido hacer todo ese pesado trabajo en el interior de un traje cerrado en un da de calor, pero haba un nico traje, y l era el nico que saba cmo usarlo. Los dems especialmente los hombres lo observaron con aire culpable, mientras l trabajaba en beneficio de todo el grupo. Michael haba atravesado el Atlntico siguiendo el rastro de ella y de Caroline desde Londres a las Berkshires. Sus superiores no queran que fuera a Estados Unidos para indagar sobre el misterioso incidente de la epidemia; haba mucha burocracia para viajar de un pas al otro en la era del DR SAM, incluso cuando era un asunto oficial. Pero ella y Caroline tenan informacin de la muerte de un viejo en Londres, as que los biocops britnicos haban dejado marchar a Michael, y l las haba encontrado con mucha facilidad con una sencilla bsqueda desde el ordenador de un cuartel de la polica del estado. Se present una tarde en la puerta de Janie y, tras una corts presentacin, explic que necesitaba informacin adicionalsobrelamuertedeuntalRobertSarin.

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Interrogamos a su amigo el doctor Ransom sobre el asunto. Fuimos a buscarlo al aeropuerto de Heathrow cuando su aduana lo hizo volver, pero no pudodecirnosgrancosa. Sin saber muy bien por qu confiaba en l, Janie dej entrar a Michael y se apresur a llamar a Caroline. Muchas veces desde entonces, Tom se lo haba reprochado: Tendras que haberllamado primero a tuabogado, que, dicho sea depaso,habrasidoyo. Perositodosalibien,replicabaellaensupropiadefensa. Afortunadamente. Janie advirti enseguida la atraccin entre Michael y Caroline, aunque a la pareja le cost un poco ms. Fue Tom quien se encarg de tramitar el visado quelepermitaaMichaelquedarseenEstadosUnidos.Volviaponerseeltraje verde, aunque esta vez en una nueva tierra extraa. Pero todava era un biocop britnicocuandolasinterrogporprimeravez. Tomaron la muestra del suelo cerca de la casa de Sarin, y despus la enviaronallaboratorioparaquelaanalizaran.Dicenqueparalapeste? S. En retrospectiva, la explicacin pareca absurda. An recordaba cmo le habacostadolograrquellacreyera. Estaba trabajando en un artculo, y necesitaba determinar si el gran incendio de 1666 haba tenido un efecto purificador en la tierra. Necesitaba muestras de diversas zonas de Londres. Una de ellas corresponda a ese lugar, enelparquecercadedondelviva. Lamuestraseperdienellaboratoriodelinstituto? Pordesgracia,s. EldoctorRansomestuvoimplicadoenaquelincidente? No! Fue su jefe quien caus el accidente. Bruce solo estaba intentando contenerlo. l haba acabado por creerla despus de que ella le mostr el diario de Alejandro, antes de llevrselo a Myra para que lo guardara en la biblioteca juda. Pero todava hoy, de vez en cuando, Michael formulaba preguntas. En la mesa l y Sarah se hacan morisquetas. En un extremo, la hija de Tom, Kristina, sonreaysereaalverlos. Fue Kristina quien haba descifrado el problema de la mutacin que haba matado a las vacas; ella con su increble brillantez, que poda recitar la tabla peridica de los elementos y escribir la secuencia del cdigo gentico del DR SAM de memoria, la misma joven que tena que escribir la fecha de su cumpleaos porque la senda neuronal que antes conduca directamente a ese recuerdoyanoexista.Apesardelosextraosfallosdesumemoria,seraaella a quien presentaran el problema de las nuevas bacterias. Tan pronto como acabasendelavarysecarlosplatos.

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Nunca quedaban restos de comida despus de la cena, as que la limpieza erarpida.Nadieestabagordo;laenergacorporalseacumulabaygastabams rpidamente que la electricidad, aunque su generador y el molino producan lo suficienteparaatenderlasnecesidadeselementales. Tambin para mis rboles frutales, pens Janie, mientras encenda una pequea lmpara fluorescente. Esa noche la luz del fuego no sera suficiente. Los adultos Kristina tena veinticinco aos, segn cmo se contara se reunieron alrededor de la mesa, que tena por tablero una plancha de metal lacada de blanco que alguien haba llevado. Haban descubierto por accidente que las marcas de lpiz se podan lavar, con lo cual la superficie se poda utilizar de nuevo. Haba regaado a Alex por el acto que haba llevado a este descubrimiento, pero desde entonces le haban dado las gracias muchas veces. Yanodisponandepapel. Janie comenz con la explicacin de lo que haba encontrado y por qu le parecaimportante. El nmero de bacterias ha estado reducindose hasta ahora, y de pronto aparece una cosa nueva. Se parece mucho a la bacteria que causa la peste, pero nopuedeser,noenestapocadelao.NossiesunamutacindelDRSAMo qu.Parecepocoprobablequeseaunaanomalanatural. Peropodraserlo,no?TommiraKristinayJaniealternativamente. Las dos mujeres cruzaron una mirada y despus observaron los rostros expectantesdesuscompaeros. No estoy segura respondi Janie. No estudi bastante estadstica parapoderresponderalapregunta. PodraserdijoKristinadespusdeunmomento. Seoyunpequeosuspirocolectivo. Peroyodiraqueno. En el silencioque sigui, Kristinadiouna explicacin mientras dibujabaun esquema en la plancha, con crculos y flechas y sendas de progreso. Seal las ubicacionesdelasmuestrasanteriores,ydespustrazunpequeocrculopara indicar el lugar de la muestra que haba examinado Janie. Estaba bien dentro delcrculodelasmuestrasanteriores. Todos estos son puntos del DR SAM dijo. Estn cerca de los lugares dondeencontramosestanueva.Quizseaunamutacin,peronolos. Michael fue el primero en apartarse del crculo de luz para reflexionar; los dems no tardaron en imitarlo. Al cabo de unos minutos, Kristina habl de nuevo.

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Creo que debemos ir a estos dos lugaresytomarmsmuestras.Seal dos puntos en el mapa. O bien es algo que ha vuelto o algo que comienza. Necesitamoscomprobarlo. Pero cmo? pregunt Terry. Por qu ahora, despus de todos estos aos? Un problema a la vez seal Patricia. Vamos a concentrarnos primeroenquesantesdededicarenergaalcmoyelporqu. Hubo un momentneo silencio en todo el grupo. Finalmente Michael se levant. Adivinadqudaesmaana. Se miraron los unos a los otros un tanto confusos, sin entender a qu vena lapreguntaenesemomento.Alcabo,Carolinepregunt: Eselcumpleaosdealguien? llededicunasonrisacasitriste. No,amor.Es17demarzo.SanPatricio.Unbuendaparavestirdeverde.

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Los briosos caballos montados por los guardias papales llevaban los mismos jaeces rojos que Alejandro recordaba de quince aos atrs, y que hacan juego con las capas de los jinetes. Pero, antes de que hubiesen recorrido diez leguas, las orillas bordadas con flores de lis doradas estaban manchadas por las salpicaduras de lodo que levantaban los cascos. Entonces, como ahora, cabalgaba en la compaa de los soldados del Papa, pero esta vez vesta las sencillas prendas de viaje de un hombre comn, no la capa bordada y las polainas que haba usado como emisario del Papa a la corte inglesa, y el propio De Chauliac se contaba entre los viajeros. Como corresponda a su posicin, el francs vesta la amplia tnica de color borgoa y el birrete cuadrado de un mdico. Sus cabellos blancos destacaban en un gran contraste. l atraera la atencin de todos mientras pasaban de ciudad en ciudad; nadie prestara ninguna atencin al discreto hombre de cabellos oscuros que iba al final de la comitivaconunniopequeomontadoenlagrupa. Guillaume se fue mostrando cada vez ms taciturno a medida que aumentaba la distancia entre l y el nico hogar que haba conocido. Su habitual entusiasmo se vio reemplazado por una sombra expresin y durante leguas no dijo nada.Aunquesu abuelo sesenta aliviado No debemos hacer nada que atraiga la atencin sobre nosotros, tambin estaba un tanto preocupado yalgo entristecido al ver el cambio.Lamentaba asimismo no poder hablarconDeChauliacdesuspasionescompartidasduranteelviaje,ahoraque volvan a estar juntos despus de tanto tiempo. Deseaba tener la oportunidad de discutir las cosas que haban aprendido cada uno por su cuenta. Su correspondencia secreta haba sido preciosa, detallada y satisfactoria, pero estaba limitada al pergamino, sin el espontneo toma y daca habitual de sus discusiones. Tener a su amigo all en persona habra sido maravilloso. Mientras la conocida carretera se desplegaba ante ellos, Alejandro record que, la

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primera vez que haba cabalgado por ese camino, De Chauliac haba sido el maestro y l el alumno. Se haba asombrado de la profundidad y la amplitud del conocimiento de su mentor. Sin embargo, era Alejandro Canches quien habaasombradoaGuydeChauliacconlaspercepcionesqueincitabansusms interesantesdebates. Ratas. Ququieresdecirconratas? Sonlasrataslasquecausanlapeste. Tonteras! Pinsalo,DeChauliac.Dondehayratas,haypeste. DeChauliacdeclarqueesaafirmacineraunalocura. Lasratasestnentodaspartes. PrecisamentedijoahoraAlejandroenvozalta. Guillaume volvi la cabeza y lo mir con una expresin de curiosidad, comosiquisierapreguntarle:Quhasdicho?. Nada respondiAlejandro, que comprendi la silenciosa pregunta del nio.Nadadeimportancia. No muy al norte deAvin subieron a una barcaza y fueron ro arriba por el Rdano hasta que la cascada del deshielo primaveral del macizo central hizo que la corriente fuese demasiado fuerte para los barqueros; volvieron a la orilla y continuaron su viaje a caballo hasta que llegaron a Valence, a orillas del ro. All se encontraba el monasterio donde pasaran la primera noche del viaje. De Chauliac fue recibido en el patio por varios lacayos y una docena o ms de monjes con hbitos marrones, y un momento despus desapareci por una puerta en compaa de un prelado con tnica roja y mitra. Sus compaeros de viaje Alejandro y Guillaume entre ellos quedaron a cargo de un mozo de cuadra, que los llev a los establos donde dormiran en la paja, entre los caballos. La ciudad se hallaba a poca distancia del monasterio. Guillaume no poda apartar los ojos de las luces que se vean a travs de las ventanas de una taberna, y cuando Alejandro intent llevarlo al interior del establo, el nio se resisti. Debemospermanecerescondidosledijoalchico. Pero,abuelo,haymsica;porfavor,podemosiraescucharla? No,Guillaume,debemosasegurarnosdequenadienosvea. Soloporunrato;nadienosconocerall. Tena razn, por supuesto; haba muy poco riesgo en ir a la taberna. Quiz, en realidad, llamaran ms la atencin si no iban. Los nicos soldados de las cercanaseranlosdesupropiogrupo.Lamitadpermanecimontandoguardia;

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laotramitad,salvouno,fuealatabernaencuantoestuvieronlibres.Elsoldado de aspecto menudo que se qued atrs pareca incmodo entre los dems, y se escabulldiscretamentealinteriordelestabloencuantolosotrossemarcharon. Alejandropenseninvitarloaquefueseconellospero,alavistadeladecidida retiradadelsoldado,prefirinohacerlo. Pero, si era un guardia papal entre camaradas, por qu permaneca en el establocuandoenlatabernapodatenerdiversin? Elmomentodesuspicaciadesaparecicuandoviolacuriosidadenelrostro de Guillaume. Su excitacin no le sorprendi; el largo viaje desde Avin a Pars en 1348 haba sido una gran parte de su propia educacin en las maneras mundanas, y nunca olvidara ni un solo detalle; ni siquiera aquellos horrores quehabrasidomejorolvidar.Elnioquetenaasucuidadonuncahabasalido del gueto de Avin, despus del duro viaje que Alejandro haba hecho desde Pars hasta all con el infante recin nacido colgado sobre el pecho. Qu clase deeducacineraesaparaelnietodelreydeInglaterra? Muy bien le dijo a Guillaume. Escucharemos algo de msica, pero debesprometermequetendrsmuchocuidadoynohablarscondesconocidos. Retuvo a Guillaume detrs de l en la puerta de la taberna hasta que pudo mirar el interior; al no ver nada destacable, dej que el nio se adelantase. La mirada de los ojos de Guillaume, grandes como platos, pasaba vidamente de una fascinacin a otra, para absorberlo todo. Las mujeres de la taberna vestan ropas que se habran considerado vergonzosas entre las judas del gueto por lo reducidas y por los colores chillones. Llevaban encajes y joyas, sombreros escandalososyzapatospuntiagudos. Por qu todas las mujeres tienen las frentes tan despejadas? pregunt Guillaume. Se depilan los cabellos porque una frente despejada se considera una sealdeelegancia. Guillaumeseencogidehombros. Noveoporqu.Ammeparecenmuycuriosas. Amtambinreconocisuabuelo. El jocoso comportamiento de los burgueses franceses, que cantaban, bailaban,peleabanydiscutan,mantenaasombradoalchico. Tieneshambre?lepreguntAlejandro. S! Entoncescenemos. Llam al tabernero con un gesto. Cuando este se acerc, le pidi pan y quesoyunajarradecervezaparal. Estanochebeberstuprimertragodecerveza,Guillaume. Guillaume cogi la jarra con ansia, pero hizo una mueca cuando el lquido amargoletoclalengua.

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Elchicoesmuysensibleensugusto. Alejandro se volvi hacia la voz y vio a un hombre mayor de pelo blanco y patillas grises. Cuando el viejo caballero sonri, su rostro se cubri de arrugas, perosusojosazuleseranclarosyllenosdevitalidad. A m tampoco me gusta mucho la cerveza de este lugar coment. Perolabebo,porqueelaguanosedebebeber,niporamornipordinero. SuafirmacindespertalpuntoelintersdeAlejandro. Aqusedebeeso,buenhombre? Elparroquianomirenderredor,comosipudieranorlo. Bueno dijo cuando comprob que no haba nadie cerca, hace que un hombre se ponga enfermo al beberla. Pero el seor del lugar no quiere admitir quesupozoesmalo. Elmdicoseacerc,sinhacercasodelrancioalientodelviejo. Qusntomasdeenfermedadtieneunodespusdebeberestaagua? Elhombrelomiralosojos. Hablascomounespaol. Despusdetodossusaosenelexilio,creaquesehababorradocualquier rastrodesuorigen.Peroesehombrelohabadescubiertoconunaspocasfrases. He vivido en muchos lugares respondi con cautela, entre ellos Espaa. Supongo que mi lengua le cogi el gusto al sonido del idioma. Pero, porfavor,contina.Cmoseenferman? Aquellosquebebendelpozocontraenlagripe.Nopuedencontenerse,ni por un extremo ni por el otro, si entiendes loque digo. Sus ojos casibrillaban conestadesagradablerevelacin. Por supuesto dijo el mdico. Pero sin duda tal enfermedad no se puedeatribuirenteramentealagua. Por qu no? Los forasteros que vienen a la ciudad incluso para una visita de corta duracin se marchan sujetndose la tripa. Corren al bosque para aliviarse,ynolosvolvemosavernuncams. Pero qu hay de aquellos que viven aqu? Sin duda no estn continuamenteaquejados. Nolespasanadamanifestelviejo.Escurioso,desdeluego. Yati? Nunca me ha pasado nada. Sonri con picarda. Pero, claro, como te dije, no bebo agua. Solo cerveza. Levant la jarra en un brindis y se la bebi todadeunlargotrago.Dejlajarraenlamesayselimpilaespumadelaboca conlamanga.Dedndevienes? DeMontpellierrespondiAlejandro. Grand... Elmdicohizocallaralnioconunamiradasevera. Ytudestino?

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Estrasburgo. EstavezGuillaumenodijonadadelamentiradichaporAlejandro. Unlargoviajecomentelviejo. Porsupuesto,ymuyfatigoso. Bien, deseo que Dios te acompae dijo el hombre. Comenz a levantarse pero le hizo una ltima advertencia: Recuerda no beber del pozo. Seacercunpoco.Dicenquelosjudoslohanenvenenado. Dichoestosemarch,yAlejandrosequedmudoyfurioso. Se comieron el queso y el pan rpidamente y regresaron a los establos. El soldado que se haba quedado atrs era el nico que estaba all, ya acostado; solo la cabeza encapuchada era visible por encima de la manta con la que se haba abrigado. Alejandro mir brevemente las botas colocadas entre el jergn del soldado y el siguiente, con las punteras y los tacones cuidadosamente alineados; era como si hubiese creado una pared entre l mismo y el camarada queseacostaraasulado. Por qu ese soldado no haba dicho palabra? El hombre pareca encogerse cuandosuscamaradashablaban. Acomodalnioenlapaja,peroGuillaumeestabainquieto;dabavueltasy se mova como nunca haba hecho en su cama de Avin. Finalmente, Alejandrolehabl. Aqusedebetuagitacin,Guillaume? Elchicoselevantapoyadoenuncodo. Deverdadvamosaeseotrolugarquedijiste? Alejandroseapresuraponerundedosobresuslabiosfruncidos. Chis!susurr. Mir por encima del hombro al soldado, que ya pareca estar durmiendo. Aunas,bajlavozparaquenadiemspudieseorlo. No,vamosaPars. Elniosiguilaindicacindesuabueloytambinsusurr. Entonces,porquledijisteaaquelhombreotracosa? Porquedebemostenermuchocuidadoparaquenonosdescubran. Peroporqu? Elmdiconorespondideinmediato. Ensumomento,sabrsporqu.Peroporahoradebescontentarteconmi respuesta.Squeesunatareadifcilparaunchico.Lointentars? S,abuelocontestelnio,perohabadesilusinensuvoz. Paciencia,Guillaume,todoirbien. Desepodercreerloltambin.

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La vieja tata de Isabella abri la puerta de los aposentos de las damas. Su rostro,enmarcadoporlargidatocablanca,eraunmapadearrugas. Ququieres,chico? Ah, mi buena tata, te pido que reconsideres tus palabras. Joven es mucho mejor que chico. Insina una inminente hombra. Por lo menos concdemeeso. Ellalomirdearribaabajocongrandesdudas. Puescomotquieras.Ququieres,joven? QuierohablarconladamaKate,siesposible. Enestemomentonoloes.Estatendiendoalaprincesadijolatata. Haba un tono de amargura en su voz que Geoffrey Chaucer no pas por alto.l,enrealidad,habaesperadoencontrarlaocupada. Cundo crees que acabar con tan absorbente actividad, si se me permitesertanatrevidocomoparapreguntarlo? Puedes, pero yo no puedo darte una respuesta concreta. Acabar, me temo,cuandoalaprincesaleplazcaquehayaacabado. Entonces,podradejarleunanota? Latatatendilamano. llediolanotaquehabaescritoanticipndoseaesteresultado.Esperar surespuesta,cuandoseaconveniente,conmuchaansiedad. La tata se guard la nota en una de sus grandes mangas, y rog a Dios tenerlaaudaciadeleerla. Kate se encontraba en compaa de otras damas de la corte de su hermana, mientras la princesa exhiba ante ellas una coleccin de vestidos para que hicieran comentarios. Su disgusto aument hasta lo indecible al ver que las damas daban una opinin tras otra,pero solo despusdeque lapropia opinin de Isabella sobre la prenda quedaba reflejada por su entusiasmo o la falta de este. Como si fuesen una sola, las damas repetan lo que la princesa pareca pensar. Uno era demasiado llamativo, otro demasiado brillante, un tercero demasiado apagado; ninguno entre las docenas de vestidos pareca satisfacerla. Isabella sac el ltimo vestido del arcn llevado por una de sus modistas y lo sostuvoenaltoparaquetodasloviesen.Eralargoysencillo,hechodeunaseda conelcolordeunarosaquesehasecadoentrelaspginasdeunlibro,unsuave y cremoso tono de rosa. Estabarecamado delmismo color entodo eldobladillo y los puos. La mirada de Kate se vio atrada por el hermoso bordado; admir la destreza demostrada en la confeccin de semejante tesoro. Isabella advirti suintersy,cuandodescartelvestidoparasmisma,seloarrojaKate. Quizesteseatuvestidonupcial,dadoqueparecesadmirarlotanto.

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Katerecogielvestidoyloplegsobreelbrazoalavezquealisabalaseda. Notengoplanesdecasarmerespondienvozbaja. QuiznodijoIsabella.Nuestropadreharesosplanesporti. Confo en que tenga la misma suerte que tuvo al hacer dichos arreglos parati. Veinte delicadas manos se levantaron a una hasta los labios de las damas, pero no consiguieron apagar el leve coro de risitas que sigui al mordaz comentario de Kate. Isabella frunci el entrecejo, lo que revel su edad, mientrascrecasuenfado. Me ocupar de decirle a nuestro padre cunto admiras sus virtudes diplomticas. No es mi padre, pero, por favor, dselo! No veo la hora de or su comentario. Su comentario lo hara con una vara en tu trasero, si por m fuese! replic Isabella.Ahora s una buena chica y prubate el vestido. Djanos ver sitesientabienono. Katepermaneciinmvilconelvestidosobreelbrazo. Adelante,hermana.Teloordeno. Ella se haba negado a obedecer las rdenes de Isabella cuando la haban llevado de regreso a Windsor. Su empecinamiento solo haba durado hasta que los guardias de la princesa le haban demostrado las consecuencias. Tras el castigo no haba podido usar la mano izquierda durante casi un mes. Adems, cada vez que manifestaba cierta resistencia a las indignidades a las que la sometan, le recordaban la vulnerabilidad de su hijo. Arrastr el vestido por el suelo mientras iba detrs de la cortina, cosa que provoc ms risas entre las damas. Pero, cuando reapareci unos momentos ms tarde para mostrar el vestido,unsilenciodeasombroseaduedequieneslaobservaban. Bien dijo Isabella al cabo, parece sentarte a ti mucho mejor que a m. Se levant para acercarse a Kate. Hoy me siento excesivamente generosa. Lotendrsparatucasamiento. Telorepito,hermanacontestKate.Notengoplanesdecasarme. Ya lo veremos. Bueno, tantas pruebas me han hecho retrasar para mi cita coneljoyero.Elpobrehombreyadebedeestardesmayado. Se recogi las faldas y se march a paso vivo, seguida por una comitiva de mujeres,ningunadelascualesmiraKatealacaraalpasarasulado. En cuanto se marcharon, se acerc la tata. Se aproxim a la puerta para comprobar que todas las damas se hubieran alejado, y despus le susurr a Kate: Hayunmensajeparati,deljovenChaucer. Losacdelamangayselodio. Katecogielpapelycasilorompialabrirlo.

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Hermosa lady Kate: puedo visitaros en vuestros aposentos esta tarde? Quiero hablaros de aquellas historias en las que tenis inters. Si estisdeacuerdo,porfavorenviadmerecadoatravsdevuestratata. Qu historias? El joven adoraba las intrigas, a veces en exceso. Kate record las primeras palabras que l le haba dicho en Pars, en sus das de cautiverio. Podrais ser la melliza de mi seor Lionel. Le haba hecho este comentario momentos antes de que ella y Guillaume Karle, que entonces an no era su marido, lo engaasen para ayudar a Alejandro a escapar de De Chauliac, antes de que la relacin se hubiese consolidado. Cosa sorprendente, Chaucer no pareca reprocharle aquel engao. Haba hablado con ella en muchas ocasiones desde su llegada a Windsor, pero cada vez que Kate vea al jovenobservndolasepreguntabasihabaalgomsquelquisiesedecirle. Tata,quedadtienemaeseChaucer? Creoquetienetumismaedad,nia. Ellasiempreseraunaniaalosojosdelaanciana. Quhaydesufamilia? CreoquesonvinaterosenLondres. Esunjoveninteresante. Desde luego, y brillante por el sonido de su discurso. Creme, gracias a ellollegarmuylejosenestemundo. Creo que aciertas en tu valoracin, mi buena tata. Por favor, envale recado a maese Chaucer de que con gusto me reunir con l. Puede venir a mis aposentos y hablaremos en el balcn que da a la capilla. Mis guardias podrn verme,peronuestraspalabrassernprivadas. El grupo de viajeros se mantuvo bien apartado del crculo de piedras y, desde la seguridad del bosque, observ a una multitud de flagelantes vestidos solamente con taparrabos, que se azotaban los unos a los otros con varas de sauce. Bailaban como enloquecidos alrededor de tres estacas, cada una puesta en medio de un montn de ramas y hojas. Atado a cada estaca haba un hombre; en la chaqueta de los tres hombres haba un brillante crculo amarillo que los marcaba como judos para cualquiera que lo viese. Los gritos de los cautivos eran espantosos; Alejandro vio atnito cmo uno de los flagelantes se acercaba con una antorcha y encenda las tres piras. Primero se vio el humo, luego las llamas, y no pas mucho antes de que las lenguas de fuego comenzasenalamerlaspiernasdelosjudoscautivos. Debemosdetenerlos!

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Peroelcapitndelaescoltanoqueraintervenir. Estoyobligadoaocuparmedevuestraseguridadselimitadecir. Alejandro sac una flecha de su propia aljaba y la puso en el arco.Apunt cuidadosamente, como Hernndez le haba enseado a hacer, y solt la flecha. Alcanzaunodeloscautivosenplenopecho. El hombre se sacudi por un instante, y despus la cabeza cay sobre el pecho. Los flagelantes se volvieron como una nica persona en la direccin de donde haba venido la flecha. Al ver al grupo en el bosque, levantaron los puos, furiosos, y echaron a correr hacia los viajeros. Alejandro hizo girar a su caballoyleclavlasespuelas,peroloscascosdelanimalparecanenterradosen arenamovediza y l nopodacorrer,y muy pronto los flagelantes se le echaron encima,y... Alejandro se sent en la paja, con el corazn latiendo desbocado en su pecho. Grandpre,estabassoando? l se frot el rostro con la mano para asegurarse de que estaba verdaderamentedespierto. Loestaba,nio,loestaba. Qusoabas?Estabasterriblementeinquieto. Ahora mismo no lo recuerdo minti. No haba razn para asustar al chico;yaelpropioviajeproporcionaramotivosparaellosinsuayuda.Quiz lo recordar ms tarde. No puede haber sido un sueo agradable, as que quiz Dios tendr la bondad de permitirme olvidarlo. Mir hacia una de las ventanas y vio que entraba la luz. De todas maneras, ya es de da. Muy pronto nos levantaremos. Sin duda De Chauliac querr partir tan pronto como seaposible. Volvi la cabeza y vio al menudo y silencioso soldado que lo observaba, pero el hombre desvi la mirada antes de que Alejandro pudiese descifrar su expresin. Se lavaron en la palangana de agua fra que les llev uno de los mozos de cuadra. El hombre tena un saco de manzanas para los caballos, pero las comparti con Alejandro y el chico, que las comieron como desayuno. Cuando De Chauliac sali de la abada, descansado despus de dormir en su suave camayresplandecienteconsuatuendorojo,todoelgrupoloestabaesperando. El francs ech una rpida mirada en direccin a Alejandro. Cuando sus ojosseencontraron,ledirigiasucolegaunbrevegestodereconocimiento,que Alejandro devolvi discretamente. Entonces, para sorpresa de Alejandro, el francs tambin mir en direccin a los soldados, y se centr por un momento enelmismoquesehabaquedadoatrslanochepasada. ltambinsospecha!

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El estandarte se levant bajo un cielo oscuro y amenazador, y el grupo form en el orden apropiado a su sombra. La proteccin de Dios y del Papa ibanencabeza.Alejandrosolopodadesearquefuesesuficiente. Kateestabaenelbalcndelosaposentosdelasdamas,enWindsor.Debajo deellaestabalacapilla,coneltejadoaseismetrosdedistancia. Unalargacada,peronoimposibleconunacuerda... Luegoadndeiras? Su posicin le permita tener una excelente vista de la campia. Pequeas columnas de humo salpicaban el paisaje; debajo de cada una haba un hogar. Un manzano se alzaba en lo alto de una colina; muchos aos antes, cuando haban mirado juntos ese mismo paisaje, Alejandro le haba prometido hacer para ella un columpio sujeto a una de sus gruesas ramas. Pens en los campesinos que habitaban en las casas de los alrededores; la mayora de ellos eran aparceros de Windsor. No eran diferentes de las personas que haba conocido al norte de Pars mientras ella y Alejandro se ocultaban en aquella regin. Habra peroles colgados en los hogares, donde hervan nabos, quiz un faisn o un ganso colgado de las vigas a fin de que madurase para una comida especial. En todas esas casas, la esposa tendra una escoba probablemente hecha por ella misma que empuara con gran empeo para echar a los ratoncillos y las ratas, o para golpear la alfombra, si era lo bastante afortunada para tener una. La paja de sus jergones estara infestada de insectos en verano, hmeda en invierno, y cuando finalmente la cambiasen por otra fresca, las vacas se la comeran, para que no se desperdiciase. Era una vida sencilla y frugalenelmejordeloscasos,llenadeincertidumbre. Ahora duermo en sbanas de seda, nunca toco una escoba, y como los manjaresmsexquisitospens.Pero,oh,lalibertad... La vista era hermosa y cautivadora, especialmente cuando se pona el sol. Dej vagar la mirada por ella y encontr un poco de paz. Rog para que los efectosdeesemomentopermaneciesenensuespritu. Buenasnoches,miladyKate. Ella se volvi y vio a Geoffrey Chaucer de pie un poco ms all. Era un muchacho de aspecto agradable con una expresin franca; el cabello castao claro y rizado enmarcaba su rostro juvenil. Llevaba una capa azul con anchas mangas que se ajustaban debajo de las muecas. En las manos sostena un ramillete de flores. La salud con una profunda reverencia, y luego se acerc a ellaconunasonrisa. Buenasnochesatitambin,maeseChaucer.Katecogilasfloresquele ofreca.Quhermosoramillete;quamabledetuparte. Belleza para la belleza. Es solo una cuestin de justicia que seis la destinataria. Katedisfrutlafraganciacongrandesaspavientos.

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Mecomplacirecibirtupeticinparaesteencuentro.Seacercunpaso ms y baj la voz. Como quiz ya sabes, soy una entusiasta estudiante de la historia, dado que se repetir si uno no la conoce.Al menos eso dice mi padre, queesunhombremuysabio. Chaucer tambin se acerc y le cogi la mano. Se la llev a los labios y la besteatralmente. Aquinosreferscomovuestropadre,alreyEduardo? Ellasonriconamarguramientrasapartabalamano. Creo que sabes que no es as. Seal un banco de piedra cerca de la balaustrada, bien lejos de la puerta, junto a la cual se apostaban sus detestados guardias,cuyaatencinatravsdelcristalnuncaflaqueaba. Sesentaronjuntos. Bien dijo Kate, no perdamos tiempo. Debes iluminarme sobre la naturalezadeesta...historia. Apenas si s por dnde empezar, milady. Se inclin hacia ella, como si fuese a hacerle una confidencia. Como debis de saber, sirvo al rey y a la reina en ocasiones cuando sus propios sirvientes no estn disponibles. Esto me coloca en una posicin de confianza. S muchas cosas que un hombre de mi baja posicin quiz no podra saber de otra manera. Hace poco vuestro... el rey me mand llamar para escribir una carta. Naturalmente, he jurado guardar secreto en todo lo referente a la correspondencia real. Exhal un profundo suspiroysemirlasmanosporunmomento.Cuandoalzdenuevolamirada, continu: Detesto traicionar la confianza de mi seor, pero ahora mismo no puedo contener la lengua. Las consecuencias de hacerlo podran ser... nefastas, si se me permite usar la palabra. El destinatario de la carta era Su Santidad, as que estoy doblemente inquieto, pues soy un buen cristiano y no quiero de ningunamaneraponerenpeligrolasalvacindemialma... Lo comprendo dijo ella, impaciente. Has expresado tu dilema con admirable detalle. Sonri cortsmente, y aadi: Veo que todava eres amantedelaspalabras. Chaucerenrojeci. As es, milady, mis disculpas, pero siento que debo establecer los fundamentoscorrectossobreloscualesexcusarmipropiopecado. Katelanzunarisita;encontrabaaChaucermaravillosamenteentretenido. Qusabio. Aspiroalasabidura.Quizalgndaconsigaadquiriralguna,mediante la gracia de Dios y sin esfuerzo por mi parte. En cualquier caso, la carta que el rey dict concierne a vuestra hermana, como tambin a vos. El rey busca el permiso del Papa para formalizar el compromiso entre la princesa real y el barn De Coucy, cosa que ya sabis, pero tambin hay otra peticin; no s bien

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cmo decirlo correctamente, pero, al parecer, quiere legitimaros, con el propsitode... Chaucerseinterrumpicuandoviolaexpresindeasombroenelrostrode Kate. Milady, estis enferma? El aire de la noche es malo para vos? Si es as, podemosiralinterior... Ellarechazlapropuestaconunademnyselevantrpidamente. Noseatrever! Chaucer tambin se levant y la mir a los ojos. Su tono se volvi ahora msurgente. S que se atrever. La carta se envi hace casi dos semanas. He padecido desde su envo, atormentado por la duda de si deba decroslo o no. Supongo queyahallegadoaAvinyqueseestconsiderandoelasunto. Peroporqu...?Qusentidotienereconocermecomohijasuyadespus detodosestosaos? LavozdeChaucersesuaviz.Lerevelsolopartedelaverdad. Una hija es un instrumento diplomtico para un hombre que desea consolidar su reino. De Coucy tiene vastas tierras en Francia, como quiz ya sabis, y lo mismo es verdad para sus parientes; en particular, un primo, un tal barn de Benot, que est aqu, entre los celebrantes. Nuestro rey insiste en su reclamo al trono francs, y si desea dar fuerza a su reclamo necesitar el apoyo de la nobleza francesa. Qu mejor manera que ganarse el favor con el seor de unterritoriotanvastocomoesDeCoucy? Mir de nuevo a los guardias. Parecan absolutamente desinteresados en la conversacinntimaquetenalugardelantedeellos. Benot es una vbora... Por qu alguien quiere emparentarse con un individuo as est fuera de mi conocimiento. Pero parece desear el bien de ese hombre, por la razn que sea. Las tierras de la familia de Benot estn en Bretaa, aunque sin duda no son tan extensas como las que posee la famille de Rais en la regin. El rey causara all una revuelta si pudiese, porque la inestabilidad entre los seores locales lo ayudara en su pretensin al trono de Francia. Como iba diciendo, sospecho que el rey incitara todo esto con otro matrimonio.Paraesonecesitaotrahija. Kate no hizo comentario alguno sobre la idea de otro matrimonio, pero su vozerasombracuandodijo: Bien pudo haber sido el propio De Coucy quien cort con su espada el cuellodemimarido. Los,milady,ymeduelehablardelenvuestrapresencia. Katepermanecicalladaporunmomento. El rey ya ha sacrificado una de sus hijas a la diplomacia seal. Yo era pequea, pero todava recuerdo cmo gimieron y lloraron en esta casa

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cuando Joanna cay vctima de la peste en su viaje de bodas. Cuando lleg la noticia de la tragedia, la tata no se consol en mucho tiempo; ella era mi nica alegraenWindsor,ymeasustalversuinmensapena. Hizounapausaymiralcielo. Desde entonces comprend incluso todava ms lo que significaba estar sumidaenunhondodolor. Chaucerextendiunamanoconciertotitubeo,ylesujetlasuya.Ellanola apart. Dicenquevuestromaridofueunhombrevaliente. Lamuchachabuscdenuevosusojosyvioenelloscompasinybondad. Msdeloquelamayoranuncasabr.PerolahistoriahablarsolodeDe Coucy y de cmo preserv la monarqua en aquella batalla. No recordarn cmo mi marido dio su vida para romper las cadenas de servidumbre que sujetabanasuscompatriotas.Sulegadosehaperdido. Exceptoatravsdesuhijo. Su hijo susurr ella con amargura. No he visto a su hijo, a mi hijo, desdeeldaenquenaci. Tal tristeza no puede ser imaginada por nadie que no la haya experimentado. La sabidura a la que aspiras parece haberte encontrado, maese Chaucer. Kate mir de nuevo el tejado de la capilla. Te has acercado como un amigo en mis momentos de necesidad. Entonces se volvi para mirarlo. Me gustarasaberquteimpulsaahacerunacosapeligrosayprohibida. Chaucerhizounapausaantesderesponder. Os dir la verdad, aunque puede que os parezca extraa. Llegu a admirar a vuestro padre mientras l estaba en Pars. Hay algo puro en l, algo casinoble.Esunhombrefascinante,ymeagradinmensamente.Metratbien, muchomejorqueelprncipeLionelyladyElizabeth. Tecastigaronporloquesucedi? No. Lady Elizabeth estaba furiosa, pero tambin avergonzada por los acontecimientos de aquella tarde. Por supuesto fue su propia culpa, pues coqueteconvuestropadredescaradamente. De haber tenido un pice de sentido comn, habra visto que era un hombre de una elevada moral. Habra sabido que l no entablara una relacin con una mujer casada, que solo era una farsa. Vacil por un momento, y despuspregunt:Puedohablarconfranqueza,milady? Susinceridadhizoqueellaserelajaseunpoco. Unverdaderoamigosiemprelohace,Chaucer.Diloquequierasdecir,te loruego. Ella se horroriz al saber que la haba tocado un judo, aunque en aquel momentonosabaquelofuese.lparecetan...

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Comn?preguntKate. As es. Muy normal. Muy distinto de un judo. Vaya, es apuesto y educado,unhombremuchomsaltoquelosotrosjudosquehevisto.Elegante ensuporte,tremendamentepuntilloso... Despus de todo, es humano. Los judos no son animales, te lo aseguro. Es el hombre ms meticulosamente limpio que he conocido. Aqu se burlan de m por mi hbito de baarme, que adquir de l. No tiene miedo a nada! Un ejemplo excepcional de masculinidad y paternidad, aunque a m no me deba nada cuando me sac de aqu, nada en absoluto. Solo espero que mi hijo todavaestconl,paraquepuedacriarlocorrectamente. Por vuestra descripcin, uno lo tomara ms por un aventurero que por unmdico. Unavaloracinmuycertera. Qumagnficorelatoharansusaventuras!Chaucerexhalunsuspiro y despus continu: En cualquier caso, no me castigaron. Mi posicin dentro de la casa est segura. Se acerc un poco. A menos, por supuesto, que se descubranlasrevelacionesqueoshehecho. Nuncasusurrella. Desvi por un instante la mirada hacia los guardias, que observaban la conversacinatentamente. DebesbesarmedijoKate. Chaucer se apart de ella y la mir a los ojos, como si quisiese asegurarse desusinceridad. Milady,apenassisqu... Soloinclnateybsame,conternura. l enarc las cejas sorprendido; se encogi de hombros e hizo lo que ella le peda.Lajovenlosujetporlacapaparaacercarloyluegoloretuvoenunbeso durante un largo momento. Chaucer se entreg gustosamente a la intimidad; le rodelacinturaconlosbrazosylaestrechcontrasucuerpo. Entreabri un ojo y mir a los guardias, que presenciaban la escena con graninters. Porfin,despusdelfingidointercambioamoroso,ellalesoltlacapaylla cintura,ysesepararon.Chaucerlamiralosojosprolongadamente. Vuestro beso es tan dulce como el roco en la madreselva. Es una bendicin haberlo probado. Confesar, milady, que tambin me siento impulsadoaacudirenvuestraayudaporque...bueno,porqueosadmiro. Ellasesonrojunpoco. T tambin tienes mi admiracin. Pero, por favor, no me creas atrevida por besarte; necesito desesperadamente tu ayuda, y te ruego que contines viniendoavermecomohashechohoy,paraquepuedasayudarmeaplanearmi fuga.

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Peronopodisescapardeaqu,esimposible! Habras dicho que era imposible para mi padre escapar de los hombres deDeChauliacenPars? Bueno,s,pero... Ynofuemaravillosoplanearlo? Deboreconocerquefueunaobramaestra. Entonces acepta este desafo y conspira conmigo ahora. Tienes una inteligenciasublime,ytpuedesayudarme! lseapartduranteunosmomentosperonopudodesviarlamirada. De acuerdo dijo en voz baja. Os ayudar. Dios me perdone, pero no puedoresistirmealaintriga. Ella lo abraz de nuevo, esta vez sin ningn fingimiento. Una vez ms, lo besenloslabios. Tendrunadeudacontigotangrandequenuncapodrsersaldada. Ya veremos si eso es cierto. El pago llega a menudo de forma sorprendente. Gracias, desde el fondo de mi corazn. Ahora debes marcharte, por el bien de la correccin. Ven a verme maana. Me dar algn tiempo para pensar encmopodremosalcanzarnuestrospropsitos. l hizo una leve inclinacin y comenz a volverse. Kate le sujet la mano y lallevasupecho. Vuestrocorazn;latesalvajementedijoChaucerconsincerasorpresa. Esto es lo que me ha hecho tu beso respondi ella. No hubo nada de engaoenl.

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CarolinehabarechazadolaideadeTomdequehabaquereservareltrajepara una situacin ms grave. Le haba apuntado con un dedo a la cara y espetado que se fuese al infierno. En su opinin, aquella era una situacin suficientementegrave. Ahorahabaunabotanegrargidasobrelamesa;elplsticocrujimientras Janie desenvolva la otra. Tras colocarla junto a su compaera, dobl cuidadosamentelabolsayladejaunlado.Cogilasbotasporlacaaconuna manoylasdepositenelsuelo. Mehabaolvidadodelopesadasquesonestascosascoment. MuchoasintiCaroline.Nisiquierapuedoimaginarmecalzrmelas. Se volvi para coger otra bolsa de plstico del perchero que tena detrs de ella, y despus la coloc cuidadosamente en la mesa. Janie fue a un lado de la mesa, Caroline al otro, y juntas abrieron las cremalleras de la bolsa desde los extremos.Carolinelevantlasolapadelanterayobserveltrajeverde. Recuerdohabervistoamimadrehacerestoconsuvestidodenovia. La ma tambin dijo Janie con voz soadora. Para qu se supona queservaelpapelazul? No lo s. Quiz para mantenerlo blanco. No aadan algo azul en la coladaderopablanca?Quizeraelmismotipodecosa. Probablemente, solo era otro cuento de viejas. Solt una risita. Dios sabeculessernnuestrospropioscuentosdeaquacienaos. Janie se guard para s el resto de este sentimiento: Quiera Dios que siga habiendocuentosdeviejasdentrodecienaos. Sern muy extravagantes afirm Caroline. Suspir con fuerza. Bueno,aquestamos,comolasesposasdelsamurai,preparandolaarmadurade nuestroguerrero.

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La gravedad de la imagen puso fin a la charla de las muchachas. Janie rode la mesa con pasos cortos y rpidos y abraz a Caroline. Sinti el temblor enloshombrosdesuamiga. Nopasarnadasusurr,altiempoquelaabrazaba.Estarbien. Carolineseseclaslgrimasyrespondi: Tendrqueestarlo.Nisiquierameatrevoapensarcmoseravivirsinl. Janie la estrech con ms fuerza, pero no habl. La idea de que su pequea tribu perdiese a uno de sus machos adultos era algo que tampoco quera considerar. El mapa abarcaba la parte central y oeste de Massachusetts con bastante detalle.Estabacolgadoenunadelaslargasparedesaunladodelagransalade reunin, un espacio que una vez haba albergado a la junta de supervisores del WorcesterTechnicalInstitute.Sobreelmapahabauncartelescritoamano: PIENSAGLOBAL,ACTALOCAL Globalmente,localmente,sedijoasmismoelhombreconelrostrolleno de cicatrices. Muchas veces haba querido corregirlo, pero el cartel haba estado all desde mucho antes de que l hubiese llegado y tena preferencia. Volvi su atencinalmapa. Si lo miro durante bastante tiempo, dejar que mi visin vaya sencillamente adonde quiera musit el hombre. Si dejo que el rpido movimiento del ojo se haga cargo, aparecer algn tipo de pauta, algo que expliqueloqueestpasando. Docenas de chinchetas amarillas cubran el mapa, insertadas all donde las muestras haban dado un resultado positivo. Debajo de cada una figuraba la fechadeldescubrimiento,escritaclaramenteconpequeasletrasmaysculas. Tenalosojoscansados.Sepaslamanoporelrostro,ysintieldurotejido quehabareemplazadolatersapieldeotrostiempos. Selevantdelasillayfueallavabo,dondeselavlacaraconaguafrayse sec con una toalla, con mucho cuidado de no frotarla demasiado fuerte; las grietas eran un problema permanente en su correosa piel. Se vio por un momento en el espejo y se apresur a desviar la mirada. Pens que era una suerte que no estuviese en contacto con demasiados nios, porque sin duda los asustara.Seasustabaasmismo. Mireinoporuncirujano. Suautocompasinfueinterrumpidaporlallamadadesuayudante. Eh,jefe,estsbien? Bienlerespondialespejo.

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Lapalabravolvicomounecoacusador.Menudomentiroso. Solo quera comprobarlo. Te necesitamos, no lo olvides. T eres el alma deestaorganizacin. En su primer encuentro, Bruce mal poda tomarlo por un genio de la informtica, pues Fredo se pareca ms a un motero matn que a un cerebrito. Era fornido, con los cabellos hasta los hombros, mostacho y tatuajes multicolores desde las muecas hasta los codos. Sus grandes manos parecan estar hechas ms para una pelota de baloncesto que para un ratn de ordenador.CuandohabaentradoenlaUVIdelabandonadohospitaldeBoston en busca de recambios de ordenador, Fredo vesta un chaleco de cuero adornado con todo tipo de tachuelas y piezas de metal sin identificar. Su voz eraprofundayamenazadora. Hayalguienaqu? Bruce haba permanecido oculto en un armario y desde all haba mirado, mientras Fredo se sentaba en el puesto de las enfermeras y comenzaba a abrir cajones. Despusdeunrato dejde buscar y, alno haber encontrado nada devalor, pasasusiguientetarea:comer.Sacuntrozodepandeunbolsilloyledio un mordisco.LomasticconungestoqueaBruceleparecideenfado. Odioestamierdadecomersolo. De nuevo, Bruce haba observado a travs de la puerta entreabierta mientras Fredo comenzaba un fascinante intercambio con el ordenador que estabadebajodelmostradorenelpuestodelasenfermeras. Cmo es que no tienes un puerto USB que me pueda llevar? Me he venido hasta aqu, y no tienes un miserable puerto? Dios. En qu se est convirtiendoestemundo? MientrasFredocoma,Brucedecidiquelnoeraelnicoserhumanoque anhelaba conversacin. No consegua recordar exactamente cunto tiempo haca que no hablaba con otro ser humano. Durante un tiempo haba llevado la cuenta, pero la haba abandonado al cabo de varios meses, en parte porque no confiaba en la exactitud de lo que escriba; mientras se cicatrizaban las quemaduras, se atiborraba todo lo que poda con calmantes, y ms de una vez habaperdidodasenelsueoinducidoporlabelladona.Perohabaotrarazn por la que haba dejado de llevar la cuenta de los das: todos eran idnticos, silenciososysolitarios. Haba abierto la puerta del armario y se haba presentado. La primera cosa queselehabaocurridopreguntarlealgigantescoextraofue: Quhacesaqu? Fredo haba comenzado a levantarse, pero, al ver el rostro de Bruce, haba vueltoasentarseconunaexpresindeasombro.

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Intento encontrar unas piezas de ordenador. Luego, despus de una pausa, aadi: Supongo que no debo preguntarte qu ests haciendo aqu. Qudemoniostehasucedido? Miavinseestrell. Fredosehabasentidomortificado. Vaya, to, lo siento, ha sido una descortesa. Dios, me alegro de que mi madrenomeescuchasedecirlo.Esoeshorrible.Ibasenunodelosavionesque seestrellaronenLogan? Bruce explic cmo haban cruzado todo el espacio areo norteamericano, cuando los controladores abandonaron la torre del aeropuerto de Logan. El piloto haba conseguido levantar el avin lo suficiente para no chocar contra la avioneta que haba entrado sin aviso en su pista un instante despus del punto sin retorno, pero luego no quedaba bastante pista para detener el aparato. El avin haba atravesado una barrera de cemento y acab en la baha de Boston; haba muerto la tripulacin de la cabina de mando y muchos de los pasajerossentadosenlapartedelantera. Consegu bajar a tres chicos por la rampa; me dispona a ir a buscar a su madrecuandoelavinestall. Pudistesacaraloschicos? Cayeron en el agua, pero era muy poco profunda. No s si lo consiguieron. Espero que s. Detesto pensar que me qued con esta cara por nada. Cmoacabasteaqu? Alguien me trajo aqu, no s quin. Me dejaron en la sala de urgencias y despussemarcharon. Tedejaronsolo? Probablementenosedieroncuentadequeaquno habanadie. Sinduda pensaron que de todas maneras iba a morir. En cualquier caso, les estoy agradecidoalosquefuesen,porqueestoyaqu. Fredo se haba enjugado una lgrima al finalizar la historia. Cuando se enter de lo que haca Bruce para ganarse vidaenel tiempoanterior, insisti en quefueseconl. Hemos formado un grupo. En el Worcester Technical Institute. Estamos bastantedesorganizados,perolascosasempiezanacuajar. CuandoBrucellegall,comprendicunacertadahabasidolaafirmacin de Fredo respecto a la desorganizacin. Nadie objet nada cuando l asumi el mando. Aquello lo devolvi a la vida; ya no se senta deprimido por su condicin, porque tena algo en que ocupar la mente: un propsito, una meta, nosoloeldolordecadada. Tresnuevaslocalizacionesestasemanadijomientrassaladellavabo. YalovirespondiFredo.Bastantealoeste.

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Sin duda ms lejos de lo que lo habamos visto antes. T cmo lo interpretas? Nolos.Podraserqueseextiendadeformanatural. Vamos,Fredo,nocreesesodeverdad. Supongoqueno. Bien. Habra perdido la fe en ti si lo hubieses hecho. No, alguien tiene queestarenvindoloaesaslocalizaciones. Porqu?Qusentidotieneacabarconelrestodenosotros? Recuerda que somos infieles. Esta es la nueva yihad. La segunda venida delaSolucinFinal. Sigue sin tener sentido para m. Estn poniendo esa nueva cosa ah afuera,peropodravolversecontraellos,comohizoel DRSAM.Nocreoquelo dejenirsinhabertomadoalgunasmedidasdeproteccinparasupropiagente. Quiz se mantengan ocultos y dejen que hagan lo suyo. Ya se han aislado, tal como los talibanes hicieron en Afganistn, como hizo alQaida; as que solo tienen que esperar y dejar que eso siga su curso hasta que no quede ningunareservanatural. Las pruebas que l haba hecho en algunas aves mostraban que podan transmitirlaenfermedadsinsucumbiraella.Perohabamuchasotrascosasque podan matar a las aves, cuando llegase la necesidad de eliminar la reserva que posean. Pensenlagripeaviaryseestremeci. DebemosavisaralosdeltasdijoFredo.Sivanaorganizarotraronda deencuentros,necesitamossabersitendrnunaaqu. S, debemos pens Bruce mientras miraba de nuevo el mapa. As podremosactuarlocalmente.Porqueesoestodoloquepodemoshacer. Janie estaba sola en la sala, ocupada con los ltimos detalles del traje, cuandoentrMichael. Buenos das! dijo Michael con una gran sonrisa. Exager an ms su falso acento irlands y aadi: Espero encontrar un buen plato de corned beef ycolcuandoregrese. CerdoynaboslocorrigiJanie. Pues entonces me imaginar que es una cena hervida. Mir el traje durante unos segundos. Parece estar impecable. Habis hecho un buen trabajo.Mirenderredor.Ylasbotas? LastienetuesposarespondiJanie. En ese mismo momento entr Caroline con las botas resplandecientes. Las dej en el suelo y le dio un rpido beso en la mejilla, pero su expresin era de preocupacin.Lefrotelbrazoligeramente. Quieresalgodedesayunarantesdemarcharte?Quizunoshuevos? Conunbrazo,Michaellaestrechcontras.

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No,gracias,amor.Comercuandoregrese. Peronecesitarsalgodecombustible. S, pero dentro de esa cosa hace mucho calor. No querrs tener que limpiarhuevosdelinteriordelcasco. Despus de unos diez minutos de cerrar cremalleras, abrochar botones y enganchar veleros, el traje qued debidamente cerrado. Todo excepto el casco estabaensulugar. lselevant,comounastronauta,conelcascoenunbrazoylosguantesen laotramano. Qutalestoy? Carolineconsiguiesbozarunasonrisa. Comounhroe. Janieinterpretesocomolasealparadesaparecer. Irabuscaraloschicosdijo,ydejsolosaCarolineyMichaelparaque sedespidiesen. Todava dorman cuando entr en su dormitorio. La habitacin que compartan Alex y Sarah con sus literas fue al principio una guardera. Dos aos antes haban intentado ponerlos en habitaciones separadas, convencidos de que era lo correcto. Despus de una serie de noches dominadas por los llantos,peticionesdeaguaypesadillas,JaniesealqueelAlejandrooriginal de acuerdo con su diario haba dormido en el mismo cuarto con su hermana, se haba vestido delante de ella, y no le haba pasado nada. Los chicos eran, despusdetodo,mscomohermanosqueamigos. Hora de levantarse llam. Apart las cortinas y dej entrar la luz del sol. Sarah, siempre la primera, se apoy en un codo casi en el acto. Alex necesitlasuavesacudidahabitual. Vamos,dormilnledijoasuhijo.Desperdiciaselda. Le encantaba esa parte de la maana porque, en cuanto Alex sala de las brumas del sueo, sonrea y le tenda los brazos para abrazarla, y el calor de su cuerpecitoinundabaelsuyo.Siemprelosoltabaconrenuencia. Arriba. Ambos salieron de debajo de las mantas. Sarah baj la escalerilla pero salt los dos ltimos peldaos. Aterriz en el suelo con un golpe y una sonrisa, la perfectapequeagimnastaqueacababadeejecutarconxitosusaltodelantede una multitud entusiasmada. Janie se limit a hacerle una mueca; mientras ellos salan, arregl rpidamente las mantas de las dos camas. Las madres se preocupaban,lasmadreslimpiaban;algunascosasnuncacambiaban. Cuandoentrenelsaln,vioaSarahabrazadaalapiernadeCaroline,otra cosaquenocambiaba.Lamiradaenelrostrodelaniaeraunacombinacinde asombro y miedo. Janie comprendi que Sarah nunca haba visto a su padre

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vestido con aquel traje, al menos desde que tena uso de razn. El anterior encuentrodelaniaconeltrajeseguramentehabatenidolugarcuandoanno habadesarrolladolacomprensindeloqueeratemibleono.Ahora,apesarde que su exposicin al mundo exterior haba sido limitada, ella comprendera sin muchasexplicacionesquehabamotivosparalaarmaduraquevestasupadre. Alex, en cambio, estaba junto a Michael: tocaba, empujaba, sin el menor miedo,pensJanie.Comosifuesesu... Fuese qu? En los aos transcurridos desde que su hijo haba vuelto al mundo, an no haba encontrado un trmino satisfactorio para describir su relacinconAlejandro.Padrenoeracorrecto;Tomerasupadre.Originalse quedaba corto. Mellizo era lo mejor que haba encontrado, pero por alguna raznnolasatisfaca. Eso no es importante, se record a s misma. Lo importante era que estabasanoyfeliz,yqueeracompletamentelmismo,apesardesuorigen. El chico no se volvi cuando su madre carraspe, sino que mantuvo la concentracin en el atrayente atuendo de Michael. Pas la punta del dedo lentamente por una de las costuras reforzadas del traje para sentir cada puntada. Janie se imagin la descarga de adrenalina en su cerebro e intent experimentar la misma emocin. Pero su propio cerebro experimentado comprenda demasiado paramaravillarse. Sin embargo, estabaemocionada por suhijo. lsevolviparamirarla,conlosojosmuyabiertosporelasombro. Mam,estoesguay! Dedndehasacadoesaexpresin?,sepreguntJanie. Paplohavisto? Todos se rieron; fue un agradable alivio del temor, aunque breve. Tom se sumaellosdesdelaotrahabitacin;tambinlrea. S,lohabavisto.Essorprendente,no? En las manos llevaba algo envuelto en un pao negro. Lo dej sobre la mesayledijoaMichael: Limpiocomounapatena,preparadoparausar. Janie y Caroline saban lo que haba envuelto en la tela. Era un arma, no la misma que Janie haba llevado con ella en la ltima cabalgada al recinto, tantos aosantes,perootradelmismomodelo. SeisdijoTomenvozbaja. Michaelasinti. Soloporsiacaso. Todaslasmiradasestabanfijasenl.InclusoAlexseapart. Michaelrespondialamiradadecadaunoporturnos,yluegodijo: Horademarcharaldesfile.

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Las mujeres y los nios formaron en parejas a cada lado de la verja. Tom ira con Michael hasta la cumbre de la montaa. Lo que quedaba de carretera hasta el pico ahora solo un montn de trozos de pavimento y montones de escarchaanestarahelada.Laprimaveratardabaenllegaralacima,aunque el invierno haba sido relativamente moderado. Todos se sentiran ms tranquilos cuando supiesen que Michael haba llegado a ese punto sin problemas. Observaron en silencio mientras Tom ayudaba a Michael a montar en su caballo, un semental que haban llamado Galeno, como el antiguo mdico y sanador griego cuyas teoras y prcticas haban regido la medicina hasta los tiempos de Alejandro. Haban tomado el nombre de una pgina del diario de Alejandro. Tom montara en Jellybean, que llevaba ese nombre por la golosina que Janie le daba cuando la entrenaba a su llegada a la montaa. El apodo le quedcuandoseacablagolosina.Laprobarondenuevohacindolatrotarpor el patio del recinto; su cojera se evaporaba mgicamente con alguien montado ensulomo,algoqueparecaencantarle. Mientras miraba cmo se acercaban los hombres, Janie le susurr a Caroline: Cmohacanestolaspioneras? Carolinesacudilacabeza. Nolos. Mordeduras de serpientes. Osos. Cadas. Haba tantas cosas a las que temer! En el tiempo anterior, los airbags, los polis y los supermercados haban adormecidolosinstintosdeprevencinyalertaquetodosloshumanosllevaban en su ser primitivo. Ahora todos comprendan los peligros, mientras los instintosaflorabannuevamente. Depronto,Alexgrit: Unmomento!Necesitamosescobas! Qu?preguntsumadre. Parahacerunarco! EnrespuestaalamiradaintrigadadeJanie,aadi: Yasabes,comohacancuandoloscaballerossalandesuscastillos! Por supuesto. Un arco! Sali de la formacin y levant una mano para deteneraMichaelyTom. Qupasa?quisosaberTom. Esperaunminuto! Corri a travs del patio, entr en la casa y volvi con un montn de escobasyfregonas.

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Lasrepartirpidamenteydespusvolviasulugar.Unosmomentosms tarde, Tom y Michael pasaron debajo del arco de escobas y fregonas y salieron algranmundoentrelosvtoresdesuclan,esperanzadoperopreocupado. La carretera describa abundantes curvas para acomodarse a la ladera de la montaa. Esta era ms una estribacin, comparada con las verdaderas montaas de Utah y Colorado, pero tena sus propios desafos, uno de los cualessepresentmsomenosamediocamino.Ungranpeascohabacadoy ahoraocupabalacarretera,rodeadoporunamontaadeescombros. No cay hace mucho dijo Tom cuando se acercaron. El barro de alrededor todava est fresco. Seal hacia un lugar encima del derrumbe. Creoquesermsfcilporallqueporabajo. Michael espole a Galeno hasta un punto mejor situado y mir pendiente abajo,msalldelacarretera. Creoquetienesrazn. Toc al caballo suavemente con las rodillas. El animal empez a rodear el peasco, primero vacilante, y despus con mayor seguridad. El suelo estaba empapado e inestable, pero el caballo pareca comprender lo que deba hacer y persever,apesardequeloscascossehundanenelbarro. La yegua lo tuvo ms difcil. Despus de varios infructuosos intentos, Tom legritaMichael: Nocreoquepuedasubirms.Laataraquyseguircontigoapie. NoloharsdijoMichael.Vuelve.Seguirsolo. Tomnoquisoaccederalprincipio,peroacabporcapitular. VolverantesdelanochecerafirmMichael. Bjate el visor replic Tom, y ten cuidado ah afuera entre los ingleses. Michaelseecharerybajelvisordeplexigls.SaludaTomlevantando elpulgarytirdelasriendasdeGaleno. El caballo busc su camino cautelosamente alrededor de la montaa de piedras.Pasoapasotrepcomounamula,yasombraMichaelconsuperfecto equilibrio.Dejaronatrslaobstruccinysiguieronporunsenderonaturalenla maleza, pero no haba ninguna manera fcil de volver a la carretera; el bosque, aunque desprovisto de hojas, era muy espeso, y no quera arriesgarse a pasar por all con un traje que se poda rasgar. Palme al caballo en el flanco y le dijo conunavozahogadaporelcasco: Tendremosqueesperarhastaelprximolugardespejado. Continuaron paralelos a la carretera durante un breve tramo.Adelante a la izquierda, Michael vio lo que pareca ser una abertura. Pens esperanzado que muy pronto estara de nuevo en terreno fcil. Espole al caballo, y ya casi

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estaban fuera de la seccin difcil, cuando el saliente de rocas y tierras por el que pasaban se hundi. Michael se sujet ala montura mientras se inclinaba en la direccin opuesta, luchando contra la gravedad para mantener el equilibrio, mientraselcaballoresbalaba. Pero la gravedad gan, y Michael cay del caballo cuando el animal se desplom de lado. Golpe sonoramente con la espalda, y el aire escap con violencia de los pulmones. Se qued tumbado solo el tiempo suficiente para comprenderque Galeno agitaba laspatas en un intentopor levantarse. Se sent y se apart justo a tiempo. Despus de unos pocos momentos de salvajes esfuerzos, el caballo se irgui, resoplando, y golpe el suelo con los cascos, furiosoporhabersecado. Con un gemido, Michael prob cada miembro mientras se pona de pie lentamente; no pareca haberse roto nada. Comenz a apartar los escombros. Los guantes le impedan hacer un trabajo correcto y se sinti tentado de quitrselos,perodecidinohacerloyperseverar. Su pulgar se enganch en algo. Gir el torso todo lo que pudo y se mir el muslo. Malditasea! Haba una rotura de unos diez centmetros de largo en la tela plastificada deltraje. Malditasea,malditasea!gritmsalto. Selevantelvisor,sequitlosguantesylosarrojalsueloenunataquede furia. Los sonidos inundaron sus odos antes protegidos; oy el canto de los pjaros y un viento distante que bajaba por el otro lado del pico. Entonces oy algoquenuncahabraesperado. Nosemueva. Se volvi, acompaado con el crujido del plstico, y se encontr frente al can de una escopeta apuntada a l y sostenida por una mujer menuda que llevabaunabrigodepieldeoveja.Instintivamentesellevlamanoderechaala cadera, donde habra estado su arma de no haber vestido el traje. Haba guardado la pistola en una alforja delante de la montura; su mirada fue rpidamente a Galeno, pero por la posicin del caballo no poda ver si segua all. Estenelsueloleinformlamujer.Larecogerenunmomento. Montabaconmuchaseguridadenuncaballogris.Loscuerposlaxosdedos o tres zorros no los vea bastante de cerca para contarlos estaban cruzados sobre la grupa del caballo. El viento primaveral le agitaba los largos cabellos color claro. Sus ojos, en lnea con el can de la escopeta, lo miraban fijamente. Parecasabermuybienloquehaca. Michael levant las manos despacio; pareca ser la nica cosa posible en aquel momento, y comprendi, quiz por primera vez, lo que era estar

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sometido al control de alguien armado. l haba apuntado con su propio fusil qumico a los malos tipos centenares de veces. Ahora mismo necesitaba convencerasucaptoradequeleraunodelosbuenos. Yo... yo... tartamude hasta que al fin salieron las palabras. Soy polica. Lamujerlosorprendiechndosearer.Peronoapartlamirada. Esoyaloveo.Aflojuntantolamanoenlaescopetaylabajunpoco. Michael vio su rostro; era bonito, si bien algo curtido. Por cierto dijo ella, y leseallaprenda,bonitotraje.

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UnacriadatirdelamangadelcamisndeKate. Despertad,miseoradijoconurgencia.Laprincesarequierevuestra presencia. Kateabriunojoymirconsuspicaciaelrostrodelajoven. Porqurazn? Solosqueosordenaqueosvistisparaunacabalgada. Ella se sent en la cama. Aunque le fastidiaba la orden, la excitacin se apoderdeella.Unacabalgada;selepodapresentarotraoportunidad! Adndevamosacabalgar? La agitada muchacha no poda responder. Pareca avergonzada de estar comunicandounaordendeltodoimprevista. Con vuestro perdn, milady respondi la muchacha con un tono de disculpa,nolos.Porfavor,apresuraos,porquevuestrahermanaosespera. Dndeestnmisguardias? Alotroladodelapuerta,comosiempre. Kate fue al lavamanos, donde haba una jarra de agua. La muchacha se quedasuladoyleofreciunatoallacuandoKatesequitelsueodelosojos. Sesecelrostro,ydespusfuealaventanaparamiraralexterior. Abajo, a travs de la bruma de la madrugada, vio a un grupo de mozos de cuadraconloscaballos,quepiafabannerviososantelainminentecabalgada.Ya haba all varios ojeadores, con los cuernos debajo de los brazos y los sabuesos que tiraban de las correas. El jinete de vanguardia enarbolaba el alto estandarte con el escudo del Prncipe Negro. Un estremecimiento le recorri todo el cuerpo. Se le cay el alma a los pies al ver a los guardias. No habra ninguna posibilidad de fuga; sencillamente eran demasiados. Con un suspiro de resignacin, sac un sencillo vestido del arcn, uno con una amplia falda,

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aunqueellapreferalospantalonesdemontar;sehabaacostumbradoaellosen sus viajes con Alejandro. Record las furiosas palabras de Isabella la primera vez que haba pedido un par: No toleraremos a una mujer con pantalones en nuestrapresencia. La doncella la ayud con los botones y los lazos y despus le alcanz un cepillo. Kate se lo pas por el pelo algo que su mimada hermana pareca incapaz de hacer ella misma y se lo at atrs en una coleta con un cordn de cueronegro,todosinmirarseniunavezenelespejo. Necesitaris esto, milady dijo la muchacha cuando Kate pas a su lado.Lamaanaeshelada. Kate advirti la expresin compasiva de la muchacha. La haba visto a menudo en el rostro de todos aquellos que la servan. Cogi la capa que le ofreca y le dio las gracias. En el saln de las damas ya se haba reunido un grupo de parlanchinas mujeres. En el centro, rodeada por sus admiradoras, estaba Isabella, hermosamente vestida con una elegante capa bordada, que era eltemadelosefusivoscomentarios. Ah exclam Isabella, mirando a su hermana de pies a cabeza. Mi amada hermana. Vemos que has dado tu habitual toque de atencin a tu apariencia. Katelerespondiconunamiradafra. Isabellasoltunarisitallenadedesdn. Vamos a reunirnos con los dems dijo. Ya sabis que los caballeros detestanesperar. Si lo que Chaucer le haba dicho era verdad, entonces De Coucy podra estar entre ellos. Sus guardias la siguieron mientras bajaba la escalera hasta el patio. Orden a todas sus emociones que se quedasen sepultadas en el fondo, porque en ese da ella se vera con el hombre que muy probablemente haba matado a Guillaume Karle. Sera la primera vez que se encontraran cara a cara desdeaquelfatdicoda,casiochoaosatrs,cuandolehabaenviadoelcuerpo decapitadodesumarido. El odio por ambos la domin mientras observaba a De Coucy besar la manodesuhermana. Apart la mirada y pens: Son una pareja demonaca. Se situ de forma taldenotenerqueentrarencontactoconDeCoucy.Seracapazdearrancarlela pieldelacara,yentoncessuhijosequedarasinmadre. Su mirada se fij en el hombre bajo y regordete montado a caballo situado enmediodelgrupoprincipalperoquenoparecaparticiparenlaconversacin. En cambio, la contemplaba a ella de una forma muy inquietante. Cada vez que Kate miraba en su direccin, los ojos del hombre parecan estar puestos en ella. Unavezinclusolesonri,ydejalavistalosdientesennegrecidos.

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Cuando el hombre asinti y le sopl un beso, Kate lleg a una horrible conclusin:esehombredebadeserBenot,suprometido. Ella volvi la cabeza y escupi con mucha intencin y haciendo todo el ruido posible. Cuando mir de nuevo al monstruoso hombre que la haba estadoobservando,llesusurrabaaDeCoucy,conunaexpresindeirritacin. El Prncipe Negro estaba entre el grupo, acompaado como de costumbre por sir John Chandos. El leal guerrero, que siempre haba sido bondadoso con ella incluso en aquel cautiverio, se acerc a ella y la salud con un gesto corts. Milady dijo. Sonri al ver las recias prendas. Veo que os habis equipadoparaunacacera. Por qu no, mi buen seor? Si se ha de cazar, uno debe estar preparado adecuadamente. Todo era muy ridculo. No se le permitira llevar ningn tipo de arma, as que cualquier cosa que consiguiese capturar en esa expedicin tendra que hacerloconlasmanosdesnudas.Chandossabaque,ensusaosconAlejandro, ella haba aprendido a utilizar una honda, a lanzar un pual, a esgrimir una porra, a despellejar a la presa antes del ltimo latido de la criatura. Una vez, en una tarde de ejercicio, l la haba observado clavar una flecha tras otra en el centrodeladiana,paraasombrodesusguardias. Chandoslesostuvolamiradaduranteunmomentomsydespusdijo: Os deseo una muy agradable cacera. Mir en direccin a De Coucy y al pequeo mono negro que iba con l. Nuestra compaa parece ser hoy un tanto ruda. Tened la seguridad de que me ocupar personalmente de vigilaros, paraquepodisvolversanaysalvaalcastillo. ConunasonrisaKatesepreguntsieracompasinomofaloqueveaen ella, Chandos hizo volver grupas a su caballo y cabalg de regreso al grupo de hombres. Kate lo observ con la amarga comprensin de que, si bien l ciertamente se ocupara de su seguridad, su principal preocupacin era que regresaraalcautiverioenWindsor. Paraquienlocontemplara,eraunesplndidogrupoelquesalidelcastillo aquellamaanaconrumbonorteparadisfrutardeundadecazaycetrera.Las damas, en su mayor parte, estaban all solamente para ver cmo los hombres utilizaban sus fuertes arcos y sus bien balanceadas hondas contra los animales del coto del rey. Kate envidiaba las armas de los hombres. Los recuerdos de caza con Alejandro no por deporte, sino por el sustento pasaron por su mente. Ella haba cazado muchas comidas durante sus aos en Francia, un tiempo peligroso, cuando la comida y el refugio nunca eran seguros y todos los jinetesconquesecruzabanpodanserunenemigoenpotencia. Comparadoconestecautiverio,aquellostiemposleparecierondeliciosos.

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Se ajust la capa y bendijo a la doncella que se la haba dado. Cabalgaron hacia el norte, detenindose de vez en cuando para permitir a los caballeros atrapar la caza menor que se ocultaba en la maleza, y hacer boca para la caza ms importante que les esperaba en el coto. A medida que el sol suba en el cielo,aumentlatemperatura,ymuyprontoelgruposedetuvodenuevo,pero esta vez con el propsito de quitarse los abrigos, una tarea nada fcil para una dama a caballo. Con su sencillo atuendo, Kate se sac la capa sin la ayuda de nadie y, por cierto, sin mucho esfuerzo por su parte. Colg la capa de lana detrs de la silla y esper all impaciente mientras los sirvientes y ayudas de cmara se apresuraban junto a sus amos y amas para que no tuviesen que molestarseenalzarlosbrazos. Por un precioso instante se encontr sin vigilancia; sus guardianes haban sidollamadosparaayudaralosotrosloresydamas.Unarpidaojeadaaloeste lemostrunespesobosque.Mirelfollajeverdedelaprimaveraycomprendi que sera un excelente escondite. Sin hacer ningn movimiento brusco, Kate toc a su caballo para hacerlo cambiar de direccin de forma tal que quedaron encarados hacia el bosque. Mantuvo un ojo vigilante en el grupo, atenta a la valiosaoportunidaddedeslizarseenelbosquesinseradvertida. Con cada respiracin, estuvo ms cerca de hacer su movimiento. Toc al caballo muy ligeramenteenlos flancos con los talones. El animalrespondi con unpasohaciaeloeste.Despusdeunmomentodeesperaparaversialguiense haba dado cuenta, decidi que nadie la haba visto, as que lo toc de nuevo y gan un par de pasos ms. En otras dos ocasiones hizo lo mismo; los rboles estaban tentadoramente cerca. Quiz se hallaba solo a un paso de escapar en busca de la libertad, cuando ech una ojeada atrs y vio a sir John que miraba ensudireccin. Se qued inmvil como una estatua. Se le cay el alma a los pies, y se esfumarontodassusesperanzas. El buen caballero se apart del grupo y se movi hacia ella con mucha naturalidad,sinapartarlosojosdeellaniporunmomento. Cuando estuvo lo bastante cerca para que solo Kate pudiese or sus palabras,dijoconunalevesonrisa: Tenedcuidadoconelbosque,milady.Encierramuchospeligros. Losmuybien,queridocaballerocontestKateconunasonrisa. De vuestros viajes, sin duda. Entonces, tened cuidado. Detestara tener queresponderanteelreysiosocurriesealgnincidentedesagradable. La joven observ con silenciosa gratitud que l no haba dicho vuestro padre.Locomprendepens.Sabecuntoodioaesehombre,yporqu. Nomeocurrirningnhechodesgraciadoleasegurella. Con unos suaves golpes de los talones apart al caballo de los rboles y volvialgrupo.

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En el tercer da de su viaje, el grupo de De Chauliac lleg a la ciudad de Cluny, en las montaas bajas que estaban al noreste del macizo central. El monasterio que encontraron all era precioso en su idlico entorno, con los jardines que comenzaban a mostrar aqu yall tenues toquesde color. Mientras elsolseponaenelcielo,entraronenelpatio,polvorientosycansadosdelduro pasoporlascolinas. Al igual que todas las noches anteriores, De Chauliac desapareci en la amable compaa del clrigo que estuviese all para recibirlo. Pero esta vez el restodelgrupofueinvitadoacenarenelinteriorconlasmonjasyloshermanos que vivan en el monasterio, mientras De Chauliac y su anfitrin, el obispo, cenaban en la intimidad. Los llevaron a travs de la abada hasta las habitaciones que haba detrs y finalmente a un pequeo y cmodo comedor. En el centro, haba una mesa cubierta con un mantel del ms exquisito encaje, que ocupaba todo su largo. Un candelabro derramaba una luz clida sobre la comidaquelasmonjasllevabanenunincesantedesfiledebandejashumeantes. Mientraselgruposeacomodabaalrededordelamesa,Alejandrovioconel rabillo del ojo que el esquivo soldado hablaba de forma discreta con una de las monjas que le serva el plato. La monja asinti brevemente, yAlejandro dedujo que, por alguna inexplicable razn, el soldado estaba pidiendo que se lo excusara. A menos que tu acento ingls te traicione, espa pens con amargura. Que as sea. Ya me enterar de tus secretos en algn otro momento. Antes de marchar,elsoldadotendilamanoyacaricielhermosobordadodelmantely, porunbrevsimomomento,estudisusdetalles. Amediatardedelacacera,losflancosdeloscaballosestabancubiertoscon los restos de pjaros y pequeos animales, e incluso de un venado, y en el aire se perciba el intenso olor metlico de la sangre derramada. Los cotos de caza del rey siempre estaban bien provistos, y rara vez alguno de sus invitados volvasinunapruebadesucapacidadcomocazador,fuesemerecidaono. MientraselgruposepreparabapararegresaraWindsor,unhombreastroso montado en una mula sali del bosque. Losguardiaslo rodearon de inmediato. SirJohnse adelanty lehablconmsrudezaquizdelaquehabramostrado denohaberhabidotantosojoscrticosmirndolo. Eh,t,alto.Estspasandoporelcotodelrey. Elpobrediabloparecaaterrorizado,peronosedetuvo.Talonealamulay trat muy tontamente de cabalgar por el medio del grupo. Iba muy sucio y apestaba a excrementos de animal, incluso desde lejos. Las damas se cubrieron

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la nariz y la boca con las manos enguantadas y volvieron el rostro mientras l intentabapasarentreellas. HedichoaltorepitisirJohn. Levantunamanoenunasealqueprodujolarespuestainstantneadelos arqueros. En un santiamn, el viajero se encontr apuntado por una docena de flechas,sinmsalternativaqueladedetenerse. Por favor, seordijo, casi tartamudeando. No pretendo faltar al respetoynoestoyrobandonadadeSuMajestad.Solopretendocruzar. Es bien sabido en esta regin que Su Majestad prefiere que los viajeros siganunarutaalrededordesustierras,noatravsdeellas. Por supuesto, seor, lo s, aunque no soy de esta regin. Pido el perdn desuseora,pero... No es mo el perdn para darlo. Estas son las tierras del rey, y yo su humilde servidor. Ahora vete, antes de sufrir las consecuencias. Sin duda no necesitorecordartequelajusticiadelreyesrpidaydura. El hombre mir detrs y de nuevo a Chandos con una terrible angustia reflejadaensurostro. Nopuedovolver,seor. VayadijoChandos.Porquno? Tengo miedo de la peste! contest. Dicen que ha vuelto otra vez a losPicos! No hemos odo nada del regreso de la peste a estos lugares, aunque sabemos que azota Europa replic Chandos con voz desdeosa. No tenemosnoticiasdequehayacruzadoelcanaldelaMancha.Encualquiercaso, si lo ha hecho, estamos demasiado al norte para preocuparnos. Se inclin sobre el pomo de la silla y mir al hombre con gran atencin. A menos, por supuesto,quetmismoestsenfermo. Kateacercsucaballoparapoderorclaramentelaspalabrasdelhombre. Noloestoy,lojuro,peronomeatrevoaquedarmeall. Temarchasdetucasaycabalgastanalsurporestarazn? Notengocasa,seor.Soyunpordiosero.Abrilosbrazosparamostrar susharapos. Chandosmirlamulaconescepticismo. Lospordioserosnocabalgan. Este animal perteneca a mi mejor amigo. Cuando muri lo enterr y tomlamulaamicuidado.Lehabadadoalunbuenlugardedescanso,como es deber de todo cristiano. Me pareci que era lo correcto. l me la habra dado detodasmaneras. Muygenerosodetupartedijoelcaballero,divertidoytambindetu amigo. Pero quiz ahora llevas contigo su enfermedad, dado que montas en su animal.

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Oh no, seor, yo no... no estoy enfermo. Se quit la capucha y dej a la vista una carne horriblemente arrugada perosinbubones.Miamigo passus ltimos das al cuidado de los hermanos de Cristo; fue llevado all a pasar sus ltimashorasconcomodidad. Pero, si tena la peste, morirn todos los hermanos que hayan estado en contactoconl! Todas las miradas se volvieron hacia Kate, que era quien haba expresado estapreocupacin. Elpordioserolamir. Con vuestro perdn, milady, pero si es la voluntad de Dios, no hay nada quesepuedahacer. Todos permanecieron un momento en silencio; eran bien conocidas las historiasdemonasteriosdondelosmonjessehabanencerrado,convencidosde que podran mantener la peste fuera, pero en cambio se haban metido en una trampa. Todo esto es una tontera! dijo Chandos al cabo. Por qu debo creerte? Elhombresepersignylevantlamano. Seor,osdoymipalabradebuencristiano. Alorestadeclaracin,Chandosseri.Perosurisadesaparecienseguida. Una vez ms en contra de mi mejor juicio, puedes pasar. En honor de las nupciasdenuestraprincesa. MirhaciaIsabellaehizounpequeogestoderespeto.Isabellasemantuvo muy erguida en su caballo mientras las miradas del grupo se centraban en ella. ElpordioserosiguielgestodeChandos,yseinclinprofundamentealtiempo quemurmurabaunasvagasfelicitacionesquenadiealcanzaorocomprender. Chandosledijoentoncesalhombre: Pero,antesdequepuedasmarcharte,acrcate. Con visible desgana, el hombre acerc la mula hasta quedar junto a Chandos. Antes de que nadie pudiese soltar una exclamacin, Chandos haba sacado su pual y haba hecho dos limpios cortes en la mejilla del hombre, con la forma de la punta de una flecha. La sangre man de los cortes; el aterrado hombre se apret la mejilla para contener la hemorragia. Apart la mano y la mirhorrorizadoyluegomirdenuevoaChandos. Estas marcas me permitirn reconocerte si alguna vez vuelvo a verte en las tierras de Su Majestad afirm Chandos. Ahora vete de aqu, antes de quetomeladecisindematarte. El viajero clav los talones furiosamente en los flancos de la mula. El animal solt un relincho y se puso en marcha, esta vez en direccin oeste. Penetrenlaespesuradelbosque,talcomohabaqueridohacerantesKate.Ella lo sigui con la mirada, mientras su corazn se llenaba de envidia. Cuando

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finalmente desapareci de la vista, se volvi para mirar a Chandos. El caballero estabainmvilensucaballoconunaexpresinfraenelrostro. Mi nico aliado, aparte de Chaucer, pens Kate mientras haca volver grupasasucaballo. Cuando la comida se acab, las monjas se levantaron de la mesa antes que sushuspedesycomenzaronaretirarlosplatossucios. Bien,Guillaume,hasidounamuybuenacena,noesas? S,grandpre.Elniosefrotlosojos. Sospechoqueestsmuycansado.Hasidounlargodadeviaje. S,grandprerepitil. Tehasportadomuybien. S...Elchicosedetuvoysonriantesupropiarepeticin. Vamosaencontrarunlugardondepuedasapoyarlacabeza. Selevantarondelbancoysiguierona losdemsdelgrupo,queibanenpos de uno de los monjes. Mientras avanzaban por los angostos y oscuros pasillos delaabadaalumbradosporlaluzdelaantorchaquesostenaenaltoelprimer monje de la hilera, Alejandro vio acercarse a una monja. La mujer caminaba lentamente, con una palangana de agua caliente en las manos. Debajo de un brazo llevaba plegado un pao blanco, quiz una toalla, del que asomaba una pequeapuntadeencaje. Pas en silencio junto a ellos, con la mirada baja, aunqueAlejandro intent atraer su atencin. Al fin se detuvo y llam a una puerta. Alejandro oy una respuesta ahogada.Lamonja apoy elbordede la palangana contra la cadera y despusabrilapuertaconlaotramano.lsevolviatiempoparaverlaentrar en una habitacin muy iluminada y la oy decir: Voici leau chaude, mademoiselle. Alejandro se par de sbito; eran los ltimos de la comitiva, as que nadie tropez con ellos. Guillaume tambin se detuvo, pero Alejandro le dio una palmadaenelhombroyledijo: Adelante,chico,enseguidamereunircontigo. Elnioobedeci,aunquemiratrsmientrasdejabaasuabuelo.Alejandro permaneci donde estaba, y escuch a travs de la puerta la conversacin que tena lugar en el interior. Dos mujeres una, la monja que haba visto entrar, y otra desconocida, con una voz clara y dulce hablaban de temas domsticos. Se pregunt si la voz ms joven pertenecera a una novicia que se estara preparando para entrar en la orden. Qu extrao que estn dispuestos a entregar a sus jvenes mujeres a una vida de servidumbre cuando hay tantos niosqueengendrarycuidar,pens.

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Oy el suave gotear del agua y supuso que la joven, a la que pareca estar atendiendo la monja mayor, se estaba baando. Este pensamiento lo complaci, ysonri,aunquenohabanadieparaapreciarlo. Escuch durante unos pocos momentos ms, pero fue en vano, porque no se enter de nada importante. Cuando el goteo se interrumpi de improviso, pens que lo mejor era marcharse, porque quiz la monja haba acabado de atender a la mujer y poda aparecer en la puerta en cualquier momento y sorprenderloensuintilespionaje. Pero el sonido de sus voces resultaba muy reconfortante. Unas pocas palabrasmssedijo.Sisale porlapuerta,fingirquesencillamentepasaba poraqu. Aqutenislatoalla,mademoiselleoydeciralamonja. Gracias.Hubounmomentodesilencio,quizmientrasellasesecaba,y luegolajovendijo:Elencajeesmuybonito.Lomismoqueelmantel. Mientras se alejaba de puntillas a toda prisa, Alejandro supo que, mucho antesdequesalieseelsol,estaraesperandoenlapuertaparaverquinsalade lahabitacin. El nio todava dorma cuandoAlejandro se levant del jergn con el alba. Encontr sus prendas en la oscuridad y se visti en silencio, y luego se alej poniendo buen cuidado en no despertar a nadie. La persona que estuviese en aquella habitacin tambin se levantara temprano, si tena algo que ocultar, razon. Susurr una plegaria para que nadie ms anduviese por all a esa hora intempestiva y camin con mucho sigilo por los salones y los pasillos hasta la habitacindondehabaespiadolanocheanterior. Lo embarg la vergenza mientras recordaba los breves momentos que haba pasado con la oreja apoyada en la madera. Despus de todo, qu le importaba a l que una dama disfrutase con el bao? Una conducta tan saludable deba ser estimulada, en especial entre los hediondos franceses. Se libr de los remordimientosdicindose que bien podra estar en marchaalguna peligrosa conspiracin, alguna traicin entre los guardias, y que tena que ponerlo en conocimiento de De Chauliac por su propia seguridad y por el xito del viaje. Si descubra algo impropio, encontrara la manera de llevar a un aparte a su mentor para transmitirle la informacin que haba conseguido, por muyvergonzosaquehubiesesidolamaneradeconseguirlo. Oyruidosenelinterior,cadavezmsfuertes,ylepareciquepasabauna eternidad hasta que la puerta comenz a abrirse. Se apart unos pasos y observ, con la espalda apoyada en la fra pared de piedra, mientras sala el ocupantedelahabitacin. Diosmoledijoenvozaltaalmenudosoldado.Soismujer!

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Ella lo tom del brazo con una fuerza sorprendente y lo hizo entrar en la habitacin. En cuanto los dos estuvieron dentro, cerr la puerta, y despus se volviparaenfrentarseal. Puesvos,seor,soisjudoafirm,enunfrancsimpecable. Porunmomento,Alejandrosequedmudo. Cmolohabissabido?preguntdespus. Cmohabisdescubiertomisexo?replicella. Anoche os espi aplicando el odo a la puerta mientras os baabais. Escuchvuestraconversacinconlamonja. Nolocomprendo;quosimpulsahacerlo? Cre que erais...Fue incapaz de decir un espa ingls, tan grande era su alivio al comprobar por su habla que probablemente no era el caso. El mantel dijo. Despertasteis mis sospechas con vuestra admiracin por el encaje.Pensquequizeraisunodeesoshombresalosquelesgustanlascosas bonitas,peronopudeconvencermedequefueseisunodeellos. Sois muy inteligente. Tendr que tener ms cuidado con mis admiraciones. En cuanto a explicaciones manifest l, acercndose, lo que habis dichodemahoramismorequiereuna. ElpadreGuymelodijo. Alejandro busc en sus ojos alguna pista sobre quin poda ser la persona que haba nombrado. Una profunda inquietud se apoder de l; haba alguien entrelosguardiasque conociese su identidad y se lo hubiese revelado a uno de los hermanos? Por supuesto, habra una buena recompensa del rey ingls por dichainformacin. Supongo que os refers a uno de los hermanos de aqu. Pero cmo podra...? Norespondiella.HablodelpadreGuy.Vuestromaestro. El padre Guy? Por un momento se qued sin palabras. Luego dijo: NopodisreferirosaGuydeChauliac,no? Almerefiero. Peronoessacerdote.Losconcerteza. No, ahora no, pero lo fue una vez. Cmo creis, si no, que puede disfrutardetantaproximidadalSantoPadre? Alejandro guard silencio mientras digera la asombrosa informacin que acababaderecibir. CualquieradiraqueesporquesetratadelmejormdicodeEuropa. Ahoralamujerserisuavemente;elsonidoeradulceentimo. Creoqueldiraquesoisvoselqueocupaesaelevadaposicin. Alejandro sinti una oleada de orgullo al or estas palabras, pero no era el momentodedejarquetalesmanifestacionesselesubiesenalacabeza.

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Se equivocara, y hay muchas otras cosas en las que pensar en este momento para permitir que tal halago nuble mi razonamiento. Por el alma de mi madre que nunca lo hubiese sospechado. En todo el tiempo que lo he conocido nunca me dijo nada respecto a que haba tomado las rdenes sagradas. Seacercmsalamuchacha. Tampoco dijo nada de una mujer en este viaje. Algunos opinan que trae mala suerte. Por lo tanto, si voy a ser maldecido en este viaje, por lo menos dejadqueveadeltodolafuentedelosproblemasquevendrn. Levant una mano y tir del lazo que sujetaba el prieto gorro en su lugar. La mujer no hizo ningn movimiento para detenerlo. Se desprendi el gorro, y sus cabellos cayeron en cascada; ella los sacudi y se los ech por detrs de los hombrosconunaexpresindefastidio. Mellevmuchotiempometertodoestecabelloenelgorro.Ahoratendr quehacerlodenuevo. Por qu molestaros? Os han descubierto. Mostraos como la hermosa mujerquesois. Ella pareci encogerse un poco por sus palabras. En un tono menos desafiante,seal: Me habis descubierto vos, pero confo en que los dems soldados sigan ciegos a mi verdadera naturaleza. Tengo muy buenas razones para continuar conmifarsa,yporlaseguridaddetodosdebeseguirsiendoas. Alejandroseapartycruzlosbrazossobreelpecho.Conunalevesonrisa en el rostro, observ cmo la mujer volva a realizar el laborioso proceso de ponerseelgorroymetertodoslosmechonessueltosensulugar. No os descubrir prometi el mdico mientras ella acababa la tarea. Mi nombre, aunque quiz ya lo sabis, es Alejandro Canches. Se inclin ligeramente. Es un placer conoceros, aunque sospecho que el momento para lapresentacinformalhapasado. Soy Philomne de Felice, y tenis mi ms profunda gratitud por vuestra discrecin. Luego volvi a ser el soldado. En este viaje me llamo Philippe. Os agradecera mucho, como lo har el padre Guy, si me llamis por ese nombre,sisurgieselanecesidad.Sepusoelcascosobreelgorro. ComoqueriscontestAlejandro. Peronoserafcil,despusdehabervistoaPhilomne. Consigui arrinconar a Guy de Chauliac por unos momentos antes de emprenderlamarcha. Mantenindose un tanto apartado de su mentor para no dar la impresin dequeconversaban,Alejandrodijo:

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HeconocidoaPhilippe. DeChauliacvolvilacabezaensudireccin. Muy interesante aadi Alejandro. Un soldado de muchos talentos o,paradecirloconmsexactitud,demuchosrostros. DesdeluegorespondiDeChauliacenvozbaja.Hablaremosmsde esto cuando estemos en Pars. Su tono se hizo ms imperioso. No digas nada de esto a nadie. No entenders la importancia hasta que conozcas ms cosas.Porahoradebesconfiarenm. YalohasdichoanteslerecordAlejandro. Paratugranbeneficio.Nuncaloolvides. Nolohar,padreGuy. DeChauliacledirigiunamiradainquieta;luegohizogirarasumonturay fue a ocupar su posicin de vanguardia en el grupo. Alejandro mont en su caballo, sujet a Guillaume por la mano y lo subi a la grupa. Los soldados del Papapasaronjuntoaellos,unotrasotro. Bonjour,Philippesaludenvozbajacuandopasella. vousmmefuelarespuesta. Antes del medioda se detuvieron a la orilla del ro para que los caballos bebiesen.AlejandrodesmontaGuillaumeparaquepudiesecorreryestirarlas piernas, y despus acerc su montura a la de Philomne. Permaneci junto a ellaenelbordedelaguasinnadiemscerca. Si las circunstancias lo permiten dijo muy discretamente, podra visitaros esta noche? Y se apresur a explicar sus intenciones: Para conversar, por supuesto. Segn la naturaleza de nuestro alojamiento, podra resultarventajoso. Sus reflejos se ondularon en el agua mientras los caballos beban. Philomne no le respondi, pero l no vio en el rostro de la muchacha una expresindesalentadora. Sinocreisqueseaunaimprudencia,claroestaadiAlejandro. Despusdeunosmomentos,ellacontest: Desde luego sera agradable poder disfrutar de un rato de conversacin. Por supuesto, hay temas que preferira no discutir, pero s que se anhela en ocasiones un rato de buena compaa. Permanecieron juntos en silencio contemplando las pequeas ondulaciones en el agua, hasta que los caballos satisficieron su sed. Antes de venir a verme, tened en cuenta que los otros soldados hablarn si nos ven juntos. Por lo tanto, debis ser sumamente discreto.Piensanquesoyextrao,ycreernlomismodevosporasociacin. lcasiseecharer. Esdeimaginarloquecreeransisupiesenlaverdad.

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Larplicadelamujerfuebruscaydesabrida. Creeranquesoyunapresafcilparasatisfacersusapetitos. Bueno dijo Alejandro, un tanto agitado por su franca respuesta, no tengo ninguna duda de que me tomaran como blanco de su odio, si llegasen a saber de m lo que vos ya sabis. Ser especialmente cuidadoso por el bien de ambos. Elrestodelgrupovolviamontar.ElmdicollamaGuillaume,ydespus sujet las riendas del caballo. Mientras se separaba de Philomne, mir atrs y dijo: Entonces,hastalanoche. Elcapitn de la guardia inglesa pusouna bolsa demonedasenla palma de la viuda del tonelero. Ella no se molest en fingir gratitud, sino que sopes y apret la bolsa de lino para calcular el valor de la suma que contena. Era bastante ms que las treinta monedas de plata que haban pagado otra traicin. Su viaje y su instalacin en Inglaterra estaban asegurados, y all vivira con comodidad. Se ha marchado deAvin a toda prisa y se ha llevado al nio con l. S, el nio tiene los cabellos dorados y los ojos azules. No s dnde estn, pero se marcharonhacevariosdas,acaballo. Se guard la bolsa en el bolsillo del delantal y se dirigi inmediatamente al establopblico. Quiero ir con el prximo grupo que parta para Calais le dijo al encargadodelestablo. Puso una de sus monedas en la mano del hombre y le indic dnde podra encontrarlacuandollegaseelmomento. La mayor parte de aquella tarde la pasaron encompletar el arduo descenso desde Cluny hasta el comienzo de la llanura. Al oeste se hallaba Digoin, la ciudad a la que, con un poco de buena suerte, llegaran antes de la puesta de sol. A medida que el terreno se nivelaba, el grupo volvi a reunirse, porque ya no era necesario cabalgar en fila india como se haban visto forzados a hacer en las rocosas colinas, donde los caminos eran poco ms que senderos. Los jinetes podan hablar de nuevo los unos con los otros sin necesidad de gritarse. Haca unbuenda,conunsolradianteyunadulcebrisaquelesllevabaelperfumede lasfloressilvestres. Alejandro sinti que por fin se relajaba su tensin, porque ya no era necesario mirar al suelo con cada paso que daba su montura. El propsito del viaje segua pesndole, pero en aquel momento le parecamenos una carga que

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en otras ocasiones. Guillaume volvi a quedarse dormido contra su espalda cuando se suaviz el andar del caballo. Los brazos del nio eran clidos, y la sensacineramuyparecidaalaquehabasentidoconKatecuandoellacontaba la misma edad que tena ahora su hijo. Adelante, Alejandro vio a Philomne entre sus camaradas; la muchacha permaneca con ellos, aunque no pareca relacionarsemsalldecabalgarengrupo. Se permiti pensar en ella, dejar que esta nueva intriga siguiera su curso. Imaginar el encuentro de la noche era una agradable distraccin de la monotonadelacabalgada.Vestiraropasdemujercuandofueseavisitarlaesa noche? Lo dudaba. Si necesitaba reaccionar como soldado en alguna emergencia, se descubrira su identidad, porque las faldas de una mujer eran incmodas y a menudo difciles de quitar. Intent recordar qu edad tena Kate cuando haba empezado a quejarse de las molestias que los pliegues de tela le producan al cabalgar. En algn momento, ella se haba hecho un par de pantalonesconunafaldayloshabausadoensusviajessinelmenorreparo. La facilidad con la que Philomne llevaba la capa y los pantalones de soldadole parecieron msrazonablescuando estos recuerdos volvieron a l. La espada corta en su cinto, las flechas en la aljaba: haba visto a su propia hija usarlosconalgocercanoalentusiasmo.Amenudoellasalaacazarsualimento en el profundo bosque que rodeaba la pequea cabaa que compartan, antes que Guillaume Karle se presentase, cargado con su camarada herido. Mientras Alejandro se mantena bien apartado, dispuesto a utilizar la espada si era necesario, Kate, que tena diecisis aos, haba abierto la puerta. Guillaume Karle pareca un gigante cuando entr llevando a su camarada, cuyo brazo herido haba tenido que amputar para salvarle la vida. Haba sido un intento intil. Las fuerzas que mandaba De Coucy los haban encontrado y haban matado al hombre herido, que haba quedado abandonado mientras sus frustradossalvadoresescapaban. Todo porque deseaban su propio trozo de suelo francs! Con tan vastos territorios como posean, cmo podan Navarra y De Coucy negrselos? El asuntoerasencillo:conlosinglesesdispuestosacortarleelcuelloalreyfrancs, Carlos de Navarra haba intentado aprovechar su ventaja y apoderarse del trono, y necesitaba de todas sus tierras para incrementar su poder. A pesar del sangriento entusiasmo y de su victoria sobre la Jacquerie, al final sus esfuerzos nohabanservidoparanada. AlejandropalmesuavementelamanodeGuillaumemientrasrecordabael da en que todo su mundo se haba vuelto cabeza abajo en un instante. El nio no se movi y continu descansando tranquilamente, su respiracin regular y profunda mientras dorma. La mirada deAlejandro se pos en una liblula que volaba a un par de palmos de su rostro. Las alas se agitaban mientras la

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hermosa criatura suba y bajaba de un lado a otro, movindose en todas las direcciones... ...hastaqueseoyelzumbidodeunaflecha. El proyectil fue a clavarse en el cuello de un soldado que haba estado cabalgando unos pocos pasos por delante y a su izquierda.Alejandro se volvi hacia donde l crea que haba venido la flecha, solo para ver volar otra. Dio la voz de alarma; Guillaume se despert en el acto y se sujet a su espalda. Adelanteviounafloramientorocosoaunladodeunaelevacin. Sujtatebien!ledijoalnio,querespondiaferrndosealacinturade suabuelocontodassusfuerzas. El resto del grupo ya iba de camino a las rocas. Alejandro espole su montura y la condujo hasta el caballo del soldado herido, que estaba tumbado sobrelasilla.Sujetlasriendasdelanimalylollevmientrascabalgabahaciael refugiodelasrocasconGuillaumesujetndosepeligrosamente. Una flechavol detrs de ellos, pero alcanz a la montura del herido en un flanco. El animal se levant sobre las patas traseras, y el de Alejandro lo imit. l luch por controlarlo, mientras senta que Guillaume comenzaba a deslizarse.Sujetelbrazodel nioyseechsobreelcuellodelcaballo.Supeso hizo que el animal bajase las patas justo a tiempo para evitar que ambos cayesen al suelo. Llegaron a las rocas unos segundos ms tarde; por todos los ladosselevantaronmanosparaayudaralchicoyalhombreherido. Alejandro desmont rpidamente, y por unos momentos se inclin con las manos sujetas al vientre, al tiempo que jadeaba con fuerza hasta recuperar la respiracin. Guillaume se desliz entre l y un costado de la roca, donde se agachconlasmanossobreelrostro. Compaas libres, oy que alguien deca. Alejandro se sinti desconsolado.Habaconfiadoenqueelreinodelterroryahubiesepasado,pero alparecernoeraas;ensuprotegidavidadentrodelguetonuncahabantenido noticias de los caballeros bandidos que acechaban las carreteras en busca de vctimas fciles. Con tantos seores franceses muertosenPoitiers y las refriegas que haban seguido, centenares de caballeros se haban encontrado sin medio de obtener el botn con el que se ganaban la vida.As que se haban unido y se haban convertido en el azote de todos los viajeros honrados. Ese grupo estaba tan desesperado que haban escogido atacar a un grupo que viajaba bajo la proteccindelPapa. Mientrascuatrodelosguardiasdisparabansuspropiasflechasendireccin a los asaltantes, dos ms permanecan delante de De Chauliac. Otra pareja estabaagachada,atendiendoalcamaradaherido.UnodeelloseraPhilomne. TodasestasimgenespasaronporlamentedeAlejandroenunsegundo.Se volviparasujetaraGuillaumeporloshombros. Estsherido?

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No,grandpre... Habaunprofundoterrorenlavozdelnio. Entonces mantente cerca de esta roca mientras yo voy a ver al hombre herido.Noteapartesdeaquotequedarssinproteccin.Loentiendes? Cuando el asustado chico asinti, Alejandro lo abraz unos instantes a modo de consuelo. Luego se acerc al soldado cado, que yaca boca arriba con los brazos y las piernas sacudindose, y se agach a su lado. El astil de una flecha asomaba por el cuello del hombre; la punta no sobresala por el otro extremo. Est bien hundida; he visto este tipo de herida antes dijo, queriendo explicar lo que iba a hacer. Debemos sacar la flecha muy despacio, y mantenerunatelacontrasucuello,paracontenerlahemorragia. No oy que deca alguien a su lado. Para su gran sorpresa, era Philomne. Ella baj intencionadamente la voz cuando aadi: Primero hay quemoverla,paraquecesenlostemblores.Sino lo hacemos,elcordnqueune el resto del cuerpo al cuello podra cortarse. Hemos de tener muchocuidado en nohacerledaomientrasintentamosayudarlo. Primero, no hacer dao. Estas palabras eran parte del juramento que l habaprestadotrasacabarsusestudiosenMontpellier. Se movi a un lado y dej a Philomne hacer su trabajo. Mir a De Chauliac, que observaba atentamente al falso soldado por encima del hombro de su guardia. El rostro del francs mostraba una expresin que Alejandro haba visto muchas veces: crtica, evaluadora, pedante y, al mismo tiempo, orgullosa.Supoentoncesquelnoeraelnicoestudiantedelgrupo.

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Qullevasdebajodeesetraje?lepreguntlamujeraMichael. Laropainteriorrespondil. Entoncessupongoquetendrsquedejrtelopuesto. Seacercalcaballo;Galenonoprotestmientrasellarevisabalamontura y buscabaenlasalforjas.Sedemorporunmomentoenlasfundasdecepillosde dientes con los bastoncillos, pero las guard de nuevo en la bolsa. Los cargadores se los meti en un bolsillo. Cuando se convenci de que no haba ms armas, se inclin, con la mirada siempre puesta en Michael, y recogi la pistola que haba cado al suelo. La observ rpidamente y se la guard en el otrobolsillo. EnrespuestaalvisibledesconsuelodeMichael,ellalecoment: Notepreocupes,vaaunabuenacasa. No sabes lo mucho que me tranquiliza saberlo replic Michael con amargura. Eresingls. Quamabledetupartehabertedadocuenta.Teresyanqui. Muyorgullosadeserlo.Puedesvolveramontarentucaballo. Michael hizo lo indicado, aunque fue una dura lucha con el abultado traje. Ellanoseofreciaayudarlo,ylesealelpico. Porall. Adndemellevas?preguntMichael. Sinresponderalapregunta,lamujerselimitadecir: Mantenteenestesendero;estbastantedespejadohastalacumbre,mejor que la carretera. Estar directamente detrs de ti. Dado que eres un poli, supongo que no es necesario explicarte lo que te suceder si intentas hacer algunaestupidez. NomurmurMichael.Noesnecesario.

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Tencuidadoleadvirtiella.Elterrenoespocofirme. Podrashaberestadoporaquparadecrmeloantesreplicl,furioso. Estaba. llamir,sorprendido. Simplementenosabasqueyoestabaall. El comentario pareci un insulto, acompaado como fue con una pequea sonrisa. Cuando lleguemos a dondequiera que vamos, quiz quieras complacermeconalgunasleccionesdijol. Subieron la cuesta poco a poco. Era una marcha difcil, y en varias ocasiones Galeno pareci no querer seguir adelante. Michael intent animarlo con palmadas en el flanco, pero el caballo pareca sentir lo mismo que su jinete: latremendasensacindeimpotenciaqueproducelacautividad. Por fin alcanzaron la cumbre. Michael observ el panorama y vio el valle abajo. Aunque haba contemplado ese paisaje antes, nunca lo haba visto en aquella poca del ao, cuando los rboles an carecan de hojas. Era una perspectiva muy diferente. Vio el extremo ms lejano del lago, donde se estrechaba hacia el ro que, supuso, era su origen. Las torres de telefona mvil que asomaban por encima de las copas de los rboles parecan haber cambiado su disposicin. Algunas, las ms viejas, eran de metal desnudo; oscuros y feos testimonios del progreso en su anterior loco avance. Otras estaban disfrazadas como pinos para no ofender la vista de los Mercedes Benz y BMW que una vez haban pasado a su sombra, a toda velocidad hacia vaya a saber qu reunin urgente. Escuch por un momento. De nuevo, solo oy los pjaros y el viento; ningn coche, ningn camin, ni voces de un aparato de radio, solo los tenues sonidos de la naturaleza. Incluso en medio de su angustia, no pudo menos que sentirse tranquilizado. Su captora no protest por el momentneo respiro, y Michael supuso que ella tambin ansiaba esa clase de paz, por muy breve que fuese. Vamos,continuemosacabpordecirlamujer. Comenzaroneldescenso.Despusdeuncortotramo,ellaleavis: Elsenderosebifurcaunpocomsadelante.Veporlaizquierda. Deacuerdodijol. No le mencion que conoca el desvo; ese era el sendero que l habra tomado para ir al punto donde haban recogido por primera vez la sospechosa bacteriaactivaquelohabahechosalirdenuevo.Pensquemslevalacallarse lanaturalezadesupropioviajehastaquefuesenecesariodecirlo. Sevolvitodoloquepudoensuincmodotraje. Puedopreguntartetunombre? Ellanolerespondideinmediato.

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Lorrainedijoalcabo.PeromellamanLany. Lanyrepitil.Elapellido? Otrapausa. Dunbar. Normalmente, Lany, dira encantado de conocerte. Pero, a decir verdad, creo que preferira no haber tenido el placer. En cualquier caso, mi nombreesMichaelRosow. Ellanodijonada. MiesposasellamaCaroline. Denuevoellapermaneciensilencio. Tenemosunahija,SarahJane.Unapreciosapelirroja... BastadecharlaleordenLany.Sigueadelante. SigueintentandohablarconellasedijoMichael.Hazqueteveacomo unserhumano. Precisamentecuandocreaquecomenzbamosa... Oyunchasquidometlico. Dijebasta.Quizmstevalequitarteelcascoparaormemejor. Unavezms,lcomprendiqueLanysabaloquehaca. Durante una hora continuaron su descenso por la ladera. Haba tramos en que el sendero bajaba suavemente; en otros lugares, en cambio, la bajada tena tanta pendiente que Michael saba que Lany Dunbar tendra que mirar el suelo para mantener el equilibrio, y esos eran los momentos en que consideraba la posibilidad de fugarse. Si intentaba hacerlo, ella le disparara? No tena manera de saberlo. Qu quera de l? Era una mujer soltera que viva sola, y necesitaba un hombre? Si ese era el caso, se convertira en su esclavo? Cmo pensaramantenerlocautivosilonecesitabaparatrabajar,congrilletes? Todas estas preguntas, y docenas ms, pasaron por su mente. Al final, comprendi que su meta ms importante era seguir vivo para poder regresar juntoasuesposaehija.Lamejormaneradeconseguirloeraobedeciendo. As que eso hizo. La captora y el cautivo continuaron bajando por la carretera. Unos pocos centenares de metros ms all llegaron a un pequeo grupo de edificios, una moderna ciudad fantasma donde Michael habra recogido las nuevas muestras si su viaje hubiese salido como lo haban planeado.A pesar de las molestias del traje, levant la mano discretamente y se bajelvisor,conlailusindequeellanosediesecuenta. Nofuelobastantediscreto. Porqutebajaselvisor? AlergiasmintiMichael,alcabodeunmomento. Pamplinas.Dimeporqu. Finalmentelselodijo. Hayunpuntocalientecercadeaqu.

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Ellasepusotensa. Dnde? Noshastadndeseextiende,peroenaqueledificiodealladelantehay bacteriasvivas.NoeselDRSAM.Sealunviejomolinotextilconlapintura blanca desconchada y el porche hundido. Toda el rea puede estar contaminada,peronopuedodecirloconseguridad. Aguard con una expresin un tanto risuea mientras ella se tapaba la nariz y la boca con un pauelo. Pens en decirle te entrar por los ojos, pero seguardelcomentario. La voz de la mujer ahora sonaba ahogada por el pauelo, y l oa mal por tenerelcascocerrado,perocomprendiloquedeca: Cmolosabes? Estuvoapuntodehablarenplural,perosecontuvo. Tom algunas muestras aqu, hace unos pocos meses. Ahora vena para tomarunsegundolotecuandonosencontramos. Venasdednde? Ahorafuesuturnodesonreryquedarsecallado. Acabaremosporaveriguarlo. Ella haba usado el plural. No estaba sola. Era casi emocionante, hasta que comenzapreguntarsecmolesacaranlainformacin. Pasaronrpidamente por el resto de la ciudad. Despusdeunlento avance porlatortuosacarreteraMichaeljuzgporelsolquebienpodranhabersido unas tres horas llegaron a una interseccin. La seal an estaba all, pero el viejo color azul oscuro del indicador se haba desteido hasta adquirir el tono de un vaquero desgastado, y el poste sehaba inclinado a un ladoen un ngulo agudo. Los restos de la palabra Orange apenas si se podan leer; Michael recordlaviejaciudadporlaquehabapasadounavezconCaroline. Venan viajando aproximadamente en direccin norte desde que Lany Dunbar lo haba hecho prisionero, y, aunque se encontraban a mucha menos alturaqueelrecintodesugrupo,anhabanieveenelsuelo. Vealaderechadijoella. Deacuerdo.Puedopedirtepermisoparadetenernosporunmomento? Porqu? Porque,seoraDunbar,necesitocambiarelaguaalcanario,sientiendelo queledigo. Nollevasunrecogedordeorina? l se sinti momentneamente asombrado. Cmo saba ella lo del recogedor?Lamirintrigado;habaunaexpresindefastidioensurostro. Haba dos posibles explicaciones: ella tena una estrecha relacin con alguien que haba usado el traje verde, o ms difcil de averiguar ella mismahabausadouno.

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Despusdeunosinstantesdeconsideracin,Lanyaadi: Tendrsqueesperar.Yanofaltamucho. Michael no haba estado entre una multitud de extraos en mucho tiempo. Se encontr en el centro de un numeroso grupo de hombres, mujeres y nios que lo miraban como si acabase de llegar de Jpiter. El patio donde estaban reunidos no era muy diferente del suyo; un par de edificios, postes para amarrar a los caballos, senderos de piedra, trozos de hierba seca que muy pronto volvera a verdear. Bajo la mirada vigilante y el arma de Lany Dunbar, los hombres lo ayudaron a desmontar de Galeno. Procedieron de forma amistosa y amable, en absoluto con rudeza. Uno de los hombres cogi las riendas de Galeno y se lo llev a un edificio que Michael supuso que era el establo. Necesita ir al retrete dijo Lany. Mir a una de las mujeres. Linda, puedesconseguirlealgunasprendas?Dicequedebajosolollevaropainterior. LainterpeladaechunaojeadaaMichael. Buscar algunas de las prendas de Steve. Se march a la carrera hacia unodelosedificios. NecesitarquealguienloayudeparaquitarseesacosaleindicLanya otramujer. Esta se acerc. Sus manos eran hbiles con los cierres del traje; no hizo preguntas, sino que fue de cierres a cremalleras y botones sin ninguna indicacin. HashechoestoantescomentMichael. Ellalesostuvolamiradaperonolerespondi. En el mismo momento en que abra el ltimo cierre, Linda regres con un montn de prendas. l se quit el traje y acept las ropas ofrecidas. El pudor parecafueradelugarenaquelmomento,peroseruborizlevementealverque unasmujeresdesconocidasloveancasidesnudoysevistiatodaprisa. Susbotasseguanenelsuelo;pero,cuandofuearecogerlas,Lanyledijo: No.Djalas. Estoydescalzo.Latierratodavaesthelada. Notepreocupes.Nocaminarsmucho. l fue de puntillas hasta el retrete con una escolta e hizo sus necesidades vigilado atentamente por uno de los hombres, a quien Lany le haba dado el arma de Michael. Pensamientos de fuga pasaron por su cerebro. Salta hacia atrs, tumba al hombre, qutale el arma y corre... Pero adnde ira descalzo y sin caballo en el fro mes de marzo, y con las bacterias que estaran esperando paradevorarlo?

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Mantente vivo, se record. Se comportara como un preso ejemplar hasta queselepresentaseunabuenaoportunidad. Cuando oyeron que se abra la verja, los nios dejaron al instante los libros de su clase de lectura. Janie y Caroline los siguieron al patio. Kristina iba tras ellas. Mientrassujetabalasriendasdelayegua,JaniemiraTom. Hasvueltomuchoantesdeloqueesperabacoment. lleshabldelobstculoenelcamino. Supongo que tena que ocurrir en un momento u otro aadi. La naturalezarecuperaloqueessuyo. QuhaydeMichael? TommiraCarolinealosojos. Subi todo el resto del camino sin m. Galeno marchaba mucho mejor queJellybean,asquemevolvantesdeloqueesperbamos.Noqueraforzarle mucholapata. Carolinefruncielentrecejo. lestbienlatranquilizTom.Estarbien. No podan hacer otra cosa que ocuparse de las tareas cotidianas, pero un mantodeincertidumbresecernasobreellos. Cada pocos momentos, mientras ella y Janie preparaban la cena, Caroline miraba a travs de la ventana hacia la verja, con la ilusin de ver el traje verde nen.Nofaltabamsdeunahoraparalapuestadesol. YatendraqueestarderegresodijoCaroline. Janieintentmirarlasituacinconoptimismo. No necesariamente. Puede que haya encontrado algo digno de traer con l. Ha estado en esa carretera muchas veces. Si hubiese algo digno de rescatar,nocreesquelohabraencontradoantes? Quiz,oquizno.Intentacalmarte;volverencualquiermomento. La hora pas con dolorosa lentitud. El cerdo estaba hecho, y el sol desapareci detrs del horizonte. Los chicos acabaron sus clases y, con Kristina alazaga,fueronasentarsealamesa,aunqueannohabanllamadoacenar. Las pocas sonrisas que consigui esbozar Caroline eran forzadas y breves. Intentabaponerlebuenacaraalasituacinporelbiendelospequeos,perono era una tarea fcil. Cuando Tom volvi del establo, Janie se lo llev a un aparte ylepreguntenvozbaja: Qupodemoshacer? Esperar fue todo lo que l pudo ofrecer. Cenaremos, como si l estuvieseaqu,yesperaremos.

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Quizalguientendraqueirabuscarlo. Es muy pronto para eso afirm Tom. Michael puede cuidar de s mismo.QuiznoquiereforzarmuchoaGaleno.Esprobablequeestmetidoen algngraneroparapasarlanoche,yqueregreseporlamaana. Podrsdormirpensandoeso? Tomnorespondialapregunta. Estoysegurodequeseencuentrabien.Esunhombremuylisto. No has sido muy listo al dejarte atrapar de esta manera, pens Michael. Sepasefuriosoarribayabajoporlapequeahabitacindelmsgrandedelos edificios,unagranjaque,enalgnmomentodeltiempoanterior,debadehaber sido objeto de una cuidada restauracin para devolverla a su estado original. Lossuelosresplandecanconelbarniz,lasparedeserandeunblancobrillantey no tenan ni una mancha. En una pared haba estanteras llenas con toda clase de libros; eso le agrad, hasta que record que aquella biblioteca era su prisin. Haba una ventana estrecha con cortinas de encajes por la que entraban los ltimosrayosdesol;pensenromperlahastaquemiralexterioryvioaljoven quemontabaguardia.Elhombretenazapatos:unaclaraventaja. Pornomencionarlajuventudyelconocimientodelterreno. Pero no haba visto a nadie con grilletes, y lo haban tratado sorprendentemente bien, as que haba comenzado a pensar que no lo maltrataran. Lo mejor sera acomodarse y descansar, pens, mientras llegaba su oportunidad. En su estado de inquietud no poda dormir, as que inclin la cabeza a un lado y ley los ttulos en las estanteras hasta que encontr uno de inters:Laguadelgranjeroparalafabricacindequesos. Estabaamitaddelcaptuloquetratabadelasdiversasvariedadesdequeso fresconoesquepudieseconcentrarsecuandoseabrilapuerta.Unodelos hombres del grupo original entr con el arma de Michael en la mano, seguido por Linda, que llevaba una bandeja de comida. Michael vio el vapor que se levantaba, y el olor a comida llen el aire; sin poder evitarlo, se le hizo la boca agua. En el plato haba maz, pollo cortado en trozos pequeos y algo que una vez haba sido verde: quiz espinacas. Una cuchara de plstico, opaca por el uso,descansabajuntoalplato. Lindadejlabandejayretrocedihastalapuerta. Pensamos que quiz tendras hambre dijo el hombre. Tena un ligero acentosureo.Adelante,comealgo. Michaelnohizocasodelabandejayselevant. Quinerest?pregunt.Porquestoyaqu? Elhombresonriyleseallacomida. A mi esposa no le gusta ver desperdiciados sus esfuerzos, as que ms te vale comerte lo que prepar para ti. Retrocedi y sali por la puerta abierta

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delabiblioteca.Antesdecerrarla,dijo:Teharemoslamismapreguntadentro deunrato. Tomcolgelfaroldeunganchoencimadelapuertayselimpielbarrode las botas. Mientras se desataba los cordones oy las voces de Janie y Caroline. Dej las botas en el felpudo y entr en el saln principal en calcetines. Las dos mujeres dejaron de hablar y se volvieron en su direccin cuando lo oyeron, y l advirtiqueCarolinehabaestadollorando. La mayora de las noches, cuando l, Michael y los dems hombres volvan despusdeencerraralosanimales,seencontrabanalasseorasentretenidasen tomar el t gracias a Dios por el invernadero mientras trabajaban tranquilamente en las vitales tareas de su nuevo mundo. Siempre haba un roto que coser o un guante que reemplazar, un nuevo estropajo que hacer, un felpudo que tejer. A menudo Tom se maravillaba de que su esposa, una mujer deunagranformacinacadmicaylogros,parecieseencontrarsatisfaccinla mayora de los das en esas sencillas tareas. Ella, que haba tocado centenares de cerebros abiertos de seres humanos, ahora utilizaba sus hbiles dedos para tejer, zurcir y coser artculos de primera necesidad por los que antes no haba que preocuparse. Nunca se quejaba de lo que los otros podran considerar un descenso en su posicin. A menudo los hombres jugaban a las cartas; si uno estaba cansado o de mal humor, otro lo reemplazaba. Tom mir en derredor peronovioasuhija. DndeestKristina? En el laboratorio respondi Janie. Tiene un par de proyectos que controlar. Era su excusa para escapar de la angustia de la espera. l saba que su hija nuncasehabasentidobienconlainquietudemocional;laconfundayalteraba. La preocupacin por el retraso de Michael flotaba pesadamente en el aire, y era visible en los rostros de todas las mujeres. La conversacin de la noche no sera agradable. Despus de una breve visita al laboratorio para hablar con su hija, Tom volvi a la sala y se sent junto a Caroline. Apoy una mano suavemente ensuantebrazo. Quizseaunpocoprontoparaesto. Esfcilparatidecirloreplicellaysesorbilosmocos. Los.Nopretendorestarimportanciaaloquesientes.Peronotevuelvas loca,almenosnotodava. Dios dijo ella, y se abraz el pecho. Si solo tuvisemos una radio o algo... S,seramuchomsfcil,los.

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Durante unos minutos permanecieron sentados en silencio, cada uno con sus pensamientos ntimos sobre cmo enfrentarse con el cambio en su vida si llegaban a eso. Caroline finalmente se fue a la cama, y poco despus el cuarto comenzavaciarse.JanieyTomseencontraronasolas. Janie mir hacia la puerta cerrada del dormitorio de Caroline antes de decir: Ahoraqu? Nolos.Empiezoapensarquequiznotendramosquehaberenviadoa Michaelall. Fueporunabuenarazn.Necesitamossabercosassobreesabacteria.No hayotramaneradeaveriguarlo. Permanecieronensilenciounosinstantes,yluegoTomdijo: Incluso si fue un poco ms all de lo previsto, aunque no se me ocurre qu razn ha podido tener para hacerlo, an podra estar en condiciones de marcharse de dondequiera que est con la luz del da y llegar de vuelta aqu para medioda. Por muy lejos que est el punto de recogida, podra hacerlo, inclusocaminando. Janiepensenesoduranteunmomento. Sitenemosquesalirabuscarlo,deboseryoquienvaya. Lareaccindelmaridofueinmediataytajante: Deningunamanera.Iryo,ocualquieradelosotroshombres. Si te pasa algo a ti y no vuelves, qu vamos a hacer, con dos hombres menos?SiMichaelestherido,yosoyquienmejorpuedecuidardel. T no irs. Ni lo pienses. No tienes traje; qu me dices de los puntos calientes?Recuerdaqueporesofue.Porlospuntoscalientes. Nadie ms tiene traje! l debe de haber entrado y salido lo ms rpido posible. Lo que pueda haberle pasado es ms probable que le haya ocurrido en el camino. Como si quisiese hacerlo cambiar de opinin, aadi: Llevar puestalamascarilla. Tom no dijo nada, sino que permaneci sentado a la mesa con una expresin sombra y triste en el rostro. Despus se levant y habl con calma, ocultando la agitacin que, como Janie saba, habra afectado a la voz de un hombre de menos valor. De nuevo era el abogado, que defenda su punto de vistadesdeunaposturadeautoridad. Con todo el debido respeto, amor mo, nos estamos adelantando ms de la cuenta.Puede que est todava all afuera por una buena razn. Hasta donde sabemos, bien pudo haberse encontrado con algo fantstico que cambiara nuestrasvidasylotraedevueltaparaaqupilladodelcuello.

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LanochecaasobreelgrupodeDeChauliac.Unodelossoldadoshabamuerto tras ser alcanzado por una flecha en el corazn, y el otro, con el astil cortado apenas por encima de la piel del cuello, yaca terriblemente malherido en una angarilla improvisada. La ciudad de Digoin an estaba a ms de una hora de viaje. Alejandro desesperaba por encontrar un momento de charla privada con De Chauliac, pero la oportunidad pareca no querer presentarse. Tampoco haba conseguido hablar con Philomne, la salvadora del hombreherido, desde lafatdicahoradelabatalla. Todos haban quedado agotados. Guillaume se sujetaba fuertemente a la espaldadeAlejandro,peroestabanerviosoeinquietoyyanoeraenabsolutoel buenjinetequehabasidoantes. El cuerpo del soldado muerto iba atravesado y cubierto sobre su propio caballo.LoenterraremosenDigoin,habaanunciadoDeChauliac,y,mientras seguan su camino, Alejandro no pudo menos que pensar que la muerte del hombre no haba servido para nada. Los caballeros asaltantes no haban conseguidoquitarlesniunsou. Philomne cabalghaciaeljefe dela guardia;Alejandro la vea claramente, justo detrs de De Chauliac, que de vez en cuando miraba en direccin a ella como si quisiese saber su estado. Alejandro saba que la mujer estaba conmocionada; lo haba visto en su rostro cuando la batalla llegaba a su final. En el momento de montar de nuevo en su caballo para reanudar el viaje, le temblabanlasmanos. El capitn de la guardia haca ahora que el grupo cabalgase a un ritmo agotador; haban perdido una hora de viaje en la batalla, y el camarada herido requera refugio tan pronto como se pudiese encontrar.A medida que el grupo se acercaba a Digoin, pasaron por alguna que otra granja, y ms de una vez Alejandro vio al capitn mirar a De Chauliac como para pedirle permiso para

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detenerelgrupo.Peroprosiguieronlamarcha,ymuyprontosehizovisibleuna pequea ciudad en el valle, delante de ellos. Un alto campanario sobresala entrelosrboles;Alejandrosedijoquedebadesersudestino. PerosullegadaalapintorescayencantadoraabadadeDigoincarecidela pompa y la ceremonia de todas las otras que haban visitado en las ciudades previasdelaruta.DeChauliacenpersonaseocupdelcuidadodelherido,que fue transportado de inmediato al interior de la abada por un grupo de monjes supervisadosporelojovigilantedelfrancs.Bajaronfinalmentealmuertodesu caballo y se lo llevaron, pero con menos apresuramiento. Mientras ayudaba a Guillaumeadesmontar,Alejandroadvirtiqueelniomirabaalcadver. Comprendi que esta era su primera visin de la muerte, y Alejandro lo dejmirarmientrassellevabanelcuerpoalinteriordelaabada. Adndeselollevan,grandpre? A enterrar respondi Alejandro. Primero lo lavarn y luego lo envolvern en la mortaja, y despus lo enterrarn en el suelo. Muy pronto se encontrarconlosngelesenelcielo. Por un momento el nio no dijo nada, y luego le plante una pregunta difcil. Algunavezhasvistoaunngel? No,Guillaume,parecenmantenerseocultos. Entonces,cmosabesquesonreales? Alejandrohizounapausa. No lo s respondi en voz baja. Yo solo creo que existen. Saber y creer pueden ser a veces dos cosas diferentes. Creo en Dios, pero nunca lo he visto, as que no puedo saber si l es real. Pero he visto sus obras a mi alrededor,asquedebocreerqueexiste.Comprendesloquedigo? El nio asinti, casi gravemente. Alejandro saba que quiz no era la respuestaquequera,perotendraquebastarle. Una fraccin de su valor dijo la mujer del tonelero mientras su vecina salacargadaconelgranperoldehierro.Unaganga! Entr de nuevo en su casa y recorri las pequeas habitaciones vacas. El restodesuspertenenciasyahabansidorepartidasentrelosjudosdelgueto;la negociacin haba sido dura y prolongada, pero el peso de su bolsa haba aumentado considerablemente. Viajara en un carruaje desde Avin a Pars y luegoacaballoconungrupodeviajerosaCalais;algomuydiferentedelamula que haba cabalgado, detrs de su marido a pie, cuando haba marchado en la direccin opuesta ms de una dcada atrs. Regresara a Eyam bien vestida y bien alimentada, y, al ver su evidente prosperidad, todo le sera perdonado. Le daran la bienvenida. Si era necesario comprara su silencio, pero dudaba que

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llegase a serlo. Despus de todo aquel tiempo, razon, incluso a un monarca con una larga memoria como el rey Eduardo le importara un pimiento la esposadeuncazadorfurtivomuerto. Su equipaje estaba preparado en la puerta. El carruaje ira a recogerla al alba. Despleg su ltima manta tan estropeada que nadie le quiso dar un sou por ella y la tendi sobre el suelo de tierra de la casa vaca. Sera su ltima noche de mal dormir en mucho tiempo, porque al da siguiente y todas las demsnochesdelviajelaspasaraencmodasposadasalolargodelcamino;al menos eso era lo que le haba asegurado el caballero de la compaa. Se tap con una esquina de la manta y se acomod, con el anhelo de dormir. Solo fue una cuestin de segundos antes de sentir las molestas picaduras de las chinches,quenopodanirabuscarcalorexceptoensupropiacarne.Selevant de un salto y sacudi violentamente la vieja manta, y maldijo a voz en cuello mientraselpolvovolabaasualrededor. Unaltimanoche,sedijo.Volviameterseentrelosplieguesdelamanta ysejurquenuncavolveraapasarunanocheencompaadelaschinches. No vea a Philomne por ninguna parte; tampoco a De Chauliac.Alejandro se haba propuesto estar atento a sus movimientos y descubrir dnde estaba alojada, para ir a visitarla ms tarde tal como haban acordado. Pero pas la cena, y despus la hora de vsperas, sin ninguna seal de los dos. Guillaume se qued dormido en el regazo deAlejandro.Acun al nio, que haba sufrido un sbito ataque de nostalgia. Se dispona a taparlo con una manta en el jergn, cuandooylavozdeDeChauliacasuespalda. Alguiendeseahablarcontigodijoelfrancs. Alejandroselevantysevolvi. Y este alguien replic, sealndose el pecho tambin desea hablar contigo. Gui a De Chauliac fuera de la pequea habitacin donde dorma Guillaume y cerr la puerta con mucho sigilo. Hoy han ocurrido muchas cosasquenoentiendo.Requierounaexplicacin. DeChauliacpermaneciensilencio,yfinalmentedijo: La tendrs a su debido momento. Todo lo que te puedo decir ahora es que tal vez las cosas no sean lo que crees. De nuevo, pido tu confianza. Tienes por delante un largo y duro viaje, incluso despus de tu estancia en Pars. Por favor, colega, no te enfades por cosas que no te conciernen y no tienen ninguna influenciaenti. LamujerdijoAlejandro.Porquviajaconnosotros? La llevo a Pars para su propia proteccin. Hay quienes quieren destruirla. PoramordeDios,porqu?Hacometidoalgnhorriblecrimen?

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Algunos diran que lo cometi. Si ella est dispuesta, te revelar por qu viajaconnosotros.Sinoesas...Bueno,tedesafoatioacualquierotrohombre enestatierraahacerlahablar. Dmeloyahrrameelesfuerzo!Tengomuypocotiempoparatonteras. Ningunodenosotrostienetiempoparatonteras,amigomo,yyomenos que todos. Pero la suya no es una historia vulgar. Ten paciencia. Todo se revelarensumomento. De Chauliac lo llev directamente a la habitacin de Philomne, y despus se march. Cuando entr Alejandro, ella pareca estar esperndolo. Con los cabellos sueltos, daba la impresin de que los pantalones y la amplia camisa de soldado estaban fuera de lugar. Sus botas descansaban en el suelo, todava embarradasdespusdelviaje. Ellalesealunasillayloinvitasentarse.Alejandrolacomplaci,perola agitacinnolodejestarsequieto,asqueselevantdenuevo. Esta no era precisamente mi intencin cuando solicit vuestra compaa estanoche. Ni tampoco la ma al aceptar. Pero despus de hoy, comprendo que hay mucho que discutir. Por favor, sentaos. Vuestros paseos no conseguirn nada, exceptoensuciarelsuelo. lsedejcaerdenuevoenlasilla. Solounamujerpensaraentalconsecuenciaenmomentoscomoestos. Una expresin de turbacin apareci en el rostro de la joven, pero enseguidasesuaviz. Tomar tal afirmacin como un cumplido, y espero que haya sido dicha con esa intencin. El padre Guy me dijo que querais hablar conmigo urgentemente,asque... l me dijo que erais vos quien querais hablar conmigo la interrumpi Alejandro. Ledijisteisquehabamosacordadoencontrarnosestanoche? No, por supuesto que no. Pedisteis mi discrecin, una peticin a la que hicehonor. Yotampocoledijenada. Alejandroselevantdenuevo. Entoncesnolosabe. Se miraron el uno al otro durante un largo momento; poco a poco, la tensin desapareci. Se echaron a rer casi al mismo tiempo. Las sospechas se disiparonycomenzaronahablar.

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Todos los mdicos de Avin que an vivan fueron llamados al palacio papal al comienzo de la Gran Mortandad le explic Alejandro. Era el ao 1348,yyoacababadellegarall.Queraprepararlotodoparaquemifamiliame siguiese, as que le haba comprado instrumentos de medicina a una viuda. Cuando llegu para tomar posesin, me encontr la llamada de De Chauliac en lapuerta.Sesuponaqueeraparaelotrotipo. Al principio De Chauliac no me record. Yo estaba en la fila con otra docena de hombres, y l pas por delante de todos nosotros y no me reconoci como uno de sus alumnos en Montpellier. Por supuesto, al ser judo, siempre me mantuve todo lo posible al fondo de las aulas, para no exponerme a los ataquesdelosalumnos.Peroalgunasvecestuvequeadelantarme,porquehaba cosas que se enseaban que detestaba perderme. Durante mi estancia all fue el propioDeChauliacquiendiseccionelcadverqueelPapapermitacadaao. Despusdeunapausa,aadi: Siempre he agradecido que De Chauliac estuviese tan cerca del Papa. De locontrarionuncahabramostenidodiseccionesenMontpellier. Philomnepermanecicalladaporunmomento. Yo tambin dijo al cabo. Hay una parte de m que est de acuerdo con tales restricciones contra la diseccin de un cuerpo. Es, despus de todo, el templo divino que Dios ha dado a nuestras almas para que vivan mientras estamosaquenlatierra,ynodebemosprofanarloalaligera. lavanzconcuidadoenaquellasarenasmovedizas. Por favor, perdonadme, no deseo ofenderos, pero cmo vamos a cuidar deltemplosinosabemosnadadesuestructura? Algunos creen que Dios nos guiar. Yo digo que l lo hace al concedernos la voluntad y el intelecto para descubrir la estructura del templo pornosotrosmismos.DeestamaneralopreservaremosparaSuadoracin. Entonces estamos de acuerdo concluy Alejandro. En trminos generales. Eso parece. Ella sonri, y se inclin un poco hacia el mdico.Ahora, megustaraescucharloquesigui. Alejandro descubri que sus recuerdos eran muy ntidos, y la actitud de ella le inspiraba tanta tranquilidad que las palabras parecieron fluir sin esfuerzo. Me ense las maneras de protegerse contra la peste, sobre todo con el aislamiento, como haba hecho con el papa Clemente. Fui enviado al castillo de Windsor para proteger al rey Eduardo y a su familia. Mis esfuerzos tuvieron xito a pesar de algunas resistencias, y cuando acab mi trabajo decid quedarmeenInglaterra. Esoparecisorprenderla. PerovuestrafamiliaestabaenEspaa.

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No.LahabanexpulsadodenuestraciudadyenviadoaAvin. Porqu? l se ech hacia atrs y la evalu de nuevo. Ya haba una creciente camaradera entre ellos; al parecer, tenan mucho en comn, ms all de la proteccin de De Chauliac. Tener a un compaero con quien hablar desde el fondo del corazn le pareca un sueo inalcanzable. Deseaba tanto decirle lo que haba ocurrido en Cervera, que casi senta cmo las palabras se le amontonabanenlaboca. Por mucho que Philomne pareciese digna de confianza, la historia de su crimen y posterior fuga a Avin tendra que esperar hasta que supiese, primero, que ella no lo traicionara, y algo quiz de la misma importancia queellanolorechazara.Sedecidiporloqueparecalamejorexplicacin. Principalmente le dijo fue porque ramos judos. Tambin haba otras intrigas; mi padre era prestamista, y un espaol u otro siempre estaba intentandoprivarlodesuslegtimasganancias. Sobretodo,unespaolqueresultabaserobispo,pens. Ellapermanecirespetuosamentecalladaduranteunosmomentos. Sin embargo, pensasteis en permanecer en Inglaterra, a pesar de su notorioodiohacialosjudos... S reconoci l en voz baja. Veris, haba una mujer. Guard silencio unos instantes y baj la mirada. bamos a casarnos. Cre que quiz encontrara una manera de localizar a mi padre y llevarlo a vivir con nosotros. Peronopudoser. Cuando alz de nuevo los ojos, Philomne lo miraba con una expresin de profunda compasin. Le pareci, por un segundo, que haba visto lgrimas en susojos. Gracias por vuestra sinceridad dijo la muchacha. S lo que pas despus en Francia por el padre Guy. Vuestra historia le fascina. Os considera unhombrenotableyjuzgaqueesunprivilegioconoceros. Esaeslaopininquetengodel.Alejandroseirguiunpoco.Ahora he hablado, y mi relato es triste... Tengo la gran ilusin de que el vuestro ser ms alegre. Pero, antes de cualquier otra cosa, debis hablarme del sacerdocio de De Chauliac. Parece algo por completo impropio de l, que es tan racional quehastallegaasermolesto. La fe y la razn no son necesariamente fuerzas contradictorias replic ella. Vos sois un hombre de ciencia y tambin un hombre de fe. De Chauliac no es diferente. Lo que ocurre es que uno piensa en un sacerdote como alguien quesehaentregadoaDiosenteramente. He conocido muy pocos sacerdotes que muestren cualquier seal de un pensamientointeligente.

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No es ese el caso del padre Guy. Somos de la misma regin de la Provenza le inform ella. Yo era una nia muy pequea cuando se hizo cargo de nuestra parroquia, antes de reanudar sus estudios en Montpellier. Era muy querido entre nosotros por su entusiasmo al ocuparse de nuestras necesidades espirituales, y sin embargo todos le temamos cuando llegaba la hora de la confesin. Las penitencias que administraba conseguan agotarte. Mi madre me dijo muchos aos ms tarde, despus de que l se march a Montpellier, que nunca pareci estar satisfecho de su vida con los monjes, que suinteligencialoimpulsabaabuscarms. Ellahizounabrevepausa. De esta manera aadi, el padre Guy ha guiado mi camino. Ahora meprotege,creo,porquesesienteresponsableporloquehice. lesperlaconfesinyalverquenollegaba,pregunt: Quhicisteis,queridadama,quelollevacuidardevos? Me disfrac de varn y me apunt en Montpellier para estudiar medicina. Pero les est prohibido a las mujeres la prctica de la medicina. Ahora bien,noestoydeacuerdoconeseedicto... Pero, antes de que Alejandro pudiese acabar, ella lo interrumpi con una carcajada,aunqueestabacargadadeamargura. He escuchado esas palabras un millar de veces. Son como moscas para m; las aparto de un manotn. Entonces su expresin se volvi sobria. Mi madre y mi padre se sintieron horrorizados. Rehusaron aceptarme; muchas veces me sent como si no tuviese familia alguna. No ramos ricos pero tenamos un buen pasar; mi padre era orfebre y se ganaba bien la vida. Tena entre sus clientes a algunas de las mejores familias de toda Provenza. Por supuesto, tenan esperanzas de que hicieseun buen matrimonio. Eres virtuosa e inteligente, bella y corts deca mi padre, y procedes de una familia de medios decentes, pero no han llegado propuestas de matrimonio. Era en lo nico que pensaba, verme bien casada. No le importaba en absoluto mi gran logro. Perosepreocupabaporvos. Asumanera. Hablo por experiencia; no es tarea fcil ser padre de una hija independiente.Deberaisperdonarlopordesearlomejorparavos. S dijo ella suavemente. Era un hombre bueno y decente, y lo echo muchodemenos. Falleci?

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Harunoscincoaoshubounaterribletormenta.Unrbolfuearrancado de raz y cay sobre el techo de nuestra casa. Yo no estaba all en aquel momento;atendaaunamujerdepartoennuestraciudad.Lasbrasasdelhogar se desparramaron por todas partes; la paja del techo se encendi, y l y mi madre murieron carbonizados. Cada da lamento no haber hecho las paces del todoconellos. Alejandrotendilamanoyletocelbrazocomounamuestradeconsuelo. Podraishaberperecidovostambindehaberestadoall. Lo s repuso ella, llorosa. Por eso le doy gracias a Dios. Pero fue tan imprevisto...Dehaberestadoall,lascosaspodranhabersidodiferentes. DebisconfiarleestepesaraDios.Nopodisllevarsemejantecargasobre vuestraalma.Sinduda...quierodecir,elpadreGuyoslohabrdicho. Lo ha hecho, e intento recordarlo. Pero algunas veces, en mitad de la noche, en la duermevela, an oigo los gritos de mi madre mientras la rodea el fuego. Comoyo,alasmismashoras, escucho losgritosde aquellos cuya muerte amanosdelapestenopudeevitar. Se miraron el uno al otro, dos almas gemelas, cada una con su propia experiencia de la oscuridad, cada una con un largo camino delante antes de ver brillarelsol. EnNeverssereunierondenuevoasolas. La mayora de mi prctica fue con mujeres le explic ella. Tuve unos pocospacienteshombres,peromuchosnoconfiabanenm;nisiquieralohacan los maridos a cuyas mujeres trataba. Por supuesto, yo lo comprenda hasta cierto punto, dado que es habitual que a un hombre le resulte difcil que lo toque otra mujer, cuando sabe que su esposa est enterada. Pero todo fue bien, al menos durante un tiempo; era un pueblo pequeo y mi padre haca la mayora de sus negocios en otra parte, as que yo poda continuar sin trabas. Perounda,haceahoraseismeses,todoseacab. Cmo? Un noble de Italia pasaba camino del Languedoc. A menudo tenamos viajeros de paso; pero, como en nuestro pueblo no haba abada ni taberna, pocas veces alguien se detena. La esposa de este hombre estaba embarazada, quiz de poco ms de seis meses. Sus dolores haban comenzado pronto, y sangraba.Unadelasmujeresleshabldem,ytrajeronaladamaamihumilde casa. Para m estaba claro que haba llegado su momento, por muy inmaduro que pudiese estar el nio que llevaba. Se lo dije al marido as, y tambin que el bebprobablementenovivira.

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Sabio consejo manifest Alejandro. A los seis meses, es demasiado temprano... A l no le pareci un consejo sabio. Me rog que sacase al nio de su vientre. Era mucho mayor que ella y no tena hijos que lo sucediesen. Le dije quenopodahacertalcosa,queyonoeracirujana.Perolnoquisoaceptarlo. Noloentiendo.Elmdicotienederechoanegarseatrataraunpaciente. Haba una chiquilla conmigo cuando ellos llegaron sbitamente; yo le estabaenseandoarecogerciertashierbasquenecesitaba.Elhombrelasujety le puso un pual en la garganta. Me dijo que, si no utilizaba mi propio cuchillo enelvientredesuesposa,lamatara. UnabestiaafirmAlejandroenvozbaja. Noospodisimaginarloqueyodeseabahacerle.Encualquiercaso,ledi a la mujer todo el ludano que poda soportar y le abr el vientre. No tena eleccin. Pero careca de experiencia en la intervencin; cort demasiado profundamente, y la mujer muri. Haba ms sangre de la que nunca haba visto en cualquier herida. El beb era un varn y respir, aunque era terriblemente pequeo. Al noble no pareci importarle mucho la muerte de su pobre esposa, pero estaba entusiasmado con su hijo. Luego el nio comenz a jadear y su piel se volvi azul; se me parti el corazn al or sus intiles jadeos, pero no haba nada que pudiese hacer por l. Antes de cumplir una hora, su vida se haba acabado. Todo fue horrible, hasta que el noble lanz al beb muertoalsuelo.Notenaelmenorrespetoporelalmadesupropiohijoynolo hababautizado.Asquelohiceyo,conlaesperanzadequeDiosloacogiese. Alcabodeunratollegaronloshombresdelgrupoviajeroparallevarselos cuerpos. Al da siguiente fueron a buscarme otros hombres y me condujeron a Avin, donde me acusaron del delito de practicar la medicina siendo mujer. Por supuesto, De Chauliac fue avisado de este notable acontecimiento y acudi a ver al criminal; me dijo ms tarde que lo hizo tanto por curiosidad como por deberoficial,porqueconsiderabalaprohibicinalgoarcaico.Cuandodescubri que era yo, arregl que me pusiesen inmediatamente bajo su custodia, para interrogarla, les dijo a todos. Asegur a los cardenales que protestaron que l se ocupara de mi cautiverio, pero me tuvo entre las monjas hasta el momento departir. Guardaron silencio por unos minutos, durante los cuales ella pareci reflexionarsobreesosdolorososacontecimientos. Finalmentedijo: Ahoradebishablarvosdenuevo. Llevaba un diario de mis viajes, al menos hasta que me instal en Inglaterra dijo Alejandro, feliz por tener la oportunidad de poner fin al momento triste. Fue un regalo de mi padre, algo as como una reconciliacin por el asunto de Montpellier. Me encontr con la misma resistencia que vos

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cuando decid ir all. Mdico! grit cuando se lo dije. Qu hay de nuestrosnegocios?Quinmeseguir?Alfinal,aquellonoimport,porquesu negocioseacabcuandoloexpulsaron.Mantuveaqueldiariofielmentedurante muchosaos. Qusehizodel? Lo perd, en Inglaterra. Nos marchamos con mucha urgencia, y yo todavaestabadbilporlapeste... Unapenahaberloperdidodijoella.Quclasedecosasescribais? Notas de mis observaciones, por supuesto, y dibujos de cosas que me haban intrigado: rganos, huesos y otras caractersticas del cuerpo humano. Escrib la ruta de mis viajes, describ algunas de las personas que conoc... No pretendo que los escritos pudiesen ser de alguna importancia para algn otro excepto para m mismo. Pero hay tantos momentos de mi vida escritos all, mis viajes,misxitos... Vuestroamor? Asesrepusoenvozbaja.Estabaapuntodedecirquedesesperabapor volver a encontrar un amor igual, cuando se le ocurri que quiz eso ya no era verdad. Despus de otros tres das de duro viaje, castigado por la lluvia y el viento helado, el grupo lleg por fin a Pars a ltima hora de la tarde. Guillaume mir atentamente las maravillosas vistas de la gran ciudad mientras avanzaban a lo largode las riberasdel Sena. El ro estaba lleno de embarcaciones de toda clase; elchiconopodaapartarlamiradadeellas. Cuando llegaron a la catedral, Alejandro detuvo el caballo, a pesar de que losdemscontinuaron. Grandpre,losperderemos... Conozco la ruta muy bien desde aqu. Quiero que contemples esto duranteunmomento,yescuches. Se sentaron a la sombra de NotreDame y dejaron que la maravillosa msica de las vsperas les llenase los odos, el mismo canto cautivador que Alejandro haba guardado en la memoria desde que lo haba escuchado por primera vez. Las gotas de lluvia chorreaban del sombrero de Alejandro y de la punta de la nariz de Guillaume. Sin embargo, el chico permaneca inmvil y asombrado por lo que tena delante.Al cabo de un rato,Alejandro toc con los talones el flanco de su caballo y lo hizo girar, porque ahora senta fro y saba queelniotambin. Alcanzaronalosdemscuandogirabanporlacalledondeestabalacasade De Chauliac. El edificio era tal como Alejandro lo recordaba, una slida construccin de ladrillos con un intrincado techo de varias aguas y un grueso

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muro que rodeaba el patio. Mientras cabalgaban por los conocidos adoquines, Alejandro tuvo la extraa pero reconfortante sensacin de volver al hogar. Conoca muy bien la casa, estaba familiarizado con sus secretos y saba encontrar aquellos lugares donde se poda hablar sin ser odo. Mir hacia el tejado y vio la buhardilla en la que haba estado su habitacin ocho aos atrs, querecordabacontodaclaridad. Entraronenelvestbulo,dondereinabaunagranactividad;lossirvientesse arremolinaban alrededor del grupo para ayudarlo con sus pertenencias y llevarse las capas empapadas. La servidumbre era del todo distinta de la de su poca anterior, salvo uno, el mismo hombre mayor que haba sido su guardin. Alejandronoledijonadacuandoentrenelvestbulo,perovioelleveguiode reconocimientoqueledirigielviejo. Mientras suban por la estrecha escalera, Alejandro comenz a renovar su amistadconelhombremayor. Tefelicitoporunavidanotablementelargayvigorosa. Elviejosevolviconunasonrisa. Esperaba vuestro regreso, seor, y he seguido cuidadosamente todas las reglasquevosmedisteisparaunavidacorrecta.Algndamorirfeliz. Espero que no sea por mi regreso. En el rellano le seal al nio. Permtemequetepresenteaminieto,Guillaume. ElsirvienteseinclinanteGuillaumeydijo,conmuchaformalidad: Bienvenido,seorito,alaMaisonDeChauliac. Guillaume no pareca saber qu hacer, as que le dio las gracias al sirviente y despus se inclin, en una imitacin lo ms cercana posible. Esto provoc la risadelviejo. Creo que t y yo nos llevaremos muy bien.Ahora, entra en tu habitacin ypontecmodo. Abri la puerta del mismo pequeo cuarto que Alejandro haba ocupado durante su mes de cautiverio en Pars ocho aos antes. La cama estaba en la misma posicin a un lado de la ventana, pero haban movido el lavamanos y la sillaparaacomodarunjergnenelsuelo. Elsirvientecoloclasbolsasenunrincn. Sinecesitisalgunacosa,seor,solotenisquetocarlacampanilla. Alejandrolediolasgracias,yelhombresemarch. Se volvi para ver a Guillaume, que miraba a travs de la ventana el bulliciodelacalledePars. Cuntagente,grandpre. S,Guillaume. Searrodill junto alniopara unirse asu contemplacin. Pasaron jinetes, y estudiantes que iban a toda prisa camino de la universidad, con las tnicas hinchadas detrs de ellos. Algunos de los guardias de la comitiva descansaban

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ahora en el patio de la casa. Era un da en la vida de Pars, ni ms ni menos. Peroerafascinante. Mientrasmirabaatravsdelonduladocristal,Alejandrodejquesumente volviese al da, ocho aos antes, cuando Kate y Guillaume Karle le haban lanzado desde la calle un mensaje atado a una piedra. Era el comienzo de su conspiracin para liberarlo, y tambin fue la primera vez que l advirti el afectoqueseprofesaban. No tendra que haberme sorprendido, se dijo. Eran almas gemelas, ambos animosos y decididos, bellos y bien formados. Pens en el alma gemela quehabaencontradoeneseviajeysemaravillporcmotalescosasamenudo parecanocurrirporpuroazar. No,notendraquehabermesorprendido.Tampocodebohacerloahora. SintiqueletirabandelamangaymiraGuillaume. Grandpre,estsbien? LavisindeKateysuenamoradodesaparecieron. S,Guillaume. Lavozdelnioestabacargadadepreocupacin. Estsseguro? S,minio,peroporqulopreguntas? Esque,bueno,estsllorando.

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Tres hombres entraron en la biblioteca; a dos los haba visto antes. Instintivamente,Michaelselevantyseenfrentaellos. El sureo de mediana edad, camisa de franela a cuadros con coderas de piel, el pelo bien cortado con un toque de gris en las sienes pareca ser el jefe. A su lado estaba el joven que haba visto al otro lado de la ventana. Era alto y musculoso, con las mejillas rosadas y el cabello tan corto que la cabeza pareca afeitada; el clsico chico norteamericano criado en una granja. El tercero se mantena un poco apartado, con los pies ligeramente separados y las manos cruzadas.Michaelcomprendialverelarmaensucaderaqueeraelcentinela. Volvia escucharelrechinar de las bisagras, y entr LanyDunbar.Michael vioelrpidointercambiodesonrisasentreellayeljoven. Demasiado joven para ella pens, pero estos son tiempos desesperados. Sintatedijoelsureo. Michaelnoestabadispuestoaponersepordebajodelniveldeellos. Solosimeacompaisreplic. Muybien,siesoesloquequieres. Todosmenoselcentinelasebuscaronunasilla. Aquhacefaltaunpocodeluzcomentelsureo.Eldaseacaba. Acerc la mano a una lmpara; Michael, automticamente, se pregunt dnde estabaelinterruptor.Entoncesescuchunclicylalmparaseencendi. Malditaseaexclam.Mirlalmpara,asombrado. Es el generador le explic el sureo. Tenemos electricidad. Pero las bombillassernunproblemacualquierdadeestosaadiconunarisita. Michael tuvo ganas de decir: Tenemos un armario lleno de bombillas que ahoramismonousamos,peroselocall.

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Muy bien, ahora que hemos terminado con estas tonteras protocolarias, permteme que me presente. Mi nombre es Steven Roy, pero todos me llaman Steve. LetendilamanoaMichael,quelamirconsuspicacia. NotengolapesteaadiSteveentonorisueo. Aregaadientes,Michaelestrechlamanoqueletenda. YaconocesaLanyDunbar.EsemocetnqueestasuladoesEvan. MihijopuntualizLany. Michael se sinti inmediatamente avergonzado por su pensamiento anterior.Saludenvozbaja: Hola. El que est ah atrs es George. Steve seal por encima del hombro al tipoconelarma. Apesardelacrecientesensacindequeestabaatrapadoenunsueoirreal, Michaelsaludcortsmentealhombreconelarma,queledevolvielgestocon lamismacortesa. Ahora,situvieseslabondaddedecirnosquineresydedndevienes,te estaramosmuyagradecidos. MichaelmirdenuevoaGeorgeyclavlosojosenelarma.Stevesonri. De momento eso es solo una formalidad. No hagas el menor caso. Nadie va a dispararte a menos que causes un montn de problemas. S que Lany se siente mal por haber sido tan dura contigo esta tarde, pero ya hemos tenido un par de desafortunadas experiencias con extraos, y preferimos ser cautelosos hasta que llegamos a conocer un poco mejor a nuestra compaa. Volvi a sonrer. Pareces un tipo bastante agradable, y tienes un poco de acento extranjero. Conozco el sentimiento aadi, exagerando su acento mientras hablaba. Bueno, como decamos antes, quin eres y de dnde vienes? Te hablaremos de nosotros, pero queremos saber de ti antes, dado que t eres el visitante. Michael se haba preparado mentalmente para esta nueva versin de nombre, rango y nmero de serie, pero de alguna manera eso no pareca apropiado.Lohabandesarmadoconsucortesa. Michael dijo. Mi apellido es Rosow. Nac en Inglaterra. Vine aqu justo...bueno,antes. Delaprimeraolasegundairrupcin? Lasegunda. AsqueestabasenInglaterralaprimeravez. S. Entonces,cmollegasteaqu? Esunalargahistoria.DigamosqueatendaasuntosparalaCorona. Dndevivesexactamenteahora?

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PaselamiradadeSteveaLanyyEvan,ydespusdenuevoaSteve. Mira,nosotrossomoslosbuenosdeclarSteve.Ahfuerahaymucha gentedelaquetienesquepreocupartemuchomsquedenosotros. Michael no saba qu hacer; su tribu estaba sola al otro lado de la montaa y, por lo tanto, era vulnerable, pero ah haba unos aliados potenciales a solo unashorasdedistancia,algoquenohabaquesubestimar. Alotroladodelpicorespondialfin. UnasmiradasdeconfirmacinpasaronentrelagentedeOrange. Hubo docenas ms de preguntas. Michael respondi con cautela, en un intentopornodardemasiadainformacin,soloporsiacaso. S,tenemosungenerador,peroutilizamoselviento paraproducir lamayor parte de nuestra energa porque all arriba hay mucho viento, y tenemos dos vacas,peronotenemostoros;vosotrostenisuntoro,esoesfantstico... No, no plantamos trigo, estamos demasiado alto, pero tenemos arroz salvaje, cebada, avena y montones de arndanos. Mi esposa hace mermelada; vosotrostenisfresas.Aloschicoslesencantarsaberlo... Dos, un nio y una nia, de siete y ocho aos, y una muchacha que tiene ms o menos la edad de este joven, y entre los adultos todos somos de diferentesedades,perolamayorademedianaedad... Unlaboratorioconunequipobastanteavanzado... Unordenadorquetodavafunciona... Librosdetexto... Quhaydelasarmas? Michael no se haba dado cuenta de que se haba inclinado hacia adelante en su entusiasmo.Al escuchar la mencin de las armas, se ech de nuevo hacia atrsconlasmanosenlasrodillas. La mayora flechas. Todos tienen un buen cuchillo, incluso los nios, aunque solo dejamos que los lleven cuando salen de nuestra rea inmediata, cosaquenohasucedidodesdehacetiempo. SteveRoyasinti. Ttienesunarma. Tena. Mir en direccin a Lany. La dama me la quit cuando nos conocimos. EsperquealguiendijeseTeladevolveremos,peronadielohizo. Llevabas un traje intervino Lany. Me interesara saber dnde lo encontraste. Puesnoloencontrrespondil. Lorobaste? No.Melodieron. Erasunbiocop?

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Aquyalotroladodelcharco.Lamirdirectamentealosojosydijo: Creoquealguienaqutambinlofue. Se hizo un silencio muy elocuente, hasta que Steve reanud el interrogatorio. Quhaydelosotrosadultos?Quhacen? Uno es contable, otro bibliotecario, algunas otras cosas intiles. Pero mi esposa era investigadora biolgica, y tenemos tambin una farmacutica. Nuestra joven dama es un genio en el laboratorio. Por supuesto, tenemos al abogadoderigor.Luego,casicondesgana,aadi:Yunmdico. Todosseirguieronenlassillas. Tenisunmdico?Vivo? Michaelsemaldijoporelerror;demasiadaconfianza,demasiadopronto. Cuandomemarchloestaba. Lanyselevant;Evanlasiguirpidamente,ydespusSteve. Volveremos en un momento le dijo a George. Ya sabes lo que debes hacer. Cuando dejaron la habitacin, George fue a colocarse delante de la puerta. Le dirigi una pequea sonrisa a Michael, que le devolvi el gesto. Despus de esosemiraronlargamente,hastaqueMichaelvolviacogerellibrodelqueso. Fieles a su promesa, los dems volvieron al cabo de poco rato. Esta vez Evannoestabaconellos. Puedesllevarnoshastatucampamento? Parecaunapreguntaridcula. Claro,porsupuesto.Michaelhizounapausa,ydespusaadi:Pero porquibaahacerlo? Stevenohizocasodelapregunta. AqudistanciaestdedondeteencontrLany? llosmiraambosduranteunmomento. Noesperarsdeverdadque... Porfavor lo interrumpi Lany, congranurgencia. Es importante. No vamosahacertedaoatinianadiedetugrupo. l decidi confiar; esperaba que no tuviese malas consecuencias para l ni paraaquellosalosqueamaba. Msomenosaunahoradeaquacaballo,todocuestaabajo. SteveyLanysemiraronelunoalotroyasintieron. UnadenuestrasniasestmuyenfermadijoLany. Michaelsepusorgido. No es elDR SAM. Es algo crnico. Creemos que puede tener diabetes.Te llevaremosderegresoatucasamaanasitumdicolapuedeayudar. Noestoysegurodequepuedaayudarla. Sisolopudieseintentarlo...

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Quhaydeltrajeyelarma? Ellosnorespondierondeinmediato.Finalmente,Stevedijo: Telosdevolveremos,perosolodespusdellegaratuasentamiento. DeacuerdoaceptMichael. Selevantytendilamano.Steveselaestrech. Lo dejaron a solas para que considerara las ramificaciones de su primer actodediplomaciaintercomunal. Vosotrosnocreisquesoyunmonstruo,verdad? Bruce abri la jaula. Sus dedos tambin quemados como su rostro no tenan la destreza deantes. Dejcaer un trozode carne cruda en una nidada de hambrientos pichones cuyos codiciosos picos se movan arriba y abajo en una frentica danza del hambre. Sus arrugados rostros marrones resultaban todava ms grotescos con las lenguas fuera y los orificios nasales dilatados por la excitacin. No, no podis decir nada aadi con voz de arrullo. Sois las cosas ms feas de la tierra. No como vuestros camaradas vecinos. Ellos tienen sus fotos por todas partes. Son tan bonitos, que les ponemos anillos en las patas y losdejamossalir.S,serisrealmenteespantososcuandocrezcis. Los pichones chillaron a todo pulmn y se arrojaron sobre la comida como unapeludamanchablanca. SiesquecrecisdijoBruce. Dejaranquealgunosdeloszopilotesllegasenaadultos,paraquepudiesen criar ms pichones. Los alimentaran hasta que alcanzasen cierto punto de madurez,cuandopodrananalizarsusexcrementos. Estaba muy lejos de lo que haca en Londres, donde estudiaba a los humanos sus cuerpos, no sus excrementos como investigador en una prestigiosainstitucincientfica.Nosabasialgoascontinuabaexistiendo.All, en el campus abandonado del Worcester Technical Institute, su grupo en constante aumento tena todo lo necesario para crecer y multiplicarse. Una vez que se hubieron organizado, Fredo haba dirigido una exploracin fuera de los muros del campus y por la campia vecina para recoger ms gente, con la esperanza de que los que acudiesen a sumarse a la comunidad fuesen amistosos. A los pocos que no lo eran los haban expulsado de inmediato, sin ninguna posibilidad de apelar; no haba derechos legales de reclamacin en el nuevo mundo. Una vez, uno de los expulsados haba vuelto acompaado de una banda con la intencin de apoderarse de su pequeo reino; todos ellos haban acabado enterrados en uno de los campos de deportes, fuera del recinto delauniversidad.

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No soy un guerrero, se dijo. Pero haba dirigido con xito la resistencia y al hacerlo se haba establecido ms firmemente como lder del grupo, lo quisieseono. Basndose en sus propios pensamientos durante el ao de convalecencia, cuando todo lo que poda hacer era pensar, les haba hecho comprender que el mundooalmenosunapequeapartedeestesepodareconstruir. Pero primero tenan que convertirlo en un lugar seguro para la ocupacin humana, y eso significaba encontrar la manera de mantener a raya a los monstruos bacterianos. Confiaba en que los pichones que ahora se disputaban lacomidaseconvirtieranenunaparteintegraldelproceso.Suestmagoadulto estara forrado con enzimas que digeran y al mismo tiempo destruan las bacterias y los virus; los zopilotes coman carroa, el alimento perfecto que la naturalezareservabaparatalescriaturas.Ensugransabidura,lanaturalezales habadadolosmediosparasobreviviracadavirulentacomida. Mir el lote de huevos marcados en una incubadora cercana; eran el resultado de aparear dos aves con extraordinarios niveles de dichas sustancias. Estaba muy cerca de la meta de crear una superraza de aves antimicrobianas. Muy pronto sabran si el lquido dorado que forraba sus estmagos se convertira en el arma definitiva en la guerra contra la enfermedad, en la lucha contra los restos de la Coalicin, all donde fuera y cuando fuera que se mostrasendenuevo,cosaquelestabaconvencidoqueharan. Mientrastanto,eraun consuelosaberquehabacriaturasenestatierrams feasquel. El cuchillo, el arco, las flechas, la mascarilla, el mejor par de botas que le quedaba;todoestabadispuestoenelmostradordelacocina. Esto es una locura les dijo a los objetos, con la ilusin de que todos se levantaranparameterleunpocodejuicioenlasesera. Nosedijoasmismaalcabodeunmomento,estoestbien. Todos haban hecho el esfuerzo de continuar con las tareas del da como si no le hubiese ocurrido nada a Michael, pero un trasfondo de ansiedad marcaba todos los actos, palabras y pensamientos que tenan lugar en el recinto.An no era medioda, pero el sol continuaba su ascenso para anunciar la hora de la marcha. Mientras Janie guardaba los objetos en una mochila, Tom apareci por detrsylarodeconlosbrazos. Novayaslesuplic,conlacabezaapoyadacontralasuya. Janiesevolviyloabrazconfuerza. No quiero ir susurr. S lo malo que puede ser ah fuera. Pero si Michaelestherido...Terrynosabraquhacer,yEdtampoco.

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Ella lo apret contra su cuerpo, y luego lo bes profundamente. Cuando se apart,tenalgrimasenlosojos. VayamosahablarconAlex. Tomlasujetporlamueca. Quizesteseraun buenmomentoparadecrselo.Merefieroalmismo. Tendraqueseralgoquehiciramosjuntos. Quiz,pensJanie.Perohabamuypocotiempo,yellatodavanoestaba adecuadamente preparada, a pesar de todos los aos en los que haba pensado en cmo hablarle a su hijo de su carcter nico, o, ms acertadamente, de que noloera. Ahora no. No hay tiempo para hacerlo bien. Si me ocurre algo ah fuera, Kristina te ayudar... a hablar con l. Pero no necesitars hacerlo, porque todo saldrbien. Deacuerdoaceptldemalagana,abrazndoladenuevo. EneseinstanteAlexentrenlacocinacomounatromba. Mam!Pap!grit.Michaelhavuelto! JanieseapartdelosbrazosdeTom,sorprendida. Viene gente con l! Alex se volvi y sali de nuevo corriendo antes de quepudiesenatraparlo. Janie sali al exterior y permaneci junto a la puerta. Vio a Michael bajarse de Galeno, vestido con unas prendas que no haba visto antes. Terry y Elaine salieron al cabo de un momento y se quedaron junto a ella, con los brazos rodeandolacinturadelotrocomosiquisieranprotegersedelosrecinllegados. JaniesevolvihaciaElaineyledijoenvozbaja: Diosmo,parecenamistosos. Elaine asinti, y Janie volvi a mirar hacia la entrada. Todo estaba ocurriendo muy rpido, demasiado rpido, pens. Impresionada por el apasionamiento con que Caroline y Sarah se abrazaban al explorador, Janie desvi la mirada para no entremeterse en su intimidad, y mir a los recin llegados con ms atencin. Observ al pequeo grupo a caballo, que esperaba pacientementeaqueacabaseelreencuentro. Gente.Diosmo. Su mirada se centr en ellos. Eran tres hombres y dos mujeres y para su gran sorpresa una nia muy pequea envuelta en una piel de oveja. Pareca muyminsculaenelenormecaballo,ylamujerqueibaenlamonturadetrsde ellatampocoparecamuchomsgrande. Vio que Michael soltaba al fin a Caroline y Sarah y mir con curiosidad mientras l coga a la nia de los brazos de la mujer. En aquel momento, todos desmontaron. Michael se dirigi hacia ella con la nia bien sujeta junto a su

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pecho. Los dems lo siguieron al tiempo que escrutaban rpidamente las caractersticas del recinto mientras se aproximaban. Janie se adelant y, cuando llegjuntoaMichael,llemostralapequea. Tetraigoaunanuevapaciente. Janie apart la piel de oveja y mir el rostro de la nia por un segundo mientrasMichaellasujetaba. CreenquetienediabetesexplicMichael. Maldita sea dijo Janie por lo bajo. Ponla en mi cama. Ahora mismo voy. Corri al laboratorio, con el consiguiente susto para Kristina, y comenz a recogersuequipo. Venconmigo. Peroestoyenmitaddeun... Djalo.Nocreersloqueestpasando. Michael se encarg de las rpidas presentaciones de rigor mientras dejaba supreciosacargaenlacamadeJanieyTom. Janie,Kristina,ospresentoaLorraineDunbar. Lany lo corrigi la visitante. La mujer no perdi tiempo en la charla habitual sino que fue directamente al grano; mientras desenvolva a la nia, recit la lista de los sntomas. Durante los ltimos das, su estado ha ido a peor.Haestadotanaletargadaqueapenassipodamosdespertarla.Lametimos enlacamaayerporlamaana;desdeentoncesentraysaledelainconsciencia. Juntas,lasdosmujeresdesvistieronalania. Quhaydelosltimosmeses? Cansada, sedienta, irritable. Una infeccin tras otra. Cualquier corte o rasguoseconvierteenunproblema. Lany le dio la vuelta a la nia y le quit con mucho cuidado el vendaje de una de las piernas. Janie solt una exclamacin cuando vio la herida infectada queibadesdedebajodelarodillahastalamitaddelapierna. La hemos estado tratando con jabn y agua esterilizada. Se la lavamos cinco, seis y siete veces al da, pero contina empeorando. Hervimos los paos antesdevolverausarlos,peronosecura. El rostro de la nia era angelical, rodeado por una aureola de rizos rubios, milagrosamente limpios a pesar de su estado; la haban cuidado con esmero. Cuando abri los ojos por un momento, Janie vio que eran de un color azul claro. Pero la nia estaba en los huesos y, cuando Janie le oli la piel, tena un olordulznafrutas. Pltanodijo.Creoquetienesraznencuantoa ladiabetes.Coloc suestetoscopiosobreelpechodelania;lapequeahizounamuecaalsentirel

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contacto del metal fro en la piel desnuda. Dbil pero regular explic mientras apartaba el estetoscopio. Kristina, hay unas cuantas tiras de indicadores de azcar en el armario metlico detrs de mi mesa. Podras trarmelos? Mientras Kristina sala del dormitorio, Janie la llam de nuevo y repiti despaciocadapalabra: Indicadoresdeazcar. LanyDunbarlamirconunaexpresinextraa. TeloexplicarmstardesedisculpJanie.Corrialapuertayllama Caroline. Su amiga apareci casi en el acto. Gusanos le dijo Janie en voz baja. Carolinemirlapiernadelaniaehizounamueca,peroasintiysalisin demora. CuandoJanievolvijuntoalacama,Lanylamirpreocupada. Gusanos? Se comen la carne infectada le explic Janie, y sus excrementos, a falta de una palabra mejor, contienen una enzima que ayuda a la curacin. Con un poco de suerte, podremos salvarle la pierna. Ahora aydame a lavar a la pequea. En su delirio, la nia se haba orinado encima. Le quitaron el resto de la ropaylalavaronrpidamente. AyexclamJaniecuandoviolallagaquesehabaformadoenelcccix delania. Le coloc una almohada debajo de las nalgas para mantener la llaga fuera del contacto con las ropas y la tap con una manta mientras esperaba a que volviesenKristinayCaroline. Las tiras son viejas coment cuando Kristina se las entreg. Las trajimos cuando vinimos aqu, pero nunca tuvimos ocasin de usar ninguna. Esperemosquetodavaseanreactivas. SalimuypocasangrecuandoJaniepinchconlalancetaenlapuntadeun dedito, pero la suficiente para manchar la tira. Solo se tard un momento en comprobarqueeldiagnsticodeLanyDunbarhabasidocorrecto. Llegaalmximo.Esdiabetes. Caroline regres con una pequea taza, una cuchara y un puado de trapos. Janie mir el interior de la taza, asinti, y despus desvi la mirada del contenido, como si le produjese asco. Lany retrocedi instintivamente y dej que las otras dos mujeres hiciesen su trabajo. Observ mientras ellas depositaban una cucharada de largos gusanos blancos en la herida, y se tap la bocaconlamanoparacontenerlasnuseascuandoCarolinelevantlapiernay Janie envolvi los trapos a su alrededor para mantener a las larvas en la zona afectada.

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Quhacemosconlallaga?preguntCarolineenvozbaja. Janiepusoalaniadecostadoylamir. Nolossusurr.Quizsilamantenemosdelado... Lanyseadelantenesemomento. Nolepondrislosgusanostambinall? Janie se quit el estetoscopio de alrededor del cuello y lo dej sobre la cama.LuegosellevaLanyaunaparte. Estupequea? No.Unodeloshombresqueestahfueraessupadre.Sumadremuri. Janienonecesitpreguntarlacausa. Podrastraerlo? Ir a buscarlo dijo Lany con tono inquieto. Pero antes dime: qu puedeshacerporella?lmelopreguntar. Janieinspirprofundamenteysoltelairepocoapoco. Intentarmantenerlalomscmodaposible. Esoestodo? Janie no dijo nada por un momento. Sus pensamientos fueron a un pasaje deldiariodeAlejandro. Eso fue todo lo que pude hacer: mirar con el corazn apenado mientras el nio se mora. Cada da su cuerpo consuma ms de su propia carne. Y por muchas hierbas o pcimas que yo le administraba, nadamostrabaserunacura. La frustracin era evidente en el escrito del mdico medieval, pero Janie record cmoAlejandro haba concluido aquel pasaje de su diario con un tono deesperanza: Pero la madre fue bendecida y consigui quedar preada de nuevo muy pronto, y todos en su familia se regocijaron al saber que habra otra hijaparaayudarla. Necesita insulina dijo Janie. Sus palabras contenan la misma frustracinperonadadeesperanza.Notenemos. Acomodaron a la nia en uno de los dormitorios vacos y prepararon un catre para su padre. Toda la excitacin que debera haber acompaado al descubrimiento de un grupo amistoso cercano se vea empaada por el motivo que los haba reunido. Las respuestas de Janie a las preguntas del padre fueron breves y cariosas: Vigila y espera, mantenla caliente y limpia. Tenemos algo

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que le aliviar los dolores, pero no creo que ahora mismo sienta gran cosa. Pasarn das, probablemente, pero podra ocurrir en cualquier momento; est muyenferma. El padre se sent en el borde de la cama de su hija, dando comienzo a lo que Janie saba que sera una triste vigilia. Le toc el hombro una vez e intent revivir las pocas ocasiones en que haba transmitido malas noticias de una manera ntima a personas que solo haba conocido unas horas antes. Unos pocos momentos de unin afectiva, y luego ella se marchaba y dejaba a la familiaqueseencerraseensmismadurantelaespera. Se volvi dispuesta a marcharse y vio a Alex y a Sarah, que asomaban la cabeza por la puerta, los ojos fijos en el hombre sentado al borde de la cama, que lloraba por su hija con los hombros hundidos. Cuando sus miradas se volvieronhaciaJanie,ellalesindicconungestoqueretrocediesen. Alex esper hasta que su madre hubo salido de la habitacin y que la puertaestuviesedeltodocerradaparapreguntar: Sepondrbien? Nolos.Tendremosqueesperaryver. Nolapuedesayudar? Necesitaunmedicamentoespecfico,ynolotenemos. Los nios se miraron el uno al otro con expresin de preocupacin, y Janie se los llev hacia la habitacin principal de la casa. All se encontraron con un espectculo desacostumbrado: la larga mesa ocupada al mximo de capacidad. Caroline haba improvisado rpidamente un pequeo festn en su mayor parte consistente en pan y mermeladas y se estaban haciendo las presentaciones. Janie hizo entrar a los asombrados nios con una gentil palmadita en el hombro y esper mientras ellos ocupaban su sitio entre los adultos. Dio un paso adelante y se dispona a entrar cuando sinti que una manolasujetabaporelbrazo.SevolviyseencontrconKristina. He encontrado en un DVD una receta para hacer insulina anunci la muchachacongranentusiasmo. Janiemirdenuevoalasala,ydespusaKristina. Debemosrevelarnuestracapacidadhastaesepunto? LosojosdeKristinabrillarondefuria. Nopuedocreersiquieraqueplanteesesapregunta. Janiesedejarrastrarhaciaellaboratorio. EsmsunprocesoqueunarecetadijoJaniemientrasleaeldocumento enlapantalla delordenador.Se quit lasgafas de leer que correspondan a una graduacin de tres aos atrs, y mir a Kristina. Adems, tendramos que desprendernosdeunavacaouncerdoparahacerlo. Peropodemoshacerlo.

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T puedes hacerlo, Kristina. Yo ni siquiera sabra por dnde empezar. Pero,auncuandoloconsiguieras,podraserdemasiadotarde. Quierointentarlo. Janie saba que tres horas ms tarde la larguirucha sabia quiz ya no recordara ese momento. Pero, una vez comenzada la tarea, perseverara hasta acabarlaohastaqueestuvieseseguradelfracaso,auncuandolaemocininicial hubieradesaparecidoenalgnabismosinpticoensucerebro. Tendremos que hablar con los dems sobre el animal. Debers estar preparada para or a alguno de nosotros decir que no conocemos a estas personaslobastante bien para poner nuestro propio bienestaren juegopor uno desushijos.Bajlavoz.Inclusopodraseryoquienlodijese. Mil veces se haba abierto camino a travs de obstculos para salvar a un pacienteaunciudadano,amenudoconuntotaldesprecioporelgastoque ocasionaba a la sociedad en una poca en que los recursos excesivos se consideraban un derecho. Ahora los recursos estaban calificados por niveles, ordenados de acuerdo con el esfuerzo de adquisicin y la posibilidad de reposicin. Casaron a su hija por tres cerdos, una cabra y un bfalo; si su tez hubiese sido mejor, quiz habran pedido tambin una vaca. Pero, al final, la familia qued satisfecha con el trato. Estos relatos ya no parecan tan repugnantes. Selevantyechunaojeadaallaboratorio.Tomlohabaequipadoafondo, siguiendo los consejos de su hija. Segn lo que acababa de leer, tenan todo lo quenecesitabanparahacerunmilagro.Todo,quiz,salvolavoluntad. ElrostrodeKristinaseilumincuandoJanieanunci: Vayamosahablarconlosdems. Kristina dej que la presentasen a los recin llegados que an no haba conocido, y cruz las palabras suficientes para ser corts y juiciosa. Despus Janiemiralrededordelamesaydijo: Si a vosotros no os importa, necesitaramos un momento para hablar de algunas cosas. Un par de visitantes comenzaron a levantarse, pero Janie les indic que volviesen a sentarse. Por favor, quedaos aqu. Tomad vuestro t y elpan.Notardaremosmucho. Llam con un gesto a Tom, Caroline y los dems. Todos se levantaron con visible confusin y la siguieron de vuelta al laboratorio, donde, animada por Janie,Kristinaexplicloquepensabaquepodahacer. UncerdoounavacasealEdenvozbaja.Nolos. YotampocoreconociJanie. Fue Michael, estimulado por su primer xito diplomtico, quien plante la ideadequenotenaporqusersupropiocerdoovaca.

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No hay tiempo para volver all a buscar uno de sus animales objet alguien. Tendr que ser uno de los nuestros, con la promesa de devolverlo. Nossipodemosconfiarenellosparaquecumplanconloprometido. CumplieronconsupalabrarespectoaltrajeyelarmarepusoMichael. La discusin continu durante varios minutos, y en ciertos momentos las palabras fueron acaloradas. Al final, todos estuvieron de acuerdo en que eran personasdecentesenquienessepodaconfiarquerespetaranlapromesa. UnacosamslesdijoJaniecuandosedisponanavolveralasala.Se trata de Lany Dunbar; hay algo en ella que me resulta conocido. No puedo evitarlasensacindehaberlavistoantes,peronosdnde. Quiz haba sido una paciente, o un familiar, o una compaera de estudios en un momento u otro. A pesar de la ayuda de sus compaeros, no consigui recordarlo. PregntaselopropusoMichael.Esmuyamable. Todava no replic Janie.Antes quiero pensarlo un poco ms. Quiz ellamedigaalgoprimero. Alcabodepocosminutosestabanotravezsentadosalamesa.Michael,que yahabaestablecidosupropiacredibilidadconlosvisitantes,plantelaofertay expliclascondiciones. No tenemos un animal del que desprendernos, pero no hay tiempo para irabuscarunodelosvuestros.Seguiremosadelantesinosdaisvuestrapalabra dequenosdevolveriselanimal. Los visitantes no pidieron permiso para discutir el tema en privado. La discusin tuvo lugar delante de los anfitriones, que escucharon con atencin, a sabiendasdequeconoceranmuchsimomejorasuspotencialesaliadoscuando hubiesenacabado. DirigieronsuprimerapreguntaaKristina. Haymsposibilidaddexitoconunanimalqueconotro? Noqueyopuedadeterminardeacuerdoconloledo. Loscerdostienencamada,lasvacassolounaapuntalguien. Despusotrapersonapregunt: Qutenis,machosohembras? Tenemos una de cada les dijo Tom. La cerda est preada, as que tendrqueserelmachosiusamosuncerdo. Tenemos tres cerditos machos en la nueva carnada. Os podemos dar uno deesos. Asquedratificadoelsegundotratado. Lonicoquerestabaeraponerenmarchasustrminos.

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Guillaume se qued dormido casi de inmediato cuando se acost en el tico de la buhardilla de De Chauliac, a diferencia de las noches de viaje, cuando a menudo se giraba y revolva en el desconocido jergn. Alejandro lo mir a la luz de la vela durante un rato, para disfrutar de la evidente paz del nio. Pero, aunque el chico haba encontrado el descanso fcilmente, por la mente del mdico rondaban pensamientos sobre los das futuros, y borraban toda esperanza de tranquilidad. Haba demasiadas cosas que quera preguntarle a DeChauliac;laspreguntasnolodejabanconciliarelsueo. Selevantdelacamaymirdenuevoatravsdelaventana.Abajo,lacalle estaba silenciosa y oscura; no se present ninguna visin de los das pasados, por mucho que lo desease. Salide la habitacin con sigilo para no despertar al nio,ybajlaescalera,velaenmano,sinsabersiDeChauliacestaralevantado o en la cama. Era tarde, y toda la servidumbre se haba retirado; la casa se hallabainquietantementevacadetodapresenciahumana.Pasdelvestbuloal comedor,luegoalsaln,peronosecruzconnadie. La biblioteca, pens. Si De Chauliac segua levantado, seguramente estaraall,entresusamadoslibros. En cambio, se encontr con Philomne. Por primera vez desde que la conoca,ellavestaprendasdemujer;sincapa,nipantalones,nibotasaltas.Los cabellos le caan sobre la espalda en brillantes ondas castaas. Sus ojos se cruzaron con los suyos cuando entr; la muchacha lo salud con una clida sonrisa. Puedo sentarme, mademoiselle? dijo Alejandro, animado por la recepcin. Philomne asinti con otra sonrisa, y l se sent a su lado. Delante de ella, sobre la mesa, haba un libro abierto; la pgina mostraba un dibujo de los rganosdereproduccinfemeninos.

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Qu detalles ms exquisitos! exclam Alejandro mientras pasaba los dedosporladetalladailustracin.Quinhizoestedibujo? ElpadreGuy,naturalmente.Estaessubiblioteca. Peroposeemuchsimosvolmenes,algunosdeloscualessquehansido hechospormanosdeotros,oporcopistas... Este afirm ella, y toc el dibujo es de su propia mano. Lo reconoceraencualquierparte. ElterodijoAlejandro. Medestrozaloquehice.Herepasadoaquelfracasomilveces,ynoveola maneradeunresultadomejor. Quiznolohaya. No puedo creerlo. Sin duda llegar el da en que la madre y el beb puedansalvarse,apesardelotempranodelparto. Si est en el plan de Dios manifest Alejandro, llegar a pasar. Mientrastanto,debisdejardereprocharos.Noosharningnbien. Qu me decs de vos? Estis levantado para tomar el aire a esta hora, cuando a Dios mismo no le apetece levantarse, o es que vuestros propios demoniosvienenavisitaros? Soisalmismotiempohermosaysabia. Las puntas de sus dedos rozaron los de la muchacha cuando los apart de la pgina. Un cosquilleo de excitacin corri por sus venas, algo que no haba sentido durante muchos aos. Ella no apart la mano sino que la dej descansar,mientraslomirabadirectamentealosojos. Alejandro vio en su expresin aquellas cosas que haba anhelado durante tantotiempo:aceptacin,comprensin,quizinclusociertaadmiracin. Mademoiselledijoenunsusurro,puedotenervuestropermisopara besaros? Una pequea sonrisa apareci en el rostro de la joven, que se acerc un poquitoms. Podis,monsieur. Acerc su boca a la de ella, primero ligeramente, y despus con ms conviccin. Cuando sus labios se tocaron, l se demor para poder saborear la sensacin. Cubri su mano con la suya y dej que el calor de su piel lo inundase. Ms tarde, mientras volva a su cama, se pas los dedos por el pecho, all donde lo haban marcado en Cervera. Ya no poda sentir nada en la superficie de la piel, pero haba una dbil huella de la forma circular donde haban apretado el hierro candente. Podra haber sido mi rostro, se dijo. Ser desfigurado de aquella manera habra sido terrible. Se qued dormido con el recuerdo del beso. Un sueo le vino no mucho ms tarde; paseaba por un senderoarbolado,yseleaparecielespritudeAdele.

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Amado, lo llam. Pero no era el grito desesperado de otros sueos pasados, cuando ella le tenda los brazos suplicantes. En cambio, le pareci al dormido Alejandro que ella solo intentaba saludarlo, pasar un momento agradable en su compaa. Al cabo de un tiempo, Adele desapareci silenciosamente en el bosque. CuandoAlejandro se despert por la maana, su sirviente estaba a su lado. Mir el jergn en el suelo y vio que Guillaume continuabadurmiendoprofundamente. MonsieurdeChauliacdeseaverosdijoelhombre. l se ase y luego se visti deprisa. Una ltima mirada en el espejo le dio testimonio de un poco ms de gris en sus cabellos oscuros y ondulados; se los atenunacoletaconuncordndecuero,ysepreguntqupodaencontrarde atractivo una mujer en un hombre viejo como l. Sigui al sirviente escalera abajo,hastadondeDeChauliacloesperabaenelcomedor. Enelcentrodelamesahabaunafuenteconfrutasypanes. Porfavor,colega,desayunaconmigo. Alejandrosesentalamesaalotroladodesumentoryamigo. Esperoquehayasdescansado. Poco respondi Alejandro. Estuve despierto hasta muy tarde, pensando en los das venideros. No le dijo nada de su encuentro con Philomne. Ah dijo De Chauliac. Naturalmente, ests ansioso. Me sorprendera sinofueseas. Baj la escalera confiando en encontrarte, pero t ya debas de estar en la cama. S dijo De Chauliac. El viaje, ya comprendes. Me cans demasiado. Adems,notounpocodereumatismo.Notepreocupes;essololaedad. Alejandroasinti. Nosreclamaratodos,enunaformauotra. Si alguna otra cosa no nos reclama primero. Pero tienes otro viaje por delantecontinuDeChauliac.Poresodeseabahablarcontigo. Melosupona. Tengounmensajedeunodemisasociados. Ah.Tusasociados.Siemprehansidopersonasdemuchotalento. Ms de lo que te imaginas, mdico afirm De Chauliac con una sonrisa. Las noticias que me han trado esta vez son especialmente tiles. De Windsor. Windsor? S. Parece que el rey ha enviado a sus soldados de maniobras. Dicen que estas maniobras se extienden a Francia, algo que es muy curioso. Me pregunto cul ser su verdadero propsito, dada su actual necesidad de un acuerdo entre este pas y el suyo. Hay una boda en el horizonte; por qu

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necesita una demostracin de fuerza en este momento? Parece extrao, desde luego. El hombre es dado a extraezas y temeridades; lo he visto de primera mano coment Alejandro. Quiz considera necesario recordarle a De Coucy lo que podra esperarle si no cumple con el matrimonio propuesto. Despus de todo, no hace mucho tiempo que De Coucy estuvo aliado con Navarracontraeltronofrancs,queEduardoquiereparas. Ah suspir De Chauliac, poder conocer los secretos de su elevada cmara! Bueno, solo podemos especular. Es un peligroso derroche de ideas. Debemos dejar que estos acontecimientos se desarrollen como quieran y hacer nuestros planes en consecuencia. Pero, con independencia de cmo progresen los hechos, sera peligroso para ti viajar a Inglaterra en este momento; debes permanecer aqu hasta que cesen esas maniobras, o como mnimo hasta que disminuyan. QupasarconKate?preguntAlejandro,inquieto. Todava hay tiempo para rescatarla.Comoya te aconsej antes,por favor noteinquietes.ElPapatodavanohadado suaprobacinalabodadeIsabella, y tampoco al reconocimiento de Kate, as que hay tiempo para planear un adecuado curso de accin. Quiz sea una bendicin que te haya trado a Pars un poco antes. Me disculpo por mis errores, pero asuntos como estos no siempretranscurrencomoestprevisto. Alejandro no dijo nada por un momento mientras sus pensamientos volvan aAvin y a su padre enfermo. Por favor, querido Dios, deja que viva hastaqueyoregrese. Quiz,msalldetenertiempoparaplanear,hayotraventaja. Cmoeseso? Necesitotuayuda. Comodecostumbre.Perocmo,exactamente? La Cyrurgia que te mostr en Avin respondi De Chauliac. Mi razn, hasta donde le concierne al Santo Padre, para este sbito viaje a Pars. Todava queda mucho trabajo por hacer antes... antes que se termine aadi en voz baja. Tu ayuda sera una gran bendicin para m. Cuando comenc estetrabajo,amenudopensenti,coneldeseodequepudiesesparticiparensu creacin.Tengomuchosalumnos,porsupuesto,perosolodosdeellosalosque puedoconfiarestetrabajo:tmismoyladamaquehallamadotuatencin. El hombre pareca tener un gran conocimiento de todo lo que pasaba en su reino.Alejandro se pregunt por un momento si su propio sirviente informara a De Chauliac de sus actividades. No haba nada que l pudiese hacer si tal era elcaso,salvoaceptarlasituacinyactuarenconsecuencia. Perotendrquemarcharmedeaqupronto.

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Entonces disfrutar de tu ayuda mientras ests disponible. Vamos, Alejandro,nomedesilusiones. Nosqudeciraestehonor. Pues limtate a aceptarlo.Ahora bien, me he tomado la libertad de hacer unos arreglos para el nio; uno de los criados tiene un hijo de la misma edad. Lotraeraqutodaslasmaanasparaquelosdospuedanestarjuntos. Era una oportunidad que quiz no volviera a repetirse. Alejandro se dej llevar por el entusiasmo, pero al instante lo invadi el desnimo, porque saba que en cualquier momento podra verse forzado a interrumpir su trabajo. Cuando llegase la hora de marcharse, tambin se vera obligado a separarse de Philomne.Demasiadasprdidas. DebopensarloledijoaDeChauliac. A su regreso a los aposentos de las damas despus de la larga y angustiosa cacera,latatarecibiaKateconunanoticiacomunicadaensusurros. Maese Chaucer os espera de nuevo, milady. Parece muy ansioso por hablarconvos.Haabiertounsurcoenlaspiedrasdevuestrobalcn! Kate desat el lazo de la capa y dej caer la prenda en un banco mientras cruzaba la puerta para ir al balcn. Al or sus pasos, Chaucer se volvi y le dedicunagransonrisa.Kateseacercalcondecisinyselanzasusbrazos mientras el ms joven de los dos guardias llegaba a la puerta. Ech una ojeada atrs y vio cmo la tata levantaba un brazo delante del guardia, que se detuvo bruscamenteylamirasombrado. Djalosenpazoyqueledecalatataalguardia.Lavozdelaviejaera agudaeimperiosa.Imagnate quetuviesesquecortejaratunoviadelante de tiposcomot!Dndecreesqueirn?Piensasqueselanzarnporelmurodel castillo? Elhombreretrocedi,atnito,comosilohubierareidosupropiamadre. Dios te bendiga, querida tata, pens Kate mientras abrazaba a su camarada conspirador. Mantuvo un ojo en el guardia para asegurarse de que miraba.CuandosoltaChaucerdelabrazo,sesentenelbancoyloatrajopara queseacomodaseasulado. Unbesodijoella.Seacercunpocomsycerrlosojos. Chaucer se qued mirndola, pero no se inclin para besarla. Despus de unossegundos,Kateabrilosojos. Solo entonces l la bes. Sus labios permanecieron unidos ms de lo necesario. Vuestros ojos dijo el joven mientras se apartaba. Son de un azul maravilloso. Ellaseruborizcomoensuprimerbeso.

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Le hemos dado una interpretacin convincente. Muy pronto el rey comenzarahacertepreguntas.Quledirs? Queosencuentroextraordinariamenteatractiva,ydeltodoadmirable. Entonces debemos trazar nuestro plan antes que l te prohba verme, cosa que bien podra ser, y pronto, si nuestro cortejo amenaza sus planes. Kate cambi su posicin en el banco ligeramente. En todo este largo y horrible da no he hecho ms que pensar en la manera de salir de aqu. No se me ocurre ninguna forma de eludir a mis guardias, excepto una. Hay un pasadizoqueutilicunavez,cuandoeraunania,parasalirdelcastillo. llamirsorprendido. Santocielo,milady,porqunolohabisintentadohastaahora? En parte, porque no s si todava est all. Era una falla en la estructura delcastillo;bienpuedeserquelahayanreparadoenelnterin.Tambin,porque apenas era lo bastante grande para dejarme pasar cuando era una nia. Ahora soy unos cuantos palmos ms alta. Tambin hay otra razn: mi hijo.Amenazan con secuestrarlo si escapo. Ella le sujet las manos y se las apret muy fuerte. Pero no puedo soportar este confinamiento mucho ms. Me morir si contino aqu; y mucho ms rpido an si debo casarme con esa bestia de Benot. Lohabisvisto? Lo he visto, y mucho ms cerca de lo que habra deseado respondi ella con un estremecimiento. En un primer momento no estaba segura; pero, amedidaquetranscurralacacera,advertquehabamuchacomplicidadentre l y su primo De Coucy. Hasta al propio De Coucy debe de molestarle ese lazo deparentesco!Yonoadmitiratenerningunarelacinconlniaunquefuesemi hermano. Santo Dios, es vil! Pongo a Dios por testigo, Chaucer, de que le cortarloslabiosconuntrozodecristalsialgunavezintentaponerlosenm. Por un momento, Kate pareci absorta en sus pensamientos, imaginando aquelhorror;Chaucernolamolesthastaqueellaparecirelajarseunpoco. Mi querida dama, hay algo que debo deciros. Por una vez, es una noticia queosalegrar. Ellalomirrpidamente. Sindudalasbuenasnoticiassonescasas.Habla,porfavor! Nocreoqueelreysepadnde estvuestrohijo.Lasemanapasadaenvi a un grupo a Francia, supuestamente de maniobras. No hay ninguna necesidad de ese tipo de prctica guerrera en este momento, y mucho menos en Francia; solo es posible suponer que lo envi en busca de vuestro hijo, de forma tal que, cuandoloencuentren,puedanutilizarloparaqueossometisasuvoluntad. Una extraa calma domin a Kate. Permaneci en silencio y pens en lo queChauceracababadedecirle.

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Durante todo este tiempo les he credo dijo al cabo. Durante siete aoshevividoconlaideadeque,siintentabaescapar,ellosmataranamihijo. Ahora estis libre de esa creencia seal Chaucer, despus de una pausa.Solotenisqueconsiderarvuestropropiodestino. Las lgrimas corrieron por las mejillas de Kate. Chaucer levant una mano ylasenjugconlaspuntasdelosdedos. Yomeocupardeaveriguarsielpasajeestabiertoseofreci. Oh,Chaucer...loharas?Mearrodillaradelantedetiengratitud! lseruborizligeramente. Reservadlo para Dios, milady, quien determinar si todo funciona como esperamosyrogamosquesea.Decidmeahoradndeest,aproximadamente. Cerca de una de las cocinas, contra la pared norte. Deseara poder describirtemejorsuubicacin,perohanpasadomuchosaosdesdequefuiall. Ni siquiera se me ocurre una razn para solicitar ir, a menos que sea para cocinar.Entoncesmisguardiasmeseguiran.Pareceimposible. No os inquietis por eso ahora; bien podra ser utilizable todava. De mayor preocupacinesquharissi consegus salir a travs del pasaje. Estaris sola y a pie. No hay muchas mujeres que se parezcan a vos, as que os encontraranmuyfcilmente. Podra recurrir a un disfraz dijo ella, quiz algunas prendas campesinas dejadas en un arbusto cerca del punto de salida. Pero un caballo es esencial. No puedo escapar de un hombre a caballo, pero con una buena monturayundestinoconocido,quizlologre. Chaucerrepitisuspalabras. Undestinoconocido. No puedo cabalgar sin ms. Necesito tener un lugar adonde ir, para pensar en un plan razonable. S muy poco de lo que pasa en Inglaterra ahora, asqueseguramentedestacaraentrelagentesolopormicomportamiento.Hay un lugar que podra servirme bien; pero, de nuevo, no estoy segura de su estadoalcabodetantosaos. Dnde? Ella ech una rpida ojeada a sus guardias antes de hablar, esta vez en un murmullo. Hay una casa de piedra; est al final de una angosta carretera que pasa entre dos enormes robles. Han crecido juntos como un nico rbol, a pesar de su impresionante tamao. Se alzan al borde de un prado. Cruzamos aquel prado en nuestra fuga hace muchos aos. Padre enterr all sus prendas antes de huir. Tena miedo de que alguien pudiese robarlas de la casa y contraer la pestealusarlas. Perocmopodraalguiencontraerlapestedesusropas? Kateseechligeramentehaciaatrs.

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Porquelmismosehabacontagiado. Chaucersoltunaexclamacindesorpresa. LamentedeKatevolvialosterriblesdasdelaenfermedaddeAlejandro. Un velo de oscuridad pareci descender sobre ella cuando las palabras del mdico le vinieron a la memoria: No debes dejar que escupa la medicina. Lo comprendes,nia?. Yosoloeraunaniapequea.Notengopresentestodoslosdetalles,pero recuerdoellugarmuybien,porqueparecateneralgomgico... Al ver que su angustia aumentaba, Chaucer se acerc un poco y le pas el brazoporencimadeloshombros. Para reforzar la fbula de nuestro romance dijo como explicacin. Eselugarcercadelosrobles,vuestropadrelorecordara? Sindudarespondiella. Entoncesloprepararemosparaqueambosvayisall. Perocmoconseguiremoshacerlellegarunmensaje? A travs de De Chauliac. Su posicin es tal que dispone de los medios parahacerqueseloentreguen,noimportadndepuedaestarvuestropadre.El rey enva mensajeros a Pars a menudo en estos das, con tantas cosas que atender; las sacas estn siempre llenas de mensajes y cartas para los distintos miembrosdelarealezafrancesaylosministros. Pero nuestro mensaje debe ser clandestino. Si lo enviamos con el correo delrey,alguiensindudaromperelselloyloleern. Sipueden. Porsupuestoquepodrn!Lossellossonsolocera,y... No me entendis, milady. Por supuesto que el sello se puede romper. Perosielmensajenosepuedeleer,entoncesnohaynecesidaddepreocuparse. Kateselevantmuybruscamente. Tus acertijos no me divierten, seor. Mir a los guardias, que haban advertidosusbitomovimientoylaobservaban. Por favor dijo Chaucer, ofrecindole una mano. No pretendo confundirosnialteraros.Porfavor,sentaosdenuevo. Ellasesent,aunquesuexpresinreflejabasuincertidumbre. Sienviamoselmensajecifrado,nadiesercapazdeleerlo. Tampoco padre, a menos que puedas introducirle mgicamente la clave enlacabezadesdelejos. Eso no ser necesario replic Chaucer con una sonrisa, porque ya la conoce.

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Sacrificaron al cerdo disparndole una de las preciosas balas en la cabeza; el sangriento trabajo que sigui fue realizado dentro del granero. Janie se agach junto al vientre abierto e identific el pncreas del animal, con la ayuda de un viejo texto de veterinaria. Llev el rgano humeante en una cazuela tapada, y pas del granero a travs de la casa hasta el laboratorio. A partir de ese momento, Kristina se instal en la pequea habitacin, sin ms interrupciones que las necesarias para comer algo. O las de las visitas de Evan Dunbar, supuestamenteparavigilarsusprogresos. Ocuparsedelasotraspiezasycortesdelanimalmantuvoatodosatareados durante el resto del da, incluidos los visitantes. Lany Dunbar decidi quedarse con el padre de la nia. A su hijo, cuya fascinacin por Kristina era enternecedoramente obvia, no hizo falta convencerlo para que se quedase. Los dems, al comprender que los que los esperaban se inquietaban por su suerte, tal como haba ocurrido con Michael durante la obligada ausencia, se despidieron en la verja a primera hora de la maana siguiente, con la promesa de regresar muy pronto con el animal adeudado, y los deseos de un feliz reencuentro con aquellos que haban dejado atrs. Nadie se engaaba con la alegra de la despedida. Se enfrentaban a un duro viaje, con peligros que nadie poda prever del todo, y largas explicaciones cuando llegasen a casa. Aquella nochelosviajerostardaranenirsealacamaparadisfrutardeunbienmerecido descanso. El padre permaneci junto al lecho de la nia, y dej a Lany Dunbar en compaa de sus anfitriones. Ella no tuvo ms remedio que ir al encuentro de Janie. Con Kristina permanentemente en el laboratorio, Caroline se hizo cargo de los nios. Lany entr en la cocina tras la marcha de sus compaeros y encontraJaniequecolocabauntrozodecarneenunabandejadeasar.

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Es una pena que no pudiesen quedarse para la cena coment Janie. Hoyelplatodeldaesunespecialdecerdo. TambinmaanaypasadoylosquesigandijoLanyconunasonrisa. Por una vez, me encantara darle un buen mordisco a un bonito trozo de salmn. Con limn aadi Janie con voz soadora. Quiz alguien ponga en marchaunapiscifactoraporaquundadeestos,ysemuestrenamables. Eso sera muy bonito. Entonces el tono de Lany se suaviz. Escucha, pretenda decrtelo antes, pero con todo el jaleo no tuve ocasin. Creo que lo que haces es extraordinario. No tengo palabras para decirte cunto te lo agradecemos. En realidad es cosa de Kristina. Pero, qu caray, todos tenemos que mantenernosunidosenestevalientenuevomundo,no? Janie abri la puerta del horno y coloc la bandeja en el centro; despus ajustelreguladordetiroymirsihabacombustiblesuficienteenelcajn. Esto funciona todo el tiempo? pregunt Lany. Seal el tubo de ventilacin.Norecuerdohabervistoningnhumofuera. Hacemos pasar el aire caliente por el stano en el invierno, para aprovechar el calor explic Janie. Tom instal un depurador de gases que retienelamayorpartedelaspartculas. Qubuenaidea. Mi marido es uno de esos tipos que no desaprovechan nada. Pero es un trabajoinfernallimpiarlosfiltros.Tenemosquehacerqueduren. Vosotros tenis mucha ms tecnologa que nosotros. El laboratorio; no habavistonadaparecidodesde... Seinterrumpi,ydespusvolviaformularlafrasedeotramanera. Esincreblequepodishacerinsulinaaqu. Quiz podamos hacer insulina. No hay ninguna garanta de que funcione.Pero,sialguienpuedehacerlo,esaesKristina.Esachicaesunatcnica brillante. Se apoy en el mostrador y cruz los brazos sobre el pecho. Espero haber dejado claro que no haba ninguna garanta cuando comenzamos. Quiz pueda de verdad producir la insulina, pero tambin podra ser que fuese demasiado tarde. Conseguiremos bastante para unas pocas semanas, pero despus tendremos que enfrentarnos al problema de continuar fabricndola duranteelrestodesuvida.Estodeahoraseguirpasndolesinotienelasdosis regularmente.Laheidoaverhacemuypoco.Estmuy,peroquemuyenferma. Nomejorarhastaquelepongamosunainyeccin. Tienesjeringuillasytodoloquenecesitas? Lastenemos. Cunta insulina se puede conseguir de un cerdo? pregunt Lany reflexivamente.Nomegustapensarquetendremosqueseguirmatndolos.

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No lo s. Pero Kristina ya habla de convertir algunas de las clulas que extrajodeeste,conlaayudadeunpardevirus. Lanysepusotensa. Tenisesosvirus? Tesorprenderasdelascosasquesepuedenencontrarmirandoalsuelo. Quizno. Escucha, el asado todava tardar lo suyo en estar listo, y tengo que ir a nuestra central elctrica para comprobar un par de cosas. Tom es quien se encarga, pero hoy est demasiado ocupado. Sonri. Te apetecera dar un paseo? Meencantara. Bien. Busca tu abrigo; en el sendero sopla mucho viento. Voy a echarle unaojeadaamipaciente,ydespusnosiremos. Volvialpocorato. Siguesincambiosconfirm. SupongoqueesoesbuenoapuntLany.Sealalarcocolgadosobreel hombroderechodeJanieypregunt:Debopreocuparmeporelpaseo? Janie se encogi de hombros mientras sacaba una aljaba del armario que habajuntoalapuerta. Nuncasesabeconloqueunosepuedeencontrarahfuera.Sonriyle guiunojo.PregntaselosinoaMichael. Eso funcion muy bien dijo Lany. Seal de nuevo el arco y las flechas.Tienesotro? Janie sac otro arco y ms flechas del armario. Dejaron el calor y la seguridaddelacasaymarcharonatravsdelbosquehelado. El sendero estaba bordeado a ambos lados por una densa maleza y las formaciones de piedra que los campesinos de Nueva Inglaterra haban maldecido durante siglos. Caminaron por encima de las races y las piedras, siempreatentasaloquepudieseestaresperandoparalanzarsedesdeunarama. Muy prontollegaron ala mismavista panormica quehaba cautivado aTomy Janieunaspocasnochesantes,ysedetuvieronacontemplarla.Alabrillanteluz deldaydesdesuelevadaposicin,veanhastaunossesentakilmetrosaleste. La superficie del lago rielaba con la luz del sol; las copas de los rboles estaban salpicadas de verde, en especial abajo en el valle, donde la primavera llegaba antes que en la montaa. Pequeas columnas de humo se alzaban desde tres lugaresseparadosenaquellaextensin. EstnahfueracomentJanieconairepensativomientrasobservabael valle. Hemos hablado de buscar el contacto con otros grupos un centenar de veces,peroannolohemoshecho.

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Probablemente sea lo ms sensato. Nosotros hemos salido unas cuantas veces. Al principio encontramos algunos amistosos, pero ninguno de aquellos grupos pareca querer unirse a nosotros. En retrospectiva, creo que en aquel momento an era demasiado pronto; fue durante la segunda primavera. As que esperamos un ao y salimos de nuevo. Fuimos a un campamento donde cremos que haba posibilidades, por la cantidad de humo que producan. Supusimos que estaban bastante avanzados. Lany se llev una mano a los ojos a modo de visera y despus seal al nordeste. All dijo. Ves la torre de telefona mvil, la que parece un rbol, un poco ms all de aquella colina? Janieseesforzporver,peseaquelaluzladeslumbraba. Creoques.Tieneunaramacolgando? Lanyasintiyaadi: All esdondeestn,oal menos donde solanestar.SoloDios sabequ ha sido de ellos. Era un desastre. Su campamento era como la pesadilla ms enloquecida de cualquier campista. Tiendas y cajas, mantas colgadas en las puertas, basura por todas partes. Haba una casa, pero estaba en un estado lamentable,secaaatrozos.Todoslosquevimosparecanenfermos. Janie miraba mientras Lany hablaba; por la tensin en su rostro, comprendiquelosrecuerdosnoeranagradables. Nos vieron venir... seguramente tenan algunos vigas... y nos tendieron unaemboscadaencuantollegamosexplicLany. DiosexclamJanie.Lasimgenesdesultimoviajeantesdeinstalarse enelrecintopasaronporsumente.Ansentacmosudedoapretabaelgatillo; losojosabiertosdesuatacantelamirabanensussueosenmsdeunanoche .Quhicisteis? DefendernoscontestLany.Quotracosapodamoshacer? Tenanarmas? Unpardeellas.Nosdispararonunascuantasbalas,peroeranmuymalos tiradores. Ella baj la mirada. Abatimos a un par de ellos y el resto sencillamentehuy. Abatir.Esosonabamuymilitar,ylaexpresindeLanyinsinuabaqueella misma quiz haba sido quien los haba abatido. Janie dej transcurrir unos momentosdesilencio. He pasado toda mi vida adulta intentando salvar vidas. Nunca imagin queselaquitaraaalguien.Peroenesemomentoeraloyo,ylohice. Lanytambinpermanecicalladaduranteunosmomentos. Desearapoderdecirquesoloocurriunavez.Hansidomuchasmsque una. Erassoldado? LarisadeLanyrebosabaamargura.

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No, era polica. Sigui un gran suspiro; sus hombros parecieron hundirseunpoco. Janieviountroncocadoalbordedelsendero. Pareces un poco cansada dijo, y seal hacia el tronco. Vamos a sentarnosunmomento. Con los ojos clavadosen el rostro de Lany, Janie dejvagar la mente, con la ilusindeque,conestanuevainformacin,losrecuerdosqueflotabanjustopor debajo de la superficie de su conciencia asomaran a la luz. Finalmente, afloraron; vio el hospital Jameson Memorial, y despus la escuela de Betsy rodeadaporunaalambradaypersonascontrajesprotectoresverdes.Recordla imagen de alguien que se quitaba el casco. Entonces, milagrosamente, vio el rostro de Lany Dunbar como lo haba visto la primera vez, un poco ms joven, la expresin atenta y preocupada. Casco en mano, la mujer haba sacudido la cabellera.Eramslargayconhebrasrubias,peroelrostroeraelmismo. Janiehabaintentado,infructuosamente,pasarasulado. RecordlasensacindelguantedevinilodeLanyenelbrazo,lapresinde sus dedos mientras la detena, y luego la voz: Lo siento, seora, no puede entrarah.... Terasbiocop...enNorthampton? Lanyasinti. Janieseenjugunalgrima. Cerraronlaescuela... Lanybajlamiradaymiralsuelo,comosisupieseloqueseguira. Miprimeresposo,ymihija... Janie no pudo acabar la frase. Despus de un momento de doloroso silencio,LanyDunbarapoyunamanoensubrazo. Lo siento. S que esto no es un gran consuelo para ti, pero no tenamos alternativa, haba que aislar el edificio. Muchsimas ms personas habran muertosinolohubiramoshecho. Detodasmanerasmuchosmurieron,pensJanie. Lo s. Tienes razn dijo con una voz que era poco ms que un susurro.Noesningnconsuelo. Siguiunsilenciomuyembarazoso,hastaqueLanymanifest: Probablemente no es necesario decirte cuntas veces ms tuvimos que hacerlomismoenotroslugares. No,noesnecesario. Mientras Janie luchaba con sus recuerdos, su nueva amiga mantuvo el suave y consolador contacto en su brazo. Al fin Janie se pas una mano por el rostro.

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Bueno, ya est bien. Despus de respirar profundamente, pregunt: CmoacabasteenOrange? Esunalargahistoria. Janiesealelhermosopanorama. Tenemostiempo. Lo tenemos, verdad? Es una de las cosas buenas de este nuevo mundo: mucho tiempo para pensar. Esboz una sonrisa. Fue un recorrido bastante tortuoso. En realidad, yo era agente de polica en Los Angeles. Tuve un gran caso... que me afect a m y a mi familia, y me pusieron en trabajos administrativos durante un tiempo. No s si recordars el caso de Wilbur Durand,elpederastaqueasesin... Janiesequedboquiabierta. Terasesepolica? Lany Dunbar, antigua agente de Los ngeles especializada en crmenes contralosnios,asinticonungesto. Oh,Diosmo.Aquelcasoaparecientodoslosperidicosylatelevisin. Janie frunci el entrecejo mientras intentaba recordar. Espera un minuto, fueelamigodetuhijoquequed... Tullido dijo Lany, que acab la frase por ella. S, Jeff era el mejor amigodeEvan. Medamiedopreguntarqutalresultaronlascosasparal. Lanysacudilacabeza. No lo super. En otras circunstancias quiz lo habra superado, pero su cuerpo estaba demasiado dbil despus de las cosas que le hizo Durand y cuando lleg el DR SAM, no tuvo ninguna oportunidad. Evan estaba destrozado. Pero todos tuvimos que reponernos de aquello bastante rpido. Perdiasusdoshermanasmsomenosalmismotiempo. AhorafueJaniequienleapoyunamanoamododeconsuelo. Pero Lany Dunbar pas velozmente por su propia tragedia, como si fuese algoparaloqueestabaentrenada. Me sacaron del trabajo administrativo cuando el DR SAM comenz a propagarse y me enviaron a la escuela de los biocops. Trabaj en el equipo que sali por primera vez para abrirles el camino a las otras unidades. Nos dijeron que ramos el equipoA. En retrospectiva, s que fue realmente un honor y que me estaban echando un cable por el trabajo que haba hecho con Durand. Reunieronenaquelgrupoalaqueyoconsideraralamejorgente. Laspalabrasfluyeroncomosilashubieseensayadoensumentemilveces. El Staphylococcus aureus mexicalis resistente a los frmacos, el DR SAM, entr a travs de la frontera por Tijuana, pero muy pocas personas lo saben. Solt una risita cnica. Los tipos de Washington no queran montar un escndalo, porque tenan muchas negociaciones diplomticas con Mxico, la

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mayora sobre temas de comercio e inmigracin, y tambin haba algunas corporaciones muy grandes que presionaban para mantener callado su origen paraquelosnegocios siguiesenfuncionandocomosiempre;almenosesoeralo que creamos en nuestra unidad. La verdad duele pero no ofende: aquella frontera era bsicamente una cloaca abierta. Todas las enfermedades bajo el sol entrabanporall.Inclusodespusdel11S. Peroloquerealmentenoqueranquenadiesupiese,quizparaevitaruna histeria como la del 11S, es que la llegada del DR SAM no fue exactamente un fenmeno natural. Todo aquello de que no se haba podido establecer su origen noeramsqueunamentira. Eso era algo que siempre nos habamos preguntado dijo Janie en voz baja. Pues no te lo preguntes ms. La bacteria no surgi por mutacin. Fue creada, muy inteligentemente, para que pareciese un hecho natural. Pero haba indicios. El Centro de Control de Enfermedades mantena una muy estrecha vigilancia sobre las bacterias activas de aquella regin, incluso con las limitacionespresupuestariasquetuvieronhaciaelfinal,porquelaregineraun desordenabsoluto.Solohabaunabacteriaquetenaelpotencialparadarlugar a la creacin del DR SAM, y se haban necesitado tres mutaciones para llegar all. Algn genio de nuestra unidad de soporte hizo el clculo; la probabilidad dequetresmutacionesnaturalestuviesenlugardeesamanerasindejarningn rastro de sus estados intermedios estaba fuera de los lmites de las probabilidades negativas. Algo as como de cincuenta billones a uno que pudiesesucederdeesamanera. As que alguien lo prepar. Dios mo. Janie hizo una pausa. Ni siquierapuedoimaginarquinpodrahacersemejantecosa. La misma clasedepersonas que estrellan aviones contra los edificios. No haydiferencia. Laescalaeraunpocomayor. Nossielloslocomprendieron. DespusdeunosinstantesdesilencioJanieseal: Pero todo el mundo dijo que era natural: los cientficos, los mdicos expertos...Porqunadiemsllegalamismaconclusin? No tengo una respuesta para eso. Creo que es probable que alguien lo hiciera. Haba unos cuantos cientficos muy destacados que murieron en el primer estallido. Era de esperar que la mayora de ellos supiera cmo mantenerseasalvo. Las implicaciones de lo que Lany acababa de decirle eran enormes; Janie permaneci sentada en el tronco en silencio hasta que recuper la calma.Al fin dijo: Alguiensabeexactamentequinfueelresponsable?

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Lanycambideposicin. Nadie se hizo responsable pblicamente; pero, segn los rumores que corran en nuestra unidad, se trataba de un grupo fundamentalista: fanticos religiososquesehacanllamarlaCoalicin. Supuestamenteeranunamezclade extremistas; diversas sectas de musulmanes y cristianos fanticos, que dedujeronqueseramsfcilsumergiralmundodenuevoenlaEdadMediasi cooperabanydespussedividanlosdespojos. Yqumsapropiadoquelapeste?,pensJanie. Dedndeeran? De todo el mundo. Pakistn, Arabia Saud, algunos de los antiguos estados soviticos. Omos que algunos cientficos rusos desplazados suministraron la materia prima; muchsimas muestras de microbios desaparecieron del equivalente ruso del Centro de Control de Enfermedades cuando se derrumb la Unin Sovitica. Estbamos demasiado ocupados rastreandobombasperdidasparapreocuparnosdeunoscuantosbichos. Loque resultserla mayor amenazamusit Janie. Alguien trat de pararlelospiesaesaCoalicin? Lanyseencogidehombros. No lo s. Si alguien lo hizo, tuvo que ser mucho despus del primer estallido. Pero quin poda ocuparse? El ejrcito, la CIA? Todo era muy confuso. En mi opinin, todava estn ah fuera, y trabajando duro para crear mscaos. Elsonidodeunashojassecas,msfuertequeelquepodaproducirlabrisa de montaa, las arranc de su concentracin. Janie se volvi hacia el sonido y vio una pequea bandada de pavos no muy lejos entre el matorral. Se sent bienerguida,sacunaflechadelaaljaba,lacolocenelarcoydispar.Alorel zumbido de la cuerda, las aves remontaron el vuelo y desaparecieron en el bosque.LaflechadeJanienodioenelblanco. LadeLanynofall. Es un ave muy grande coment Janie mientras observaba al animal abatido. Lany se agach y se levant una de las perneras. Sac el pual de la funda sujetaalapantorrilla,ydespusseloofreciaJanie. Quieresthacerloshonores? Janieseagachparalevantarsupernera,ydejalavistaunafundasimilar. Estuave. Vale. Lany le cort el cuello al pavo. Cesaron los movimientos. Observaron mientras la sangre manaba del mun. Cuando disminuy hasta convertirse en ungoteo,Janiedijo:

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Tendramos que llevarlo cada una de una pata. Es demasiado pesado paracualquieradelasdos. Se llevaron al pavo decapitado entre las dos hasta la central elctrica. Despus de una rpida inspeccin, todo pareca estar en orden, as que volvieron al sendero, esta vez ms rpido que a la ida; un rastro de sangre frescatenalapsimatendenciadeatraeradepredadoresmsgrandes.Alpasar por el mismo punto panormico de antes, Janie mir las distantes torres de telefonamvilycomentconunsuspiro: Noserafantsticosipudisemoshacerlasfuncionar? Qudemonios,siyaestoydesangrehastaelcuello. Tom se llev el pavo al granero y lo destrip; arroj los despojos intiles al montnderestosdecerdo,ydespusvolviameterlosdemsenlacavidad. Entraron para ver a la nia, que pareca estar resistiendo milagrosamente. El padre mantena la llorosa vigilia. Janie le toc el hombro para consolarlo, peronodijonada.Cuandovolvieronalacocina,coment: No quiero darle falsas esperanzas, pero no crea que lograra aguantar tanto. La infeccin en la pierna es muy grave. Pero quiz los gusanos estn consiguiendo aliviar en parte al organismo. Una vez que la infeccin est bajo control... Lany observ cmo Janie pona una gran olla con agua en la cocina de hierro. Dndeestntodoslosdems?pregunt. Ocupadosensustareas.Enestapocadelaohaymuchoquehacerpara tenerlotodopreparadoparalasiembra.Sabesqupasarconlosdespojosque Tom ha juntado? Te aseguro que debe de estar planeando hacer algn fertilizante.Lomolertodoyharesaespeciedecaldorepugnante.Edcreeque vale oro. Los dems estn fuera preparando el terreno; las verduras y las zanahorias se podrn plantar muy pronto. Tenemos un tractor; Tom y Terry consiguieron hacer que funcione con etanol, as que podemos usarlo para sembrar. Durante un tiempo aramos con ayuda de los caballos, pero era una pesadilla con el terreno rocoso de aqu arriba.Aquella bonita pared de piedra a lo largo del final del patio est hecha con las que sacamos en los dos primeros aos. El agua herva para cuando Tom entr con el pavo. Mientras le arrancaban lasplumasalave,Lanycontinuconlainterrumpidahistoriadesuviajealeste. Trabaj con un polica en Boston en el caso Durand. El viejo Wilbur era originario del sur. El polica estaba felizmente casado cuando nos conocimos, pero su esposa falleci en la primera irrupcin de la bacteria. Nos mantuvimos en contacto. Cuando empezaron a enviar a los biocops por todo el pas,

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consegu que me transfirieran a Boston. Pete y yo, bueno, nos unimos rpidamente despus de aquello. Casi con vergenza, aadi: Las cosas tiendenaacelerarsecuandoelmundosedesplomaanuestroalrededor. Como si no lo supiese dijo Janie con toda sinceridad. La manera como me un con Tom fue similar, aunque nos conocamos desde haca muchsimosaos.Unoseconcentraporcompletocuandolonecesita. NodijonadadeBruce. Lanysonridenuevo,peroestavezcontristeza. Deseara poder decir tambin que mi situacin tuvo un final feliz. Suspirconexpresinsombra. Janie la mir en silencio, comprendindola, mientras Lany quitaba una plumatrasotradelpavo,hastaqueellarecuperlacalmayhabldenuevo. As que cuando comenzaron a transferir a gente fuera de la zona de Boston, les dije que no me importara que me enviasen a algn lugar donde no hubiese tantos recuerdos. Evan me acompa. Estaban tan desesperados por tener voluntarios que aceptaron casi todo lo que ped. Fuimos a Hamp por un tiempo; el cuado de Steve Roy era el alguacil, y tuve algunos tratos con l. Justo antes de que las cosas se pusieran realmente feas, l estableci contacto conmigoymepreguntsiqueraveniraOrange. Unaofertaquenopudisterehusar. Ellaasinticonairegrave. Evan y yo nos marchamos precisamente cuando la segunda oleada comenzaba a hacer estragos. Supongo que no tengo que decirte lo que pas despusdeaquello. NodijoJanie.Nohacefalta. Kristina sac a Janie de un inquieto sueo en las horas previas al alba. Ella sesentrpidamente;Tomsemoviasulado. Creoqueesthechadijolamuchacha. Janieapartlasmantasysesentenelbordedelacama. Ya? InclusoenlapenumbravioelbrillodelosojosdeKristina. Vamosaadiesta,ylaarrastrconella. Janie se detuvo delante de la pantalla del ordenador y mir los resultados en las lecturas del bioespectrmetro. A lo lejos se oa el ruido de las otras personas que se movan por la casa. Las lneas, las barras y los nmeros no significabangrancosaparaella. Esestoloquesesuponequees?Estssegura? Kristinasealunalneadetextoenlapantalla. Esaeslafrmuladelainsulinasinttica.

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Todava en camisn, Janie se sent en el borde de la cama de la nia. Lav una pequea zona del delgado muslo con agua y jabn y despus lo enjuag bien. Clav la aguja en el msculo lo que quedaba de l y empuj suavementeelmbolohastavaciarlajeringuilla. Elpadreledirigiunamiradadesplica. Si funciona, no tardar mucho. Lo sabremos muy pronto Le palme el brazocontodalaconfianzaquepudo,ydespuslosdejsolos. Los dems ya estaban reunidos en la sala. Solo Sarah y Alex continuaban durmiendo. Y?preguntMichael. Esperaremosyrezaremos. Un poco ms tarde, el padre entr en la habitacin. Todos se volvieron hacial,peronadiedijounapalabra. Hapedidoaguaanunci.Laslgrimaslebaabanelrostro. Unaestruendosaaclamacinsonenlasala;todoscorrieronarodearloyle dieron abrazos de alegra y felicitacin. El padre se separ y cogi a Kristina entre sus brazos, y la estruj efusivamente. Janie fue a la cocina a buscar un vasodeaguay,conpasosligeros,sedirigialasaladevigilia. CreoquefuerealmentelamayorinvencindelsigloXXafirmMichael mientras revisaba el parche hecho con cinta para juntas en la pernera del traje verde. LagentedeOrangehabalavadotodoelbarrodelacada,yademshaban donadounpocodesupreciosareservadecintapararepararlo. Pordentroyporfueradijo.MiraCaroline.Nopuedoimaginarque estonoaguante. Ms le vale manifest ella. Ahora mismo, ni siquiera me importan aquellospuntoscalientes. Todava necesitamos saberlo le record l con dulzura. Nos distrajimos por... Hizo una pausa, en busca de las palabras. Por todo lo dems dijo al cabo. Con un poco de suerte no habr ms aventuras. Promtemequenovolversatenermiedo. Ellalohizo,perolsabaqueencuantocruzaralaverjavolveraelmiedo,y no desaparecera hasta que l regresara. No haba nada ms que pudiese hacer para tranquilizarla. Llevaba el traje en una bolsa, porque esta vez iba acompaado por personas que lo ayudaran a ponrselo y quitrselo cuando estuviesencercadelpuntoderecoleccin.

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Lany y Michael salieron los primeros, despus el padre y la nia en un caballo. Janie y Evan marchaban en la retaguardia. Cuando las puertas del mundo seguro se cerraron detrs de ella, Janie mir atrs y rog por volver a pasarporellas,almenosunavezms.

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Chaucer,entradijoelrey. El joven se levant de la profunda reverencia y cruz la sala de audiencias. Mientras se acercaba al rey advirti que no estaba por all ninguno de los habitualesaduladores. Necesitodenuevotushabilidades. Porsupuesto,majestad,estoyencantadode... S lo interrumpi el monarca. Se levant en toda su completa e impresionanteestatura.Esfcilentenderqueloests. Con la sensacin de haber sido objeto de un reproche, Chaucer se mantuvo inmvil en la lujosa alfombra roja; contra lo habitual en l, por una vez permaneci callado mientras el rey paseaba lentamente a su alrededor. Cuando alfinsedetuvo,Eduardocoment: Has madurado hasta convertirte en un apuesto joven. Tu madre y tu padre siempre hablan bien de tus progresos con las letras. Desde luego, nosotros somos los beneficiarios de tu capacidad y vemos los progresos de primeramanomientrasnuestroescribienteestocupadoenotrosmenesteres. Gracias,majestad. Me han dicho aquellos que os han observado juntos que mi hija tambin teaprecia. As que, como Kate me haba dicho, aqu est la advertencia, pens Chaucer.Seaclarlagargantaconnerviosismo,ydespusdijo: Seraunhonorindescriptibleseradmiradoporunadamacomoella. Elreysonridivertido. Espreciosa,noesas?Mehacerecordaramipropiamadre,inclusoms queIsabella.Sinduda,tieneciertoparecidoconmigo,nocrees?

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Sin ninguna duda, sire. Si se me permite ser tan atrevido como para decirlo de nuevo, porque lo he dicho muchas veces antes, tiene un asombroso parecidoconmiseorLionel. Ah, s, lleva la sangre Plantagenet con la misma gallarda que su hermano. Se sent de nuevo en su silla de madera tallada y estir las piernas.Tengoplanesparaelfuturodemihija,Chaucer,quesonimportantes para el bienestar de nuestro reino. Un da cercano se casar; te prometo que se casarbien.Porlotanto,deboinsistirenquecualquierafectoentrevosotrosdos permanezca siendo solo un divertido coqueteo, un pasatiempo, si t quieres, y quenoleprofesesningntipodeamorniningunaotratontera. Antesderesponder,Chaucerreflexionunmomento. Por supuesto, sire, cumplir con vuestra peticin. Hizo otra pausa y agreg: Con vuestra indulgencia, mi seor, de verdad consideris el amor unatontera? Joven,ahoranoeselmomentoidealparataldiscusin. Lo comprendo, majestad, pero planteo esta pregunta filosficamente y con todo el debido respeto, porque no quiero desagradaros. Solo lo pregunto porque es fcil de ver que vos y nuestra amada reina, vuestra esposa, todava mostrisenmuchasocasionesunmaravillosoafectoelunoporelotro. Elreysoltunacarcajada. Muy bien dicho! Todava eres joven, Chaucer. Algn da comprenders las muchas formas que toma el amor. No te recomendara el amor regio como un modelo para emular. Luego volvi a adoptar un aire grave. Por el momento, debo insistir en que te abstengas de cualquier relacin seria con mi hija. Es bueno y agradable para ella recibir de vez en cuando las atenciones de un caballero digno como t. Pero no podemos crear falsas esperanzas en su corazn, porque cualquier idilio contigo no contar con mi aprobacin, a pesar detusmuchascualidades. Chaucersemantuvotanimpasiblecomopudoyrespondiconunavozsin inflexiones. Lo comprendo perfectamente, sire. Pero permitidme que me despida de ella amablemente; es una joven sensible, como sin duda ya os habris dado cuenta. Desdeluego.Samableydulceconella;soloDiossabequesemereceun poco de dulzura despus de los horrores que vivi en Europa. De haber yo sabido... Bueno, no hablaremos de su desgraciado pasado ahora mismo; no podemos cambiarlo, por mucho que uno deseara hacerlo. Me alegra que hayamos llegado a esta comprensin. Ahora, si tienes la bondad de coger la pluma, te dictar algunas cartas. El mensajero partir por la maana y hay muchoqueescribir.

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Durante varias horas, Chaucer escribi mientras el rey dictaba; un par de veces le pidi al soberano que hiciese una pausa para poder descansar la mano y aliviar la tensin. Era muy tarde cuando acabaron la ltima carta, una especialmente larga; esa sera su ltima oportunidad para poner en marcha el planquelyKatehabantrazado.Alzlamiradaparasabersielreylovigilaba y vio que el monarca se frotaba los ojos, fatigado. Chaucer volc el tintero deliberadamente,ehizoquelatintacayesesobrelapgina. Se levant de un salto y recogi el pergamino para contener la mancha. El reysevolvialescucharelsbitoruido. Mis disculpas, majestad dijo Chaucer. Tengo la mano acalambrada; por favor, perdonad mi estpido espasmo. Le mostr al rey el papel manchado. Reescribir esta carta esta noche y os la traer para que la sellis cuandoestacabada. Elreymirelpergaminomanchadoyfruncielentrecejo. Muy bien, pero trelo de nuevo antes de la hora tercia de maana. No queremosdemorarlapartidadelcorreo. Lohar,seorprometiChaucer. Seacercalamesa,recogidoshojasdepergaminoyotrofrascodetinta,y conunaprofundareverenciasalideldespachodelrey. HabadosguardiasdiferentesapostadosdelantedelapuertadeKate,pues haban relevado a los que permanecan vigilndola la mayor parte del tiempo. Ninguno de los dos brutos le dijo nada a Chaucer mientras l esperaba que respondiesenasullamada. LapropiaKateabrilapuerta. Vuestra clase de escritura, milady dijo Chaucer, mientras le mostraba los pergaminos y el tintero. He corregido los errores. Su Majestad est bastante molesto y ha aconsejado que los repasemos juntos. Al ver su mirada dedesconcierto,aadi:Inmediatamente. Katemiralosguardias;nomostrabanelmenosintersenChaucer,quese habaganadounareputacindeexcntricoporsusexageradosmanierismos. Oh, muy bien, si el rey insiste asinti ella, al haber entendido finalmenteelengaodeChaucer.Cerrlapuertaencuantoesteentr. Chaucer la cogi del brazo y la llev al extremo ms alejado de la habitacin. El correo se marcha maana por la maana le susurr, as que hay poco tiempo. Le mostr el pergamino y el tintero. Ahora solo tenis que decirmeququerisqueleescribaavuestropadre. No hubo ninguna vacilacin, porque el plan haba ocupado todos los pensamientosdeKate. Dilequenosencontraremospasadoslosrobles.Elprimerodemayo.

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Chaucer se sent a la mesa y comenz la tarea de escribir el mensaje; solo hizo alguna que otra pausa para considerar las palabras, y un par de veces borr lo que haba escrito para sustituirlo por un trmino nuevo. En cierto momento le hizo preguntas sobre sus intenciones y su destino. Al concluir el trabajo,leentreglahojaaKate,quienleyvidamentelaslneas. Ellalomircuandoacabdeleer. Unpoema.Nuncasemehubieraocurrido. He intentado que no se reconociera mi letra. Mis disculpas por la mala caligrafa. Yo misma no lo habra hecho ni la mitad de bien afirm Kate, y l lo entender. Eso es todo lo que importa. Eres una maravilla, Chaucer. Una verdadera maravilla. Le devolvi el pergamino, con el rostro encendido por laemocin. Despusdeenrollarloseloguardenlamanga. Saldr con el correo por la maana. Tom su mano entre las suyas. Pero antes de irme hay que atender otro asunto. Titube durante unos segundos, y despus dijo: Al parecer, hemos sido muy convincentes en nuestra actuacin como enamorados. El rey, como habais dicho, ha tomado nota,condesaprobacin. Ah,bueno,esloqueesperbamos;porcierto,loquedesebamos. Chaucerlanzunsuspiroyagachlacabeza. Kate le aferr la barbilla y le levant el rostro hasta que sus miradas se encontraron. Nofueunaactuacindeltodoconfesenvozbaja. Ah,miqueridaKate,orosdecirestaspalabras...Misangreseacelera!Os habisconvertidoeneldeseodemicorazn. AhorafueKatequiensuspirlargamenteyconfuerza. Sabamos que esto poda pasar, pero el saberlo no disminuye mi tristeza enlomsmnimo.Miadmiracinportucorajeytulealtadhaciamesinfinita. Me honris con ese sentimiento afirm Chaucer. Uno no espera ganarlaadmiracindeunadamacomovos. Te has ganado la ma, y siempre la tendrs, mi querido amigo y compaero. Chaucer dej que la alabanza madurase en su corazn, pero su placer fue breve. Me apartar de vos con suavidad, para no provocaros dolor. Podemos encontrarnos una o dos veces ms para ultimar los detalles de nuestro plan. Pero hemos de ser cuidadosos, para evitar que el rey me prohba del todo estar envuestrapresencia. La joven permaneci silenciosa por un momento, y despus dijo con tristeza:

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Cuandomevayadeaqu,quiznuncavuelvaaverte. Chaucerseacercaellayapoylasmanosensucintura. Cuando estis lejos de aqu y de nuevo sana y salva con vuestro hijo, no sentirisla profundanecesidaddemicompaacomo sentsahora.Mealegra y meentristecealavezcomprenderlo. La alegra y la tristeza se confunden a menudo replic Kate, y cuandovivalejosdeestosconfinesseguirdeseandotucompaa.Thacesque sonra,inclusoaqu.Imaginacmosonreirasincadenasenmicorazn. Har de esa idea mi misin afirm l. Ahora dadme la inspiracin que necesito para alimentarla. La acerc a l y la bes en los labios, y, al no sentirningunaresistencia,lacienunfuerteabrazo. El sol entraba por la ventana y recortaba la silueta del rey cuando Chaucer accedi a la sala de audiencias privadas a la maana siguiente. A contraluz, la abultada barriga y la postura encorvada del monarca resultaban muy poco agraciadas.Eljovencarraspeparadaraconocersupresencia. Buenosdas,Chaucerdijoelmonarcasinmirarlo. Buenos das para vos tambin, majestad. He copiado fielmente la carta estropeada.Deboponerellacre? Delante del rey haba dos pilas de documentos oficiales. La pila an por leererasignificativamentemsaltaquelapilaqueyahabaacabado. Esperoquenohayasinsertadounadeclaracindeguerraeneltexto. No, seorrespondi el joven. Se ri, con demasiado nerviosismo para sugusto. Muybien,yasabesdndeest. Chaucer se apresur a ir a la mesa antes de que el rey pudiese cambiar de opinin. Permitidme que lleve esto al correo enseguida. Despus de todo, la demoraenacabarlaeselresultadodemitorpeza. Muy generoso por tu parte, maese Chaucer. Mi sirviente te agradecer el descansoquelepermites. Encantadodeserviros,seor. Se alej a la carrera, con una carta en la mano y otra en la manga, ambas selladas. Las redomas, las cubetas y los medidores estaban dispuestos en una ordenada fila a lo largo de la parte de atrs de un banco de trabajo. Un esqueleto humano completo colgaba de una percha de madera en un rincn. Por todas partes haba dibujos de los rganos internos hechos por la mano de

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De Chauliac, como aquellos que Philomne le haba mostrado en la biblioteca. Alejandro permaneci en medio de todo eso y dej que su magnificencia lo empapase. Philomne entr, toda sonrisas. Llevaba puesto un sencillo vestido azul sobreelquesehabaatadoundelantalcongrandesyprofundosbolsillos. Unamaanagloriosacoment.GraciasaDiosporeso. llacogidelamano. GraciasaDiosportusdulceslabios. Y por los tuyos. La muchacha se puso de puntillas y lo bes suavemente, demorndose por un momento. Crea que nunca llegara a conocer tanto placer. Y ahora conoceremos el placer de trabajar juntos en nuestromenester. Mi buena fortuna contina asombrndome. Ech una ojeada a la habitacin, y de nuevo se sinti admirado por lo que vea. Est incluso mejor equipadodeloquepodaimaginar. Lo s. Me temo que si alguna vez me veo forzada a hacer mi trabajo en algunaotraparte,aquellugarsequedarmuylejosdeloquehayaqu. Solonosfaltalapresenciadelmaestroparacomenzar. Ah dijo ella. De Chauliac no se reunir con nosotros hoy; todava estenlacama,descansando. Elprimermomentodedesilusindiopasoalacomprensindequetendra aPhilomneparalsolodurantetodoelda. Entoncescomencemos. La primera de las pginas que necesitaban correccin y verificacin yaca delante de ellos en una mesa. Muy pronto establecieron un ritmo de trabajo; Alejandroleaeltexto,unprrafoalavez,yluegolosdosdiscutanlaexactitud delaspalabras.DespusPhilomneescribalascorreccionesenlaspginaspara que las leyese De Chauliac. De vez en cuando discutan lo que podran parecerleirrelevanciasacualquiera que no conociese a De Chauliac tana fondo como ellos.A menudo, las discusiones giraban alrededor de una nica palabra, queunoencontrabasatisfactoriayelotrodeficiente. De elefantiasis, varicelas e inflamaciones de la vena media, y grandeza sin par... Grandeza, largueza, inmensidad... Evaluaban distintas palabras, hasta que finalmentesedecidanporlaprimera. Cada poco tiempo,Alejandro dejaba la sala para ir a ver a Guillaume, cuyo nuevocompaeroparecaserbastanteamistoso.Alejandrosufraunpocoalver que el nio no pareca extraar a su abuelo, pero aquello le permita la libertad de prestar atencin al trabajo. Continuaron hasta la noche y compartieron la cena en la sala, cuando el resto de la servidumbre de la casa, incluido De Chauliac,yaestabanacostados.

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Cada da, al acabar el trabajo, compartan la tarea de cuidar los instrumentos, y trabajaban codo a codo con alegra. Una noche en que se ocupaba de lavar los instrumentos antes de guardarlos, Alejandro mir a Philomne. La joven arreglaba las pginas en las que haban trabajado aquel da, y no se dio cuenta de su observacin, porque el tintineo metlico continu mientras l la espiaba. Al contemplarla, comprendi que haba llegado a conocerafondoaesamujer. Esascomomaridoymujerdeberancompartirsutiempo,pens.Porun momento, sus pensamientos se dirigieron a Rachel y a los servicios prestados a su familia enAvin. Cuntas veces su propio padre lo haba urgido para que secasaseconella?Nolaspodacontar.Ensucorazn,sabaquehabrasidouna esposa buena y obediente. Con el tiempo habra llegado a quererla, como haba dicho su padre. Saba con toda certeza que eso era lo que la propia mujer deseaba. Pero l nunca la habra amado de verdad, no de forma tal que le hubiese permitidopedirleaellaquecompartieselavidatruncadaquetenapordelante. Haba amado a Adele con una parte de su corazn cuya existencia desconoca. Y saba que aquel sentimiento se haba perdido para siempre; el peligro de su tiempo, la urgencia de su cortejo, su propia inocencia juvenil: aquellas condiciones nunca se volveran a repetir. Pero Philomne era una camarada de su mente, de su propia alma. Haba llegado a valorar las horas que pasaban juntosmsdeloqueeracapazdeexplicar. La jovenalzlamirada de las hojasy vioque l la observaba. Sonri,ypor unosinstantesAlejandronoechenfaltaasuhija. Cuando lo llamaron a la noche siguiente a la habitacin de De Chauliac, Alejandro supuso que era para hablar de su progreso en el trabajo del libro. Pero muy pronto comprendi, por la expresin de su mentor, que ese no era su propsito. En una bandeja dorada, al pie de la cama, haba una carta. El sello estaba roto.DeChauliacselasealconunlevemovimientodelabarbilla. Adelantedijo.Puedesleerla. Alejandro cogi la carta. Ech una ojeada al sello, y despus mir a De Chauliac. Lleg a mediados del verano de 1349. brela y lee lo que el rey de InglaterratenaquedecirsobretufugaconKate. Alejandro desenroll el pergamino y comenz a leer la carta. Estaba escrita enunfrancscortesanoporunamanoeleganteyempezabaconloshabitualesy floridos saludos, que pas por alto. El tono de la misiva no era amistoso, pero

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tampoco estaba cargado de furia. Se pase con nerviosismo mientras sus ojos recorranlapgina. Nos resulta desde luego curioso que el mdico seleccionado por vos apara atender a nuestra corte pudiese ser un hombre al que solo podemosdescribircomodedudosaascendencia. Dudosa ascendencia dijoAlejandro en voz alta. Mir a De Chauliac. Qudelicadamenteexpresado.Volvisuatencinalapginayley. Recordaremos, por supuesto, estos acontecimientos, pero es nuestra sincera esperanza que nunca se presente la ocasin en que nos sintamos obligadosatratarelasuntoconelSantoPadre. En otras palabras, usar esto contra ti ponindolo en conocimiento del Papacuandolocreaconveniente. ErasucartadetriunfodijoDeChauliac,peronuncahizousodeella. Clementemuriantesdequelpudiesehacersujugada. Pero por qu no plante este asunto al nuevo Papa, si tus acciones habansidotandeplorables? Jesucristo dijo: Dad al Csar lo que es del Csar, y el mismo principio seaplicaaqu.Porserdeunafediferente,quiznolosepas. PuesresultaqueheledoesepasajeconGuillaumemientrasestudiabatu Biblia. Hay que felicitarte, colega, por tu amplitud mental en la educacin del chico. Me atrevera a decir que yo mismo no lo hubiese hecho, si la situacin fuese a la inversa. En cualquiercaso, un nuevoPapa raravez seinteresa por los problemas de su antecesor. Est ms interesado en crear los propios, si la historia sirve para algo. Cuando muri Clemente, Eduardo perdi su oportunidad. Alejandro ley el resto de la carta rpidamente. Haba vagas amenazas de venganza si la nia no era devuelta, pero en conjunto era mucho menos virulentadeloquehabraesperado.Devolvielpergamino. Medalaimpresindequeenaquelmomentosesintifelizdeverselibre deella,yquesusprotestaseranmsunamaneradepresionaralPapa. Efectivamente asinti De Chauliac. Pero las circunstancias han cambiado,comotieneneldesagradablehbitodehacer. Ahora,cuandoellapodraserletil,latiene. S,peronopormuchotiempo,esperemos. De Chauliac levant la manta y busc por debajo de ella, y al cabo de un momentosacotropergamino,quedepositenlabandeja.

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Esto lleg por correo a ltima hora de la tarde, mientras t todava estabas absorto en tu trabajo con Philomne. Naturalmente, no quise interrumpirte. Creo que la carta va dirigida a ti aunque lleva mi nombre en el sobre.Denuevo,esdeInglaterra,y,cosacuriosa,tieneelsellodelrey. Alejandrocogielpergaminoylosostuvoenlasmanos,casisintocarlo.Lo mirdelderechoyelrevscomosiquisiesedeterminarsierarealounasimple invencindesumente. DeChauliacresolvieldilemaporl. breloleordenelfrancs.Lelo. Alejandro se sent en una silla de respaldo recto junto a la cama de De Chauliac, con la mirada fija en el pergamino. Desenroll despacio la nica pginay,trasunarpidaojeada,miraDeChauliac. Ingls!exclam,sorprendido.Peroquin...?Cmo...? No lo s, dado que yo no leo ese idioma. Aunque la carta lleg con su sello,no creoqueEduardo sepaescribir eningls. Quizhayadesarrollado una inclinacin acadmica a su avanzada edad y le interese la lengua hablada por lasclasesbajasdesureino,peromecuestacreerlo.Porlotanto,presumoqueva dirigida a ti. Si no es as, si resulta que el destinatario soy yo, de todos modos depender de ti, porque soy incapaz de descifrarla. As que lela, colega, y despusdimequdice;ardoencuriosidad.

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Michael oa su respiracin dentro del traje, pero no el clsico silbido que indicara una fuga. El resto de los viajeros se mantuvo a una distancia prudencial mientras l caminaba lentamente por las agrietadas aceras hacia el primerodelostrespuntosderecoleccin,yeludacuandopodalosmanojosde hierbassecasquesobresalanentreelcementoycrujanbajosuspesadasbotas. Mientras suba con mucho cuidado los escalones de entrada del edificio Victorianoabandonado,miraunladoyaotroysepreguntsilosespritusde los ocupantes de otros tiempos estaran acechando desde otra dimensin, observando mientras l invada su antiguo hogar con su traje aliengeno. Era incapaz de imaginar lo que podran pensar de l. Habra algn nio de pantaln corto con un aro, o una dama victoriana con el vestido almidonado y los brazos cubiertos con encaje incluso en el ms caluroso da de verano? Quiz alguna viuda vestida de negro, con un broche de perlas en el ajustado cuello de su camisa y un chal sobre los hombros, como si quisiese mantener a rayaaldemonioverde? Lleg delante del mostrador de la cocina; tena que pasar el bastoncillo por la superficie, justo a la derecha de la pila. Hizo su trabajo rpidamente y despus guard los bastoncillos en su recipiente. Cuando acab, ech una rpidamiradaenderredor. El lugar pareca desierto, pero en todas partes haba pruebas de vida animal. Se abri camino a travs de las telaraas que unan los pocos muebles, tan estropeados que no vala la pena robarlos. Insectos petrificados, pequeas deyecciones negras; recorri todo con la mirada al ritmo de la respiracin dentro del casco.A lo largo del alfizar de la ventana vio huellas de zarpas. Por la campia haba gatos monteses, aquellos que haban conseguido escapar de sus primos depredadores. Podan ser muy fieros si se los provocaba o estaban

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hambrientos, y los desgarros producidos por sus uas le estropearan para siempreeltraje.Semostrmsalertaquenunca. Le llam la atencin una puerta abierta al final de la cocina, y asom la cabezaconcuidado.Acurrucadaenunmontndetraposhabaunagataconsu camada. En una esquina, como si los hubiesen ordenado all, haba una pila de restosderoedores,algunosesquelticos,otroscubiertoscongusanos. La gata se levant, y todos los gatitos cayeron de sus tetas sobre el montn de trapos. El animal era piel y huesos, y le gru mostrndole los dientes. l retrocedi sin apartar la mirada. Se apresur a salir de la casa y baj los escalonespodridos,confiandoennopisarunescalnroto. Los otros lo ayudaron a montar en Galeno. Se levant el visor y respir profundamente. He visto pruebas de que hay muchos ms ratoncillos y ratas que la ltima vez que estuve aqu. No s lo que significa, pero s que no me lo estoy imaginando. Mir a Janie, que sac su preciosa libreta y tom unos pocos apuntes. Se marcharon a toda prisa hacia los otros dos puntos de recogida; Michael fue rpido y eficaz en la obtencin de las muestras necesarias y, de nuevo, coment elaumentodelapoblacinderoedores. Elsolestabacasiensupuntomsaltocuandoalfinpudoquitarseeltrajey vestirse con sus prendas normales. Con las muestras guardadas en las respectivascajasdecepillosdedientes,losviajerosabandonaronagradecidosla zonacalienteycontinuaronlamarcha. El descenso a Orange fue ms fcil esta vez, porque se haba derretido casi todoelhieloconlallegadadelaprimavera.Arribaronaltimahoradelatarde, para gran alivio del resto del grupo, que les dio la bienvenida. La paciente de Janiefuellevadaasupropiahabitacin,denuevoporsupadre,rodeadaporlos otros nios de Orange, todos ansiosos por saber de su gran aventura en el mundo exterior. Ninguno de ellos saba lo cerca que haba estado su aventura determinarentragedia. Despusdeveracomodadaasupaciente,Janielehizootrapruebadelnivel de azcar en la sangre y luego le administr la dosis correcta de insulina, y por un momento se pregunt cmo haran para determinar la dosis adecuada cuando se acabasen las tiras de reactivos. Esper a que la nia estuviese de buennimo,paradejarlaalcuidadodesupadreysaliralexterior. Explor sin vergenza, con una excitacin semejante a la que habra experimentado en un pas extranjero. Cont treinta y dos personas en Orange, incluidos seis nios; una pequea ciudad por propio derecho. Los adultos tenan un maravilloso surtido de oficios: carpinteros, albailes, mecnicos, agricultores,electricistas,cosasdelasquecarecanensupropiomundo.Loque quedabadelatardepasrpidamente,entretenidaporlosdescubrimientos.

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Una sociedad avanzada le susurr Michael cuando se sentaron a la mesaenloslugaresasignados.Nosllevanunaleguadeventaja. Janiepensqueerauncomentariocurioso.Seinclinhaciasucompaero. No creo que esto sea una competicin, Michael. Lo nico que intentamos todosesmantenernosaflote. No estoy de acuerdo. Hacerse con la ventaja a la hora de sobrevivir es la mayor competencia de todas. Ech una ojeada a la gente de Orange, que se sentaban a cenar. Lo mismo que la poltica, la evolucin social es algo local. Tienen siempre a mano a las personas para hacer las cosas que necesitan; cosas porlasquenosotrostenemosqueluchar. Pareces olvidar que la razn de que estemos aqu es por algo que hizo Kristina. Hay una nia pequea que no habra sobrevivido sin el frmaco que ellaleproporcion. Por supuesto, hay un hueco en su haber. Pero estoy hablando ms de las habilidades fsicas que tienen. No sera fantstico disponer de nuestra propia maneradesolucionarcualquieravera? Janie pens en la vez que se haba trabado uno de los molinos y no giraba. Tom habatenidoquesubir porla estructura, con Janie aguardando al pie, para averiguar que se haba estropeado uno de los cojinetes. Ella haba subido con ms herramientas, y los dos haban pasado casi una hora a diez metros por encima del suelo, castigados por el viento de enero. Los guantes eran incmodosycasiselehabanheladolosdedosparacuandoterminaron.AJanie ledolieronlosmuslosdurantedasdebidoalesfuerzodemantenerelequilibrio contra el viento, enganchada a un delgado travesao. El trabajo los agot de una manera que nunca habra imaginado. Pero ella saba mejor que nadie que las partes se gastaban en las mquinas y en las personas; no haba manera de evitarlo. Supongoqueserafantsticoadmiti. l acerc la silla al borde de la mesa. Como si le hubiese ledo el pensamiento,coment: Es as como comienza el comercio. Ellos reparan los molinos, nosotros producimos insulina. Mecnica aadi mostrando una palma y medicamentos. Mostr la otra palma con una sonrisa. Mira a tu alrededor dijo, paseando la mirada por las amistosas y enrgicas personas que se estaban sentando. Se acerc a Janie. Esta noche somos una delegacin comercial.Veamosqupasa. Eh,jefe,tenemosunmensaje! Bruce dej a un lado los instrumentos de laboratorio y sigui a Fredo al centro de comunicaciones. Cuando llegaron all, Fredo se sent delante del

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ordenador y escribi unas pocas lneas de rdenes, mientras Bruce permaneca depieasuespaldaymirabacmopasabanlaslneasdecdigoporlapantalla. Dame un segundo dijo Fredo. Tengo que pasar todas estas lneas de encabezamiento para llegar al texto del mensaje. Cuando acabes de leerlo, quieromostrarteotracosa.Podramostardarunmomento. Alfaltaralgunosdeloscaminosesenciales,larutaelectrnicaquetenaque seguircadamensajedespusdehabersidocapturadoerabastantelarga. Las mquinas que albergan los puntos de conexin probablemente ya no funcionan explic Fredo. Pero no puedo ser el nico en salir a buscar recambios. El programa espa que Fredo haba proyectado al espacio digital haba encontrado un lugar en alguna parte, pero an no haba podido localizarlo con exactitud. Ya no haba registros de dominios que les informaran dnde estaba situadoelservidordeaquellaURLenparticular. Las lneas de cdigo finalmente se acabaron. El cursor parpade al principiodeunbloquedetexto. YaerahoradijoFredo.Echaunamirada. Se levant para que Bruce ocupase su asiento delante de la pantalla, y permanecidetrsmientraslleaunalargalistadeciudades. Alcabodeunrato,Bruceseechhaciaatrs. Lo mismo que recogimos la ltima vez. Es una lista de ciudades donde tendr lugar la prxima ronda de encuentros. Seal unas pocas lneas del texto. Nosotros estamos en la lista. Sin embargo, todava no hay fechas. Esperemos que aparezca pronto. Se levant de la silla y le hizo un gesto a Fredoparaquevolvieseasentarse.Bueno,ququerasmostrarme? Fredo hizo pasar de nuevo el cdigo, pero apret la tecla de pausa varias veces para detenerlo y luego seguir avanzando, hasta que lleg a un punto determinado. Aqu est dijo, sealando la pantalla. Una copia del mensaje va a la izquierda. Qusignificaquevaalaizquierda? Se copia a s mismo y se vuelve a enviar a otro receptor diferente. Puedo sealarelservidorquelohace.RecitlaURLenvozalta.Peronosdnde estsituadofsicamente. Podraser...quierodecir,podralaCoalicin...? Podranestarinterceptandolosmismosmensajesquenosotros. Podranencontrarnosatravsdeeste? Probablemente no tienen ms accesos a ubicaciones de URL que nosotros. Pero si va a haber una reunin delta en Worcester, y hemos recogido tantospositivosporaqu...

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Fue Steve Roy quien adopt el papel de ministro de relaciones exteriores. Asombr a sus invitados al sacar copas de vino y un pequeo barrilito de madera. Vino casero hecho de uvas silvestres explic con una sonrisa. Las encontramos no muy lejos de aqu. Abri el espiche del barril, y un lquido rojo oscuro fluy en las copas. Cuando todos estuvieron servidos, levant su copa y brind. Queremos daros la bienvenida a Orange, y esperamos en el futuro dar la bienvenida a otros miembros de vuestra comunidad. Hemos estado guardando este vino para una ocasin especial, y todos estamos de acuerdo en que es muy especial teneros aqu. S que han sido unos das de locura para todos nosotros, pero el resultado ha sido maravilloso. Sin embargo, queremosdisculparnosconMichaelporelincidentedelafalsadetencin... Michaelsoltunacarcajada. Podisencerrarmeenvuestrabibliotecacuandoqueris. Lo comprendemos.Asque nos hemos tomado la libertad de hacerte una tarjetadesocioparati. Steve le dio un pequeo trozo de madera con las palabras Biblioteca PblicadeOrangegrabadasenlasuperficie. Todosaplaudieron;Michaelsonricomplacido.StevesevolvihaciaJanie. Queremosdartelasgraciasporsalvaraunadenuestrasnias. Esto dio lugar a una serie de murmullos de asentimiento alrededor de la mesa. l le entreg un pequeo paquete, envuelto en una bonita tela azul y atadoconunlazodelino.Janiedesatellazoyabrilosplieguesdelatelayse encontrconuncorazndemaderaconuncordndecuero.Seloatalrededor delcuelloyselomostralosdems. Gracias dijo Janie, pero no lo hice yo sola. Kristina se merece la mayor parte del mrito. Ella fue quien encontr la manera de producir la insulina.Yonohabrasabidopordndeempezar. No obstante replic Steve, t has sabido qu hacer con ella, cunto suministrarle; no hemos tenido aqu un mdico en mucho tiempo. Lany tiene algunos conocimientos y hace lo que puede, pero tener un mdico de vez en cuandoseramaravilloso. Entonces lleg la oferta, mucho ms rpido de lo que Michael o Janie esperaban. Vayamos directamente al grano continu Steve. Nos gustara proponerunintercambio.Paranuestromutuobeneficio.Nosotrosenviaremosa nuestros tcnicos si vosotros mandis aqu a vuestro mdico y a vuestra farmacutica. Durante unos perodos muy cortos, por supuesto. Mir alternativamente a Janie y Michael. Nos necesitamos los unos a los otros.Ah fuerahayunmundocruel.

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LosabemosrespondiMichaeldespusdeunbrevesilencio. Qupensisdelaoferta? JanieyMichaelcruzaronunamirada. DadnosunmomentopidiJanie. Selevantarondelamesayfueronalabiblioteca. Michaelfueelprimeroenhablar. Nisiquierasporquestamosdiscutiendoesto.Esmuysensato. Por supuesto que lo es manifest Janie, pero tendr que estar peridicamentelejosdemifamilia. Algunos de ellos tambin le record Michael. Mira, Janie, esto no tiene por qu ser todas las semanas. Unos pocos das, una vez cada dos meses, comohacanlosmdicositinerantesdeantao.Aadiunaimagenquesaba queJanienopodapasarporalto:Comohizolahija deaqueltipo,Alejandro, eneldiario. Michael no jugaba limpio al sacarlo a relucir; ella no hizo ningn comentario. Nosotrosquganamosenrealidad? Unavidamscmodarespondilconsencillez. Por mucho que lo intent, Janie fue incapaz de encontrar una rplica a esta francalgica. No ms de una vez al mes manifest. Esta noche examinar a unos cuantosyalrestomaana;despusemprenderemoselregreso. Creoqueesrazonable. Volvieron a la mesa y comunicaron su respuesta, que, como esperaban, fue aceptadaconentusiasmo. BienledijoJaniealhombredemedianaedadsentadodelantedeella ,parecesestarfuertecomounroble. Elhombreeraelcarpintero. Debedeserportodoeltrabajoquehagoalairelibrerespondi. Probablemente tengas razn. Tu nico problema real parece ser una leve tendinitis. Le volvi a sujetar la mueca y apret ligeramente. El carpintero reaccionconunamueca.Puedoponerteunafrula,siquieres. Tampocoesttanmal. Cuandonoesttanmalescuandocomienzaaestarmuymal. Durantecuntotiempotendrquellevarpuestalafrula? Eso lo tendrs que decidir t. Unos pocos das; despus te la podrs quitaryvercmotesientes. Podrseguirtrabajando,verdad?Tengounpardeproyectosenmarcha.

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Si tienes cuidado. Pero lo mejor sera darle reposo. Dejar que baje la inflamacin. El calor y la humedad te ayudarn. Si te duele, moja una toalla en aguacalienteytelaponesalrededordelamueca. Puedotomaralgo,quizalgunahierba? Te vendra bien un poco de corteza de sauce blanco. Contiene salicina, queessimilarensucontenidoqumicoalaaspirina. Estuvo a punto de aadir: Traer unas cuantas aspirinas en nuestro prximo viaje, pero se contuvo. Al inspeccionarlo, haba encontrado que el botiqun de Orange era pobrsimo, y que solo haba doce aspirinas viejas, desmenuzadas y grises que guardaban para algn caso extremo. Janie dudaba que tuviesen alguna utilidad; los compuestos tenan el molesto hbito de desintegrarse con el tiempo, incluida la aspirina. Pero, si bien los productos requeridos para la sntesis de la aspirina de verdad crecan en los rboles, haran falta muchos esfuerzos de Kristina y tiempo de laboratorio para producirla. Cunto estaban dispuestos a donar a la causa solo se poda determinarmientraslaalianzasedesarrollaraalolargodeltiempo. La noche anterior, antes de irse a la cama, ella y Michael haban hablado msafondodeltemadelanuevaalianza. Tendremos que tomrnoslo con calma haba dicho ella. Debemos asegurarnosdequecontamosconloquenecesitamosantesdedarlo. En este momento ellos discuten lo mismo haba replicado Michael. Tienes razn, por supuesto; hay que avanzar despacio. Todo funcionar bien conelpasodeltiempo. Creo que prescindir de la fruladijo el carpintero mientras se levantaba.Perotendrcuidado. Por favor, tenlo contest Janie. Tenemos una verja para reparar cuandovengasanuestrocampamento. Los nios de Orange parecan estar todos muy sanos. Interrog a los adultos en detalle sobre las vacunas, las propias y las de los nios nacidos en el tiempo anterior. Todos los mayores de cincuenta aos haban sido vacunados contra la viruela. La mayora haban tenido las enfermedades infantiles comunes sarampin, paperas, rubola, varicela y los nios mayores haban recibido todas las vacunas adecuadas. Eran los pequeos, los nacidos despus, los ms vulnerables. Pero no vivan en una sociedad abierta donde el riesgo de infeccin de tales enfermedades era alto; vivan protegidos en virtud de su aislamiento. Dicho eso, an necesitaban la vacuna contra el ttano y contra la viruela, si por algn siniestro milagro esta encontraba la manera de salir de su almacenamientoenAtlantaoenKiev. KristinavaaestarmuyocupadaduranteuntiempoledijoJanieaLany mientrassepreparabanparapartir.

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El electricista, un negro larguirucho llamado James, fue el primero de los delegados visitantes. El grupo Janie, Michael, James, Lany y Evan inici elviajeaprimerahoradelamaanasiguiente,conunaacmilaparallevartodo elequipo.Realizaronelviajeenmenosdelamitaddeltiemporequeridoparala ida. Alex y Sarah salieron corriendo cuando escucharon la conmocin de la llegada.AmbossedetuvieronbruscamentealveraJames. Haban visto fotos y pelculas, pero ninguno de los dos haba visto antes a unserhumanodepieloscura. Oh, Dios, por favor rez Janie mientras se apeaba del caballo, que sean corteses. Afortunadamente lo fueron, y solo dijeron hola cuando se hicieronlaspresentaciones. Dndeestpap?lepreguntJanieaAlexcuandoacabdeabrazarlo. Enelgranero.Irabuscarlo. El nio se march a la carrera. Unos minutos ms tarde, Tom sali del granero y, cuando vio que su esposa haba vuelto sana y salva, dej caer la bala dehenoquecargabaycorrihaciaellos. Perdonadnos un momento dijo Janie. Estrech a Tom entre sus brazos y lo retuvo, hasta que la cortesa impuso separarse. No se tard mucho en explicarlapresenciadeJames. Bueno, mi esposa no es la nica persona que me alegra ver dijo Tom mientras estrechaba la mano de James. Mir al cielo. No es que quiera darte prisa, pero todava hay luz suficiente; por qu no vamos hasta la central elctricadespusdequeteacomodes? Poco ms tarde, mientras l y James pasaban por el lugar de la vista panormica,Tomcoment: Es frustrante mirar all abajo y ver todas aquellas torres. Absolutamente intiles. No seran intiles si hubiese una seal replic James, casi con despreocupacin. Algo all afuera tiene que estar emitiendo, desde algn lugar. Tomsedetuvoysevolvi. Quieresdecirquesepodranponerenfuncionamiento? Desde luego. No son ms quepuntos deretransmisin. Notrabajan enel verdaderosentidodelapalabra.Solorepitenunasealqueseoriginaenalguna otra parte. El caso es que deben estar apuntadas en la direccin correcta. Recuerdasloslugaressincoberturadondelosmvilesnofuncionaban? Quinno? Eso ocurra cuando los mviles se encontraban con algn obstculo. Ya sabes,edificios...

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Montaas? Jamessonriyrecorriconlavistalaladerahastalacima. S,unamontaapodrainterponerseenelcamino. Caminaron el resto del sendero hasta la central elctrica. James hizo una rpidainspeccindelequipo,peroprofunda,alparecer. Creo que est muy bien. Pero hay algunas cosas que necesitas hacer regularmente para mantenerla de esa manera. Recit una lista de lubricacionesyajustes.Tomprestmuchaatencin. Salieron a la luz del atardecer. James mir hacia la torre del molino de viento,ydespusdenuevoaTom. Haytiempoparaquesuba? Creo que s respondi Tom. Pero ten cuidado. Eres el nico electricistaporaqu. Claro. Subi por un costado de la torre como una araa gigante, moviendo rtmicamente sus largas piernas y brazos. En mitad del tiempo que Tom sola tardar en hacer la misma subida, James estaba en lo alto. Se enganch a uno de lossoportesdelapartetraseradelaunidadderotacinymiralvalle.Observ durante un par de minutos con una mano a modo de visera sobre los ojos, despussoltelcinturndeseguridadybaj. Hay espacio suficiente all arriba para instalar una clula coment. Hay dos clulas all abajo que vemos desde Orange. Si pudisemos situarlas correctamente, y si todava quedan clulas en ellas, podramos montar una red entrenosotros. Bromeas. No. Entonces djame formular la pregunta estpida. Por qu no lo habis hechohastaahora? Jamesseechalhombrolabolsadeherramientas. No estoy seguro de que alguno de nosotros quisiera comunicarse con alguienahafuera.Notodossonamistosos. Tomasinti. Perosepodrahacer? Hay muchos problemas que resolver, muchos de verdad. Pero, si tenemoslosmaterialesnecesarios,podramosconseguirlo. La noche era despejada y la media luna proyectaba una suave luz en el claro que haba junto a la casa. Las estrellas resplandecan mientras Kristina y Evan Dunbar estaban sentados en un banco cerca de un roble. Una suave brisa

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soplaba las hojas cadas del otoo anterior alrededor de sus tobillos. Kristina se agachparaformarunapilaconlashojasalrededordesusbotas. Porquhaceseso?preguntEvan. Tengo fro en los pies explic la muchacha. Deseara que hiciera calor,cuantoantes. Yo tambin dijo Evan. Viv en California toda mi vida hasta que mamyyovinimosaqu.Todavanomeheacostumbrado. CmoesCalifornia? Ahora? En realidad no lo s. Antes era muy bonito. Mucha gente, pero bonito.Vivamosenunbuenbarrio,tenamuchosamigos... Nunca fui all... antes. Deseara haberlo hecho. Lo ms probable es que nuncasalgadeaqu. Eso no lo sabes. Siempre existe la posibilidad de que lo hagas. Quiz las cosasmejorenmucho. Pasar mucho tiempo antes de que el mundo vuelva a parecerse a lo que era. Quiz nunca vuelva a ser lo que era afirm Evan. Una breve racha de viento lo hizo estremecer. Pero eso tampoco es tan malo. Haba tambin muchas cosas feas en el otro mundo. Algunas de ellas no las echo en falta en absoluto. Extraasatusamigos? Por unos momentos l permaneci callado, como si recordase algo especfico.Alcaborespondi: S. Echo de menos a mis amigos. Mucho. Tambin extrao a mis hermanas. ElDRSAM? S. YonuncatuvehermanosdijoKristina. Evanlamir,sorprendido. QupasaconAlex? Oh exclam ella, y contuvo el aliento, me refiero a cuando era ms joven.Comot.Tushermanaseranmuchomsjvenesquet? Juliaeraocho aosmenor; casiun beb. Frannietenacuatroaos menos que yo, lo bastante mayor para ser a veces un incordio. Pero era divertida y muy inteligente. Se ri un poco. Me ayudaba con mis deberes de ingls cuando yo estaba en los primeros cursos del bachillerato y ella todava estaba en la primaria. Poda deletrear cualquier cosa. Adems era un genio con la Rueda de la Fortuna. Algunas veces resolva los crucigramas en blanco. Sonri alrecordarlo. Kristinatambinseanim. Aquelprogramameencantaba.

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De pronto se levant una brisa primaveral; Kristina se estremeci. Muy lentamente, Evan le pas un brazo por encima de los hombros. Ella se volvi haciaelmuchachoylesonri. Gracias. No, no hay de qu dijo l. Despus, armndose de valor, se acerc un pocoms.Qutal? Ellaseapoyensucuerpoparadisfrutardesucalor. Meagrada.Mucho.Meencantahaberteconocido,Evan. Yotambinmealegrodehaberteconocido. Miraron las estrellas durante unos minutos antes de que Evan hablase de nuevo. Ququiereshacersilascosasalgunavezvuelvenasernormales? Solo vivir respondi ella con aire soador. Ya sabes, una vida de verdad. S,yotambin. Ella apoy la cabeza en su hombro. l apoy la suya en la de Kristina. Permanecieron callados y pensaron en sus futuros individuales. Un meteorito cruzelcieloporencimadelclaro. QuizesunasealdijoKristina,yapunthaciaelcielo. Unasealdequ? Dequeviviremos.

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A mitad de la lectura, Alejandro levant la mirada de la pgina y le dijo a De Chauliac: Estoaduraspenassepuedellamarunacarta.Esunpoema. Lo ley en voz alta desde el principio, en ingls, mientras De Chauliac escuchaba. Viveallunadamadecabellosdeoro, prisioneraenuncastilloconstruidohamucho. Suscaptores,rebosantesdeinquinayodio, planeanahorahacermsamargosusino. Lacasarnconunhombretansiniestroyvil quesuvisinborraralasonrisadeunngel. Pero,enlavsperadelunodemayo, sevestirconguirnaldasdefloresyhuir paracabalgarlanocheenterayporlamaanapasar entredosamantesrobles,unohombre,elotromujer, que,unidosenunatrevidoabrazo, vigilanlaentradaaunantiguolugar dondelossonidosylasvisionesetreassonnorma ybrillaelsolcuandolastormentasazotanalmundo. All,asalvo,aguardarconansiaasuamadopadre, confiandoenqueacudasintardanza. Diosmoexclam.Lapginatemblensusmanos. Colega dijo De Chauliac con la voz cargada de preocupacin, qu pasa?

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Por fin ella me llama al rescate. Alejandro mir directamente a su mentor.Qudaeshoy? Seis,no,espera,7deabril. Alejandrodejlapginasobrelacamaypermaneciinmvilenlasilla. Nometengasensuspenso! LosconfusospensamientosdeAlejandroporfinseaclararon. ChaucerestenWindsor,noesas? Tedijequeestall.Peroesoqutienequever? Creo dijo el mdico con creciente agitacin que l escribi esto. Hablamos en ingls en muchas ocasiones y l sabe que tambin lo s leer. Me atrevera a decir, De Chauliac, que tienes razn. Cuando yo estuve all, el rey saba muy poco del idioma y no poda descifrar lo escrito. En Francia, todava son menos; t mismo, un hombre educado, eres incapaz. Chaucer lo sabe y lo escribi como un cdigo que pocos excepto yo podan entenderlo. Escucha, te dirloquesignifica,enfrancs. La traduccin no fue exacta, pero De Chauliac comprendi claramente el significado. Unodemayo.Sesentmserguidoenlacama.Haescogidolafecha sabiamente. Sera antinatural por parte de los soldados del rey salir al campo esa noche, y muy normal para una mujer salir y moverse por all. Segn cmo se vista, quiz podran tomarla por una celebrante, incluso por una bruja. Pero nolamolestaran.Astuto,muyastuto. Noloentiendo. Loscampesinosnosiemprehansidocristianosallexplicsumentor . Hace mucho tiempo haba sacerdotes de una naturaleza diferente, paganos, que adoraban cosas de la tierra, y no del cielo. En su mayor parte han pasado a la historia, pero sus tradiciones estn profundamente enraizadas en las personas. En la noche del 30 de abril, las doncellas bailan alrededor de un alto poste sujetando cintas a la luz del fuego; se elige entre ellas a una reina de mayo. El rey hace ojos ciegos, porque mantienen a su gente feliz; al menos por unanoche. Tres semanas susurr Alejandro, que mir a De Chauliac. Debo partirdeinmediato. S asinti De Chauliac en voz baja. Justo cuando acabbamos de tenertedenuevoentrenosotros. Alejandro encontr a Guillaume en la habitacin del tico, sentado en una silla junto a la ventana. La luz de la tarde proyectaba un clido resplandor a travsdelcristal,yloscabellosdelnioresplandecanconsusrayos. Quabsorbetantotuatencin,jovencito?

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EstoyleyendolaBibliaquemonsieurdeChauliacmeprest. Ah, s. Desde luego me asegurar de darle de nuevo las gracias por permitirteeseprivilegio. La Biblia que De Chauliac le haba enviado a l muchos aos atrs, un sencillo volumen en latn, era el libro que Alejandro haba utilizado para ensear a leer a Guillaume. La primera parte del libro le era conocida, porque contena las enseanzas y la historia de su propia gente, pero la segunda era nuevaparal.Alleerlaporprimeravez,recordsusprimerasenseanzassobre el cristianismo a manos de un sacerdote loco de Inglaterra, y cmo casi haba aullado de desesperacin ante la insistencia del hombre en que Jess haba nacidodeunavirgen. Imposible. Imposible de creer y, sin embargo, lo crean fervientemente; algunostanfervientementequededicabanlavidaaglorificarla. Pero l no le ocultara esa historia al nio, por muy insensata que la considerase, porque su madre al menos por herencia era cristiana, y, aunque en sus viajes juntos ella no practicaba con regularidad los rituales de dicha religin, a menudo invocaba a la Virgen Mara para que la protegiera, o como parte de una oracin rpidamente dicha. En honor a eso, l permita a GuillaumequeaprendierasobreJess,einclusoloalentabaaello. Mira,grandpre,hayilustraciones. La Biblia de De Chauliac estaba hermosamente ilustrada, con coloridas pinturas y letras magnficamente trazadas con tinta de oro. Eran las ilustracionesmsquelasletrasloquefascinabaaGuillaume.Admiraronjuntos lasdelicadaspinceladasqueelartistahabadejadoenelpergamino. Siento mucho tener que interrumpirte, pero hay otros asuntos importantesquedebemoshablartyyo. S, grandpre. El nio cerr el libro obedientemente, pero no sin antes colocarlacintadelmarcadorentrelaspginas. Alejandro acerc su taburete al de Guillaume y se sent. Este lo mir, con losojosmuyabiertosyunaexpresindesolemnecuriosidad. Debo hacer un viaje ms all de Pars sin ti, hasta un lugar muy lejano. Quizdurantemuchotiempo,quizdurantetodaunaestacin. Guillaumeparecipreocupado.Suvozsehizomsdbil. Peroporqu? Mi viaje tiene relacin con tu madre y solo yo puedo hacerlo. Nadie ms puedeirenmilugar. Elniosesentmserguido. Latraerscontigocuandoregreses? Esoespero.SiDioslopermite. Una expresin de entusiasmo apareci en el rostro del nio mientras considerabalanoticia.Luegohizounatrevidoanuncio.

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Ircontigo,grandpre.Yoteayudar. Fue una dulce sorpresa; Alejandro haba temido que el nio se quejase, llorase o tuviese cualquier otra reaccin inquietante. En cambio, de forma inesperada,lehabaofrecidosuayuda. Guillaume dijo Alejandro respetuosamente, algn da sers un gran hombre. Una generosidad como la tuya es una magnfica cualidad y te doy las gracias,peroenestemomentodeborechazarla. La mirada de ilusin dio paso a otra de pena.Alejandro intent consolarlo conunabrazo. Ahora, antes de marcharme, necesito decirte algunas cosas y t debes escucharmecongranatencin. Guillaumeasinticonairegrave. Por dnde empezar? Asesin a un hombre en Espaa y me vi obligado a huir, y me encontr en Inglaterra, donde tu madre estaba esclavizada por la arpa de su hermana mayor; ahora de nuevo la tiene cautiva y la casar con el infamesubordinadodeunenemigotodavamsinfame... No;tendraquedecirlodeunamaneraquenoloasustase. TehehabladodeInglaterra... Oui,grandpre,muchasveces.Mehasdichoqueestmuylejosalnorte,y queestamosenguerraconellos... Guillamehabahabladoenprimerapersona;elnioseconsiderabafrancs. Por supuesto, su padre era francs, y no conoca a su madre. Sin embargo, en ciertaformaeraunasorpresaparaunjudoaptridaorlodecirdeesamanera. Bueno, s, estamos en guerra, y lo hemos estado durante algn tiempo, aunque ahora mismo hay una relativa paz. Inglaterra est gobernada por un rey, lo mismo que nuestro pas. Su nombre es Eduardo. Muchos aos atrs, fui sumdico. Grandpre! S, lo s, parece imposible, pero es la verdad. No eleg serlo; fui enviado all porque De Chauliac crey que yo poda proteger a la familia real inglesa de lapeste. Pero De Chauliac es tu amigo; por qu querra que fueses con nuestros enemigos? Porque era importante para todos salvar a los reyes ingleses de la Gran Mortandad,oasmedijoDeChauliac.Enaquelmomentonuestraamistadera... Luch para encontrar las palabras correctas. No estaba tan bien asentada comoahora. Nooscaaisbienelunoalotro? En realidad ese no era el caso; he admirado a De Chauliac grandemente desde el da que lo conoc, por su notable intelecto y por su dedicacin al estudio. Es ms exacto decir que no confibamos el uno en el otro. l no saba

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gran cosa de m como sabe ahora, ni yo tampoco de l. Creo que puedo decir que, durante un buen tiempo, De Chauliac me consider un bribn. Pero con el tiempo hemos llegado a respetarnos e incluso a disfrutar de nuestra mutua compaa.Ahoraestamosbendecidosconunalealamistad. Guillaumedigiriloqueacababadeexplicarleyluegopregunt: Peroporqudebesiralldenuevo? Ahora te lo explicar. El rey Eduardo tiene muchos hijos, la mayora de su reina. Pero, como muchos otros personajes de la realeza, tambin ha tenido otrasrelaciones,algunasdelascualeshandadohijos. Guillaumenohizoningncomentarioexceptorerse. Unodeesoshijosestumadre. Elniocasisaltdeltaburete;luegosesentenelregazodeAlejandro. Mimadreeshijadelreyingls? Mantnlavozbaja.Revelarsnuestrosecretoalossirvientes!Pero,s,es verdad.Ahoraesunamujer,unamaravillosamujer,perocuandoyolaacogera unaniapequea.Siemprelahellamadohija,peroenrealidadeslahijadelrey Eduardo.Yomelallev. Entonceslesmigrandpreynot. Alejandro contuvo la respiracin al escuchar aquella desnuda verdad de bocadelchico. Ases. Elchicopareciintranquilo. Tambinmerobasteamdemimadre. Alejandroseapresuradarunaexplicacin. Por supuesto, ella quera ser secuestrada; me suplic que me la llevase. Como tambin me rog que te llevase a ti para que no acabases en manos de la familiarealinglesa. ViociertoalivioenlaexpresindeGuillaume,peroelchicoannosehaba calmado. Alejandro se prepar para el aluvin de difciles preguntas que sin dudaseguira.Sesorprendialescucharunasimpleafirmacin: ElreyEduardoseguramenteseenfadmucho. l reflexion por un momento en la sucesin de acontecimientos; la reaccin de Eduardo a su fuga haba sido mucho ms que una simple furia, aunque nadie lo dira por la carta enviada a De Chauliac y redactada en trminos tan cuidadosos. Algn da Alejandro le contara a Guillaume la terriblehuida,cmosehabanocultado,ysupropialuchaconlapeste. O,Diosmediante,selodirasumadre. Fuemuchomsqueunsimpleenfado,pequeo.Sufurianotenalmites. Envi a sus mejores guerreros a capturarnos, pero fuimos muy afortunados y losevadimos. PeroporqumimadrequisomarcharsedeInglaterra,sierasuhogar?

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Porque su hermana Isabella la haba encerrado en un castillo y le habra hechodaoparahacermesufrir,porqueellameodiaba. Cmoalguienpuedeodiarte? Dulceinocencia,pensAlejandro. Algndateexplicarloqueeselodio,jovencito,peroahoratendrsque creer que ella lo senta por m. Estaba convencida de que yo le haba robado el afecto de una de sus damas.Aquella dama, que se llamabaAdele, podra haber sidomiesposadenohabermuerto. Qu pasa con Rachel? pregunt Guillaume con mucha seriedad. El arriregrandpredicequetdeberascasarteconella. Alejandroforzunasonrisa,conscientedequeGuillaumeadorabaaRachel yqueelmatrimonioentreelloshabracomplacidoinmensamentealnio. Las personas de muy avanzada edad a menudo tienen opiniones que consideran dignas de manifestar respondi. Estas opiniones algunas veces estnrelacionadasconasuntosquesontemasprivadosdeotraspersonas.Tiene buena intencin, por supuesto, pero el tema del matrimonio entre Rachel y yo es una cuestin que solo nos compete a nosotros, no crees? Cuando yo sea de avanzada edad, espero que me recuerdes que contenga mis propias opiniones, novayaaserquehagaenfadaraotraspersonas.Pordndebamos? Hablabasdelahermanademam. S, Isabella. Recapitul los sucesos de Canterbury lo ms exactamente posibleyexplicqueIsabelladenuevoretenaasumadre. Unacruelhermana!afirmelchico. S, y ms. S que esto te resultar difcil de comprender, Guillaume, pero la realeza a menudo quiere mal a otros miembros de su familia, incluso los matan, con el fin de robarles su poder y posesiones, o para tener control sobre ellos. Es lo mismo en todas partes... Espaa, Francia, Inglaterra... as que no tuvimos ms alternativa queescapar.Cruzamos a Franciaen unbarcode carga. Le pagu al capitn esplndidamente para mantener nuestro secreto, y hasta donde s lo hizo, porque no nos persiguieron ni nos descubrieron durante mucho tiempo, y cuando lo hicieron fue por puro azar. Viajamos por toda Europa, hasta encontrar un lugar que pareca seguro, no muy al norte de Pars. Fuealldondetupadreentrennuestrasvidas. Guillaume guard silencio. Poco se haba dicho de su padre, y nunca haba preguntado, como si en cierto sentido Guillaume Karle no hubiese figurado en absolutoensuvida. Mipadresusurr.Elniopermanecisentadomuyquietoenelregazo deAlejandro sin decir nada por un momento. Cuando habl de nuevo, su tono eramuygrave.Entoncesmamnoeravirgen. Alejandro se ech ligeramente haca atrs y se llev una mano a la boca paracontenerlacarcajada.

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No, no lo era. Tales nacimientos solo ocurren en las historias cristianas. Tienes un padre y una madre, ambos bien terrenales.Aunque tu madre tiene el aspecto que deben de tener los ngeles, es un ser muy humano, muy exquisito. Eshoradequelaconozcas. El nio se arroj con jbilo a los brazos de Alejandro, y se estrecharon duranteunosmomentos. Cuandosesoltaron,tenanelrostrobaadodelgrimas. Alejandro no se sorprendi al encontrar a Philomne en el laboratorio de De Chauliac, porque era all donde l mismo habra estado, de no haber sido llamadocontantaurgencia. Buenos das lo salud ella alegremente cuando entr. Despus, al ver susombraexpresin,laalegradesaparecidesuvoz.Tieneslaexpresinde unhombrepreocupado.Quteaflige? l permaneci en el umbral por un momento, y contempl el trabajo en marcha.Luegomirhaciadondeestabalamuchacha. Por lo visto soy como un libro abierto para ti, pese al poco tiempo que hacequenosconocemos. Hasta un desconocido podra ver la inquietud en tu rostro. Ella hizo unapausa.SupongoquehanllegadonoticiasdeInglaterra. Las he recibido. Estoy preocupado, y al mismo tiempo alegre. Puede ser que muy pronto tenga a mi hija de nuevo conmigo, una alegra que no puedo describir, pero para poder salvarla debo dejar todo esto atrs. Seal las pginas que estaban sobre la mesa, y luego la mir a los ojos. Para mi mayor pena,atitambin. Durantecuntotiempoestarsausente,silopuedesdecir? Nohabaningunacertezadequefuesearegresar,peronoselodijo. Podra ser un plazo breve de unas cinco o seis semanas, pero sospecho quesermuchoms. La joven dej los instrumentos, y Alejandro le cogi una mano entre las suyas. Eltrabajoseresentircontuausencia. Quiz, pero no lo creo. Lo dejo en manos de un mdico capaz, y no me refieroalfrancsqueestescalerasarriba. Ellasonriydespussesonroj. Mehashechounbonitocumplido,Alejandro. Lo tienes bien merecido. Hars maravillosos progresos mientras est ausente. De Chauliac se levantar de su lecho de enfermo y participar de nuevo en el trabajo. Solo entonces aadi con una sonrisa, cuando l est a tuladoconsultigoinvisible,comprenderslomuchoquemeechasdemenos. Ellaseriyseacerctodavaunpocoms. Seryoquienmssufracontuausencia.

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Conelcorazndesbocado,AlejandrorodeconlosbrazosaPhilomneyla acercal. Bien dicho, mademoiselle le susurr al odo. Esa tambin ser mi confesin. Una plegaria, casi un reproche, se form en su mente mientras el calor del cuerpodePhilomnefluaatravsdelsuyo. Por qu, Dios, has puesto una montaa en mi camino en este momento, cuando todava tengo otra montaa que escalar de acuerdo con Tu plan? Me has presentado a esta buena mujer y ahora me obligas a dejarla. Lo har. Pero, quiz por una vez, T podras apiadarte de este solitario judo y suavizar Tu voluntad. SeloenviasuDiosconungestoairadodesupuo. Las botas estaban lustradas con un brillo tan perfecto que Alejandro se podra haber peinado en su reflejo. Las prendas que llevara se encontraban limpias y dobladas en una bolsa. Guillaume dorma en el jergn, como si la maananofueseatraernadaespecial.Alejandrosehallabapreparado;lonico que le quedaba era dormir su ltima noche en Pars, para prepararse para el viaje.Leparecaunatareaimposible,conelcoraznabsolutamentedividido. Se dirigi al laboratorio atrado por el trabajo que iba a dejar atrs, y por la mujer con quien lo haba compartido. Mientras abra la puerta, dese encontrar a Philomne all, pero la habitacin estaba desierta. Sobre la mesa se encontraban las pginas que haban acabado y, mientras las miraba, sinti un orgulloindescriptible. RuegoaDiostenerelprivilegiodetrabajardenuevoenestaspginas. Oyunassuavespisadasasuespalda. Lorepetir,mdico:eltrabajosufrircontuausencia. l se volvi y vio a Philomne en el umbral. Su aspecto le cort la respiracin. El cabello le caa en ondas sobre los hombros; vesta su camisn blanco y llevaba una palmatoria en la mano; su luz proyectaba un clido resplandorsobresurostro. Veoquettampocopuedesconciliarelsueo. Creo que no volver a dormir bien hasta que regreses sano y salvo replic ella. Mi mente se desboca... En un minuto gobierna la razn con pensamientos sobre nuestros progresos en el manuscrito, pero al siguiente me siento abrumada por las emociones. No quiero que te marches. Acabo de encontrarte. Lo mir a los ojos. No hay otra manera de realizar esta tarea sinquevayastmismo? De haberla habido dijo l en voz baja, mi hija ya estara aqu. Pero piensaenesto:siesteviajenohubiesetenidolugar,nonoshabramosconocido.

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No puedo considerar semejante cosa. Habra sido un error por parte de Dios. lnocometeerrores. Alejandrofuehastalamesadondeestabanlaspginas. Esto agreg con un gesto es el plan de Dios. l ha hecho posible que yo pueda dejar una parte de m mismo en esta tierra, que resonar mucho tiempo despus de que yo me haya ido. Es el hijo de la mente de De Chauliac; pero, en muchos sentidos, yo tambin soy su hijo. Soy mucho mejor mdico de lo que habra sido de no haber l puesto su toque en m. Cuando lleve mucho tiempo muerto, una parte de m vivir en esta obra maestra. Hizo una pausa. Es pura vanidad, lo s, pero no puedo negar mi propio deseo de dejar una buena huella en este mundo, para que aquellos que me sigan encuentren msfcilelcamino. EllaseacercparadetenersedirectamentedelantedeAlejandro. No es una vana aspiracin. Todos los hombres deberan tener tal deseo. Elmundoseraentoncesmuchomejor. PermanecieroncalladosduranteunosmomentoshastaquePhilomnedijo: Echardemenoselpoderhablarcontigo. Yyocontigo. Hablaste de tu diario... Me has inspirado. Yo tambin escribir uno y, cuando t regreses, podrs saber lo que pas en mi corazn durante tu ausencia. Alejandrosonri. Tambin debers escribir tus progresos diarios, para tenerte envidia cuandoregrese. Ellaguardsilencioduranteunminuto,yalcabodijo: HashabladoconGuillaume... Antes. Se ha tomado la noticia de mi partida todo lo bien que se poda esperar; tener un compaero de juegos ha sido una ayuda. Sospecho que pasarn unos das hasta que tome verdadera conciencia de mi ausencia, y entoncesquizsesientamuytriste. Yo lo vigilar, porque l y yo compartiremos el mismo mal. Philomne se le acerc y, sin vergenza ni titubeo, le rode la cintura con los brazos. Apret la cabeza contra su pecho. Por favor susurr, habla conmigo comohashechoconGuillaumeparacalmarmismiedosportupartida. Alejandrotambinlarodeconsusbrazosyapoylabarbillaensucabeza. Todo ir bien prometi, sin acabar de creer lo que deca. Habr muchomstiempoparanosotros. lleacaricilamejilla,ydespussuavementelesujetlabarbillayguisu bocahacialasuya.

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Esta es mi promesa dijo mientras se apartaba. Cuando regrese, te tendrentremisbrazosdenuevo,ydepositarmilbesosentusdulceslabios. Ellaloabrazdenuevo. Entonces deposita un centenar esta noche susurr. En promesa del resto. Philomne lo cogi de la mano, y lo gui fuera de la sala; subieron la escalera,ylollevasuhabitacin.All,alaluzdeunasolitariavela,dejqueel camisn se deslizase de sus hombros y luego le desabroch los botones con sus delicados dedos. Cuando sus cuerpos se unieron, l llor, por la alegra de tenerlayporelmiedodequenovolvieranaestarjuntosnuncams.

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Dirigindose a todo el grupo, James enumer los requisitos y despus explic brevementecmofuncionara. Tenemos que disear la instalacin de una serie de clulas fotovoltaicas que nos permitan conectarnos directamente, dado que no podemos depender de otras clulas para la retransmisin. Una puede ir en lo alto de vuestro molino, y tenis la electricidad ah mismo. Hay una lnea directa desde lo alto del molino a una clula que se encuentra al sur de donde estamos. Podemos orientar dicha clula para que apunte hacia nosotros y poner otra en un lugar ms alto cerca de donde estamos. Quiz tengamos que poner una ms en el medio, pero no lo sabremos hasta que lo intentemos. Luego solo necesitaremos rogar que haya una seal en alguna parte. Si conseguimos una pero es dbil o intermitente, habr que poner otro punto de retransmisin. Pero tenemos algunosrbolesbastantealtosenellindedelbosque,sinmuchaobstruccin. Lasclulasfotovoltaicasintercaladaspuedenfuncionarsinelectricidad? Eso depende del tipo que sean. Antes del ltimo ataque haban comenzado a instalar modelos equipados con paneles solares internos. Quiz encontremosunparqueestnenbuenestado. Dndevamosaencontrarlas?preguntCaroline. Jamessonri. En lo alto de aquellas torres en el valle respondi. Con un poco de suertequiznadiehallegadoallantesquenosotros. Entonces,alguientendrquesubir? Amenosquepuedavolar. Janie mir por el ocular del microscopio. La primera de las muestras repetidas que Michael haba llevado mostraban el mismo nivel de actividad

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bacteriana. Exhal un profundo suspiro, y despus comenz la tarea de cargar lasegundatanda.Escuchunavozenlapuerta. Mam... Su hijo estaba all, y se mantena apartado del equipo hasta tener permiso paraacercarse,comoellalehabaenseado. Pasa,cario.Peronotoquesningunadelasplatinas. lseaproxim,cuidandodenotocarnada. Questshaciendo? VerificolasmuestrasquetrajoMichael. Cmova? Tan adulto pens ella. Demasiado adulto. Se quit los guantes, los dejaunladoyalejlasilladelmicroscopio. Supongo que bien. Las muestras son muy tiles, pero creo que no me va agustarloquemedicen.Haymuchasbacteriasahfuera. Entodaspartes? No lo s. Probablemente no, pero no podemos estar seguros de dnde estn,asquedebemostenercuidado. Oh. Ella juzg, por su sombra expresin, que la noticia lo entristeca por una raznmuyespecfica. Qupasa,Alex? Esperabaquelasmuestrasdijesenquenohabamsbacterias. Yotambin.lnotenaideadeloprofundaqueeraesaesperanza. Alexpermanecicalladoporunmomento,yluegodijo: Quieroirconpapcuandosalganabuscarlasclulas. Demonios, fue el primer pensamiento de Janie, pero se oblig a no manifestarlo. No es un chiquillo, cabalga tan bien como yo. Este es su mundo; merece verlo.Peroestanpeligrosoallfuera! Pens en el Alejandro original, en sus viajes, y en los peligros a los que habasobrevivido. Hablar con tu padre dijo, pero no te puedo prometer que decidamosqueseaunabuenaidea. Vale! Comenz a saltar de entusiasmo. Ahora ir a hacer mis deberes de matemticas dijo cuando se calm. Se march con una expresin defelicidadqueellanolehabavistoenmuchotiempo. Acordaron ir hasta la torre ms cercana del valle. El grupo lo formaran Tom,Lany,JamesytambinAlex.Evansequedaraatrs.

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Iniciaron la marcha a pie con un caballo para cargar los suministros, las herramientas y el equipo; el camino era muy empinado para que el caballo pudiese bajar con un jinete, al menos al principio. El suelo estaba fangoso y resbaladizo, as que tardaron casi toda la maana en llegar al punto en que el camino mejoraba. Alex corra gilmente en crculos alrededor de los adultos hastaquelamarchasehizomsfcil.Llegaronallagoamediatardeyalabase delacolumnajustoantesdelanochecer. Lo primero que hizo Tom fue darle sus prismticos a James, que los us paramirarloaltodelatorre. Estamosdesuerte,sonsolaresanunci conunaampliasonrisa.Creo quevamosasubir. Alex se acerc a la ruinosa base de cemento y mir hacia arriba, protegindoselosojoscontraelsol. Allarriba?pregunt. SrespondiJames. Quin? T. Por qu crees que te dejamos venir? Sonri al ver la mirada de sorpresadeAlex.Inocente! Qu? Hoy es el da de los Inocentes; ya sabes, nos hacemos bromas los unos a losotrosynadieseenfadaporello. Alexlomirsincomprender. Yaveoquenolosabes. Mientras James continuaba con las explicaciones, Tom sali de una de las pequeastiendas. Lacomida!anunci. Extendi un mantel y coloc varios paquetes envueltos en tela. Comieron panconconservasycerdofro. Supongo que ms nos vale pensar qu haremos maana por la maana dijoJamesmientrasguardabalasherramientas. LostresadultoscontemplaronlacolumnacomohabahechoantesAlex. Ya lo hemos discutido respondi Tom. Yo subo, t te quedas en tierra.Siteperdemos,nadadetodoestotendrsentido. Jamesreitersudisconformidadconlaidea. Estssegurodequequieressubir?preguntLany. Tomrespirprofundamenteysepregunthastaqupuntoestabaseguro. Lo estoy respondi. Tendris que hablarme desde aqu abajo. Con losprismticos,merefiero. Hasta que la luz desapareci del todo, analizaron los pasos que seguira Tom para quitar y bajar las clulas. Cuando el sol se ocult al fin tras el

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horizonte, todos se fueron a dormir. El da siguiente sera muy atareado y agotador. Con una cuerda enrollada a la cintura y diversas herramientas en el cinto, Tom comenz la subida de veinticinco metros hasta lo alto de la torre. Enganchabaelcinturndeseguridadamedidaquesubayresbalvariasveces enlosescalonesmientrascontinuabaelascenso.Sedetenacadapocospeldaos para descansar, pero no demasiado, atento a la presin del tiempo. Tard casi mediahoraenllegarhastaarriba. Mir el suelo desde lo alto, y el miedo lo hizo estremecerse. Lo domin un momentodevrtigo,yseaferralacolumnacontodassusfuerzas. No mires abajo, no mires abajo se dijo. Solo haz lo que debes hacer y vuelve a bajar a tierra firme. Cuando recuper la calma, observ el grupo de clulas. Asomaban en el centro de la torre en tres hileras superpuestas, seis en cada una. Se sorprendi al descubrir, encajado entre las dos hileras de arriba, algo que pareca un nido; desde el lugar donde estaba no poda ver si estaba ocupado. Desenroll un trozo de cuerda, la at en un lazo a una de las clulas y despus comenza aflojarlastuercas que la sujetaban. Se aflojaron, pero no sin esfuerzodesuparte;ochoaossinmantenimientohabandejadosuhuella. Baj la primera clula fotovoltaica lentamente hasta el suelo; Alex, tan ansioso por ayudar en lo posible, estaba all para sujetarla. Desat la cuerda mientrasJamessostenalaclula,ydespusdiounpequeotirnalasogapara indicarqueyasepodarecoger. Tom la recogi con cuidado, la volvi a asegurar en su cintura y luego comenzatrabajarenlasegunda.Selevantviento;sesujetbienalacolumna alsentirsuembateenlaespalda.Elruidodelaire,combinadoconelchirridode lastuercas,fuesuficienteparaahogarelestridentegritodeaviso delguila que volva para alimentar a sus polluelos. Tom bajaba la segunda clula, que estaba ya a unos cinco metros del suelo; abajo vio al resto del grupo que miraba hacia loaltoconlosojosprotegidoscontraelsol,controlandoeldescensodelaclula. FueAlexelprimeroenveralave,cuandoestaseencontrabacasiencimade su padre. Nunca haba visto un ave tan grande antes; excepto un pavo, y estos novolaban. Pap!Cuidado!grit,altiempoqueagitabalosbrazosfrenticamente paraavisarle.

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Pero Tom no pareci orlo. Segua concentrado en bajar la clula cuando el guila lo atac con las garras extendidas y el pico abierto. Alex vio con horror cmosupadresoltabalacuerdaytratabadedefendersedelpjaro. Laclulacayrpidamenteconlacuerdaserpenteandoatrs.Jamesintent sujetarlamientrasAlexcorrahacialparaayudarlo.Unbordeafiladodemetal roz la mueca izquierda de James y la mano. La sangre comenz a manar a borbotonesysalpiclachaquetadeAlex. Mam se pondr histrica, pens en el acto y despus, con la misma rapidez, se olvid del reproche cuando mir hacia arriba y vio a su padre colgado del cinturn de seguridad. Luego apareci Lany, que lo apart al tiempoqueapretabaconunpaolamuecaheridadeJames. Alex dio un paso atrs y mir de nuevo hacia arriba. Vio a Tom, todava atacado por el enorme pjaro, que bajaba por la columna un paso a la vez; deslizaba el gancho del cinturn alrededor de los peldaos con una mano, mientrasalejabaalpjaroconlaotra. Alex! Oy la voz de Lany en medio de su confusin. Ven aqu! NecesitoquesostengaselpaoenlaheridadeJames. Peromipap...Elpjarotodavaest... Yoayudaratupap,perottienesqueayudaraJames. l se acerc. Lany le sujet una mano y la coloc firmemente en la tela empapadaensangre. Mantnlapresinoyqueledeca. l obedeci. Permaneci inmvil en la base de la columna con la mano apretando la mueca de James, mientras Lany disparaba una flecha tras otra contraelpjaro. Dejadealeteargritelnioensumente.Dejaquemipadrebaje! PerotodaslasflechasdeLanyerraronelblanco. Sujtatealacolumna,pap!gritAlex. Tomseabrazalacolumnaconlasdosmanos.Lanyapuntconcuidadoy dispar otra flecha. El proyectil alcanz el objetivo; la resuelta madre cay al suelo describiendo una espiral, con un ala agitndose frenticamente, y la otra inmovilizadaporlaflecha. Alex mir suplicante a James, que lo entendi de inmediato y apret con la manobuenalaimprovisadavendaenlamuecaherida. Vedijoentredientes. Alexcorrihastaelpiedelacolumna. Pap!llam. Yabajo,Alex... Tencuidado! Estar bien, hijo grit Tom. Ya bajo; aprtate de la base por si tengo quesaltarelltimotramo.

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lhizoloquesupadreledecayseaparthastadondeLanyseocupabade la mueca de James, no muy lejos de donde haba cado el guila. Mir a su padre y vio que haba bajado unos cuantos peldaos ms. Su miedo comenz a desaparecer. El guila todava se mova, en un intento por remontar el vuelo. Alex se detuvoasuladoylamirconunodiotanintensoquelmismoseasust. NoteacerquesdemasiadoleadvirtiLany.Puedeintentaratacarte. La mujer apret un vendaje alrededor de la mueca de James, y despus corrihastadondeAlexestabajuntoalguila. Tal como ella haba dicho, el guila hizo un ltimo intento de levantarse con una mirada salvaje y el pico abierto. Alex dio un salto atrs, y Lany se adelant,altiempoquecogaelhachasujetaasucinto.Conunrpidogolpeen elcuello,decapitalpjaro. Permanecieron jadeantes junto al cuerpo del magnfico pjaro durante un momento. Alex se agach para sealar una pequea caja metlica sujeta a una delaspatasdelguila. Queseso? Nolos. lfueacogerla,peroLanyseapresuraapartarlelamano. Nolatoques. Alexlamir. Porquno? Porquenosabemosloquees. Tendramos que averiguarlo replic el chico. No podemos quitrselayllevarlaconnosotros? Entonces escucharon un terrible crujido. Se volvieron y observaron, horrorizados, cmo la columna a la que estaba sujeto Tom se inclinaba en un arco lateral, en cmara lenta. El peso del cuerpo de Tom hizo girar el poste de forma tal que qued debajo cuando golpe contra el suelo. Al disiparse la polvareda,vieronqueTomyacadebajodelacolumna,conunapiernadoblada. Alexcorrihaciasupadre. Pap!Pap! Tom movi apenas una mano hacia su hijo. Alex se la apret con fuerza. Lany lleg junto a ellos, y se apresur a desenganchar el cinturn de seguridad quetodavalomantenasujetoalacolumna. Tequiero,hijosusurrTom. Yotambintequiero,pap. DileatumadreyaKristinaquetambinlasquiero. Alexnooyloshachazosdefondo. Se...selodirstmismo. SmurmurTom.Luegocerrlosojos.

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Alex, ahora tienes que ayudarme dijo Lany con tono imperioso. Necesitamos mover la columna. Le dio una gruesa rama que acababa de cortar de un rbol. Voy a levantarla con el palo y quiero que utilices este otro paraapartarla. Coloc la recia rama debajo de la columna apenas un poco ms all de la cabezadeTom. Ve al otro lado le pidi. Coloc la rama ms pequea debajo de la columna,unpocomsalldelasuya.Yolevanto,ytempujas.Preparado? Elnioasinti. De acuerdo, no empujes hasta que yo te lo diga. Ella sujet el palo con fuerza.Muybien,allvamos. Lany utiliz toda la fuerza de su menudo cuerpo para hacer palanca. Se le hincharon las venas de las sienes con el esfuerzo. La columna se levant levemente. Ahora! Alex clav los talones en el suelo y empuj con todas sus fuerzas. La columnagirhaciaadelanteyLanypudolevantarlapalancaunpocoms. Ms!dijoLany. Contodalafuerzadequefuecapazsucuerpo,Alexempujconelpalo.La columna se desliz y cay al suelo, a poco ms de un palmo de la cabeza de Tom. Este tena an atrapado un pie. Lany cav en la tierra con las manos desnudasparaabrirunsurcohastapoderliberarelpie. Vale jade ella, ahora es cosa de nosotros dos. Tenemos que cuidar de tu padre y de James. Necesitamos llevarlos hasta lo alto de la colina, y tu padre no puede caminar, as que tenemos que hacer una angarilla. James no puede hacer nada porque tiene la mano muy malherida, y est dbil por la prdidadesangre.Asquetmeayudars. Alex mir a su padre, que tena los ojos cerrados. Su voz tembl cuando pregunt: Sepondrbien? Cuando lo llevemos de regreso a casa, tu mam podr curarlo, estoy segura. Cortaron las ramas necesarias y las colocaron en el suelo para formar un rectngulo,yluegoataronlasesquinasconlacuerdaqueTomhabausadopara bajarlasclulas.Plegaronunadelastiendasparaqueencajaraenelrectngulo, ydespuslaaseguraronconlostensores. VamosallevarlahastaldijoLany.

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Con todo el cuidado posible, Lany y Alex hicieron rodar a Tom hasta ponerlo en la angarilla, y luego lo abrigaron con otra manta. Con el resto de la cuerda, ataron la camilla a la parte trasera de la montura y la levantaron de formatalqueTomnofuesearrastradoporelsuelo. Nos turnaremos para montar el caballo. Caminar mejor si tambin tiene peso delante y no solo atrs. Quiero asegurarme de que todo funciona, as que yoirprimero. Lany se apresur a recoger el resto del equipo y guard al pie de la camilla loquenocabaenlasalforjas. James... Eh? Squeestsdbil,peroahoratendrsquecaminar,solounpoco. Jamesselevantcondificultaddeltroncoenquedescansabaysebambole ligeramentehastaquerecuperelequilibrio. Muy bien, vamos dijo Lany. Tenemos que avanzar lo ms rpido posible,yestodocuestaarriba. Entraron en el bosque. No haban avanzado ms que una veintena de metros,cuandoLanysedetuvodepronto. Despusdemiraratrshaciaelcampamento,desmontdelcaballoycorri arecuperarlabolsaconlasclulas. El hacha le dijo Lany a Alex. La dej junto a la columna. Ve a buscarla,perotencuidado. Alexcorridevueltayencontr elhacha.Elcuerpodelguila,olvidadoen laconfusin,yacaenelsuelo,aunpardepasos. La cajademetallollamaba como uncanto de sirena.Todaslaslecciones de respeto por las cosas vivas que Janie y Tom le haban enseado desaparecieron de su conciencia en un instante. All, a su alcance, estaba la criatura que haba atacado a su padre. Una furia que no comprenda y que no poda contener lo dominporcompleto.Ladescargconungolpedehacha. La pata del pjaro cay al suelo. l se agach para recoger la caja de metal. No se desprenda, as que tir con ms fuerza. Un poco de la sangre del pjaro le cay sobre la mano al soltarse; se la limpi en el pantaln. Luego cogi la pequeacajametlicaysemetieltrofeodesuoscuravictoriaenunbolsillo. En cuanto vio que la angarilla iba bien, Lany se ape y ayud a James a montar; durante otras tres horas subieron laboriosamente por la pendiente entre el barro y las ramas. Alex caminaba junto a la camilla cada vez que era posible, y le hablaba a Tom, aunque sin conseguir respuesta; a veces se adelantaba para apartar las ramas que podan golpear a su padre. Pero cuando solo faltaba media hora para la puesta de sol, an les quedaba ms de un

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kilmetro para llegar al lugar panormico, la parte ms difcil del viaje. James ibaechadohaciaadelante,conunavisibleexpresindesufrimiento.Tomestaba consciente, pero era tanto el dolor que apenas si poda hablar. Animado por Lany,elcaballoavanzabavalientemente,perocadapasoparecamslento. Ella detuvo el caballo cuando los ltimos rayos de sol se filtraban entre los rboles. Alexllam. lcorrideregresodesuposicindevanguardia. No vamos a poder llegar al recinto antes de que se ponga el sol, as que tendremos que pasar la noche aqu. Recuerdo que hay un lugar un poco ms nivelado no muy lejos de aqu; cuando lleguemos all, creo que debemos detenernos. Qupasarconmipadre? Nolos.Peronopodemosseguirmuchoms.Esdemasiadopeligroso. Mimampodrayudarlo. Tan pronto como volvamos. Pero no podemos seguir viajando sin luz. Es demasiado peligroso. Si el animal tropieza, nos encontraremos metidos en un granproblema. Alexpermaneciensilencioduranteunosmomentos. Yopuedoirabuscarladijoalfin. Nofuelaseverarplica. El chico permaneci callado, inmvil por un segundo, mientras su mente analizabalasituacin,yluegoafirm: Puedohacerlo. NodijoLanydenuevo. Pero el chico ya haba salido a la carrera en direccin al recinto. Solo se detuvobrevementeparavolversehaciaellaygritarle: Enciendeunahogueraparaquepodamosencontrarte! Leones,tigresyosos... Oh,mam,mam...dijoAlexenvozalta. Quera vera sumadre. Quera que su padre estuviese bien. No conseguira ningunadeestascosashastaquellegasealrecinto. Recto se dijo esta vez en silencio. Si sigo subiendo en lnea recta, llegar a algn lugar cerca de la central elctrica. El sol ya se haba puesto; la oscuridad no tardara en llegar a ese lado de la montaa, la ladera este. Cada paso adelante haca que las piernas le doliesen todava ms; pero, si no continuaba,sabaquetendraquepasarlanochesoloenelbosqueoscuro. Alex tena la edad suficiente para comprender que, en la oscuridad del bosque,eraunapresafcil.

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Lorodearonlossonidosdelanochecer. Lospjarosguardaronsilenciomientrascomenzabaelcantodelosinsectos. Incluso a principios de primavera, ya haba mosquitos, que zumbaban alrededor de sus orejas y lo picaban cruelmente. Las polillas revoloteaban, pero lostbanosnoerantancorteses;selanzabanenpicadosobresusojosylanariz, ylodistraan.Tenaelrostromagulladoycortadoporloslatigazosdelasramas mientrascorraatravsdelmatorralhaciaelsenderodelrisco. No llores, no llores, se orden. Pero mientras se apartaba los insectos de la cara, comprendi que la humedad que senta no era sudor. Por fin, tras otra hora de aterrorizada marcha, Alex crey distinguir el claro del sendero y, olvidndosedelaslgrimas,siguiavanzando. Janie caminaba lentamente por el sendero que sala de la central elctrica. No saba por qu se haba sentido impulsada a inspeccionar; Tom y James, un experto en la materia, la haban inspeccionado el da anterior y haban encontradotodoenorden.Sinduda,undadeusonolarompera. Pero el hbito la reconfortaba. Era algo que Tom haba hecho casi todas las noches desde que haban ido a vivir al recinto. Cuando regresasen en cualquier momento apareceran por el bosque en el punto panormico que estaba enel camino de la centralelctrica.Cuandolleg all, mir hacia el valle. Las estrellas comenzaban a aparecer, e intent imaginar dnde podan estar su esposo y su hijo en aquel instante. En sus oraciones se disponan a salir del bosque, para iniciar la subida por el angosto sendero de piedra con la misin cumplidaytodaclasedemaravillososdescubrimientosparacomentar.Quizel mundo all fuera no era tan amenazador como crean. Quiz haban dado con otra comunidad establecida que los haba recibido calurosamente. Quiz no habapumasnijaguaresniosos. Se detuvo unos segundos delante del tronco cado y se pregunt si se sentara a esperar, solo por si acaso... Una nube de tbanos la atac; los espant a manotazos y decidi que sera mejor esperar en la casa. Solo Dios saba cundoregresaran;bienpodapasarsetodalanocheallesperando. Casisinfuerzasya,Alexsiguiavanzandoatravsdelbosque.Trepporla ltima subida como un mono, apoyndose en las manos, que sangraban por infinidad de cortes porque sus piernas ya estaban tan dbiles y fatigadas que apenas si poda moverlas. Tena el rostro empapado y cubierto de polvo, y todaslasuasrotas. Unminutomsparallegaralsenderosedijo.Unminutoms.

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Janie estaba a unos quince metros ms all del punto panormico cuando oyruidosenelmatorral. Sedetuvoysediolavuelta. Tom? Nohuborespuesta. Permaneciinmvilyprestmsatencin. Hayalguienah?preguntunpocomsalto. Solo percibi el crujido de ramas quebradas y unos fuertes jadeos. Contra todaprudencia,echacaminarensilenciohaciaelsonido. Tom? Alex oy la voz de su madre, pero ya no le quedaba aliento para hablar; todoelquetenaseconsumaenelesfuerzoporllegaralsendero.Seabripaso entre el ltimo grupo de arbustos y apoy las manos en el saliente de roca que sealaba el borde del sendero. Un pie tras otro, se oblig a continuar, aunque lasfuerzasyalohabanabandonado. Mamseenfadartantoperotanto,tanto... Estoytanperotanasustado... Utiliz el ltimo resto de sus menguantes fuerzas para levantarse y lanzarseporencimadelasrocasalsenderodetierra. Curioso dijo Bruce mientras miraba el monitor. Fredo llam, lo bastantealtoparaquelooyesenenlahabitacinvecina. Fredoaparecienlapuertaalcabodeunossegundos. S,jefe. Mira esto. Seal un punto en la pantalla. Se mova con tanta lentitud queapenasresultabaperceptible.Atiquteparece? NolosrespondiFredo.Qupjaroes? El908. Fredoobservlapantalladuranteuninstantems. Esdifcildedecir;pero,situviesequeadivinar,diraqueestcaminando. Janieseacurrucdetrsdeltroncodeunrbolmuyrobusto.Conunamano sujet la empuadura del pual que llevaba en la funda del tobillo. Los ruidos que llegaban del matorral eran ahora ms fuertes, pero no parecan ms humanos que antes. Vio separarse la maleza y desenfund el pual. Una

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criaturaoscurasaliagatasalsendero;aladbilluzparecaunperropequeo. Sindelatarsupresencia,Janiesepreparparadefenderse. Entonces, sbitamente, la criatura se desplom en el suelo en mitad del camino.

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De Chauliac estaba sentado en una silla en el vestbulo cuando Alejandro baj laescaleraporlamaana. No esperaba verte antes de marcharme manifest Alejandro, sorprendido. Me siento razonablemente bien, aunque todava estoy muy fatigado respondielfrancs. Alejandro abri la boca como para hablar, pero De Chauliac le impuso silencioconungesto. Tendra que estar en mi lecho de muerte para no presentarme aqu. Despus sonri. Fracasara en mi deber como anfitrin y maestro si no te dieseunaltimaleccin. Adelante, entonces, porque el da se desperdicia repusoAlejandro con unasonrisa,ytodavatengomuchasleguaspordelante. Desde luego que s. De Chauliac se levant con dificultad de la silla. Recuerda que debes ser un simple viajero, as que no dejes que tu apariencia o cualquier otra cosa te traicione. Mir los pantalones marrones de Alejandro, la sencilla capa de lana gris que llevaba sobre la camisa de lino, el cinturn tejido, el viejo sombrero, e hizo un gesto de aprobacin. Si alguien te pregunta por qu viajas, es prudente dar una razn que no implique dinero, como mensajero o tutor. De lo contrario, te tendern una emboscada y te robarn.Llevasmuchooro? Suficiente para el viaje, espero contest Alejandro, pero difcilmente unacantidadexcesiva. Bien, eso es sabio. Pero, en el caso de que no te baste, puedes ir a cierto banquerodeLondresparaconseguirfondosadicionales.

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Meti la mano en el bolsillo y sac un pergamino que llevaba su sello. En uno de los pliegues estaba escrito el nombre del banquero y el de la calle de Londresdondeselopodaencontrar. Alejandrotomelpergaminoyloexaminrpidamente. No,nopuedoponerteensemejantepeligro.Simecapturanyencuentran esta carta, se revelar tu complicidad. No quiero tener eso en mi conciencia. Letendilacarta. PeroDeChauliacnoquisoaceptarla. Cuento con tu xito ms que t mismo, al parecer. Se sent de nuevo en la silla, otra vez un tanto envarado. Me temo que he estado demasiado tiempoenlacama.Misarticulacionesprotestan.Metilamano enunbolsillo ms profundo de su tnica y sac un pergamino que estaba doblado en cuartos.Ten,esteesunregalo,enocasindetugranviajealnorte. Alejandroloabriyviolaslneasylasletras,lascurvasdelascostas. Unmapa...Colega,estonotieneprecio. Me he asegurado de que todas las indicaciones de Inglaterra son exactas. LarutadesdeaquaCalais,porsupuesto,estbienmarcadayesfcildeseguir. Nopodemos tenerte cabalgando sinrumboportoda Francia e Inglaterra; tienes muchoquehaceraqu. Volvertanprontocomopueda,lojuro. Te tomo la palabra. Una cosa ms, por encima de todo, aunque casi me sientocomountontoaldecrtelo:norevelesnuncaqueeresmdico!Hacerlote pondra en grave peligro. Te quiero de nuevo aqu, para ser yo la causa de tus mayorespreocupacionesporhacertetrabajarhastavolverteloco. AlejandrovioenlosojosdeDeChauliacunbrillodepicarda. Seabrazaronconciertatorpeza,ydespusAlejandrorecogisubolsa.Sali rpidamente del vestbulo para ir al patio, donde ya lo esperaba su cabalgadura. Unavezmontado,sevolviparamiraraDeChauliac. CuidademinietodijoydePhilomne. DeChauliacasinti.Alejandrogolpeconlasriendaselcuellodelcaballoy elanimalsedirigihacialaverja. Mientrasdesaparecaenlacalle,DeChauliaclegrit: QueDiosteacompae! Cabalg y cabalg sin descanso, porque tena una larga distancia que recorrer y no mucho tiempo. El sentimiento de soledad y el temor que haba crecido dentro de l disminuyeron bastante con la gran belleza de la primavera francesa. La tierra pareca estallar en maravillosos frutos. El sol brillaba en un

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lmpido cielo azul, mientras Alejandro segua su camino siempre hacia el noroeste. El cuarto da, cuando la soledad comenzaba a pesarle, Alejandro tuvo la suerte de encontrarse con un amable grupo de comerciantes, con los frutos de su trabajo tintineando en los bolsillos y un gran espritu de camaradera. La desesperacin que senta en el pecho se redujo un tanto mientras cabalgaba en sujovialcompaa. Los muros de Calais no eran ni la mitad de gruesos de aquellos que cerraban Pars, pero las fortificaciones estaban en mucho mejor estado, dado que era una ciudad muy acostumbrada a los asedios. En aquel momento era territorio del rey Eduardo, pero estaba habitada y rodeada por una poblacin aliada a los franceses que lo habra expulsado en un santiamn de haber tenido los medios para hacerlo. Los arqueros ingleses ocupaban lo alto de la muralla sudoeste; Alejandro conoca su puntera y saba que tenan ojos de lince y la mano pronta. Se mantuvo al abrigo de los otros jinetes mientras se acercaban al puentequecruzabaalafortaleza;pero,cuandoapareciunpequeopelotnde infantes ingleses, todo el grupo se hizo a un lado de la angosta carretera para dejarlos pasar. Sus compaeros, al parecer, estaban tan nerviosos como l respectoalafuerzadeocupacininglesa. Cuando los soldados acabaron de pasar, l se despidi cortsmente de los demsyseadelant.Unamultitudsehabareunidoenelpuente,alaesperade que abriesen la verja al medioda. Era diferente de cuando haba pasado por ltima vez en 1348. Ahora estaba mucho mejor fortificada y tena decididamente un aspecto ingls, ms como la verja exterior de Windsor. Muy pronto, si todo iba como esperaba, cruzara aquella verja; el pensamiento le produjounestremecimiento. Muyprontoestaracabalgandoentrelosrobles. Piensa en algo agradable se orden. Ya habr tiempo ms tarde para el miedo. Pens en Philomne y record la sensacin de sus brazos alrededor de su cintura, de sus labios apretados contra los suyos. Los recuerdos de su noche de amor, despus de tantos aos de soledad, le llenaron la mente. El pensarensupiel,susbrazos,suslabios,laansiedadconlaquelohabarecibido ensucuerpo,lomantuvoabsorto,hastaqueoyunasbitaconmocincercade donde se haban instalado los comerciantes, unos pocos metros ms all de unosarbustos.Annoestabancubiertosdehojas,asqueespientrelasramas. Unos cuantos hombres, incluidos los miembros de su propio grupo, se haban reunido alrededor de algo que haba en el suelo. At las riendas del caballo al troncodeunrboljoven,rodeelsetoyseabripasoentrelamultitud. En el centro del cerco de personas yaca un hombre fornido cuya enorme barriga se levantaba como el macizo central. Tena el rostro rojo, y la lengua le sobresala de la boca; una baba espesa le chorreaba por las mejillas y formaba

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un charco en el apretado cuello de su camisa.Haba miedo en sus ojossaltones, quebuscabanlosojosdelosdemsenunadesesperadasplicadeayuda. Laadvertenciadesucolegafrancssonensusodos:Porencimadetodo, no reveles que eres mdico. Observ con angustiosa frustracin, sin hacer nada, mientras el hombre tendido en el suelo jadeaba en busca de aire y se ponacadavezmsrojo.Sumiradasecruzconladelpobrehombrey,conuna profunda vergenza, contempl cmo se le escapaba la vida. Despus de que todosestuvieronsegurosdequehabamuerto,hubounmomentodesilencioen el que nadie se atrevi a hablar; el espritu del muerto se marchaba. Alejandro vio en el rostro de la gente la conmocin y el miedo que eran los naturales compaeros de una muerte inesperada. Todos se persignaron y movieron los labiosenunasilenciosaplegaria,hastaqueunodelossoldadosdelpelotnque habapasadoantespregunt: Alguienconoceaestehombre? Lamultitudguardsilencio. Elsoldadosedirigiaunodesuscamaradas. Recogesuspertenencias. El otro soldado asinti y se adelant para quitarle al muerto la bolsa de viaje y el cinturn con el dinero. Hecho esto, el primer soldado pase la mirada porlamultitudhastadetenerlaenAlejandro. T. Alejandro permaneci quieto sin decir nada, mientras todos a su alrededor seapartabanunpoco.Elsoldadosealalsuelo. Entirralo. Le entregaron una pala; mientras l la clavaba una y otra vez en la blanda tierradelbosque,seconsolconpensamientosdeloquepodrahaberpasadosi se hubiera adelantado para ofrecer su ayuda mdica. El hombre muerto no era muy viejo, ni tampoco tena aspecto de enfermo; sencillamente le haba llegado suhora. Se limpi la tierra de las manos cuando acab y se jur en silencio que se aferrara ferozmente a esta vida, aunque solo fuese por ganar una hora. Mientras apisonaba la tierra con el pie, pens en su anciano padre y se pregunt, con profundo remordimiento, cmo le ira al viejo con Rachel. Pens en la propia Rachel, cuyo corazn sera para l si se lo pidiese. Entonces pens en Guillaume, que tena todo el futuro por delante, por mucho que las circunstanciasdesutiempopudieranmoldearlo.Dejvagardenuevosumente hacia Philomne, cuya vida l compartira si tena la oportunidad. Aoraba a Kate, que no era duea de su vida en esos momentos. Mientras miraba las murallas de Calais, se fortaleci su decisin de sacarla de Inglaterra y regresar con aquellos que amaba. Porque, en cualquier instante, Dios poda cogerlo y llevrseloalaeternidad.

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Con la mirada baja, Kate entr en la sala privada del rey mientras sus guardiasesperabanenelexterior. Ah, mi encantadora hija dijo el rey Eduardo, avanzando hacia ella con lasmanosextendidas. Lajovendesvilamiradamientraslseacercabaycruzlasmanosdelante desuvientre.Casicomounaocurrenciatarda,saludconunalevereverencia. Qu encantador aadi el rey. Pero innecesario. Eres mi hija, despus de todo, una princesa de linaje real. Tu hermana y tus hermanos solo hacen estos gestos cuando hay alguien presente para verlos. No veo razn por laquetdebascomportartemejorqueellos. Ellahizocasoomisodesusentimentalismoyselimitaresponder: Queraishablarconmigo,majestad. S, desde luego. Por favor, sintate dijo, sealando una silla finamente tallada. Prefieropermanecerdepie. Muybien.Entonces,teordenoquetesientes. Katelohizo.Cruzlasmanossobreelregazoyselasmir. Elreyleofreciunplatodeorejonesrociadosconazcar. Quieresuno? No,gracias.Enestemomentonomeapetececomernada. El rey se comi unos cuantos antes de dejar el plato, sin desviar la mirada deKate.Selimpielazcardelosdedos. Hasescogidounvestidoadecuadoparaelbailedemscaras? NosabaqueseesperabamipresenciamintiKate.Noherecibidola invitacin. Bueno, sin duda ha sido una omisin manifest el rey. Tu hermana est tan ocupada con los preparativos de su boda que se le debe de haber pasado por alto. Es en su honor, por supuesto, y queremos anunciar su compromiso oficialmente. He decidido, aun en contra de mi mejor juicio, acceder a su peticin para un baile en el poste de mayo. Como t eres de nuestra familia, y una joven de la edad apropiada, ella naturalmente dio por sentadoqueyasabrasqueestabasinvitada. Aloresto,Katealzlamirada. No soy un miembro de vuestra familia. A pesar de la mancha con que habisimpregnadomisangre,nosoyunaprincesareal. Cosasorprendente,elreymantuvoelcontroldesutemperamentomientras oasusofensas. Perdona si no estoy de acuerdo. Precisamente ayer recibimos esto desde Avin.

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Sacunpergaminodeunamangayseloofrecialamuchacha. Katemirelpergaminoperonolocogidesumano. Terecomiendoqueloleasdijoelrey. Ella lo acept al fin y se esforz por controlar el temblor de sus manos mientras lo desenrollaba en toda su extensin. Los ojos se le desorbitaron mientras recorran la pgina. Cuando acab de leer lo escrito por el Papa, dej queelmanuscritoseenrollasesoloyloarrojalsuelo. Elreysonri. Esa muestra de rebelin no borrar su contenido. Ahora, por virtud de estabula,eresmilegtimahija.Despusdequeseanuncieelcompromisodetu hermana, anunciaremos tambin el tuyo con el barn de Benot, un primo del barnDeCoucy,aquiencreoqueyaconoces. La clera estall dentro de ella, pero la mantuvo controlada gracias a concentrarsuspensamientosensuhijo. Elreynoparecidarsecuenta. Sus tierras estn en Bretaa, y su alianza ser de mucha ayuda para m. LafamilledeRaisesexcesivamentepoderosaenaquelreino;poseendemasiadas tierrasparamiagrado,perosenieganaaliarseconmigo. lsonri,aunquenofueungestoagradable. Por lo tanto, me aliar con su rival. T hars tu parte en dicha alianza, como corresponde a tu linaje. Se acerc para hablarle directamente al odo. Le sonreirs al barn de Benot y te comportars como una dama. Lo aceptars como una princesa de Inglaterra debe aceptar al marido que su padre escoge para ella. En el baile, recibirs las felicitaciones y regalos, y permanecers junto a tuprometido,sonrientecomo una novia feliz. Cuandot y lasotrasdoncellas acabis con vuestro baile de mayo, bailars con l. Me he tomado muchos trabajos, no solo con el Santo Padre, sino tambin con mi esposa, para arreglar todoesto,yttecomportarsenconsonancia. Podraishaberlepreguntadoalanoviaantesdetomarostantasmolestias. No importa lo que piense la novia. Este es un casamiento diplomtico, y ella aadi, al tiempo que le tocaba la mejilla no es diplomtica. Lo que piensadeesteasuntoesirrelevante. Esperunmomentoparaqueestepensamientocalaseenella. Con el tiempo, si eres una buena esposa, tu nuevo marido quiz acepte a tu hijo, y l podr venir a vivir contigo. Nos gustara mucho que esto ocurriese, dadoquel,tambin,esdesangrerealysufuturo... Mientras el rey hablaba, Kate hizo todo lo posible para no decir: Jams pondrisvuestrosojosenl.Cuandoyanopudoaguantarms,lesolt: Qupasasilanoviarechazaalnovio? El rey no apreci esta interrupcin y se lo hizo saber con una expresin agria.

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Entonces ella no volver a ver a su hijo. La mir fijamente a los ojos. Estclaro? Muy claro manifest Kate, que se levant sin pedir permiso, ni dar ningnindiciodequeellasabaqueelreyignorabaelparaderodeGuillaume. Elmonarcapermanecisentado,perosumiradaestabapuestaenella. Bien. Pero te marchas demasiado pronto! Ahora que hemos llegado a esteacuerdo,locorrectoesqueconozcasatunovio. Mientras el rey haca sonar la campanilla, Kate permaneci inmvil, con la miradagacha,enmudecidadehorror.Oyabrirselapuertaperonomir;sinti las pisadas a travs de la habitacin, pero no volvi la cabeza hacia el sonido. Oyqueelreydeca:Levntateasuvisitante,yapretlosojosconfuerza. BarndeBenotdijoelreyEduardo,permtemequetepresenteami hija,KatherinePlantagenet. Alejandro se aloj en una modesta posada, a la espera de algn barco que quisiese aceptarlo como pasajero. Durante varios das no apareci ninguna nave,exceptouna cargadaconsuministros parael ejrcito ingls, y se pregunt ansiosamentesilaguerraentrelosfrancesesylosinglesessehabaintensificado a tal punto que solo se transportaba a militares. Si era as, saba que no tena forma de cruzar, y que su misin estara condenada al fracaso. Por fin, llevado por la desesperacin, le pregunt al posadero por qu no haba actividad en el puerto. Vaya, es por la Semana Santa. Llevas tanto tiempo de viaje que no sabes quemaanaesViernesSanto? Ah,s,lohabaolvidado! Saba que deba observar el ms sagrado de los das cristianos junto con todos los dems, para no descubrirse como judo. A la maana siguiente, al levantarse, no pidi comida, sino que ayun como todos. Cuando el posadero sali con su familia poco antes de medioda para unirse a la procesin por las calles de Calais hacia la iglesia, l los sigui en silencio, intentando pasar inadvertidoentrelamultitud.Asualrededoroalasllorosasplegarias,mientras lascolumnasdecristianosmarchabanporlasangostascalles. La multitud de fieles lleg a una pequea plaza donde ya estaban reunidas centenares de personas. Parecan dominadas por una furia colectiva hacia algo que haba en el centro, aunque l no poda ver qu era. Se abri paso entre la muchedumbre cortsmente para no llamar demasiado la atencin, hasta que llegalcentro. All, en una pequea zona despejada, se encontr con una escena que estuvoapuntodehacerledevolverlopocoquecontenasuestmago.Clavados

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en cruces haba tres hombres con un taparrabos blancoyuna corona de espinas enlacabeza.Lasangrelesgoteabadelasmanos,piesyfrente. Haba visto estas cruces en el mercado durante sus paseos por Calais mientras esperaba la partida de una nave, pero las haba interpretado como smbolosdelcristianismo,ynocomoherramientasdetorturayejecucin. A su alrededor, las personas se persignaban y despus unan las manos; l hizolomismo,paranodestacar.Alcabodepocotiempo,eltemperamentodela multitud comenz a cambiar y fue pasando de los lamentos a la indignacin. Losgemidosylosllantosdedesdichadieronpasoagritosfuriosos,hastaqueal finseadelantunhombreylemostrsupuoalhombredelacruzcentral. AsesinodeCristo!Muereahora,comohicistemoriranuestroSalvador! Alejandro mir rpidamente al hombre del centro y despus a los dos de sus costados. Todos eran morenos y barbudos. Al bajar la vista al suelo vio los largosmechonesqueleshabancortado. Comprendique,debajodelostaparrabos,lostresestarancircuncidados. El mismo que haba gritado la acusacin lanz una piedra, que alcanz al hombre del centro en el pecho; Alejandro vio cmo la vctima levantaba la cabeza en un gesto de dolor y despus la agachaba de nuevo. Muy pronto ms piedrasllovieroncontralosotrosdos. Con el corazn destrozado se volvipara escabullirseentre la multitud con la mayor discrecin posible. No poda, como haba hecho una vez antes, atravesar con una flecha el corazn del sufriente para poner punto final a su padecer.Ningnsoldadoseadelantaraparaasestarelgolpedegraciaaalguno de los hombres de las cruces. Esos judos tendran una muerte lenta y dolorosa, solosyasustados. La expresin del rostro de Kate deca a las claras que nunca se entregara voluntariamenteaBenot. El barn hizo una profunda indicacin ante ella, y dej ver su grasiento cuero cabelludo debajo del ralo cabello negro. Kate cerr los ojos hasta intuir queelhombreyasehabaerguido. Mademoiselle dijo l, mirndola de pies a cabeza con lujuria, estoy absolutamentecomplacidoportubelleza. Nilamitaddeloqueyoestoyasqueadaportufealdad,pensKate. Hizo una reverencia tan breve que casi fue imperceptible, pero no dijo nada,nilomiralosojos. Elreydejpasarelinsultosinreprimenda. Harisvuestraprimeraaparicinjuntoscomounafelizparejaenelbaile. Se volvi hacia Kate. Dmelo de nuevo, porque he olvidado lo que dijiste antes; qu disfraz llevars? Tiene que ser algo encantador, que realce tu

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belleza. Sin duda tu prometido apreciar verte con un traje elegante, como harnsusadmiradores. Finalmente Kate se volvi para mirar a Benot, aunque habl ms para el rey. Cuesta imaginar que l tenga alguno. Se levant de la silla. Esto es todo, majestad? Me siento mareada con tanta agitacin y deseara retirarme a misaposentos. Sdijoelrey.Noteretendrms. Desdeluegoqueno. Ella se volvi y sali de la sala con mucha calma, dejando asombrado a su prometido,yalreyconunaextraasensacindeincomodidad. Los das sagrados pasaron, y la vida en Calais comenz a volver a la normalidad. Finalmente,Alejandro encontr a un capitn dispuesto a llevarlo... por un precio exorbitante. La maana de la partida haba muchas personas esperando para embarcar, dado que las naves no haban zarpado durante las fiestas. Se detuvo en el muelle y mir el mar gris. El fro del ocano se le meti en los huesos y lo hizo temblar, o quiz era el miedo natural que provena de saber qu haba ms all de aquellas terribles aguas. Las haba cruzado dos veces; ninguna de las dos haba sido agradable. Tampoco lo sera esta vez, por laaparienciadelcielo. La nave era de buen tamao, y al ver que en el muelle se reuna una pequea multitud, comprendi que no estara solo en la travesa. Mir a los mozos de cuadra, que hacan subir a los caballos por una amplia pasarela que iba desde el muelle hasta la borda de estribor. Su propio caballo estaba en el grupo;elanimalsemovanerviosomientrasunextraologuiabadelasriendas por los tablones de madera. Poco a poco, cargaron a bordo el resto de los equipajes, y por ltimo subieron los pasajeros. Los ms importantes de los que esperaban fueron los primeros en subir, seguidos despus por los plebeyos que tambin tenan un aspecto prspero, mucho ms que la desharrapada chusma entrelaquelmismoesperaba. Una figura que suba por la pasarela le llam la atencin. Se inclin hacia adelante y escudri a la mujer rechoncha tocada con un llamativo sombrero rojoqueavanzabaentrelosplebeyosadinerados. Sacudi la cabeza para aclarrsela, sin dar crdito a lo que vea: era Emily Cooper. Imposible!Perolamujersevolvimientraslaobservaba,ysurostroqued plenamente a la vista. Era la misma mujer que haba conocido en Avin; no habamaneradeconfundirse.Seapresuraescondersedetrsdeunpiln.

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Perohabaalgodiferenteenella;siemprehabatenidolatezrosada,incluso enlashorasmsnegrasdelaenfermedaddesumarido.Ahoraselaveaplida y temblorosa, con el chal bien ajustado al cuerpo. El elegantesombrero rojo con una pluma no haca nada por mejorar su aspecto ceniciento. Se esforzaba por cargarunpequeofardoynoqueradrseloalmarinero;sobreella,plegadaen un pequeo cuadrado, estaba la misma manta que Alejandro haba visto sobre sumaridomoribundo.Losobrecogiunterriblepresentimiento. La mujer haba conseguido de alguna manera los medios para regresar a Inglaterra. No haba dinero en aquella familia, ni siquiera antes de que el hombrecayeseenfermo.Ellatenamuypocascosasdevalorparavender. Una horrible certeza lo domin al verla saludar cortsmente a un soldado ingls,queledevolvilasonrisacomosiseconociesen. Ellalohabavendido. Alejandro habra dado la vuelta para esperar a la siguiente nave, de no haber sido por que su caballo ya estaba a bordo. Cuando le lleg el turno de embarcar, se encasquet el sombrero sobre el rostro todo lo que pudo. Salt de la pasarela a la cubierta mientras el barco tironeaba de sus amarras. Le entreg rpidamente su billete al comisario, y despus se perdi entre la multitud de pasajeros. La esposa del tonelero se encontraba a menos de treinta pasos de l, con la mirada perdida en el mar. Alejandro se subi la capucha alrededor del cuelloylaobservmientrassoltabanlasamarrasylanaveiniciabaelviaje. Durante todo el da no la perdi de vista ni por un instante; la mujer permaneci inmvil en un sitio, con la espalda apoyada contra la escalera de madera que suba a una plataforma de la popa. Mientras pasaban las horas, se fue poniendo ms plida y hacia el ocaso se sent. Aunque los marineros que tripulaban el barco suban y bajaban continuamente por la empinada escalera, ninguno le prest mucha atencin, y Alejandro comprendi que aquellos cuyo oficio era navegar los mares no encontraran extrao que un pasajero pareciese mareado. Peronosabanloquel:queyaestabaenfermacuandohabapuestounpie en el bajel, mucho antes de que las agitadas olas del canal de la Mancha comenzasenasacudirlo. Lo reconocera ella sin la barba y vestido a la europea, no con la tnica de su gente? Quiz. Pero, si lo que sospechaba de su actual estado resultaba ser cierto,lamujernopensaraconclaridad. En su mente oy la voz de un viejo que le contaba la historia de un barco afectado por la peste al comienzo de la Gran Mortandad, mil vidas atrs, en su viajedeEspaaaAvin. Permaneci un mes en la rada antes de que nadie se atreviese a poner un pieabordo.

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Tendraquearriesgarseaserreconocido.Lapestissecundanohabasidotan despiadada como la Gran Mortandad, pero tambin haba provocado un gran nmero de muertes, y si el barco llegaba a Londres con un pasajero enfermo de peste, sin duda lo enviaran de vuelta al estuario del Tmesis. All se veran obligados a esperar en algn amarre hasta que todos a bordo hubiesen muerto opasadoelpeligrodetransmitirlaenfermedad;semanas,comomnimo. lnopodaesperarsemanas. Elmdicoavanzdespacioalolargodelaborda,sujetndosebiencontrael fuerte viento, para acercarse a la popa, desde donde podra ver ms de cerca a Emily Cooper. Se hallaba a unos diez pasos de ella, cuando la mujer levant los ojosempaadosylomiralacara. Se qued inmvil en su sitio y esper, sin hacer nada en absoluto. Ella le mantuvo la mirada durante unos momentos, y despus agach la cabeza hasta apoyar la barbilla en el pecho. Alejandro se acerc un poco, pero la mujer no reaccion.Seaproximms,hastaunostrespasos. Durante toda una hora, mientras el sol se ocultaba tras el horizonte, mantuvo una silenciosa e inmvil vigilia junto a Emily Cooper. Su estado empeor rpidamente; la anomala que haba mantenido vivo a su esposo contra toda lgica no funcion con ella. Comenz a toser, y su temblor se hizo bien visible. Alguien no tardara en advertir que lo suyo no era un simple mareo; se coloc directamente delante de la mujer y ech una ojeada en derredorparaversialguiensefijabaenellos. El viento empez a aumentar, y el barco cabece y se bambole con ms violencia incluso que antes. Los dems pasajeros se reunieron en proa. Al cabo de unos momentos de confusin y miedo, formaron un crculo. Alejandro se puso de puntillas y vio en el centro a un sacerdote con un hbito marrn, con lasmanoslevantadasalcielo. Mientras los dems estaban distrados, Alejandro se agach y levant la barbilla de Emily Cooper con una mano. Ella no pareci darse cuenta de lo que haca.Vioensucuelloungrupodebubonesoscuros. El viento increment su fuerza. Las personas del crculo de rezos se sujetaronlasunasalasotras,paraformarunapretadoanillocontraelviento.Se acurrucaronmientraselsacerdoteclamabacontralasbitatormenta. Con la galerna soplando furiosa y empapado por la espuma, Alejandro se agachylevantaEmilyCooper.Duranteunsegundo,lamujerabrilosojos,y por su expresin l crey que lo haba reconocido. Desvi la mirada y mir haciaelmar.Endosrpidospasosllegalaborda. Perdnameledijo. Mir de nuevo hacia el grupo de pasajeros; nadie pareca prestarle atencin. Luego cerr los ojos y la dej caer al mar. El chapuzn apenas si se oy en medio del rugido del viento, y ella no solt ningn grito de protesta.

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Sujeto a la borda, Alejandro contempl cmo Emily Cooper se hunda lentamente. Lo nico que quedaba de ella el sombrero rojo flot en la superficie por unos instantes, hasta que tambin fue engullido por una sbita ola. Camin hacia proa, siempre sujeto a la borda, hasta que lleg al grupo de pasajeros. Sujet las muecas de dos del crculo exterior y se abri paso. Fue arrastrado a su seno, casi bienvenido. Oy cmo el sacerdote continuaba gritandoporencimadelaullidodelviento. Las palabras latinas kyrie eleison llegaron hasta l un millar de veces, o eso le pareci. Rez para obtener misericordia, con la esperanza de que algn Dios lo oyese, porque necesitaba el perdn divino ms que en ningn otro momentodesuvida. Al fin, la nave pesadamente cargada demostr su vala, aunque los vientos continuaron siendo desfavorables. Era la maana del da siguiente cuando rodearon Ramsgate y entraron en el Tmesis. Alejandro permaneci junto a la borda, todava envarado tras una noche de insomnio y reproches en la dura cubierta. Observ el paisaje con ojos cansados mientras la nave suba por el Tmesis,empujadaengranparteporlamarea. Al sur estaba Canterbury, segn saba. Se imagin las altas torres de la catedralresplandecientesconlosprimerosrayosdelalba.Pasaronlashorasyel ro se angost; el sol lleg a su cenit y comenz a declinar de nuevo. Aquellos que haban hecho ese viaje antes y conocan la ruta empezaron a mostrarse entusiasmadosantelaproximidaddeLondres.Concadanuevacurvadelro,el agua se volva ms sucia. Maderos podridos, desperdicios de toda clase y, de vezencuando,unmontndeheces. Pero,porfortuna,noseveaningncadver. Cuando la nave amarr al fin en el muelle de Londres, a corta distancia de la Torre, el sol ya estaba muy bajo.Alejandro permaneci con los pasajeros ms pobres, esperando su turno para desembarcar. All, Emily Cooper se habra recogido las faldas y habra bajado por la pasarela para pisar el suelo de Londres, con todo el aspecto de una mujer adinerada, y luego habra desaparecidoentrelamuchedumbreporlafangosacallequesegualaorilladel Tmesis. Un sabor amargo subi a la boca de Alejandro. Tanto tiempo y esfuerzos dedicados a su marido, para acabar vendido. Haba tenido su revancha,perotanexcesivaqueseramsunacargaqueunalivio. De todas maneras habra muerto se dijo. Podra haber contagiado la peste a muchos otros pasajeros y al corazn de Londres. Solo hice lo correcto. Estuvobienqueyo...

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No pudo acabar el pensamiento. Ahora Emily Cooper se reunira con el joven soldado Matthews, el viejo guerrero Hernndez, el herrero Carlos Aldern y la inocente Adele de Throxwood para acosar sus sueos. Era una amarga compaa de la cual nunca podra escapar. Lleg su turno para desembarcar, y baj por la pasarela con su bolsa al hombro. A mitad del recorrido se detuvo, porque en la cubierta estaba la bolsa de Emily Cooper con lamantatodavapulcramentedobladadebajodelasa.Alguiendebadehaberla llevado hasta all, creyendo que se la haban olvidado. El objeto pareca estar acusndolo. Resisti los gritos de culpa que resonaban en su cabeza y se oblig a seguir adelante. Despus de unos pocos pasos ms, pis de nuevo tierra inglesa. El mdico no necesit consultar el mapa de De Chauliac para saber que no haba otra ruta desde el ro; se vera forzado a pasar por la Torre para poder salir de Londres. Muy pronto se encontr rodeado por una multitud de mendigos que intentaban sujetarlo con unas manos manchadas de suciedad, mientras suplicaban limosnas y misericordia. Aunque no poda menos que sentir una gran piedad por todos aquellos desgraciados, los apart de su camino porque no poda revelar que llevaba dinero. Cuando por fin lleg de nuevo a la calle abierta, se sinti sucio. Se lav las manos en una fuente, bebi un trago, y pens en el viejo de la taberna que le haba advertido del agua envenenadaporlosjudos. PeroyanoquedabanjudosenLondres,salvoquizlmismo. Observ mientras los estibadores bajaban los caballos por la pasarela hasta la orilla; el suyo estaba entre los ltimos. Mientras esperaba, vio cmo sacaban la carga de la bodega. Colocaban los cajones y los bultos en plataformas de madera, y despus los suban con poleas por encima de la borda para depositarlosenelmuelle. Cuando las plataformas golpeaban en la superficie del muelle, se alzaba unanubedepolvodelaqueseveanescaparcuerpecitososcuros. Alejandro recuper su caballo y se llev al animal de las riendas mientras caminaba por las calles de Londres. Se senta inmerso en una horrible pesadilla ysemantuvoenlassombras,incapazdehablarconnadie. Varias veces lo adelantaron soldados del rey; en una ocasin tuvo que apartar el caballo del camino de un grupo de arqueros que pasaron a su lado. Pareca haber una actividad poco habitual para la supuesta paz que reinaba enelpas. Peroconunabodaenelhorizonteyunapazfrgil... Sus sentidos le avisaron que fuese con cuidado. Cuando al fin dej atrs la Torre, Alejandro mir por encima del hombro el imponente edificio y

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mentalmente camin por sus labernticos pasillos. Las pocas palabras inglesas que saba cuando lleg a la Torre en 1348 las haba aprendido de un hombre que saba poco francs; sus primeros intentos de hablar el idioma, en el comedordelalcaidedelaTorre,fueronrisiblesenelmejordeloscasos. Peroahorano. Viveallunadamadecabellosdeoro prisioneraenuncastilloconstruidohamucho. PorprimeravezenInglaterra,lehablaunviandante. Podisdecirme,amableseor,qudaeshoy? El hombre respondi sin dar ninguna muestra de alarma o de inters indebido. Veintiochodeabril. Agradeci al hombre la informacin y, librndose del hechizo de la Torre, sellevelcaballoporlacarretera. La fatiga lo domin cuando el sol estaba casi en el horizonte. Veintiocho de abril. Poda permitirse una noche de muy necesario reposo. Lleg a una pequeataberna;losoloresacomidasalanporlapuertaabierta.Atsucaballo aunposteyentr. El tabernero era un hombre bajo y delgado con cabellos completamente blancos debajo de una gorra negra. Dio la bienvenida a Alejandro a su establecimientoconunampliogestodelamano.Alejandrosequitelsombrero ydijoeningls: Tienes una habitacin para alquilarle a un cansado viajero? Solo me quedarunanoche. El hombre asinti y llam a su hija, que no tard en salir de la cocina, mientrassesecabalasmanosenunsuciodelantalmarrn;Alejandropensque talvezundahabasidoblanco. AlejandrosepreguntsilolavaraenelTmesis. Preparalahabitacinalacalleleordeneltabernero. La muchacha, tan delgada como su padre, hizo una rpida reverencia y se alejdeprisa. Unajarraparacalmartused?preguntelhombre. S,yuncuencodegachas,silotienes. Tengounamuybuenapiernadecordero,queasamosayer. EntonceselcorderodijoAlejandro. Se sent y, mientras esperaba que le sirviesen su comida, pens en lo agradable que sera quitarse las botas cuando finalmente subiese a la

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habitacin. Tena los pies hinchados y doloridos; el aire y la luz les haran bien despusdeunperodotanprolongadodeestaraprisionados. A lo lejos oy el ruido de cascos que se acercaban. El estrpito aument, y muy pronto el tabernero sali de la cocina para ir presuroso a la ventana. La trpala se hizo ensordecedora, y toda la casa tembl cuando una larga columna de soldados pas delante. Las copas tintinearon en un armario; el tabernero sujet el mueble con una mano a cada lado, con la intencin de inmovilizarlo. Alfin,alalejarselacolumna,ceseltintineo. Eltaberneroseenjugelsudordelafrenteyseapartdelarmario. GraciasaDios,estaveznoseharotonadacomentconnerviosismo. Era laoportunidadperfectapara queAlejandro hablase de la preocupacin queloacosaba. Parece haber mucha actividad entre los soldados del rey. Llevo viajando muchotiempo;porfavor,dime,seaproximaunaguerra? No es una guerra contest el dueo, sino algo peor: una boda! Se casa la princesa Isabella. Dios proteja al novio! Habr un baile de mscaras la vspera del 1 de mayo en Windsor, y todo el mundo se ha vuelto loco preparndoseparalafiesta. El hombre fue de nuevo hasta la ventana y mir al exterior. Sus movimientos,rpidosytensos,traicionabansuansiedad. Asytodo,parecedemasiadodijoconinquietud. Fue a la cocina y volvi con una jarra y un plato de comida. Alejandro comi y bebi, sentado cmodamente por primera vez desde que haba dejado Pars. Le pag al tabernero su estancia y la del caballo, tras lo cual la hija lo acompaescalerasarribahastaunapequeahabitacinquedabaalacalle.En unaesquinahabaunatinavaca. Medarunbaodijo. Sac otra moneda y se la dio a la muchacha. Ella lo mir con curiosidad, pero se guard la moneda. Volvi a saludarlo con una reverencia y sali a la carreraparaponeracalentarelagua. Alejandro acerc una silla a la ventana y se sent all a esperar que le llevasenel agua,entretenidoenmirarlasidasyvenidasenlacalle.Londresera una ciudad prspera, no muy diferente de Pars; todava muy poblada, aunque la peste haba matado a la mitad de sus habitantes no demasiados aos atrs. Vio muchos nios; la naturaleza estaba obrando su magia para llenar el vaco dejadoporlaenfermedad. Los comerciantes caminaban apresuradamente, cargados con cestos y bolsas; una mujer pas llevando a un nio de la mano, y un par de veces se dio la vuelta para regaarlo en el tiempo que tardaron en cruzar por delante de la taberna. Un soldado solitario atraves la calle con su caballo, con la lanza en alto.

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La muchacha apareci con el primer cubo de agua.Alejandro se dio media vuelta para ver cmo el vapor sala de la tina, y pens en lo delicioso que sera hundirse en el relajante calor del agua. Cuando se volvi otra vez hacia la ventana, algo muy lejano en el oeste despert su inters: un punto de rojo brillante en un mar de marrn y gris. Mir con atencin y advirti que era una mujer con un chal rojo, y, por la manera en que se mova arriba y abajo, cabalgaba en un burro y no en un caballo. Se levant al punto y se asom a la ventana para ver mejor, pero para entonces la figura haba desaparecido. Cerr los ojos con fuerza y los abri de nuevo rpidamente para mirar a la distancia, peronohabanirastrodeella.

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Janieoycmoalguienlloraba. Unllantoconocido. Oh,Diosmo... Alex? Sali de un salto de detrs del rbol y corri hacia donde l se haba desplomadoenelsendero.Searrodillasuladoylocogienbrazos. Alex,oh,Diosmo,quhapasado?Dndeesttupadre? Pap...secayalcanzadecirelchico. Perodndeest? AllabajodijoAlexconvozentrecortada,conlosdems. Entonces,porqu...?,cmo...? Jamestambinestherido.Lanyestcuidandodeellos. Janie sinti una furia instantnea hacia la mujer capaz de enviar a un nio pequeosoloenmediodelaoscuridad. Comosilehubieseledoelpensamiento,Alexseapresuradecir: Ellanoqueraqueviniese.Meescap. Culeslagravedaddelaherida?Noestar...? Pap est vivo dijoAlex con una voz muy dbil, pero tiene la pierna muymalherida. Estabadespiertocuandotemarchaste? No. Inconsciente despus de una cada; la noticia fue como una pualada en el corazn. QulepasaJames? Alexselevantapoyadoenuncodo. Se cort la mano. Al caer la clula. Sangr mucho cuando la parte metlicalohiri.

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Janiesostuvoasuhijoconunbrazoyloayudalevantarse. Puedescaminar? lprobadarunospasosperosecay. Janie se puso delante del chico, de espaldas a l, y se agach. Pas las manosporencimadeloshombros. Sujtate,tellevaracaballito. Alex hizo lo que le deca, y su madre se lo carg a la espalda. Mientras ella caminabaatodaprisahacialacasa,elniosequedprofundamentedormido. Lany avanz todo lo que la luz y la fatiga le permitieron. Encontr una zona de terreno ms o menos llana y la cubri con hojas a modo de colchn. Extendi una de las mantas las tiendas estaban plegadas debajo de Tom y lasdispusoparaquepudiesenestarsecos. Vamos, vaquero dijo mientras ayudaba al aturdido James a bajar del caballo.Nopuedesestardemasiadocmodoaharriba. Fue una prueba de fuerza para la menuda mujer, pero consigui llevar a James hasta la manta sin ningn dao y lo acost. l gimi mientras se tumbaba.Unavezacomodadoenlamanta,sealaTomconungesto. Cmoest? No lo s. Quera acostarte a ti antes de ir a verlo. Supongo que no est muybien.Creoquesehadesmayadoporeldolor. FuehastalacamillaysearrodilljuntoaTom.Tenarestosdehojasytierra en el rostro; se los limpi, y despus espant a los insectos negros que revoloteabansobresuboca. Tom...dijosuavemente. lnorespondi. Puedesorme? Nohuborespuesta. Ellalehabldetodosmodos,confiandoenquelaoyese. Vamos a tener que quedarnos aqu a pasar la noche. Encender una hoguera. Le ajust la manta alrededor del cuello y convers con l para ofrecerleconsuelo.Creoqueestanocheharfro,asquetetaparbien. lsemoviysusurr: Alex... Lany se pregunt si se habra dado cuenta de la marcha de su hijo. Apoy unamanoensubrazoyseloapret. Estbiendijo. Se levant mientras susurraba una silenciosa plegaria al Dios que esperaba que siguiese ah fuera, para que Alex estuviese de verdad bien. El fuego crepitabaalegremente,peroLanynopodadormir.Eralanicacapazdeluchar

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contra lo que fuese, si surga la necesidad.Antes de acostarse, haba visto unos ojos rojos en el borde del claro, pequeos y muy juntos, probablemente un hurnounmapache.Confiabaenquenofueseunamarta;eranimprevisiblesy peligrosassiselasasustaba. Faltabannuevehorasparaelamanecer;todaunaeternidad. De pie en el borde del sendero, Janie y Evan escudriaban el bosque. Evan buscaba en la maleza a travs de los prismticos, y haca una pasada tras otra por la oscuridad, atento a la luz de una hoguera.A partir de lo dicho porAlex, calcularon que haban acampado como mnimo a un kilmetro y medio bosque adentro. No veo nada dijo Evan. Creo que debemos bajar y seguir alerta mientras lo hacemos. Pueden estar al otro lado de algn afloramiento, fuera de nuestra lnea de visin. S quemam habr encendido unahoguera, sobre todo despusdeloquedijoAlex. Deacuerdo.Adelante. Con las lmparas en la mano, bajaron por la primera zona rocosa hasta el empinado sendero de ms abajo. El avance era traicionero; sus pasos eran cortos y cuidadosos. En la mochila, Janie cargaba el equipo mdico que haba considerado necesario, de acuerdo con lo queAlex le haba dicho del accidente. El peso afectaba a su ya precario equilibrio. Una vez resbal, pero consigui aferrarse a una rama. La lmpara se agit violentamente en su mano, y casi la dejcaer. Cuidado le advirti Evan, sujetndola por el brazo para ayudarla a recuperarelequilibrio.Mamyyonopodramostraerosalostresdevuelta. Los ojos que brillaban en el borde del claro eran ms grandes esta vez, rasgados a la manera de los felinos y muy separados. Miraban directamente a Lany,quelesdevolvilamirada,armaenmano. Vamos,acrcateunpasomsloretconvozcalma.Mevendrabien estrenarunabrigodepiel. Elpumasoltungruidobajo. Debes de estar muy hambriento para arriesgarte a acercarte tanto al fuegoaadienvozbaja.Vamos,porqunovienes? Losojosresplandecientessemovieronhaciadelante. Lanyamartillelarma. Elpumasaltalinteriordelclaro. Lany dispar una vez, y alcanz al animal en pleno salto. El impulso continu, pero, en lugar de aterrizar sobre las patas junto a Tom, enseando los

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colmillos, se desplom a poco menos de un metro de la angarilla. Lany vio que Tomlevantabalacabezaydespuslabajabadenuevo.Seacercal. Nopasanada.Estmuerto.Todoirbien. BiengimiTom. LuegoaadiAlex,yvolviahundirseenlainconsciencia. EsofueundisparoafirmEvan. Se movieron en direccin al distante estampido. Evan levant los prismticosymirhaciaabajo. Veoalgoanunci.Unfuego! Enmediodelaoscuridad,avanzaronenlnearectahacialahoguera.Veinte minutos ms tarde, Lany mir ladera arriba y vio las oscilantes luces de dos lmparas mientras sus rescatadores se acercaban. Se levant y se llev las manosalabocaamododebocina. Aqu!grit. Evan le respondi a su madre agitando la lmpara. Lany se dej caer de rodillas y se abraz los costados. Por un breve momento, llor de alivio. Cuando las lmparas se acercaronalborde delclaro, se enjug las lgrimas con lamangasucia,sepusodepieyseacomodlasropas. Las lmparas colgaban de una rama encima de la improvisada camilla de Tom.Janieloexamintanbiencomopudosinmoverlo. Tom...lollamsuavemente.Nohuborespuesta.Tom!repiti,con untonomsfuerteyfirme. labrilosojosylamir. Hola susurr. La sombra de una sonrisa apareci en su rostro. Me ca. Esomehandicho.Tequiero. Yotambintequiero. Dimedndeteduele. Nomeduelelanariz. Acuclillada a su lado, Janie se sec la frente con el puo de la chaqueta y, pese a la gravedad de la situacin, solt una risita en respuesta a su intento de bromear. Le subi la pernera de la pierna herida y le pellizc la piel debajo del calcetn. No reaccion. Lo pellizc ms fuerte. Tom no pareca saber lo que le haca. Janie necesit de toda su voluntad y fuerza para mantener la calma. Mientras continuaba con el examen, le qued muy claro que su marido no sentanadaenlapiernaherida.Lepellizclapieldelaotrapierna,enelmismo lugar,ylareaccinfueinmediata. Ay!exclaml.

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Lo siento. No pretenda que te doliese. Puso una mano en la suya. Puedesintentarapretarmelamano? Tomlamiralosojos. Tengoquehacerlo?Ahoramismomeparecequeesmuchotrabajo. Tienesquehacerlo. l apret, con la fuerza suficiente para convencerla de que no tena la columnalesionada. Lohenotadosusurrella.Qudateaqu.Ahoravuelvo. l le dedic una leve sonrisa. Janie se levant para ir rpidamente donde estabaJames. Djameverlamueca. l alz el brazo. Janie quit la venda y vio la profunda herida que cruzaba la gran vena superficial. La sangre continuaba manando de la herida, aunque noaborbotonescomoantes. A ti te puedo tratar, pero no aqu. Verti agua esterilizada sobre la herida para lavarla, apret una venda limpia en el corte y despus sujet la vendafuertementealrededordelamueca.Estoaguantarhastaqueestemos devueltaenelrecinto. Se puso de pie y se volvi para mirar hacia Tom. Lany estaba en cuclillas a sulado.CuandovioqueJanielamiraba,selevantyseacercaella. He odo lo que le has dicho a James. Apoy la mano en el brazo de Janie.QupasaconTom? No lo s. No siente nada en la pierna herida. En la otra s. Fue capaz de moverlacuandosecay? Un poco contest Lany. Pudo usarla para ayudarnos a colocarlo en lacamilla.Nolanotabaabsolutamenteintil. EltonoenlavozdeJanietraicionsuinquietud. Entoncesnocreoquetengaunaheridaenlamdulaespinal. Debemosmoverlo? En un mundo mejor, probablemente no contest Janie. Pero no puedo hacer nada por l aqu en el bosque. Necesita estar caliente, seco y limpio. Tenemosqueirnosahora? JanieadvirtilaansiedadenlavozdeLany. Nos marcharemos en cuanto amanezca. Ya no falta mucho. Mientras tanto, sin embargo, debemos hacerle una transfusin a nuestro otro paciente. Necesitosaberqutipoesyversialgunodenosotrospuedeserdonante. Lanyleextendielbrazo. SoyApositivo. Estssegura? Absolutamente.

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Entonces esperemos que l tambin; nos evitara un montn de problemas. JanievolvijuntoaJames. Aunque te cueste crelo, voy a sacarte un poco de sangre. Desenvolvi elvendajeyuntunpocodesangreenunpapel.Apositivo.Unagransuerte. Lany permaneci de pie, y James sentado. Janie conect una lnea directa deunoaotro.MientraslasangredeLanyentrabaenl,Janielamir. Tienesalgunaenfermedadquedebasaber? Buen momento para preguntarlo, pero no. Estoy limpia como una patena.SoloDiossabecmo,contodaslascosasalaqueheestadoexpuesta. Lamontaaerademasiadoempinadaparaqueelcaballopudiesetirardela angarilla, as que Evan, Lany y Janie trabajaron unidos para cargarla por la subida. Cuando llegaron al sendero, la engancharon de nuevo al caballo y Janie se adelant. Encontr a Kristina y Alex en un sof de la sala. Kristina tena a Alex en los brazos, abrigado con una manta, y la mirada clavada en el fuego de la chimenea. El nio tena el rostro lleno de pequeos cortes, y un ojo ligeramentetumefacto. SeirguieronenelactocuandovieronaJanie. Ypap?preguntAlex,conunaexpresindemiedoyesperanza. Ahoralotraen. Est...? Noestmuerto,perotienelapiernamuymalherida. Seabrazaronylloraronjuntos.Finalmente,Janiesusurr: No importa lo que pase, estaremos bien. Encontraremos la manera de seguiradelante. Cuando ella intent apartarse, Alex no la solt. Janie permiti que la sujetaseunosmomentosms,yluegoseliberdesuabrazo. Tengo que prepararme para atender a pap. Bes a su hijo en la frente.Anochehicistealgoasombroso.Tupadreestarmuyorgullosodeti. Nomegritar? Loharasipudiese,pensJanie. No,Alex,nolohar.Loquehicistefuemuyvaliente. Cuando Janie fue hacia la puerta,Alex se quit la manta y corri detrs de ella.Lacogidelamano,ysumadresevolvi. Quieroayudarteaquepapsecure. Alex,serundurotrabajo,habrquehacermuchascosasmuydifciles. Tpuedesensearme,mam.Aprenderrpido,teloprometo. Su expresin era tan ilusionada, que ella no tuvo valor para decirle que la recuperacindesupadreseramuylarga,consuayudaosinella.

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Porfavor! De acuerdo,Alex, te ensear. Pero quiz tengamos que esperar a que tu padresesientaunpocomejor. Quieroaprenderahora. Janie contempl a su hermoso hijo, el nio que proceda de otro tiempo y lugar. Ella lo haba hecho nacer para satisfacer su ansia egosta de intuir al hombrequehabasidounavez,yraramentesehabapreguntadosiAlejandroo los que lo haban amado habran querido aquello, de haber tenido la oportunidaddeopinar. Muy bien dijo Janie con suavidad. Entonces comenzaremos ahora. Vealavartelasmanos.Esloprimeroquedebehacerunmdico. El chico asinti con aire grave y se march a la carrera. Su madre lo observ,yrepentinamentesepreguntporquparecamuchomsalto.

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Aqueldadeabril,aunqueuntantofro,eraclidocomparadoaeseotro,tantos inviernos atrs, en que Alejandro haba recorrido por primera vez toda la carreteradeCharingCross.Cabalgabaentoncesconelmismodestino;asulado iba Adele, que, poco tiempo despus de aquello, sera la nica amante que haba tenido, hasta conocer a Philomne. En aquel ventoso da de noviembre, bajounaheladalluvia,habancabalgadocondesesperadaurgenciaenbuscade una comadrona conocida como madre Sarah. Ahora, por una razn del todo diferente, viajaba al mismo lugar. La carretera haba cambiado tan poco que Alejandro tuvo la impresin de que haba viajado de regreso en el tiempo; aquellos parajes tenan su propia manera de obrar su magia en el intelecto y engaarlo con nieblas y hechizos. Haca mucho que haba renunciado a entender las extraas cosas que les haban sucedido a Adele y l mientras estuvieronall. Sin embargo, conocido o no, no lograba encontrar el camino al este que llevabahastaelprado.Detuvosucaballoenuntramodelacarreteraqueporun momento despert un recuerdo, pero este se disip dentro de su confundido cerebro sin llevarlo a ninguna parte. El camino, el claro abierto, los dos gigantescos robles que haban crecido en un frondoso abrazo; todo pareca haber desaparecido. Quiz las hierbas haban cubierto el prado; era incapaz de imaginar quealguien sehubiese atrevidoa perturbar loshuesos delos muertos por la peste, a quienes haban enterrado apresuradamente all en los oscuros das de 1349. Hacer tal cosa sin duda habra provocado la clera de Dios! En algn lugar, apenas por debajo de la superficie de terreno, estaba enterrada la camisa que haba utilizado cuando l mismo haba cado vctima de la peste. Aquelinsignificantetrozodetelanohabrapodidoservirdemortajaalosmiles delondinensesquehabanentregadosualmaenlaGranMortandad.

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Mir entre los rbolespara comprobar laposicindel sol. Por su ubicacin, comprendi que el rumbo que haba tomado era correcto. Al parecer, su memoria no funcionaba de forma apropiada; poda ser que el hechizo del parajesehubieseextendidohastaallyestuviesealterandosuspensamientos? Condujolamonturahacialosrbolesylaobligaentrarenelmatorral.Un faisn remont el vuelo de pronto, casi entre las patas del animal, y espant al caballo, que se encabrit y relinch. Alejandro calm a la bestia con palabras suavesylaurgidenuevoaseguirlamarcha.Entoncesapareciungamoatan corta distancia que casi poda tocarlo; se detuvo all, inmvil como una estatua, ylomirconsusgrandesojoscastaos. Ella est aqu, entre estos animales... Un bho chist en algn lugar a lo lejos; gir la cabeza a tiempo para verlo salir volando desde una rama y desaparecer en las sombras del bosque. Cuando se volvi de nuevo hacia el gamo,habadesaparecido. Lalgicaserindialafantasaensumentecansada. Corred les susurr a todas las bestias del bosque. Decidle a vuestra seoraqueestoyaqu. No haba acabado de decir estas palabras cuando comenz a caer una fastidiosa lluvia. El caballo busc su camino cuidadosamente entre la maleza y al fin sali al claro. La lluvia ces, y, mientras l atravesaba la alta hierba del campo,losrayosdelsolbrillarondenuevo. Un macizo de flores cubra el lugar donde l haba escarbado la tierra con sus propias manos para enterrar sus prendas mientras los sabuesos ladraban a lo lejos. Detuvo el caballo y observ las coloridas flores; se pregunt qu habra pensado sir John Chandos un hombre de quien se haba hecho amigo cuando su rey le haba ordenado que atrapara a los fugitivos, un judo y una nia pequea. No era su presa habitual, sin duda, porque Chandos era un guerrero de extraordinaria capacidad que haba sobrevivido a muchas batallas, incluido el bao de sangre que ms tarde se haba producido en Poitiers. Eduardo lo haba enviado a l y a sus mejores hombres a buscarlos y capturarlos,unatareabastantesencilla.Noobstante,habafracasado;Alejandro saba en el fondo de su corazn que el fracaso seguramente haba sido intencional. No habra sido nada extrao que el hombre, que era la encarnacin del honor, dejase escapar a Alejandro y Kate, a pesar de su lealtad al rey. No habra habido ningn honor para un hombre tan valiente en una captura tan vil. Los insectos zumbaban perezosamente en el aire, y se posaban a voluntad. El caballo mova las orejas para librarse de los intrusos. El tiempo redujo su marcha, tal como haba ocurrido en 1349 cuando l yAdele haban cruzado ese prado. Adelante estaban los dos viejos robles, los dos viejos amantes entrelazadosenundesesperadoabrazo.

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Pobre y amable bestia pens, y palme el cuello del caballo; no tienes idea de a qu te enfrentas. Alejandro mir el espacio entre los dos rboles, se armdecorajeyfinalmenteclavlostalonesasumontura.Elanimalarrancal galopeatravsdelarcoypenetrenelbosquequeseextendamsall. Entraron en un aire tan caliente que parecan las aguas de un bao.Al otro lado de los robles haba un olor dulzn; los rayos del sol, contra toda lgica, parecan quebrarse en ngulo agudo. Paso a paso, siguieron por el sendero plagado de races. Alejandro apenas poda respirar; miraba a uno y otro lado constantemente, a la espera de que la sombra del guerrero Eduardo Hernndez se levantase de la tierra. Sera saludado de nuevo por Matthews, el joven soldado muerto a manos de sus camaradas, temerosos de que hubiese llevado la peste a Windsor, o incluso por Carlos Aldern, el herrero de Cervera, cuyo ceniciento cadver Alejandro haba desenterrado, lo cual haba sido el motivo desupenosaperegrinacinatravsdetodaEuropa? ApareceraAdeleylehablaraconsudulcevoz? El tiempo todava corre aqu a un paso imperceptible coment en voz baja. Por supuesto, la mujer que haba encontrado en la casa de piedra en la primera visita habra muerto haca mucho; en aquel entonces, ya era una vieja de cabellos blancos y encorvada. Sin duda, todo lo que quedara de ella en esta tierraseransushuesosyunpuadodepolvo.Sucasabienpodaestardesierta yderruida. Sinembargo,en sumemoriala madre Sarah segua tan viva como siempre. Susacertijos,quelohabanincitadoapensarmsalldeloquehabacredolos lmites de su propia mente, volvieron a l. Haba sido ella quien le haba enseado las virtudes curativas del agua sulfurosa que sala de las profundidades de la tierra como un lquido espeso y maloliente. Haba descubierto su naturaleza qumica gracias a un afortunado accidente, o alguien antes que ella haba hecho la maravillosa asociacin a travs de repetidas observaciones?Sentaquenoselehubieseocurridopreguntrselocuandohaba tenidolaocasin. Record las palabras del Talmud: Cuando nos enfrentamos a nuestro Creador en nuestras ltimas horas, debemos responder por todos aquellos placeres que no hemos probado. As pues, supuso, Dios tambin lo hara responsable de todos aquellos conocimientos que no haba sido capaz de adquirir. Porqunopodratenerotravidams,yasaprenderycomprendertodo loquesemeescapaenesta?,selamentensilenciomientrascabalgaba. De pronto se encontr en el borde de un espacio abierto; en el centro se alzaba la casita donde haba vivido la madre Sarah. Tir de las riendas para detenerelcaballoysequedinmvil,contodoslossentidosaguzadosyalertas.

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El zumbido de los insectos pareca casi un trueno, el rumor de las hojas un clarn. La sombra de un pjaro bien podra haber sido un relmpago. Cuando un conejo sali de debajo de un espeso arbusto, Alejandro se sobresalt. Record, al verlo, lo hambriento que estaba. Pero la comida tendra que esperar hastaestarsegurodequesucuerpoyaquellugareranreales. Unavozsonenelmatorraldesuderecha. Bienvenido,mdico. El caballo dio una vuelta completa mientras Alejandro intentaba controlarlo. Cuando el animal se calm, l se volvi hacia la derecha, y se encontrfrentealoquetomporotraaparicin. Nopuedeserdijoporlobajo.Sinduda... Sindudatendraqueestarmuerta? PorunmomentoAlejandronopudohablar.Despusmurmur: S. La vieja que tena delante se ech a rer, y en ese instante, los pjaros rompieron a cantar, como coreando su risa. Una brisa fuerte se sum al acompaamiento. Tranquilzate dijo ella. Se tir de la barbilla para demostrar su propia realidad.Nosoyunespectro,siesoesloquetemes.Peronosoylamujerque imaginasquesoy;soysuhija. Alejandrolamirpasmado,comosisusojosleestuviesenengaando. Peropodrassersugemela!Elparecidoesextraordinario. Es lo que me dicen; pero, como no tengo espejo, no puedo saber si es verdad. DicenquelasbrujasnosereflejanenlosespejosreplicAlejandro. Lamujerseecharerdenuevo. No soy una bruja, mdico; no ms bruja que t, aunque cuando te marchastedeaquserumorequeeraseldemonioenpersona.Nosoymsque unaviejaquenoquieremirarlasarrugasquelehanaparecidoenelrostro. Transcurri un momento de silencio mientras se miraban el uno al otro. Finalmentelamujermanifest: Ellamedijoquevolveras. EllasolopodasignificarlamadreSarah. Esa parece una prediccin un tanto arriesgada. Tu madre era una mujer de grandes conocimientos, pero me atrevera a decir que ni siquiera ella habra podidosaberquocurriraenelfuturo. Estsaqu,no? Soloporqueloscaprichosdeldestinohanhechoqueseaas. Laraznnoimporta.Hasvuelto,talcomodijoqueharas.

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La mujer se dio la vuelta y, recogindose ligeramente las faldas, camin hacialacasa.Despusdeunospocospasos,sevolvihaciaAlejandroylollam conungesto. Vamos. No has viajado hasta aqu por placer, as que ocupmonos de tus asuntos. l desmont y at el caballo y despus avanz por el sendero de piedra hacia la casa. Con cada paso se sinti ms ligero, como si, una tras otra, le quitasenlascargasdeloshombros. Miqueridocompaero: 29 de abril; cun lento pasa el tiempo desde que te marchaste. Es comosicadasegundofueseunminuto,cadaminutounahora,cadahora un da. Echo de menos tu voz reconfortante ms de lo que puedo expresar. Cadada,cuando entroen el laboratorio, mi corazn espera or tusaludo,perosiempremedesilusiono. La salud y las fuerzas del padre Guy continan mejorando, aunque creoquesufrecuenteexpresindemelancolasedebeasupreocupacin por ti. Ratas y peste, dice, qu atrevido pensamiento! Esto nos llev a discutir hoy el contagio como parte de nuestro trabajo. l est absolutamente convencido de que algn invisible vapor vive en el aire, un ponzooso humor que flota sin ser visto de un hombre a otro. Es un concepto audaz, brillante en su simplicidad, y me cuesta trabajo encontrar una razn para ponerlo en duda. Cuando se lo digo, sin embargo, l me recuerda que nadie puede desaprobar por completo una teora y que no debemos preocuparnos por las razones para dudar, sino en cambio concentrar nuestros pensamientos en encontrar razones slidas para creer que es cierto. Estas razones, insiste, se han de demostrar, porque solo as los dems abrazarn su teora. Se reprocha pornosercapazdeencontrarlamaneradehacerlo. Salva a tu hija, y regresa pronto, para que puedas salvar a tu propio maestrodesmismo! Chaucer pas junto a la entrada de la cocinacon pasos discretos, confiando enquenadierepararaenl.Miratravsdelapuerta,yenaquelmomentouna fregona alz la vista de su trabajo y lo vio. l le sonri y la salud con un pequeo gesto, sin saber qu otra cosa hacer; la joven se sonroj y desvi la mirada. Chaucer sigui su camino, bastante seguro de que ella no dara mayor importancia a su presencia, mientras buscaba la abertura que Kate le haba descrito. Conlaformadeunpino,anchaenlabase,estrechaenlapunta.

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l continu por el pasillo, atento al angosto pasaje que aparecera unos pocospasosmsalldelacocina.Loencontrdondeellalehabadicho. Seleacelerelcorazncuandoentrenl.Tuvoqueforzarlavista,porque no haba antorchas, y l no llevaba ninguna, consciente de que aquello habra llamado la atencin. Palp a lo largo de la pared con las manos. El final del pasajeestarcercadelniveldetusojos,enelladoizquierdo,lehabaexplicado Kate. Toc de pronto una hendidura en las piedras. Quiera Dios que no haya dragones al acecho en estas piedras, susurr mientras mova la mano arriba y abajo. El pasaje estaba obstruido. Palp un hueco en la superficie y empuj con fuerza.Arenayguijarroscayeronalsueloyformaron unapilaalrededorde sus pies; pero, cuando empuj de nuevo, solo encontr una slida pared. Se apart y se limpi el polvo de las manos, con el corazn compungido al descubrir que habancegadoelpasajedeKate. Sus zapatos y medias haban quedado cubiertos de tierra y arena. Me preguntarn cmo ha sido, pens. Volvi a toda prisa a sus aposentos para limpirselosenprivado. Ensupuertahabaunanota. RpidodijolatatacuandovioaChaucerenelumbral.Lohizoentrary cerr tras l. Isabella est insoportable por su vestido para el baile de mscaras o por cualquier otra tontera. Ocpate de tu asunto lo ms rpido que puedas y despus mrchate, o lo pagaremos todos. Seal con la mano hacia eldormitoriodeKate. Chaucer asinti y fue hacia all. Cuando Kate lo vio entrar, se levant sonrojada,conunamediapuestaylaotraenlamano. Perdonad se disculp Chaucer precipitadamente. He venido en cuanto he podido, porque debemos buscar otro plan. No tuve problemas para encontrarelpasadizo,perolohancegado. Oh,no...!gritella. Pero eso no es todo; hay ms complicaciones. Levant en alto la citacin del rey. Me ha llamado para hacer unas transcripciones maana al atardecer. Hay documentos oficiales que firmar respecto a la boda, y los trminos apenas si empiezan a negociarse. Los documentos deben estar preparadosantesdequecomienceelbaile. As que, aunque encuentre otra manera de salir, nadie podr traerme un caballo. PuedotraerloporlamaanadijoChaucer,porquenosemerequiere hastaltimahoradelatarde.

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No, es probable que lo roben, o, peor todava, que se lo lleven para guardarloenelestablo.Ellalomiralosojosydijoconairedesafiante:Me irapie. Si lo hacis, lanzarn a los sabuesos detrs de vuestro rastro y os descubrirn antes de que lleguis ms all de la distancia de un grito. Por mucho tiempo de que dispongis, no los mantendris apartados de vuestra pistasinocabalgis. Ellasedejcaerenlacama. Pap ya debe de estar en la casa de la madre Sarah! exclam ella, desesperada.Hayqueavisarle!Selevantdenuevoysujetlassolapasde lacapa de Chaucer. Porfavorrog, si tienes corazn,aydame. Cabalga hoyhastaallydilequetenemosquecambiarnuestroplan! Lo har con gusto, milady repuso l. Pero, antes de que pueda hablarledelcambiodeplanes,debeexistirotronuevo!Quledir,quecargue contra las puertas de Windsor montado a caballo, se abra paso con su brillante espada, os monte a su grupa y desaparezca a galope tendido en medio de la noche? Ella guard silencio, mientras buscaba frenticamente un medio para escapar. Solo se me ocurre otra manera. T y yo somos ms o menos de la misma altura y complexin, Chaucer. Maana en el baile de mscaras podemos tener dos trajes iguales; ambos nos ocultarn tanto que nadie ver lo que hay debajo. Si logras mantenerte apartado durante un tiempo y aparecer en el momento oportuno, quiz en el baile de mayo, yo podr escabullirme. Cuando est bien lejos, podrs buscar un rincn tranquilo y quitarte el disfraz idntico al mo, debajodelcualllevarsotro! Chaucersoltunacarcajadaamarga. Cmoconvenceraalguiendequesoyunagrcildama? Utiliza tu maravillosa imaginacin para hacerte una idea de cmo se siente una mujer, y luego haz que tu cuerpo se comporte tal como tu mente le indique.Terescapazdehacerlo,yosqueloeres! l consider la idea y, aunque esta era fruto de la desesperacin, comprendiquepodaresultarsinosurgancontratiempos. Qupasarconvuestropadre?Cmoosencontrarisconldespusde esaatrevidaescapada? Ellareflexionporunmomentoyalcaborespondi: Dile que debe esperarme fuera con un buen caballo, y que yo lo encontrar. Cuando vayas a hablar con l, busca un lugar que ambos podamos reconocerfcilmente. AlverqueChaucernorespondaenelacto,Katevolviasuplicarle.

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Porfavor,porelamordetodoloqueesbueno,aydameaescapar.Aquel ogromellevarDiossabedndeenFranciaynuncavolveraveramihijo. PasotromomentomuylargoantesdequeChaucersusurrase: Muy bien. Necesitaremos los disfraces y las mscaras lo antes posible. Puedevuestratataconseguirlos? Notengoningunaduda. Entoncesponedlaalatarea,yyocabalgaralalba. Kate se arroj a sus brazos en una muestra de gratitud. Despus de un largoeintensoabrazo,ellalosolt. No es muy lejos. Le describi la ruta al prado con todo detalle. En el extremo sur, vers una pareja de grandes robles que han crecido juntos hasta formar un arco. Pasa por el arco y sigue el camino hasta una casa. Si Dios me quiere, all encontrars a mi padre. Luego acab con una advertencia: Ten cuidado al pasar entre los robles, porque en el otro lado reina la brujera, y puedegastarleoscurostrucosatumente. Seguir el consejo a pie juntillas respondi l con un tono un tanto burln. Pero no temo a las brujas, porque soy un hombre racional. Se levant.Debomarcharme;esdemasiadotardeparaunavisitadecente. lhizoademndemarcharse,perouninstantedespussevolvihaciaella. Conunamiradasalvajeyhambrienta,lasujetporloshombros,laacercaly labesconardorenlaboca.Cuandoalfinlasolt,dijo: Por Dios, Kate, sois todo lo que siempre he soado en una mujer y una esposa. Qu vida podramos tener juntos! Camin de espaldas hacia la puerta. Pero no puede ser. Solo puedo rogaros que me recordis bien, all dondeestis. Ella lo cogi de la mano y lo atrajo contra su cuerpo. Levant la mano de Chauceryselabes. Mi querido Geoffrey susurr, esa es una cosa en este mundo de la quepuedesestarseguro.Estarsentodaslasplegariasquereceduranteelresto demivida. LapenaasomalrostrodeChaucer. Supongo que tendr que bastarme manifest en voz baja. Despus apartlamanoysemarchdeprisa. Queridoamormo: Hanpasadoyatressemanasdesdetumarcha. Guillaumeseha puesto muy melanclico desde hace unpar de das. Creo que imita mi estado de nimo, porque yo te extrao con todo mi corazn. Habl con l, en la esperanza de descubrir la causa de su angustia, pero no quiere confiar en m. Lo vigilar cuidadosamente para asegurarmedequenosehundademasiadoeneldolordetuausencia.

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Pero ahora debo hablar de alegras, y no de tristezas. Hace varios dasqueesperomimenstruacin,peronohallegado. Chaucer encontr el claro con mucha ms facilidad que Alejandro el da anterior. Sin conocimiento de lo que all haba enterrado, cabalg a travs del prado enlnearectahaciaelarcodelosrobles. Brujeras, pens con sorna mientras se acercaba a los rboles. Acort el paso de su caballo, pero no lo detuvo del todo. No haban acabado de pasar bajoelarco,cuandoelcaballoseencabritycasiloarrojdelasilla.Cuandolos cascosgolpearondenuevoelsuelo,elanimalcomenzacorcovear. So!gritChaucermientrastirabadelasriendas.Tranquilo! Pero, en cuanto esta orden sali de sus labios, empez a sentir como si todos los sentidos normales lo hubiesen abandonado. Las patas del caballo parecan bajar cada vez ms lentamente, y no hacan ruido alguno cuando tocaban el suelo. Desmont y permaneci en el sendero con las riendas en la mano, aunque no poda decir por qu se haba sentido impulsado a hacer tal cosa cuando el tiempo era precioso. Mir el bosque en derredor como si estuviese mareado. De alguna manera encontr la voluntad para seguir adelante, aunque sus pasos eran lentos y mesurados, y mientras avanzaba por la hierba, con el caballo detrs, miraba a uno y otro lado, atento a la aparicin deunduendeounhada.Inclusoenaquelairerarificado,comenzasudar.Con cada paso aumentaba su asombro, hasta que al fin se detuvo y permaneci inmvil. No tuvo nocin del tiempo hasta que, con el rabillo del ojo, percibi un movimiento. Volvi la cabeza hacia all y, para su gran sorpresa, vio una figura femenina. La mujer se le acerc con pasos tan ligeros que tuvo la impresin de que flotaba. Los pliegues de su capa de tul se agitaban con la ligera brisa. Era joven y bonita, con el pelo muy rojo y una fina piel blanca. Ella se detuvo a pocos pasos. Cuando habl, su voz era suave y delicada; unos mechones de su preciosocabelloseagitabanalrededordesurostro. lestdentrodijo,sealandohacialacasa. Elmdico? Enlugarderesponder,lajovenaadi: Dilequedebetenermuchocuidado. Dicho esto, la mujer comenz a retroceder. Al cabo de unos pocos segundos,empezaesfumarse,yalfindesapareci. Chaucer permaneci hechizado en el mismo lugar durante algn tiempo, aunque no habra sabido decir exactamente cunto. Solo el suave relincho del caballo lo sac de su encantamiento. Sujet las riendas y gui el animal hacia

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adelante, al tiempo que agradeca a Dios a cada paso por la slida tierra que pisaba. Alejandro se sent a la mesa, donde estaba servida una comida consistente en ciruelas, queso y pan duro. Sarah se sent con l y desayunaron juntos, acompaando la sencilla comida con una cerveza de su propia elaboracin. El sabor era amargo, pero as y todo l la agradeci; dispondra de poco tiempo para sentarse a comer hasta que l y Kate estuviesen sanos y salvos fuera de Inglaterra. Lo nico que le quedaba por hacer era esperar. En algn momento delanoche,sitodoibadeacuerdoconelpoemacifrado,ellaacudiraall. Estedameparecereternocoment. Debes calmar tu ansiedad, mdico le dijo Sarah. Cuando ests de nuevoentrelosingleses,tedelatars. Estanobviomimiedo? Muyobvio,almenosparam.Ahora,siquieressertil,salytraealgunas hierbas: hierba mora, acnito, todo lo que encuentres que te parezca til. Seallasvigasdeltechodepaja.Culgalasasecarah.Eresmsaltoqueyo; notecostarningnesfuerzo. Leentreguncestodemimbre. l lo cogi sin prestar mucha atencin. A la luz del da, los pequeos detalles que no haba visto en la penumbra eran claramente visibles. Mir en derredor,ydespusdijo: Quieropreguntarteporalgoqueolvidcuandoestuveantesaqu. Cuandovivamimadre? S. S que han pasado muchos aos, pero aun as debo preguntar. Me dej mi diario, un libro encuadernado en cuero. En l escriba mis observaciones, llevaba registros de mis viajes. Fue un regalo de mi padre y significamuchoparam. Entonces, uno se pregunta por qu olvidaste un objeto de tanta importancia. A menudo me he hecho la misma pregunta. Nos marchamos con muchsimaprisa,yyonopensabaconclaridad.Lapestemehabaquitadotoda lafuerzayelentendimiento. Pensasteconlaclaridadsuficienteparaenterrartusprendasinfectadas. lbajlamirada,comosituviesevergenza,aunquenotenamotivos. Aquella tarea me fue impuesta por el corazn, no por el intelecto. No quera transmitir la enfermedad; seguramente alguien habra encontrado y utilizadolasprendas,porqueestabanenbuenestado. Ah, s. En ese caso fue un acto digno de encomio. Pero lamento decirte, mdico,quenotengoconocimientodelapresenciadedichodiarioaqu.

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Entonces,qusepuedehaberhechodel?Tytumadrehabissidolos nicosocupantesdelacasa. De vez en cuando nos marchbamos, como sabes. Su mirada se dirigi alchalrojocolgadodeunaperchacercadelapuerta.Adems,ensusltimos aos mi madre no estaba del todo en sus cabales. Haca cosas que parecan extraas. Incluso yo comenc a creer que estaba loca. Solo Dios sabe qu pudo haberhechoconsemejantetesoro. Alejandrocogidenuevoelcesto,apenado. Habaconfiadoenquetsupiesesalgo.Golpeelcestocontraelborde de la mesa. Bueno, entonces a buscar las hierbas. Supongo que una tarea me mantendrocupadohastaquellegueelmomento. Lamujersonri. S.Hastaquellegueelmomento. l sali al exterior y se maravill al ver la altura del sol; haba dormido durante la mayor parte de la maana. Camin a travs de los jardines que rodeaban la casa como si estuviese en una nebulosa, y pens en cmo podra desarrollarse la noche que le esperaba. Mientras las posibilidades pasaban por su mente, se arrodillaba de vez en cuando para arrancar un puado de hierbas, sin que le agradase la leve rigidez que notaba en las rodillas al levantarse de nuevo. Muy pronto el cesto estuvo lleno de maravillosas hierbas medicinales, as que se detuvo por un momento para mirar la charca de agua caliente que rezumabadelsueloenmitaddelosjardines. Mi salvacin, y la de Kate pens. Pero no la de Adele. La familiar punzada de dolor le atraves el pecho. De vez en cuando una burbuja estallaba en la superficie. Los insectos zumbaban perezosamente sobre el agua, y se posaban aqu y all. Dej el cesto y se arrodill de nuevo; toc con el dedo la superficie del agua, y cre un crculo de ondulaciones. Se llev el dedo a la lengua,preparadoparaeldesagradablesabormetlicoquerecordaba. En cambio, el agua era inspida. Mir con asombro la punta del dedo por un instante y luego lo volvi a meter en el agua, ms a fondo. El gusto segua siendoelmismo,sinnadanotable.Eraaguacomn. Portodoslosdioses...susurrparasmismo. Podan las propiedades medicinales de esta agua, que casi parecan mgicas, haber desaparecido desde la ltima vez que haba estado all? En una oportunidad se haba arrodillado en aquel mismo lugar con la expectativa de una cosa y haba hallado otra. Haba saltado de su caballo cubierto de espuma despusdeunalocacabalgadadesdeCanterbury,ysolosehabaencontradoun lquidofangoso,ynoelaguaclidaycalientequehabasalvadolavidadeKate apenas unos meses antes. La frustracin que haba sentido en aquel momento eraindescriptible.

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Podaserquelamagiahubiesecumplidosupropsito?Habaperdidosu fuerzaconcadauso,hastaquesupodersehabavueltoimperceptible? La haba usado correctamente? Saba que poda llegar un da en que de nuevofuesenecesaria. Ysisehabaconsumidoporquellahabausado... Alejandro dio una violenta palmada en la superficie del agua, y esta le salpic las prendas y el rostro. Se levant y se sec las gotas de las mejillas y la barbilla y mir con el corazn apenado mientras las ondulaciones laman los herbosos bordes de la charca. Las ondas casi haban desaparecido cuando oy un sonido que no lo produca ni un pjaro ni un insecto. Recogi el cesto, se apart del borde del agua y dirigi la mirada hacia el sendero que vena desde losrobles. Kate. Elcoraznlelaticonfuerza.Podaser...queyaestuvieseall? Oy crujir las hojas por los cascos de un caballo, y las ramas se separaron cuando un jinete sali de las sombras del arbolado sendero. Para su gran desilusin,Alejandrovioquenoerasuhijaquiensaladeentrelosrboles,sino un joven bien vestido, de unos veintitantos aos. Pareca confuso y se protega los ojos contra el sol del medioda, as que Alejandro no alcanzaba a distinguir bien el rostro. El joven caminaba lentamente, como hechizado, y guiaba de las riendas a su caballo. Aunque no intuy un peligro real por parte del desconocido visitante, Alejandro se agach detrs de un rbol cercano y observporunmomentomientraseldesconocidomirabaenderredor. Entonceselextraollam. Mdico? Alejandronorespondi,sinoqueescudrielrostrodeljoven. Diosmo.Sucerebronopodacreerloqueledecanlosojos,asquesali dedetrsdelrbolypregunt,asombrado: Erest,Chaucer? Chaucer mir en su direccin y, al verlo finalmente, hizo un gesto con la mano.Dejiralcaballoyseadelantalacarrera. GraciasaDios.Estelugarestembrujado! Mucho ms de lo que te imaginas replic Alejandro. Pero por qu estsaqu?QupasaconKate? Nosufras,ellaestbien,peronopodrescaparcomohabamosplaneado originalmente.Hancegadoelpasadizoenelmuro,asque... Creaquetenasmejoresmodales,Alejandro. SevolvieronaunayvieronaSarah,quelessonrea. Solo en contadas ocasiones recibimos visitantes. Por favor, invita a nuestrohuspedalinterior.

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Sarahlesirviunajarradecerveza,queChaucersebebideunlargotrago. Selimpiloslabiosconeldorsodelamano. Estoy en la tierra de las hadas y los elfos, y Dios sabe qu ms! Qu ser arcanogobiernaestelugar? Todo a su debido tiempo contest Alejandro, que se inclin ansiosamentehaciaeljoven.QuhaydeKate? Chaucerlecomuniclasnoticias. El baile es esta noche. Las doncellas bailarn alrededor del poste de mayo. Hemos trazado un nuevo plan; Kate y yo nos haremos pasar por la misma persona el tiempo suficiente para que ella pueda escapar. Tengo encomendada la tarea de engaar a los guardias el mximo de tiempo posible paraqueellaseescape. SarahyAlejandrolomiraronconincredulidad. Somos ms o menos de la misma altura explic el joven. Su tata nos proporcionar dos disfraces iguales, ambos con capucha y mscara. Ella est seguradequesepuedehacer,aunqueyonotengotantafe. Es una suerte que ests bien afeitado dijo Sarah, o un plan tan improvisadonopodrafuncionar. AversiteheentendidobienmanifestAlejandro.Cuandosehagael intercambio,ellasemarcharsinms? Es un baile de mscaras, mdico. Nadie sabr que es ella la que se marcha. Piensa salir del castillo y encontrarse contigo en algn lugar del exterior. Lleva un caballo bien robusto, porque no hay manera de que nosotros podamosllevaruno,yaqueelreyrequieremisserviciosporlatarde. Qupasarsiladescubrenmientrassaledelcastillo? Ellanolocreeposible. Alejandroserasclabarbillamientrasanalizabaelplanpropuesto. No me agrada este plan. No prev nada para el desafortunado caso de que la descubran. Se levant. Debemos decidir por anticipado lo que haremos si eso ocurre. Pens durante unos momentos. Yo ir al baile y me asegurardequeellasalgasindaos. Eso sera todava peor porque, por lo que he observado, sospecho que ya teestnbuscando. Como t dices, es un baile de mscaras! No puedo ir yo tambin disfrazado? Ella tendr ms posibilidades de escapar si va acompaada por alguienquepuedaprotegerla. Lasubestimas,mdicoreplicChaucer.Lahevistomanejarelarcoy, en ms de una ocasin desde que la llevaron a Windsor, ha hecho uso hbilmentedeunpual,cuandohabaunoasualcance.

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Entonces, su espritu permanece manifest Alejandro con un tono de esperanza. Ms fuerte que nunca, dira yo. Chaucer baj la mirada con una expresin triste. Es una mujer con un corazn grande y maravilloso, la mejor de los Plantagenet. Es una pena que no pueda ser reina algn da, porque ella, de toda la progenie del rey Eduardo, es la ms adecuada para sucederle en el trono. Alverlaexpresindeljoven,AlejandrocomprendiquelamarchadeKate noeraalgoquedesease.Sinembargo,parecaserunparticipantevoluntario. Eres un buen hombre, Chaucer, y valiente. S que, si pudieses, la protegeras. Pero solopuedeshacerunacosa a lavez, as que ir a Windsor. No hevenidodesdetanlejosparamarcharmesinella. Chaucernodiscuti. Bien, dado que est decidido, tenemos poco tiempo afirm Sarah. Debemos buscar un disfraz para ti, y maese Chaucer debe marcharse para poderinterpretarsuparteenestaintriga.SevolvihaciaChaucer.Antesde que te vayas, muchacho, conoces la naturaleza de estos hechos, lo que se espera? El engao, seora. Uno debe convertirse en algo que de otro modo no podra ser. Ese es el propsito, convertirnos en algo que no somos, y despus encontrarnosconotrosquetambinsondistintosdesusverdaderosseres. SevolvihaciaAlejandro. Sea cual sea tu disfraz, debes taparte lo mximo posible, como haremos nosotros. Ahora debo marcharme, para atender la llamada del rey... Se levant, y luego dijo de pronto: Casi lo olvidaba! Una invitacin. La necesitars para entrar en la sala. Frunci el entrecejo mientras pensaba en cmo se poda lograr. Ya lo tengo. Yo estar dentro del castillo, as que no necesitar la ma; la sacar al exterior para ti, pero dnde... dnde...? Reflexion durante un largo momento. Ya lo s. Hay un cepillo de limosnas delantedelaviejacapilla.Ladejardetrsdelacaja.Bien,lacapillaest... Era la capilla dondeAlejandro haba puesto en cuarentena a Matthews y al sastredeIsabella. Sdndeestlointerrumpi.Losdemasiadobien. Luego hablaron rpidamente de la naturaleza del disfraz deAlejandro; fue Sarah la que encontr el traje ideal, uno fcilmente accesible con las cosas que tenanamano. Por lo tanto mi misin aqu est cumplida. Ahora he de marcharme. Todavahaymuchoquehacer.Adis,porahora. Mientras Chaucer se volva para salir de la casa, Alejandro le sujet la mueca.

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No olvidar esto. Nunca podr compensar tu bondad, y estar para siempreendeudacontigo. Cuando te vea a ti y Kate reunidos, esa ser una recompensa ms que suficienteparam. Alejandro apret una vez ms la mueca de Chaucer y luego la solt. Sonri y despidi con un gesto al muchacho. Sarah se qued en la casa, pero Alejandro sali con l y mir mientras el poeta montaba en su caballo. Cuando Chauceryasedisponaataconearsumontura,sevolvihaciaAlejandro. Ocurri una cosa curiosa antes cuando pasaba por el bosque coment, y seal en direccin al sendero. Quiz una visin. Tendra que habrtelo dichoantes,perocontodoloquehapasado... Alejandro haba tenido muchas visiones en aquel sendero. Se adelant un paso. Dmeloahora. Haba una dama de piel blanca y cabellos rojos. Se acerc a m con un mensajeparati,creo. Alejandronotunnudoenlagarganta. Qudijo? Quedebastenercuidado. Dequ? Nodijonadamsespecfico? No. GraciasdijoAlejandrodespusdeunmomentodesilencio. Elpoetaasinti,clavlostalonesasucaballoydesaparecienelbosque.El mdico lo observ hasta que se perdi de vista, consciente de que acababa de poner su destino y el de Kate en manos de un ingls que, si l lo haba interpretadocorrectamente,lloraradecontentosielplanfallaba. SarahcubriloshombrosdeAlejandroconunacapademontaryselaata lagarganta. Gracias a Dios esta noche har fro dijo. A nadie le parecer extrao quevistastantoabrigo. Alejandrosevolviparaqueellaloobservase. Nadietereconocer,unavezquetebajeslacapucha. Cuando me marche esta noche, ya nunca regresar. Esper un momento,yluegoaadi:Unavezms,debopreguntrtelo:estssegurade nosaberelparaderodeldiario? Hasta donde s, no est aqu respondi ella. Esta es la verdad de Dios. Pero te dar otro regalo, que quiz encuentres til. Fue hasta un armario, del que sac un pequeo frasco tapado con un corcho. Ludano

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explic mientras se lo daba. Una sustancia muy til. Hay muchas cosas beneficiosas que se pueden conseguir simplemente mirando al suelo, pero no sta. Confiemosenquenoseanecesario;pero,siloes,teloagradezcoahora. Guard el frasco en su bolsa y enganch esta al cinturn. Salieron a la luz del ocaso. Alejandro llen su cantimplora con el agua del barril, y luego fue a buscarsucaballo. RecuerdaselcaminoaWindsor?preguntSarahmientraslmontaba. Demasiadobien. Ella permaneci en el patio, con el chal rojo bien ajustado sobre los hombros, y contempl cmo Alejandro desapareca por el sendero que llevaba hacia los robles unidos; al otro lado le esperaban los terribles peligros de Inglaterra. Mientras se asentaba el polvo levantado por los cascos del caballo, Sarahsusurr: Quelosdiosesteprotejan. Se volvi y emprendi el regreso hacia la casa. Al cruzar la puerta, su mirada se fij en un pequeo arcn que su madre haba dejado. Le parti el coraznverlo. l regresar le haba dicho su madre. Te pedir que le devuelvas lo que olvid. No se lo des. Si lo haces, se lo llevar de aqu. Llegar un momento enqueselonecesitarparaunpropsitomsimportante. Pero,sipregunta,qudebodecirle?habaqueridosaberlahija.Que no est aqu? Es unbuen hombre, t misma lo dijiste. Cmo voy a mirarlo a la cara y decirle una flagrante falsedad de algo que tiene tanta importancia para l? Cmo podr hacerlo sin que l, por la vergenza de mi rostro, se d cuenta dequeseloestoyocultando? Su madre se haba limitado a sonrer. As que el arcn haba continuado cerrado, sujeto con un candado de plata. En un armario haba un cliz que ella misma haba utilizado haca mucho tiempo como reina de mayo, antes de acudir a aquel lugar. Dentro del cliz descansaba una llave de plata.Algn da, aunque no saba cundo, la sacara para abrir el arcn, y finalmente, mucho tiempo despus de la muerte de la anciana, mirara los tesoros que ella haba dejado. Desequesumadrehubiesesidomsespecfica.Nosoytanexpertacomo t,madre,ensabercundosedebenhacerlascosas,pens. Llegara un momento en que tendra que decidir por su cuenta. Ciertamente tendra que ser antes de que ella misma dejase aquel arcn a su propiahija. Despusdetodo,ellaeraahoralamadreSarah.

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Alejandro sinti solo un ligero estremecimiento cuando pas entre los robles. Se pregunt si la magia del paraje haba desaparecido con el cambio de propietaria. Era un hombre racional con una excelente formacin, y sin embargo crea con toda su alma que haba algn misterio inexplicable en aquel lugar, tan cercano a la sede del poder de Inglaterra y no obstante un mundo en s mismo. Nunca lo podra desentraar, porque no poda imaginar ninguna circunstanciaquelollevaraallderegreso. Mientras cabalgaba hacia Windsor, consider cmo habra evolucionado su vida de haber seguido la senda que su padre le haba marcado: establecerse dentrodeloficio,aceptarunmatrimonioarreglado,procrearalegrementey criar nios bien educados, industriosos y pamente devotos, para la eterna alegradesmismoydesuesposa,ytambinparalosabuelosdelosnios. Mdico?, haba gritado Avram cuando Alejandro le habl por primera vez de sus sueos. Pero de alguna manera ese sueo se haba convertido en realidad. Ahora galopaba por un sendero del bosque en una tierra lejana, y de nuevo soaba con algo que pareca imposible de conseguir. Las pocas horas siguientesdeterminaranelcursodelrestodesuvida. Pas por las conocidas referencias a lo largo de la ruta: la abada donde habaaprendido lasleccionesdecristianismoparaobtenerlamanodeAdele;la bifurcacin de la carretera, donde poda escoger ir al oeste, a Windsor, o al norte,alafincaqueelreyEduardolehabadadoenrecompensa. Una estrecha senda apareci a la vista a la izquierda.Al acercarse aminor el paso del caballo, y finalmente lo detuvo del todo mientras los recuerdos dolorosos lo dominaban. Sinti una pena indescriptible, como si tuviese un enorme peso en el pecho.All haba pasado dos preciosas semanas conAdele y Kate, solo para que su fin lo atormentara. Dentro de esas paredes, Kate haba luchado contra su propia enfermedad, y su devocin hacia ella se haba consolidado. La advertencia de Adele a Chaucer reson en su mente: Ten mucho cuidado. El caballo quera moverse y dej que avanzara a voluntad por la carretera. Las manos le temblaban tanto que tuvo que sujetar los bordes de la montura cuando entr en el patio abierto. Cuando por fin reuni fuerzas para mirar la casaseorial,advirticonunsentimientodealiviocasivergonzosoqueellugar estaba mal atendido, quiz incluso abandonado. Aunque lo entristeci ver una casa tan magnfica en tal estado de abandono, murmur unas palabras de agradecimiento a Dios por no haber permitido que otro ocupante mancillara su lugarsagrado. Luegohizovolvergrupasalcaballo.Windsorloesperaba. Mshitosconocidosaparecieronalavista:unacasaquerecordaba,aunque ahora tena un granero donde antes no exista ninguno; una elevacin en el

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camino, ms all de la cual tendra su primera visin clara del castillo. Cabalg hasta lo alto de la cuesta y se detuvo. La vez anterior, desde la montura, haba contempladoloquehabadebajo,soloqueentoncesselehabapermitidoentrar en Windsor libremente. A lo lejos vio la multitud de celebrantes, que iban de camino a la fiesta nocturna. At el caballo en un punto bien escondido y comenz su propio descenso, al tiempo que se preguntaba cmo unas piernas tanrgidas podanponerunpiedelante del otro. La respuesta, comprendi, era sencilla:eranesaspiernaslasquelollevaranhastaKate. En esa noche de fingimientos, despus de tantos aos de separacin, volveran a reunirse, y su corazn se llen de jbilo al pensar que la tendra de nuevo a su lado. Tena como aliados a Chaucer y la vieja tata, pero ms all de esosolocontabaconelingenioyconelafiladopual guardadoenlacaa de la bota; unas botas que, despus de haber pasado por las manos de Sarah, quiz nunca recuperaran su anterior estado. Pero volvera a estar con su hija, y eso eralonicoqueimportaba. Detrs del cepillo, repiti Chaucer para sus adentros. Mir en derredor para comprobar que nadie lo vigilara, y, al encontrarse absolutamente solo, meti la invitacin detrs, como haba prometido. Despus se march a toda prisapara no retrasarse. Lleg a la salade audiencias en el momento en que las partes implicadas se reunan. Delante de la puerta se arregl las prendas y se esforz por recuperar la compostura. Cuando entr en la habitacin, esperaba que la agitacin que senta en su corazn no se reflejase en su rostro. El rey lo salud con gran jovialidad y lo present a sus invitados, cuyos nombres Chaucerolviddeinmediato,conunanotableexcepcin. Mir a Benot con un odio helado durante una fraccin de segundo, lo suficienteparaqueelhombrecomprendiesesudesdn.Luegosevolvihaciael rey, todo sonrisas y buena voluntad. Guardando para s su desesperacin, escribi los documentos que fueron firmados y sellados por las partes implicadas. Se haran copias y cada uno la recibira acabada la fiesta; Chaucer no tena duda de que la tarea de reproducirlas tambin recaera en l, debido a su importante naturaleza. Se vera forzado a tragar la amarga pldora muchas msveces. Le entreg el contrato acabado al rey y salud con una profunda reverencia. Convuestravenia,debomarcharmeparaponermemidisfraz. Puestendrsquedarteprisa,Chaucer.Muybien,puedesmarcharte. Sali de la sala de audiencias con toda la dignidad de que fue capaz, mientraslos participantes enelacuerdo levantaban suscopas enun brindis por

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sus futuros xitos. Solo cuando estuvo a una distancia donde no podan orlo echacorrerhacialashabitacionesdeKate. Cuando la encontr, la muchacha estaba en su balcn observando la multitud. Porfin!exclamKatealverlo. Lo siento, pero no pude evitar la demora; no haban terminado de negociar la dote. Me retuvieron durante casi una hora, mientras manifestaban susexigencias. Quhaydepap?Estabaall?Loviste? Estaba,ylovi. Ellalesujetansiosamentelacapa. Dime. No temis, l est bien y sigue tan audaz como siempre. Insiste en que vendr al baile. Ya le he dejado mi propia invitacin, delante de la capilla. DescribieldisfrazqueAlejandrollevara. Entonces est todo arreglado manifest Kate en voz baja. Cogi el disfraz que la tata haba hecho para Chaucer y se lo dio. Esta noche seremos comogemelosidnticos. Chaucerasieldisfrazylosostuvoenalto,paracompararloconelqueella vesta. Esoparece,milady. He soado con este momento durante cada minuto de mi encierro declar Kate, que se volvi para contemplar la multitud de celebrantes, cada vez ms numerosa. Pap detesta las multitudes. Se siente atrapado con tanta gente a su alrededor; perturba su puntillosa naturaleza. Pero vendr a buscarme, tal como siempre he dicho. Prefiero morir a aceptar lo que me aguarda aqu, y l preferira verme muerta, sabiendo lo que me depara ese destino. Milady, qu oscuros pensamientos. Vuestro padre nunca os tocara ni un pelo de la cabeza. Le sujet el rostro entre las manos y le bes la mejilla. Debisrecordarqueyosoyelpoeta,ydejarmelosdramasam. Ella se ri con nerviosismo, intentando aligerar el tenebroso efecto de sus palabras. Lo s. Estoy segura de que no llegar a ocurrir ninguna de las dos cosas. Esta noche ser libre, despus de tanto esperar. Mir los ojos castaos de Chaucer.Nossidebomostrarmelocadealegraoaterrorizadaporloqueva apasar. Dequtenismiedo?Comohabisdicho,estanocheserislibre. De la maldad susurr ella. Padre y yo la hemos encontrado en abundanciaenestemundo.

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Y ahora, vestida como una santa abadesa, buscaris la encarnacin de la maldadcomovuestrosalvador. S dijo ella, con la mirada puesta en la muchedumbre. Uno de esos demoniosqueenvenenanlospozos. Chaucerdejpasarsuamargaobservacinsinhacercomentarios. Ya es la hora. Levant el vestido blanco y lo mir por un instante, y despus lo arroj a un lado. Sujet el rostro de Kate entre las manos y la bes tiernamente.Recordadmeenvuestrasoraciones. Lo har, te lo prometo. Ella le puso en las manos un relicario con su retrato,unoquelhabaadmirado.Paraquemerecuerdes. Gracias. Chaucer cerr los ojos y apret su frente contra la de ella, y luego,conelcorazndestrozado,lasolt.

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No contaban con un aparato de rayos X, pero Janie saba que muy pronto debera enfrentarse a otra intervencin quirrgica fuera de su especialidad. La pierna de Tom era una masa sanguinolenta de tejidos rotos enganchados alrededor de los trozos dentados que haban sido los huesos de la pantorrilla derecha. No tena implantes de titanio o cermica. Cuando le abriese la pierna en cuanto su estado se estabilizara decidira all mismo si haba que amputarlaono,segnloqueviese. Durante los primeros das, l haba entrado y salido de la inconsciencia; cuando estaba despierto mova los miembros sin parar. Por fin, sabiendo que nunca se curara si no se quedaba quieto, Janie envi a Kristina al laboratorio a buscar la frmula de algo que mantuviera a su padre en un estado casi de letargo,paraquelapiernasecurase. QuieralaFuerzaquesecure,pensabaJaniecadavezquelomiraba. Mientras ella y Alex hacan el diario trabajo de cuidar de Tom, se preguntaba si l oira las conversaciones entre su esposa y el nio que l haba criadocomohijosuyo. Sostn la mueca de pap as, y aprieta con el dedo en este punto. Ah hayunavena.Lasienteslatir? S,lasiento. Escucha primero tu propio corazn, y despus escucha el de pap. Suenanigual? Elsuyoesmslento.Elmoesmsfuerte. Eso es porque no hay mucho msculo y carne entre el estetoscopio y tu corazn.Paptienemsculosmsgrandes. No mencion que los msculos de su padre, una vez duros y suaves, se adelgazabanrpidamentemientrassucuerpopermanecaenlamismaposicin. Miraelcolordelaorinaeneltubo.Quves?

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Esmsoscuraquelaltimavez. Entonces,necesitamslquido.Vamosaaumentarelgoteo. Lo limpiaban juntos, comprobaban juntos sus signos vitales, lo ponan de ladoparacambiarlelassbanas.CadapequeacosaqueJaniehacaparacuidar a Tom se converta en una leccin para su entusiasta hijo, que, mediante una fuerza de voluntad que su madre no alcanzaba a entender, consegua mantener su propia pena y preocupacin a raya en presencia de su padre. Lo habra aprendido de mirarla? Si era as, sera una pura imitacin, porque ella no le haba enseado especficamente esa manera de comportarse. Haba su dulce e inocente hijo recibido de su madre la fortaleza y el empuje que la guiaban a ellaenlashorasoscuras,peroquealgunasveceshacadifcilreconocerlaluz? Enunmomentodeseabaques;alsiguiente,queno. En cuanto Alex sala de la habitacin, volva a convertirse en un nio pequeo, que lloraba por el sufrimiento de su padre como hara cualquier otro nio enlasmismas circunstancias.Pero, en presencia de Tomy fuera cual fuese elgradodeconcienciadesupadre,mantenalaexpresinilusionada. Puedeornos? Nolos.Perocreoquedebemospresuponerques. Una noche, dos semanas despus de haber llevado a Tom a casa, Janie, sin poderdormir,selevantdelcatreyfuejuntoallechodeTom.Letomelpulso; pareca un poco ms rpido. Su brazo tena el calor habitual y se movi en respuesta a su contacto. Janie se inclin para darle un suave beso en la mejilla. La piel de la sien tena el mismo olor de Tom. Pero, cuando levant las mantas paramirarlelapierna,lellegunnuevoolor,unoqueanunciabamalasnoticias. A la dbil luz de la vela, vio las manchas oscuras. Los gusanos no podan alcanzar las profundidades de la carne para acabar con la gangrena como haban hecho con la carne de la nia cuya diabetes haban controlado. La infeccin no era de las que salan a la superficie y se propagaban de forma visible, como un fornculo; penetraba en el msculo y el hueso, escondida profundamente dentro de cada clula, y la llevaba a la muerte desde el interior. Lorodeconlosbrazosyapoylacabezaensupecho. Oh,amormosusurr.Quvamosahacer? No haba reparacin quirrgica posible, solo la amputacin, ahora que se haba asentado la infeccin. No haba nada que ella pudiese hacer hasta que amaneciese, as que, llena de pesadumbre, Janie volvi a su catre. Las sbanas eran como hielo, y se estremeci debajo de la manta.Al cabo de mucho rato se hundienunsueoinquieto. Enlosltimosfrosmomentosantesdelamanecer,sedespertcuandoAlex letocelbrazo. Mam,tienesquedespertarte. Ellaselevantapoyadaenuncodo.

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Qupasa? Espap;estmuycalienterespondilenvozbaja. Sin decir palabra, Janie apart las mantas. Antes de ir a la cama de Tom, atrajoaAlexasusbrazosyloapretcontrasucuerpoduranteunosmomentos. VeabuscaraKristina.Necesitamosestarjuntoscomounafamilia. Sevaamorir? La voz era absolutamente infantil; le destroz el corazn comprender que suinfanciaseramuybreve. No.Peronecesitamostomarunadecisinencuantoasupierna. Mientras lo observaba salir corriendo de la habitacin, comprendi que en ese da la formacin mdica de su hijo avanzara a marchas forzadas. Se sent en una silla junto a la cama deTom y lo mir en silencio mientras esperaba que AlexvolvieseconKristina. Noesmsqueunapiernasedijo.Podemoshacerleunaprtesis. Pero ni siquiera la mejor prtesis permita las maravillosas variaciones en equilibrio y agilidad que eran parte del milagro de un miembro sano. Qu ocurrira con su dolor? Pasara el resto de su vida sumido en un estado de soporquelepermitierasoportarestarvivo? No.Porsupuestoqueno.Tampocoessumentepens.Seguirsiendo elmismoTomconelquemecas.Seguiramndolotantocomoantes. Peroloconseguir? Demasiadospensamientospasaronporsumente. Loamolobastanteparasuperarestaprueba? Y si mi amor por l est demasiado centrado en lo que hace por m: ayudarme, protegerme, alegrarme, y todas esas cosas masculinas que me hacen entenderlofantsticoqueesquehayadossexos? La posibilidad de que su corazn no fuera capaz de hacer lo correcto adorar a su esposo como antes a pesar de que no estara ntegro la aterroriz tanto que Janie no pudo continuar pensndolo. Cuando Alex entr con la todava somnolienta Kristina a la rastra, se sinti inmensamente aliviada porque poda volver sus pensamientos a algo menos aterrador: decirles a los dosniosqueibaacortarlelapiernaasupadre. Como haba hecho antes, Janie convirti el laboratorio en una sala de operaciones. Nadie llevaba guantes; sencillamente no haba ningn par que Janie pudiese confiar que estuviese lo bastante limpio. Hervir los que an tena los desgastara tanto que seran intiles de todas maneras, as que todo el mundoconlasmanosdesnudas. Como haba hecho en anteriores operaciones, le dijo a Caroline que controlase los signos vitales de Tom. A Kristina le encarg la tarea de los

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instrumentos, de pasarle lo que necesitara cuando se lo pidiese. Para Alex encontr un pequeo taburete, y ahora estaba de pie junto a su madre para hacer todo lo que ella le dijese. Cuando se lo indic para su sorpresa, l sujet una vena mientras ella la cauterizaba.Aspiraba la sangre con una pipeta y la vaciaba en un cubo. De vez en cuando Janie le daba pequeos trozos de la carne de su padre, que l colocaba reverentemente en una bandeja para enterrarlosdespussinningnsignovisibledeasco. Al cabo de un rato, Janie se tom un momento para descansar las manos y as evitar que se le acalambrasen durante las dos horas o ms que tardara en acabar la operacin. Ech una ojeada al laboratorio; con el cubo de sangre, la bandejaconlostrozosdecarneylosayudantessinguantes,parecaunasalade operaciones medieval. Cuando la intervencin finaliz un resonante xito para su pobreza de medios Janie vigil el lavado de manos. Mi reino por un desinfectante, pens mientras controlaba que los otros tres miembros de su equipo quirrgico se lavasen bien a fondo las manos, se cepillasen debajo de cada ua, se enjabonasen y enjuagasen, y que lo volviesen a hacer. Una vez que todos se fueron a descansar, Janie se sent en el borde de la cama que normalmente comparta con Tom y dej que su mirada vagase por los tablones de madera del suelo hasta que lleg a la cmoda. All, metidas debajo, vio un pardebotasdesumarido.Selevantsilenciosamenteysellevunaalarmario, dondelaocultdetrsdeunacajaconlasprendasdeverano. Los primeros das posteriores a la amputacin nadie pareca tener idea de quhacer,msalldevagarporelrecintoalabsquedadealgoquepermitiera mantener a raya la profunda y terrible preocupacin que los embargaba. Kristinaeralanicaqueparecatenerunpropsitodefinido;se habadedicado inmediatamente a la tarea de preparar una serie de corticoesteroides, con la conviccin de que podran haber salvado la pierna de Tom, si se hubiesen administradoenseguida. A Janie se le parti el corazn ver que Kristina se reprochaba por no haber hecho el trabajo antes. Dijo todo lo que se le ocurri para aliviar la pena y el remordimientodelamuchacha. Habra que habrselos administrado a los pocos minutos del accidente para haber controlado la inflamacin. Por favor, no te tortures de esta manera! Estbamosdemasiadoacostumbradosahacermilagrosconnuestramedicinaen eltiempoanterior,yahoralosmilagrossonmuchomsescasoseinfrecuentes. Yosoyunmalditomilagro!habagritadoKristina.IgualqueAlex! DeotrotipohabarespondidoJanie. AhoraKristinaestaraenellaboratorio.Erasurefugio.

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Las lgrimas goteaban por la punta de la nariz de Kristina y caan en la placadePetriquehabapuestoenelmostradordellaboratorio.Sesonlanariz conunpaueloyluegopusolaplacaenelfregaderoparalavarla.Sacotrayla coloc en su lugar. Mientras le quitaba la tapa, oy que llamaban suavemente a lapuerta. EvanDunbarestabaenelumbralconunabandejaenlasmanos. Esperonomolestarte.Pensquequizquerasalgodecomer. Kristinaseenjuglaslgrimasdelasmejillas. La verdad es que no tengo hambre. Pero no me molestas. Entra, si quieres. Vale. lentrconlabandejayladejenlamesa. Sinovasacomer,teimportara...? No,porfavor,adelante.Sencillamenteesquenotengohambre. Evansesentenunodelostaburetesycomenzacomerseelpanylasopa quelehaballevadoaKristina. Estmuybueno.Seguroquenoquieresunpoco? Quizmstarde. Quhaces? Ellaseseclasmanoseneldelantal. Intentohacerunosesteroides.Reducenlainflamacin. MiamigoJefftuvoquetomarlosduranteuntiempo,despusdequeWill Durand lo hiri. Luego, como para consolarla, aadi: Dijo que eran bastantehorribles. Peroquizhabranayudadoalapiernadepap. Locreesdeverdad? Kristinasevolvi,sindecirnada. Evan permaneci en respetuoso silencio durante unos instantes. Luego dijo envozbaja: Sabes? Tendra que haber sido yo. Durand crey que me tena. Jeff se parecaunpocoamysiempreestbamosjuntos. Kristina pens por un momento, como si intentase recordar algo. Luego la luzdelrecuerdodeloquellehabadichodeJeffapareciensusojos. Quterribletenerquevivirconellomusit. Evandejelcuencodesopa. Cada da pienso en ello. Algunos das ms que otros. Pero siempre est ah,esehorriblepensamiento:tendraquehabersidoyo.Agachlacabeza. Siento una enorme alegra por no haberlo sido, y al mismo tiempo me avergenzasentirmedeesamanera. Nofueculpatuya,Evan.Porloquele,lerauncompletomonstruo.

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Los.Peromesenttremendamenteculpable.Todavamesientoas. Lolamentodeverdad. Yo siento mucho lo que le ocurri a tu padre. Un guila, por amor de Dios, y tu hermano que lo vio todo. Es muy pequeo para ver algo as, y despustenerquecaminarporelbosqueenlaoscuridad... S.Perocreoqueestbien.Tienemuchafuerzadesu...deJanie. Mi madre me ayud mucho cuando secuestraron a Jeff No s lo que habrahechodenohabersidoporella. Kristina permaneci callada por un momento. Despus de respirar hondo, miraEvanydijo: Janienoessuverdaderamadre. Evantitubeantesdehablar. Esadoptado? Algo as. Ella lo mir directamente a los ojos. Yo tambin. Ms o menos de la misma manera. Creo que ahora es un buen momento para decrtelo.Peropromtemealgo. Qu? Promtemequenodejardegustarteporloquetediga. Porquvasadejardegustarmeporelhechodequeseasadoptada? Solopromtemelo. De acuerdo. Lo prometo. Se acerc y le sujet una mano. Me gustas mucho,Kristina.Tendraqueseralgoterribleparaquedejarasdegustarme. T tambin me gustas, Evan. Ella le apret la mano. Pero recuerda quemelohasprometido.

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La tata haba sido llamada de nuevo para atender a Isabella, y Kate se encontraba sola en su dormitorio cuando Benot abri la puerta de sus aposentos. Concentrada en los detalles de ltima hora de su planeada fuga, no looycruzarsigilosamenteelsaln. El francs apareci en el umbral y la observ mientras ella dejaba el hbito blanco que vestira para conseguir su libertad. Kate sevolvi sorprendida al or surisa. l la miraba mientras ella estaba en prendas interiores. Sus pantalones de montar que seguramente habran despertado sospechas an descansaban sobrelacama.Lamuchachaseapresurarecogerlatnicablancadeabadesay lasostuvodelantedesucuerpo. No dijo Benot, djala de nuevo. Me gusta verte con poca ropa. Se adelant y le toc el cabello; le acomod un mechn suelto detrs de la oreja. Espero con ansia verte as como ests ahora todos los das cuando estemos casados.Quizmsdeunavezalda. Aunque todos sus instintos le decan que respondiese con furia, se oblig a permanecertranquila. Soy un hombre de grandes apetitos, como muy pronto aprenders. Y no hablodecomida. Ella baj la mirada sin decir palabra, con el hbito todava apretado contra elpecho. Creo que es muy apropiado que pruebe un poco ahora le susurr el barnalodo. Le quitlatnicablancade lasmanos y laarrojsobrelacama, lo que,por fortuna, dej ocultos los pantalones. La acerc a l; Kate oli su repugnante aliento y volvi la cabeza. Benot le sujet la barbilla y la oblig a mirarlo de

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nuevo. Ella cerr los ojos y permaneci rgidamente inmvil, intentando no respirarelhedorqueimpregnabaelaire. Despus de todo, nos casaremos muy pronto aadi l con voz de arrulloy,cogiendoellazoquesujetabasucorpio,lodesatdeuntirn. El ansia de matarlo creci en su interior. Un grito silencioso estall en su cuerpo mientras l le bajaba el hombro de la camisola. La daga solo estaba a un palmodedistancia,debajodelospantalones. Kate imagin los movimientos: empuar el cuchillo, lanzarse sobre l, rajarlelagarganta.Todoacabaraencuestindesegundos. Pero quedara baada con su sangre, y no pasara mucho hasta que lo echasen en falta. Le haba comentado a alguien sus intenciones de visitarla? Si era as, sus aposentos seran el primer lugar al que De Coucy ira a buscar a su primo. l le haba soltado un pecho, y, en el aire helado, el pezn se mantena erecto. Ah dijo l mientras se inclinaba para atraparlo con los labios. Tu aceptacinmecomplace. Las lgrimas rodaron por las mejillas de Kate mientras Benot la penetraba. RezaDiosparaquefueserpidoyqueningnhijofueseelresultado;porque, siesollegabaapasar,seloarrancaradelvientreconsuspropiasmanos. Mimuyquerido: Hoy es el ltimo da de abril. En estos momentos, si todo ha ido bien, estars cerca del castillo de Windsor y muy pronto te reunirs con tu hija. Mi corazn se inflama al pensar en el gozo que sentirs cuando estefelizacontecimientoseproduzca. Puede ser que no hayan pasado ms que semanas desde que nos conocimos? Siento en mi corazn como si hubieses estado conmigo desde mucho antes. Quiz siempre has estado en algn lugar cercano, a la espera de que Dios y el destino nos uniesen y as poder mostrarme el camino a la felicidad. Cada da rezo para que llegue un tiempo seguro, cuando t y yo podamos compartir nuestras vidas sin temor a perderla. Elnioquecreceenmivientrenacerproductodelamorynosunircon unlazoindestructible. Ahora vayamos a un tema ms mundano, aunque a duras penas me loparecemientraslohago:eltrabajoprogresa.EstamaanaDeChauliac y yo retocamos su captulo sobre la dispepsia, mientras el tema est fresco en su memoria por su propia experiencia. Insiste en hacer el trabajo, aunque todava guarda camaydescansa muy poco, pero esto no esdeextraarviniendodel.Habladetiamenudo,siempreconelogios, y creo a veces que est ansioso por conseguir que yo te conozca tan bien

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como a m misma. Philomne dice, Judo o no, no hay hombre de mayor vala que l en toda Europa. Una cosa es segura: su admiracin portinuncamorir. Tampoco la ma. An no le he dicho nada de mi estado, pero el corazn me dice que De Chauliac se llenar de alegra cuando sepa del felizacontecimientoqueocurrir. LaltimavezqueAlejandrohabacruzadoaquellaimponentepuertahaba sido para ir en la direccin opuesta, hacia el interior de Inglaterra, hacia la libertad y la prosperidad que se haba asegurado a travs de un largo invierno de servicio. Haba cabalgado orgullosamente bajo un arco de espadas camino de su nueva vida, su propia finca, la ilusin del matrimonio, la familia, la felicidad y lo mejor de todo: inagotables oportunidades para estudiar y aprender. Aquellos sueos se haban desvanecido, esfumados como una capa de brumapor elcapricho de una princesafuriosa.En esta vspera de mayo, ella sera la principal entre los participantes de la fiesta, cuando se anunciara al mundo su compromiso con el hombre que haba destrozado los sueos de su hija. Qu delicioso sera clavar un pual profundamente en el pecho de cada uno! Saba que nunca llegara a pasar tal cosa sin el resultado de su propia muerte, quiz por un mtodo tan horrible que no se atreva siquiera a considerarlo. Sin duda el rey liberara a sus verdugos de cualquier restriccin y loenviaraasuCreadorenpedazos. As que tendra que satisfacerse con la alegra de imaginar dicho acto. Pero esanochetendralamsdulcedelasvenganzas:secolaradebajomismodesus naricesyescaparaenlanocheconunodesustrofeos. El enorme dintel de piedras se destacaba por encima de su cabeza cuando pas por debajo del rastrillo levantado. Vio delante el alczar central, su torre adornada con estandartes. Haba antorchas encendidas por todo el patio, aunque todava no era noche cerrada. Los invitados entraban por la verja en una deslumbrante variedad de disfraces; se encontr envuelto en un mar de hadas,mariposas,ososybestias,gigantesyjuglares.Amedidaquecontinuaban llegando, la multitud comenz a cerrarse a su alrededor; se abri paso hacia un lado y, con el corazn desbocado, se apoy en la pared por un momento para recuperarelaliento. Observ durante unos instantes mientras los ms destacados ciudadanos de Inglaterra presentaban sus invitaciones y pasaban al saln principal del alczar. Querido Chaucer dijo para s mismo, quiera Dios que hayas podidoesconderesepreciosopapel.Sinapartarsedelapared,rodeelalczar inferior hasta llegar al patio, donde vio la conocida estructura y luego la pequea capilla donde haba puesto en cuarentena al soldado Matthews y al pobresastredeIsabella.

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Se detuvo delante de la capilla y permaneci muy quieto, mientras los recuerdos de lo sucedido all volvan a l. Vio en su memoria el cuerpo del sastre tumbado sobre una pila de dibujos de Isabella, y el terror en los ojos de Matthews al verse encerrado con un compaero de celda vctima de la peste. Dej vagarsu miradaal lugar donde haba cado el cuerpo asaeteado del joven. Cerr los ojos para borrar la visin, pero no poda cerrar los odos al silbido de lasflechasquevolabanhaciaelblanco,elruidosordodecadaunaalperforarla carne,elcrujirdelasramasdelahogueracuandoMatthewscaysobreellas.El olor de la carne del hombre, que se quemaba y se desprenda de los huesos, permanecera en su memoria durante toda la eternidad. La vergenza por la muertedeunhombrebuenoyvalientesiempreseraunacargaensualma. Seor. Se apresur a ponerse la mscara, y al volverse vio a un soldado, quiz de laedadqueMatthewstenaenaquellapoca,depieaunosdiezpasosdetrsde l. Haba un extrao e inquietante parecido entre los dos; lo mismo que Matthews, este soldado era alto, fuerte y rubicundo, un hombre lleno del vigor delajuventud. Elsoldadoseacercunpocoms. Os habis perdido, seor. Seal hacia el alczar central. La fiesta tendrlugarall. Alejandro no haba odo acercarse al hombre; los recuerdos del horror vividoenWindsorhabandominadosussentidosylohabanvueltovulnerable. No respondi. Quiero estar aqu. Su mirada se dirigi al cepillo, y vioelextremodeunpergaminodecolormarfilqueasomabapordetrs.Solo deseohacerunacaridadaquenhonoralcompromisodelaprincesa. Por supuesto dijo el soldado. Podis hacerlo, entonces. Recibiris el agradecimiento del rey, estoy seguro. Despus, por favor, id hacia la gran sala. Sealdenuevohaciaelalczar. Alejandro asinti, y luego se volvi hacia el cepillo. Mientras dejaba caer al interiorunamoneda, unagradablepensamientopas porsumente:Estoesen pagoporloquetequito.Estaveznopodrnllamarlorobo. Se alej de la capilla, con la preciosa invitacin en la mano, y se reuni con la multitud que entraba. Muy pronto se encontr empujado hacia el saln principal, como si estuviese sometido a una voluntad mayor. Dej que la muchedumbre lo arrastrase, aunque su ansiedad creca a cada minuto. Cuando llegalapuerta,presentlainvitacinyrogparaqueelcentinelanooyeselos latidos de su corazn a travs de la capa. El centinela solo le ech una ojeada y despuslodejpasar. Lamsica,acompaadaderisas,resonabaenelinmensosaln. Las velas y las antorchas resplandecan por todas partes, y hacan parecer anmsvivoslosbrillantescoloresdelosvestidos.Losrecuerdosloabrumaron

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mientras se mova por la sala como en un sueo, oyendo los latidos de su corazn. Enalgnlugardeesamuchedumbreestarasuhija. Senta su presencia con la misma certeza que si ella hubiese estado a su lado.Atravsdelashendidurasdelacapuchaescudrideunoenunoatodos los presentes, intentando valorar la altura y el porte, omitiendo a aquellos que claramente no eran Kate y demorndose en aquellos con posibilidades. El miedo se apoder de l; haba muchsimas personas, y muy poco tiempo para encontraraquellaqueanhelabasucorazn. En la parte delantera del saln vio una tarima con varias sillas talladas dispuestas en una fila a lo largo. A un lado haba una larga mesa, y los sirvientes se movan presurosos para acomodar los platos y dems objetos del servicio. Al alzar la mirada al techo vio el enorme candelabro, y comenz a sentirse muy pequeo, como si su tarea fuese imposible bajo el escrutinio de toda aquella grandeza. Senta como si Windsor fuese a tragrselo otra vez, tal comocasihabahechoantes.Sintiquealgolorozabaysequedinmvil.Por favor,queridoDios,quenoseaunsoldado niunguardia,opeor,alguiencapaz de reconocer mi rostro si me quitan la mscara. Se volvi con toda la gracia que pudo y, a un brazo de distancia, vio a una persona supuso que una mujervestidaconelhbitodeunaabadesa. La abadesa permaneci muy quieta durante unos segundos, como si estuvieseevalundolo.Luegolamujerconlaampliatnicablancalosaludcon unaimpecablereverencia,ynolacortainclinacinquelhabaesperado. Unavozsondetrsdelamscara. Asescomosehacecorrectamenteunareverencia. l se qued asombrado; de nuevo, dej que su mente volviese a su tiempo anteriorenWindsor. Asescomose hacecorrectamente una reverencia,lehabadicho la nia. Entonces,conlamismaexactitudquecualquierjovencaballerobieneducado,la niaquelconoca como Kate haba ejecutado unaperfectareverencia desde la cintura, con un brazo delante del vientre, el otro detrs de la espalda. Despus haba venido la sonrisa, con los dientes que comenzaban a asomar en la enca superior. Pero la voz... poda ser la de ella? La voz que acababa de or pareca msgravedeloquelrecordaba. Ahora sera una mujer en todo su esplendor. En su mente, ella todava era la ilusionada muchacha con un sencillo ramillete de flores en el pelo mientras formulaba sus votos matrimoniales a Guillaume Karle. El dolor y el tiempo habran dejado su huella en ella de un modo que no poda adivinar. Respir ansioso y, adelantndose, se inclin de manera que solo la abadesa pudiese orlo:

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Gracias por tu excelente instruccin. Intuyo que quiz le has enseado estoaalguienantes. Laabadesaseleacerc. Ases.Aunviajeroquevinoaqu,muchosaosatrs. Lavozeralasuya.llecogilamano. Hijasusurr. Padre. Permanecieronjuntosensilencio. Porfinestsaqudijoella. Lo estoy musit Alejandro. T tambin. Advirti que apenas podarespirar.Dejaquetetomeentremisbrazosytesostenga... No replic Kate al punto, no podemos, porque mis guardias estn cercayconlosojospuestosennosotros. As que permanecieron juntos en tranquila paz, un diablo negro y una abadesa blanca, con las manos entrelazadas, mientras osos, leones, bufones y novias bailaban alrededor de ellos. Estaban encerrados en una burbuja de felicidad,ynadapodaalcanzarlosatravsdesusuperficieirisada.Ningunose atrevaamoverse,pormiedoaperderalotro.Finalmente,Alejandrodijo: Debemosactuardeacuerdocontuplan.Dimeloquehars. Kateasintirpidamente. No mires, pero veinte pasos hacia el fondo de la sala estn mis guardias. Son dos, sin disfraces, sino con su ropa habitual. Hombres fornidos, y brutales siselosprovoca,asquenodebemoshacernadaquelosenfurezca.Echuna ojeadaasuizquierdaydespusvolviamirarloalosojos.Chauceresperaen las sombras. Cuando oiga la msica que anuncia la entrada del rey, se vestir conlatnicablancaylamscaraysecolocarjuntoal retrete,enaquellado. Lo seal con la mano baja, de forma tal que solo Alejandro pudiese ver su gesto. Cuando comience el baile, yo me incorporar a l; mientras todava estemos en los comienzos, l atravesar lamultitud y sujetar mi cinta. Entones me escabullir por el lado opuesto, de manera que los guardias no tendrn una visin clara. En el momento en que el rey y su squito entren, mis guardias se levantarn con sus compaeros; solo ser un momento, pero bastar para que Chaucer pueda quitarse la tnica blanca. Debajo llevar otro traje diferente y se irhaciaelotroladodelasala.Encontrarnlatnicablancaenelretrete. Entoncestcruzarslaverja... No. Hay una escalera en la pared sur, los Cien Escalones. Se halla en un estado un tanto ruinoso, pero nadie le presta atencin y no habr enemigos en lasladeras.Serunamarchadifcil,unabajadamuyinclinada. Larecuerdodijolenelacto.Peroesmuytraicionera... He tenido mucho tiempo para memorizar sus peculiaridades. El ritmo de sus palabras se aceler. El decimoquinto escaln est roto; ten mucho

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cuidadoy colocaelpiebiencercadellado derecho.Elescalnnmerocuarenta y dos apenas si est. Intenta saltrtelo, o seguramente caers. Cuando llegues abajo, gira a la derecha, y unos pocos pasos ms adelante, hay una parte de la pared exterior ms baja, la cada desde all es solo unas dos veces nuestra estatura. Te esperar en la cresta de la colina, debajo del manzano. Lo recuerdas?Mirbamosporencimadelmurocuandoyoeraunania;dijisteque podramos poner all un columpio cuando pasase la peste. He mirado aquel rbol cada da con mucha aoranza. Ahora est en flor. Los ptalos caen, casi como la nieve, as que lo hallars incluso en la oscuridad. Podemos encontrarnosall. Untoquedetrompetalossobresaltalosdos. Measegurardeestarsiempreaunospocospasosdetrsdeti. Ellaasinti,conlgrimasenlosojos. Ahoradebodejarte,padre. llesujetlamanotodavamsfuerte. Demasiadopronto! Por favor le rog Kate en un desesperado susurro. Isabella y De Coucy sern presentados al terminar el baile. Tendr que aparecer all despus yelreyhablardenuevoparaproclamarmehijasuya.Paraentoncesdeboestar muylejosdeaqu! lleapretlamanounaltimavez. Cudate, hija de mi corazn rog, y luego, aterrado por la posibilidad deperderlaparasiempre,ladejir. Un contingente de soldados con uniformes de gala separ a la multitud cuando entraron el rey y la reina. El odio creci enAlejandro cuando vio al rey, pero sinti una sincera piedad por la reina, porque pareca una mujer consumida comparada con lo que haba sido en el pasado. Apoyaba ligeramente la mano en el brazo de su marido mientras l bajaba los pocos escalonesconlabarbillaerguida.Elladabadospasosporcadaunodelmonarca y, aunque an se mova con gracia, su entrada fue casi cmica. Alejandro lo habra encontrado muy divertido, de no haber sido tan inmenso su odio por el hombre. Mientras la pareja real avanzaba con su resplandeciente atuendo, la multitud de invitados se inclinaba en una sincronizada ola de reverencias y cortesas a ambos lados del saln. Kate permaneca en el borde exterior de los presentes, a solo unos pocos pasos delante de Alejandro. Este vio al rey saludarla con un leve gesto al pasar por delante de su hija vestida de blanco, aunque Alejandro no estaba muy seguro de que supiese quin era. La reina no pareci reconocerla y no hizo gesto alguno. Kate se inclin levemente de la

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misma manera que todos a su alrededor, tal como se esperaba.Alejandro saba queeraunmomentoamargoparaella,peronoelmsoportunoparaunactode abierta rebelin. Su disgusto por el hombre que la haba engendrado quedara demanifiestomuypronto. Cuando el rey y la reina se sentaron en el estrado, son otra alegre fanfarria. Entr Isabella, fantsticamente vestida como una princesa de Arabia. Todas las cabezas se volvieron para mirarla bajar la escalera con sedas y tules flotando a su alrededor. Se detuvo un momento en el ltimo escaln para ser admirada; se alz un coro de voces que celebraban su disfraz. Ella sac un abanico de debajo de uno de los velos y lo agit un par de veces delante de su rostro, cosa que provoc un estallido de calurosos aplausos por parte de los asistentes. Un enjambre de damas, todas disfrazadas aunque no de forma tan llamativa, se adelant para recoger los velos de seda que se arrastraban detrs deella. Su prncipe, con turbante y una cimitarra dorada, la esperaba al pie del estrado. Por un instante, Alejandro se puso de puntillas y observ cmo De Coucy sostena la mano de su prometida y la guiaba por los escalones hasta la tarima. La resplandeciente pareja se volvi entonces hacia la multitud y resonaronmsaplausos. LamanodeAlejandrotembl,ansiosaporempuarunaespada. El rey se levant y habl interminablemente de las soberbias cualidadesdeDeCoucy,deloadecuadodelmatrimoniodelbarneIsabella,de la profunda alegra que les produca a l y su reina. Se habran sentido de la misma manera de haber conocido a De Coucy como l y Kate lo haban hecho ochoaosantes? Alejandro record al joven que, espada en mano, le haba dejado claro que tena una nica opcin: suturar el brazo herido de Carlos de Navarra, o presenciar la muerte de Kate. Y, si bien era probable que hubiera sido Navarra quien haba ordenado la muerte de Guillaume Karle, Alejandro haba hecho lo queselepeda. Mentirosos, ambos; no bien haba acabado Alejandro con el brazo de Navarra, cuando De Coucy haba manifestado que se complacera con Kate. Pero, antes de que pudiese tenerla, ella haba sacado un pual de la media y se lo haba metido entre las piernas, apuntando a su miembro viril. Qu le haba impedido clavrselo hasta la empuadura, nunca lo sabra. De Coucy se haba vistoobligadoadejarlamarchar.Desdeentoncesambosseodiaban. Alejandro mantuvo la mirada clavada en Kate mientras escuchaba las viles mentiras que salan de la boca del rey; ella permaneci en primera fila entre la multitud de invitados, sin moverse ni reaccionar. Cuando el discurso acab al fin, sonaron de nuevo las flautas, los tambores y los lades, e Isabella se adelant para sujetar su cinta en el baile. Tan pronto como ella la tuvo en su

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mano, docenas de damas llamativamente vestidas se adelantaron para coger cada una su cinta. Una blanca abadesa estaba entre ellas, tan brillante y pura comounapalomaenmediodeunabandadadeloros. Porfincomienza,pensAlejandro. Mir atrs, hacia el lugar donde estaran los guardias. A unos pocos pasos vio a una figura con tnica blanca que se mantena apartada y con la mscara puesta. Aunque Alejandro no poda estar seguro de que fuese Chaucer, su corazn le dijo que lo era. El joven interpretaba su papel a la perfeccin, sin mirarniunasolavezhaciaAlejandro. El ritmo de la msica se aceler, y con l el paso de las bailarinas, que se movan alrededor del poste de mayo sosteniendo las cintas en sus manos alzadas. La multitud se dispers un tanto a medida que los invitados del rey se saludaban los unos a los otros y comenzaban a charlar, mientras las cintas girabanenelcentrodelaestancia. Muy pronto, las cintas se volvieron borrosas, tan frentico era el baile de mayo. El corazn de Alejandro se desboc al ver que Chaucer atravesaba la multitud.Miralosguardias;habanrelajadolavigilancia,confiadosenquesu prisionera se hallaba a buen resguardo en una fiesta de tales dimensiones. Alejandro vio un destello blanco, y, en un abrir y cerrar de ojos, la mano de Chaucer se movi por encima de la cabeza de Kate y cogi la cinta. Ella se agach para confundirse entre la multitud, y muy pronto desapareci de la vista. Alejandro sinti una punzada de miedo; todo iba de acuerdo con el plan, pero estaba desesperado por no perderla de vista. Se abri paso entre los convidados con toda la rapidez que pudo, y se dirigi hacia uno de los pasillos que corran a los lados de la sala. Lleg junto a dos fornidos caballeros que parecanclavadosenelsitio;lamuchedumbreseapretujaba,ynohabamanera depasarasualrededor.Hizounainclinacincortsenunapeticinparaquese separasen. Ellos respondieron al saludo y se apartaron. Alejandro pas entre ellosyseencontrcaraacaraconElizabethdeUlster. Se detuvo y se qued mirando los duros ojos violeta de la mujer, cuyo venenoso desdn por l poda ser incluso ms grande, imagin, que el que senta Isabella. Elizabeth era una fra belleza a la que l, en Pars, haba cortejadoteniendosupropiafugaenmente. Ella se haba disfrazado como una mariposa recamada de gemas, pero no vio prueba alguna de la metamorfosis en su odiosa expresin. Alejandro la haba utilizado descaradamente como un instrumento involuntario de su intento por escapar de De Chauliac, y, con la ayuda de Guillaume Karle y Kate, haba conseguido fugarse, dejando a sus guardias y a un joven Geoffrey Chaucerenunestadodetotalconfusin.

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En realidad, l la haba encontrado encantadora; era una mujer educada y su compaa le haba resultado deliciosa. Pero siempre en el fondo de su mente estaba el conocimiento culpable de su propia duplicidad; nunca podra haber amor entre ellos, ni siquiera aquel amor cortesano que los hombres y las mujeres de la nobleza parecan encontrar tan conveniente. Incluso as, no pudo menos que recordar que ella la esposa de un prncipe, la madre de nios que podan llegar algn da a gobernar Inglaterra se haba mostrado muy dispuestaalgalanteo. Su fuga de Pars haba sido casi una victoria, hasta que el hijo de Elizabeth haba cado enfermo de la peste. De Chauliac haba convencido a Alejandro para que regresase y ayudase a salvar al nio.Aunque el chico se haba curado gracias a sus esfuerzos y los de Kate, Elizabeth le haba pagado solo con maldad. Haba sido en el tico de su casa de Pars donde haba visto a Kate por ltimavez,antesdeestanoche. Los ojos de Elizabeth se abrieron por un momento y despus volvieron a estrecharse. Lo haba reconocido, aunque solo una pequea porcin de su rostro era visible? Ella era una mujer despreciada, engaada y burlada, y como tal reconocera a su atormentador en cualquier parte.Alejandro ech un rpido vistazoa las bailarinas, yse alejdeprisa cuandoella se disponaahablar. Mir atrsdenuevoyadvirtique la abadesablancaacababade separarse del poste. Busc a los guardias con los ojos; parecan muy tranquilos. Al cabo de unos pocos pasos ms, volvi la cabeza una ltima vez y distingui a un joven vestido con la tradicional tnica roja de los mdicos que sala de las sombras. Alejandroaguzlavistaparaverlomejor. Eldesconocidosebajlamscara,yChaucerlesonri. Alejandro estaba convencido de que Elizabeth dara la voz de alarma para que lo atrapasen. Maldijo la mala fortuna que la haba puesto en su camino, cuando cada minuto era vital. Aceler el paso, ms de lo que la prudencia aconsejaba. La sombra del muro junto al cual avanzaba lo ocultaba de la vista, pero las antorchas eran brillantes y muy numerosas, as que se mantuvo agachadomientrassedirigahacialosCienEscalones.AdelanteibaKate,conla tnica blanca de su disfraz ondulando detrs de ella mientras se apresuraba haciasulibertad.Laperdidevistamomentneamenteenlacurvadelapared; cuandoreaparecifueporquesehabaapartadodelmuroycruzabaelpatio,en direccin al lugar donde comenzaba la escalera. Ella estaba a mitad del espacio abierto, cuando Alejandro oy una voz que gritaba Alto!. Una figura se aproximaba a Kate desde el otro extremo. La muchacha no se detuvo, sino que corri ms rpido. Pareca estar buscando algo en la pechera de su tnica

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mientras corra, aunque l no poda verlo claramente. El perseguidor acort distancias;Alejandroacelerelpasoensudireccin. Lafiguravolviahablar. KatherinePlantagenet! Vio la silueta de su hija que se inmovilizaba y despus se volva muy despacio. Entoncessonlavozotravez. Dnde va mi futura esposa? Crea que nos llevbamos maravillosamentebien. Alejandrovioquesuhijadabamediavueltaycorrahacialaentradadelos Cien Escalones. Su perseguidor se adelant y la sujet por el dobladillo de la capablanca;lamuchachacayhaciaatrsychoccontral. No! grit Kate, que se volvi y lo golpe con los puos. Nunca me volversatener. Alejandrolavioagacharseysacaralgodeltobillo;todavaestabamuylejos cuando ella comenz a apualar a Benot. El hombre se sujet brevemente el brazo,yluegoseoyelrocedelaespadaalsalirdelavaina. Alejandro se quit la capa de diablo y, mientras se precipitaba hacia delante, arroj sobre Benot la pesada prenda, que cubri al barn como una mortaja. Benot luch para quitrsela, pero muy pronto qued enredado en sus pliegues. Cay al suelo, donde continu sacudindose para liberarse.Alejandro seagachsobrelporunmomentoyloescupi. Luego se volvi para correr hacia los Cien Escalones; Kate ya estaba bien abajo cuando l finalmente lleg a la entrada. Cont los peldaos en la oscuridad mientras bajaba, pero muy pronto perdi la cuenta en su esfuerzo por no tropezar. Le pareci que haba pasado una hora antes de que su pie tocaseelsuelo.Corrihacialaderecha,comoKatelehabaindicado;comenza dominarlo el miedo cuando no la vio. Encontr la zona ms baja del muro donde ella le haba dicho. Pas una pierna por encima de las puntiagudas piedras y se sent en ellas.Abajo vio la capa blanca de Kate. Era el punto hacia elquedebasaltar. El doble de mi altura! Haba sonado ms fcil dicho de lo que pareca al verlo. Sin embargo, Alejandro salt; le pareci que transcurra una eternidad hasta que sus pies volvieron a tocar el suelo. Rod hacia adelante en una violenta voltereta debido a la fuerza del choque. De alguna manera consigui levantarse del suelo y corri en las tinieblas, al tiempo que rogaba a Dios para no encontrarse con ningn rbol en el camino, porque no consegua verlos. Se haba alejadounosdiezpasos del lugar donde haba cado, cuandooy jaleo en lo alto. Al aumentar el ruido, se volvi para mirar atrs. No vio a ningn soldado, pero saba que solo era cuestin de segundos que apareciesen. Continu su carrera a travs de la oscuridad y muy pronto comenz a subir la

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colina hacia el manzano.Al fin distingui la silueta de Kate recortada contra el troncodelrbol. Seabrazaronporunmomento,ydespusAlejandrolesujetlamano. Sgueme.Elcaballonoestmuylejos. Emprendieron de nuevo la carrera, hasta que llegaron junto al caballo. Alejandro mont de un salto y luego ayud a subir a Kate a la grupa. Con las manos de la muchacha alrededor de su cintura, clav los talones en los ijares delcaballo,ypartieronalgalopeparaperderseenlanoche.

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JamesencontraJanieenlacocinaaprimerahoradelamaanasiguiente. El desayuno estar listo en unos minutos dijo ella. He preparado gachas. Fantstico.Gracias.Jamesdejpasarunmomento.Qutalests? Aguanto.Peroapenas. Supongo que es lo que haris todos durante un tiempo, al menos hasta queTomserecupere. La situacin no ser fcil repuso Janie. Tendr que aprender a vivir deunamaneratotalmentenueva. Quiero que sepas lo mucho que lo siento manifest James. Ocurri todomuydeprisa,nadiepudohacernada. Ellalomiralosojos. Lo s. Solo fue una serie de acontecimientos desafortunados... Seal su mueca. Si ese corte hubiese sido apenas un poco ms profundo, las cosas habransidomuchopeorparati. Elelectricistalevantlamuecaylamirporunossegundos. La fuerza de la gravedad todava funciona. Ojal lo hiciera tambin todo lodems.Esperabaquepudiesesecharleunaojeada.Hoymedueleunpoco. Janiedejlacucharademaderaqueusabapararemoverlasgachas. Ningnmomentomejorqueeste.Ahoramismovuelvo. Regres al cabo de unos momentos con una botella de alcohol de fabricacincaserayunastijerillas. Dameelbrazo. l obedeci. Janie le quit la venda de la herida. Estaba roja a lo largo de la lneadepuntos,peroporlodemsparecalimpiaycicatrizabaconnormalidad. Tiene muy buen aspecto, aunque supongo que estara mejor de haber podidohacerteunasuturainvisible.

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Nocreoqueesoestropeemisoportunidadesparaelgalanteo. Janieconsiguisonrer. Probablemente no. Quiz esto te duela un poco. Roci la costra con alcohol para quitar la sangre coagulada; l hizo una mueca cuando el lquido penetrenlapiel.Janieobservlaheridaconatencin.GraciasaDiosnohay infeccin.Creoquepodemosquitartelospuntos. Bien.Yacomenzabaapicardemasiado. Esaesunabuenaseal.Significaqueestcicatrizandobien. Cundo podr volver a utilizarla de nuevo? Me refiero para algo ms quesujetarunacuchara. En cualquier momento. Pero, si vas a hacer algo que requiera fuerza, tendramos que ponerte alguna sujecin para mantener firme la sutura. Est muy bien cicatrizada, pero si le exiges mucho, podra abrirse. Qu pensabas hacer? Iba a subir al molino para ver si poda colocar algunas de las clulas en su lugar. Hizo una pausa. Para eso fuimos all. No estara bien no completareltrabajo.QuierodecirdespusdeloquelesucediaTom. PorunmomentoJanielomirsindecirnada. Tienesrazn.Noestarabiendijoalcabo. Jamesserasclacostradelamuecaydespusvolviaofrecerleelbrazo. Asquecreoquelomejorserquelepongasunasujecin. Al pie del molino, Janie, Evan y Alex miraban con el corazn en un puo mientras James sujetaba y orientaba una de las clulas. La conect al generador del molino y despus descendi con mucho cuidado para no forzar el brazo herido. Alex mantena la espalda apoyada en las piernas de su madre; ella not su temblorysepreguntsiestarareviviendolosucedidoaTom. Tienequevivirenelmundosedijo.Ocurrencosasmalasdelamisma maneraqueocurrieronenlapocadeAlejandro. Cuando James apoy el pie de nuevo en el suelo, se oy un suspiro de alivio.Evancogilabolsadeherramientas. Misincumplida?pregunt. S, seor respondi James. Al menos en este extremo. Ahora confiemos en que podamos alinearla con la otra al final del lago. Desde aqu arriba tena una muy buena visin y creo que est apuntada correctamente. Peronolosabremoshastaqueconsigamostenerinstaladaslasotrasclulas.

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Caminaronderegresoalrecinto.Lanyseocupabadetensarlacuerdadesu arcoenlasalacuandoentrJanie. Tienes un hijo magnfico le coment Janie. Es extraordinario. Se sent en el banco. No s si te habrs dado cuenta, pero Kristina tambin parececreerlo.Esmuybuenoparaellateneraalguienconquienhablar. TambinesbuenoparaEvanrepusoLany,quesoltunarisita.Quiz tendramosquehablardematrimonio. No estara mal. S que bromeas, pero tampoco es muy descabellado en estosdas.Supongoquesupadreloaprobara. LanydejelarcoymiraJanie. Ya que hablamos de eso... Evan dijo que haba tenido una conversacin bastanteseriaconellalaotranoche. Sobrealgunacosaenparticular? HablsobrecmoellafueadoptadareplicLanyconvozcalma. DealgunamaneraJanieconsiguimantenerlacompostura. Ah,s.Adoptada. Todaunahistoria.Casisuenacomosinofueseverdad. As es respondi Janie en voz baja. Exhal un largo suspiro. Pero es deltodoreal. Le repetiste las palabras cuando la enviaste a buscar las tiras del reactivo delazcar.Fueparaquenoseleolvidase,no? S. Asquesupongoquehuboalgunascomplicacionesenelproceso. Janie no respondi enseguida. Dedic unos momentos a considerar las palabrasdeLanydeformataldedarleunarespuestaapropiada. Puede que las haya habido, pero no lo sabemos con seguridad. De lo nico de lo que estoy segura es que cualquier problema gentico que tuviera el originaltambinlotienelacopia.Eloriginaltuvounaneurismacuandosoloera una nia y muri durante la intervencin. El mismo problema en la vena apareci en su segunda llegada. Kristina fue sometida a una intervencin para corregirlo antes de que fuese peligroso. Fue la intervencin la que le produjo el trastorno, no el proceso de clonacin. Por lo tanto, puede haber otras secuelas, perotodavanolasconocemos. Vaya dijo Lany. Hizo una pausa, y despus aadi, casi como al pasar:TambinlehabldeAlex. Janie se puso tensa. La domin la furia contra Kristina, pero esta desapareci casi en el acto al pensar lo que sera sentirse diferente de aquella manera. Evan,yahoraLany,eranlosprimerosfueradesufamiliaensaberlo. Yaestabasembarazadacuandollegasteaqu? No.

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Porlotanto,hicisteistodoelprocesoaqu? As es. Pero, por favor, no se lo digas a nadie ms. Alex todava no lo sabe. Lanyenarclascejas,comosipensaraqueyaerahoradedecrselo. Tener esa capacidad... Apoy el arco contra la mesa. Es apasionante, pero tambin asusta un poco. Una gran responsabilidad, y muchsimas posibilidades. Por ejemplo, por qu no habis clonado una de las vacas que sobrevivieronalDRSAM? Lo hablamos, pero el proceso es tan complicado que es mucho ms sencillodejarquelosanimaleslohaganalamaneranatural. Demasiadasmolestias?dijoLany,casiconsorna. Janielamirporunmomento.Despusafirm: Nohemoshechounmaluso. La mirada que recibi de respuesta fue: Ah, no?. Las palabras fueron menosacusadoras. Nodirnada.Decualquierforma,supongoquenadiemecreera. Perotlocrees. Yos.Perosoloporquenopuedoimaginarporqualguienharaalgoas. LanocheanterioraquesemarchasenderegresoaOrange,Evanbuscasu madre. La encontr en el establo, ocupada en inspeccionar las herraduras de unodeloscaballos. Lanyreconocilaexpresindesurostroalinstante. Quiereshablardealgo? S.Peropromtemequenoteenfadars. Nopuedoprometrtelohastaquemelodigas. Bueno,almenosintntalo. Dilodeunavez,Evan. lobedeci. Creoquedeberaquedarmeaquduranteuntiempo.Alverelreproche ensumirada,aadi:Yasabes,paraayudarloshastaqueseacostumbrenala situacindeTom. Lanybajlapatadelcaballo. Esoesdignodeelogio. PodraispasarossinmduranteuntiempoenOrange,no? Por supuesto que podemos, pero todos los dems tendrn que hacerse cargo de tus responsabilidades. Y yo te echar de menos. Cunto tiempo piensasquedarteaqu? Nolos.Supongoquehastaqueveacmovanlascosas.

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Quiz pase mucho tiempo hasta que todo vuelva a funcionar, hijo. Probablementelascosasaqununcavuelvanasercomoantes. Dejelmartilloyseenfrentasuhijoconlosbrazoscruzados. EstoesporKristina,no? Elmuchachobajlamiradayasinti. Me gusta de verdad,mam.Quieropasarmstiempo con ella. Nunca he tenidounanoviadeverdad. Qusienteellahaciati? Creoquelomismo. Lanymirasuhijo,deprontoconvertidoenunhombre. Sabes una cosa? Antes de irnos al este me preocupaba por las chicas; parecan perseguirte constantemente. Eras tan guapo, inteligente y amable... Tenamiedodequealgunachicateenamoraseymeconvirtieraenabuelaantes de tiempo. Pero desde que vinimos a Orange, bueno... me preocupaba que nunca fueses a encontrar a alguien, porque sencillamente no haba nadie disponible.Laverdadesquecreoqueesmuybonitoqueosgustistantoeluno alotro. MesientomuybiencuandoestoyconellaafirmEvan. Esoesfantstico.Esascomodebecomenzar. Lanylocogidelbrazoylollevalexteriorbajoelcieloestrellado. Pero necesito decirte algo, antes de que te impliques demasiado. Tmatelo con mucha calma, por el bien de ambos. En el mundo anterior, era mucho ms fcil iniciar y cortar una relacin, porque no necesitbamos depender tanto de la continuidad como ahora. Las cosas eran entonces mucho ms cambiantes. Si alguien sala de tu vida, era doloroso durante un tiempo, pero nada tan tremendo a la larga; haba otras personas a las que conocer, otras perspectivas de enamorarse. Solo piensa por un minuto en lo mucho que todos aqu dependan de Tom. El accidente que ha sufrido ha ocasionado un gran vaco. Si entablas una relacin con Kristina, estars bsicamente formando una alianzaconella,yesoimplicainterdependencia.Esunagranresponsabilidad,y msanalavistadeloqueacabadepasar. Esoyalos. Loquequierodeciresquenohagasalgoasalaligera. Evansedetuvoparavolversehaciaella. Mam,nocreoquevuelvaahacernadaalaligeranuncams. Lany se entristeci al orlo. Interpret esta clara declaracin de Evan como lasealparanodecirnadams. A la maana siguiente todos se encontraron en la sala para desayunar beicon,huevosypan.

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Bien dijo Michael, ha sido toda una visita, aunque supongo que no fueexactamenteloqueesperabaiscuandoaceptasteisesteintercambio. A decir verdad, no tenamos idea de qu esperar manifest Lany. Lo que s esperamos es que, cuando vengis a vernos, las cosas sean un poco ms tranquilas. Amn a eso declar Janie. Puso un brazo sobre los hombros deAlex y lo acerc a ella, y despus mir a Lany. No tengo palabras para agradecerte cmocuidasteaTom. Desearahaberpodidohacerlomejor. Lohicistetodolobienquepodrahaberlohechocualquiera. Todos permanecieron callados durante unos instantes. Fue James quien pusofinalmomentodemelancola. Paracundoosdebemosesperar? Janietitubeunossegundos. Dos semanas o un poco ms respondi al cabo. Eso nos dar un margen para reorganizar las cosas aqu hasta que Tom pueda estar sin m. MiraEvanysonri.TeneraEvanayudarmuchsimo. Ese margen nos vendr muy bien seal James. Me dar la oportunidad para ir hasta la otra torre del extremo del lago despus que regresemos. Me ocupar de hacer los ajustes en la posicin e intentar poner en marchaunapequearedentrenosotrosylatorre. TencuidadolepidiJanie. Lo tendr, te lo prometo. No quiero que nadie se haga demasiadas ilusiones, pero quiz tendras que poner en marcha el ordenador y dejarlo funcionando todo el tiempo. Aseguraos de que el receptor inalmbrico est conectado. Nosotros tenemos un viejo servidor; ser orangecommunity.net. Ququierescomodireccindecorreo? Ellapensporunmomento. Quteparecedoc@orangecommunity.net? Eso est hecho. Pon tu servidor de correo para esa direccin y recepcin automtica.Devezencuandobreloparaversihallegadoalgnmensaje. Pondrlaalarmaderecepcindemensajes. Perfecto. Creesdeverdadquefuncionar? Enva tus ms esperanzadas vibraciones dijo James con una sonrisa. Quiz sea eso todo lo que haga falta. Se levant de la mesa. Bueno, es hora demarcharnos. EnseguidaestarconvosotrosavisLany. Todoslosdemssalierondelahabitacinydejaronsolasalasdosmujeres. ImaginoquenotendrsningnpreservativoporaqudijoLany. Seacabaron.

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Malditasea. Supongo que podra hacer algo que actuara como un diafragma, pero no shastaqupuntoseraeficaz.Yotratabacabezas,novaginas.Perohablarcon Kristina, y me asegurar de que comience a tomarse la temperatura; as al menostendrunaideadecundoesfrtil. Lasdosmujerespermanecieroncalladasduranteunosmomentos,cadauna ensimismadaensuspropiaspreocupaciones. Kristinanisiquieraesrealmentemihija.PeroeslahijadeTom,yyosoyla esposa de Tom. Era un vnculo sagrado, que ella nunca violara voluntariamente. Alejandro se haba hecho cargo de la hija de otro y la haba criado perfectamenteenunapocaqueeratanhostilcomolasuya,oinclusoms. Quinsabe,quizacabemosemparentadascomentJanie. Nuestros nombres ya riman, as que por qu no? Lany sonri, se levantysorprendiaJanieconunabrazo.Cuidabiendemihijo. Cuentaconello. Aquella tarde Janie configur su correo con el servidor doc@orangecommunity.net como predeterminado. Pareca algo intil. Supongoquetodospodemossoar,penscontristeza. Pasaron cuatro noches antes que Evan se metiese en la cama de Kristina. Janie se fue a dormir aquella noche preguntndose qu pensara Tom de tal acontecimiento cuando se enterase. No se permiti pensar que, si Tom no hubiese tenido el accidente, Evan no estara all y no habra habido un joven compartiendo el amor de su hija. Los de Orange se habran marchado das atrs, Evan entre ellos, para esperar la visita de Janie y Kristina. Pero las cosas nohabanocurridodeesamanera. Entrysalideun sueointranquilo mientras, como haba hechotodas las noches, procuraba en vano acomodarse a dormir en el pequeo catre hasta tantosecuraraelmundeTom.Sumaridoestabademalhumor,algoqueera de esperar, pero su retraimiento todava le dola en el corazn como el alcohol que haba vertido en la mueca de James. El refugio de su cama compartida pareca muy lejano; en su lugar haba un helado vaco, un atormentador recuerdo de lo que haba sido. Medio despierta, medio dormida, so con guilas que planeaban en un vuelo perfecto, y nidos recortados contra un cielo oscuro y borrascoso. Si Tom se hubiese vuelto a tiempo para ver acercarse al pjaro y hubiese podido bajar, quiz solo un par de metros, para que el ave no sesintieratanamenazada... Quhabrapasado?Quhabrapasado? Elsonidodeunacampanillalaarrancdelsueo.

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Para:doc@orangecommunity.net De:cop@orangecommunity.net Esta es una prueba. Saludos de la Repblica Popular de Orange. Cuandoveasamiapuestohijo,dilequesumadreloquiere. Janie se volvi y vio que todos se haban agrupado en la puerta del laboratorio. Se haban despertado al escuchar el muy anhelado sonido electrnico.Janielessonri,ydespusmiraEvan. Tumadretequiere. Michael fue el primero en acercarse. Se detuvo detrs de Janie y mir la pantalladelordenadorconunaexpresinincrdula. Santocielo.Deverdadesunemail? AmenosqueestemossoandoreplicJanie. QuerairadespertaraTomydecirle:Loves?Lohaslogradot. Podemosenviarunarespuesta?preguntCaroline. NoveoporqunocontestJanie.Deesosetrata. Clicenmensajenuevoyescribiladireccin. Vaya, es magnfico... Haba olvidado lo que se senta al hacer esto. Qu querisqueescriba? Nadiedijonadaporunmomento;Alexfueelprimeroenresponder. Dilesquenovemoslahoradeiravisitarlos. Janieescribielmensaje. Algoms? Pregntales si podemos pedirles prestado el libro de los quesos del que mehablMichaelpidiCaroline. Janietecleelmensaje. Hecho. DileamimadrequeyotambinlaquieropidiEvan. El texto tena muchas lneas para cuando todos acabaron con sus contribuciones. Janie dio la orden de enviar el mensaje. En un instante, este desapareci. Una pequea ventana apareci en la pantalla: El mensaje se ha enviadocorrectamente. Todos aplaudieron. Durante los das siguientes, los chistes y las recetas bajaron y subieron por la montaa como si el correo electrnico nunca se hubiese interrumpido. Se describieron dolores y malestares, para dar una orientacin al mdico de lo que se encontrara cuando llegase a Orange. Un nuevoritmoseapropidesusvidas;pareciacelerarse.

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De vez en cuando apareca un correo de una direccin desconocida. Cuando Janie se atreva a abrirlo, todos parecan contener una versin u otra delmismomensajebsico: Hayalguienah?Somosamistosos. Nohabaningunaduda:lahumanidadseestabareorganizandodespusde lapeste.Estosmensajesalazardeposiblesaliadosseconvirtieroneneltemade muchos acalorados debates a la hora de la cena. Michael era de los partidarios de salir a explorar el mundo. Caroline quera mantenerse en la seguridad del recinto. Terry y Elaine estaban ansiosos por saber si alguien tena los medicamentos para el Alzheimer que afectaba a su madre, as que eran partidariosderesponder. Pero Janie no estaba preparada para ir ms all de Orange hasta que Tom estuviese levantado y comenzase a hacer vida normal de nuevo. Michael le haba hecho un buen par de muletas, y l se manejaba bastante bien, pero pasara mucho tiempo antes de que ella se sintiese cmoda con la idea de ausentarsedurantemsdeunpardedas. As que se dedic a la formacin mdica deAlex, de la misma manera que Alejandro se haba aplicado a la traduccin del manuscrito de alquimia mientras haba estado separado de Kate la primera vez. Eso la ayudaba a pasar el tiempo productivamente a medida que se acercaba el da de su partida para Orange. Una tarde, mientras estudiaban una seccin del esqueletoenel manual deanatoma,sonlacampanilla. Alexlevantlamiradadellibro. Puedoabrirlo,mam? Elentusiasmodesuvozeraalentador. Adelante. Sali a la carrera, con una amplia sonrisa, y regres poco despus para dar partedelmensaje. EsdeLanyledijoasumadre.Esbastantelargo. Janieselevantdelasillayfueallaboratorio. Si se te ocurre cualquier pregunta que necesites hacer antes de visitarnos, porfavorpregunta.Tsabeslasmedicinasquetenemos... El resto del mensaje estaba dedicado a minucias logsticas, con excepcin delaltimalnea:Janie,recuerdadecirleaAlexloespecialquees!. Del todo inocente; incluso Alex poda leerlo sin comprender el significado quehabadetrs. Sesentdenuevoenlasillayconsiderloquedebahacer.

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Tom siempre haba mantenido que deban esperar a que Alex fuera mayor antes de explicarle cmo haba nacido. Sera una conversacin extraa en el mejordeloscasos,quizmuydifcil;tododependadesureaccin. Ahora haba llegado el momento. Ella dejara el recinto para ir a Orange y Alexsequedaraatrs.Tomsanababien,perolaposibilidaddeunainfeccinen el mun era algo con lo que tendran que vivir permanentemente. Si algo le ocurra a ella durante el viaje, Tom tendra quedecrselo aAlex, y si por alguna raznnolohaca,yllegabaapasarlopeor... Mam... La voz del nio interrumpi sus pensamientos. Hemos acabado? Habaadvertidosudistraccin S,porelmomento. Alexsemarchajugar. Tomestabaenlacocina,quitndoselabotadelpieizquierdodespusdeun paseoporelpatio,cuandoelladioconl. Cmova? Elmun?Tomexhalunsuspiro.Muybien,perolapiernaqueme quitasteduelecomomildemonios. La pierna que me quitaste. Dese que Tom no lo hubiese dicho de esa manera. Undolorfantasmaleexplic.Unefectosecundariohabitualdespus deunaamputacin.Losiento. Noesculpatuya. Habaamarguraensu voz. Comprendi que l probablemente crea que en parte era culpa suya, pero se lo perdon. El perdn se haba convertido para ella en un ejercicio diario, de la misma manera que caminar por el patio lo era paraTom. EstarsbienmientrasestoyenOrange? S,creoques. Realmente lo ests haciendo muy bien. Admiro la manera como lo enfocas. Acasotengoeleccin? Ella no respondi a la pregunta. Despus de un momento para armarse de valor,coment: QuierodecrseloaAlexantesdemarcharme. No necesit aclarar lo que quera decirle al chico. Se prepar para una discusin mientras Tom consideraba la cuestin. Se sorprendi cuando l manifest:

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Vale. Pero hazlo t. No creo que ahora mismo yo est en situacin de poderhacerlo. Meparecejusto. Se acerc a la silla de Tom y le dio un beso en la frente. l no reaccion. Janiediounpasoatrsymirasumarido. Porfavordijoalcabodeunosinstantes.Soytumejoramigayteres elmo.Nosnecesitamoselunoalotro. Tomrehuylamirada. Me necesitas tanto como a un grano en el trasero. Soy absolutamente intil. Solohastaquetecures. Ases.Entoncessolosermediointil. Djalo. Ahorallamir. Dejar qu? Dejar de pensar en que ser una carga para ti y los dems duranteelrestodemivida? Tom,no... llamircondureza. Desearahabertenidolaoportunidaddedecirteatilomismo. Ellalomirconfusa. Noentiendoaquterefieres... Desearahaberpodidodecirtequenomecortaseslapierna. Janiesequedmudaporunmomento. Estarasmuertosinotelahubieseamputado. Esahabrasidomieleccin. Oh,poramordeDios... Tendras que haberlo dejado todo en manos de Dios, que era lo que corresponda. Seal el mun. Mrame. No puedo caminar. No puedo cargar nada. Ni siquiera soy capaz de orinar sin dejarlo todo hecho una pena porquenopuedomantenerelequilibrio. Meculpasamdetodoesto? Soloestoydiciendoquequizmipiernasehabracurado. Nosabesdeloquehablas.Aquelmdicosoyyo... Tambinelcacique,porlamaneraenquetomasdecisiones.Supongoque yosolosoyelabogado. Ellasesintitandolidaqueapenassipodahablar. S respondi llevada por la furia, y ahora mismo actas como tal. Defiendes un caso ridculo, sabiendo muy bien que todo lo que dices son pamplinas. Pero necesitas decirlas de todas maneras, porque es lo nico que tienesparajustificartumaneradeactuar.

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No son pamplinas. Adems, hiciste que mi hijo te ayudara. De qu iba todoeso? Tambinesmihijo,ynohicequemeayudase.Dejquelohicieraporque l me lo pidi. Y fue muy buena idea, porque ahora le interesa tu recuperacin. Lo mismo que a m. Dio media vuelta y camin furiosa hacia la puerta; pero, antes de salir de la estancia, se volvi. T eres el nico aqu a quien no le interesa. Janie pas como una tromba por la casa y sali para ir al establo. Se qued entre dos vacas, con una mano en el cuello de cada una, y observ cmo rumiaban el forraje pacficamente, a la espera de que parte de esa paz se contagiarseasusufridaalma.Despusdeunrato,elolordelapajayelcalorde las vacas tuvieron un efecto mgico en ella, y fue capaz de concentrarse de nuevo en lo que tena por delante. Lo ms importante antes de marcharse para Orange que ahora le pareca unas vacaciones en el paraso era hablar con Alex. Lo encontr unos minutos ms tarde, entretenido con el nico juego de ordenadorquelepermitanalasemana,enunahoraenquelySarahtendran que haber estado estudiando matemticas.Alex la mir con curiosidad cuando entr en la habitacin, y Janie comprendi que an deban de quedarle en el rostrovestigiosdeldolor. Seobligahacerlosdesaparecer. DndeestKristina? Nolos,perosupongoqueestarconEvan. Ah. LegustamuchoEvan. EstaafirmacindioaJanieunmuynecesitadomomentoderespiro. Esocrees? S.Desdequellegaqu,Kristinahaestadoconltodoloposible. JaniesesentjuntoaAlex. T y Sarah estis acostumbrados a tenerla siempre para vosotros. Te preocupaqueEvanestaqu? Alexreflexionduranteunmomento. Enrealidadno. Estsseguro?Siquieres,puedohablarconella. l apret un par de teclas y respondi con expresin ausente, como si apenasescuchaseloqueelladeca. Noesnecesario.Nopasanada. Unrostroaparecienlapantalladeljuego.

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Controlar los juegos de ordenador de Alex haba sido responsabilidad de Tom.Hastaquelestuviesepreparadoparaasumirlodenuevo,ellatendraque prestaratencin. Quinesese?pregunt. Miconsejeromilitar. Janie mir con ms atencin; la figura digital pareca salida de la Edad Media. Llevaba un casco ajustado de color plata, y dijo, con acento britnico: Franciasemuestraahoracautelosahaciati. GenialsequejAlex.Haceunosminutoseranamables. Elconsejeroteavisacadavezquehayuncambiodeactitud? S. Pueden mostrarse corteses, amables, cautelosos, enojados o furiosos. Clic en la imagen del consejero; la cabeza se redujo rpidamente y desapareci. Quleshacecambiarsussentimientoshaciati? No siempre s a qu se debe. Pero podra ser que uno de mis acorazados se encontrase con uno de sus submarinos, as que yo no los veo, pero ellos me venyseenfadan. Alertamilitar2aalertamilitar3pensJanie.Nuncasabamoscundo suceda, pero ocurra regularmente en el tiempo anterior. Al menos en este juegotedanunapista. Tienesespasquetedicenloquepasa? S,silespago.Cuestamuchoorotenerunespa. Noeraningunanovedad. Quclasedeinformacinteconsiguen? Oh dijo l distrado mientras tecleaba, me dicen cuntos soldados tienen,dndeestnylasarmasquetienenlosotrostipos... Vaya,esaesmuchainformacinpararetener. Muchas veces olvido lo que tienen y me meto en problemas. Me gustara poderescribirlo.Mirsupizarraconexpresinnostlgica. NosmarchamosdentrodeunpardedasaOrange. Alexdejdemirarlapantallaylepresttodasuatencin. Puedoir,porfavor? No. Peroentoncesnopodrseguirconmisleccionesdemedicina. Haremos el doble cuando regrese.Adems, controlar tus avances por el correo. Voy a dejarte algunos deberes. Te quedars aqu, bien seguro con todos losdemshastaentonces. Ytestarsseguraahfuera? Suvozsondeprontomuyinfantil,yJanieviolaexpresinpreocupadade su rostro.An le quedaban algunas costras de su noche de carrera a travs del

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bosque, pero estaban cicatrizando bien, y no crea que le fuesen a quedar marcas. Almenosenelexterior. Ellalosujetporloshombros. S,loestar.Esteesunviajemuydiferentedelquethicistepararecoger las clulas. Siempre por carreteras, nada de bosques. Mucho ms seguro. Podemoshacerloenmenosdeunda. Hallegadoelmomentodedecirleloespecialquees,pens. Hay algo que quiero hablar contigo, algo sobre ti que es realmente extraordinario. lsepusoalertaenelacto. Qu? Todas las cuidadosas frases que ella haba preparado para la ocasin desaparecieron sin ms. En los siete aos que llevaba meditando en ello, haba pensado en centenares de eufemismos psicolgicamente correctos para clon; pero ahora con el nio delante de ella, ansioso por aprender y comprender, se olviddetodas.Tragsaliva. Estanoestuprimeravida. Alex cerr el juego y se apart del ordenador. Janie lo acogi en sus brazos cuandolsesentensuregazo. Hevividoantes? Ella respir hondo y se lanz de cabeza a las traicioneras aguas de la verdad. S. Fuiste trado a este mundo a travs de una transferencia nuclear. Eso significa que un ncleo de la clula de tu primer cuerpo, que lleva todo el material gentico que te hace ser quien eres, fue transferido a uno de mis vulos, al que ya le haban quitado el ncleo. Despus solo qued implantarlo enmicuerpoparaqueyofuesetumadre,porquequeraserlo. Por un momento Alex permaneci en silencio mientras consideraba las implicaciones de esta noticia. Janie se mordi el labio inferior para mantener silencio.Dejaquelhagalaspreguntas,serecord.Tendramuchas. Laprimerafuesorprendentementesencillayaguda. Enqutiempovivantes? Hacecasisetecientosaos. lnodijonada;selimitasoltarunlargosilbidoantesdepreguntar: Quedadtena? Esa eraunapregunta ms difcilde responder. A qumomento de su vida se refera? Quera saber cunto tiempo haba vivido la primera vez o algo ms

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concreto? No quera revelar a Alex la edad o la forma de morir de su precedente. Bueno comenz, por supuesto fuiste un nio pequeo como todas las dems personas. Despus fuiste un adolescente, pero creo que en aquellos tiempos significaba algo diferente que ahora. Despus creciste hasta ser un hombre.Unhombremuybueno. Dealgunaforma,laambiguaexplicacinlosatisfizo. Enqusentidoerabueno? De la misma manera en que eres bueno ahora. Eras generoso, valiente, inteligentey...erasmuy,peromuyhonrado. Su rostro comenz a animarse, y Janie se sinti ms tranquila. Una vez resueltosalgunosdesuspropiosmiedos,continusuexplicacin. Naciste en algn momento del ao 1325 en Espaa, en una pequea ciudadllamadaCervera.TunombreeraAlejandroCanches. Alejandro Canches susurrl lleno de respeto. Por eso me pusisteis elnombredeAlex? S. Quineseranmimadreymipadre? Tu padre se llamaba Avram. Tu madre... Por un momento Janie se quedcortada.No lo s reconocial fin. T nunca...quiero decir, que no habanadasobreellaenloquele. Alexparecicomosifueseadeciralgo,perosecall. Dndehasledosobrem? Janie saba que no poda decirle toda la verdad, porque l querra leer el diario. Era an demasiado joven para conocer todos los detalles de su vida anterior: las prdidas y los sufrimientos, las largas separaciones de los seres queridos, los terribles crmenes que haba cometido para salvarse y salvar a las personasqueamaba. En un viejo libro se limit a responder. Cre que eras una persona fascinante.Alguienqueconoceneltiempoanteriorconservabaunoscabellosy unas escamas de tu piel. Ella me los dio y lo utilic para conseguir el material quenecesitabaparalatransferencianuclear. Alexnocabaensdeentusiasmo. Quhacacuandocrec? Erasmdico. laplaudiespontneamente. Comovolveraserahora! S. Ella se alegr por su entusiasmo. Pero la medicina era diferente de lo que es ahora. Fuiste a una escuela de medicina en Francia, en una ciudad llamada Montpellier. Estudiaste con varios maestros famosos, uno de ellos

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llamado De Chauliac. Fue mdico de dos papas y viva en Avin, como t hicisteuntiempo.Seconvirtientumejoramigo,comoloesahoraSarah. Como t hiciste, como t haces, como eres, como eras... De pronto, la construccindelasfrasessehabaconvertidoenuninmensodesafo. PeronoparaAlex;ltenamuyclarasupropiacontinuidad. Conoctambinadospapas? En realidad creo que no. Estaba a punto de decir no escribiste nada referenteahaberlosconocidoenpersona,perosecontuvo. Alex salt desuregazoyfue al ordenador. Busc un programa de mapas y pusoenpantallalaseccindeEuropa. CmosedeletreaCervera?pregunt. Janieselodeletreenvozalta,yAlexlointrodujoenlabsqueda. Aqu est! anunci entusiasmado. Miraron el mapa juntos durante unosmomentos.Cmosellamabaelotrolugar? Avin dijo ella y se lo deletre. Sigui la lnea entre los dos lugares con la punta del dedo. Hiciste un viaje por esta ruta, desde Cervera hasta Avin. EstenFrancia. S.Thablabasfrancs.Perotambinhablabasmuchosotrosidiomas.En aquellos tiempos la gente necesitaba hacerlo porque negociaba con personas de otrospases. Quidiomashablaba? Latn,porqueeralalenguaenqueseestudiaba,ytdedicastegranparte de tu vida al estudio. El hebreo, porque era el idioma que hablaban tus padres. Hablabasinglsenunapocaenquecomenzabaaserpopular.Eradiferentede comoesahora,peroeslamismalengua. Diferente,cmo? Losidiomascambianconeltiempo. Porqu? Oh,Dios,porqu? Deja que te ponga un ejemplo. Dnde est el CD que tena los clsicos delaliteratura? Alex se subi a la silla y busc en el estante encima del ordenador, hasta encontrar el CD. Una vez puesto en la mquina, Janie busc Los cuentos de Canterbury. Miraestoledijoella. Withustherwasadoctourofphisik;Inallthisworldnewasthenoonhym lik,Tospekeofphisikandofsurgerye... lseesforzparaleerlaspocasfamiliarespalabrasenvozalta.

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EseeselinglsdeltiempodeAlejandro.Elautorhabladeunmdico. l pens pero no lo dijo: Que narra la historia de un caballero que mata a suhijaantesdepermitirquesecaseconunhombrequedestruirsuespritu.... Nosuenaaingls. Lo es. Los idiomas evolucionan con el tiempo. Sabes una cosa? T conocistealhombrequeescribiestaspalabras.SellamabaGeoffreyChaucer. Imposible! Esverdad. Alex se ensimism durante unos momentos, como si estuviese considerando las implicaciones de lo que acababa de decir su madre. Cuando habldenuevo,sutonoeramssombro. Porqunorecuerdonadadetodoeso? Eraunapreguntaqueellanohabaconsiderado. Enrealidadnolos,Alex.Todavaeresdemasiadojoven.Ellapensen Kristina,quenotenaningnrecuerdodesuprecedente. Pero su hijo no pareca descontento con su vaga respuesta. Su rostro se ilumin. Vaya,hevividoantes. Dieron de beber a los caballos antes de partir para Orange, con la idea de realizar el viaje sin tener que detenerse, pero el da era clido para ser primavera, y cuando pasaron cerca de un arroyo, a unas dos horas de marcha, Jellybeanfuedirectamentehaciaall. HagamosunabreveparadapropusoJanie.Nomevendramalhacer unarpidavisitaalosarbustos. JamesyEvanllevaronloscaballosalaorilla;JanieyKristinasemetieronen lamalezaendireccionesseparadas. Janie encontr un lugar aislado y mir con cuidado a su alrededor. Mientras se desabrochaba el botn pens: Qu idiota eres. Como si alguien pudieseverteorinaraqu.Sebajlasbragasysepusoencuclillas. Mientras haca sus necesidades, se quebr una ramita a su izquierda; los caballos y los dems estaban a la derecha. Se qued inmvil con los pantalones bajados. Un cosquilleo le recorri la columna, pero sigui sin moverse.Al cabo deunminuto,comenzaronadolerlelosmuslosyselevant. La cremallera hizo demasiado ruido; acababa de abrocharse cuando oy otra rama que se quebraba a su izquierda, ms cerca esta vez. Se volvi para mirar en esa direccin. Agachada Es ms difcil acertar en un blanco pequeo, le haba dicho una vez Michael espi entre el matorral. Muy despacio,selevantlaperneraysacelpual,aunqueletemblabalamano. Oy un siseo y esper que los dems tambin lo hubiesen odo, pero saba que deban de estar demasiado lejos. Pual en mano, se irgui lista para escapar.

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Pero era demasiado tarde. Estaba sola, separada del resto por la tontera de su pudor. El puma solt un gruido que son casi como el aullido de un mono, ysaltensudireccinconlasgarrasextendidas. La velocidad con que la fiera cruz el aire la asombr mientras miraba, petrificada. Janie solt un grito de terror, y luego actu el instinto. Levant el brazo todo lo lejos y firme que pudo mientras el puma cruzaba los ltimos pasos que los separaban. El pual se clav en la garganta del felino. Rugi vctima de un tremendo dolor,peroel impulso apenas sidisminuy.Cuando el peso muerto del animal cay sobre su pecho, sus garras le destrozaron la chaqueta y la camisa, y abrieron varios cortes en la piel del hombro. Sinti el dolor y comprendi que estaba herida, aunque probablemente no de gravedad. El peso del puma la arroj al suelo, y mientras caa alcanz a ver a Evan y Kristina, que corran entre los rboles en su direccin. Evan tena algo en la mano, aunque no poda distinguir qu era. Escuch una seca y fuerte detonacin,yelfelinoquedinmvil. A travs de la bruma de la conmocin, oy a Kristina preguntarle: Janie, ests bien?. La voz de Evan, que tambin pareca llegar desde muy lejos, soltabamaldicionesalabestiamuerta.Alolejossonaronlosnerviososrelinchos deloscaballos,quepiafabandemiedo.Unasmanoslaayudaronalevantarse. Como en un trance, camin a travs del bosque con Evan y Kristina a cada ladosujetndoladelosbrazos.Atrespasosdelayegua,nopudomsyvomit. EsoesbuenodijoKristina,altiempoquelehacaunmasajecircularen laespalda.Ahoratesentirsmejor. Evansostuvounacantimploradelantedeella. Ten.Bebeuntrago. Janie bebi y despus escupi el sabor amargo del terror que le llenaba la boca.Luegosedescubrielhombroparamirarlaherida. Estoy bien afirm. Se toc los rojos surcos en la piel; todava no le dolan mucho. Ms tarde sera otra cuestin. Al menos eso creo. Mir de nuevoalbosquehaciaellugardelincidente.Salgamosdeaqu. Una vez montada en la yegua, volvi a apartar las prendas para mirarse el hombro. La sangre manaba de los cortes; abri el botiqun y sac la botella de alcohol. Con el dobladillo de la camisa, se pas el desinfectante por los cortes e hizounamuecaalsentirelardor. EnrespuestaalasmiradasdepreocupacindeEvanyKristina,coment: Vivir.Sealelcuerpodelpumaechadosobrelagrupadelcaballode Evan.Peroconlmeharmiprximosombrero. Es un puma muy grande dijo Kristina. Dios, Janie, podra haberte hechomuchodao. Oalgopeor.

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Janie mir al puma ms de cerca; era una hembra, con las tetas colgantes. En algn lugar del bosque, los cachorros moriran de hambre, pero ese era el ordennaturaldelascosas. Sinelpual,ahoramismoserasucomida,pensJanie. Quiztendramosquedejarlaaqu. Como quieras dijo Evan. Pero es una magnfica piel. Yo lo despellejarporti. Janie cogi las riendas e hizo una mueca por el dolor que le produjo el movimiento. Creo que probablemente disfrutara hacindolo yo. Pero, vale, puedes hacerlo. Volvieron al camino de tierra y reanudaron el viaje hacia Orange. La marchaeramuchomsrpida. Aquella tarde, mientras Janie se ocupaba de su herida, Kristina mont su pequea farmacia y comenz a sacar muestras de sangre a toda la gente de Orange. Cuando Janie se reuni con ella, estaba acabando la tarea de colocar los tubosenunacajadecuero. Tendrs mucho trabajo en el laboratorio cuando regresemos coment Janie. Eso si vuelves conmigo, pens mientras observaba cmo Kristina sala de la habitacin para ir a buscar a Evan. De nuevo se pregunt qu pensara Tom de todo aquello. No haban hablado mucho antes de su marcha, pues an subsistan los efectos de su acalorada discusin. Y, cuando lo haban hecho, l nohabamencionadoaEvan. Yalosuperarssusurrenvozalta.Ytambintodolodems. Qu? AlvolversevioaLanyenelumbral. Oh,solohablabaparammisma. Vaya,ttambinlohaces. Es la edad le dijo Janie a la mujer, que era ms joven que ella, aunque nomucho.Esperayvers. Contaldequetengaalgoqueesperar...replicLany. Charlaron amistosamente durante unos momentos de esto y aquello, hasta quelosinterrumpiunodelosniosdeOrange. Hayuncorreoelectrnicodijoelnio. Debe de ser de Alex manifest Janie. Le dije que poda escribirme mientrasestuvieseaqu. Pero, cuando llegaron al ordenador, el remitente no era el conocido doc@orangecommunity.net.

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De:director@dobledelta32.org Janieobservladireccindelmensaje. Para:cop@orangecommunity.net Cmohanpodidoconseguirestadireccin? EvanllegconKristina,atiempoparaorlapregunta. Envan buscadores electrnicos explic. Obtienen las direcciones de las ondas. Funcionamos sin cables, o sea que cualquiera que sintonice la seal puedecaptaryleerloquesedice,sinolociframos. QuiznodeberamosleerlosdijoKristina.Sinoleshacemoscaso... Creo que debemos leerlos rebati Lany. La recomendacin de conocer al enemigo sigue siendo vlida. Pero, si tuviese que adivinar, dira que nosonenemigos.Asque... Abri el mensaje y se inclin para leerlo. Todos esperaron ansiosamente su informe del contenido, para ver si, como todos teman, era una versin electrnicadelacajadePandora. Esto es muy extrao dijo cuando acab la lectura. Nos invitan a una reunindedoblesdeltas,cualquiercosaquesignifiqueeso. Sevolviparamiraralosdems. Alguiensabequsonlosdoblesdeltas? Porunmomentonadiedijonada,hastaqueKristinarespondi: Yos. Todaslasmiradassecentraronenella,expectantes. Creoqueprefierosentarmeparaestodijo.

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Elizabeth de Ulster prescindi de su intil marido, el prncipe Lionel, y fue directamente a su suegro con el informe de lo que haba visto. Con una amable excusa, el rey abandon la tarima y se retir a su cmara privada, donde solt unarabiosadiatriba.ElgruesodeestaverborreafueparasirJohnChandos,que estaba arrodillado delante de su seor, despus de haberle transmitido las nuevasdelincidentedeBenotylaconsiguientefuriadeDeCoucy. Solt tantas viles amenazas contra vuestra hija, seor, que cuestan de imaginar. Solo ha dicho lo que est en mi propio corazn! rugi el rey. Encuntralos! Descarg un puetazo sobre la mesa que hizo vibrar los cristalesdelasventanas. SirJohnselevant. Ya se ha hecho una exhaustiva bsqueda en los terrenos que rodean el palacio.Nohemosencontradoavuestrahijaaqu. El rey lo mir con dureza en respuesta al inoportuno recordatorio de que ahoraeralegalmenteelpadredeKate. Talcomosospechabas? Creo, seor continu Chandos, que se ha escapado al campo con el judo.Conocemuybienelterritorio,yesdemasiadolistaparapermaneceraqu. En un rapto de furia, el rey cogi una estatuilla y la arroj contra la ventana.Mientraslostrozosdecristalcaanalsueloenelexterior,grit: No podemos permitir que De Coucy tenga una razn para cortar vnculos con nosotros! Hay que conservar a cualquier coste un aliado con tantastierras! Seraunatonteradesuparte hacersemejantecosa repusosirJohncon una asombrosa calma. No es sensato perder un reino por la humillacin de un pariente, y menos an por uno vil y repugnante. No obstante, puede que

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utilice este incidente para obtener de vos una mejor dote. Cabra pensar que quizlmismopusoenmarchaestosacontecimientosconelfinde... Ha recibido una dote ms que suficiente para una docena de esposas! Adems,noeslobastantelistoparapensarunplantanretorcido.No,todoesto es obra de ella; hay que encontrarla y traerla aqu. Luego se la entregar a De Coucy en lugar de a Benot, para que sea una fregona en la cocina de su hermana.Ahoraveytreladevuelta. No la encontraremos esta noche, seor. Maana saldremos con un grupo y... Rene a los mejores rastreadores del reino y ponlos en su rastro. Los perrospuedenbuscardurantelanoche! Pero nosotros, sin su olfato, no podremos seguirlos. La encontraremos maana,deesoestoyseguro. Los que celebraron la fiesta de mayo quiz los hayan visto; puedes recurrir a su ayuda. Ve a los pueblos y despierta a todos los que pasaron esta nocheenlafiesta.Amenzalosconloquehagafaltasinocooperan. Con perdn, seor. Os equivocis al creer que los que celebran la fiesta demayosernvuestrosaliados. Elreylomirfurioso. Todoslosinglesessonmisaliados,siquierenprosperar. Dicho eso, seor, estoy seguro de que comprenderis que entre vuestros invitadosdeestanochehabaunnmerodelores...todosloscualesosprofesan sin duda una sincera lealtad... que preferiran haber estado en el campo para asegurarlasupervivenciadelahumanidadaparendosecontodaslasdoncellas de mayo que hubiesen podido encontrar, si no se hubieran visto obligados a estar aqu esta noche para celebrar la futura cpula de vuestra hija. Sonri con sorna. Sus esposas, sin embargo, sern siempre vuestras aliadas por imponer a sus esposos esta forzada fidelidad, lo cual puede que resulte ms beneficioso. Elreysoltunaobscenamaldicin. Muy bien, sal con la primera luz. Llvate a De Coucy y Benot contigo. No quiero que ninguno de los dos me moleste hasta que este asunto est resuelto. Aunque no imagino por qu De Coucy siente tanto odio hacia ella, quizunirsealacacerasatisfagasusansiasdevenganza. Despidialcaballeroconungesto. Sir John hizo una reverencia y, como un eco de su rey, se pregunt por qu De Coucy odiaba tanto a la joven. Mientras se apresuraba a salir de la cmara privada para despertar al encargado de los sabuesos, se dijo que, despus de todo,pocoimportaba.

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Alnorteledijoella.Esperarnquevayamoshaciaelsur.Padreehija se apresuraron a travs de la oscuridad, tan rpido como el caballo lo permita. Las luces de las hogueras de mayo se vean aqu y all a lo largo del camino; pasaron junto a las fiestas paganas sin detenerse, hasta que al fin llegaron a un pequeo arroyo en un lugar boscoso donde el caballo poda descansar y beber. Alejandro desmont primero, y despus ayud a bajar a Kate. Lejos de la inmediata amenaza de captura, se vieron libres de abrazarse en la alegra del reencuentro. CuandofinalmenteAlejandrofuecapazdesoltarla,lepregunt: Tehizodao,hija? Ella no poda contarle todo lo sucedido con Benot; ya habra tiempo suficientemstarde. Mi espritu qued herido, pero t lo has curado. Las lgrimas asomaron a sus ojos. Todava no acabo de creer que seas real. Puede ser que hayamos pasado todo este tiempo separados y que ahora estemos juntos de nuevo? Alejandrosericonsinceroregocijo. Soy muy real, y el tiempo desde luego ha pasado. Mucho tiempo. Te lo demostrarmaanacuandoteenseelascanasenmicabello. Estoyseguradequetesentarnmuybien. Como a ti la madurez. La levant del suelo y la hizo girar, lleno de gozo,hastaqueambosacabaronmareadosyrindoseacarcajadas. Cuando volvi a dejarla en el suelo, la hija menor de Eduardo Plantagenet mir a los ojos al hombre que la haba criado amorosamente como a su propia hija. Sieteaos. Casiocho! Ahora que estamos otra vez juntos siento como si te hubiese visto ayer mismo y nunca hubisemos estado separados dijo Kate. Cmo puede ser posible? Alejandrolaabraznuevamente,conunardorrayanoenladesesperacin. Lamento cada uno de los das que nos hemos perdido. De haber venido antes... Ellaloestrechconfuerza. Squehabrasvenidoantessilascircunstanciastelohubiesenpermitido. Se apart ligeramente. Casi me da miedo preguntar; cmo est mi hijo? Estsanoyfuerte? Oh,s!exclamAlejandro.Muchomsqueeso;noscmodescribir lomaravillosoquees.Nomehadadomsquealegrasyorgullo.Esinteligente ycorts,guapo,detezblanca,comoty...

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Sedetuvodeimproviso.Despusdeunossegundosdesilencio,Kateacab lafraseporl. ComoGuillaumeKarle. S musitAlejandro. Como su padre, cuyo nombre lleva. Me pareci unnombreapropiadoparal. Permanecieron callados, recordando a ese hombre bueno que tan importante haba sido en su vida. Cuando Kate juzg llegado el momento apropiado,miralcieloydijo: Se acerca el alba y debemos cabalgar. Ya habr tiempo para hablar de mi hijomstarde,cuandoestemosasalvo. Alejandro asinti. Montaron y se pusieron en marcha. Esta vez Alejandro guialcaballoendireccineste,peroKatelodetuvo. Padre,telorepito,noesprudenteiralsuroalesteahoramismo. lhizopararensecoalcaballo. PerohemosdeiraDoverparacruzar. Esoesloqueesperanquehagamos.Porsupuesto,alfinaltendremosque ir en esa direccin, pero por ahora nos convendra hacer algo menos previsible. Nuncairnabuscarnosenelnorte. Porquno? Porque no tenemos razn alguna para ir hacia all. Hay peste en el norte, yChandossabequelos. Chandos... Ellatitubeporunmomento. El rey no confa en ningn otro hombre ms que en Chandos. Ser l quienvengaennuestrapersecucin. KatevioladesilusinenelrostrodeAlejandroylocomprendi. No pondr su corazn en ello, padre dijo con suavidad. Pero es un caballerolealyharloqueselepida. Quhaydetuhermano?Participarenlapersecucin? Quiz. No porque le importe si me encuentran o no; no le interesan los asuntos de Estado. Pero es un guerrero, aunque ltimamente ha engordado en exceso. Si viene, ser por la emocin de la caza, no porque tenga un gran deseo de verme regresar. Hizo una pausa. Pero De Coucy es otra cosa. Querr vengar la humillacin de Benot, y, si la sensacin de la punta de mi pual permaneceensumemoria,querrcastigarmeparasatisfacersupropioorgullo. Djalo que venga manifest Alejandro con tono desafiante. Le cortarlacabeza,comolhizoconGuillaumeKarle. Por un momento, cada uno se enfrent al recuerdo del yelmo de Karle cayendo al suelo con la cabeza todava dentro, mientras el cuerpo permaneca montadoenelcaballo.

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Ya llegar el tiempo de ajustar cuentas declar Alejandro. Ahora debemosalejarnosdeaqu. Cabalgaron hacia el norte a travs del bosque, al paso ms rpido que pudieron conseguir. Despus de una larga y dura cabalgada, se aventuraron a salir a la carretera, que por su anchura y uso pareca ser muy frecuentada. Sin embargo, a medida que avanzaban, los hierbajos y la maleza se iban apoderando del camino.Al cabo de un tiempo llegaron a una seal. La madera estabaresecaycuarteada,ylasletrascasiborradas. Debajodelcartelcolgabaunabanderadesteidayhechajirones.Cuandose acercaron, Alejandro sujet la tela y tir para desplegarla. Dentro de los pliegues,dondeelsolnolahabadescolorido,latelaeradeungrisoscuro. Ambossabanelsignificadodeunabanderanegra. Continuamos?preguntAlejandroenvozbaja. SrespondiKate. Algomsadelante,divisaronunapequeaaldeaabandonada. No puede ser que todos se hayan ido a las fiestas coment Kate amargamente. No,hija,creoqueno. Alejandro desmont en la plaza de la aldea y sujet las riendas del caballo. Guiandoalanimal,conKateenlamontura,avanzhastadetenersefrenteauna choza;lapuertaestabaabiertadeparenpar,peronohabanadieenelinterior. Echunarpidaojeada,ydespusvolviasalir. Tendramos paz en la soledad de esta casa, pero mi corazn tiembla imaginandoloqueleshabrpasadoalaspersonasqueunavezvivieronaqu. Me sentira como si fusemos intrusos dijo Kate. Marchmonos, padre;noquieroestarenestelugar. Salieron de la aldea por la misma carretera, cuyo estado era cada vez peor. Llevaban cabalgando aproximadamente media hora, cuando apareci a la vista unapequeacasasolariega. Alejandro desmont de nuevo y at las riendas del caballo a la rama de un rbol. Sinoestocupada,sermsfcilescondernosaququeenaquellachoza. Desde luego, estaremos mucho ms cmodos que durmiendo en el bosque. Qudateaqu.Mirarenelinterior. A medio camino de la casa, se volvi para mirar a su hija, como si necesitasealiento.Ellacomprendisuexpresin. Ve.Peronotardesenregresar. Junto a la puerta de madera haba una campana; la hizo sonar, y despus esperconnerviosaexpectacin.Alcabodeunossegundosvolviatocar;pero,

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como antes, nadie apareci para recibirlo. Prob el picaporte, y, para su sorpresa,lapuertaseabrisindificultad. En el interior, el mobiliario era escaso y de inferior calidad de lo que haba esperado encontrar. Recorri rpidamente algunas de las estancias, pero no vio ningn rastro de los ocupantes. Haba una pequea habitacin con su propia chimenea, que daba a otra con una puerta al jardn y el huerto traseros. Una angostaventanapermitaverelexteriorconclaridad;elcaballopodaatarloala vista.Al finaldel huertohaba un arroyuelo,quiz aunadistancia de cincuenta pasos,asquetendranagua. Esto nos servir dijo Alejandro cuando volvi junto a Kate. Mir atrs con nostalgia. Me recuerda al lugar que me regalaron despus de la primera vezquesaldeWindsor.Demasiadograndeparaunhombresencillocomoyo. Su hija lo toc tiernamente en el hombro, a sabiendas de que los recuerdos deaquellugarseranagridulces. Con la luz de la maana, este lugar te parecer pequeo, y estars pensandoennuestrafugaaFrancia. Sin duda repuso. Pero antes de dormir tendremos que hacer lo posibleparadespistaranuestrosperseguidores. Volvieronalaplazadelaaldeaporelmismosenderoquehabanseguidoa travs del bosque, yAlejandro gui al caballo en una serie de crculos cada vez ms grandes. Aunque el animal pareca un tanto confundido, respondi a las riendas tal como l haba confiado que hara. Tras dejar un rastro concentrado enunlugar,cabalgaronhaciaeleste,conscientesdequeporlamaanatendran quecabalgardenuevohaciaelnorte.Luegollevalanimalotravezalbosquey cort una rama, que Kate arrastr detrs de ellos hasta que entraron en el arroyo. Alejandro gui al caballo por el sinuoso cauce del arroyo hasta que aparecialavistaelhuertotraserodelacasaseorialabandonada. Ataron el caballo a un rbol desde donde lo veran a travs de la ventana y entraron con sus pocas pertenencias. Despus de acomodarse en el cuarto escogido, Kate se puso a mirar a un lado y a otro, mostrando para el deleite de Alejandro la misma curiosidad tpica de su infancia. Con una sonrisa, l ofrecielbrazoasuhija. Milady,simeacompaas... Ellaenlazsubrazoconelsuyo. Porsupuesto,seor. Mientras guiaba a su hija por las habitaciones, Alejandro comprendi que Kate an estara bajo los efectos de la conmocin y los esfuerzos de la fuga, al igual que l, pero la mutua presencia les infunda una calma que alejaba todos los temores, aunque solo fuese de momento. Echando una ojeada al techo de la salaprincipal,Alejandrocoment: Qufantasmasnosestarnmirando?Sindudadebedehaberalgunos.

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Confiemosenqueestanocheprefierannomolestarnos. Subieron la escalera de piedra hasta el piso superior. Una de las habitaciones pareca haber sido utilizada por las damas para coser y bordar. Haba un bonito bastidor de madera, tristemente abandonado. En otra de las habitaciones haba un gran nmero de estantes.Alejandro desliz un dedo por unodeellos,ydejunaestelaenelpolvo. Estahabitacindebedehabersidounabiblioteca.Qupena...dijo,yel ecodesuvozresonenelvaco.Noquedaniunsololibro. Fueron al otro lado del rellano y llegaron a una serie de habitaciones que probablemente haban sido los dormitorios. Cuando iban a salir del ltimo, Kate titube, se arrodill y meti la mano debajo de una de las camas, que careca de jergn o colchn. Sac un zapatito, con el cordn desatado; pareca haber pertenecido a un nio de unos seis o siete aos. Se levant lentamente y se volvi haciaAlejandro. l vio las lgrimas en sus ojos y se pregunt por qu habantardadotantoenaparecer. Encontraron paja suficiente en uno de los establos para improvisar sendos colchones en dos de las camas, aunque resultaron ms delgados de lo que les habragustado.Kateseencargdearreglarlapajaenlosdoslechos. No ser un lecho de plumas... Creo que me he vuelto perezosa, padre. Hasta la ms rebelde de las hijas reales es tratada con cierto nivel de comodidad. Ella lo mir a los ojos y sonri. Pero la libertad que experimentoenestemomentoborracualquierrecuerdodeaquelloslujos. Se quit las botas antes de meterse debajo de la delgada manta, pero las coloc junto a la cama; si los ladridos de los sabuesos los despertaban, podra calzrselasrpidamenteparalafuga. Ahoraqueestamosseguros,dimemsdemihijolepidiaAlejandro. Despusderespirarprofundamente,estecomenz. Hay tanto que decir! Se parece mucho a ti, aunque a menudo creo que tambin se parece mucho a su padre, tal como yo lo recuerdo. Es alto para su edad... al menos lo parece entre los judos de Avin... y fuerte, a su manera. Tiene los cabellos dorados como los tuyos, y los ojos azules. Sonri cuando dijo:Mellamaabuelo. Esoparecicomplacerla;tambinsonri. Esinteligente? Mucho! Ya lee en latn y ha aprendido un poco de griego, y le encanta permaneceramiladomientrashagomitrabajo.Amenudoimitaloquehago,y esomeconmueve.Tienemanosmuyhbiles;ylegustamuchotallarlamadera. Pareciera tener una destreza casi mgica con el cuchillo, como si fuese una extensindesupropiamano.Tallalascosasmsbonitas. lcontinuhablandodelasmaravillasdelhijodeKate,hastaquealfinella ledijo:

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Dios te bendiga, padre, por cuidar tanto y tan bien de l. Me parece un sueo que vaya a verlo de nuevo. Cerr los ojos y aadi en voz baja: Nunca he sentido tanta fatiga como ahora. Anhelo el momento en que pueda dormirsinmiedoydespertarmeparaverlasonrisademihijo. Esos das llegarn antes de lo que crees afirm Alejandro, acomodndole un mechn detrs de la oreja. Ahora duerme, hija, y yo vigilar. Comoantes,cuandoeraunania. Enmicorazn,siempresersminia.Ahora,adormir. Debes prometerme que me despertars cuando te canses de la guardia, padre.Yoharmiturno. Alejandroasinti,aunquesuintencineraacostarseenlaotracamaymirar a su amada Kate durante todo el resto de la noche, para que nadie pudiese arrebatrseladenuevo. CuandoKatesedespert,comenzabaaclarear.Alejandroestabadelantede la pequea ventana, con la mirada puesta en el huerto. Ya se haba vestido con lasmismasprendascomunesquehabausadoensuviajedesdePars,yllevaba losnegroscabellosrecogidosenunacoleta;alorquesuhijasemova,lediolos buenosdas. Esehuertodebidesermuybonitocoment. Kateselevantapoyadaenuncodo. Debemospartirenseguida. Se alis las prendas que haba utilizado en la cama, y despus se calz las botas.Denuevo,ocultsuspreciososcabellosdebajodelgorro. Al ver su gesto, Alejandro record a Philomne. Recogi la pequea bolsa donde guardaba sus pocas pertenencias, y fueron hacia la puerta que daba al huerto. Como siempre, el caballo pareci alegrarse de verlo; el animal se haba comidotodalahierbaasualcance.Alejandromontgilmenteyluegoayuda Kate a subirse a la grupa. Entraron en el bosque, justo cuando el sol asomaba entrelosrboles. Sir John Chandos escogi a diez de sus mejores hombres, todos ellos leales yvalientes,paraacompaarloenlacaceradelmdicojudoylajoven.Elgrupo se reuni en el alczar inferior, cerca del rastrillo, armado de pies a cabeza y preparado para la marcha. El encargado de los sabuesos luchaba para sujetar las correas de las que tironeaban los magnficos animales, que brincaban sacudiendo la cola, con las fauces cubiertas de babas. Mientras el grupo se ocupaba de los ltimos detalles de las armaduras y las armas, una joven

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apareci corriendo a travs del patio, con un bulto en las manos. Se acerc a sir John,losaludconunainclinacin,todavajadeante,ylealcanzelbulto. Susbana,miseor. l se llev la sbana a la nariz y oli; el olor de Kate era detectable incluso paral. Muybien.Gracias. La muchacha hizo otra reverencia y se march a la carrera. Cuando estuvo bienlejos,sirJohnllamasushombres. Venidaqu. Todo el grupo form un crculo cerca del viejo guerrero, que los observ conorgullo,apesardeldesagradoqueleproducalamisin. Nos ha sido encomendada por el rey una honorable bsqueda manifest. Cabalgaremos de inmediato y traeremos de vuelta a su hija. Ha sido secuestrada de nuevo por el mismo judo que se la llev de Canterbury tantos aos atrs, cuando solo era una nia. Ahora su hermana, nuestra princesaIsabella,llorainconsolablesuprdida. Se interrumpi al or el ruido de cascos y se volvi para mirar en aquella direccin.VioqueseacercabaDeCoucyconBenotalazaga. Mirad, ah estn los novios. Durante todo el discurso, su voz haba estadocarentedeentusiasmo. Hubo un profundo silencio entre sus hombres; Chandos comprenda la razn, sin necesidad de que se lo dijesen. Todos y cada uno de ellos conocan a lajoven,ylahabanadmiradodelejos.Noeraningnsecretoque,dehaberido al altar, habra sido contra su voluntad. Ella era una belleza que podra haber aspirado a un hombre de la ms alta posicin, de no haber sufrido su vida tantas vueltas y revueltas a cual peor. Benot haba quedado en ridculo una y otra vez en los torneos; nadie esperaba que continuase asistiendo a las justas, que no tardaran en comenzar. Su humillacin en el baile de mscaras no haba afectadoanadiemsqueasmismoyasuprimo. Chandos detestaba la tarea que le haba encomendado el rey, pero saba muy bien que, si otro caballero diriga la persecucin, el trato que recibiran los fugitivosseramuchomenosgenerosoqueelquelmismopodradispensarles. De Coucy detuvo su caballo junto a Chandos. Mir a las tropas, para inspeccionar su preparacin. Estaban perfectamente uniformados y armados casienexceso. Bien, has reunido a un grupo muy bueno le dijo a Chandos. Es de esperarquesushabilidadesenlacazaseanigualmentebuenas. Solo el tiempo lo dir replic Chandos, que se volvi hacia la tropa. Aformar! Loshombresobedecieronalpunto.

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Nuestra presa se dirige a Francia dijo Chandos mientras se pona los guantes,asquesedirigirnalesteoalsur. El estandarte del rey Eduardo onde con la ligera brisa, mientras cruzaban el puente al galope con los sabuesos ladrando alegremente en la vanguardia. Una vez al otro lado de la verja, los perros bajaron la cabeza al suelo y se movieronaizquierdayderechaconbruscassacudidas,mientrasseguanelolor delasbana. Adelante les grit sir John a sus soldados. Debemos traer de regreso alahijadelrey. Y a su secuestrador judo. Las palabras tenan connotaciones siniestras y en ello radicaba parte de la vergenza. Chandos saba que Alejandro era un hombre de honor y espritu noble, que valoraba la verdad ms que cualquier otracosaenelmundo.Pero,enltimainstancia,nadadeesoimportaba,porque haba jurado servir a su seor hasta el da en que sus servicios ya no fuesen necesarios. RuegoaDiosqueesedanuncallegue,rezparasusadentros. SirJohnoydecir.Eraelencargadodelossabuesosquienlehablaba. Elrastrollevaalnorte. Noaleste? No,seor.Alnorte. Ella les tenda un lazo, se dijo el caballero, los tentaba hacia una direccin que pareca ilgica. Haba jugado al ajedrez con Kate muchas veces; era una jugadora brillante, y ahora estaban enzarzados en una partida del ms alto nivel. Con independencia del resultado, se dijo, sera una cacera digna de recordar. Entonces, al norte orden, aunque iba contra sus deseos. Que Dios nosayudesinosequivocamos. Cuando el sol se hallaba en el cenit,Alejandro y Kate se detuvieron junto a un arroyo para comer y descansar.Alejandro at el caballo a un rbol y lo frot con una gamuza mientras Kate iba a un campo cercano a buscar verduras y races. Volvi cargada con cosas comestibles, que deban lavarse. Se inclin sobreelarroyo,lasmetienelaguaylimpisutesoro. Setas le dijo a Alejandro. Es una pena que no tengamos manera de cocinarlas. Entoncesnoslascomeremoscrudasynoharemoscasodenuestrovientre cuandoprotestemstarde. Comieron en latranquilidad del bosque, baados por los rayos de sol. Kate se sent con la espalda apoyada contra un rbol y contempl cmo su amado padre dormitaba.Al cabo de un rato se levant y camin silenciosamente entre

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los rboles, mantenindose siempre a la vista, hasta que encontr una rama adecuada.LacortentoncesconelpualyvolvidondeAlejandrodorma. Mientras quitaba la corteza de la rama, observ que l se agitaba de vez en cuando. Qu sueos visitan tu mente en este breve descanso? se pregunt. Sueas con una mujer? Decidi interrogarlo cuando se presentase la oportunidad. Ella misma soaba a menudo con Guillaume Karle, consustiernascaricias.Sumaridonohabasidouncampesino,sinounhombre denmeros,cuyoconocimientodeladeslealtaddesuamohabaconducidoala revuelta que le haba costado la vida, mientras Kate estaba embarazada de su nico hijo. l se le apareca en los momentos ms profundos de sus sueos y la colmaba de besos, unos besos tan dulces y clidos que no se podan describir. Guillaume haba sido un hombre comn con muchas cualidades poco comunes y una visin que haba servido a sus compaeros ms all de su propia comprensin. Porque, as como la Gran Mortandad haba cambiado la vida de cadaserhumanoquelahabapresenciado,tambinsuvisinhabacambiadoel cursodelahistoria;lossiervosquenuncasehabanatrevidoalevantarsecontra susamos,ahoracomprendansupropiovaloryelpoderqueesteentraaba.Sin su trabajo, no habra agricultura ni comercio ni viajes. Por primera vez podan reclamar un salario que les permitiese prosperar. Guillaume Karle, un hombre de nmeros, lo haba comprendido y los haba transformado en una fuerza guerrera. Con innegable bravura, los haba guiado en sus primeros pasos fallidos hacia la libertad. Cunto tiempo pasara antes de que la gente comn de Francia y Bretaa se levantase de nuevo contra sus amos y marcase un rumbohacialaindependencia?,sepreguntKate. Siglos,sedijocontristeza. Notqueestabadandocabezazosyseobligapermanecerdespierta;elsol comenzabasudescenso. Padre llam mientras le tocaba suavemente el hombro. Alejandro se despertconunrespingo. Eshoradereemprenderlamarcha. Soaba dijo l mientras se levantaba. Sacudi la cabeza para despejarse. DebemosirnosmanifestKate.Seguramenteyahabrnlanzadoalos sabuesosdetrsdenosotros. Queseso?preguntAlejandro,sealandolaramadescortezada. El comienzo de un arco. Necesitamos otras armas aparte de nuestros puales. Las flechas son fciles de hacer. Ahora debemos mantener los ojos abiertosenbuscadealgoadecuado. Alejandroasinti. Alnortedijo.

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Al norte repiti Kate. Montaron y salieron del bosque, con el sol ahora asuizquierda. Han entrado y salido del arroyo le inform el ojeador a Chandos. Estissegurodequeelhombrequeviajaconellaesjudo? S, y es muy astuto e inteligente, como toda su raza. Pero tambin puede serquefueraellaquientuvolaideareplicChandos.Debesactuarcomosi rastreases a dos hombres. De esta manera, quiz tengamos la oportunidad de alcanzarlos. Vio la duda en los ojos de sus hombres. Despus de todo es la hija de nuestro rey. Como su retoo, posee muchos de sus atributos. Nuestro reyesunhombreinteligente,no? Deinmediatoseoyuncorodeasentimiento. Yposeemuchashabilidadesenlaguerra,noesas? Sonaronunmontndesesentusiastas. Entonces su hija es igualmente hbil, sin duda mucho ms que su hermana, quiz tanto como sus hermanos. Mir a De Coucy y Benot, ningunodeloscualeshizocomentarioalguno. LastierrasdeBretaanopuedensertanimportantescomoparaqueelrey Eduardo le d a su propia hija..., pens Chandos mientras miraba al pattico Benot. Oy murmullos de duda entre los soldados, porque el Prncipe Negro era un genio en el combate; la afirmacin de Chandos de que Kate lo igualaba en eseaspectorayabaenlablasfemia. Vamos, muchachos. Muchas mujeres inglesas han empuada la espada y han hecho un magnfico trabajo. Los mir de uno en uno. Muchos de vosotros recordaris a la condesa de Salisbury, que repeli un asedio en las tierrasdesumaridodurantemsdequincedasmientraslluchabaenFrancia. Algunosdevosotros,silamemorianomefalla,estuvisteisallparaverlo. Todos guardaron silencio, avergonzados. Chandos no necesit recordarles que la valiente y hermosa condesa haba rechazado con xito a las fuerzas atacantes del hombre que arrebatara las propiedades y riquezas de su marido elreyEduardohastaqueseleacabaronlacomidayelagua. Seoyeronnuevossesentrelatropa,yChandosdiolasealdemarcha. Alnortemurmurparasmismo,aunquesoloDiossabeporqu.

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Kristinaseacomodunmechnrebeldedetrsdelaorejaycarraspenerviosa. Eldobledeltaesunamutacingenticaexplic.Unamuyespecfica. Quhace?preguntSteve. Muchascosas.Loexplicarlomejorquepueda.Hayalgunosdetallesque noconozco.Perohayunahistoriadetrs.HabaunaciudadllamadaEyamenel nortedeInglaterra.VosotrossabisdelaPesteNegraenlaEdadMedia;lapeste tambin apareci all, ms o menos al mismo tiempo que los otros brotes, tericamente transmitida por las ratas que llegaron con unas piezas de pao llevadasdeLondres. Janie se irgui en la silla al or esto, y pens: El pao de Londres es un productopeligroso. Podraserqueelorigenfueraotro.Perolosregistroshistricosdicenque un cargamento de piezas de pao lleg justo antes de que comenzase la peste. Hasta entonces haban conseguido mantenerla alejada, como si hubiesen sido bendecidos, as que, en agradecimiento a lo que llamaron la gracia de Dios, los habitantes de Eyam hicieron algo muy correcto y moral; se pusieron en cuarentena para evitar que la peste traspasase los muros de su propia ciudad. No comprendan en realidad el mecanismo de contagio, pero saban que se propagabageogrficamente.Todosestuvierondeacuerdoenquenadieentrara o saldra de Eyam hasta que pasase la peste. Cuando alguien caa enfermo dentro de la ciudad, esa persona y toda su familia eran confinados en un aislamiento absoluto, en una crcel o algo as. No s exactamente dnde los alojaban; en realidad, era una ciudad muy pequea y no me imagino que tuviesen una crcel tan grande. Quiz utilizaron la iglesia o algn otro edifico pblico.

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Dios mo susurr Steve. Me pregunto cuntas personas que podran haber vivido acabaron muriendo porque los encerraron con otros que tenan la peste. Muchas, desde luego dijo Kristina. Pero ahora empieza lo interesante. Cualquiera creera que casi todos habran enfermado en esas circunstancias. Hay centenares de casos registrados donde todos acabaron enfermosenunsistemacerrado:monasterios,abadas,colegios... Janie se distrajo por un momento, al recordar un pasaje del diario de Alejandro donde citaba un monasterio con el que se haba topado en su primer viaje a Inglaterra. Solo quedaba vivo un sacerdote entre docenas y, cuando Alejandro lo encontr loco y balbuceante, el hombre acababa de enterrar al ltimodesushermanos,peroestabavivo.Levinoalamemoriaunpasajesobre unlugarllamadoEyam,ylomencion. Hubo un significativo nmero de personas en la ciudad que nunca contrajeronlapeste. JanieviocmolamiradadeKristinasedetenaunsegundoenellaantesde continuar. Si consideramos cmo se transmita, cosa que por supuesto ellos no entendan en aquel tiempo, fue bastante sorprendente. Tambin hubo un gran nmero de personas que enfermaron y sobrevivieron, en un porcentaje mucho ms alto que en muchos otros lugares. Lo escribieron todo, as que sera muy extrao que no hubieran dejado constancia de algo tan significativo como una cura. Haba una mujer que, en el delirio provocado por la sed, crey que una jarra de grasa de cerdo era agua, y se la bebi. Como se dio el caso de que sobrevivi,otrosmuchostambinlabebieron,convencidosdequeeraunacura. Pensaron en un montn de cosas extraas como curas: ojos de murcilagos, huesos molidos, toda clase de cosas asquerosas; nunca se mencion lo nico que podra haber funcionado: el polvode los muertos,con el poder de iniciar una respuesta inmune.Algunas de las personas que bebieron la grasa sanaron, peronofueesoloquelasmantuvovivas.Fueotracosa. LanaturalezainvestigadoradeLanyhizoactodepresencia. Cmo descubrieron todo esto? No parece haber muchas pruebas reales msalldelosrumores. No es rumor en absoluto replic Kristina. Eran unos maniticos de los registros: nacimientos y muertes, y prcticamente todo hecho importante. Peronadadeestohabrasalidoalaluzdenohabersidoporalgoqueocurrien SanFranciscoenlosnoventa.Allhabaungayquellevababuscandorelaciones en los baos pblicos desde finales de los setenta y principios de los ochenta, cuando nadie comprenda en realidad lo que era el sida, y segn l haba mantenido mltiples relaciones sexuales. Perteneca claramente al grupo de riesgo, pero nunca se contagi. Le hicieron docenas de pruebas, pero ninguna

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dio positivo. Sus amantes y amigos, hombres con quienes haba intercambiado fluidos corporales, moran como moscas; pero, hasta donde se sepa, todava estvivo. Todos se inclinaron hacia ella como si quisieran orla mejor, aunque no hablabaenvozbaja. As que, finalmente, alguien de la comunidad mdica de San Francisco decidi que valdra la pena saber qu tena ese tipo que lo protega. Le hicieron toda clase de pruebas, incluido un anlisis de ADN. Y bingo!, de inmediato vieron algo fuera de lo comn en el CCR5. Tena dos copias de una mutacin genticallamadadeltatreintaydos. DobledeltasusurrJanie. S dijo Kristina, que la mir de nuevo. Esta vez su mirada se demor un poco ms. Pero, antes de que Janie pudiese aadir algo, continu:As que hicieron algunas dataciones de ADN y pudieron determinar que la mutacin original haba aparecido de pronto alrededor de setecientos aos atrs, poco antesdelaprimerapandemiadelsigloXIV. Seoyeronmurmullosexpectantes. Despus estudiaron a todo un grupo de personas en el que incluyeron a pacientes terminales de sida, pacientes que respondan bien al tratamiento y personas que estaban en el grupo de riesgo pero que no se haban contagiado. Losresultadosfueronfascinantes:muchasdelaspersonasdealtoriesgoqueno haban enfermado de sida tenan la misma doble mutacin del tipo original. Ninguna de las personas que estaban muy enfermas tena una copia de la mutacin. Lo ms interesante era que las personas con solo una copia respondan muy bien al tratamiento cuando enfermaban de sida, y permanecansanosdurantemuchomstiempoquelaspersonassincopias. Esa es una de las razones por las que la gente no blanca parece enfermar de sida en una proporcin mucho mayor, ya que la mutacin original surgi en la poblacin del norte europeo. A travs de nuevas pruebas con grupos ms numerosos, los investigadores pudieron determinar que la mutacin no exista en los negros, los asiticos y los hispanos. No tenan la ms mnima proteccin gentica, pero s la tiene un catorce por ciento de las personas de origen celta y escandinavo.. Qutieneesoqueverconlapeste?preguntEvan. Resultserqueelmecanismodeinfeccineselmismoenlapesteyenel sida. El virus de inmunodeficiencia y el Yersinia pestis se aaden a clulas inmunolgicas en los mismos receptores, y ambos engaan al sistema inmunolgico para que transporte el microbio a travs del cuerpo. El Yersinia pestis va a los ndulos linfticos, por lo que las personas contagiadas tienen bubones y morados alrededor del cuello y las ingles. Luego va a todas las demspartes.Enlosdoblesdeltas,elmicrobionopuedepegarsealreceptor,as

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que no puede engaar al sistema inmunolgico. La persona es esencialmente inmunealapesteymuyresistentealVIH. Los oyentes tenan que procesar una gran cantidad de informacin, y comprensiblemente permanecieron callados durante unos momentos. Steve preguntalcabo: Porquestaspersonasquierensabersitenemosalgndobledelta? NolossegurodijoKristina,perocreopoderadivinarlo.ElDRSAM es un microbio que se pega a un receptor, as que, si alguien tiene una doble copiadelamutacin,quiztambinesinmunealDRSAM. PasunlargomomentoantesdequeStevecomentase: Chicos,noserafantsticosaberquinloesyquinno? HubounanuevapausaydespushablKristina. Yosdeuno. Todaslasmiradassevolvieronhaciaella. Cmolosabes?preguntLany. Hice los perfiles genticos de todas las personas de nuestro grupo. Mir directamente a Janie como si le pidiese disculpas. Todos hemos dado sangre por una razn u otra en el tiempo que llevamos all. Tenemos el equipo que me permite hacer una reaccin en cadena de la polimerasa, as que puedo hacer que una cantidad muy pequea de ADN se reproduzca y obtener una muestra legible. Supuse que podra ser til algn da conocer la carga gentica decadauno. Kristina, por qu no me has dicho nada de esto antes? quiso saber Janie. Lamuchachabajlacabezaysemirlafalda. No lo s. No cre que tuviese mucha importancia, y supongo que probablementeloolvid. NadiehizoningncomentarioexceptoSteveRoy. Vamos,nostienesenvilo.Quines? LamiradadeKristinafuedirectamenteaJanie,yestaveznosedesvi. Janie y Kristina empezaron a hablar entre ellas, mientras todos los dems escuchabanembobados. No lo entiendo dijo Janie. Mis padres murieron los dos. Cmo puedohaberheredadounainmunidadcompleta? Tuvieron que ser deltas sencillos. T debes tener una copia de la mutacindecadaunodeellos.Algunoeradeorigenceltaoescandinavo? Mimadreeramitadalemanamitadsueca,mipadreirlands. Puesyaloves.Encajanenelperfil.Tenerunacopianoprotegedeltodoa alguien,pero...titube.Lomantienevivomstiempo.

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Quieresdecirqueprolongalaagona? Kristina agach la cabeza, como si fuese la responsable de portar malas noticias. Lamento tener que preguntarlo, pero tus padres murieron rpido o duraronuntiempo? Qu significaba un tiempo con referencia al DR SAM?, se pregunt Janie. Tresdascadaunorespondi. Eso es mucho tiempo para el DR SAM. Ahora, detesto todava ms preguntarteesto:qupascontuhija? Nollegaloscuatrodas. Supadre? Sano por la maana, muerto antes de la medianoche contest Janie. Fue a la escuela donde Betsy estaba en cuarentena. Mir a Lany, que exhal un suspiro mientras recordaba su propia participacin en aquel incidente. La voz de Janie comenz a temblar y haba lgrimas en sus ojos. Consigui que lodejasenentrar,peronovolviasalir. Kristina permaneci respetuosamente en silencio durante un momento, comohicierontodoslosdems. Esto es pura especulacin coment, pero me aventurara a decir que si tuviramos los perfiles, comprobaramos que tus padres tenan una copia cada uno, y por eso t has acabado teniendo dos. Tu hija tena una de ti, y ningunadesupadre,queprobablementecarecadeella. SteveRoyselevantyfuealgrano. Qusignificatodoesoparanosotros? Creo que deberamos comprobar todas las muestras de sangre que tom ydeterminarelestadodecadauno. Janieseirguienlasillaymiralosdems. Alguientienealgo encontra? Tenisderechoanegaros;almenosasera enelpasdondevivamos. Aestosiguiunabsolutosilencio. EntonceslointerpretarcomounnodijoKristina. Kristina y Evan volvieron a cruzar la montaa mucho antes de lo planeado para que Kristina pudiese hacer su trabajo. Janie no se tranquiliz hasta recibir el mensaje de que haban llegado sanos y salvos al recinto y que Tom estaba bien. Como lo haba enviado su hija, acept que el informe era verdadero; CarolineoMichaellohabransuavizado. La maana en que se marcharon con las muestras de los miembros de Orange, Janie comenz el proceso de hacer el historial mdico de todos los que

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vivan all. Tena una prisa en hacer su trabajo que no haba sentido antes de la revelacin de los dobles deltas. Era un alivio descubrir que, con algunas pocas excepciones, era un grupo excepcionalmente sano. Quit unos lunares de aspecto sospechoso, cort algunos callos y catalog los dolores y molestias de todoslosadultosynios.Lapacientediabticaibamuybien. Dos das ms tarde lleg la informacin sobre los dobles deltas en un crpticomensaje: JyLtienenencomn algomsquelarima. Elhijobrillacadada. Ellibrodelreyseleeamedias. JanieyLanyerandobles,Evanunosimple. Ellibrodelrey?Qusignifica?preguntSteve,desconcertado. Porunmomento,nadietuvounarespuesta. La versin del rey Jacobo, la primera Biblia en ingls dijo James al cabo. Peroyocrea...Lanynoacablafrase. MimadreerablancadeclarJames. El debate sobre la invitacin para entrar en la web doble delta fue acalorado, y se prolong hasta bien entrada la noche. Al final se decidi que Lanytenaraznalafirmarquehabaqueconoceralosenemigos,siesqueesas personas resultaban serlo. Con un poco de suerte seran amistosas, y todo un mundo nuevo se abrira a ambas comunidades, un mundo que todos anhelaban. Peroentrareninternetdenuevoeracomonavegarporelbordedelmundo: unaconfusamezcladeterroralodesconocidoyentusiasmoporloquesepoda encontrar. El buscador iba muy lento; el reloj de arena permaneci en la pantalla por lo que pareci una eternidad, hasta que finalmente se abri la pgina. Todos soltaron una exclamacin mientras pasaban las imgenes, como siestuviesenviendointernetporprimeravez. Lafechaquefigurabaenunaesquinadelapginaeracorrecta. SupongoqueesactualdijoSteve. Lamismainformacinquehaballegadoenelmensajeestabacolgadaenla pgina,ydabalafecha,lahorayellugardereunindelosdeltas. Esto espanta un poco opin Janie. Cre que me volvera loca de entusiasmosivolvamosatenerinternet.Ahoranossiloquiero. YoloquierosiesamistososealSteve.

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No fue del todo amistoso en el tiempo anterior le record Janie. Pedfilos,suplantaciones,todotipodeestafas;muchosdelosmalostiposdeben de haber sobrevivido. Estaban sentados delante de sus ordenadores, aislados del mundo, mientras nosotros respirbamos aire contaminado y lo tocbamos todo. Mira, hay una declaracin dijo Lany. Cogi el ratn de la mano de Janie y, antes de que esta pudiese protestar, clic en el vnculo. Comenz a leer envozalta: Creemos que hemos sido separados por la mano del Creador y que lnoshabendecidoatodoscon... Oh,nogimialguienenelfondodelgrupo.Fanticosreligiosos... Espera un momento le pidi Lany. Dale una oportunidad. Continuconlalectura. ...una inmerecida capacidad parasobrevivir aciertos desastres de la naturaleza, que l tambin cre y en la que nos ha puesto a vivir. Creemos que esta bendicin nos llama a un propsito superior, y aspiramos responder a esa llamada. Con ese fin, nos ponemos esta meta: propagar por toda la poblacin humana, por medios benignos, el cdigo genticoquenospermitisobrevivircuandotantosmurieron. Lanysesentenlasillacuandoacabdeleerelcortoprrafo. Yaest. Aquellos que se haban reunido a su alrededor permanecieron en silencio porunmomento. Parece bastante sencillo, no? dijo Steve al cabo. Al menos en la superficie.Peroquesesto? Seal un vnculo en una esquina de la pgina. Deca: La historia de Mecklenville. Vealldijo. Lanynoparecamuyanimada,perofinalmentepinchenelvnculo. http://www.mecklenville.in.us.gov Lapginaseabrianteellos. Mecklenville, Indiana, Estados Unidos de Amrica. Poblacin en el momento de escribir esto, 1. Poblacin tres meses atrs, estimada en 62, todossupervivientesdelDR.SAM.

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Haba un vnculo que deca Galera de Fotos. Lany lo pinch. Pasaron unos segundos hasta que la pgina se abri; cuando lo hizo, los reunidos delante del ordenador vieron a un grupo de personas que se parecan mucho a ellos. El epgrafe de la primera foto deca: Mecklenville se rene para celebrar el funcionamiento de la central elctrica. Detrs de las sonrientes personas habaunaconstruccindechapaondulada,pintadaconcoloresdecamuflaje. Lasiguientefotomostrabaaungrupomenor.Losrostrosdelaspersonasse vean tristes y perplejos. El epgrafe era inquietante: Mecklenville entierra a tresdelossuyos. La que haba debajo mostraba a un grupo todava menor que, por sus expresiones, pareca estar en un estado de conmocin. Mecklenville entierra a docems. No haba ms fotos en la pgina, solo un vnculo a otra. Esta pgina contenaunacartapersonal,conunafotodeunjovendeunosveintitantosaos, sentadodelantedelordenador. Mientras escribo esta carta, s que ya estoy enfermo; siento cmo se apodera de mi cuerpo. No s por qu me dejaron aqu para documentar todasestasmuertes;DioslodebadetenerenSuplanparam.Almenos eso es lo que espero, porque yo nunca habra escogido esto por m mismo. Si estis leyendo esto ahora, estoy muerto; prepar mi ordenador para que cargase automticamente esta ltima pgina si yo no daba cierta orden; estoy en el ordenador todos los das si me siento bien, porqueestodoloquetengo. Como todos los que puedan encontrarse con esta pgina, tenamos miedo de salir y establecer contacto. No sabamos lo que podamos encontrar; tenamos aqu una buena comunidad y salamos adelante. Pero el DR SAM volvi y se los llev a todos, solo que esta vez muy lentamente. En el tiempo anterior fue como un relmpago y se llev a muchas de las personas que ambamos, pero en esta ocasin fue largo y atroz.Viatodoscaerenfermosymorirenelperododeunmes. Megustabamscuandoerarpido,aunquenoesquemegustaseen absoluto. En los ltimos das he ledo sobre los deltas. Por favor, si estn leyendoesto,apoyenloqueintentanhacer.Esnuestranicaesperanza. Mientras todos a su alrededor se mantenan en silencio tras leer aquello, Lany adopt la tranquila y severa disciplina de la polica. Escribi toda la informacin referente al encuentro de Nueva Inglaterra; al parecer haba

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reuniones en todo el pas, si lo que deca la pgina web era verdad. Estudi en elmapaelcaminohastaWorcesterArmory,dondeelgrupodeltahabafijadosu sede, y se maravill de lo cerca que estaba del campus del Worcester Technical Institute. Creoqueestuveallparaelentrenamientocoment. Encuantoacabdeescribirlosdetallesenlapizarra,sedirigiaJaniecomo sinohubiesenadiemsall. Tendramos que ir y or lo que tengan que decir. Est a solo unos sesenta kilmetros de aqu. Sobre todo despus de lo que acabamos de ver. Es una cabalgadadedaymedio.Qudices?lepreguntaJanie. Janienorespondiinmediatamente. Nolos. Quesloquetehacedudar?Fuecasiunaacusacin. Tengoquepensarenelfuturodemihijo. Yo tambin, y ambos se merecen una larga vida. Si vamos all y descubrimosquestpasandoenelmundo,quiztenganunaoportunidad. Janiesesealelhombro. ElDRSAMnoeselnicopeligroahfuera. NonecesitdecirunapalabrareferenteaTom. S que hay toda clase de peligros, pero nosotras dos, que tericamente somos inmunes, tenemos una oportunidad de ir all y regresar sanas y salvas. Podemos continuar buscando seales de nuevas infecciones en lugares donde nohemosmiradoantes.Siloquehemosvistoenlaredesverdad,ahfuerahay unmundoendesarrollo,ypodemosencontrarlamaneradeconectarnosconl. Alguien que quiz tenga una de esas disparatados curas naturales para el DR SAM que permitira salvar a las personas que no son dobles deltas. Quiz hayaalgntipodevacuna! No habr ninguna vacuna afirm Janie, al tiempo que se levantaba. Desde el da en que nos encerramos en el recinto intentamos desarrollar algo que funcionase; y, aun cuando lo hubiramos encontrado, o alguien ms lo hubiera hecho, el DR SAM es una bacteria. Una vacuna no va a proporcionar una inmunidad de por vida como si se tratase de un virus. De seis meses a un ao, en el mejor de los casos. Entonces se necesita una inmunizacin completamentenueva,siemprequeduranteeseperodonohayamutado. Pero as y todo hay muchas buenas razones para ir insisti Lany. Hay otros grupos ah fuera; hemos visto el humo. No puede ser que sean todos malos. Entonces, por qu ninguno de ellos ha intentado ponerse en contacto connosotros? Por la misma razn que nosotros no hemos intentado hacerlo: tienen miedo.Nosabensisomosamigos,ascomonosotrosnolosabemos.Peroesto...

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con esta declaracin tienen que ser amigos. Pero nunca lo sabremos si no lo intentamos.Mira,noestoydiciendoquevayamosallmaanamismo.Pero,por elamordeDios,vamosapensarlounpoco. Todas las miradas se centraron en Janie. Cuando se le hizo intolerable que todosestuvieranpendientesdeella,selevantysefue. Una exploracin dijo Lany cuando la alcanz. Pinsalo de esa manera.Losiento,nopretendaponerteenunasituacinincmoda. Janiesedetuvoysevolvi. Nofueagradable. Los.Losiento. Soydemasiadoviejaparaconvertirmeenexploradora. Noloeres.Eresfuerteysana,ademsdeinteligente. Ahora mismo tendra que estar pensando en la jubilacin. Mi marido y yo tendramos que estar organizando un viaje a China o un safari a frica. l eraabogado,yomdico. Ahoralesunminusvlido,ytsolounserhumano. Janienohizocasodelreproche. Soyunamadreconunhijopequeoquecriar. Lanylamircondureza. Un hijo que tomaste prestado de otro tiempo. Lo trajiste a este mundo por tus propias razones, no porque lo quisiera la naturaleza. Fue un acto de egosmo.Trajisteaalguiendeotrapocaaestecaossinpreguntarlesiloquera. Si lo hubieses hecho en el tiempo anterior, quiz habra sido diferente. Pero ahora creo que le debes un mundo en el que pueda vivir. Tienes algo dentro de ti, lo mismo que yo, que puede cambiar por completo las cosas. No todos puedendecireso. Por qu tengo que ser yo? se lament Janie. Por qu no se puede ocuparcualquierotro,comosucedaantes? Esa es una pregunta que no puedo responder dijo Lany despus de una pausa. Si fuese creyente, dira que todo es parte de un gran plan. El problema con los grandes planes es que, cuando uno forma parte de uno de ellos,resultadifcilverocomprenderelconjunto. Janie se apart de nuevo. Pens en Tom y en el dolor que haba entre ambos. Quiz sera bueno salir y ver el dolor en el resto del mundo, para comprender mejor su buena fortuna. Quiz entonces podra lograr que l entendiera que era una dicha estar vivo, aun cuando su vida fuera limitada. Intentaclararsusideas;deprontotodoparecaconfuso. Su principal deseo era montar en su caballo y regresar al otro lado de la montaa para refugiarse en el olvido que encontrara all. Qu ms daba si se

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converta en una ermitaa; qu ms daba si mantena a Alex a su lado hasta el dadesumuerte.Suhijoviviraparatransmitirsusgenes. Pero una parte de ella se rebelaba contra esto. El espritu de Alejandro habatrascendidomsdeseiscientosaosdespusdesumuerte. Seiscientos aos a partir de ese momento, sus propios genes y su extraordinariaresistenciaquiztambintrascendieran. Dosdasdeidaydosdevuelta,noesas? As es. Un total de cuatro das. Cinco como mucho si nos quedamos un da en Worcester para la reunin. Eso si salimos desde aqu. Desde tu refugio, seraunpocomslargo. Sisalimosdeaqu,noveraTomoAlexantesdemarcharnos. LavozdeLanysesuavizunpoco. Puedes mandarles un correo dicindoles que te vas. No tardaremos muchomstiempodelqueibasaquedarteaqu.Solounpardedas. Tom est tratando de resolver un montn de cosas ahora mismo. La verdad es que probablemente le vendra muy bien estar alejado de m durante un tiempo. As podr reflexionar en todo aquello que lo deprime. Pero Alex se disgustar. Lanynopudomenosquesonrer. Viloquehizolanochequeregresamosdelatorrerepetidora.Creoques que se disgustar, pero no porque vayas en primer lugar, sino porque no lo llevarscontigo. Lanytenarazn. Deseara poder ir contigo. Dime adnde vas para que pueda mirarlo enelmapa. Todava no lo sabemos exactamente. Te lo contar todo cuando regresemos. Tencuidado. Lotendr,tequiero. Yotambintequiero,mam. Cuando cerr el mensaje, Janie se pregunt si Alejandro le haba dicho algunavezasumadrequelaquera. Probablemente no, se dijo. Aquellos eran otros tiempos, y ella era una madrediferente. Aquella noche durante la cena, Steve Roy se acerc a la mesa con un libro enlamano.SelodioaJanie. EllamirelttuloydespusaSteve.

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LaexpedicindeLewisyClark?Creaquebamosaterritorioconocido. lseecharer. Conocido hasta cierto punto. No sabemos qu vveres y herramientas podris encontrar. Estos tipos hicieron un viaje increblemente largo solo con lo quetenanyloquepudieronreunir.Sealellibro.Hayuncaptulodonde habla de cmo se prepararon, lo que llevaron, y todo eso. Me pareci que podrasertil. Janie le agradeci la gentileza. Mientras cenaba, ech una ojeada a la lista deartculosquelaparejahaballevado. Las armas y su equipo, algunos instrumentos de observacin y baratijas para los indios sera todo lo que llevaran, y la expectativa de una parcela de tierra a su regreso sera toda su recompensa. Caldo concentrado, medicamentos, ropas de tela gruesa, tiendas, herramientas, hervidor, tabaco, molinillo, vino, plvora en botes de plomo,artculosmdicosyquirrgicos,yregalos. Fantsticopens,peronovamosarecorrerdocemilkilmetros. Aunqueloparecera. FuealencuentrodeLany,queguardabaprendasensualforja. Creo que estoy preparada dijo Janie. Tanto como puedo estarlo, dadas las circunstancias. Solo deseara tener la manera de poder comunicarnos con la gente de aqu. Me sentira mucho mejor durante la marcha. Ya fue bastante malo cuando Michael permaneci fuera de contacto durante todo un da. Sealesdehumo. Janiefruncielentrecejo. S,esoseramuysabioparadejarunrastrovisibledenuestrosprogresos. Qu pena que los ordenadores de bolsillo ya no funcionen coment Lany.Estabatanacostumbradoalmo... PorunmomentoJanienodijonada. Nofuncionan? Porsupuestoqueno. Si tenemos una seal que funciona con los ordenadores, por qu la mismasealnohadefuncionarparalosdebolsillo? Buena pregunta reconoci Lany. Si los receptores pudiesen reprogramarse... James estaba en la cocina haciendo su turno de limpieza, cuando ellas lo encontraronunosminutosmstarde.

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Nunca se me haba ocurrido dijo. Tengo uno en una caja en alguna parte. Me pareci que poda ser un buen pisapapeles. Esperad un momento, voyaversiloencuentro. Sali de la cocina; Janie sec los platos y Lany los guard mientras esperaban a que volviese. James regres con un pequeo objeto en la mano y algoqueJanienoalcanzaverenlaotra. Aquestdijo,yleentreglacajanegraaJanie. Todavatienecargalabatera? Noloheprobado,perohaestadoguardadoenlugarfrescoyseco;deeso no hay duda. Claro que ocho aos es mucho tiempo. Abre la parte de atrs y miralasbateras.Sinoestncorrodas,quizfuncionen. No haba corrosin a la vista. Janie sac las bateras y frot los contactos enrgicamente en la tela de su vaquero, y despus volvi a colocarlas en la unidad. Ahvamosanunci. Apretelbotndeencendido.Milagrosamente,lapantallaseencendi. Caray exclam James. Adoro estas pilas de nquel y cadmio. Adivinadqumsencontrenlacaja. Sonriente, les mostr el cargador de bateras. Las dos mujeres casi aplaudieron. Bueno, tampoco es para entusiasmarse tanto les advirti. Todava tengo mucho que hacer para que esto funcione. No tiene sentido llevrselo a menosquefuncione. Durantelasdoshorassiguientesestuvotrasteandoyfinalmentecoment: Vale, ahora solo faltan un par de cosas ms para crear una cuenta. Por cierto,cmoquerisquesellamelacuenta? Janienovacil. LewisyClark. Al medioda del da siguiente, ya estaban a doce kilmetros al sudeste, en un viaje de lo ms tranquilo. Siguieron un pequeo ro bordeado de juncos con la esperanza de evitar los restos de civilizacin que podan ser desagradables; de acuerdo con el mapa, el ro corra paralelo a la carretera que llevaba a Worcester.Apesardelespesomatorralyelterrenoinseguro,ningunadelasdos queraarriesgarseairporlacarretera. Mientras avanzaban, el ro se ensanch, el caudal incrementado con el deshielo de primavera. Desaparecieron los juncos, y el agua se mova en rpidos remolinos alrededor de los rboles cados y espuma blanca sobre las rocas sumergidas. En el verano no deba de ser ms que un pequeo arroyuelo,

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se dijo Janie. Avanzaron contra corriente; el nacimiento del ro estaba cerca de sudestinofinal,yesperabanpoderseguirlocasihastaall. En algn momento del camino, Janie baj la guardia lo suficiente para disfrutardelentorno. Encontrunasensacindepazenlapurabellezanatural. Despus de la lluvia nocturna, los troncos de los rboles parecan negros de humedad,exceptolosblancoslamos,queresplandecan.Lashojasnuevaseran casi fluorescentes. Aqu y all, en el suelo del bosque, haba pequeos charcos bordeados con brillantes brotes verdes. Un coro de ranas cantaba los anuncios de su propia virilidad; los pjaros gorjeaban para sealar su territorio. La luz era brillante pero indirecta, difusa por las nuevas hojas en las alturas. Era encantador. Dequinsonestosbosques?dijoJaniepensativamente. Lanysevolviparamirarla. Millaspordelanteantesdeirmeadormir.* Aguafiestas. Adelante, el agua pareca girar de una manera ms pronunciada, como si algobloquearaelflujo.Janieseprotegilosojosymir. Hayunacanoaall,varadaenlaorilla. Lanysaclosprismticos. Enunestadobastanteruinoso.Noveoanadiecerca. Sinembargo,quitlacorreadelafundadelaescopeta. Vamosacomprobarlo. Avanzaronhastallegarjuntoala embarcacin.Estabatumbadadecostado, conelfondopodrido. Est hecha de madera coment Lany. Por lo general son de resina. Hacatiempoquenoveaunadeestas. Janie seal un grupo de pequeos tallos verdes que brotaban entre las maderasdelacanoarota. Ahoraserunbuensemillero.Miralcieloparacalcularlahora.No haynadadequpreocuparnos.Tendramosqueseguir. Lany estuvo de acuerdo. Guiaron a los caballos siempre por el borde del agua. All la corriente flua suavemente a lo largo de la orilla; Janie se tranquiliz. Fueporpocotiempo. Qu es aquello? dijo, y seal un pequeo montculo un poco ms adelante.Noparecequedebieraestarall. Nolos,peronosevenadaquesemueva.Puedequesealacuevadeun castor.
* Frases pertenecientes al poema Stopping by Woods On a Snowy Evening de Robert Frost. (N.delT.)

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Notienelaformaadecuada. Desmontaronaunospocosmetrosdelmontculo. El montn de hojas tena una forma extraa y pareca fuera de lugar, aunque no daba la impresin de que las hojas las hubiesen puesto ah, sino de que se haban acumulado. Jame busc en el terreno y volvi con un palo. Lo metirepetidamenteentrelashojas;lasprimerasveces,entrconfacilidad. Carayexclam. Qu? Aquhayalgo.Produceunasensacinextraa. Extraacomoqu? Noesblando,perotampocofirme.Esponjoso. LepaselpaloaLany,querepitilaoperacin. Janie encontr otro palo, y entre las dos buscaron entre las hojas. Cuando apareciunamanoennegrecida,saltaronatrsalmismotiempo. Conelcorazndisparado,Lanydijo: Cualquiera creera que no es gran cosa para un poli y un mdico encontrarseconuncadver. Soloesunamano.Nosabemossihayuncuerpounidoaella. PorlogenerallohayreplicLany. Cuando apareci el cuerpo, Lany pareci recuperar la personalidad de su anterior profesin. Se inclin sobre el cadver y lo analiz, sin hacer caso del olor. Entre treinta y cinco y cuarenta aos. Un varn blanco, sin ningn signo evidentedetraumatismo. Janiesepusoencuclillasjuntoalhinchadocadver. Mepreguntocuntotiempohaestadoaqu. Es difcil de saber seal Lany, dado que hace poco que acab el invierno.Apartunpequeotrozodehieloquehabaaparecidodebajodelas hojas. Es posible que haya muerto hace tres o cuatro meses, y que solo ahora elcuerpocomienceadescomponerse. No lo s replic Janie. Las ropas parecen estar en muy buen estado parahaberpasadoaqutodoelinvierno,y nollevachaqueta.Utilizlapunta delpaloparaapartarelcuellodelacamisa.Oh,Diosmusit. Qu?preguntLany. Elcuello. Lanyseacercunpocoms. Esthinchadoydescolorido.Esnormalenladescomposicin. Peronoesttandescompuestocomoparaeso.

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Lany le dirigi una mirada de curiosidad, y luego se acerc todava ms paramirarladecoloracin.Apartlacamisaconsupropiopalo. Noentiendoaquterefieres. Elcuelloestmsoscuroehinchadoquecualquierotraparte. Novemosmsquelasmanos. Entoncestendremosquequitarlelasprendas. Estsdebroma?Yaestamosmuycerca. PorfavorsusurrJanie,esimportante. No tenan guantes para esa clase de trabajo; Lany se levant y busc alrededor, hasta encontrar una gran hoja negra todava lo bastante intacta para utilizarla como proteccin. La utiliz a modo de manopla mientras le desabrochaba los botones de la camisa y le bajaba la cremallera de los pantalones. Separ la pechera de la camisa y luego, con la ayuda de Janie, le quitlospantalonesyloscalzoncillos. Elcadverdesnudoaparecianteellas. DiosmodijoJanie.Nopuedocreerlo. Nopuedescreerqu?preguntLany.Queotroestirlapataporel DRSAM? Esto no es el DR SAM afirm Janie. Las decoloraciones del cuello y las ingles no son producto de la descomposicin. El resto tambin tendra que mostraralgo.Tragsaliva.Estoseparecealapeste,oaalgomuyparecido.

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A medida que Alejandro y Kate avanzaban hacia el norte, las condiciones mejoraronyelsenderoseensanchlobastanteparaquepudierapasaruncarro sin impedimentos, lo que indicaba que se estaban acercando a una ciudad. Ralearon los rboles, y llegaron a una pared que corra a lo largo del sendero. Losrayosdelsolincidanoblicuamenteenelsuelo,porlaposicindelsol. EnEspaa,lassombrasparecanmscortascomentAlejandro. MegustarairalgndaaEspaa,padredijoKate. Por un momento l no supo qu decir; haban pasado tantos aos desde quehabadejadosupasdenacimientoquedebaforzarlamenteparatraerloa la memoria. Sus recuerdos del lugar no eran del todo agradables. As y todo, habasidosuprimerhogar. All haca siempre calor manifest, un tanto pensativamente. No es como Inglaterra, donde uno tirita una tercera parte del ao. En aquel invierno que pas aqu, crea a veces que nunca volvera a saber lo que era sentir calor, tanintensoeraelfroquemecalabahastaloshuesos. Dehaberpasadomstiempoaqu,quiztehabrasacostumbrado. Nolocreoreplicl. Pero, si Adele no hubiera muerto, quiz an vivira en Inglaterra, como su esposo, el orgulloso propietario de una magnfica finca. Unida a las tierras heredadasdeAdele,habansidomuyprsperos. El sendero se ensanch todava ms, y vieron rodadas frescas por donde habapasadouncarronohacamuchotiempo.Alejandromirlashuellas. Cuando veo estas marcas en un camino, pienso siempre en los carros cargadosconloscadveresdelasvctimasdelapeste. Katesesantigu. QueDiosseapiadedelasalmasdelosdesaparecidos. AmndijoAlejandro.

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Continuaron, a pesar de la sbita inquietud. Algo ms adelante, Alejandro distingui lo que pareca ser una bandera atada alrededor del tronco de un rbol, quiz a la altura del hombro de un hombre. Nadie poda dejar de verla, yafueraapieoacaballo. Miraalldijol,ysealenaquelladireccin. NegradenuevodijoKate. Muy pronto llegaron a la altura de la bandera, que colgaba en jirones. Al pobre rbol le faltaba la corteza, probablemente comida por algn animal, y sololequedabanunaspocashojas,porloqueparecaunadecuadosoportepara lasealdelapeste. Katesesujetconfuerzaalacinturadesupadre. Quharemos? Con la bandera ondeando por encima de su cabeza, Alejandro consider quhacer.Pasaronunosmomentosantesdedarleunarespuesta. Creoquedebemoscontinuar. Pero... Qumejorlugarparaescondernosqueenmediodealgoquemantendr alejadoinclusoalmsvalientedelosguerreros? Continuaron cabalgando, y dejaron atrs la bandera. Pasaron frente a un puado de chozas, bien apartadas del sendero. Un poco ms adelante, el camino se abra a lo que pareca ser el centro de un pequeo pueblo. Se detuvieron al borde de la zona del mercado, y observaron en relativo anonimatomientraslagentedelpuebloseafanabaensusactividadesdiarias. No veo deudos, ni carros esperando para cargar cadveres, ni cortinas negrasenlosdinteles. Es verdad dijo Kate en voz baja.Aqu hay demasiada actividad para serunlugarafectadoporlapeste. Muy pronto repararon en ellos. Pero nadie se acerc, aunque los habitantes mantenanlamiradafijaenelloshastaquelosdejabanatrs. Como siempre, las mujeres se renen alrededor del pozo observ Alejandro. En qu otro lugar se podran reunir? Necesitan el agua para cocinar, teir,lavar,molerlaharina;esunacosanecesaria. Desdeluego. Desmont,yluegoleofrecilamanoaKateparaayudarlaabajar. Creo que deberamos detenernos aqu para una buena comida. Seal una taberna a un lado de la plaza. Quiz incluso podramos quedarnos un pardedaspararecuperarfuerzas. Kate se baj del caballo, y l at el animal a un poste. Los dos viajeros permanecieron en un extremo de la plaza, observando el bullicio del pueblo mientrassushabitantesseocupabandesusquehaceres.

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Nohabavistotantaactividadenunpuebloenmuchotiempo. TampocoyorepusoKate.Estelugarpareceunprsperorefugio. No pas mucho tiempo antes de que un chico se acercase a ellos. Sonri de lamaneraavergonzadadelosniosysaludconunareverencia. Bienvenidos, viajeros dijo con toda la inocencia de la juventud. Veo quenotenismiedodenuestrabandera. Doce aos, calcul Alejandro por el aspecto del chico y el falsete de su voz.AesaedadKateeraunamaravilla,llenadevidaycuriosidadapesardelas adversidades. As es, joven, y te damos las gracias por tu amable bienvenida manifestAlejandro.Culeselnombredeestepueblo? Eyam. Eyam repiti Alejandro, paseando la mirada por la plaza. Un lugar bonito,afema.Cmotellamas,chico? Thomas Blackwell, seor. Se inclin, con una gracia inusual para su edadyclasesocial.ElJoven. Por un momento, Alejandro no dijo nada. El nombre de Thomas Blackwell movialgoensumemoria.Finalmentelorecordconclaridad: AQUYACENMISDOCEHIJOS YMIESPOSADETANTOSAOS Haba visto el nombre en una lpida cuando l y Kate escapaban de Canterbury. Alejandro dej que la oscura imagen se borrase de su mente y le sonri al chico, seguro de que no poda ser el mismo hombre, de tanto tiempo atrs. Cuntosaostienes,maeseBlackwell? Doce respondi el nio, y sac pecho. Mi padre tambin se llama Thomas.PoraqulollamanelMayor. Nomeextraa.Unoesperaqueseamayorquesuhijo. Estoprovocrisadelchico. Ah,buenseor,tenisrazn.Mipadreesmuchomayorqueyo. Ytumadre? Elchicoserialegremente. Tambinmayorqueyo,aunquemsjovenquemipadre. Ah dijoAlejandro, que mir al nio de pies a cabeza. Kate permaneci asusombra,sindecirnada.Estamosdepasoportuciudad,peronecesitamos unalbergueporpocotiempo.Hayalgunoporaqu? Hay una taberna, aunque no tienen habitaciones para alquilar les informThomasBlackwell.LaseoraTarnoblehavueltoaecharasumarido, y l se ha alojado all. La seora dice que seguramente ser muy cmodo para

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l, ya que la taberna es donde pasa la mayor parte de su tiempo. As que no estis de suerte. Entonces su sonrisa se ampli. Pero yo dira que mi padre daralabienvenidaaunhuspeddepago. Pues me parece muy bien dijo Alejandro. Prefiero alojarme en una casadefamilia.Resultamuchomshogareo. Elchicosonri. Yodiraqueoscostarunpenique. Pues que as sea respondi Alejandro. Estoy cansado, y tambin lo est mi hija. Un penique es un gasto bien empleado por la comodidad de una buenacasa. EntoncesseguidmedijoThomasBlackwellelJoven. PermtenosunmomentoprimerolepidiAlejandro. SellevaKateaunaparte. S que eras una nia, pero tal vez lo recuerdes. Cuando huimos de Canterburyllegamosaunatumba... Nopuedeserelmismohombre. Hija dijol,encantadocon el sonido de la palabra, laexperiencia me ha llevado a creer que no existen las coincidencias. Ella lo mir por un momento. Puedequeestsenlocierto. Conlacuriosidadpicada,siguieronalchicoatravsdelaconcurridaplaza. En ninguna parte se vean muestras de afliccin. En medio de la plaza, no lejos delataberna,sealzabaunacruzdepiedratallada,conlosbordespulidosporel tiempo y los elementos. Una iglesia de piedra dominaba el centro del pueblo y estaba rodeada por casas ms pequeas. La gente los miraba sin disimulo al verlos pasar, como si los juzgaran, pero al cabo de un momento las expresiones se suavizaban; al parecer, haba algo en su aspecto que les resultaba aceptable. Alejandroloencontrmuyextrao. A lo largo de todo el camino, el chico salud a los conocidos con que se cruzaba con una expresiva alegra que no se corresponda con los lgubres tiemposquevivan. Tampoco pareca lgico en una ciudad afectada por la peste. Alejandro se inclinhaciaatrsparacomentarleaKate: Esunpueblonotablementeafable. Lomismodigo. Cada uno saba lo que el otro pensaba: que era un lugar donde ninguno de sus perseguidoresseaventuraraa entrar,yestapausa en la huida poda ser un descansobienvenido. Confiemos en que se pueda arreglar para que nos quedemos aqu y reposemosunpocodijoAlejandro.

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PensdenuevoenelnombredeThomasBlackwell.Sindudahabamuchos en Inglaterra, pues era un nombre bastante comn. Pero llegar a un pueblo con bandera negra y donde la peste no haba causado vctimas, y encontrarse con alguien que se llamaba como un hombre que una vez haba escapado de su amenaza,porlomenoserainquietante. Nopuedesrecuperarelrastro?preguntBenotconclarafrustracin. Sir John detestaba al hombre por su voz chirriante, as como por muchas otras razones. Se pregunt qu pensara De Coucy del descarado atrevimiento de Benot de pasar por encima del rango de su primo y exigir una respuesta directa.MiraDeCoucy,peronovioningunasealdeenojoensurostro. Ah, bueno, solo son franceses, pens el caballero. Llam al encargado de lajaura. El barn Benot desea saber por qu no podemos recuperar el rastro dijoencuantosepresentelhombre. No lo s, mi seor. Los sabuesos estn confundidos. Esto pasa pocas veces,peroconelterrenohmedoporlaprimavera... AhoraDeCoucyhabl,yconvozagudayllenadefuria. Puesguaalasbestiashastaquerecuperenelolfato! El perrero hizo una rpida reverencia y parti a la carrera con una expresin preocupada, sin haberse vuelto a mirar de nuevo a sir John. El caballero maldijo por lo bajo mientras el hombre se marchaba, aunque su ira estabadirigidamsaDeCoucy.Elperreronotendraqueresponderanteelrey silabsquedafracasaba,comobiensabaquepodaocurrir.Seralquiendara las explicaciones cuidadosamente adornadas de por qu sus mejores rastreadoresnohabanconseguidoencontraraunjudoyunajoven. Sabaacienciaciertaqueelreynoconoca lashabilidadesdesuhija;nunca la haba visto pararse delante de un blanco y disparar una flecha tras otra en la diana, despus de acomodar con precisin las plumas a sus propios requerimientos. Las plumas de ganso la haba odo decir sir John con su adorable sonrisasonlasmejores.Muchosprefierenlasdehalcn,peroyono. El rey Eduardo tampoco comprenda de verdad la profundidad de la inteligencia del judo, porque la suya no tena el mismo alcance. Las excusas de Chandosseranbienconsideradasycrebles,peronoserandeltodoverdad. Sus pensamientos sobre una explicacin razonable de su probable fracaso se vieron interrumpidos por unos ladridos lejanos. No eran los ladridos ordinarios de la persecucin, sino algo ms definido: los sabuesos estaban excitados. Se adelant y solo vio el movimiento de las colas, porque todos los

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animales tenan el hocico pegado al suelo. Los perreros mostraban una expresinmuchomsanimadadelaquehabavistoltimamenteensurostro. Los patos y las gallinas se paseaban por el patio de los Blackwell como si fuesen sus dueos; y, por el olor, Alejandro adivin que era as. Sigui al chico mientras caminaba con mucho cuidado para no pisar las deyecciones. Pasaron por delante de una sencilla vivienda y llegaron a un cobertizo con un corral, dondevieronaunpreciosocerdo.Quizllevadaporlacuriosidadalorlos,una cerda gorda sali del cobertizo; era evidente que estaba preada y a punto de tener las cras. Se trataba de una casa prspera, pues disponan de un lugar aparteparalosanimales. Padre!llameljovenThomasBlackwell. Alcabodeunosmomentos,unhombredemedianaedadyuntantogrueso aparecienlapuerta. Tenemoshuspedes!gritelchico.Sealendireccinalosviajeros .Huspedesdepago! Elrostrodelpadreseilumin. Salialsolyseseclasmanosconunpao. Bienvenidos dijo amablemente, saludando con un gesto a Alejandro y Kate. GraciasrespondiAlejandro.Mihijayyonecesitamosalojamiento. Thomas Blackwell el Mayor los mir con suspicacia. No era la primera vez quealguienobservabaa la pareja yjuzgaba que no haba posibilidad alguna de parentesco entre ellos. La expresin que apareci en su cara fue de escepticismo, pero pronto la reemplaz otra de buen humor. Por un momento dio la impresin de que se transformara en una de burla, pero el hombre la mantuvocontrolada. Tenemos un cmodo desvn, si no os importa el ruido dijo. Tengo cuatropequeos. Disfruto con el sonido de los nios respondi Alejandro. Toc suavemente el brazo de Kate. Ha pasado mucho tiempo desde que mi propia hijaerajoven. Ah. Blackwell mir a Kate de arriba abajo, para enojo de Alejandro. Yaloveo. Seadelantconlamanoextendida. Thomas Blackwell, a vuestro servicio, seor. Alejandro se la estrech mientrasBlackwellpreguntaba:Cmoosllamis? Alejandro. SoisespaolcomentBlackwell. Alejandroasinticonungesto.

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EstaesmihijaCatalina. Katelomirsorprendida,aunqueBlackwellnolovio,porquelodistrajoun chillidoprovenientedelapocilga. Loscerdossedabanempellonesparabuscarunaposicinenlacerca. Tendrisque esperar un pocoms para la cena sisegus con elbarullo les grit a los animales. Luego se volvi de nuevo hacia Alejandro. Son una parejadetragones. Saltaalavista,ajuzgarporsutamao. Cualquier da de estos llegar la matanza dijo Blackwell. Habr tocinoparatodoEyamdurantemuchotiempo.Poraqunoshemosaficionadoa lagrasadetocino.Esunacuraparalapeste. Porunmomento,Alejandronodijonada. Hemos visto por la bandera que la peste ha visitado este lugar dijo luego. Blackwellescupienelchiquero,ydespusselimpilacaraconlamanga. Lo hizo, aunque fue el ao pasado. Un hombre pas por la ciudad, como vosotros ahora, pero se aloj en la taberna. A nadie le gust su aspecto, la verdad sea dicha, pues estaba plido y delgado cuando lleg. Primero enferm estevisitante,despuslatabernera.Murirpidamente,enmenosdeunda.La hijadeldueotambinsevioafectada,peroserecuper.Sepersignconuna mano regordeta. Me temo que no recuperar su belleza, pues el mal dej su marcaenella. Nadiemsenferm? No, gracias a Dios y a todos los santos. La muchacha subi al desvn y bebigrasadetocinohastaquesecur,yconesaaccindetuvoelcontagio. Kateseadelant. O el relato de un mendigo vagabundo, que deca que haba peste en el norte.Nofuemsquehaceunpardesemanas. Os habis encontrado con el viejo Will, eh? Lleva contando esa historia desde hace casi un ao. No le prestamos ninguna atencin. Le dejamos comida devezencuandoylsiguesucamino,soloDiossabecmo,perosearregla. Perofuemuyalsurdeaqu. ElhombrenotienenadaquehacermsquecabalgarrepusoBlackwell. Entoncesloquedijonoeraverdad. No del todo. Meti la mano en un saco y sac un puado de granos, que arroj a los cerdos. Chillaron de deleite y al instante se pusieron a cavar en el barro con el hocico. Estamos dispuestos a mantenerla fuera, y la mejor manera de hacerlo es decir a todos los que quieran escuchar que ya est instalada aqu. As no entrar, al menos trada por un viajero. Se limpi las manos en las perneras de los calzones.Apostara una noche de alojamiento a queossentisteisobservadoscuandopasabais.

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Alejandroasinti. Hay muchos que se lamentan de la falta de actividad comercial, yo entre ellos prosigui Blackwell. Hubo algunos que consideraron ms prudente escapar,paraeludiralapeste.Peroescaparadnde?Acualquierpartequeuno vaya la encontrar. Lo s. Seal con el dedo al suelo y dijo con voz preada deamargura:Enterratodosmishijosdemiprimeraesposayaellatambin. Nohayningnlugardondeescapar. Ya estaba aclarado: era el mismo Thomas Blackwell. Y ahora tena un hijo dedoceaos. Diosesenverdadbondadoso. Intentcomprobarsusuposicin. Ningn lugar al que escapar: es una afirmacin muy tajante, seor Blackwell. Desde luego que lo es, monsieur lEspagnol. Sonri por un momento, a la espera de una respuesta de Alejandro, cuyo gesto de asentimiento fue razn suficiente para continuar. Los enterr uno encima del otro, en una nica tumba,nomuyalsurdeCanterbury. Por favor, permitid que os exprese mis ms sinceras condolencias manifest Alejandro despus de una pausa. Pero debo confesar que hace muchos aos, cuando viajaba por esta regin, vi la tumba que hicisteis para ellos. Blackwelllomircomosiestuviesemintiendo. Es verdad aadi Alejandro. Escribisteis un epitafio: Aqu yacen mis doce hijos y mi esposa de muchos aos. Llor de pena por ellos y quiz msprofundamenteporvos. Blackwell volvi la vista hacia la casa donde viva con su nueva esposa y sus hijos. Haba una expresin de amor desesperado en su rostro, pero al mismo tiempo haba aoranza. Alejandro adivin el anhelo del hombre: el retornodelosdesaparecidos.Eraunsueoquenuncasehararealidad. A menudo, en mis propios sueos, os he visto colocar a todos los nios en la tumba y despus a su madre, con los brazos extendidos para protegerlos. Rezo por vuestra familia. Se olvid de la advertencia de su antiguo maestro en la emocin del momento. Soy mdico y he visto a muchos morir de esta peste. Blackwellloobservporunmomento. Os doy las gracias por vuestros sueos, amable seor. Vuestrosrezos son bienvenidosyapreciados.Perodebodecirosquenofueascomoocurri. Alejandronolocomprendi. Entonces,cmoocurri? Fueunacosamuycuriosa,debodecir.Mi esposamuriprimero;Janetse llamaba,descanseenpaz.Eraunabuenamujer.

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Cuntotiempoantes? No puedo recordarlo exactamente. Hay una parte de mi mente que no lo permite. Es la manera que tiene Dios de protegeros, seor, del dolor de vuestros recuerdos. Ah exclam Blackwell. Por supuesto, eso tiene mucho sentido. Recuerdo que Janet muri la noche del domingo; todos habamos ido a la capilla aquella maana, y los que pudimos tomamos la sangre y el cuerpo de Cristo.A menudo he agradecido a Dios que le diese la gracia a mi familia antes de llamarla a Su seno. Pero mi gratitud no dur mucho. A menos que uno lo haya vivido, es imposible imaginar una semana como aquella, ver cmo todos losseresqueridosmuerenlentamentedelantedeuno. Alejandro record el da en que haba muerto Adele. El dolor haba sido casi insoportable. Ella haba muerto en sus brazos, pero tambin los hijos y la esposa de Thomas Blackwell; trece almas, mientras que l solo haba conocido lamuertedeuna.Eldolordelhombretenaquehabersidoinconmensurable. Tenisrazn,seor.Nomelopuedoimaginar. No le dijo nada ms a Thomas Blackwell durante un par de minutos; las lgrimas corran por las mejillas del pobre hombre, aunque Alejandro no crea que Blackwell fuese consciente de ello, dado que no hizo ningn intento para enjugrselas. Esper con ms paciencia de lo que hubiera credo posible hasta que Blackwell finalmente se dio cuenta de las lgrimas y se sec las mejillas. Dej el cuerpo de Janet en el extremo ms alejado de la casa hasta que pudiese cavar una tumba para ella explic Blackwell. Tena que cuidar de losnios... Ensumente,Alejandrovioalosdocenios,cadaunounpocomsaltoque el anterior, cada uno corriendo hacia un agujero en el suelo. Mientras el doloroso relato de Blackwell sonaba en el fondo, el mdico vio a cada nio pasar del rosa saludable al gris ceniza y despus saltar al agujero, solo para estallarenunanubedepolvogris. ... pero la tumba era bien profunda, gracias a Dios, porque si no sus pies habransalidoalasuperficie. La ignominia de tal idea devolvi a Alejandro al presente; intent imaginarse los pies de Adele saliendo a la superficie, o los de Hernndez, un gigantn,quelohabaayudadodetantasmaneras. FueunasemanadeautnticoinfiernomanifestBlackwellenvozbaja. Unasemana,pensAlejandro. Buen seor dijo, rezar de nuevo por las almas de vuestros seres queridos.

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Por eso os doy las gracias. Una oracin siempre se agradece. Se persign y cerr los ojos; cuando volvi a abrirlos, su mirada estaba dirigida directamente al cielo. Dios Todopoderoso, por favor, derrama Tus bendiciones sobre nosotros, Tusfieles sirvientes, que estamos aqu sin apoyo en estaduratierra. Alejandro dej pasar unos instantes en deferencia a los recuerdos del hombre. Decidme, Blackwell, solo por curiosidad. Alguno de vuestros hijos de estanuevauninhasucumbido? Blackwell se volvi a santiguar, pero esta vez cay de rodillas. Uni las manosymirasuDios. Dios, te doy las gracias porque ninguno ha sido llevado. Se levant de nuevo. Hay algunas familias en las granjas de las afueras que han sufrido el azote de la peste, pero nadie de la ciudad. Se inclin hacia el mdico y dijo conunasonrisa:Diosharespondidoanuestrasplegarias,purayllanamente. Alejandroseguardsuescepticismoycontest: Hay muchos fenmenos notables en este mundo. Esto quiz es uno de ellos. Tenis toda la razn afirm Blackwell. Yo dira que somos muy afortunados,msafortunadosquelamayora,porqueloshombresdelreynose aventurarn aqu mientras digamos que tenemos la peste. Por eso debemos estarmuyagradecidos. Kate y Alejandro intercambiaron una mirada. Permaneceran en el paraso deEyamquizduranteunospocosdas,paraplanearelrestodesufuga. No era ms que un zorro enclenque, pero De Coucy lo atraves con una flecha. Le orden a uno de los ojeadores que cogiera la piel, pero ni siquiera el ms pobre de los peleteros habra considerado utilizarla en una capa. El animal pareca haberse puesto en peligro por propia voluntad, y apenas si haba presentadoluchacuandolossabuesosloarrinconaron.Elojeadoralzelcuerpo sanguinolento, pero el triunfo de De Coucy fue saludado con escaso entusiasmo. Elojeadorcolgelcadverdetrsdelamontura.Elcaballodiomuestrasde noapreciarelolor,queeramuchopeordeloquesepodaesperardeunanimal recinmuerto. ChandosseacercaDeCoucyyledijodiscretamente: Nadiepensarmaldevossiosdeshacisdeesacosa.Desdeluego,yono. Me la quedar replic De Coucy, desafiante. Mejor an, mi primo guardar la piel para su prometida y la convertir en parte de su ajuar. Mir alhombrequellevabaalzorro.T,despellejaelanimalytiraelcuerpo.

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Chandossintiganasdepegarle.Peroelreynohabraaprobadotalgesto,y menosenaquellascircunstancias.Ordenalgrupocontinuarlamarcha. Esa noche acamparon a medio da de marcha de los Picos. Los sabuesos haban encontrado un nuevo rastro, y los haban seguido, dado que no haba nada ms que les mostrase el camino. Por la maana, cuando se despertaron, la piel haba desaparecido. Robada por un lobo, coment el ojeador. Todos pensaronqueeraunabendicin.DeCoucynodijonada,nitampocoBenot.Por elmomento,sehabasuperadounasituacindesagradable. Kate se despert antes del alba. Lo primero que vio fue el techo de paja de la casa de Blackwell, y se sinti muy feliz. Se gir en el jergn y vio a las tres nias pequeas, todas profundamente dormidas, que soaban quiz con las golosinasylasmuecasdetrapoquelesalegrabanelda. Tenisunabuenavidasusurr. No eran ricos ni gozaban de ningn privilegio, pero haba un vnculo de amor y confianza entre los padres y los nios de esa familia que casi le pareca antinatural.Unadelasniasgimisuavementeensusueoysevolviunpoco en la paja. Tena los rizos rubios enredados, y Kate se pregunt si la nia lloraracuandounadesushermanasmayoresintentasedeshacerlelosnudos. Solodeseoquetuhermanaseamssuavecontigoquelamaconmigo. Apart la liviana manta de lana y cruz de puntillas el desvn. Baj en silencio la escalera y se encontr a la esposa de Thomas Blackwell, que ya cocinabaenelhogar. Buenosdas,seoradijoKatealegremente. La seora Blackwell respondi con un gesto y una sonrisa, y despus se llevundedoaloslabios.Seinclinhacialamuchachaysusurr: Mimaridonosesientemuybienestamaana. Kate tambin se inclin hacia ella y le pregunt, con una leve alarma en la voz: Estenfermo? Oh, no, cario, nada de eso. Solo que todava le queda algo de la bebida de anoche. Estar bien dentro de muy poco, pero ahora mismo quiere devolver loquecomiayeryms.Nomesorprenderaverunbuentrozodesuestmago enalgnlugardelsuelo. Kate sonri aliviada mientras sala de la casa e iba hacia el abrevadero. La tierra estaba hmeda con el roco y le empap las plantas de los pies. Reinaba una maravillosa tranquilidad en el exterior; ni siquiera cantaban los pjaros, pues an era demasiado temprano. Se lav la cara para quitarse el sueo y volvialacasa. Hayalgoenloqueospuedaayudar?

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No,seorita,descansad.Yoacabardehacerlasgachas. Preparar la comida pareca una tarea sencilla y encantadora, algo que Kate nohabapodidohacerentodasuestanciaenWindsor. Meencantarremoverdijo. Despus de una larga mirada, la seora Blackwell movi el mango en direccinaKate.CuandoKatelocogi,laseoraBlackwellselimpilasmanos eneldelantalysesentenunasillaamirarla. Vaya,estoesincreblecoment.Soytodaunadama,aunqueseasolo porunmomento. AsesdijoKatemientrasremovalasgachasenelpote. La ltima vez que haba hecho algo as haba sido en una casa fuera de Pars,parasumaridoysupadre.Nomira laseoraBlackwellparaevitarque la mujer una desconocida viese las lgrimas. Una o dos cayeron en el pote. Rogparaquenodiesenunsaboramargoalasgachas. Despus de unos minutos de tarea, mir a la seora Blackwell y le pregunt: Mepreguntaba,seora,sipodraisdarmeunaspocasplumasdeganso. Chandos cabalgaba a la vanguardia del grupo mientras seguan a los sabuesos. Cuando vio a lo lejos la bandera negra, levant una mano para detener a los que iban detrs. En cuanto todo el grupo se hubo detenido, se volvihaciaunodesushombres. Noseguiremosmsenestadireccin. Entre los ensordecedores ladridos de la jaura, De Coucy se adelant, solo losuficienteparaqueChandospudieseorlo. Perolossabuesos...dijo. Veo que estn agitados manifest Chandos. Aun as, no seguiremos adelante. Seal la bandera. No tengo valor para enfrentarme a esa suerte, conelfuturoyernodemireyenelgrupo. De Coucy mir furioso a Chandos; el veterano guerrero le devolvi la mirada con mayor virulencia. El joven caballero francs desvi la vista; cuando recuperelcoraje,protest: Peroellaescapar! Quiz lo haga repuso Chandos. No sera la primera vez que se escapa. Ni tampoco,estoyseguro, ser la ltima. Es astutacomo una raposa. Apoy su mano enguantada en el brazo de De Coucy para calmarlo.Y, al igualqueunaraposa,estdecididaaquenolaatrapen. DeCoucyleapartlamano,iracundo. Puedesermuyastuta,peroyolatendrdenuevo. Quizs,quiznodijoChandosenvozbaja.

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Se alej para hablar con su teniente sobre la disposicin del campamento, despus de lo cual hizo girar a su gran corcel negro para dirigirse a la compaa. Rodearemos esta aldea. Seal la bandera. A la vista de este aviso, sospecho que nuestra presa no se habr aventurado all. Tal vez aadi, clavando los ojos en De Coucy, los sabuesos estn desorientados por el olor delzorrodeayer. TodaslasmiradassecentraronenelprometidodeIsabella. Si somos incapaces de recuperar el rastro al otro lado continu Chandos, regresaremos a Windsor y presentaremos nuestras disculpas al rey. No nos acusar por protegernos contra la muerte y proteger al nuevo miembro desufamilia. Le hizo un rpido gesto a uno de sus tenientes, que silb agudamente y sealconlamanoenladireccinopuesta. Los soldados del grupo giraron como si fuesen un nico cuerpo. De Coucy yBenotpermanecierondebajodelabanderayconversaronaguadamenteentre ellos durante un buen rato antes de reunirse con los dems. Mientras los esperaba,Chandosobservlabanderadeaviso. No tengo miedo de la peste, le haba dicho Kate durante una de sus partidas de ajedrez. Un cosquilleo corri por la columna deChandos, porque el coraznledecaqueellosestabanall.

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Necesitamos tomar una muestra de tejido para saber si es la peste dijo Janie,depiejuntoalcadver.Lomejorsertomarladelcuelloolasingles. Esto tiene que venir de una fuente natural, no? dijo Lany con cierto nerviosismo. Nolocreo.Poraqunohayningunareservanatural. Pero debe de haber portadores en la zona. Quiz toc algo que estaba infectado, como un conejo, una rata o algo as. La gente come muchas cosas rarasenestosdas. Si estuvisemos en el oeste, en un clima seco, podra estar de acuerdo contigo replic Janie. Pero los casos naturales de peste son muy raros aqu. En los ltimos veinte aos solo ha habido dos. Lany la mir con una expresin desospecha. Cmolosabes? Porque una vez hice un trabajo de campo sobre... estuvo a punto de decir la peste, pero cambi de opinin enfermedades infecciosas. Uno de losproyectosenlosquetrabajsereferaalapesteenelentorno. Lanylaobservporunmomento,seguradequelaresumidaexplicacinde Janieocultabaalgomsdeloquedeca,peronoinsisti. Demodoqueestsrelativamenteseguradequeestoeslapeste. No,perotienemuchasdesuscaractersticas.Almenosporloqueseve.Y lohevistodeprimeramano. Enunserhumano? FueincapazdesostenerlamiradadeLany. Enmsdeuno. Algndatendrsquecontrmelo. Janie no respondi a la invitacin, y en cambio explic las razones para sus sospechas.

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Miralasinglesdijo,sealndolasconelpalo.Lasglndulaslinfticas y los testculos estn enormemente hinchados. Tambin el cuello. Movi el palo. Bubones visibles. Si hubisemos cortado esos bubones con un bistur antesdequeelhombremuriese,habranestalladosobrenosotras. Puaj. Ni te lo imaginas. Si pudiramos abrirle la boca, encontraramos los dientescubiertosdeunapelculablancadebacterias.Enlospulmonesveramos sangre seca acumulada en los alvolos. El hgado estara hinchado, si hubiese tenido la peste bubnica, cosa que parece a primera vista. Camin alrededor del cuerpo, para observarlo desde todos los ngulos. Sin embargo, no lo s... Est fuera de lugar. Parece peste, pero en realidad no debera serlo. No aqu ni enestapocadelao. Permaneci callada por unos momentos, como si estuviese reflexionando enalgunacosa. Las bacterias que encontramos en nuestras muestras de SAM, y las siguientesquetomMichael...tambinseparecanalapeste.Peronoloeran.Y tenanalgodelDRSAM,perotampocoloeran. Estssegura? Loestoy.Porcompleto. Dios mo exclam Lany. Qu pasar si es una combinacin de los dos? No hay manera de saberlo a menos que tomemos una muestra. Mir a Lany con una expresin triste. Desdichadamente hice lo que Steve propuso y traje equipo de supervivencia, pero no el equipo para una investigacin de campo. Mir el cadver de pies a cabeza, cada vez ms frustrada. Mi reino por unos guantes de ltex y una bolsa de plstico. Un bistur bien afilado tampocomevendramal. Pens que Alejandro habra encontrado la manera de hacerlo con lo que tena a mano. Mir al suelo en busca de algo que pudiese servir de copa o cucurucho.Unagranhojamarrn,mojadayflexible,aparecialavista. Janie desenvain el pual y se arrodill junto al cadver. Utilizando la hoja como haba hecho Lany, sujet un grupo de ndulos linfticos con la mano izquierda y, con un rpido movimiento del pual con la mano derecha, los cort.Dejlahojaenelsueloconelpequeocortedecarneenelcentro,decara aella. Necesitoalgoparaatarla. Lanybuscunlargotalloverdedeunarbustojoven. Solautilizarestascosasquecrecanentremisplantas.Esresistentecomo elalambre. Fantstico. Janie cogi el tallo y lo utiliz para envolver la hoja hasta quequedbienatada.Pareceunahojadeparrarellena.

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EsperoqueaguantedijoLany.Delocontrario,estaremosmetidasen unbuenlo. Eh replic Janie, casi con un tono amargo, no te preocupes. Si es la peste,somosinmunes,no? Con la muestra guardada en el fondo de una de las alforjas, Janie fue a la orillayse lav las manos hasta que se leenfriaron tanto con el agua helada que apenassilasnotaba.Volviamontar,conlosdientesquelecastaeteaban. Tendremosquedarnosprisasihoyqueremosrecorrertreintakilmetros. Entonces tendramos que ir por la carretera dijo Lany. Sera mucho ms rpido. Este ro nos tendra que llevar a la carretera 32. No creo que haya msdeunkilmetroymediodesdeaquaesepunto. Continuaron por la ribera. Desde que haban descubierto el cadver, los sonidos eran ms fuertes, los colores ms brillantes, los olores ms intensos. Janieeraplenamenteconsciente de cada crujido de las ramas y decada grito de unpjaro.Cuandoalfinllegaronalpuentedelacarretera32aunkilmetroy medio, tal como Lany haba dicho, subieron con los caballos hasta el borde del agrietado pavimento. Lany mir el cielo y despus en ambas direcciones, y anunci: Elesteesporall.Sealalaizquierda. El ruido de los cascos de los caballos en el pavimento resultaba ensordecedor. Esto me pone nerviosa coment Janie. No dejo de esperar que en cualquier momento aparezca un coche. Me entran ganas de apartarme de la carretera. EsextraoreconociLany. Mir en derredor, y su mirada se pase por los edificios abandonados dondeunavezhabanprosperadoloscomerciosjuntoalcamino. No mucho ms adelanteseencontraron con ungrupo de construcciones de aspecto industrial, las tpicas fbricas de Nueva Inglaterra. Las paredes de una gran edificacin de ladrillos llegaban hasta el borde de la carretera. Pasaron junto a ella en silencio, demasiado cerca para su gusto. A medio camino, y a pesar de su deseo de alejarse a toda prisa, Janie detuvo de improviso a Jellybean. Lanysevolviparadirigirleunamiradainterrogativa. ChistsusurrJanie.Oyeseso? Lanyescuchconatencin. Aguadijo. Msqueeso.Oigoalgoms.Creoqueesalgoquechirra.

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Ataron los caballos y avanzaron despacio alrededor del gran edificio. Cuando llegaron a la esquina trasera, se detuvieron y miraron cuidadosamente. Elorigendelchirridoquedclaroalinstante. Provena de una rueda de agua que giraba impulsada por la rpida corrientedeunarroyo.Habaunangosto puenteporencimadelarueda,sujeto aloaltodeledificiodelcualsobresalaelejedelamisma. Dos nias pequeas jugaban en el puente. Al cabo de un momento se asomunamujerylasllam,quizparaquemerendasenodurmiesenlasiesta. Comosinadahubieracambiado. DiosmosusurrJaniemientraseltrodesaparecaenelinterior. Alz la mirada hasta la azotea. El edificio tena cinco pisos de altura, y en eseladohabaquizuna docena de ventanas;enlaotra direccin pareca haber msdeldoble. Aqupodravivirtodaunaciudadopin. Y tal vez viva toda una ciudad replic Lany. A lo mejor tendramos queentrar. No se apresur a decir Janie. Tenemos una misin y debemos concentrarnos en ella. Adems, llevamos en la alforja una muestra de lo que podra ser la peste bubnica. No podemos exponer a todo un grupo de personas. Atodoungrupodepersonas.Eraunafrasedeliciosa. Perosuentusiasmosemoderrpidamente. MiradijoLany,sealandounacolina. Janie mir en aquella direccin y vio tres tumbas con cruces. La tierra que lascubraparecafresca. Supongoqueahorasabemosdedndevinonuestrohombremisterioso. Tuvo que subir con la embarcacin corriente arriba hasta donde lo encontramosobservLany.Noparecaestarenformaparahacerlo. Quiznoestabaenfermocuandosemarch. Entonces,porqusemarchara? Talveznofuevoluntario. Volvieron donde estaban los caballos y se alejaron a paso rpido y silencioso. Desde un punto seguro se detuvieron para mirar atrs. Janie casi esperabaverunosojosquelasobservaban.Lapalabramonasteriolevinoala mente. Urgidos por sus jinetes, los caballos avanzaron a paso vivo. El sol ya haba pasadoelmedioda,loquelesdejabaunascincohorasdeluz. Cuando estemos bien lejos de la ciudad, querra conectarme con la gente deOrangemanifestLany.Steveyaestarpreocupado. ValedijoJanie.PodrnenviarleunmensajeaAlexdemiparte.

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Aproximadamente un kilmetro y medio ms adelante desaparecieron todaslassealesdecivilizacin, exceptoporunapequeareadedescansocon una mesa y bancos que, por algn inexplicable motivo, estaban en perfecto estado. Ataron los caballos y estiraron las piernas durante unos momentos, y luegosesentaronunaenfrentedelaotra. Oh, Dios exclam Lany mientras comenzaba a apretar los botones del ordenadordebolsillo.Esperorecordarcmofuncionaestetrasto. Lo sostuvo cuidadosamente con las dos manos para que no se cayese y apretlosbotonesconlospulgares. Estencendido.Ahora,aprietoseleccionar... Esperunossegundos,ydespusmiraJanieconunasonrisa. Hayunabarradeseal.Diosmo.Cuntohacaquenoveaalgoas? Janiefueasentarseasulado. Solounabarradijo.Sersuficiente? Tendrqueserlo. Lany toc el teclado varias veces en rpida sucesin. Despus escribi el mensaje letra a letra, un lento y laborioso proceso para unos dedos fuera de prctica. OK hasta ahora, dieciocho kilmetros recorridos. Encontramos posiblesamistosos.EnviaremailaTAdeJ. Noescribinadadelastumbas;requeriraunaexplicacindemasiadolarga ytendraqueesperarhastasuregreso. Muybien,ahoraloenvo.Ahva.Mantnlosdedoscruzados. Apret la flecha verde. Apareci una barra de progreso, que se mova lentamente de izquierda a derecha mientras el mensaje era transmitido hasta la siguientetorrerepetidora. Mensajeenviadoconxito. Oh,Diosmo,hafuncionado!Luego,conunavozmstranquila,Lany aadi:Almenosesoparece. Steve dijo que enviaran una respuesta inmediata si reciban nuestro mensajelerecordJanie. Dijerondiezminutos,paraquenoseagotelabatera. Esperaron,ycontaronlossegundosdelavaliosacargadelabatera. Elaparatoemitiunpitido. Janie casi dio un salto. Lany lo sostuvo en alto para que ambas pudiesen leerelmensaje.

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Hola, Lewis y Clark, aqu todo en orden, mensaje a TA esta noche. Invitad a los amistosos a cenar. Sonred. Adelante con el buen trabajo, informadantesdedormirsiesposible. Dormir?,pensJanie.Dormiramuypocoesanoche. Fredo encontr a Bruce en su laboratorio, en el edificio de ciencias biolgicas. Losequiposestnpreparados,jefeanunci. Bien.Todostienensusposiciones? Lasrepartimoshacemediahora. Bruceinspirprofundamenteydespussoltelairepocoapoco. Supongoqueentoncesyaestamospreparados.Estarallenunminuto. Vale,teverahfuera. Cuando se qued de nuevo solo, Bruce se sent y apoy los codos en la superficie de la mesa. Apoy el rostro en las manos y se qued all sentado, reuniendofuerzas. Nosoyunguerrero,sedijo. Una voz interior respondi: Eres lo que necesitas ser en un momento dado,oestsmuerto. Se levant, sali del laboratorio y atraves el laberinto de pasillos subterrneos que una vez haban estado llenos de estudiantes que iban de los dormitorios a las aulas y al comedor y despus de vuelta, siempre protegidos del crudo invierno que se instalaba en el Blackstone Valley durante ms de cuatro meses al ao. La suerte los haba acompaado: los pozos haban continuado suministrando agua potable; los patios cerrados reciban sol suficienteparacosecharverdurasyenlosalmacenescercanosalcomedorhaba unaprovisindealimentosenvasadosysecosparatodaunavida. Antes de unirse a sus compaeros al otro extremo del patio, hizo una parada. Entr en uno de los aviarios y fue recibido por el habitual coro de protestasdelospjarosdepresaquevivanenelinterior. Holadijoenvozalta. Meti la mano en un pequeo tanque y sac una salamandra. Dej caer el pequeo animal a travs de los barrotes de una jaula; cay en el suelo, justo debajodeunaramaenlaqueestabaposadaunajovenguila.Elpjarosacudi la pata varias veces en un esfuerzo por quitarse la cajita de metal que tena sujetaporencimadelagarra. Ser mejor que te acostumbres a esa cosa dijo Bruce. No vamos a dejarte salir hasta que lo hagas. Este era uno de los polluelos de uno de los huevos que le haban sacado a la veterana hembra 908; el comportamiento del

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pjaro haba sido ltimamente un tanto extrao. Esperemos que t lo hagas mejordeloquepareceestarhacindolotumadre. Elpjarochillconsuvozdepichn. Esoes,chillacuantoquieras.Algunavezalguiente hadichoquesuenas como un dinosaurio? Imit el sonido de la madre guila cuando lo alimentaba.Perotengoquedecrtelo:sihubisemosestadoentonces,tambin habramossobrevividoalcambioclimtico,porquenosotrospodemospensar. El pichn salt al suelo y cogi la salamandra. Luego volvi a encaramarse enlarama.Mientrastragaba,agitlasalasfuriosamente. Bruce camin por delante de las jaulas hasta que lleg a una donde haba unjovenzopilote.Abriunrecipientedondeestabalacomidasujetaalpiedela jaula y apart la cabeza, asqueado, mientras sacaba un trozo de conejo podrido con una tijera metlica. Lo meti a travs de los alambres de la jaula y lo mantuvoensulugarhastaqueelpjaroselocomitodo. Eso es, cmetelo dijo con voz suave. Tenemos planes para tu estmago. Sali del aviario para ir al relativo silencio del patio. Mir el cielo encapotado; la tormenta se ola en al aire. Era una mala noticia para los dobles deltas que llegaran a partir de ese da, si la informacin interceptada era correcta.Llegaranconelcoraznllenodebuenasintenciones.lysushombres vigilaran y, si sus equipos se lo permitan, escucharan sin descubrirse, para asegurarse de no correr ningn riesgo. Se pregunt si habra alguien vigilndolos a ellos y se imagin, de una manera un tanto irnica, una cadena de observadores que se extenda alrededor del mundo, a Afganistn, Irn, Europa oriental, quiz hasta China. Quin saba hasta dnde llegaba la mano delaCoalicin? Mientras se preparaba para lo que pudiese pasar, notaba una creciente sensacin de alarma. No poda decir exactamente por qu, pero no importaba. SabramuyprontosilaCoalicinestabapreparadaparalanzarsesobresupresa favorita. Se estaba convirtiendo en una guerra de pjaros. Haba meditado en ello muchas veces, y siempre haba llegado a la misma conclusin: estaban utilizando algn pjaro para llevar su nuevo microbio al mundo e introducirlo en la poblacin de roedores nativa. Esto lo haban descubierto enviando sus propios pjaros, las hermosas guilas, con sensores en las patas.Al final, seran loszopilotesesperabalosquellevaranlassemillasdeunacura. Todoloquetenaquehacereraconseguirquefuncionase. HayunacasaalladelantedijoLany.Vamosainvestigar? ScontestJanie.Noquedamuchaluzparaseguirelviaje.

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Conloscaballosatadosatrsdelacasa,fuerondehabitacinenhabitacin, Lanyconelarmapreparada,Janieconelpualenlamano. Parece vaca coment Lany cuando acabaron de inspeccionar el primer piso. Mesentiramejorsiestuvieseunpocomsapartadadelacarretera. Yo tambin, pero creo que nos valdr. Lany coloc el seguro al arma y la guard en la pistolera, en su pierna derecha. Hay una escalera en la parte deatrssitenemosnecesidaddehuir. Entoncestraigamosaloscaballos. Entraronalosanimalesycerraronlapuerta. Se instalaron en una de las habitaciones de la planta superior. Janie iba a encender una lmpara, pero Lany la detuvo antes de que la cerilla tocase la mecha. Deverdadnecesitaslaluz? Supongo que no repuso Janie despus de unos segundos. Pero me gustara.Tenemosquecomer. Me parece que es mejor mantener esto oscuro. Tenemos bocadillos; no necesitamos luz para comerlos. Sabemos que hay personas ah fuera, y me preocupaquealguiennosvea.Nosabemossihaymsgrupos,perololgicoes queloshaya;elmuertotuvoquevenirdealgunaparte. Janie saba que tena razn, pero as y todo no le gustaba la oscuridad. De todas maneras encontr algo de consuelo en la comida; el bocadillo de pan y quesodurobienpodrahabersidounfileteporlodeliciosoquelesupodespus de tantas horas sin comer. Cuando acab su cena, baj con mucho cuidado por la escalera trasera, buscando cada escaln en la oscuridad. Una vez en el exterior, se alej unos pasos de la casa e hizo sus necesidades, rpidamente y al airelibre.Estaveznolasorprenderaningnpuma. Laoscuridaderatotal,sinluna,yunmantodenubesoscurecalasestrellas. El helado aire nocturno la hizo temblar. Subi la escalera y se meti en su saco dedormir,conlosdientescastaetendole. Sin nada en que ocupar los sentidos sino el sonido de los insectos en el exterior,sumentefuedirectamentealdolor. Oh, Tom, te echo tanto de menos esta noche! De no haber perdido la pierna, l habra insistido en acompaarla, doble delta o no. Se abraz, pero no consigui ningn consuelo. Por favor, Dios, cuida de mi hijo. Las lgrimas le llenaronlosojos;sesorbilosmocosyselasenjugconelpuodeljersey. Estsbien? No, la verdad es que no. Extrao a mi marido. Estoy preocupada por mi hijo, y apenas si recuerdo porqu estoy aqu acurrucada en laoscuridad y lejos de todo lo que quiero y necesito. En realidad no quera hacer este viaje; pero,

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una vez comenzado, esperaba que me distrajese de todo. Hasta ahora no lo ha hecho,ysencillamentenoconsigocalentarme.Nodejodetemblar. Lany se desliz por el suelo dentro de su saco de dormir hasta situarse juntoaJanie. Abrelacremalleradetusacoyengnchaloalmo.Yoestoybiencaliente. Loscondicionamientosdetodaunavidalahicieronvacilar. Pero cuntas veces Alejandro haba dormido en la misma cama con otra persona,soloporelcalor? De alguna manera, en la oscuridad consiguieron enganchar los sacos. Volvi el calor, pero el dolor no desapareci. Intent ahogar los sollozos, pero Lanylaoy. Adelante le dijo. Llora si quieres. No tienes por qu hacerte la valiente delante de m. A nadie le importar si maana tienes los ojos hinchados. Janielloramargamente,hastaqueporfinlavencielsueo. Se levantaron muy temprano y se pusieron en marcha sin demora. El trayecto hasta Worcester geogrficamente el punto ms accesible de Massachusetts les llev cuatro horas. Para medioda estaban apostadas tras un matorral delante de la armera, observando en silencio las idas y venidas de mspersonasdelasquecualquieradeellashubieravistoenaos. Hay tres docenas de personas que esperan en el exterior. Lany le ofrecilosprismticos.Ten,echaunaojeada. Janie cogi los prismticos, los enfoc y despus mir atentamente durante unosminutos. Alguien acaba de salir por la puerta principal. Habla con las personas queesperan. Devolvilosprismticos. Ahora entran dijo Lany mientras miraba. Dej los prismticos. Qu creesquedebemoshacer? Correr respondi Janie. Lo ms rpido y lejos posible. Todo esto me produceunsustodemuerte. Amtambinmeasusta,peroestamosaqu,asquebienpodemosacabar loquecomenzamos.Dejaremosloscaballosaquycontinuaremosapie,aversi nos podemos acercar lo suficiente para or lo que dicen. Demonios, se supone quetendramosqueestarallconellos. Dejar los caballos? Qu haremos si alguien los roba? Volver a pie a Orange? Qudate aqu, entonces, y yo me acercar. De todas maneras, yo soy ms menuda.Nomeverntanfcilmente.

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LediolosprismticosaJanie. Mantentealerta.Sabessilbar? Malperos. Silbasihaycualquiercosaqueparezcaunproblema. Deacuerdo. Lany se palme la pistola en la cadera.Antes de entrar en Worcester, Janie lahabavistoabrireltambor,sacartodaslasbalasydespusvolveraponerlas. Tieneselcuchillo,no? Janiesetoceltobillo. Bien.Volvertanprontocomopueda.Notardarmsdeunahora.Dio unos pocos pasos, y luego se volvi. Si no regreso en una hora, tendrs que marchartesinm. Novoyadejarteaqusola. Oh,squelohars.Yotedejarasolasilasituacinfuesealainversa. Janie la mir durante unos segundos y luego asinti. Mientras observaba cmo Lany se internaba en la maleza, la domin el terror a la soledad. Levant los prismticos y contempl a los invitados presumiblemente todos dobles deltas,queentrabanporlapuertaprincipal. La aterroriz ver cmo desaparecan de la vista uno tras otro. Esas personas se conocan y confiaban los unos en los otros, o eran todos extraos, como habran sido Lany y ella de haber decidido sumarse a la reunin? Por qualguienatravesaraunapuertasinsaberloquepodaesperarlealotrolado? Oy la voz de Myra Ross. En una comida, mucho tiempo atrs, Myra le haba hablado de su viaje desde Berln al campo de concentracin. Subimos a los vagones porque nos lo dijeron. Nos dijeron que no debamos preocuparnos, queestaramosasalvo. Unescalofrolerecorrilaespalda. Janie quera levantarse y gritarles. Consigui contenerse, aunque necesit de toda su voluntad. Continu mirando, llena de aprensin, hasta que la distrajounmovimientoenunaesquinadelosprismticos. Era Lany, en el linde de la zona boscosa que rodeaba el edificio. Haba una cerca de alambre, y Lany intentaba colarse por lo que pareca ser un agujero. Janie la observ mientras pasaba una pierna y despus se agachaba como si fueseacruzarla. Entonces, detrs de Lany apareci un hombre, un hombre muy corpulento conelpelorecogidoenunacoladecaballo. A Janie se le subi el corazn a la boca y se levant. Intent silbar, pero fue como si lo intentase en un sueo; no tena saliva, y sus furiosos esfuerzos no produjeron ningn resultado. Horrorizada, observ con impotencia cmo Lany eraapartadadelagujerodelacercaydespusdesaparecadelavista.

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Bruce camin lentamente alrededor de la silla donde estaba sentada Lany. Nadie haba esperado que la Coalicin enviase a una mujer; eso los haba pillado por sorpresa, tal como haba ocurrido a los israeles en el tiempo anterior cuando los palestinos empezaron a mandar mujeres como terroristas suicidas.Sereprochpornohaberlovistovenir. Telopreguntardenuevo.Dndevives? Acambionorecibimsquesilencio. Mira, sabemos lo que est pasando. Solo quiero saber cul es tu parte en todoesteasunto. ColocelarmadeLanyenunamesacercanayelordenadordebolsilloasu lado. Vio que ella pasaba la mirada de un objeto al otro, y despus clavaba los ojosenelfrente,sinenfocarlosennada. Un arma excelente, y un sistema de comunicaciones muy avanzado. Debis de tener una clula muy numerosa. Cuntos sois, doscientos, quinientos?Ms? Ella las cont silenciosamente y dedujo que haba unas cincuenta personas entre las dos colonias aliadas. Pareca ridculo que l pudiese pensar en centenares.Tampocorespondiaestapregunta. Qutenisplaneadoparalosdeltas? Yo tendra que hacerte esa pregunta, no crees? replic Lany, con la miradaalfrente. Cmopuedosaberlo? Finalmente, Lany lo mir. Era difcil de hacer; un ojo estaba casi oculto por una gruesa capa de piel rugosa y agrietada que le cubra todo un lado del rostro, consecuencia sin duda de algn terrible accidente. La otra mitad insinuaba que en algn tiempo haba sido bien parecido. En realidad no saba qu ojo mirar, y, a pesar deque era su prisionera y quetendra que escupirle en unouotroojo,parecadescortspreguntar. Perolaspreguntasquellehacanotenansentido. Ttambinestabasvigilandodijo.Selevant,yarrastrlasillaconella porqueestabaesposadaalrespaldo.Teresunodeellos,no? Por un momento, l pareci asombrado. Luego la mirada de perplejidad despareci de la mitad del rostro que poda mostrar expresiones. Ella haba conseguido desconcertarlo, aunque solo fuese por unos instantes. No poda permitirlo. NorespondiBruceenvozbaja.Perocreoquetloeres. Lanyechlacabezahaciaatrsysericonfuerza. Nolosoy.Hevenidoaquparaverqusetraanentremanos. Dedndevienes?preguntldenuevo.

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Pasaron unos segundos antes de que Lany acabase de sopesar las posibles respuestas. Digamos que no somos vecinos cercanos. Vivo bastante lejos de aqu. Alguien... no tengo idea quin... envi una invitacin por email para este encuentro,ycrequevaldralapenaaveriguarquestabapasando. No era precisamente una mentira; haban enviado el mensaje a cop@orangecommunity.net. Pero su captor no pareci creerlo, al menos no del todo.Recogielarmayelordenadoryladejsolaenlahabitacin. Qudate y espera; mira si sale. Ve a buscarla. Vuelve a Orange. Vuelvealamontaayolvdatedequeestohaocurrido. Janie estaba profundamente asustada; lo nico que saba era que deba permaneceroculta,almenosporelmomento.Unafraydespiadadavaloracin de sus propias capacidades y recursos la llevaron a la dolorosa conclusin de que sera una verdadera locura intentar buscar a Lany y rescatarla. Poda ir a Orange y pedir ayuda para conseguir rescatar a Lany, pero hasta la ltima clula de su cuerpo quera volver directamente a la montaa, para estar con su hijoysumarido. Puedo llamar a Orange desde all, se dijo. Era su casa, donde estaba segura,dondeperteneca.Desplegelmapaymirlascarreteras. Casi ochenta kilmetros, calcul. Dos largos das. Dej el caballo de Lany atado;siconseguaescapar,necesitarasumonturaparamarcharse. Vamos,carioledijoalayegua.Llvameacasa. En la habitacin haba una ventana pequea que daba a un patio. Con los huertos, las zonas de juego y las cuerdas de las coladas, pareca muy diferente de lo que era cuando la haban entrenadoall aos atrs.Siguicon la mirada a un joven de cabellos oscuros rizados que cruzaba la extensin verde. Llevaba unacajay,silosojosnolaengaaban,unaproteccindecueroenelbrazo. Lo primero que pens fue en la cetrera. Pero all, en medio de lo que alguna vez haba sido una ciudad? Eso era cosa de los castillos, record. Los castillos eran las ciudades de su tiempo. Todas las personas que haba visto parecan sanas y bien alimentadas; quiz entrenaban a los halcones para que trajerancazamenor:conejos,faisanes,ardillas... Ratas,hurones,serpientes... Apart de su mente las imgenes desagradables. Si le daban de comer, miraracongrancuidadoloquelepusieranenelplato.

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Se abri la puerta, y ella se alej rpidamente de la ventana. Cuando entr susecuestrador,laencontrenunaesquinadelahabitacin. Llevabadosvasosenlasmanos.Leofreciuno. Limonadadijo. Ellamirelvaso,asombrada. Tenislimones? Tambin tenemos limas. Las cultivamos en una habitacin especial en un entorno controlado. Utilizamos la energa solar y la luz ultravioleta. l levant el vaso en un brindis. Ella lo mir con desconfianza. l bebi un sorbo de cada vaso. Lo ves? No estn envenenados ni tienen drogas. Todo natural, comoenlosviejostiempos. Lanyseacercycogiunvaso. Gracias. Cuando prob la limonada, fue algo celestial. Muchas gracias repiti, con mayor nfasis. Dios mo, qu delicioso. Se bebi el restodelalimonadadeunlargotrago. Brucesonriysesentenunadelassillas. Escucha,irdirectamentealgrano.Notengotiempoparatonteras. Oh, s pens ella con mucha suspicacia. Primero me halagas con limonadaydespusmesonsacasinformacin. Sabemos que hay una clula en Nueva Jersey. Creemos que es la ms cercana.Esdealldedondevienes? Clula?NuevaJersey?Lanyestabacompletamenteconfusa. No,novengodeNuevaJersey. Hay otra clula lo bastante cerca para que hayas podido venir hasta aqu? Dequestshablando?Clula? Nojueguesconmigo. Lanyselevant,yunavezmssellevlasillaconella. No lo hago. De verdad, no tengo ni la ms remota idea de lo que me hablas. Entonces,porquestsaqu? Ya te lo dije. Recibimos un correo electrnico en casa. Nos llev a la pginawebdelosdoblesdeltas.Lemosquesecelebrabaunareunin. Bruce dej pasar unos momentos mientras la estudiaba, intentando descubrirsideverdadestabatandesorientadaporsuspreguntascomopareca. Alfinleplantelapreguntaimportante: LaCoalicintehaenviadoaquparaespiarestareunin? Qu? LaCoalicin.Elgrupo...

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SloqueeslaCoalicin.Yoantes... Seinterrumpi. Antesqu? Ellanorespondi. Escucha dijo l, con evidente impaciencia. No estoy acostumbrado a los interrogatorios. No s ni por dnde empezar. Pero hay cosas que necesito saber,ythasestadoahfuera.Averqutepareceesto:tedirloquesabemos, y entonces t me podrs decir algo de ti; con eso me refiero a ti y al grupo al queperteneces.Tratohecho? An tena en la boca el sabor del limn. No le haban hecho dao; ese hombre, a pesar de las horribles cicatrices, pareca querer saber qu estaba pasando en Worcester tanto como ella. Despus de todo, era en su propio patio traserodondetenalugarelencuentro. Las instalaciones estaban limpias y tan bien cuidadas como antes, al menos hastadondehabavisto,yllenasdeagradablessorpresas. Confaentuintuicin. Tratohecho. Deacuerdodijol.Parecamuyaliviado.Tprimero. No. lsonriligeramente;lasgrietasenunladodesucaraaumentaron. Muy bien. Si es as como lo quieres... Esto es lo que sabemos. Este encuentro fue organizado por un sector de una organizacin ms grande que los dobles deltas. No sabemos dnde est; su pgina web no dice nada de eso, por razones obvias. Hasta donde sabemos, es una organizacin enteramente virtual, sin ningn cuartel general. Todo viene de un ncleo central que solo Diossabedndeest.SospechamosquelaCoalicinactadelamismamanera. Por lo que hemos recibido, creemos que estn sucediendo acontecimientos similaresenmuchosotroslugares,quiznoenesteprecisomomento,peromuy pronto, o quiz recientemente. Es lo que se desprende de su declaracin de propsitos.Supongoquelohasledoensupgina. Ellaasinti. As que aqu tenemos una reunin de dobles deltas. Qu mejor objetivo para la Coalicin, qu podra ser ms opuesto a sus creencias, que un grupo de luteranos e irlandeses? Eso es lo que son los deltas, bsicamente. Fue pura suertequenoseviesenafectadosporelDRSAM. Quiz no lo fue seal Lany en voz baja. Quiz hay un plan ms grande... Brucepermaneciensilencioporunmomento. No sera bonito si pudisemos saber de parte de quin est Dios? Yo, desde luego, no lo puedo decir. En cualquier caso, la Coalicin ve la supervivencia de los deltas en trminos bblicos; como si se hubiesen untado

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con sangre de cordero y as se hubieran salvado de la peste. Creemos que estn enviandootraplaga.Quizestatambinacabeconlosdeltas.

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ThomasBlackwellelJovenescuchcongranintersladiscusinquetenalugar directamenteasuspies.Permaneciquietocomoungatoenlasramasmsaltas del rbol, hasta que el grupo de jinetes reunidos en la entrada de la ciudad se alej lo suficiente para que no advirtieran que se bajaba. Cuando juzg que era seguro hacerlo, descendi gilmente por el tronco, con mucho cuidado de no romper ninguna rama que delatase su presencia. A pesar de sus esfuerzos, las hojas susurraron mientras bajaba. Ms de una vez tuvo que detenerse y contener el aliento, porque el ltimo hombre del grupo, el que montaba el hermoso caballo negro, se haba vuelto un par de veces; en ambas ocasiones su mirada se haba fijado en el rbol donde el chico estaba encaramado. El joven Blackwell haba odo con toda claridad cada palabra dicha entre los dos franceses, y comprenda perfectamente su disgusto por las rdenes del viejo caballero. Ella est destinada a ser mi esposa! Debemos encontrarla y tambin al rufinqueselallev! Qu ms da que los encontremos o no; te buscaremos otra esposa. Aqu estlapeste! Entonces,meencontrarsotraprincesa,primo? Esposa,princesa!Unaimagendelamujerdecabellosdoradosquesehaba alojado en la casa de su padre en la compaa de su supuesto progenitor apareci en su mente. La idea de una gran recompensa cobr forma en su cabeza, mientras corra a travs del bosque de regreso a su casa para contarle a supadreloquehabavistoyescuchado. Se abri paso entre los residentes de Eyam, muchos de los cuales se haban reunido para hacer sus compras en el mercado. Ninguno de los ciudadanos agradeci verse salpicado por el barro que levantaba en su carrera. Mantuvo su

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paso rpido hasta que finalmente, sin aliento para hablar, lleg al chiquero, dondesupadretrabajaba. Qutepreocupa,chico?preguntsupadrecontonospero.Nique hubiesesvistounfantasma. Tengo noticias! dijo el chico, jadeante. No es un fantasma, padre, sinoalgocasitanmaravilloso.Enelbosque... Has vuelto a subirte a aquel rbol? Crea haberte dicho que mantuvieseslospiesenelsuelo,dondedebenestar! Elchiconohizocasodelreproche. Pero, padre, vi soldados! A caballo, y permanecieron fuera del pueblo durante mucho rato, pero al final dieron media vuelta y se marcharon cuando vieronlaseal.Oloquedecan,padre... BlackwellelMayordejsucuboydijoconcalma: Bueno,sultalo. Nomeazotars,padre,porfavor. Teazotarcuandoquiera,chico.Vamos,habla. El muchacho cont todo lo que haba odo, y despus permaneci delante de su padre, a la espera de una reaccin. Pasaron unos momentos antes de que elhombrehablasedenuevo;cuandolohizo,mantuvolavozbaja. Ve y ocpate de tus tareas y no digas nada de esto. Si haces un buen trabajo,noteazotar. S,padre! El carro solo llevabaunas pocas piezas de tela, porque el carretero ya haba entregado la mayor parte de su carga en otros pueblos. Los dos caballos que tiraban del carro mostraban el cansancio del largo recorrido. Al dejar atrs la bandera de aviso en la ltima etapa de su viaje, el corazn del carretero comenz a latir ms rpido. Le haban dicho que esperase al sastre junto al cementerio, aunque no comprenda por qu no poda entrar la carga en la ciudad,comohabahechoenlosdemslugares. Vio a un hombre entre la bruma, y se alegr, porque podra emprender el regreso a casa antes que cayese la noche.Agit una mano en seal de saludo y recibi una respuesta. Mientras el sastre se apresuraba entre la niebla, un escalofro recorri la espalda del carretero, porque la imagen era fantasmagricaysiniestra. Mientras bajaban las piezas de tela del carro, la spera arpillera en las que estaban envueltas soltaba su habitual olor desagradable. Las fibras del burdo material flotaron en el aire, y el sastre estornud violentamente varias veces. Lospjarosremontaronelvuelo,asustadosporelruidodesconocido.Enmedio de la ruidosa fuga de los pjaros, ninguno de los dos hombres oy los chillidos

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de las pequeas ratas negras que saltaron del carro para desaparecer en el bosque,haciaEyam. Elcarreterotendielalbarnalsastre,queleechunarpidaojeada. Omos decir que la peste todava hace estragos en Londres coment el sastreconunadbilsonrisa.Esperoquenoestncontagiadas... Dios nos proteja, no replic el carretero. No es que yo est al corriente de Sus intenciones. Le dirigi al sastre una sonrisa de complicidad. He visto la bandera negra. Quiz no me tendras que preguntar simicargaestinfectada,cuandoalparecertupropiaciudadsufredelapeste. Le ofreci la pluma; el sastre ech una nerviosa mirada en derredor, y despusgarabatesufirmaenelalbarn.Sedespidieronrpidamente.Elsastre recogi las piezas y se alej a toda prisa hacia la ciudad. El carretero mir al hombre por un momento; tena un extrao andar patizambo, que se haca ms notable bajo el peso de las piezas. Luego hizo girar a los caballos, satisfecho, y emprendielregresoaLondres. Con la mente puesta en el relato de su hijo, Blackwell recogi el cubo y siguialimentandoaloscerdos.Mientraslesarrojabapuadosdegrano,pens en lo que deba hacer con la valiosa informacinconseguida porsu hijo.Deba decir a los forasteros que saba quines eran al menos quin era la mujer y sacar de ellos lo que pudiese? Deba callarse lo que saba y dejar que se marchasencuandoquisieran,sinningntipodealharaca?Parecanmuybuenas personas. El padre quiz excesivamente serio, pero la joven era muy agradable. Unabellezay,sieraverdadloqueelchicohabaodo,unanoviadevalor. Dedic gran parte de la maana a pensar en el dilema que le haba planteado el espionaje de su hijo, pero no lleg a ninguna conclusin. El da transcurricomotodoslosotros,contrabajoduroypocarecompensa. Blackwell se encontr a Alejandro en el patio horas ms tarde. El mdico afilaba una hoja muy pequea, que Blackwell no haba visto nunca antes. Despusdeungestodesaludo,elhombredeEyamcoment: Esuncuchillopocohabitual. Lo es. Alejandro lo levant para que Blackwell lo viese mejor. Se llamabistur. Ah.Paraquseusa? Paracortarcosasblandas,comolacarne. Blackwelltragsalivaycontest: Bien,enesecasovalelapenacuidarlo.Nadiedeseaquelocortenconuna cuchilladesafilada.

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Conunasonrisacordial,Alejandrovolviasutarea. A la vista del poco partido que poda sacar del tema del bistur, Blackwell manifest: Estamaanamihijotrepaunrbol. La juventud es una bendicin, bien empleada en tales actividades. Se puedevermuchodesdelasalturas. Por un momento, Blackwell observ en silencio mientras Alejandro segua afilandosuherramienta. Vioyoyunascuantascosasdesdelasalturasacabpordecir. Alejandroguardelbisturensufundadecueroymiralhombre. S? S,unascuantascosasrepitiBlackwell. Alejandroguardlafundaenlabolsacolgadadesucinto. Meinteresaraquemelorelatarais. Vioaungrupodehombresdelreymientrasdescansaban.Estsegurode queellosnolovieron. Vuestrohijodebidemantenerunsilencioabsoluto. Le ense bien afirm Blackwell. Los oy hablar de una joven que escap de Windsor. Blackwell entrecerr los ojos. Mencionaron una novia fugada.Unaprincesa. Ah, s? dijo Alejandro, sosteniendo la mirada del hombre. Siento penaporeldesdichadonovioabandonado. SindudarepusoBlackwell.Quizhayisodo algodeestesucesoen vuestrosviajes. No respondi Alejandro, muy alerta. Ni una palabra. Volvi a sacar el bistur de la funda y le pas el dedo por el filo, para probar su agudeza. Pero os lo dir si me entero de algo, a la vista de vuestro evidente inters. Lasmiradasdelosdoshombressetrabaronenunsilenciosoduelo. Chandos y su grupo montaron el campamento a una hora de viaje al este del pueblo afectado por la peste: Eyam, segn rezaba el cartel. Haba notado unasensacinextraaenlabocadelestmagomientraslorodeaban,ysealegr cuando el lugar qued bien atrs. No se sinti plenamente a salvo ni aun en la profundidad del bosque, lejos del lugar del peligro. Se levantaran a la maana siguiente y continuaran la bsqueda durante un da ms, pero Chandos estaba seguro de que sera una prdida de tiempo. Quiz, pens el caballero, si Eduardo hubiese reconocido a la muchacha a una edad ms temprana, esta no tendra ahora el corazn endurecido hacia l. Pero ya no se poda hacer nada, nadaenabsoluto.

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Alejandro estaba ansioso por alejarse de Blackwell despus de su tenso encuentro. Cuando fue a la cocina, donde haba visto a Kate por ltima vez, la seoraBlackwellleinformquehabaidoarecogerhierbasmedicinales. Laencontrarisjuntoalcementerio,alnortedelaiglesia. l cruz la ciudad, siempre con la precaucin de mantenerse al abrigo de lassombrasyconlossentidosalertasacualquierindicacindequealguienms en la ciudad hubiese visto u odo a los soldados. Pero haba muy poca actividad,ydesdeluegonadaquecausaraalarma,asquecontinu. De pronto percibi un resuello detrs de l y al volverse vio a un tipo patizambo cargado con un montn de paquetes. A juzgar por su rostro congestionado, los paquetes deban de ser muy pesados. Alejandro se detuvo paradejarqueloalcanzase,ylosaludcuandopasasulado. Buenosdas. El hombre no dijo nada, aunque s respondi con un gesto. Pareca llevar muchaprisa. Qu extrao pensAlejandro mientras lo observaba tambalearse bajo el peso de los paquetes. Por qu no lleva un carretn o busca alguien que lo ayude,ollevalacargaendosviajes? Estaba a punto de ofrecerle su ayuda, cuando vio que se meta por una callejuela; unos dos o tres pasos ms all, acomod la carga para poder mantenerla equilibrada en una mano y se rasc la espalda con la otra, sin aminorar el paso en ningn momento. Se detuvo delante de una puerta ms o menosporlamitaddelacallejuelaybajlospaquetes.Pasadosunossegundos, seabriunapuerta,yelhombresellevlosbultosalinterior. Era un hecho absolutamente normal, pero haba algo en l que inquiet a Alejandro. Permaneci al final de la callejuela durante un instante, luchando consupropiodeseodeinvestigarunpocoms,hastaquerecordquelmismo era objeto de la curiosidad. Dej la plaza del pueblo y pas por delante de la iglesiaparairabuscarasuhija. Los perros no consiguieron encontrar el rastro de los fugitivos al otro lado del pueblo. Para el medioda, los soldados protestaban de aburrimiento. Cuando Chandos anunci poco despus que regresaran a Windsor, hubo grandesmuestrasdeaprobacin. Excepto, por supuesto, por parte de De Coucy y Benot, que insistieron en seguir, a pesar de que uno de los rastreadores pareca haberse puesto enfermo repentinamente. Era en la nica cosa en la que parecan estar de acuerdo, pues

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nohabandejadodediscutirentreellosenvozbajadesdequeelgruposehaba alejadodeEyam. Sin hacer caso de los nobles a su cargo, Chandosdetuvoalgrupo y se llev apartealperrero. Tucompaeropareceestar...enfermo. Elhombreechunaojeadaalplidoysudorosorastreador. Estoy de acuerdo con vos. Naturalmente, est muy inquieto por nuestros... Antesdequeelperreropudieseacabarlafrase,elenfermosoltungemido y se sujet el vientre. Chandos y el perrero se volvieron hacia l justo a tiempo paravercmocaadecostado. Corrieron hacia l. El rastreador yaca en el suelo con las piernas encogidas y las rodillas contra el pecho. Juntos consiguieron extenderlo. Los ojos del hombremirabanciegoshacialasalturas,asqueChandostuvoquedarleunpar de suaves bofetadas en las mejillas para reclamar su atencin. El rastreador cerr los ojos y volvi a abrirlos enseguida. Gir la cabeza hacia un lado y vomit. Los restantes miembros del grupo se apartaron casi a una. Chandos permaneci all quieto por un momento; luego lo pens mejor y retrocedi. Sealadosdesussoldados. Haced una camilla les orden. Llevaremos a este hombre de regreso aWindsorinmediatamente. DeCoucyseacercconsucaballo. Puedequeestcontagiadodijo.Nopodemosllevarloderegreso. Qu queris que haga, seor? Dejarlo aqu para que se lo coman los lobos? No veo ningn bubn en l. Hasta donde sabemos, bien pudo comer algo que le sent mal. Hizo una breve pausa, y despus dijo con voz fra: Quiztuvoalgoqueverconelzorrodesaparecido. Benotseacercasuprimo. Mtalo ahora mismo, y entonces lo podrs dejar aqu con la tranquilidad dequenosedarcuentacuandoloslobosselocoman. En un abrir y cerrar de ojos, Chandos haba sacado la espada y tena la punta apoyada en la garganta del vil francs. No hubo ni un solo movimiento entre los dems del grupo, todos los cuales miraban desde lejos mientras Chandos clavaba la espada un poco ms. Benot se ech atrs en la montura, pero Chandos se limit a estirar ms el brazo, de modo que la punta permaneciensuposicinfatal. Un empujn pens. Un suave empujn, y el mundo se vera libre de estasabandija. Entonces De Coucy habl de nuevo. Su voz calma y baja le son distante a Chandos,porquetenalaimpresindequenohabanadamsquelyBenot.

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Sindudapodemosllegaraunacuerdorazonablesobrecmoproceder oydeciraDeCoucy. Chandosestabasegurodequenopodaestardeacuerdoennadadeloque el noble dijese, salvo hechos innegables como la posicin del sol. Con la mirada fijaenBenot,escuchlapropuestadeDeCoucy. Yo mismo llevar a este hombre enfermo y al resto del grupo a Windsor. Necesito el tiempo para preparar mi boda. Luego su voz se hizo todava ms baja.Voscomandisestegrupo,seor,yosobedeceremos.Peroquizqueris continuar la bsqueda durante otro da o ms, con la ayuda de mi querido primo. Despus de todo, nuestra bsqueda es enteramente en su beneficio. Nadie tiene idea de lo que podra pasar con un poco ms de esfuerzo. Algn hechoafortunado,siDiosquierepermitirlo. Asqueellazodesangrenoestanfuerteentreellos,alparecer,comocrea el rey, pens Chandos, que se rea para sus adentros mientras apartaba la espadadelagargantadeBenot. PoramordeDios,esposodijolaseoraCovington.Quhashecho? Sontelasreplicldesafiante.DeLondres.Nadams.Cmopuede ganarseunhombrelavidasinotienelosmaterialesdesuoficio? Seacordnotraernadaporelmomento!Solohastaque... Santo cielo, mujer exclam l. Crees que la peste viene en estas piezas? Estn envueltas. Lo han estado desde que salieron de Londres. No se te ocurradecirleniunapalabradeestoanadie,otedardebofetadas. El mes anterior, ella apenas haba podido or durante tres das por el zumbidoenlosodos.Seinclinrgidamente. S,esposo. Asmegusta,buenachica. l la acerc con aspereza y le dio un beso carente de cario en la frente. La pobremujernoofreciningunaresistencia. Algn da pens ella mientras dejaba a su marido con las piezas de tela,Diosseocupardequerecibaselcastigoportusmalosactos. LosprohombresdeEyamsecongregaroncomodecostumbreenlataberna, al otro lado de la iglesia. Cada uno tena una jarra de cerveza delante, como preparacinparaocuparsedelosasuntosciudadanos.Todalaactividadpoltica deEyamestabacondicionadaporunabuenacantidaddebebida,cosaquehaca los esfuerzos mucho ms agradables y los resultados de sus deliberaciones mucho ms sensatos, al menos a los ojos de los participantes directos. Eran siete, y todos ellos se tomaban la tarea de gobernar Eyam mucho ms en serio

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de lo que cabra esperar a la vista de sus mtodos de gobierno. Haba sido alrededor de esa misma mesa, a la que ahora estaban sentados, donde los siete haban urdido la estratagema de la bandera negra, para evitar la entrada de productosquepodanllevarlapesteconsigo. El mdico a quien enviaron no permita que nadie ni nada entrase o saliese sin pasar primero por la cuarentena les haba contado un hombre que una vez haba servido como guardia en Windsor. Sobrevivimos al invierno sinquemuriesemsqueuno,unhombrequesehabaaventuradoasalir. Iban por la tercera ronda de cervezas, cuando la esposa del sastre entr corriendoenlasalaconunaexpresindeterrorenelrostro. ThomasBlackwellestabaacabandosucervezaenlatabernayescuchabalas deliberaciones del consejo de ancianos, cuando la seora Covington entr a la carrera. Dios bendito susurr para s despus de or el relato de la sbita enfermedaddelsastre.Pidiotrajarrayselabebideprisa. Uno de los hombres sali con la mujer. Cuando regres al cabo de unos pocosminutos,estabaplidodeterror. TrajopiezasdetelasdesdeLondres. Los otros se levantaron en el acto. Blackwell los vio salir a toda prisa. Adnde pensaban ir, no lo poda imaginar. Solo saba que deba volver a casa, porque se llevara a su esposa e hijos hasta el final del mundo, si era necesario, paramantenerlosapartadosdelapeste. Alejandro y Kate estaban sentados a la mesa en la casa principal, ocupados en seleccionar las hierbas que haban recogido. Algunas se las dejaran a la duea de la casa; el resto se las llevaran consigo. Por lo dems, se hallaban listos para marcharse con la primera luz. Cuando Blackwell lleg empapado de sudor despus de su carrera desde el pueblo,Alejandro se incorpor a medias, previendootroencuentrodifcil. Peronofueas.Encambio,Blackwellexclam: Covington,elsastre,estenfermo.Losancianosdicenquetienelapeste. Alejandroselevantdeltodo. Dndevive?pregunt. Detrs de la iglesia, en un callejn. Trajo las piezas de tela desde Londres! Su esposa le dijo al consejo que haba recibido tres envos durante el mes pasado, todos entregados en secreto. Dios maldiga a ese hombre! Se sent en un banco y se llev las manos a la cara. Despus de un largo y angustiososuspiro,aadi:Puedequehayatradolamuerteanuestroseno. Alejandro record al hombre patizambo que haba visto con la pesada carga, que se rascaba la espalda mientras corra por el callejn. Poda imaginar

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lo que haba en el corazn de Blackwell. Apoy una mano en el brazo del hombre. Porfavor,debisllevarmehastaalldijo. Sigui a Blackwell de regreso a la taberna. Los siete ancianos de Eyam conferenciaban, con las cabezas muy juntas. Blackwell se quit el sombrero y carraspeparainterrumpirlos,ytodoslosprohombressevolvieronhacial. Unhombredebarbablancafueelprimeroenhablar. Ahorano,Thomas,estamosocupadosconuntemamuyserio. S lo que estis discutiendo, to respondi Blackwell. Vi a la seora Covingtoncuandovino,todaagitada. Entoncessabesquenotenemostiempoparaasuntostriviales. No es un asunto trivial el que te traigo. Seal por encima del hombro.Tengoaunhusped,porsinotehasdadocuenta. ElancianocaballeromiraAlejandro. S, lo hemos visto, y no es apreciado. Ya sabes que no alentamos las visitas. Yo vivo en las afueras replic Blackwell, como si quisiera justificar su desobediencia. He venido aqu para decirte que este husped puede ser de granayudaparanosotros. TodaslasmiradassevolvieronhaciaAlejandro,queseadelant. Soymdicodijo. Deinmediatocambiaronlasexpresionesdetodoslosancianos,ylehicieron sitioenlamesa. Esoesotracosa.Sentaos,seordijoeltodeBlackwell. ABlackwelllodejarondepiemientrasAlejandrosesentaba. Querramossabersieslapesteloquehaenfermadoalsastremanifest elto.Nosotrosnopodemosafirmarloacienciacierta. Deboveralhombreparaasegurarlo. Conferenciaron entre ellos durante unos momentos, y despus el to de Blackwellpregunt: Noosdamiedo? Tengo tanto miedo de la peste como cualquier otro, pero tomar las precaucionesquepueda. Nadiepareciinteresadoensaberculespodranseresasprecauciones. Sobrino,tlollevarsall?inquirielancianodepeloblanco. S,to,sieseestudeseo. Eres un buen chico. El to se volvi hacia Alejandro. Nos traeris vuestroinforme? Deinmediato.

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Visiblemente inquieto, Blackwell se cal el sombrero y fue hacia la puerta. Alejandro lo sigui y muy pronto se encontr andando con su casero por la misma callejuela donde haba visto al sastre unas pocas horas antes. Blackwell sedetuvocuandoansehallabanbastantelejosdelacasa. Esalldijoyseal. AlejandrosupoqueBlackwellyanoseguiramsall. Puedo hacer mi trabajo sin vuestra presencia. Sera prudente que esperaseisaqu. Dej a su preocupado compaero donde estaba y fue hasta la casa de los Covington. Llam a la puerta y oy unas voces ahogadas al otro lado. Un momento despus le abri una mujer de expresin asustada; detrs de ella, sujetaasusfaldas,habaunania.Ambasparecandesesperadas. Marchaos, forastero susurr la mujer. Tenemos aqu a un hombre enfermo. SoymdicoymeenvanlosancianosrespondiAlejandro,indicandoa Blackwell. LamujerasomlacabezaymiraThomasBlackwell. Oh,Virgenbenditaexclam. Abri la puerta de par en par, y Alejandro entr. Tumbado en un jergn delantedelachimeneayacaelsastre. Se acerc al hombre, lo observ y en al acto vio todo lo que necesitaba ver. Noledijonadaalaesposa. Serascyserasc,comosituviesepulgasexpliclamujer.Unavez, cuandolopicunaaraa,tambinsehinchdelamismamanera.Peroestavez estmuchopeor.Intentoquenohayatelaraas,Dioslosabe,perocontodoslos otrostrabajos... Seora, esto no es obra de una araa la interrumpi Alejandro, mirndola a los ojos. Vuestro marido est gravemente enfermo, cosa que estoysegurodequeyasabis.Enmiopinin,creoquesufredelapeste. La mujer solt una exclamacin y se llev las manos a la boca. Cerr los ojosycomenzabalbucear. Vos misma, y tambin vuestra hija, estis en peligro de contraer el mal. Sin embargo, para no contagiar a los dems debis permanecer en la casa. No salgis,oexpondrisalosdemsalosmismospeligros. Perodeboconseguirgrasadecerdo!Notengoenlacocina. NofuncionardijoAlejandro. Cur a la seora Harrison; se bebi toda una jarra, convencida en su deliriodequeeraagua.Estuvoenfermamsdeunasemana,ydespussecur. Os aseguro que la grasa de cerdo no cura la peste. No debis beberla, porquesufririsgravesdaosenlosintestinos. Paraququerremoslosintestinossihemosdemorir!

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Laniahabacomenzadoalloriquear. El corazn de Alejandro se conmovi al verla, pero no haba manera de evitar la realidad de la situacin. Muy pronto ambas caeran enfermas y, desde luego,moriran. Dejaremos eso en manos de Dios dijo Alejandro. Pero, por favor, no perdis el tiempo en esa tontera. No os servir de nada, y puede causaros muchomal. Peromimaridosupliclamujer.Nohaynadaquepodishacerpor l? Nada dijo l con tristeza. No s de nada que pueda aliviar su mal. Hay unas pocas cosas que podis hacer para que est ms cmodo hasta que el destino decida. Lavadle el sudor de la frente; el agua fra disminuir la fiebre. Evitadlosruidosfuertes,porqueleharndolerlosodos. Durantecunto...? Un da, quiz dos. Pero no ms de tres. Para entonces sabris si vivir o morir.Puedequebebacondesesperacin,oquedesdeeelaguadeltodo;ser unacosauotra.Lonicoquepuedodecirconseguridadesqueestehombreno debesalirdeestacasa,nitampocovosotras. MientrassirJohnChandosmirabacmosealejabaDeCoucyconelhombre enfermo y el resto de su grupo, y lo dejaba solo con Benot, se pregunt qu pasara con el pobre hombre. Era un hecho evidente que Eduardo Plantagenet preferira morir en combate, antes que enfrentarse a la humillacin que sufrira por cometer la grave falta de hospitalidad de invitar a la nobleza de Europa al casamiento de su hija, solo para verlos sucumbir a la peste dentro de las paredes del castillo. No eran las muertes en s lo que preocupaba al monarca sino la ignominia, porque, la verdad sea dicha, eran muchos los invitados a los queleagradaravermuertos. Sir John apoy la cabeza en el duro suelo y se cubri con una delgada manta. Al otro lado de la hoguera, Benot roncaba y hablaba en sueos. Mientras se quedaba dormido, Chandos se pregunt cmo afectaran al destino de Inglaterra los episodios que muy pronto tendran lugar en Windsor. Lleg a la conclusin de que no poda saberlo y que su preocupacin no cambiara nada. A pesar de lo desagradable del hombre que en esos momentos le haca compaa, Chandos prefera dormir bajo las estrellas ms que en los lujosos acomodos de tiendas y jergones que se vea obligado a soportar cuando viajaba conelrey.Laincomodidaddeldurosuelodeesanocheseraunapenitenciapor las cosas que estaba a punto de hacer, por los pecados que cometera contra su monarca, un hombre al que todava, aunque un tanto a regaadientes, amaba comoaunhermano.

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Cuando Alejandro regres a la taberna, los prohombres de Eyam no lo dejarondepiesinoqueseapartaronyloinvitaronasentarseconellos. Elsastreestenfermodelapeste. Para entonces se haban reunido docenas de personas; se oyeron gemidos de incredulidad. Kate estaba al fondo de la muchedumbre, en compaa de la seoraBlackwell,quemostrabaunaexpresindelmsabsolutohorror. Cuando os vayis de aqu esta noche, id directamente a vuestras casas y quedaosall.Deestamaneraevitarisquesepropague. Muchos se fueron a sus casas antes y murieron seal uno de los ancianos.Estamosindefensos. No,noloestisreplicAlejandro,entrelosmurmullosdeterror. Elsilenciosehizoenlataberna. Tenis ms poder sobre esto de lo que os podis imaginar. Me han dicho que conocis el relato del mdico que mantuvo apartada la peste de Windsor graciasanopermitirlaentradanilasalidadenadie. Seoyeronpalabrasdeasentimiento,hastaqueotrodelosancianosseal: Los rumores tienen la virtud de pasar de boca en boca aunque no tengan fundamento.Cmosabemosqueesverdad? MuysencillodijoAlejandro. Porelmomentonotemaserdescubierto.HabatrabajoquehacerenEyam. Selopodispreguntar.Erayo.

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Haybuenasrazonesparacreerqueseestnrealizandoencuentroscomoestos por todo al mundo, pero solo sabemos con seguridad lo que pasa aqu. E ignoramos cmo puede responder la Coalicin al hecho de que los deltas se agrupen,comoparecenestarhaciendo.Pero,siestnenviandounanuevapeste, haymuchasrazonesparacreerqueestavezsuobjetivosonlosdeltas. Lanypermanecicalladaporunosmomentos,sinsabersidecrseloono. Decidiques. Creoquelohemosvisto. Bruceacercunasilladelantedeellaysesent. Habla. Lany dedic unos instantes a ordenar las palabras en su mente para decirle losuficienteperonodemasiado. Descubrimos un cadver en el camino, un hombre. El cuerpo estaba descompuesto, pero no demasiado; la piel esponjosa, como si se hubiese congelado y despus descongelado, con ese aspecto de las quemaduras que produce el fro. Le quitamos la ropa y observamos todo lo que pudimos. La personaconlaqueviajaba... Noestabassola? No. Dndeestahoraesaotrapersona? No lo s. Nos separamos momentos antes de que me encontraseis. De haber estado en su lugar, hace rato que me habra marchado. Espero que est bien. Pero, en cualquier caso, ella afirm que pareca ser la peste, pero que no habaningntransmisornaturalporaqu,enespecialduranteelinvierno. TienerazndijoBruce.

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As que el tipo que encontramos tuvo que contraerla de una manera que no fue totalmente natural. Hizo una pausa. Decamino aqu, pasamos junto aunasentamientoenunaviejafbrica.Vimostrestumbasrecientes. Algunaideadeltamaodelasentamiento? No. Solo vimos a una mujer y a un par de chicos. Pero era un edificio muy grande; si estuviese todo ocupado, podran ser centenares de personas. Hizo una pausa para pensar en el significado de las tres nuevas tumbas. Si haycentenaresdepersonasall,entoncesdiraquetresmuertessimultneasson muchasperonormales.Sihaymenos,entonces... Entoncestressonmuchas. Duranteunosminutosningunodeellosdijonada.LuegoLanycoment: Encontramos un nuevo tipo de bacteria en nuestra zona; en muchos lugares, algunos de ellos bastantes distantes entre s. Dedujimos que se estaban desperdigandodeformanaturalatravsdelapoblacinderoedores. Si es la misma que estamos rastreando, te dir que los roedores la llevan pero que ha llegado a ellos de algn modo. Creo que son los pjaros; son baratos de mantener, y muy eficaces. Todava no s qu especies pueden estar utilizando.Detodasmaneras,sealoquesea,tardamuchoendesarrollarse. QuizelhombrequeencontramoseraunodeellossealLany.Nos preguntbamos si lo habran expulsado del asentamiento que vimos; pero, a juzgar por las tumbas, parecen estar cuidando de sus enfermos, o al menos lo intentan.PodrahaberalgngrupodelaCoalicinporaqu?Quizseaunode ellos. Record la siniestrapgina web de la comunidad donde haban muerto todos. Si era un tipo de la Coalicin y contrajo de alguna forma esta cosa que han preparado, representaba un problema. Creo que intentaron eliminarlo. Haba una embarcacin cerca del cuerpo; por qu alguien estara navegando porelroeninvierno,siestabaenfermo,exceptoparaescapar? Podras estar en lo cierto dijo Bruce. Algunos de los grupos de la Coalicin tienen largos historiales de sacrificar a sus propios miembros como un medio para conseguir una meta mayor. Tambin es posible que a ese tipo lo contagiasen como parte de un experimento, para ver qu pasaba. Quiz incluso lo saba, como era el caso de todos los terroristas suicidas. Puede que cambiase deopinin. Tambin podra ser un accidente en la manipulacin. Te acuerdas de Reston? Quin no? Reescribieron el libro de procedimientos despus de que aquellos monos enfermaron. Tras una pausa, Bruce aadi: Conoc a un miembrodelaCoalicin,enLondres. Ellalomirconrecelo. Me preguntaba cmo habas conseguido toda esta informacin sobre ellos.Nadadetodoestosepublic.

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Yo no saba que estaba implicado, pero me lo dijo no mucho antes de morir. De otra cosa, por cierto, que irnicamente pill a travs de un accidente. La risita que solt tras estas palabras estaba cargada de amargura. No s porquteestoydiciendoesto.Nuncaselohecontadoanadieantes,nisiquiera a una persona con la que estaba muy unido. Hizo otra pausa. Ese tipo intentabareclutarme.Lerespondqueno. Obviamente. Fue algo muy confuso para m cuando ocurri. Era alguien a quien yo admiraba,almenosduranteuntiempo. Deseara poder decir que lamento que haya muerto dijo Lany, pero pareceuncasodejusticiadivina. S dijo Bruce, pero no lo fue. Fue sombro. Pareci perderse en su pena durante unos momentos, pero se rehzo enseguida. Ahora dime t lo quesabesdelaCoalicin. Oh,diablospensella.Untratoesuntrato. EstabaenelequipoAdelosbiocops. Brucecruzlosbrazossobreelpecho. Diosmo. Su inters era obvio, pero la historia era demasiado larga para relatarla cuandohabaotrosasuntosmuchomsurgentesqueatender. Es una historia para ms tarde continu Lany. Ahora mismo no viene al caso. Vamos a concentrarnos en lo inmediato, como eso que crees que puedenestarpreparando. Es algo grave. Nos preocupa que los deltas puedan estar en peligro por estacosa. lvioeltemblorinvoluntariodeLany. AsquehayundobledeltaentrevosotrosdijoBruce. Un centenar de pensamientos distintos se agolparon en su cerebro. Su instintodepolicasehizocargoylosorden,deacuerdoconsuimportancia.Al final, se dej llevar de nuevo por la intuicin: all haba mucho que aprender, y esetipoeraunbuenhombreenelquesepodaconfiar. Dosrespondi.Unadeellassoyyo. Entoncestienesmuchoenjuegoenesto. Mivida.Nomsquecualquierotro. Vale,djamequeteloexpliquedeestamanera;elmundotienemuchoen juego en ti, y en todos los dems deltas. Ahora mismo, la Coalicin es vulnerable. Cuando las cosas comenzaron a ir mal para todos los dems, tambin lo fueron para ellos. En realidad ya no es el mismo grupo. La filosofa esencial es la misma (matemos a cualquiera que no crea como nosotros), pero los fundadores han desaparecido todos. No te engaes; todava tienen fuerza y, a pesar de lo que has encontrado, es seguro que ellos estn mucho mejor

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preparados para evitar la contaminacin. Han ido recogiendo grupos sueltos a lo largo del camino. Otros elementos de esa panda de locos que tambin tienen a Dios de su parte. Tuvieron que hacerlo paramantenersu fuerza. Hay muchos locos con venganzas pendientes, y estn todos esperando su turno. Un da de estos habr un gran enfrentamiento.Al parecer han mezclado a dos asesinos: la peste y el DR SAM. Este nuevo modelo no depende de si hay o no receptores a los cuales agregarse; pasa de ellos completamente. Por eso la enfermedad resultantesedesarrollamsdespacio,perocuandolohaceseparecealapestey acta como ella. Es por esa razn por lo que tal vez los dobles deltas no sean inmunes o resistentes; porque este organismo no utiliza los receptores para propagarse como el DR SAM. Se desarrolla con ms lentitud porque tiene que hacertodoeltrabajo. Sedetuvoporunossegundos. Recogimos una muestra unos meses atrs, lo mismo que vosotros. A partir de all, llegu a la conclusin de que llevaban cierto tiempo haciendo pruebas de campo; es probable que sea as como lleg a la zona donde la encontraron tus amigos. Nosotros no la estbamos buscando; fue una pura casualidad. Agach la cabeza. Perdimos a uno de los nuestros; de no haber sidoasquiznuncahabramosdescubiertoloqueocurraahfuera.Comodice tuamiga,separecealapeste. Tuhombreestabasiguiendoaunodeellos? Era una mujer. Y no los segua. Se lo encontr fuera de aqu. Desde entoncesnoshemosmantenidobastantesencerrados,ynosalimosamenosque sea absolutamente necesario. Si hoy hemos salido ha sido solo para observar el encuentro de los deltas sin que ellos supiesen que lo hacamos. Te apresamos porque cremos que t hacas lo mismo y no sabamos por qu. Habamos ido allparaprotegerlos,ynosabamosculeserantusintenciones. Pero, si sals fuera tan poco, cmo tenis tanta informacin? La enfermedaddeunanicapersonanopudoproporcionarostantosdatos. Tomamoslecturasremotas. Aellalepareciabsurdo.Contonoburlnpregunt: Quhacis,enviispequeosautmatasoalgoas? Brucesoltunarisita. Ya me gustara. Probablemente colaboraran ms. Pero enviamos algo as comoemisarios;utilizamosguilas. Qu? guilas. BruceviolamiradadeasombrodeLany,perolamalinterpret. Ven.Telasmostrarsiquieresverlas. Sacunllaveroyabrilasesposasquelasujetabanalasilla.

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Supongo que te comportars. Ms te vale creer cuando te digo que estarsmejoraquconnosotrosqueallfueralibradaatusuerte. Escucha, no soy tu enemiga. Puedo al menos utilizar el ordenador para llamaramigenteydecirlesqueestoybien? lledirigiunalargamirada. Quizmstarde. Lany lo sigui fuera de la habitacin. Dos jvenes los escoltaron casi como soldados mientras recorran un laberinto de tneles y pasillos. Pasaron junto a laboratorios, aulas y corredores que Lany supuso que alguna vez haban conducido a los dormitorios; todo le resultaba vagamente familiar. Despus de casi cinco minutos de marcha, se detuvieron delante de una puerta metlica. Lany mir a travs del ventanuco y vio docenas de jaulas. Oy algn graznido, aunqueestabanamortiguadosporelcristalylagruesapuerta. BienvenidaalaviariodijoBrucemientrasabralapuerta. Los graznidos subieron muchsimo de volumen cuando entraron. Lany se llev las manos a los odos y frunci la nariz para protegerse del olor. Sigui a Brucehastalaprimerajaula. Esta hembra tiene seis meses le inform l, mostrndole un magnfico ejemplardeplumasbrillantesypicoreluciente. EspreciosaafirmLany.Peronoloentiendo.Cmolasentrenas? Lo intentamos, pero sin mucho xito. Funcionan mucho por instinto. Tenemos que trabajar dentro de sus parmetros biolgicos. Pas a la jaula siguiente y seal la pata del guila. Cuando crecen del todo, les ponemos esascosas. Sujeta por encima de la garra, Lany vio una pequea caja metlica. Consiguicontenerelgrito. Bruce la llev a una pequea cafetera. Haba varias personas, la mayora jvenes,quelamiraronalentrar. Adelante, srvete lo que quieras la invit l, haciendo un gesto hacia el mostrador.Hayenabundancia. Haba verduras y tomates maduros. Lany, asombrada, se sirvi un plato bienabundante. Dedndevienetodoesto?preguntmientrassesentaba. Duranteelinvierno,denuestrosinvernaderos;enelveranoplantamosen los patios. Disponemos de agua, energa e instalaciones sanitarias, todo dentro deestapequeazona. Haymspersonasqueestas? La amplia sonrisa de Bruce resalt las grietas de la parte quemada de su rostro. Lasguilasnosonlonicoquecriamosaqu.

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Era una sociedad cerrada y autoabastecida dentro del recinto universitario, algo sorprendente para una mujer que se haba acostumbrado a una vida casi depionero. Cmohabismantenidotodoestooculto? Una seguridad estricta. Nadie entra o sale a menos que estemos absolutamentesegurosdel. Noestabasseguradem. LaexpresindeBrucecambi. Todava no lo estamos. La mir con el ojo del lado bueno de su rostro.Notemarcharshastaqueloestemos. Lany no dijo nada al or la respuesta y se centr en el plato que tena delante. Comi en silencio durante un rato; Bruce permaneci a su lado sin hablarhastaqueellaacab. Muy bien dijo entonces, nosotros hemos hablado primero. Ahora sabes mucho de nosotros, y nosotros sabemos muy poco de ti. Ahora que has comido bien, has hecho un recorrido y has tomado limonada, es hora de que noshablesmsdeti. Lanyserecostenlasilla,silenciosaypensativa. Pronto dijo, pero primero hay algo ms que debo decirte. Hizo una pausa. Tomamos una muestra de tejido del cadver que encontramos. Al ver su mirada de consternacin, se apresur a aadir: La persona que estaba conmigo est habituada a manejar materiales infecciosos, as que sabe cmoevitarelcontagio. Bruce se levant y comenz a pasearse por la cafetera. Despus de un perododeloquepareciunaintensareflexin,volvijuntoaLany. Quharesapersonacuandonovuelvas? Nolos.Pero,siyoestuvieseensulugar,saldrapitandodeaqu. Vuelve a casa, se repeta Janie como si fuera un mantra. An le faltaban recorrer cincuenta kilmetros como mnimo; haba hecho unos treinta en la frentica cabalgada desde Worcester. Las ciudades de las colinas, haban llamado una vez a aquellas comunidades que haba entre Worcester y su montaa;ahoracomprendaporqu. Necesitaba viajar rpidamente, pero montaba un animal cuyo tobillo haba cedidonohacamuchotiempo;mientrasllevabaalayeguacolinatrascolina,se pregunt por qu no la haba dejado y tomado el caballo de Lany. Haba sido por hbito que se haba montado en Jellybean, nada ms. Los hbitos tenan la costumbre de reaparecer como una mala noticia. Confiaba en que este no fuera elcaso.

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Con la ltima luz del da se detuvo en un ro que corra perpendicular a su ruta. Desmont de la yegua y la llev hasta la orilla para que pudiese beber. El agua era limpia, fresca y tentadora, y una hora antes se haba bebido todo lo que quedaba en su cantimplora. Con los muslos ardindole por las horas de cabalgada, se puso en cuclillas en el borde del agua. La ondulada reflexin le devolvi la mirada y, pese a la distorsin, vio las huellas del cansancio en su rostro. Cryptosporidium,Giardia... Basta!exclamenvozaltaparacontenerlosmalospensamientos. Layeguavolvilacabezahaciaellayrelinchsuavemente. Tno.Yo. Hizo un cuenco con las manos, las meti en el agua y bebi un delicioso trago.Continubebiendohastaquenopudoms. Al amparo de la oscuridad, Lany los llev hasta el lugar donde haban dejado los caballos. Aunque ahora crea que estaba en manos de los buenos, se complaci en secreto cuando solo encontraron a su caballo en el linde del rea boscosa,yningnrastrodeJanieolayegua. AlparecertuamigahizoloqueledijistecomentBruce. A estas horas pens Lany, Janie estar bien lejos, a salvo y camino de regresoa... Orange,olamontaa? Levantunapiernacomosifueseamontar,peroBrucelasujetdelbrazo. Sologualo. Haba varios jvenes para asegurar su cooperacin. Todos se adelantaron unpaso. Novoyasalirdeestampidareplicella. No creo que lo hagas. Bruce sonri. Pero un caballo sin jinete hace menosruidocuandocamina. Eraunargumentorazonable. Vale.Losiento. Regresaron por una ruta diferente, una que les llev menos tiempo. Entraron en el recinto universitario a travs de un garaje que haba en la parte traseradeunodelosedificios.Unodelosjvenescogilasriendasdelcaballoy selollev. Tendremos que buscarte un acomodo dijo Bruce. Probablemente vas aestarconnosotrosduranteuntiempo. Lallevhastaundormitorio,equipadotalcomoellahabaesperado. Tu propio bao dijo l, y le seal una puerta. Supongo que querrs darte una ducha. Las toallas estn limpias. Alguien vendr a buscarte por la

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maana. Entonces hablaremos un poco ms. l retrocedi hacia la puerta. Buenasnoches.Esperoqueduermasbien. EsperadijoLanymientraslseacercabalapuerta.Unacosams. lsevolvi;surostrodestrozadolasorprendidenuevo. Porquguilas?Sinolaspuedesentrenar... lsedetuvo,conunamanosobreelpicaporte. No pueden salir con una escuadrilla de aviones y dejarlo caer. Ya no nos relacionamos de la manera que hacamos antes, as que la Coalicin no puede depender de una rpida diseminacin a travs de la interaccin social normal. Las guilas comen roedores. Las cajas que les ponemos en las patas recogen la presenciadebacteriascuandolasguilassecomensuspresas. Lasguilassecomenlosroedoresinfectados,peronoseenferman? No. Tienen un mecanismo inmune diferente. La mayora de las aves no se enferman de las cosas que llevan, excepto la gripe aviar, por supuesto. Es probable que se conviertan en portadores, pero no enferman; por lo tanto, no hay por qu preocuparse. Utilizamos toda clase de precauciones cuando las manipulamos. Cmoobtenislaslecturas?Lascajasenvanalgntipodeseal? Sololasdelocalizacin.Sabemosdndevan,perolasealnonospermite saber si hay contaminacin; para ello tenemos que mirar en las cajas. Pero lo averiguamoscuandoregresan. Denuevoellanolocomprendi. Regresanaqu,comolaspalomasmensajeras? Brucesacudilacabeza. Vuelvenporquesabenqueaqutienencomida,ytambinparaaparearse. Solo soltamos las hembras; nos quedamos aqu a todos los machos adultos. Las guilas son como todas las dems especies: buscan la ruta ms corta para la continuidad gentica. No hay bastantes machos salvajes ah fuera para atender a todas las damas que soltamos. En un par de aos, algunos de los jvenes machos que se estn criando aqu sern lo bastante maduros para comenzar a aparearse en libertad; pero, hasta que lo hagan, las hembras vuelven aqu. Al menos,lohacenlamayora. En su mente, Lany vio el pjaro decapitado en el suelo cerca del cuerpo de Tom. Tengoqueenviaruncorreoelectrnicodijo.Ahoramismo. Mientras rezaba por su seguridad, Janie comprendi por qu las personas sehacanreligiosas.Sedejaracaerderodillasyadoraraacualquiercosaquela hiciese superar esa noche de terror. Se hallaba en algn lugar de la carretera 9, en un granero ruinoso situado lo bastante lejos del camino para que no

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pudieran verlo fcilmente, pero lo bastante cerca para una rpida huida, si era necesario. El hambre la incitaba a seguir adelante, pero el cansancio no se lo permita. Con el cuerpo rgido y dolorido, se tendi sobre la manta y se envolvi lo mejor que pudo. El suelo de tierra era duro, y los pocos fardos de paja que encontr estaban hmedos en la superficie, as que no se arriesg a abrirlos en la oscuridad. Solo el dios al que estaba dispuesta a rendir culto saba lo que podaacechardentrodelapajavieja. Un ratn pas a unos pocos centmetros de su cabeza; oy el suave rascar delasdiminutasgarrasenelabsolutosilencio. Vete dijo, y se pregunt cunto tiempo pasara antes de comenzar a hablarsola. Era muy tarde cuando Lany acab de relatar finalmente a Bruce, Fredo y otrodesuslugartenientestodoloreferentealasdospequeascomunidades. Lamento lo del pjaro. Pero atac a Tom cuando an estaba a medio descenso.Nosupequotracosahacer. Brucenodijonadadelguilamuerta. EseTomeselmaridodequin? ElmaridodeJanie.Lacolumnacaysobrel.Perdiunapierna. Brucesesentdenuevoenlasilla. Fueterrible.Suhijoloviotodo. Suhijo. Lany se extra un tanto de que l prestara atencin a esos detalles, pero descart el pensamiento mientras continuaba insistiendo en la necesidad de enviarelmensaje. Tienen muestras de la nueva bacteria que encontraron en una zona prximaalrecinto.BienpodraserlamismacosaquehaelaboradolaCoalicin. Necesitoavisarles. Brucevolvialpresente. No puedes. Alguien de la Coalicin podra interceptarlo y entonces sabranqueestamosenteradosdeloquehacen.Nopodemoscorrerelriesgo. Quiz pueda transmitirles la idea sin necesidad de decrselo de modo explcito. Cmo? Ellaseestrujelcerebrobuscandounasolucin. Le han puesto un apodo a las muestras que recogen: flores de Sam. Puedousareso.Lodeducirn,peronadiemslohar. No.Esoesdemasiadoobvio.

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Por favor suplic Lany. Mi hijo est all. Perd a mis dos hijas por el DR.SAM.Nopuedoperderloaltambin. Vio la dureza en su rostro. Dales nombres pens, haz que sean humanos,asseablandar.Comosehaceconlossecuestradores. Por favor, escchame. Hay ms personas all, Caroline y Michael, su pequeahijaSarah... Lany vio cmo le cambiaba la expresin. Por un momento, el hombre de la cicatriz que ella solo conoca como Bruce pareci hundirse en una profunda tristeza.Luegoselevantbruscamenteylamir. Deacuerdodijoconvoztemblorosa.Piensaenloquequierasdecir,y siyocreoquenonosdelatar,loenviaremos. Sus camaradas lo miraron atnitos mientras sala de la habitacin con un portazo. Janie oy un aleteo encima de su cabeza y abri los ojos. Vio un pinzn amarilloquevolabaentrelasvigasdeltecho.Seapoyenuncodo,sinentender cmo se haba hecho de da cuando ella solo haba pretendido dormir un poco. Porlarigidezdelasarticulacionescomprendiquehabadormidovariashoras. Cuando gir para sentarse, le doli la espalda, entumecida por el helor del suelo. La yegua permaneca tranquila donde la haba atado, y resopl al verla despierta. S,estoydeacuerdodijoJanie.Salgamosdeaqu. El sol an no haba asomado por encima del horizonte y una delgada capa de escarcha cubra el suelo mientras cruzaban un prado hasta la carretera. El aliento del animal formaba pequeas nubes en el aire; Janie se levant el cuello de la chaqueta y agach la cabeza para protegerse del fro. La yegua trotaba a buen paso, sin necesidad de estmulo. Pasaron por varias granjas abandonadas y graneros con los techos hundidos. Un maizal donde en otra poca podra haberse ocultado todo un equipo de baloncesto estaba ahora en barbecho. En menos de una hora, llegaron a la carretera 9 y tomaron los conocidos senderos quellevabanhastaelro. Unahoramstarde,Janiedistinguielpuente. Gui a Jellybean hasta un altozano para observar mejor, sac los prismticosylosenfocenlaentradadelpuente.Casiunadcadadeabandono haba dejado los rieles de metal rojos de xido. Baj los anteojos y se fij en los pilares,repletosdemadriguerasdetodaclase. Losbajunpocomsyvioloscampamentos. Se le cay el alma a los pies y revivi el horror del cruce con Tom. Ya por entonces los campamentos se extendan bajo el puente, y casi se haban vuelto por temor a lo que poda pasar si lo cruzaban. Gracias a alguna invisible fuerza

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benigna, haban conseguido atravesarlo casi sin tropiezos, y de nuevo al regreso. Pero aquello era en los primeros das; los que habitaban debajo del puente se habran endurecido con aos de privaciones y estaran mucho ms desesperados.Ahora se encontraba sola, con un cuchillo y un arco como armas, sin ningn hombre para protegerla, montada en un caballo que poda quedarse cojoencualquiermomento. Unapresafcil. Pero el siguiente puente estaba diecisis kilmetros al norte, y despus de cruzarlo tendra que retroceder todo el camino a lo largo del ro hasta el punto en que se hallaba en ese momento para poder llegar a la carretera que llevaba a la montaa. Observ la orilla buscando algn tipo de barcaza o transbordador, conelfervientedeseodequealgnemprendedordeestenuevomundohubiese puesto algo as en funcionamiento. Para cruzar el ro, podra entregar algo, cualquiercosamenoslayegua.Peronohabanada.Iralnortehastaelsiguiente puentesignificaraotrodaenterodeviaje;sencillamentenohabatiempo. Abandon la carretera para descender hasta la ribera. La pendiente era suave, y alcanzaba a verse el lecho del ro debajo del agua hasta unos diez metros ms adelante, antes de desaparecer de la vista. Como haba dicho Tom, haban construido el puente all porque en un tiempo haba sido un vado. Mir elaguafra.Lacorrienteerarpida,yelcaudalhabaaumentadoconlaslluvias de primavera y la nieve derretida. Pero el ro era poco profundo, con el lecho a menos de un metro en algunos puntos del vado. Haba un tramo de unos diez metros donde la yegua tendra que nadar hasta que volviera a encontrar apoyo paraloscascosenelladoopuesto. Si pudiese ayudarla con una prtiga mientras nada, podramos conseguirlo, pens. Escudri la orilla en busca de una rama larga y vio un rbol joven tumbado por los castores. Las marcas de los dientes se distinguan claramente en la corteza y los mordiscos tpicos de los castores haban dejado una punta muy afilada en el lugar del corte. Era como si el castor hubiese sabidoqueapareceranyleshubieradejadounaprtigaperfecta. Desmont y con el cuchillo cort las ramas pequeas; luego volvi a montar en Jellybean. Con palabras suaves, anim a la yegua a bajar la pendiente. El animal baj lentamente pero con sorprendente equilibrio. Llegarondenuevoalbordedelagua,yJanieladetuvo. Continu hablndole como si el caballo pudiese entenderla; no haba nadie msdisponibleparacompartirsudilema. Esoalmenoseraloqueellacrea. Si entramos en el agua, podremos llegar a casa hoy para que pueda volveracalentarme.Palmealanimalenelcuello.Tqucrees? Layeguarelinch. Lotomarcomouns.

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Afloj las correas de la alforja y se improvis algo parecido a una mochila, que se sujet a la espalda. A continuacin, con la prtiga atravesada en la montura como un funmbulo, clav los talones en los flancos de la yegua y se dirigieronalagua. ParaTCMEKASETdeL.NosaquisaSam Evanmirelemail. Tiene que ser de mi madre afirm. Pero no tiene ningn sentido. Qusignificantodasesasletras? Michael estaba detrs del muchacho, todava en pijama. La campanita haba sonado en plena madrugada; y an era algo lo bastante extrao para que todossedespertasen. Somos nosotros dijo. Nuestras iniciales. Pero qu quiere decir con NosaquisaSam? Mientras Michael pensaba en el significado del extrao mensaje, Evan ley todaslasletrasensilencio. Tienes razn. Tenemos que ser nosotros. Pero no hay ninguna direccin de rplica visible. No puede haberlo enviado desde el ordenador de bolsillo, o ladireccinaparecera. No saquis a Sam... repiti Michael. Espera un momento; no quierequetomemosmuestras. Peroporqu? NolosrespondiMichael,despusdeunapausa. Ambos guardaron silencio. Su concentracin fue rota por la llegada de Alex. Dicealgodemam?preguntelnio. TrasdirigirleaMichaelunamiradadepreocupacin,Evanrespondi: No. Pero algunas veces no tener noticias es buena noticia. Estoy seguro dequeestbien. La yegua oy a los intrusos antes que Janie y comenz a moverse inquieta al borde del agua. Ella crey que sencillamente titubeaba en entrar en la fra corrienteylehablconvozcariosaparatranquilizarla. Nopasanada,nena... Entonces el crujido de unas ramas le hizo volver la cabeza. Dos hombres andrajosos bajaban por la ribera directamente hacia ella, y uno llevaba una cuerdaenlamano. No les interesaba Janie, queran a Jellybean. Ella era prescindible, solo otra bocaquealimentar.

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Arre!grit. Azotconlasriendaslagrupadelayegua,yelanimalselanzsinmsala helada corriente. Janie mir a sus perseguidores cuando Jellybean estaba con el agua hasta las rodillas. Su sbita entrada en el ro, los haba dejado empapados ylasorpresadelaguaheladaloshabadetenidoporunmomento,peronopas muchoantesdequereanudaranlapersecucin. Adelante,Jellybean,vamos! La yegua avanz, seguida por los dos hombres. Janie se volvi e intent golpearlos con la prtiga; cuando uno de los atacantes sujet la vara, ella empujcontodassusfuerzasyleclavlapuntaenelpecho. La sangre le manch la camisa. El hombre solt el palo y se hundi en el agua. El otro sigui el ejemplo del compaero e intent hacerse con la prtiga, peroJanielaapartdesualcancejustoatiempo.Elasaltantesedioporvencido ysevolviparaayudaralcompaerocado. Janie mir hacia la orilla opuesta. An pareca estar a mil kilmetros. Cuando el agua comenz a entrarle en las botas, comprendi lo helada que estara durante las siguientes horas. Para cuando le lleg a las rodillas, ya haba perdido toda sensibilidad por debajo de ese punto. Necesitaba de todas sus fuerzasparagolpearconlostaconeslosflancosdeJellybeanporquelacorriente tirabadesuspiernas,perotenanqueseguiradelante. Se inclin para apoyarse contra el cuello de la yegua, a sabiendas de que necesitara de todo el calor de su cuerpo a medida que suba el nivel del agua. Jellybean continuaba pisando el fondo, pero pareca que con cada paso flotaba un poco. Finalmente, los cascos dejaron de tocar el suelo; Janie not el ligero hundimiento cuando el lecho del ro qued fuera del alcance. El agua toc el vientre de Janie, y ella casi grit por la impresin. Le entraron nuseas y vomit,perosoloescupibilis,porquenotenanadaenelestmago.Cuandola yegua dej de tocar el fondo, comenz a nadar como una campeona, pero la corriente primaveral las arrastr ro abajo. Janie clav la prtiga para empujar hacia adelante y ro arriba al mismo tiempo.As y todo, iban a la deriva, a una velocidad mucho mayor de la que haba esperado; se movan hacia el sur casi tanrpidocomohaciaeloeste. Vamos,nena!gritJanieporencimadelestrpitodelacorriente. Apretabalaspiernascontralosflancosdelanimalcontodaslasfuerzasque poda y clavaba la prtiga una y otra vez en el fango del fondo. Apuntaban hacia un banco de arena en el lado opuesto; pero, al ritmo que se desviaban, Janie vio que podan perderlo. Ms all, el ro se ensanchaba; la costa quedara muchomslejos. Con los labios amoratados, rez: Por favor, deja que llegue a casa para ver a mi esposo y a mi hijo de nuevo. Apret los dientes y clav la prtiga en el fangocontodassusfuerzas.

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MiamadoAlejandro: Rezo para que esta maana te encuentre a ti y a tu hija sanos y salvos. Siento un poco revuelto el estmago; s que esto pasar, pero no lobastantepronto. DeChauliacleharegaladoaGuillaumeunmagnficocuchillo!Ayer hizo que trajeran unos cuantos trozos de madera noble, y se los regal paraquehagasustallas.Elnioestenormementecomplacidoconestas esplndidas cosas, y en el momento oportuno para calmar su espritu, porque hemos tenido algunas noticias desafortunadas. Su compaero de juegos, el hijo de una de las cocineras, ha enfermado de viruela y no ha venido a la casa desde que le apareci la primera pstula. Al principio tem mucho por Guillaume; cada da lo he examinado a fondo, y por la graciadeDios,oascre,nomostrningnsntoma.Alcuartodademis exmenes, me mostr el lugar del brazo donde, segn l, grandpre me rasc el brazo para alejar la viruela. Por supuesto, te pedir que me expliquesestoaturegreso,queesperoyrezoparaqueseapronto. Nuestro progreso en la Cyrurgia contina. Esta maana Dios sea alabado por la rapidez del trabajo discutimos y anotamos las teoras del padre Guy sobre el mal aliento. De no haber sido este un libro serio, querido mo, me habra redo con muchas ganas. Desde luego, ya lo leers a tu vuelta pero no puedo contenerme de copiar unas lneas para animarme. Incluso el padre Guy se ri cuando ley lo que l mismo habaescrito. En la curacin del hedor del aliento hay dos reglas, la comn y la particular. La comn es la de la dieta y la purgacin. Debe ser hecha de acuerdo con el tipo de humor del que proviene el mal olor o la inmundicia. Se sabe que el mal aliento y su parecido con el olor del

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pescado podrido es una malvada consecuencia en las fiebres agudas. Y las sustancias de las gachas y de todos los caldos y sopas y el ajo y las cebollasproducenmalaliento. Trae tu dulce aliento de nuevo a Pars para que una vez ms se mezcleconelmo. Alamaanasiguiente,laesposadelsastrecomenzasentirsemal.Sefuea la cama a medioda, con su nica hija para atenderla. Cuando la aterrorizada nialesabrilapuertaaAlejandroyKate,lesdijo: Hiceloquenosdijiste,peromimadreymipadrenoestnmejor. Elloslasiguieronhastaelhogar,dondehabauncuboyunpao.Unrastro degotasdeaguaenlassperastablasdelsueloconducahastadondeyacanlos padres, en jergones de paja. Alejandro se arrodill entre ambos y apart las mantas. No hizo falta tocar a ninguno de los dos, porque los bubones eran bien visibles,ysusojosledijerontodoloquenecesitabasaber. Mir a Kate y vio en su expresin que ella comparta su opinin: haba pocosmotivosparasentirseanimados. Los ests atendiendo muy bien felicit a la nia mientras se levantaba, callndose sus dudas. Intent sonrer, aunque estaba seguro de que el gesto se habaquedadomuylejos.Eresunaniamuybuenayvaliente. Katelosujetligeramenteporelbrazoyloapartdelhogar. Smuybienlossufrimientosqueaguardanaestaniasusurr. No debes dejar que escupa la medicina record que le haba dicho muchosaosatrs.Pormsqueproteste,debotragarla. Maldijo la fuerza de la naturaleza que haba cambiado las aguas de la madre Sarah y las haba convertido en un lquido transparente e inocuo en lugardelsulfurosanador.Mirdenuevoalania,quesehabaarrodilladootra vez entre sus padres con el pao en la mano y les enjugaba obedientemente el sudordelafrente.Eraunaniadelgaduchadelargoscabellosrubiosygrandes ojos de un color azul claro, muy parecida a Kate en su infancia. Se le parti el corazn con el conocimiento de que la nia bien podra no vivir para convertirsecomosuhijaenunamujeradulta. Como si le hubiese ledo el pensamiento, la nia lo mir y le pregunt con voztemblorosa: Yotambinvoyaenfermar? Ambos saban que la verdad asustara a la nia. Kate la toc con suavidad enelhombroylerespondi: Solo Dios sabe lo que ocurrir. Debes preguntrselo a l. Contina haciendoloquehashechohastaahora.Esoayudarmuchoatuspadres. Losayudaravivir?

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Te lo dir de nuevo: solo Dios lo puede decidir dijoAlejandro despus deunbrevetitubeo.Ahoradebemosirnos. Unaexpresindeabsolutoterroraparecienelrostrodelania. Porfavor,noospodisquedar,aunquesoloseaunpocoms? Lo siento, pequea, pero hay ms personas que seguramente caern enfermasydebemosprepararnos.Volveremosmaana. Su valiente gesto de asentimiento hizo que las lgrimas asomasen a sus ojos. Enelcallejn,Kateseaferrasubrazoyseapoycontral. Oh,padresusurr.Detestodejarla. Yo tambin, hija. Pero no hay nada que podamos hacer. Lo que dije es verdad.Debemosprepararnos. Ninguno de los hijos de Blackwell estaba fuera de la casa cuando regresaron. Los tengo a todos dentro respondi Blackwell cuando le preguntaron porellos.Noestoydispuestoaperderaestosnios,lojuro. Entonces ser mejor que los dejis salir afirm Alejandro. Blackwell lo mircondesconfianza. No lo entiendo. En la taberna dijisteis que todos debamos permanecer dentrodenuestrascasas. Lo s, y esto es prudente para los que viven muy cerca unos de otros, como aquellos que viven alrededor del mercado. Pero aqu, donde hay una buenadistanciaentrevuestracasaylasiguiente,esmejordejarlosquesalganal exterior. Peroloshumoresdelapeste... ...estanprobablequevivandentrodelacasacomofuera.Quizms. Estuvo a punto de contarle al hombre la visin de las ratas que escapaban de una casa incendiada donde siete personas yacan muertas, una visin que lo perseguira para siempre. Pero ya haba sido bastante difcil convencer al erudito De Chauliac, que segua sin estar del todo de acuerdo e insista en que elhumorviajaba delaliento deunavctima a la otra. Ambos tenemos parte de razn, fue la frgil paz que haban establecido finalmente en este punto. Aunque Blackwell no era ningn tonto, era poco probable que, en medio del horror,atendieseaunasbienmeditadasexplicacionescientficas. Nos ocuparemos de cualquier miembro de vuestra familia que caiga enfermo,siesollegaaocurrirdijoAlejandroenvozbaja. Rezarconfervorparaquedichoscuidadosnoseannecesariosdeclar Blackwellconvoztemblorosa. Lomismoharyodijoelmdico.

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Para el medioda del da siguiente, otras seis personas de Eyam haban cado enfermas, y docenas ms mostraban los sntomas. Alejandro y Kate trabajaronhastabienentradalanochecuidandoalosenfermosyprocurndoles todo el alivio posible. Cuando ya estaban exhaustos, Alejandro fue a ver a los prohombresdelaciudad. No podemos continuar de esta manera les dijo. Corremos de casa en casa para dar atencin a los enfermos. No podemos reunirlos a todos en un nicositioparaatenderlosytenerloscmodos? Losprohombreshablaronentreellosbrevementeydespusunopregunt: Cuntossonahoralosenfermos? Quizunos treinta. Sin duda sern mslosque sucumbirn.Alejandro exhal un largo suspiro. En aquellas casas que la peste no ha tocado, sus ocupantes deben permanecer all. Pero donde haya entrado, la peste no mostrarmsclemenciaaququeenLondres;todosloshabitantesdeesascasas caern enfermos. Deben acompaar a los suyos al lugar de cuarentena. Hasta quecaiganenfermos,podrncuidardesusseresqueridos. Solo tenemos la iglesia con suficiente capacidad para todos seal otro anciano. Qupasarcuandosellenelaiglesia?preguntelprimero. Se llenar, os lo aseguro aadi Alejandro al ver sus expresiones de horror. Discutieron entre ellos muy acaloradamente mientras el mdico esperaba, cada vez ms impaciente. No llegaron a ningn acuerdo sobre un lugar para aquellos que no cupierenen la iglesia, pero en cambio se centraron en algo ms obvio. Quinllevarestasrdenesalagente? Una vez ms discutieron, como si Alejandro no estuviese all. Por fin, cuandoaesteseleagotlapaciencia,gritporencimadelasvoces: Vosotroslasllevaris. Hubo un silencio inmediato. Mir a los ojos uno a uno a todos los que estabansentadosalamesa,ydespusrepiti,envozmsbaja: Vosotrosloharis. No hubo ningn arco de victoria para recibir a los guerreros que volvan, porque haban regresado con las manos vacas como recompensa por sus esfuerzos, excepto un hombre enfermo. El pobre alcaide se qued solo con el rastreadorenfermomientrastodoslosdemssemarchaban.LaspalabrasdeDe

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Coucy todava resonaban en sus odos: Encrgate de que alguien se ocupe de estehombre. Se acerc despacio a la angarilla y se inclin sobre ella, al tiempo que se preguntaba qu haba querido decir De Coucy con aquella vaga orden. El enfermo tena el rostro muy plido y cubierto de sudor. Tosa frecuentemente con una tos muy profunda. Sin saber qu poda hacer, el alcaide se alej a toda prisaenbuscadelaviejatata,quesindudatenaexperienciaenestoscasos. Cuando la encontr en los aposentos de la princesa, la vieja estaba arrastrando a una lavandera por la oreja, a pesar de su edad y fragilidad, y gritabamaldicionesporlaindolenciaeincapacidaddelachica. Debes venir conmigo le dijo el alcaide. Necesito con urgencia tu consejo. La llev hasta la ventana y le seal la angarilla. Un crculo de curiosos la rodeaba,perotodossemantenanprudentementeapartados. Cuando la tata vio al hombre enfermo, se persign al instante. Despach a lalavandera,quesemarchllorosa,yluegosevolvihaciaelalcaide. Hayqueponerloencuarentenadijo,yvolvialsaln. Pero qu pasa si es la peste? pregunt el alcaide, con el terror en su voz. Cmo podemos saberlo desde esta altura? grit ella. No soy mdico, ni hay ninguno en el castillo. Ms te valdr llamar al astrlogo de la reina,yqueldecidaloquesedebehacer.Peroahoramismotienesqueaislara esehombre,omoriremostodos. El alcaide la mir mientras ella se marchaba, sin saber qu guardaba la mujer en su corazn. Pero saba que, despus de servir durante dcadas a los Plantagenet,eramuyfcilocultarlosverdaderossentimientos. Sentado en el trono con su esposa a su lado, el rey Eduardo escuchaba atentamente mientras el astrlogo de la corte, en voz baja para que los dems presentes en la sala no lo oyesen, expresaba su erudita opinin sobre la salud del rastreador enfermo. El rey consideraba al astrlogo como un charlatn, porqueenvariasocasioneshabaguiadoalareinaporsenderosqueelmonarca consideraba lamentables. Para complicar todava ms las cosas, el astrlogo tena una voz aguda y rechinante. Era tan acertado en cuestiones del cuerpo comoelmdicodepalacio,algunasvecesms,peroningunodelosdosvalaun escupitajo,enopinindelrey. Hay en este momento una inesperada yuxtaposicin de Saturno con Venus;estasdosfuerzasopuestassehanapoderadodelosrganos internosdel hombre y han utilizado su bazo como puerta de entrada. Es una enfermedad

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muy desdichada, una de la que me temo no podr sanar. Sus humores estn totalmentedesequilibrados. Hablaconclaridadsusurrelrey.Quierosabersiestoescontagioso. Nolopuedodecir,seor.Necesitarmstiempoparahacermslecturas. Cuntotiempo? Quizundaodos;losclculossonmuydifciles. El rey se levant muy despacio, pues la gota lo haca sufrir terriblemente despus de los excesos de las fiestas. El pequeo y delgado astrlogo se apart sinpensarloalverlaimpresionantefiguradelmonarcaentodasuestatura. Vetedijoelrey. Eduardo! protest Phillippa. Ha venido a peticin ma para ayudarnos... No es de ninguna ayuda la interrumpi el rey, que baj la voz de nuevo para que nadie oyese lo que deca. Estoy ms confuso que antes de consultarlo.Tenemoselpalaciollenodeinvitados...Imagnatelasconsecuencias si la peste atraviesa estas paredes cuando toda la realeza de Europa est aqu paraasistiralabodadenuestrahija. Porunosmomentos,Phillippasequedmuda.Despusmusit: Almenospodrastenerlacortesadepermitirqueacabasedeexplicar... Soy el rey. Nadie me obliga a ser corts. Ya he odo suficientes tonteras sobre confluencias, influencias y malos humores. Mir por un momento a los reunidos, buscando por hbito a su viejo amigo, pero record con tristeza que Chandos no se hallaba all. Volvi a tomar asiento y llam a un paje. Busca a Gaddesdonleordensperamenteyenvamelodeinmediato. El paje parti a la carrera en busca del mdico del rey. Los presentes se hicieronaunladoparadejarlopasar,ydespuscerraronfilasalrededordelrey. El soberano sonri e hizo un gesto a los msicos para que tocasen, y las conversaciones se reanudaron entre los cortesanos y dignatarios como si nada hubieseocurrido. Algunos de los residentes de Eyam fueron voluntariamente a su confinamiento; otros protestaron con vehemencia, y hubo que llevarlos por la fuerza. Para el tercer da del brote, haba cuarenta almas afectadas por la peste, y otras veinticinco que presentaban los mismos aterradores sntomas. La iglesia estaba llena casi hasta su totalidad. Para el final del cuarto da, ms de la mitad de la poblacin de la ciudad se encontraba aislada, incluidos cuatro de los ancianos. Cuando la noticia de la peste se propag a las ciudades vecinas, llegaron ofrecimientos de ayuda, la mayora gritados a travs del mismo cementerio por donde haba entrado la peste en las piezas de tela del sastre. Muy pronto,

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algunas personas de las ciudades no afectadas al norte de Eyam llevaron provisiones:sacosdetrigo,hogazasdepan,bolsasdelentejas,quesoduro,todo colocado en una pila al borde del cementerio. Una vez al da, algunas de las personas sanas iban a recoger los suministros. La nica persona que sala de Eyameraelencargadodeenterraralosmuertos. La epidemia continuaba propagndose como el fuego por la ciudad. La desesperanza que la peste haba llevado a tantos pueblos se pos sobre Eyam comounamortaja. Hastaelsptimoda. Cmoestshoy,bonita?preguntKate. Lo haba preguntado sin esperar ninguna respuesta de la nia que yaca en un jergn en el suelo de la iglesia. La ltima vez que haba estado con ella, la niaparecahallarsemuycercadelamuerte. Muchomejor,graciasdijolania. Lavozeradbil,peroKatenotlaconviccinenella. Sorprendentesusurr. Le dio de beber, y despus se march. Cuando encontr a Alejandro, lo arrastr del brazo fuera del alcance del odo del hombre al que haba estado atendiendo. Debesvenirconmigoparaveralgoledijo,ahogandosusprotestas. llasiguihastaellugardondeestabalania,ahoradespiertaysonriente. Kate le arregl durante unos momentos los cabellos y le acarici la cabeza; despusseapart. SeestrecuperandomanifestAlejandro,asombrado. Ayer estaba tan enferma que cre que esta maana la cargaramos en el carrodijoKate,quizinclusoanoche. Mir a las docenas de personas que yacan enfermas y, presumiblemente, agonizantes. He advertido algo extrao, padre. Muchos en este pueblo tendran que haber cado enfermos en virtud de su proximidad con los afectados, pero no ha sidoas. lhaba estado hasta talpunto ocupado en la atencin de los enfermosque nohabareparadoenello. Tienesraznrepusoconuntonodedesconcierto. Mir en derredor para confirmar lo que Kate haba dicho. Los maridos atendanasusesposassincaerenfermos,ylosnios,entreelloslahijapequea delsastre,cuidabandesuspadressinsiquieraunestornudo.

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A menos que la naturaleza de la peste haya cambiado le coment a Kate, y no veo ningn indicio de tal cosa en los que la estn sufriendo, tiene quehaberalgoenEyamqueprotegeasusresidentes. ElhombredeEyamseacercalapiladeprovisionesquelagentedelnorte habadejadopocoantes.Seraunacargamuypesadadellevaralaciudad,pero estaba muy dispuesto a hacerlo porque tena hambre y haba pan fresco en la pila.Loola;selehizolabocaagua. Qu mal hay si cojo un pan para m?, pens. Consider lo bueno que sera llenarse la barriga y se convenci de que una hogaza de pan no cambiara las cosas para una ciudad llena de gente, la mayora de los cuales se hallaban demasiadoenfermosparacomer. Siguiendoelrastrodelolor,encontrelpaneneltercersaco.Lahogazaque sac de la bolsa an se mantena caliente, con la corteza todava sin endurecer; ladebandehabersacadodelhornojustoantesdecargarlasprovisiones. Sujet el pan caliente con las manos y disfrut de su calor; era una tarde fra, con el cielo cubierto de negros nubarrones. Se acerc la hogaza a la nariz y oli su delicioso aroma. En el momento en que iba a darle el primer mordisco, lahogazaestall. El hombre solt un alarido mientras dejaba caer las migas que an le quedabanenlamano,ymirenladireccinpordondehabavenidolaflecha. Aunacortadistanciaenelbosque,sirJohnChandosseri.Colgelarcoen el pomo de la montura y tendi la mano hacia Benot, quien deposit una monedaenellaconungestodedisgusto. No sois muy prudente con vuestras apuestas dijo Chandos. Es de esperarqueosvayamejorconloquevienedespus. LeindicaBenotquelosiguieray,clavandolasespuelasasucaballo,sali de la proteccin del bosque. Cabalgaron hasta donde estaba el pobre hombre, conlasmanoslevantadasytemblandocomounazogado. No robars le reproch Chandos mientras se acercaba. Se detuvo a pocospasosdelladrnylomir. Mantened la distancia, seor, porque hay peste en el pueblo suplic el hombre,quecayderodillas. Soy muy consciente de ello manifest Chandos. He visto vuestra bandera. Estoy conmovido por la bondad de vuestros vecinos al enviar comida para los enfermos. Transmitir un informe de su generosidad al rey, quien, sin duda,losrecompensar.Encuantoati,transmitiruninformedetusaccionesa

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la gente de tu ciudad, que quiz no las consideren con tanta bondad. Es una infamiaquerobesloqueestdestinadoasercompartido. Tengo derecho a mi parte, seor repuso el hombre, tembloroso. Solo tomabaloqueesmounpocoantes. CiertamentereplicChandos.Muchoantes,porloqueparece. Su caballo relinch y corcove; el hombre se puso fuera del alcance de los cascos. Cmoestsoportandotugentelapeste?preguntentoncesChandos. Hasta ahora bastante bien, seor, aunque todava tememos por nuestras almas.Hemossacadomuchosmuertos. Chandosmirlahileradetumbas. Teofrezcolascondolenciasdeturey,ytambinlasmas.Perodime,hay alguna comadrona o barbero en la ciudad para sangrar a los que han cado enfermos? Elhombremostrunsbitoentusiasmo. No, no hay ninguno, seor. Pero por un extraordinario golpe de suerte, tenemosunmdico,unviajeroquellegunasemanaantesdequecomenzasela peste.Hayunadamaconl,suhija,segndice. Un extraordinario golpe de suerte... Cmo es que un mdico rondaba porlascercanascuandolleglapeste? Aunque el hombre estaba claramente asustado por el soberbio caballero, tuvoelsentidocomndesopesarlacuriosidadquemostrabaChandos. Nolopuedodecir,seor. No, supongo que no puedes. Sin embargo, hace que uno se pregunte si no habr sido l quien la trajo, con el propsito de obtener gloria cuidando de losenfermos. Enesteasunto,elhombresquetenaunaopinin. Oh,no,seor.Losancianosdicenquevinoenlaspiezasdeteladelsastre. LastrajodeLondres,encontradelosedictos. Entoncesestoysegurodequeesas,silodicenlosancianos.Sindudaese mdico no tiene nada que ver con ello, por mucho que sea una coincidencia. Se inclin hacia adelante y dijo en voz baja: Compartir una informacin contigo, por el bien de tu ciudad. He odo hablar de un mdico viajero, porque pasporlascercanasdeWindsorencompaadeunahermosamujerrubia.El hombre es judo, y la mujer una bruja. Hemos odo que poseen el mismo venenoquellevlamuertealospozosdetodaFrancia. El hombre solt una exclamacin. Chandos le concedi un momento para que asimilase lo que acababa de decir, y despus lo salud con un gesto y aadi: Que tengas un buen da, seor. No robes nada ms, porque si me entero, vendr con una espada preparada para quitarte la mano. Rezar para que tu

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ciudad se libre de la peste, y que los visitantes no obren demasiada magia con vosotros. Hizo girar el caballo y se alej lentamente al trote, escoltado por Benot.Al cabo de unos pocos pasos, Chandos se volvihaciasu despreciable compaero, quenohabadichopalabradurantetodoelencuentro. LohashechomuybienledijoaBenotconunasonrisaburlona. El hombre no llevaba ni cinco minutos en Eyam cuando comenz a hablar de su encuentro con el temible caballero. El rumor se propag como el fuego por la poblacin; pas por la iglesia y la taberna como si tuviese alas. Los murmullos siempre eran los mismos: una bruja y un judo; han trado la peste conellos. Alejandro y Kate se estaban tomando un breve descanso en un banco de la plazadelmercado,cuandolosancianosdelconsejoseenfrentaronaellos. Es verdad lo que dicen, que habis trado la peste a los inocentes de aqu, solo para haceros un nombre al tratarlos? pregunt uno de ellos con tonoacusador. Alejandrolomir,desconcertado. Measombris,seor.Nosnadadelasuntodelquehablis. La peste no apareci hasta que vos llegasteis! Quiz no vino en los paos,sinoatravsdealgnveneno!Ahoranostratis,yalgunosviven. Nohemoshechonadaque... Seadelantotrodelosancianos. Todoestoesobravuestra. AlejandroyKatesemiraronduranteunossegundos. No sabemos nada de lo que nos decs insisti Alejandro. Pero, tras nuestrasobservaciones,hemosllegadoalaconclusindequehayalgoenEyam queimpidequesepropaguelapeste.Esalgonotable,sinduda,pero... Seraunprocesomuchomsnaturalquemuriesendijoeltercerodelos ancianos.HabisinterferidoenelplandeDios,comoelpropioSatans. El proceso no tiene por qu ser tan natural. Hemos visto en el pasado algunasmanerasdeatenuarlamaldicin... Lo veis! Brujera. Seal a Kate. Ella es una bruja. Despus se volvihaciaAlejandro.Vossoisjudo. Padreehijaselevantaron. Losojosdelancianoseentrecerraron. Vos sois el diablo y ella es una bruja, y estis utilizando vuestros malvadosvenenoscontranosotrosleespet.

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Trasintercambiarunarpidamirada,AlejandroyKatedieronmediavuelta yecharonacorrer.Lossiguiuncorodemaldicionesyunalluviadepiedras. Blackwellsemostrasombradoporlanoticia. Confiesomisrecelos,peromecuestacreerlodevos. Debiscreernoscuandodecimosquenotrajimoslapesteconnosotros. Peroelcaballeronegrodijoquesoisjudo. Alejandrolomirdirectamentealosojos. Losoy. Aunquenoactuiscomounjudo. Alejandro no manifest lo que su airado corazn le dictaba: Y cmo se suponequeactaunjudo?.Encambio,dijo: Todas mis acciones han sido para ayudar a las personas de esta ciudad a costadeponernosamyamihijaenpeligro. S, lo he visto yo mismo reconoci Blackwell, que observ cmo Alejandro guardaba sus pertenencias en la bolsa de viaje. Necesitaris provisiones. Os dar lo que pueda, aunque ser poco; sin comercio, mi despensaesescasa. No privis a vuestra familia respondiAlejandro. Nos arreglaremos pornuestracuenta.Lohemoshechomuchasvecesantes.Metilamanoenla bolsa y sac dos monedas de oro, que puso en la mano de Blackwell. Por nuestro alojamiento. Os damos las gracias por la generosidad de vuestra familia. Blackwellmireloro. Yo os la doy a vosotros por la vuestra, mdico y princesa. Entonces los sorprendi cuando aadi: No os delatar. Ahora marchaos con Dios, antes dequecambiedeopinin. LoharemosafirmAlejandro. Mont en su caballo y subi a Kate a la grupa. Salieron a travs del cementerio,sindescubrirelsecretodeEyam. Sir John Chandos esperaba fuera de la carretera que sala de Eyam, a sabiendasdequesuspresasacabaranporserexpulsadasdelaciudadenalgn momento, cuando la semilla de la desconfianza que haba sembrado diera sus frutos.HabaestadoalltodoeldaconBenotasulado,yhechotodoloposible para no hacer caso del hombre, que no lo dejaba en paz con sus constantes quejas:tenahambre,tenased,ledolaeltraserodetantoestarmontado... La larga espera no era nada nuevo para Chandos, que haba conocido muchas en la guerra, cuando el adversario se tomaba su tiempo para presentarse. No lamentaba no ver las justas ni los juglares de la boda de Isabella, aunque s le dola perderse las maravillosas voces de los cantantes que

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haban llevado para endulzar el aire. Se pregunt si los msicos tendran el adecuado talento para ahogar la estridencia de la novia. Solo caba esperar que ella se mantuviese callada y no estropease los esfuerzos de su padre, pero eso eraalgopocoprobable. Su lealtad le exiga permanecer all, a muchas millas de Windsor, en compaa de un hombre que despreciaba, para esperar a un hombre que admiraba y a una mujer que, en el fondo de sucorazn, no quera atrapar. Dej quesumentevolviesealaniezdeKate,cuandollehabaenseadoajugaral ajedrezyhabaacabadoporencontrarenellaunmagnficorival. Se vio arrancado de estos agradables recuerdos por la quejumbrosa voz de Benot. Debobeber,omorir! No creo que ese feliz acontecimiento ocurra lo bastante pronto, pens Chandos mientras Benot desmontaba. Observ al hombre coger el odre de la monturaydirigirsehaciaelarroyueloquecorraalolargodelcamino. Alejandro gui al caballo a travs del bosque al paso ms rpido que consider prudente, a sabiendas de que deban permanecer a cubierto el mayor tiempo posible. Pero muy pronto se encontraron en el linde de un grupo de rboles, el ltimo tramo cubierto antes de que la carretera cruzase un prado. Ms all desapareca de nuevo en un espeso bosque. Pero, para alcanzar aquel refugio,tendranquepasarporlazonaabierta. Desmontaron y fueron hasta el linde todo lo que pudieron. Durante unos minutos, ambosobservaronel bosque opuesto, atentos a cualquier seal de que sirJohnestuvieseallalaesperadesuaparicin. NoveonadadijoAlejandro. YotampocosusurrKate.Peroelcoraznmedicequeestall. Cuandouna bandada depjaros se levant de entrelos rboles al otro lado delprado,Alejandrosupoquesuhijatenarazn. All dijo Kate, y seal el arroyuelo donde Benot estaba bebiendo. Noveoanadiems. PeroChandostienequeestarcerca.Alejandrocoloclamanosobrelos ojosamododeviserayvolviamirar,escudriandocadadetalle. Undestellocaptsuatencin. Mira a la derecha, a unos diez pasos de Benot. Veo una sombra que no puedeserunrbol.Solouna. LoveoconfirmKate. Puedesdispararle?

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A Benot desde luego respondi ella en voz baja. Pero entonces nos descubriremosaChandos,ylsepondrfueradealcance.Hizounapausa. Intentar acudir en ayuda de Benot, pues de lo contrario se sentira avergonzadoantesurey.Cuandolohaga,servulnerable. EntoncesdisparaprimeroaBenot,porquedebemosmatarlosaambos. Katealzlosojoshacialconunaexpresindetotaldesconsuelo. Padre,noestoyseguradepoderhaceresto... Entonces l nos encontrar. Me matar y te llevar a ti de regreso a Windsor.SoloDiossabeeldestinoqueteaguardaall. Ella espi desde detrs del rbol por un momento, y despus mir de nuevoaAlejandro.lviolaslgrimasensusojosyasinticonairegrave,como si quisiera asegurarle que lo que iba a hacer era absolutamente necesario. Ella tragsalivayluegovolviacentrarseensupresa. Vio a Benot que llenaba el odre y caminaba a lo largo del borde de la carretera hasta donde aguardaba su caballo, oculto entre los rboles, segn crea. Coloc una flecha en la cuerda del arco y apunt con cuidado. Tir lentamente de la cuerda hasta que qued tensa, y entonces, con el aliento contenido, solt la flecha. Antes incluso de que bajase el arco, Benot cay, con unaflechaenelpecho. Hacadodijo. Y,talcomohabaprevisto,sirJohnaparecialavista.Katepusootraflecha en el arco y apunt al objetivo. Tena un disparo limpio mientras el caballero arrastrabaelcuerpodeBenotalbosque.Tenslacuerda. Peroletembllamanoy,pasadosunossegundos,bajelarco. Nopuedomusit.Noestenmialmamatarlo. Alejandro no dijo nada, consciente de que su propio corazn habra detenidosumano,talcomolehabasucedidoaKate.

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Alex no haba odo acercarse a Caroline, tanta era su concentracin. As que cuando ella le pregunt qu tena en la mano, l se apresur a cerrar los dedos alrededordeltesorodemetalyocultarlodetrsdelaespalda. Nada. Djamelover,porfavor. De muy mala gana, el chico le tendi la caja de metal. Caroline la mir por unmomentoyluegoalzlavistahacial. Quesesto? Noestoyseguro. No menta, pero tampoco le deca toda la verdad. Haba querido abrir la cajademetaldesdelanocheenquelahabacogido,perolaoportunidadnunca se le haba presentado. Ese da, con Kristina ocupada con Evan y su madre ausente, su padre descansando y todos los dems trabajando en los sembrados... Haba estado bregando durante una hora con ayuda de un pequeo destornillador, y al fin haba tenido xito. Despus de mirar el contenido del quenoentendanada,estabacolocandolatapacuandoapareciCaroline. l la mir con expresin desdichada, sin decir nada pero pensando: Por quhastenidoquevenirprecisamenteahora?. Dndelaconseguiste? Alexagachlacabeza,conexpresinculpable. Dmelo. Lacogdelapatadelguila.Dondecaypap. Al or esto, Caroline se enterneci y se agach para ponerse a nivel de los ojosdeAlex.

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Entoncesestoesimportanteparati.Nolosabacuandotepedquemela dieses. Hizo girar la caja en las manos. Solo quiero mostrrsela a Michael y despusteladevolver.Lacuidarbien,teloprometo. De pronto, l estornud muy fuerte. Luego tosi con un sonido seco y rasposo. Estsbien?preguntCaroline. Esocreo.Seencogidehombros. Muybien.Noseteocurraponerteenfermoahora. Nolohar. Alex la sigui con la mirada cuando ella sali de la habitacin con su tesoro. De improviso dejaron de flotar. Janie sinti la encantadora solidez del fondo cuando los cascos de Jellybean hicieron contacto, unos pocos metros ms arriba del punto sin retorno. Con cada paso estaban cada vez ms afuera del aguaymuyprontollegaronalaorilla.Janiesevolviymiralaorillaopuesta; vio al hombre que arrastraba al compaero herido a lo largo de la orilla, hacia loscampamentosdelpuente. El agua chorreaba del caballo y de las prendas empapadas de Janie. Todava montada, la yegua se sacudi violentamente, y Janie apret los dientes para no morderse la lengua. Luego Jellybean ech a trotar, como si notase la urgenciadelviaje.Janietirdelasriendasparadetenerlayseape. Se quit las ropas mojadas y adheridas a la piel. Apenas si notaba las manos mientras retorca los pantalones y la chaqueta para quitarles el agua. Cada retorcimiento era una tortura cuando la sangre caliente intentaba volver a los dedos helados. Puso las botas boca abajo para vaciar el agua, y despus las golpecontraeltroncodeunrbolparaquitarloquepodaquedar;cadagolpe le enviaba una dolorosa sacudida por la columna. Solo aquellos artculos que haba colocado arriba de todo en la mochila estaban secos; los pantalones de recambio se haban empapado, y tambin el jersey de lana que haba llevado. Tena calcetines, ropa interior y una camisa secos, y una manta con una punta ligeramente hmeda. Envolvi todo lo dems en la chaqueta y lo at en un bultochorreante.LuegoJanieCrowe,lamujerdelapradera,volviamontaren Jellybeanenropainterior,calcetinesycamisa,yenvueltaenlamanta. Veinte kilmetros de temblores pens, todos cuesta arriba. Busc el solyloencontrdirectamenteencima,alsur.Acababadepasarelmedioda. Michaelsacudilacajademetalyescuchparasabersihabaalgunapieza sueltaenelinterior.Nooynada.

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No s lo que es le coment a su esposa. Pero creo que habra que abrirla y ver lo que hay dentro. Puede que sea algn artilugio de rastreo. Si lo es,contendrunchipdealgntipo. Sostuvo la caja con el brazo extendido al mximo para que sus cansados ojospudiesenleerlainscripcingrabadaenunlateral. 908.Mepreguntoqusignificar. Quiz es parte de una serie. Un nmero de rastreo para un programa de repoblacin o lo que sea, pero no creo que sigan rastreando. Asegrate de volver a montarla correctamente, o tendrs que ser t quien se lo explique a Alex. S,querida. Seralamenordesuspreocupaciones.Dejlacajaenlamesayfueabuscar su caja de herramientas.Alex miraba desde la puerta mientras Michael quitaba latapadelacajacondestornilladoryalicatescomolhabahechoantes. La maldita cosa est construida como un tanque coment Michael mientrasseesforzabaparaabrirla. Al fin, la tapa sali disparada y cay medio metro ms all. Desde el umbral,Alexsoltunaexclamacin.CorriarecogerlayselallevaMichael. NocreoquehayasufridoningndaodijoMichaeldespusdeecharle una rpida ojeada. Dej a un lado las herramientas y mir en el mecanismo de lacajamisteriosa.Trememilupa,cario,porfavor. Carolinefueabuscarlalupa. Aqutienes,Sherlock. Gracias. Coloc la lupa sobre la caja abierta y escudri el interior. Aqu hay un chip, y algo que parece un pequeo transmisor. Dej la lupa en la mesa y mir a su esposa.Ahora mismo, si hay alguien ah fuera prestando atencin,cosaquedudo,creerquesomosunguila. Jefe,estpasandoalgocurioso. BrucedejaLanyysalialpasillo. El908vuelveaestarenlnea. Elguilahabaestadofueradecontactoduranteuntiempodespusdeque habanllegadoalaconclusindequecaminaba. ApareceydesaparecedijoFredo.Clavunachinchetaenelmapaenel lugarindicadoporlascoordenadas. Brucemirelmapatopogrfico. Estenlamontaa.Algunavezhizoestoantes? Noqueyosepa. Enaquelmomentolatransmisincesdeltodo.Durantevariosminutosno huboningunaseal;entonces,conlamismabrusquedad,comenzdenuevo.

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Esto no lo entiendo. Solo dejan de transmitir cuando se abren.Aunque el pjaro est muerto, el aparato seguir transmitiendo hasta que se le acabe la batera. BrucecorridenuevoalahabitacindeLany. Dijistequehabaismatadounguilaquetenaunacajaenlapata. Ases. Osllevasteiselguila? No,ladejamosall. Conlacajaenlapata. Ellaasinticonungesto. Espera un minuto dijo al cabo de unos segundos. Envi a Alex a buscarelhacha.Lahabadejadoenelsuelocercadelacolumna. Alex?Elniopequeo? S. Pudolllevarselacaja? No sin...Lany seinterrumpi,al recordarquehaba vistosangre en las manos de Alex y se haba preguntado si habra tocado a Tom sin que ella lo viese. Bruceacablafraseporella. Nosincortarlelapata. Aqutienes,campen,comonueva.Michaelpusolacajaenlamanode Alexylepalmealcabeza.Porfavor,gurdalaenalgnlugarseguro. Alexcogielpequeocubodemetalyfuealahabitacindesuspadres.Su padre dorma; de nuevo, pens. Guard su tesoro de metal en la caja de maderaquehabasobrelacmoda. Janie ya no saba dnde estaba el sol, pues los rboles que flanqueaban la carreteraleobstruanlavisin.Seaferrabaprecariamenteallomodelayegua,y solo miraba al frente de vez en cuando para saber si el animal segua el rumbo correcto. Haca varios aos que no pasaba por ese camino y, aun en su estado cercano al delirio, el deterioro del pavimento la sorprendi. Lo nico que vea mientras avanzaban ladera arriba eran los trozos de asfalto, porque levantar la cabezarepresentabademasiadoesfuerzo. Haba enredado los dedos helados en la sedosa crin de Jellybean; era la nica manera en que poda sujetarse. Las riendas colgaban del cuello del caballo, y se balanceaban rtmicamente mientras suban. Los pasos del animal eran lentos y pesados, y Janie comenz a preguntarse si Jellybean tendra las

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fuerzassuficientespararecorrertodoelcamino.Notenaideadeloqueharasi layeguanodabamsdes. Pero el animal resisti. Trece horas despus de iniciar el viaje con el alba, llegaron al recinto. La verja estaba cerrada, tal como Janie esperaba que estuviese. Sin desmontar, cogi la cadena de la campana y la hizo sonar una y otra vez. Se abri la verja y vio a Michael, que levantaba una mano y sujetaba las riendas. Hizo entrar a Jellybean y cerr la verja en el mismo momento en queJaniesedeslizabadelamonturaycaaalsuelo. EntonceshatocadolasangredijoBruce,alarmado.Tuvoquecortarle lapataparacogerlacaja,yhatenidoquehabersangre. El guila ya estaba muerta le record Lany. Yo le haba cortado la cabeza.Elcoraznyanoestarabombeando. Cuntotiempoantes? Nolosconexactitud.Quizunosquinceminutos. En ese momento, la sangre deba de estar asentndose en las extremidades. Si tir de la caja para sacarla, lo que hubiese en la pata tuvo que derramarse. Respir profundamente. Si el pjaro estaba infectado, l tambinloestar. Sabesculeselpromediodeinfeccinentuspjaros? No. No les hemos hecho pruebas. Ninguno de ellos se enferma, as que no le vimos mucho sentido. Pero pueden ser portadores, eso lo sabemos a cienciacierta. Lanyselevantycomenzapasearseporlahabitacin. Tenemos que comunicarnos con ellos de alguna manera y hacrselo saber.Otroemail,unapalomamensajera,algo.Hayquedecrselo! Bruceleapoyunamanoenelhombro. Por favor, no te espantes. Esto tarda mucho tiempo en desarrollarse, quiz semanas, por lo que hemos visto. Crece poco a poco y se mueve lentamente; la dificultad es que, cuando se manifiestan los sntomas, la enfermedadyaestbienavanzada. Hapasadocasiunmesdesdequeocurri. Nomelohabasdicho. No me lo preguntaste. Oh, Dios gimi Lany. Responde a algo, a algnantibitico? ltitube,aunquenoestabamuysegurodeporqu. Acabamos de empezar a trabajar en algo que esperamos que funcione, pero todava no lo hemos puesto a prueba. Nos quedan algunos antibiticos antiguos: estreptomicina, aureomicina, algunos pocos de los antibiticos

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anterioresalDRSAM,peroningunodeelloshademostradosercompletamente eficaz.Parecemutarseconlamismavelocidadconqueloatacamos. Lany se dej caer en la silla y cerr los ojos. Ech la cabeza hacia atrs por encimadelrespaldo. Se trata de un nio muy, muy especial. No podemos permitir que enferme. Brucesepreguntqupodatenermsdeespecialquecualquierotronio, peronolodijo. Qudemoniosvamosahacer?selamentLany. En el silencio que sigui, el pitido de su ordenador porttil en el bolsillo de Brucesonagloria. Jcasasola????????????? Ha regresado exclam Lany eufrica. Casa, dicen. Ha tenido que volver a la montaa. Oh, gracias a Dios. Estar all para cuidar de Alex si cae enfermo. Dios sabe lo que puede hacer por el chico, pero lo har mejor que cualquierotro. Brucenodijonada.Alcabodeunrato,manifest: Puedes enviar una respuesta si quieres. Solo escribe: A salvo; nada ms.Tendrquebastar. DeacuerdodijoLany.Gracias. De inmediato escribi lo que le permita y apret la tecla de envo. Cuando vio que el mensaje haba sido enviado, cerr la tapa del ordenador e hizo ademndeguardrseloenelbolsillo. No, lo siento. Bruce le tendi la mano. Creo que me lo quedar un pocoms. Lany se lo dio de mala gana y sinti su vaco cuando estuvo fuera de su control. Bruce se lo guard en el bolsillo; despus cogi una silla y la coloc delante de ella. Sesentylamir directamentea la cara, como si fuese a hablar deunasuntomuygrave. Esamujer,Janie,culessuapellido? Lanypensquesuinterserademasiadograndeparasercasual. No lo s minti. Nunca usamos nuestros apellidos; no parece tener muchosentido. Nuncaostemencionarsuapellidodesoltera? No. Suhijo,cmohasdichoquesellamaba? Alexrespondielladespusdeunbrevetitubeo. Quedadtiene? Sieteaos.

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Asquenacidespusdelsegundoataque. S. Dijistequepodacuidardel.Culerasuprofesin? No conozco muy bien a esas personas respondi Lany, as que en realidadnoestoymuysegura. NopasanadadijoBruceenvozbaja.Noesimportante. Caroline puso dos grandes piedras lisas en la cocina para calentarlas y despus las llev en una sartn al dormitorio de Janie y Tom. Levant las mantas y vio que Janie todava temblaba violentamente, aunque estaba envueltaenlasprendasdecama.DeslizlasartnjuntoalaspiernasdeJaniey volviataparlaconlasmantas. Piedras calientes, como en los buenos viejos tiempos le susurr a su amiga.Notardarsenentrarencalor. Tom estaba sentado en una silla junto a la cama, pero Janie no sali del delirio durante varias horas, durante las cuales Alex tambin permaneci all. Mientras su padre miraba, el nio controlaba el pulso de la madre, tomaba su temperatura, escuchaba su respiracin, y lo apuntaba todo en su pizarra. Cuando se qued dormido acurrucado contra su padre, Caroline y Kristina se turnaron para vigilar las constantes vitales. Janie se orin en plena noche, y fue Caroline quien la limpi, le puso otro camisn y cambi la ropa de cama. Janie abri los ojos en mitad de todo esto y le susurr las gracias. Caroline sonri y musit: Tedevuelvoelfavor,compaera.Tedevuelvoelfavor.Recuerdasloque tyBrucehicisteispormenLondres? Unahoraantesdela madrugada,cesaronlostemblores.Janieabrilosojos y vio a su marido y a su hijo abrazados y profundamente dormidos en el catre. Se levant apoyada en un codo para mirarlos mejor. Tom pareca ms viejo desde la ltima vez que lo haba visto, menos de dos semanas atrs. Se pregunt cmo poda ser. Pero haba ms paz en su expresin de la que haba habido cuando se march para Orange. Vio una nica muleta apoyada en la pared cerca del catre; era un progreso y esperaba que eso significase que estaba saliendodeladepresin. ADiosgracias. Ella ansiaba abrazarlo con desesperacin. Pero lo que ambos necesitaban eradescanso. Alexllamenvozbaja. Tendilamanoyletocelbrazo,ylsedespert. Nodespiertesatupadre.

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El nio se levant del catre con mucho cuidado y se desliz debajo de las mantas con su madre.La rode con sus bracitos,ysu pijama de franela se peg aellacomoelvelero. Bruce dej a Lany al vigilante cuidado de Fredo y otro hombre, y fue a sus habitaciones. Cuando se mir al espejo despus de lavarse la cara, se dijo: Ella no me reconocer. Se quit los pantalones, que cayeron al suelo con un golpe sordo.Sehabaolvidadodelordenador.Lorecogiyabrilatapa. Porquno?,pens. Dejndosellevarporelimpulso,tecleunbrevemensaje: PasaraJdeB:Leeds Apretenviarydejqueelmensajevolase,parabienoparamal. SteveRoymirlapantalladelordenador. B.Leeds?Qudemonioeseso?Pasarqu?Nohaymensaje. No lo s respondi Linda. Quienquiera que sea B. Leeds, tiene los dedos muy gordos. Apret los dos puntos en lugar del punto. Simplemente psalotalcomoest.Debedesignificaralgo,oLanynolohabraenviado. Quiznoloenviella. Semiraronelunoalotroduranteunmomento.Finalmente,Stevedijo: Voy a pasarlo. Quiz signifique algo para ellas dos que nosotros no sabemos. Comunic que estaba a salvo, y eso es una tranquilidad, pero seguimossinsaberqupasall, ysitienen algncdigonuevoentreellasdos, no quiero estropear nada. Escribi unas rdenes y retransmiti el mensaje al recinto. Pero te dir una cosa. Creo que es hora de que vayamos a hacer una visita al otro lado de la montaa. Palme el hombro de Linda. Comuncaselo,porfavor. Kristinafuelaprimeraenresponderalsonidodelacampanilla. EsunmensajeparaJaniedijo. Selevantyfuealdormitorio,dondetodosdorman. Seacercalacamaysesentenlasillavaca.Janieabrilosojos. Cmoests?preguntKristinaenvozbaja. Me siento como si hubiese escalado el Everest respondi Janie con un hilodevoz.Estoytancansadaquenisiquierapuedopensar.Luegohizoun

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esfuerzo para levantarse apoyada en un codo. Pero Lany todava sigue all... Tengoqueavisarlesdequelahancapturado. Les enviamos un mensaje para comunicarles que habas regresado sola. Ellosnosrespondieronqueestabaasalvo,peronosabemosnadams. Janieserecostdenuevo. Asalvo...GraciasaDios. Pero acaba de llegar otro, que ellos quieren que te pasemos a ti. Es extrao; nadie ha conseguido saber qu significa. Creemos que puede ser parte deunmensajequenollegcompleto. Qudice? Pasar a J de B: Leeds. Nadie ha conseguido deducir quin es B. Leeds. Lo enviaron por el ordenador de bolsillo, as que Lany tiene que estar all con quienseaqueloenvi. Leeds. Algo se despert en el cerebro todava confuso de Janie, pero no pudo recordar qu era. Se sent lentamente yse levant de la cama, con mucho cuidadodenodespertaraAlex. Sermejorqueleecheunaojeada. Atraves la casa en pijama, un tanto tambaleante, y fue al ordenador. Kristina se mantuvo cerca de ella. Se sent a la mesa y ley el mensaje, que an estabaenlapantalla. No escribe muy bien coment Kristina. Tecle los dos puntos en lugardelpunto. Espera un momento, no hay dos puntos en el teclado del ordenador de bolsillo. Quizloenviarondesdeunordenadornormal. Depronto,elcerebrodeJaniefuncionconclaridad. Aunquefueraenunordenador,no tienesentido afirm, observando el teclado. Hay que apretar las maysculas para escribir los dos puntos, de lo contrarioespunto. Kristinaseacercmsalapantallaymirdenuevoelmensaje. Claramentesondospuntos. Entoncestienequeserintencional. PasardeJaB:Leeds.Janielomir. Leeds.B.Leeds.ByLeeds. Oh,Diosmosusurr. Bruce, y Leeds. Haban tenido su primera cita en Leeds cuando ella estaba en Inglaterra, en un restaurante que ocupaba un edificio que antes haba sido unafbricadejuguetes. Peronopodaser. Nopuedeser. Qunopuedeser?preguntKristina.

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Todavanoestoysegura,dameunminuto. Pinch el botn de respuesta y escribi la palabra juguetes. Puls enviar, y despus cruz los brazos sobreel pecho como siquisiese protegerse de algo. Permaneci sentada ante el ordenador un rato ms, balancendose atrs y adelante, mirando la pantalla, a la espera de una respuesta. Cuando le pareciquenollegaraninguna,selevant. Tengo que volver a la cama. Todava estoy agotada. Si llega algn mensaje,avsame. Alex continuaba en la cama; no se haba movido de la posicin en que estaba cuando ella se haba levantado. Retir las mantas y sinti de inmediato unaoladecalor.Busclasartnconlaspiedras;enalgnmomentodelanoche, Carolinelahabasacado. Janie apoy la mano en la frente de Alex. Estaba caliente y seca, y las mejillasdeuncolorrojobrillante. Destelllaluzdemensaje. Hola,JanieledijoBrucealordenador.Cuntotiemposinverte. UnossegundosmstardeseencontrabadelantedelapuertadeLany,entre los dos guardias, sin recordar cmo haba llegado all. Cuando la mujer respondialallamada,ldespidiaFredoyalotrohombre. Quieresvenirconmigo?pregunt. l le habl mientras Lany lo acompaaba. No se molest en preguntarle qutalhabadormidoosiestabamstranquilaquecuandollahabadejadola nocheanterior.Fuedirectamentealgrano. LamujerconlaqueviajabasesJanieCrowe.Pusoelordenadordelante deella.Laluzdelmensajetitilaba.Ellalocogiyyaibaaabrirlo,cuandoBruce la detuvo. Espera un momento. Todava no mires. Esta maana le envi un mensaje, y emple una palabra que poda provocar una reaccin, si es que era ella. Mir la luz que parpadeaba. Ser un mensaje corto. Si tengo razn, probablemente dir juguetes. Bruce mir a Lany a los ojos y aadi: Adelante, brelo. Si es eso lo que dice, entonces creo que haremos un viaje al oeste. Sin dejar de mirarlo, Lany acerc la mano y cogi el ordenador. Abri la tapa y apret la tecla de recibir, y mir solo lo suficiente para leer la palabra en lapantalla. Caray!exclam.Lomir.Qudebohacer? Respondefbrica.

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Sir John lament que hubiese sido Kate y no el judo quien haba eliminado de estemundoaldetestablebarnfrancs,perohabasidoellalaquehabatallado la flecha que l haba sacado del pecho de Benot, y la que saba cmo atravesara el aire. La punta era de madera, no del hierro forjado que los arqueros del rey Eduardo utilizaban, pero era dura y bien afilada, lo bastante fuerte para cumplir su objetivo. Haba atravesado las costillas de Benot hasta alojarse en la parte superior del pecho, y por unos momentos haban brotado grandes chorros de sangre. Cuando sir John la arranc por el astil, el ruido le habaprovocadoarcadas. El cuerpo todava sangrante de Benot estaba atravesado sobre el caballo, los ojos siniestramente abiertos. El nico sonido era el zumbido de las moscas que se haban reunido alrededor de la herida. Sir John permaneci sentado en su propia montura y, con la paciencia del veterano, esper en el bosque, a un lado de la carretera, consciente de que tarde o temprano Alejandro y Kate tendranquesalirdesuescondite. El exuberante follaje primaveral era un buen refugio; se ocult detrs de unos arbustos con la espada desenvainada. Haban pasado horas desde que la bandada de pjaros haba delatado su posicin y permitido a Kate el disparo mortal. Sir John se maravill ante su paciencia, pero en algn momento tendranquemoverse.lestaraallcuandolohiciesen. Las sombras eran largas cuando al fin aparecieron. El caballo en el que montaban pareca estar bien entrenado, porque avanzaba por la carretera flanqueada por los rboles sin hacer casi ruido. Chandos les dedic un gesto de respetuososaludocuandopasaronantel.Peroahoralostena.

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Alejandro no se dio cuenta de que Chandos estaba directamente detrs de ellos hasta que oy la exclamacin de sorpresa de Kate al sentir la punta de la espadaquepresionabacontrasusriones. HacedgirarelcaballolentamenteoyquedecaChandos. Alejandro detuvo al caballo e hizo que diese media vuelta para enfrentarse asucaptor. Detrs de sir John, atravesado sobre la montura del otro caballo, vio el cuerpo de Benot grotescamente contorsionado, y comprendi que haba comenzado el rigor de la muerte. Exhal un largo suspiro, pero no hizo ningn comentario.Encambio,miraChandosalosojos. Volvemos a encontrarnos, seor, despus de todos estos aos. En otras circunstancias,diraqueesunplacer. Sinapartarlaespada,Chandosreplic: Os devuelvo el mismo sentimiento, mdico. Mir a Kate. Mis disculpas, seora, si acabo de causaros alguna herida; no era mi intencin hacerosdao. Olvidad las cortesas dijo Alejandro. Qu intencin tenais al levantarlaespada,sinoeraparacausardao? Hubounapausa. Paraconseguirunademora.Quieroqueloreconsideris. Queconsiderequ? Llevarosaladama. Ah, s, bueno... Lamento decir que no puedo. Es mi hija, y no voy a separarmedeella,seor. Ella es, seor, la legtima hija del rey de Inglaterra por decreto papal, lo cual, aunque quiz no os deis cuenta en virtud de vuestra fe pagana, tiene el mismo valor que la palabra del propio Dios. La estis secuestrando, un delito contramirey,ytambinahoracontraDios,ambospuniblesconlamuerte. La muerte. La palabra se pos sobre l como un sudario. Para qu haba ido hasta all tras todos esos aos? Desde luego, no para encontrar la muerte; no, era para proseguir una vida que l ya saba que sera demasiado corta por muchoquedurase.Paraconseguirlo,tendranqueescapardeesehombre. Pero no podran escapar compartiendo el mismo caballo. Alejandro saba que Chandos no tendra ningn problema en abandonar el cadver de Benot y perseguirlos si pretendan fugarse. Sin embargo, se irgui en la silla; al notar el desafoensupostura,Katelosujetconfuerza. Ella es tanto mi hija como si hubiese sido engendrada por mi simiente. Desde luego, mucho ms de lo que es hija del hombre de cuya simiente fue engendrada por alguna cruel jugarreta de la naturaleza. Decidme por qu no debollevrmeladeestaisla,contodassusamenazascontrasuseguridad.

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Porque, si lo intentis, me trabar en combate con vos y moriris. Y porque, si la liberis, yo la proteger, os lo juro, sin haceros ningn dao. Permitir que vos escapis; el rey no me acusar si regreso sin vos. Solo quiere recuperarasuhija. Sin hacer caso de la oferta, Alejandro seal a Benot y despus volvi su atencinasirJohn. Qu triste destino ha afectado a vuestro camarada? Tiene muy mal aspecto. Chandos sac de la aljaba la flecha que haba extrado del cuerpo de Benot y se la arroj. En una reaccin instintiva, Alejandro la cogi al vuelo y le ech unaojeadaantesdedevolverla. Plumas de ganso seal Chandos. He visto este diseo antes en una flecha. AhorafueelturnodeKatedeponersetensa. Por supuesto, no puedo tener plena seguridad de quin utiliz este proyectil. En la prisa de vuestra fuga, quiz la habis dejado caer y quiz la recogi algn asaltante que la utiliz contra el desdichado barn. Sonri sarcsticamente.Oalgoporelestilo. Sin duda, eso es lo que ocurri manifest Alejandro. Pero, decidme, solo para satisfacer mi curiosidad, por qu medios conseguiris proteger a mi hija? LatomarcomoesposacontestChandosdespusdeunalargapausa. Fue una respuesta que pill a Alejandro totalmente desprevenido. Haba esperadoorunjuramentodecaballerooquizuntratoconelrey. Perosisoisunviejo! Chandoslanzunacarcajada. Bienpodraismirarosenelespejo,seor. Soysupadre,nosumarido. ChandosdescartlasprotestasdeAlejandroeinsisticonsuoferta. No es extrao en un hombre de mi edad que tome una esposa joven. La experiencia es una cualidad deseable en un marido, as me han dicho. Si la dama me acepta, su seguridad y posicin dentro de la familia real estarn aseguradas. Mir a Kate, aunque continu hablando con Alejandro. Prometo que la tratar con bondad y respeto. Nunca le faltar nada de lo que puedadesear. Perocasilatriplicisenedadysoisunguerrero!Ellaes... Ellaesqu,unamujerdevotayserena?Hablemosconfranqueza.Sque es una mujer de gran virtud y honor, pero hay quienes afirmaran, con cierto fundamento, que es una bruja. Es una traidora a su familia y, si mis sospechas son correctas, una asesina, aunque solo los aqu presentes necesitan saberlo. Se

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la puede acusar razonablemente de muchos actos viles y punibles. Una mujer asrequieretodalaproteccinquepuedaconseguir. Alejandro permaneci inmvil y silencioso, asombrado por la crueldad de la diatriba de sir John. Sin embargo, estaba garantizado que uno de ellos sobreviviraaesteencuentro. Sevolviparamirarasuhija. Padre, por favor... dijo Kate en voz baja. Esto es un asunto que me correspondeamdecidir. KateseapedelagrupadelcaballoyfuejuntoasirJohn. Vuestras palabras son duras, seor, pero no puedo negar que estis en lo cierto cuando decs en qu me he convertido. Suplico vuestra indulgencia. En diferentes condiciones, quiz habra escogido un camino ms comn, quiz no me habra visto forzada a vivir fuera de la ley contra el rey. Pero vos mejor que nadie deberais saber que fue el propio rey quien me forz a hacerlo. No obstante, a pesar de saber todas estas cosas terribles, me hacis este gran honor de pedir mi mano. Si nuestras circunstancias fuesen diferentes, vuestro ofrecimiento me llenara de orgullo, sera digno de mucha consideracin, y la diferencia de edad tendra poca importancia. Mir a Alejandro por un instante. Insistira a mi padre para que aceptase vuestra propuesta en mi nombre. Alejandrointenthablar,peroellalevantlamanoparahacerlocallar. Pero no puedo imaginar ninguna situacin que lleve a mi hermana a dejar de atormentarme. Su odio hacia m es implacable y, al parecer, imposible deolvidar. Tengo cierta influencia con el rey replic sir John con voz suave. Intercedera en vuestro favor. Adems, Isabella muy pronto viajar a Francia consumarido.Suodiosurgedelaenvidia; tieneenvidiadevuestrabondadosa naturaleza, vuestra belleza, de vuestra inteligencia... Estos son tan solo unos pocos de los muchos atributos que he llegado a admirar en vos, ahora que sois unamujermadura. El rubor apareci momentneamente en las mejillas de Kate, pero su expresinseendurecienseguida. Sois mucho ms amable de lo que me merezco, y por eso os doy las gracias una y otra vez. Pero ya no soy la dulce nia que conocisteis aos atrs. Hevistomuchascosasenmisviajesyconozcomuybienlascostumbresdeeste mundo cruel. No encontraris en m a una cultivada dama de la corte de Windsor, si ese es vuestro deseo. Siempre buscar estar lejos de aquel lugar; no tieneningnatractivo param.Tampocoabandonarnuncamsalpadrede mi corazn,noimportalodurodenuestrocamino.

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Chandos mir a Alejandro por un momento antes de mirar de nuevo a Kate. Os pido que lo reconsideris. Viviris con todas las comodidades que puedeofrecerosunmaridoconmedios. Os dir lo mismo que le dije a mi hermana: ya he estado casada, y no me volver a casar hasta que encuentre el mismo amor que tuve con Guillaume Karle. Laespadasemoviligeramente. No encontrasteis esta clase amor con Chaucer? Al ver que ella no responda, Chandos aadi: Era fcil de ver la atraccin entre vosotros dos, inclusoparaalguiencomoyo,quesefijapocoenlosidiliosquelorodean. Noreplicellaenvozbaja.Esunhombredevala,perono. EllaoshahechoconocersussentimientosintervinoAlejandro.Nose casarconvos. Kate observ en silencio mientras aumentaba la tensin entre el hombre que ella llamaba padre y el caballero que habra sido su paladn, si ella lo hubiera aceptado. Finalmente, despus de exhalar un largo suspiro, sir John manifest: Bueno, supongo que entonces el asunto est resuelto. Levant la espada con tanta rapidez que ni Kate ni Alejandro la vieron hasta que estuvo apoyada en el pecho del mdico. Dado que vuestra decisin no es de mi agrado, ambos vendris conmigo y os enfrentaris a las consecuencias de vuestroscrmenes. Midulcecompaero: Tiemblo ahora mientras escribo estas lneas y ruego que en los prximos das no tenga que aadir otras, todava ms trgicas. Guillaume est enfermo de sarampin. Hay tantos enfermos, que uno solopuedepensaren la peste de aos atrs. Yo misma no estoy afectada; de muy pequea ca enferma con una prolongada fiebre y un sarpullido rojo, y ahora debo suponer que ya tuve mi visita. Algn da t y yo debemos intentar determinar por qu magia es que algunas enfermedades solo visitan a una persona una vez, incluso cuando todos losdemsasualrededorestnenfermos. El pobre nio estaba ayer tan caliente que apenas si poda tocarle la frente. Tose incesantemente y, aunque le di una infusin, no puede valerse por s mismo. Ayer se sent en su cama y comenz a llamarte a gritos; tu sirviente vino a buscarme, y corr junto a Guillaume tan rpido como pude. Cuando entr en la habitacin,haba abandonado su cama y estaba acurrucado en un rincn; sealaba el suelo y hablaba de un enjambre denegros insectosquecreaver. Le dije queno vea nada, pero

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l no quiso acostarse de nuevo hasta que cog una escoba y los barr. Barr en el aire, pues no haba nada que barrer, pero en su imaginacin haba un enjambre. Ahora est ms tranquilo, aunque la fiebre todava contina y su pobre cuerpo est cubierto de marcas rojas. Algn da quiz tengamos la magia para rascrselo en la piel y as alejar el sarampincomothicisteconlaviruela. Ahora estoy realmente sola, porque De Chauliac ha regresado a Avin. Malditas sean las palomas con sus breves mensajes! Se march hace unos das, con la promesa de quedarse solo lo necesario y ni un segundo ms, porque quiere estar aqu para celebrar tu regreso. Date prisa!Micoraznsufreconelansiadeverte. Chandos les quit los puales antes de reemprender la marcha. Se mantenan separados por la distancia de un caballo, y con cada paso hacia Windsor,aumentabasudesdicha. Cuando se puso demasiado oscuro para seguir cabalgando, Chandos les orden que se detuviesen. Hizo que Alejandro pasase los brazos por detrs de unrbol,ydespusleatlasmuecas. Id a buscar lea le pidi a Kate, pero apresuraros en volver. Si tardisdemasiado,elmdicolopagar. Encendi una pequea hoguera entre ellos, y el fantasmagrico resplandor de las llamas daba una expresin cruel al rostro surcado de arrugas de sir John, que ahora careca de toda su anterior amabilidad y mostraba una sombra expresin.Alejandro mantena un silencio absoluto, por temor a provocar la ira delhombreyqueacabasesucediendoalgolamentable. Se tranquiliz cuando sir John sac un trozo de tasajo y comenz a comer. El caballero arranc pequeas tiras de carne y le ofreci algunas a Kate, que las acept con gratitud. Antes de que sir John pudiese evitarlo, puso un trozo de carneenlabocadeAlejandro.Apartirdeentonces,Chandosnoledioms. Pas una hora casi en absoluto silencio mientrasAlejandro y Kate miraban a Chandos acabar la sencilla comida.Un pocomstarde, el caballerose levant y fue hasta su caballo, para sacar una garrafa de entre las cosas que llevaba en lasalforjas. Vinodijo,levantandolagarrafa.Querisunpoco,princesa? Ellalorechazconungesto. Como queris. l bebi, sin dejar de observar a sus cautivos. Muy prontolodominlamelancolaycomenzhablarconuntonoamargo.Noos culpo por haber eliminado al barn de Benot de este mundo. De haber sido l mi futuro esposo, supongo que habra hecho lomismo.En elmejor de los casos eraunserrepugnante.

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Porquestabaissolovosylbuscndonos?preguntKate. Porque el buen barn de Coucy estaba ansioso por regresar junto a su prometida,yporquehabaunhombreenfermoennuestrogrupoquehabaque llevarderegresoacasa. EstocaptlaatencindeAlejandro. Enfermocmo? Chandos bebi un largo trago, y luego se sec las gotas de vino de los labios. No os lo puedo decir. Tena mucha fiebre la ltima vez que lo vi, hace tres das. Imagino que ahora ya habr recibido su recompensa, sea la que sea. Cabe dentro de lo posible que De Coucy haya encontrado un motivo para dejarlo abandonado a un costado de la carretera en alguna parte, pero di rdenes a mis hombres de que lo llevasen de regreso a Windsor. Volvi a beber. Si consiguieron hacerlo, habr cierto tumulto, pero no se poda hacer otracosa.Nodejaraunhombreaunladodelcaminoparaqueselocomanlos buitresantesdequesucarnesehayaenfriado. KateyAlejandronorespondieron. Bueno, veo que no hay manera de mantener una conversacin con vosotros. Es una pena. Las charlas alrededor del fuego pueden ser muy entretenidas. SirJohndejlagarrafaapoyadaenunapiedracercanayselevant,todava notablementefirmesobresuspies,alavistadelomuchoquehababebido. Tengo que orinar dijo, al cabo de un rato. Una consecuencia de la bebida.Notardarniunmomento. ViolamiradadeAlejandrofijaenl. Sedetuvoantesdedarselavuelta,paradecir: Nocometiselerror,mdico,desuponerqueestoyborracho. Se volvi hacia un rbol cercano y dej la espada apoyada contra el tronco paratenerlaalavista. Alejandro busc frenticamente en el suelo a su alrededor mientras las palabras de Sarah sonaban en su memoria como una provocacin: Hay muchascosasbeneficiosasquesepuedenobtenerconsolomiraralsuelo. Peronoaqu,pensl. El frasco de ludano todava estaba en la bolsa sujeta a su cinto, a la que Chandos no haba dado importancia cuando lo haba registrado. Le poda ser muy til si se presentaba la oportunidad.Alejandro capt la atencin de Kate y movi los ojos hacia el lado derecho de su cinturn. Por un instante ella no parecicomprenderlo,peroenseguidaentendisuintencin. Mir a Chandos y al ver que continuaba con la espalda vuelta hacia ella, se levant rpidamente y se acerc a Alejandro. Cuando encontr la pequea bolsa, la arranc de un tirn. Verti la mitad del ludano en la garrafa, y

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despusocultelfrascoenelbolsillodesupantaln,unmomentoantesdeque sirJohnsevolviese. Yaestexclamelcaballero.Vuelvoaseryomismo. De qu hablbamos? Decamos que la peste tal vez se presente como un huspedinesperadoenlabodadeIsabella?Risinalegra.Esoesalgopor loquevalelapenabeber! Bebi largamente de la garrafa, hasta acabarse todo el contenido. Arroj el recipienteaunladoyserecostsobreelcodo. Podrais intentar dormir, seora le dijo a Kate. Hay un largo camino hasta Windsor. Yo permanecer despierto, pero no os preocupis. No me aprovechardevosdurantelanoche.Lanzunarisitayluegosuexpresinse endureci de nuevo. No soy la clase de hombre que hara eso delante del padredeunamujer. Ellaobedeciyseacostensumanta,sinapartarlamiradadelcaballero. Al cabo de unos pocos minutos, los ojos de sir John comenzaron a cerrarse; selecaylacabeza,ylalevantbruscamentemientrasluchabacontraelsueo. Deprontoestoymuycansadodijo.Quizdebaatarosavostambin, yaspoderdormir. Intent levantarse, pero las piernas no le respondieron. Una expresin de desconcierto apareci en su rostro, y se cay de lado, pero volvi a aguantarse en un codo. Trat de alcanzar la espada, como si de alguna manera pudiese manteneralejadoelsueoqueamenazabacondominarlo. Pero ni siquiera la espada de un gran guerrero poda vencer el efecto de la pocin que circulaba por sus venas; ya no se volvi a levantar y muy pronto se hundienunprofundosueo. Acompaada por los sonoros ronquidos del caballero, Kate desat los nudosdelacuerdaquesujetabaaAlejandroalrbol. Unavezlibre,lseacerc aChandosyescuchsurespiracin. Duermecomounleocoment. Ambos saban que, cuando se despertase, le dolera tanto la cabeza que preferiralamuerte. El cuerpo del hombre enfermo an yaca donde lo haban dejado, en un establo poco utilizado en uno de los apartados rincones de Windsor. El alcaide haba ordenado a dos de sus hombres que llevasen al rastreador all mientras an estaba vivo y le dejasen agua y comida, por si volva a despertar. Pero nunca lo hizo; durante varios das su cadver yaci donde haba muerto, en el calor de mayo, hasta que ya no pudieron hacer caso omiso del hedor. Lo envolvieron con la manta y lo sacaron del establo en la misma angarilla de la que nunca se haba levantado. Lo echaron a la tumba con solo una rpida

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bendicin de un sacerdote, que se mantuvo apartado del agujero de la tierra todoloquepermitalacorreccin. El casamiento de Isabella Plantagenet y Enguerrand de Coucy haba tenido lugarsinsiquieraunestornudodeningunodelosinvitados. De Chauliac mir en el cuenco de orina sagrada, pero no vio nada extrao. Suspir para sus adentros; el peso de las preocupaciones de aquel Papa dara origenaunmontndequejas,comohabaocurridoconsuspredecesores. Tal como crea le dijo el francs a Guillaume de Grimoard, que, desde suinvestiduraelaoanterior,habatomadoelnombredeUrbano,comohaban hecho otros cuatro papas antes que l. No es ms que un recrudecimiento de vuestro reumatismo. Debis descansar, santidad, o esta enfermedad os causar mayoressufrimientos. Sin duda nada me causar mayor sufrimiento que estos asuntos que tengo ante m para decidir. Este problema con Inglaterra parece no tener fin! Recibo misivas de Eduardo casi cada da. Cada vez que oigo el aleteo de un pjaro que se posa en el techo, tiemblo al pensar en lo que llevar atado a su pata. Protesta sobre asuntos que ya son demasiado viejos para considerar, y no medejaenpaz. Asuntosdemasiadoviejosparaconsiderar.DeChauliacdejelcuencode orinayseirgui. He dado rdenes para que os traten cada da con una pequea cantidad de ludano. Os aliviar el dolor y calmar vuestro temperamento. Sinembargo, tambin notaris que con el paso del tiempo disminuir su efecto, as que el boticario aumentar ligeramente la dosis de acuerdo con mis recomendaciones. Tambin os administrar cataplasmas que favorecern la produccin de bilis. Decidme,santidad,quasuntospreocupanaEduardo? Al parecer sus arreglos para el casamiento de Benot con la hija que yo reconoc no han dado sus frutos. Desea que yo le d mi apoyo contra las reclamacionesdelafamilledeRaisenBretaa.Porsupuesto,nopuedohaceresto sin ofenderlos considerablemente. No soy tan tonto como para eso. Suspir y tendielbrazo.Necesitounasangra? DeChauliacselosujetyloapoysuavementeenelbrazodeltrono. Creo que no en este momento. Por lo que he visto en el examen de vuestraorina,noesnecesariotaltratamiento. ElPapaparecidesilusionadohastaciertopunto,perodijo: Muy bien. Me siento mucho ms tranquilo al saber que no hay nada grave que me aflija. Uno se preocupa cuando su mdico est tan lejos en Pars. Dime,cmovaellibro?

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Todo lo bien que podra desear respondi De Chauliac. Pero estoy ansiosoporvolveraltrabajo;debosuplicarospermisoparaotraausencia. Cosa que, por supuesto, tendrs. El Papa levant su bculo y lo movi adelante y atrs varias veces, y despus traz lasealde lacruz sobre lacabeza inclinadadelmdico.Ve,yhaztutrabajodijoelpontfice. Mientras De Chauliac sala de la sala de audiencias, pas a su lado un cardenalconunagranpiladepapeles.LaexpresindelPapaseagriencuanto se acerc el cardenal y De Chauliac comprendi que no tardaran en llamarlo otravez. Cruz rpidamente el palacio hasta sus propias habitaciones, donde se quit sus prendas de mdico para vestirse con la ropa de viaje.Al otro lado de lapuertaloesperabansusescoltas. Venidconmigo. Lo siguieron apie a travsdelas calles deAvin, hasta queentraronenel barrio judo. Cuando llegaron a la calle donde haba vivido Alejandro, les dijo queesperasen. Mientras avanzaba por la estrecha callejuela atrajo miradas de atencin, porqueeraungigantecomparadoconlaspersonasentrelasquepasaba.Porfin sedetuvoantedondehabavividoAlejandro. Retrocediunospasosyvioaunniopequeoquejugabanomuylejos. BuscoaunamujerllamadaRachelledijo. Elchicoleseallacasaysealejalacarrera. De Chauliac llam a la puerta y esper. Le pareci que pasaba una eternidad hasta que esta se abri, y solo una rendija; vio parte de un rostro en sombrasquelomiraba. Sabisquinsoy? Lapuertaseabrideltodo.Lamujerasintiyloinvitaentrar. Estmuerto?preguntellaenvozbaja. DeChauliacnorespondiasupregunta. Hevenidoaverasupadre,sipuedo. Estdescansando. Entonceshayquedespertarlo,porquenotengomuchotiempo. Rachellomirconsuspicaciaduranteunmomentoydespusdijo: Esperadaqu. Notardenregresar. Est despierto dijo sealndole una pequea habitacin en la parte traseradelacasa. DeChauliacseinclinparacruzarelumbral.Enunacamayacaunhombre muyviejo,recostadosobreunoscojines. Mi hijo habla de vos como si fueseis Dios mismo dijo Avram Canches.Habisvenidoaquparacomunicarunatristenueva?

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No tengo noticias, o ya me habra ocupado de que os informasen. Pero le promet a vuestro hijo que cuidara de aquellos a los que ama. He venido a buscaros, seor, si me permits llevaros a Pars. SiAlejandro regresa, estaris de nuevo juntos. Si no lo hace, yo me encargar de que tengis todas las comodidadesnecesarias. Avram permaneci en silencio durante unos momentos mientras considerabalaofertadeDeChauliac. Decidme dijo al fin, hay alguien como Rachel en Pars? Solo es por su devocin que estoy vivo para escuchar vuestra generosa propuesta. Quiz debis extendrsela a ella tambin y evitaros el problema de buscar a tres personasparahacerloqueellahaceconfacilidad. No puedo responder a vuestra pregunta, seor, lamento decir. De Chauliac mir atrs para ver si Rachel poda orlo. Hay buenas razones para quenoseaas. Avram mir al francs durante un largo momento. Estaba profundamente entristecido al comprender que el anhelado matrimonio entre su hijo y Rachel no tendra lugar. Pero aquella sera sin duda la ltima oportunidad para ver a Alejandro. Sermejorquevosmismoselodigis. llohizo.LallorosaRachelnoquisoaceptareloroqueDeChauliacintent darle, y tampoco quiso el de Avram. De Chauliac pens que nunca haba visto una expresin ms desconsolada en el rostro de una mujer cuando sus jvenes soldados colocaron aAvram Canches en el lecho de paja en el carro que haban llevado para l. Rachel permaneci en el umbral y mir en silencio con el chal echadosobreloshombros,mientrasAvramCanchescomenzabasulargoviajea Pars,elltimodesuvida. Alejandrodesplegelpreciosomapaenelsuelo. QumaravilladijoKate. Es como si fusemos ngeles volando sobre latierra. Creo que, si tenemos esto, es porque hay ngeles que nos protegen. Uno deellosessindudaDeChauliac.SeallazonadelosPicos.Estamoscerca deaqu,creo. Katesemostrdesconsolada. Oh,padre,hemosvenidomuchomsalnortedeloqueyocrea. S, mucho ms al norte. Pero ahora estamos libres para cabalgar hacia el sur,ydebemoshacerloconpresteza.SisirJohnvuelveaperseguirnos,noestar solo,nisutemperamentosermagnnimo.Movieldedocruzandoelcentro deInglaterrahastadetenerloencimadelaisladeWight.Enestepuertohabr barcosaNormandayBretaa.DeallpodremoscabalgaraPars.

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Peropasarmuchotiempoantesdequelleguemosall! Marc la distancia en el mapa con los dedos, y por unos momentos permaneci en silencio mientras calculaba el tiempo. Solt un largo suspiro; Alejandro saba que ella estaba pensando en su hijo, en cunto tiempo pasara hastapoderverlofinalmenteconsuspropiosojos. Plegelmapayloguardensumochila. Si vamos al sudeste, a Dover, lo ms probable es que tu hijo no vuelva a ver a su madre ni a su abuelo. Ha esperado durante siete aos; un poco ms no lehardao. El caballo se qued cojo en las afueras de Coventry. El animal lo haba transportado todo el camino desde Avin y conoca todos los caprichos de su amo, pero haba sufrido con la carga de los dos jinetes y era hora de darle un descanso. En una pequea ciudad al norte de la llanura de Salisbury, donde podran cabalgar a buen paso con los animales adecuados, encontraron a un molinero con un hijo tonto que necesitaba una montura dcil. El hombre tena un establo lleno de caballos, porque le gustaba criarlos para ver qu clase de progeniesalaconcadacruce. Danos dos que puedan cabalgar todo el da y que tiren de las riendas durante la noche, entusiasmados por la galopada del da siguiente le dijo Alejandro.Tenemostodavaunlargoviajepordelante. Los nuevos caballos se comportaron admirablemente mientrasAlejandro y Kate cabalgaban hacia el sur y dejaban bien al este a Oxford con su fervor realista. Despus de muchos das de cabalgada, llegaron al corazn de la gran llanura.Lascolinasquehabandemoradosuprogresoatravsdelastierrasdel interior dieron paso a una enorme extensin de ondulada llanura cubierta de la abundantehierbadelaprimavera. Al atardecer siguiente, cuando estaban a punto de detenerse a descansar, vieronalolejosunaextraaformacin. Kateseprotegilosojosymiralsur. No alcanzo a verlo con claridad. Parece ser un edificio. Hay personas dentro. Se volvi hacia Alejandro. Qu haremos si es un campamento de soldados? Alejandroconsiderlaposibilidadduranteunosmomentos. Deberamos desmontar y acercarnos a pie para echar una ojeada. Somos demasiadovisiblesmontados. Llevaron a los caballos de las riendas y, al cabo de un rato, llegaron a un lugar donde el suelo se alzaba lo suficiente para ocultarlos. Dejaron a los caballos, subieron hasta lo alto de la loma y se acurrucaron en la hierba para observaraquellacosaextraaqueseelevabaenlallanura.

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No parece ser ms que un crculo de grandes peascos coment Alejandro.Esunedificio.Perosudisposicincircular... PadredijoKatemientrasmirabalaspiedras,eselSetodePiedras.Lo hevistoenundibujo;untrovadorvinoalacorte,hacemuchosaos,ytrajocon lunpergaminodondeaparecaestamismadisposicin. Un nombre muy apropiado seal Alejandro. Han encendido una hoguera en el centro.Veo a un sacerdote entre ellos, y hay mujeres. Pero no veo soldados. Despus de observar a la gente reunida durante un rato ms, llegaron a la conclusindequenotenannadaquetemerdeellos. Volvieron a montar y cabalgaron hacia el crculo de piedras. Mientras se acercaban,laspersonasallreunidascontemplaroncmoseaproximaban. Sir John Chandos entr en el despacho del rey y encontr al monarca ocupado en la lectura de una pila de documentos. El escudero Geoffrey Chaucer estaba sentado, pluma en mano, a la espera de las palabras del monarca. Chandos hinc una rodilla en el suelo; el rey hizo un gesto, y el caballeroselevantconciertadificultad. Mi compaero de la Orden de la Jarretera regresa al fin dijo Eduardo. Nosemolestenalzarlavista,sinoquemantuvolaatencinconcentradaenlos documentosquetenadelante.Eljaleodelacelebracinapenassihaacabado, y ahora llegan las facturas. Recogi el pergamino de arriba y lo agit en el aire. Cincuenta y tres libras por un velo se lament. En qu estara pensando para permitir semejante derroche? Ah, bueno, habr que imponer nuevos impuestos. Gracias a Dios, mi querida esposa no es Godiva; es demasiado vieja para cabalgar desnuda por las calles en protesta. Dej la factura del velo en la pila correcta. Has sido muy sabio, Chandos, al mantenerteapartado. Convuestroperdn,seor,peronofuepormieleccinque... No subestimes mi conocimiento de mis sbditos y lo que hacen fuera de mi observacin manifest el rey, alzando al fin la vista. Mir significativamenteasuescribiente.Puedesretirarte,Chaucer. El muchacho se levant, salud con una reverencia y se dirigi hacia la puerta. Al pasar junto a Chandos, sus miradas se cruzaron por un largo momento. Vio cmo se entrecerraban los ojos del caballero y se oblig, con muchadificultad,anoreaccionarantelatcitaacusacinquevioenellos. Es un buen muchacho coment el rey mientras Chaucer sala. A pesardesusrarezas.Diligentey,segnespero,leal. Chandosesperunossegundosantesdedecir: Vossiemprehabisinspiradoverdaderalealtad,seor.Enespecialenm.

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Elreylomirconunaexpresindefrancaincredulidad. Eres un viejo amigo, y te perdonar el insulto a mi inteligencia. Ahora, sintateorden.Dime,atravsdetuslealesojos,qupasenelnorte. MientrascabalgabaatravsdelallanuraconelcadverdeBenotalazaga, Chandos haba pensado muy a fondo lo que le dira al rey. Haba decidido contar que el primo de De Coucy haba muerto a manos de unos ladrones, que loshabantomadoporpresafcildadoquesoloerandos. No dira nada del terrible dolor de cabeza que haba sufrido al despertar y descubrir que Alejandro y Kate se haban marchado, ni de cmo aquel dolor habapersistidodurantetodounda. No dira nada de su sorpresa al ver que ellos le haban dejado todas sus armasylamitaddesutasajo.Tampocodiracmosehabaencontradocubierto con su propia capa para protegerlo de la lluvia que haba cado durante la noche.Elmonarcanoapreciarasabercmosulealcamaradadearmas,elhroe de muchas batallas, haba sido engaado mediante una sencilla estratagema. TampocoentenderalagratituddeChandosporlabondaddemostrada,aunque lloshabatratadoconmanomuydura. No dira nada de la desesperada oferta que le haba hecho a Kate ni de la negativadeella. Sehanido,seorfuetodoloquepudodecir. Ido?Sencillamenteido,yesoestodo? O hablar de ellos en Eyam, al norte de vuestros cotos de caza. Supe que las personas de all los haban expulsado de la ciudad. Esa fue la ltima noticia quetuvedeellos. Fueentoncescuandoenviastederegresoalrestodetucompaa? Chandosasintiensilencio. Tus soldados sin duda agradecieron estar presentes en la fiesta. Fue muy valiente de tu parte continuar la bsqueda solo, sacrificando tu propia diversin,conlanicacompaadeBenot,queelmuyidiotadescanseenpaz. Nosoymuyamantedelascelebraciones,majestad. De eso soy muy consciente. Se levant para colocarse directamente delante de sir John y lo mir con profunda desconfianza. Dime, Chandos, de acuerdo con tu muy sensata opinin, vale la pena enviar a otro grupo? Esos dos no pueden desaparecer en el aire as sin ms. Antes o despus los encontraremosylostraeremosparaqueseanjuzgados. Chandos permaneci en silencio durante un momento, mientras meditaba surespuesta.Cuandoalfinlahall,miralosojosdelrey. Vos sois mi seor, y yo vuestro ms leal sbdito. Pero, ms all de eso, seor,vosyyosomosviejosamigos,comovosmismoacabisdedecir. El soberano no dio muestras de ninguna reaccin inmediata, salvo entrecerrarlosojos.Finalmente,manifest:

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Hasta donde un rey puede tener un amigo, reconozco que tengo uno en ti. He estado junto a vos y vuestro hijo en muchos conflictos, y en honor a esosolicitovuestropermisoparahablarconfranqueza. Conunacalmapocohabitual,elreyrespondi: Permisoconcedido. Chandossemoviinquieto. Segnmimeditadaopinin,lomejoresdejarcorreresteasunto. Explcatedijoelreyconuntonofro. La dama nunca se someter a vuestra voluntad. Prefiere mucho ms la compaa del judo a la de su familia aqu. Con todo el debido respeto a vos mismo, porque sois un gran gobernante, debo decir que, a la vista de los caminos que pudo haber seguido su vida aqu, su preferencia es ms que comprensible. Elreysetomunmomentoparaasimilarloquehabadichosucaballero. Tuhistoriadelrobocarecedecredibilidad.Ahoradebopreguntrtelo:el judomataBenot? No, seor, no lo hizo contest Chandos en voz muy baja. No que yo puedaaseverar. Si lo hizo, entonces ella es tan culpable como l, aun cuando haya sido el judo quien tir de la cuerda. De Coucy, como es lgico, quiere vengar a su primo.Estplanteandonuevasexigencias. Chandosadvirtielligeronerviosismoenlavozdelrey. El matrimonio fue consumado, no es as? Por lo tanto, no tenis por qu considerarsusdemandas.Siquierevenganza,quevayalylabusque. Ni aunque los persiga cien aos pens Chandos. De Coucy nunca los encontrar. Elreypermanecicalladoduranteunossegundos. Gracias, Chandos dijo al cabo. Puedes volver a tu montura, que parece complacerte tanto, y hacer lo que ms te plazca. Dile a maese Chaucer quecontinuaremos. Chandosselevant,hizounaleveinclinacinysemarch. Amadocompaero: Me llena de alegra escribir que Guillaume se ha curado. Cmo me gustara que esta agradable noticia pudiese escapar de la pgina y volar hasta ti y Kate! An no soporta la luz fuerte y permanece en su habitacin.Sucompaerodejuegossehacuradodelaviruela,perotiene muchas cicatrices en el rostro, y, cuando Guillaume lo volvi a ver, se asust. Le asegur que su amigo segua siendo la misma persona y que

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su corazn no haba cambiado. Pero me pregunto si eso es verdad; cmopuedeunosobreviviralhorroryladesfiguracindelaviruela,en especial siendo un nio, y emerger intacto? El mundo siempre ser un lugar distinto para alguien cuyo rostro produce un sobresalto a primera vista. Ahora es ms tarde, y estoy rebosante de alegra. Cmo me agradara que De Chauliac estuviese aqu, porque l se regocijara conmigo!Acaba de llegar un mensaje de Chaucer. Has escapado y ahora debesdeestarenelcaminoderegresohaciaaqu.

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LanynocomprendiloqueledecaBruce. SeguisteaJaniedesdeLondres? Bueno, no exactamente. Lo intent, pero los aduaneros de Boston me enviaron devueltaaLondres.Tendraque decirlointentamos, porqueen ese entonces estbamos juntos, en pareja... Hizo una pausa y respir profundamente. Nos habamos conocido aos atrs; prefiero no decir cuntos. ramos estudiantes. En mitad de todo el caos que vivimos en Londres, volvimos a encontrarnos. Las cosas parecan ir mucho ms rpido en esos momentos en quetodosedesmoronabaanuestroalrededor. DesdeluegoquesasintiLanyenvozbaja. Viva en Inglaterra desde haca varios aos, trabajando en un instituto mdico, cuando se produjo el primer brote. Tendra que haber vuelto para renovar mi pasaporte y asegurarme de que todas las cuestiones de ciudadana estabanenorden.PerotodoeramuyinteresanteenLondres;lamaneracomose enfrentaron al primer brote, tan diferente de Estados Unidos... Pusieron en marcha un sinfn de restricciones a los inmigrantes y realizaron verdaderos esfuerzos para que nadie pudiese estar all sin un derecho claro. No como en Estados Unidos; cualquiera poda entrar, incluso despus de haber sabido qu era eso del DR SAM. Reconozco que quera estar en medio de todo aquello. Peropaguunprecio. Esunapenaqueteenviasenderegreso. S. Janie tena a su abogado... que, irnicamente, era Tom... quien realiz todos los trmites para permitirme entrar, pero las reglamentaciones eran tan estrictas despus del primer ataque que no lo consigui. Supongo que ahora deberapreguntarmesipusotodosuempeo.Yodiraqueno.

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Tom es muy buen hombre seal Lany. Justo y honrado. No lo conozco como abogado, pero no me lo imagino trabajando contra los intereses deuncliente. SupongoquenoacabporadmitirBruce.Peroenrealidadyonoera sucliente;Janieloera,ylsecasconella.Nosepuedetrabajarmsafavorde los intereses de alguien que casndose. En cualquier caso, tuve que regresar. l continu trabajando para conseguirme el visado. Pas ms de un ao antes de que lo consiguiese, pero para entonces ya estaba en marcha el segundo ataque. Consegu tomar el ltimo vuelo de Londres a Boston. No saba qu estaba pasando aqu, porque en Londres no recibamos ninguna informacin. Ella no mehabldeTom;solomedijoquenocreaquelonuestrofueseafuncionar.De haber sabido lo que ocurra entre ellos dos, probablemente no habra venido aquenabsoluto. Sealsurostrodesfigurado. Ya estbamos en el aire cuando los controladores de Boston cerraron los aparatos y abandonaron sus puestos. El avin se estrell, como puedes imaginarte. EsincreblesealLany. l le habl del duro mes que haban pasado siguiendo la pista a la peste despus de que Janie la haba desenterrado inadvertidamente, cmo haba quedado suelta y lo cerca que haba estado de propagarse entre los habitantes de Londres. Ella escuch en silencio mientras l hablaba de la terrible enfermedad de Caroline y su carrera contra el tiempo para salvarla con los antiguos medicamentos que haban encontrado en la casa de Charing Cross, de los dedos de los pies amputados y los dedos de las manos entumecidos, y de la terribledepresinquehabasufrido. Quemamosellugaralescapar.Notenamosotraalternativa. Alguien podra haber ocupado la casa, sin saber nada de lo que haba all. Cuando ella estuvo lo bastante bien, nos llevamos a Caroline a Brighton, en la costainglesa,paraqueserecuperara;lohabapasadomuymal. Habl del diario de un mdico medieval, que Janie haba llevado a Estados Unidos. Me cont que haba visto la peste de primera mano dijo Lany. Pero nuncamehabldelosdetalles;nomeextraa.Quhistoria. En realidad no le he hecho justicia, ni tampoco hay tiempo ahora para hacerlo. Si su hijo ha estado expuesto a la bacteria hace un mes por uno de nuestros pjaros, tenemos que ir all. Agach la cabeza, avergonzado. Si el chicomuereporalgoqueyohice,nosercapazdevivirconesaculpa. No tienes por qu preocuparte por eso declar Lany. Ella misma te matar.Tienemuchoenjuegoconesenio. AhorafueBrucequiennoloentendi.

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Alexdijoella.Apcopede... Pasaron unos segundos antes de que Bruce estableciese la vinculacin con Alejandro. Diosmo.Nopuedesdecirloenserio. S. Bruce permaneci muy callado, mientras Lany le relataba lo que saba sobrecmohabasidoengendradoAlex.Cuandoacab,tambinlemencionel accidente de Tom, la amputacin que le haba practicado Janie y el efecto que habatenidoenella. Perolno hizo ningncomentarioreferente aTom; encambio, secentr en elchico. As que no es hijo de los dos... En realidad, no es hijo de nadie. Despusaadi,conciertotitubeo:Noesqueimporte. Nocreoqueningunamadrehayaamadooadoradoaunniotantocomo ella,yoincluida.Ycremecuandotedigoquequieroamihijo.lestodoloque mequeda,detres. En aquel momento, Bruce se ensimism en sus pensamientos. Cuando recuperlavoz,manifest: Me preguntaba si sera posible... algo as. Supongo que debi de ser un implantedealgunaclase,porqueellasehabahechounaligaduradetrompasy no habra podido concebir de manera natural. Pero esto... Dios mo, nunca lo habaodo.Cuestamuchocreerlo. Nomsdeloquemecostamcreerlahistoriaquemehascontado. Pasaronunosmomentosantesdequeldijese: Miramos a casi setecientos aos atrs, a travs de los ojos de alguien que vivi un tiempo muy difcil, y ahora nosotros estamosviviendo algo semejante. Nisiquierapuedoimaginarloquelahistoriadirdenosotrosyloquehicimos. Todavanolohemoshecho. En ese caso creo que deberamos poner manos a la obra. Bruce se levant y cogi el ordenador de bolsillo. Las pilas estn muy bajas, pero ahora necesito que enves un mensaje de mi parte. En la primera lnea, escribe unapalabra:fbrica.Enlasegundalnea,escribe:L+BL2D. Lanylomir. Noentiendofbrica,peroelrestoesfcil:LanyyBrucellegarndentro dedosdas.Sialguienlointercepta,loentenderconlamismafacilidadqueyo. Pues que as sea replic Bruce. Si alguien de la Coalicin lo intercepta, tendrn que descubrirnos en todo aquel mundo salvaje. Ahora mismoestnocupadosconlosdeltas,asqueadelante,envalo. Lanyhizoloquellepedaydespusdejelordenadorenlamesa. Hemosestadoenviandodesdeestalocalizacin;cualquieraconelequipo adecuadopodrarastrearnos.

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Bruce cogi el ordenador, abri la tapa trasera y golpe el aparato contra la mano.Laspilascayeronsobresupalma. Yano. EstardiendoledijoJanieaTom.Tienecasicuarentadefiebre. Losacudisuavemente;lnorespondi. Alexdijoylosacudimsfuerte. labrilosojosylamir. Qutemperaturatengo,mam? Ella no quera decrselo; su hijo saba muy bien qu significaba, algo de lo queellaeralanicaresponsable. Tienescasicuarentarespondi. Alexpensunmomento. Vaya. Kristinadiounosgolpecitosenelmarcodelapuerta. Hayotromensaje.DenuevoparatiavisaJanie. Janieselevantymirasumarido.Asutcitapregunta,lrespondi: Notepreocupes.Aquestar. Ahoramismovuelvo. Letembllamanocuandohizoclicenlapestaadeabrirmensaje. L+BL2D Janieconsiguicerrarelprogramaantesdedesmayarse. Tardaron menos de una hora en prepararse para el viaje al oeste, porque tenan el hbito de mantener los suministros bsicos en un mismo lugar para reunirlosdeprisa. Nunca se sabe cundo habr que marcharse al primer aviso le dijo BruceaLany.Ledevolvielarmaycogiotraparal. Luego empaquet un suministro de suero que haba extrado de los buitres o zopilotes. Levant el ltimo frasco para mostrrselo a Lany; el lquido tena uncolorverdeesmeraldaclaro. Bilisdezopilote. Qu? Bilis de zopilote repiti Bruce. Producen unas enzimas que pueden matar casi cualquier bacteria que entre en contacto con ellas y las enzimas se adaptanalosvirusmutados. Vengaya.

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Funciona, creme. Cmo crees que han sobrevivido hasta aqu con lo quecomen?Carroallenadebacterias!Estaeslamejoresperanzaquetenemos silsecontagiconlabacteriadelguila. Sujet el frasco con fuerza, como si contuviese la sangre de Cristo, y se lo acercaLanyparaqueloviese.Ellaobservellquidoverdeconunaexpresin deasombro. Roguemosquefuncione. Roguemosquenoseanecesario. Antes de marcharse, Bruce comprob el equipo preparado. Despus de un largosuspiro,dijo: Hay algo ms que deberamos llevar. No estaba seguro de que tuvisemossitio,peroahoracreoques. Ella lo sigui por el laberinto de corredores y patios hasta que llegaron a unapuertaconunpequeocartelenletrasmaysculas: LABORATORIODEPRTESIS Enelinterior,caminaronentreunsinfndemiembrosortopdicoscolgados de cuerdas del techo y las paredes. Brazos, piernas, pies, manos, de todos los tamaosycoloresimaginables. AqualturadelapiernafuelaamputacindeTom? Justopordebajodelarodilla. Bruce busc en una serie de cajas y finalmente sac tres objetos de metal diferentes. Cuencos. Tendrn que hacer la parte inferior de madera para que sea de laalturacorrecta,peroconestosermscmoda. Una hora ms tarde cuatro viajeros salan a caballo del Worcester Technical Institute, por la misma entrada que haban utilizado para llevar la montura de Lany cuando la haban capturado. Siguieron una ruta circular y un poco al sur antes de dirigirse al oeste. Cabalgaron por el arcn de una vieja autova que iba directamentealoestesindesviarseniunmomentoalnortenialsur. A primera hora del da siguiente, los cuatro cruzaron el puente. El nmero lesproporcionabaseguridadporquenadielosmolest. Janie se haba hecho un chichn y un corte en la frente cuando haba golpeado contra el brazo de la silla al desplomarse hacia adelante sin conocimiento. Kristina fue a la nevera y volvi con un gran trozo de hielo, que apret alternativamente en la frente de Janie y Alex. La fiebre se haba mantenidoaltatodalamaana.

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LonicoquepensabaJaniemientrasseponaelhieloenlafrenteera:Esto nopuedeestarsucediendo. Sentada junto a la cama de Alex, solo poda pensar en el inquietante mensajeylaenfermedaddesuhijo. No ests enfermo, no ests enfermo, repeta mentalmente como si l pudiesecaptarloportelepata. NopuedeserBruce,noesposiblequeseaBruce... Tomaparecienelumbral,apoyadoensumuleta. ParecequeduermetranquilocomentJanie. Eso es bueno dijo Tom. Necesita dormir;tiene que estar exhausto. Hizo una breve pausa. Quieres decirme qu pas esta maana? Por qu te desmayaste?Squeestspasandoporunaduraprueba,pero... Suvozseapag,comosinosupiesecmoterminar. Ella debati consigo misma durante unos segundos para decidir si deba decrselo.Llegalaconclusindequelaverdadseralomejorparatodos. Recibimosunmensaje...comenz. DeLany? No.DeBruce. Durante las horas siguientes, mientras su hijo se hunda en un sueo ms profundo, Janie no se movi del dormitorio. Le llevaron comida, pero ella apenas si la prob. Caroline y Kristina se ofrecieron para reemplazarla en la vigilia,peroellarechazsuayuda. Esculpamalesdijo.Diosmecastiga.Yolotrajeaqu,yahoraDiosse lollevar.Todoesculpama. Nadie pudo convencerla de lo contrario. Todos la observaron con terrible tristezamientrasJanie baaba y limpiaba a su hijo. Cadapocos minutos miraba para saber si las oscuras manchas que tena debajo de la barbilla se haban hecho ms grandes. Intent darle caldo, pero solo vio cmo le chorreaba por la comisura de loslabios. Daba penaverlo tanpequeo en la gran cama, y pareca empequeecerse an ms con el paso del tiempo. De vez en cuando intentaba despertarlo,peroenvano. Al ver que no haba nada que pudiese hacer, la domin un sentimiento de total impotencia. Finalmente, llevada por la desesperacin, se levant y sali corriendodelahabitacin;apartatodoslosdemssindecirlesniunapalabra. Cuando regres llevaba el diario de Alejandro. Con manos temblorosas abri la frgil encuadernacin y apoy el libro en su regazo. Mientras Alex gema y se retorca de dolor, ella fue leyendo pgina tras pgina para revelarle la vida que una vez haba llevado, con la esperanza de que no fuese demasiado

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tarde.Nosabasielchiquillopodaorlanisi,encasodehacerlo,seracapazde comprenderlo. Poco antes del alba, Alex despert por unos momentos. Mientras Janie abrazabaalniotembloroso,llesusurralodo: QuinesKate? Ellaseapartylesonri,confiandoenquenoviesesuslgrimas. Alguienalaquequerrsmuchoalgnda. Quizplazcaal... Sedetuvoamediopensamiento. No.SiDiosquiere.

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Geoffrey Chaucer se esforzaba en conseguir la rima correcta de un verso, cuandoseviointerrumpidoporunainesperadallamadaasupuerta.Laabriy se encontr con uno de sus compaeros escuderos, un joven todava en aprendizaje,quesostenaunacartaenlamano. DetubanqueroenLondresdijoelmuchacho. Aunque extraado porque no conoca a ningn banquero, Chaucer acept la carta y le dio las gracias. Tras la marcha del joven escudero, observ el sello; llevabaelescudodeunconocidobanquerodeLondres. Bueno exclam mientras desenrollaba el pergamino, quiz tengo en algunaparteunannimomecenas. La carta no contena ninguna noticia de un golpe de fortuna, sino algo que Chauceranhelabatodavams. MiqueridoGeoffrey: Sin duda te has preguntado qu ha sido de nosotros; te lo dir sin revelar demasiado. Estamos seguros de que el hombre que te remitir esta carta es muy discreto, como corresponde a la posicin de sus clientes,unodeloscualesresultaresidirenPars. AhorayadebesdesaberquesirJohnChandosregresaWindsorsin nosotros, a menos que la suerte haya querido que te alejaras de ese vil lugar y por lo tanto tengas la bendicin de desconocer sus intrigas. El buen caballero nos alcanz en una ciudad llamada Eyam, bien al norte, donde fuimos con la ilusin de confundir a nuestros perseguidores. Benot estaba con l; no puedo decir aqu qu le ocurri por miedo de que algn da se vuelva en mi contra, pero s dir que el hombre sufri unapropiadodestino.

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ChaucerleyrpidamentelosdetallesdelossucesosocurridosenEyam. Escapamos de Chandos y viajamos hacia el sur durante muchos das. En la llanura de Salisbury nos encontramos con un grupo de viajeros, peregrinos camino de Canterbury. Tenamos la intencin de continuar todo el viaje hasta Southampton, pero uno de los viajeros nos avis de que no encontraramos all fcil pasaje, porque los barcos eran casitodosdecarga,yenaquellosquesoloadmitanpasajerospodramos despertar sospechas.Aunque temamos ir a Dover, no cremos prudente arriesgarnos a los puertos del sur y decidimos que lo mejor sera viajar con estas personas, dado que pasaramos mucho ms inadvertidos con este grupo. No les dijimos nada de nuestra historia, excepto que ramos padre e hija y que volvamos a nuestro hogar en Francia, despus de pasar un tiempo con nuestros parientes en Inglaterra. Como era en su mayor parte verdad, nadie pareci sentir la necesidad de hacernos ms preguntas. Era un grupo amable e interesante, entre los que haba un sacerdote, una monja, un magistrado y practicantes de muchos oficios: molinero, carpintero y otros. Tambin haba mujeres y una en particular que llamaba la atencin por su corpulencia y su personalidad. Era muy ingeniosa, y siempre me haca rer. Sus opiniones eran muchas y contundentes, y no haca falta insistirle demasiado para que las manifestase. En el grupo haba tambin un viejo caballero, un hombre amable y discreto cuyo ltimo deseo en la vida era rezar en la santa catedralporelalmadesuhija,aquienDiosacababadellevarse.Aunque era amable y reflexivo, algunas veces pareca carecer totalmente de espritu,y,cuandoselepreguntabaporlamuertedesuhija,seencerraba ensutristezaynadieeracapazdearrancarlodeella. A pesar de esta nica nota sombra, nuestro viaje fue muy tranquilo, quiz incluso de una calidad que se podra llamar buena. Con sus alegras, penas y opiniones, estas personas nos hicieron el largo viaje mucho ms tolerable de lo que podra haber sido. Siempre los recordar, aellosylosrelatosquenarraronparaentretenernos. Nuncahabavistoamipadretananimadoyfelizcomoenestaparte del viaje. Tiene el amor de una dama que lo espera en Francia, y se alegraba un poco ms cada da a medida que nos acercbamos a nuestro destino.CuandollegamosaCanterbury,nosdespedimosconlgrimasde estejovialgrupoynosdirigimosaDover. PeroantesdeabandonarCanterbury,buscamoslatumbadeladama Adele de Throxwood, que haba sido la doncella de mi hermana cuando ellaeramsjovendeloqueyosoyahora.

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Chaucer record el da del baile de mscaras, cuando la sombra de una mujerselehabaaparecidoenelbosquedeCharingCross.Quizeraella. Fue un viaje muy largo el que hiciste para revelarte le susurr a su espritu. Esta buena dama era la amante de mi padre cuando l estuvo aqu antes, y ms que una amiga para m; fue ella quien estuvo a su lado cuando l me cuid hasta que me repuse de la peste, en el tiempo de la Gran Mortandad, y la que me protegi de las iras de mi cruel hermana. Mi padre llor amargamente frente a su tumba, y poco pude hacer para consolarlo. Pero cuando salimos de Canterbury l pareca estar ms en paz,comosilehubiesenquitadounacargadeloshombros. Al llegar a Dover averiguamos con la mayor discrecin posible cul era la situacin en Calais; nos enteramos de que haba all todava muchas tropas britnicas, tal como cuando mi padre cruz en abril, y decidimos que sera ms prudente dirigirnos a Bretaa, en Normanda, en lugar de a Calais. Me pesaba el corazn con esta decisin, porque el viaje por mar sera mucho ms largo y desembarcaramos ms lejos de Pars. Pero mi padre me convenci de que podramos tener mucho ms xito si no pasbamos por un fuerte ingls; a la vista de nuestro tortuoso camino, haba muchas posibilidades de que las noticias de nuestra fuga hubiesencruzadoelcanalantesquenosotrosmismos. As que fuimos en barco hasta Bretaa, y sufr mucho del mareo. Cuando finalmente desembarcamos, me arrodill y bes la tierra. Despus de comprar unos buenos caballos, nos dirigimos a Nantes, que nos pareci un lugar encantador. Los bretones no se consideran franceses, ni tampoco dan su alianza a Inglaterra, que ahora mismo reclama esta regin. Son bretones, del primero al ltimo, con una lengua yunespritupropio,yporesolosadmiro.Ahestlallagaparaelrey;l habaesperadoestablecerunacabezadepuentecontralafamilledeRaisa travsdeBenot.GraciasaDios,nohasidoas. Me atrevera a decir que encontr aquel lugar tan atractivo que no me importara vivir all, si mi padre est de acuerdo, una vez acabados nuestros asuntos en Pars. All podramos vivir bien, sin miedo a la traicin, porque nadie siente ningn aprecio por aquellos que nos buscan. Cabalgamos durante lo que nos pareci una eternidad. La ltima noche antes de llegar a Pars, nos alojamos en el pequeo pueblo de Versalles.

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Maana dijo Kate con anhelo, apoyando la cabeza en la capa enrollada. Maana ver a mi hijo. Mi corazn est tan lleno de ansias que apenas si me puedo contener. Padre, debes decrmelo: cmo debo actuar cuandolovea?lnomeconoce,niyoal. Alejandrolatranquiliztodoloquepudo. Cada noche desde que era un beb, le he hablado de su maravillosa madre. Le he dicho qu aspecto tenas y le he hablado del sonido de tu voz; le hedescritotucarctercontododetalle. Peronuncamehavistorepitiella. Suamorportinosermenorporeso.Tehemantenidoensumentecada da; all debe de haber una imagen a la que acude en busca de consuelo y confianza. Lo primero que me pregunt cuando le dije que ira a Inglaterra fue sitetraeraconmigo. Alejandro no vio en la expresin de la joven que sus palabras le hubiesen dadomuchoconsuelo. Ttampocolohasvistonuncadijo.Esocambiarloquesientespor lcuandoocurraelfelizacontecimiento? Katesacudilacabeza. Peroqupasarsinoleagrado? Alejandrosonriyleacariciloscabellos. De eso no hay ninguna posibilidad. l te querr lo mismo que yo, te lo prometo. l no le habl de sus propios temores, de lo que podra pasar cuando Philomne volviese a verlo despus de tantas semanas de separacin. Volvera a recibirlo en sus brazos y en su cama, o el tiempo habra hecho que las dudas seinstalaranensucorazn? Muyprontolosabra. Llegaron a ltima hora de la tarde, y entraron en Pars sin contratiempos por la puerta oeste. No haba guardias para interrogarlos, dado que poco tena que temer el rey de Francia de los ingleses con su princesa recin casada con el barn de Coucy. La principal preocupacin del monarca, como bien saba Alejandro, era el descontento de su propio pueblo. El respiro en la guerra inglesa significaba que sus soldados podan dedicar ms tiempo a reprimir las pequeasrebelionesquesurgandevezencuandoenelcampo,comodbilesy conmovedoresecosdelfallidoalzamientodelaJacquerie. Siguieron la carretera que bordeaba la ribera del Sena, con la tranquilidad de saber que era poco probable que los detuviera alguna autoridad; tenan un

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aspecto absolutamente comn, un hombre y una mujer que cabalgaban de forma pacfica. No necesitaban cruzar el ro, porque ya estaban en el lado sur. Llegaron a lhtel de Chauliac por la misma calle donde Kate y Guillaume Karle se haban apostado una noche, mucho tiempo atrs, cuando comenzaban a planearlafugadeAlejandro. Cuando se acercaron al punto donde haba estado la apuesta pareja, AlejandrosevolvihaciaKate. Sinotemolesta,hija,prefieroqueesperesaqu. Lapeticinlapillporsorpresa. Peroporqu,padre...? PortuhijorespondiAlejandro.Porfavor. Deacuerdo. lsealejrpidamenteyentrenelpatio.Elmozodecuadrasehizocargo de su caballo, y l corri al interior de la casa. Se detuvo por un momento en el vestbulo y mir en derredor; no haba nadie. Senta la presencia de Philomne, que lo atraa a ella, pero no hizo caso del impulso de ir a buscarla y en cambio subiatodaprisalaescalera. Susirvienteseleacercdeinmediatoconefusivossaludos.Alejandroledio unrpidoabrazo. Elnio? Dormidoysoandofeliz. Muy pronto ser ms feliz le dijo el mdico con una amplia sonrisa. Hetradoasumadre. Dej a su sirviente entregado a fervientes plegarias de gracias y entr en la habitacindondeGuillaumedormaplcidamente. Elcoraznseleacelerelpensarenelfelizencuentro. Guillaumedijo,altiempoquelosacudaconsuavidad.Despierta! El nio se volvi en la cama y abri los ojos. Luego se levant apoyado en loscodos,conlosojosbienabiertosporelasombro. Grandpre!Hasvuelto! Alejandroabrazalnioconfuerza,ydespuslollevalaventana. Miraallabajo. El chico lo interrog con los ojos y, al ver el gesto de aliento de Alejandro, miralacalle. Abajo vio a Kate, todava montada. Ella levant los brazos y lo salud casi frenticamenteylesoplbesos. Elnioapenassipodahablar. Es...esella...? S! le grit Kate. S! Espera ah, Guillaume, ahora voy. Toc el caballoconlasrodillasydesapareciendireccinalpatio.

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Guillaume no hizo caso de la orden y corri escaleras abajo, de dos en dos, con Alejandro muy cerca. El chico abri la pesada puerta y casi vol al patio. CuandovioaKatedesmontardelcaballo,sedetuvobruscamenteypermaneci inmvil. Katelomir. Hola,Guillaume,hijomo. lsevolviparamiraraAlejandro. Ve,nio,ydaleunbesoatumadre. Guillaume ech a correr como una flecha y salt a los brazos que lo esperaban. Alejandro llev a Kate y Guillaume a su habitacin, donde hablaron durante muchas horas. Los besos, los llantos y los abrazos continuaron hasta bien entrada la noche; milagrosamente, los dems ocupantes de la casa no se despertaron. Guillaume, rendido, comenz a dormitar en los brazos de su madre. Con la desgana que se deriva de una ausencia tan prolongada, ella lo acostenlacamaylotapconlasmantashastaloshombros. Duerme, aqu, a su lado le dijo Alejandro, sealndole su propia cama. Yo buscar un lugar donde descansar mis viejos huesos. Mir a travsdelaventana.Encualquiercaso,faltamuypocoparaelamanecer. Losdejensuhabitacin,cerrlapuertayluegosedirigisinperderniun segundoaldormitoriodePhilomne. Porunmomentosedetuvoallconelcoraznenunpuo,hastaquereuni elcorajeparallamar. Esper. Nadie atendi. Llam de nuevo, un poco ms fuerte, pero sigui sin obtener respuesta. Abri la puerta lentamente y, para su horror, vio que la habitacinestabavaca. Dominado por el miedo, baj la escalera y la busc en la biblioteca. Cada fracaso aument el miedo de que ella se hubiera marchado. Finalmente lleg a la cocina, donde las cocineras ya estaban preparando el pan. Habl con una de lasmujeresmayores,Mathilde,quellevabaenlacasadesdehacatiempo. Porfavor,ylaseorita?Sehamarchado? Mathildelededicunaamablesonrisa. Abajorespondi,sealndolelaescalera.Enellaboratorio. OchoaosatrslosguardiasdeDeChauliaclohabanarrojadoporaquella misma escalera, y ahora casi se arroj l voluntariamente llevado por la prisa, pero esta vez no se torcera el tobillo al final de los escalones. Una vela arda en un nicho en una de las paredes; la cogi y, con su luz, encontr el catre de Philomne.

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Vio que De Chauliac le haba preparado un rincn confortable, con una mesa, una silla y una pequea cmoda. Alejandro se detuvo junto a la mesa, donde haba varias pginas del manuscrito de su maestro, ordenadas de una maneraquelnohubiesesidocapaz. Luego se detuvo junto al lecho. Se sinti asombrado de nuevo por su encanto; pareca incluso ms bella de lo que l recordaba.Apag la llama de la veladeunsoployluegoapartlasmantas;cuandoellaabrilosojos,sedesliz entrelassbanasasulado. Ellalorodeconsusbrazosyloapretcontodassusfuerzas. Oh...suspir.Oh,miamor,estsaqu.Apenassilopuedocreer... Mudos de alegra, se tocaban el uno al otro frenticamente, para estar segurosdequenoeraunsueo. Por qu ests aqu abajo, y no en tu propia habitacin? Me asust cuandolaencontrvaca. Lo prefiero as contest la joven. A menudo me despierto por las noches, despus de soar contigo, y el trabajo me ayuda a mantener la mente ocupada. Philomnelecogiunamanoylapossobresuvientre,ahoravoluminoso. Peroahorahablemosdeotrascosas. Alejandro se levant apoyado en un brazo para mirarla con una expresin deabsolutaincredulidad. Ests...quierodecir...? Ellaseriylobessuavemente. Loestoy. Los rodeaba su pequea familia Kate, Guillaume y Avram Canches, pero Alejandro solo tena ojos para Philomne. Apenas si oy las palabras sacramentales que Guy de Chauliac lea de un libro de ritos cristianos. Kate y Guillaume, de pie junto a ellos, fueron testigos del matrimonio con una amplia sonrisaenelrostro. La servidumbre se encontraba a un lado, todos llorosos, porque era una ocasin de gran felicidad, y haba un gran afecto entre ellos por el hombre y la mujer a los que el amo de la casa una. Se oy una gran ovacin cuando se complet la ceremonia; lacayos y doncellas estaban all para ofrecer sus felicitacionesalafelizpareja. Aunque solo era una formalidad, los recin casados fueron enviados a su dormitorio con una lluvia de buenos deseos para su primera noche como maridoymujer.

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El parto de Philomne comenz una tarde cuando el sol de diciembre iniciaba la puesta. Sin hacer caso de las advertencias de su marido, se haba negado a guardar cama mucho antes de comenzar el parto como hacan otras mujeres. Pero por la maana se haba sentido muy agitada y, aunque saba que el momento estaba cercano, no poda explicar la inquietud que la dominaba. Cuando a media tarde rompi aguas, envi a Kate a llamar a Alejandro, que trabajabaconDeChauliac. Los dolores se hicieron frecuentes dos horas despus de la puesta de sol, cuando toda la servidumbre ya estaba casi en la cama. Durante la larga y fra noche, Philomne luch y empuj, con Kate a su lado, y Alejandro pasendose connerviosismoalotroladodelapuerta. Peroelniononaca. Durante un breve rato, Philomne consigui descansar, y Alejandro aprovech el respiro para preguntarle a De Chauliac, que se haba unido a su vigilia: Notepareceextrao,colega,quetyyo,ambosmdicos,tengamosque estar esperando al otro lado de la puerta mientras una mujer gime en el interior? De Chauliac apenas si tuvo tiempo de asentir antes de que comenzasen de nuevolosgemidos. Cunto tiempo ha pasado desde que rompi aguas? Parece una eternidad. CasiloesrespondiDeChauliac.Msdedocehoras. Alejandroagachlacabeza.Habavergenzaensuvozcuandodijo: Te hemos causado tantos problemas... Lamento sinceramente si has perdidoalgodetuinfluenciaconAvin. No te preocupes replic De Chauliac. No creo haber perdido gran cosa. Este Papa no es el hombre que era Clemente. Clemente, descanse en paz, era mucho ms bondadoso. Tena sus momentos de jocosidad, y Dios sabe que le gustaban los placeres seculares, pero en general era un hombre devoto que buscaba el bien de su rebao. Este se sienta en sus habitaciones y cuenta el dinerodeDios,algoquesinceramentepiensoquenoconcierneaDios. CreoqueporesohizoalhombreaSusemejanza,paracontarSudinero. Esunpuntodevistamuyparticular,colega.DeChauliacsonri. En aquel momento un largo y doliente gemido lleg desde el otro lado de la puerta. Cuando acab la dolorosa contraccin, Alejandro solt el aliento que habacontenidosindarsecuenta. No puedo soportar su sufrimiento dijo. No hay nada que podamos darle?

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NoenmifarmacopearespondiDeChauliac. Dos horas ms tarde, mientras Philomne yaca exhausta y baada en sudor,Katesalidelahabitacin,plidayconunaexpresindederrota. No importa lo que haga, no consigo sacar al nio. No tengo suficiente experiencia; necesitamos a una comadrona que haya asistido a bastantes partos como para saber qu se necesita. Enviad a llamar a Mathilde; ella es experta en talestemas. De Chauliac sali rpidamente a buscar a la mayor de sus doncellas, para queseocupasedelrecado. Menos de una hora ms tarde, lleg la comadrona. La segua un joven que subi las angostas escaleras con la slida y pesada silla paritoria. Alejandro estaba apenas un poco ms all de la puerta del cuarto, con De Chauliac a su espalda, y observ alamujerque seacercaba con una celeridad notable apesar de su corpachn. Ella se detuvo delante de la puerta, se quit el chal y dej a la vista su rostro. Alejandro ahog una exclamacin al verla. La mujer lo mir a los ojos por un momento, y l vio en su cara la misma mirada de reconocimiento. Pero, dando muestras de un gran control, la comadrona ocult su sorpresa; encambio,dijosencillamente: Volvemos a encontrarnos, mdico. Tambin esta vez atiendo a vuestra hija? NorespondiAlejandroconcalma.Amiesposa. Ah. Mathilde me dice que ha estado con los dolores durante la mayor partedeestedaypartedelltimo.Esverdad? Ases.Perohaestadobienatendida,porquemihijaha... Lacomadronalointerrumpi. Tendrais que haberme llamado antes. Confiemos en que esta vez tambinlohagamosbien. Perturbados, el francs y el judo bajaron a la biblioteca. De Chauliac pidi que les sirviesen vino y lo bebieron rpidamente, para mitigar la impresin de loocurridoarriba. Tendramos que haber considerado la posibilidad de que nos encontrramos con alguien de la servidumbre de Lionel coment De Chauliac.Qutontoshemossido! All solo la conocimos como una sirvienta, una doncella con conocimientos de comadrona dijoAlejandro. No especficamente como tal. Hemos de suponer que tom el oficio, ahora que la casa est vaca y se ha

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quedado sin empleo. Debo reconocer que lo hizo muy bien con Kate cuando naci Guillaume, pero as y todo... Se bebi el vino de un largo trago, y despus apoy las manos en la mesa. No debemos permitir que salga de esta casahastaquelotengamostodopreparadoparamarcharnos. Pero sera una locura viajar con un beb y con tu esposa dbil por el parto. Har lo que sea para proteger a mi familia seal Alejandro con firmeza. No podemos retenerla aqu; es una mujer libre, y alguien sin duda la echardemenos! No era yo un hombre libre cuando t me retuviste aqu? No era Kate unamujerlibrecuandoLionelyElizabethmelarobaron? Porunmomentolaamarguradeaqueltiempoflotenelaire. Si no podemos detenerla manifest De Chauliac en voz baja, entoncestenemosquesobornarla,comprarsusilencio. Por cunto tiempo? Es imposible hacer que alguien como ella guarde silencio sobre sus triunfos. Sin duda recuerdas cmo se comport con el nacimiento de Guillaume: no dej de vanagloriarse en voz bien alta. Es una mujerpresuntuosa... ... y plebeya. Una bolsa de oro le cerrar la boca.Aunque solo sea por un tiempo. Alejandronopareciconvencido. Esperemosques. AlejandropercibiladesesperacinquetraslucalavozdePhilomne. Estoyagotadaledijo.Nopuedohacernadams. Ququieresquehaga? Debes sacar el nio abrindome el vientre, como yo saqu al nio de aquellapobremujer. No,estonoseharrespondiAlejandroenelacto.Nopormimano. Ella respir profundamente y apret los dientes en un rictus. Cuando pas eldolor,dijo: Quieres dejarme aqu en mi propia suciedad y que muera de dolor, sabiendo que te dejo sin un hijo para mostrar a cambio? Por el amor de Dios, Alejandro, hazme lo que se hizo a la madre de Csar, para que el nio pueda sobrevivir. No, mi amor, si hago eso, t morirs... dijo Alejandro con voz temblorosa. Mi adorado tonto susurr ella, s lo que puede pasar. Debes sacar al nio,oambosmoriremos.

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l se volvi, con el corazn palpitndole de tal modo que apenas si poda respirar. Por favor, marido, te lo ruego. De haber sido un poco ms diligente, mejor mdico, la mujer y el nio podran haber vivido... Y de haber tenido el conocimiento que tengo ahora, que t puedes tener delante de ti gracias a los dibujos de De Chauliac, podra haber funcionado. Pero cort demasiado profundo,ahoralos.Tpuedeshacerlomejor... Lacomadronaseadelant. Unamujer,unmdico...Esoestprohibido,porDiosyporlaley! Sevolvihacialapuerta,perosoloconsiguidarunpasoantesdequeKate lasujetasefirmementeporelbrazo. Sultame!gritlamujeraltiempoqueforcejeabaparaliberarse. PeroKatelasujetconfuerzayledijoalodocontonoadulador: Necesitaremos de tu ayuda, as que debes quedarte. Alguien debe sacar al nio cuando se hagan los cortes. T eres comadrona, as que esa tarea te correspondeati,contusconsiderableshabilidades. De Chauliac y Alejandro flanquearon a la mujer. Ella se tambale y luego perdi el conocimiento; los dos hombres bajaron lentamente su cuerpo inerte hastaelsueloparaquenosehiciesedao. Katesalidelahabitacinparairabuscarloquesenecesitaba. Apartaron la silla paritoria; el muchacho que la haba cargado para la comadronafuedespedidoconunamonedaenlamano,ysemarchasombrado porsusbita buenafortuna. Ellacayo de la puerta principal recibi la orden de que no entrase ni saliese nadie de la casa. Buscaron los dibujos de De Chauliac en la biblioteca y los llevaron a la habitacin del parto. Dispusieron los instrumentos de ciruga, limpios y brillantes, en una tela al pie de la cama y despertaron a la comadrona de su desmayo. Todo estaba a punto, salvo el cirujano. Alejandro se encontraba delante del abdomen desnudo de Philomne con elbisturenlamano,elrostrocenicientoylasmanostemblorosas. Nopuedodijo.MiraDeChauliac.Colega,querrst? DeChauliaccogielbisturdelamanodeAlejandrosinmuchoentusiasmo ysecolocenlaposicinadecuadajuntoalabdomendePhilomne. Perdname,seoraledijoalaparturienta.Estspreparada? Loestoysusurrella.QueDiosmeayude.

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Demasiada sangre, hay demasiada sangre pens Alejandro mientras miraba el lquido rojo que manaba de la incisin. Demasiado profundo! El corteesdemasiadoprofundo.Ellamorirytambinmihijo... Pero el corte era perfecto; De Chauliac trabajaba rpida pero cuidadosamente y solo cortaba a travs de la piel, asegurndose de no tocar el msculo debajo. Aunque el ludano calmaba el temor de Philomne, estaba claro para todos que ella senta cada detalle de la intervencin. Morda bravamente una cuchara de madera, para mantener a raya el terrible dolor y permanecer quieta. Lloraba a lgrima viva mientras el afilado cuchillo en la manodeDeChauliaccortabalascapasdepiel. Alejandrolesujetabalosbrazos,enalgunosmomentoscontantafuerzaque tema romperle los huesos. Kate le enjugaba el sudor de la frente y apartaba los cabellosqueselepegabanenlapielsudorosa. Sin interrumpir el trabajo en el vientre de Philomne, De Chauliac mir a Kate. Sostn en alto el dibujo del tero orden. A mi lado derecho, para quepuedaverloconclaridad. Ella lo encontr entre los otros dibujos y se lo dio a la comadrona, que lo sostuvo en la lnea de visin del cirujano. Por un momento, l pareci inseguro de lo que deba hacer; luego, con un profundo suspiro, apart los msculos paradejaralavistaeltero.Latensaybrillantesuperficiedelrganoondulaba mientraselnio,ansiosopornacer,semovaenelinterior. Que Dios gue mi mano dijo, y clav el cuchillo en la tensa y distendidasuperficiedelamatriz. Los sirvientes oyeron los gritos de Philomne hasta en la cocina del stano. Soltunltimoalarido,ydespussehizoelsilencio. An conmocionado, Alejandro cogi al beb en brazos en cuanto la comadronaacabdelimpiarlosrestosdelaplacentaydeclaralacriaturasana y sin defectos. Se llev el precioso bulto fuera de la habitacin, como haba hechoenelnacimientodeGuillaume,mientrasDeChauliacacababasutrabajo. Encontr a su nieto, que esperaba al otro lado de la puerta con una expresindeterror.Elchico,comotodoslosdems,habaodolosgritos. AlejandrosearrodillylepresentelbebaGuillaume. Quiero que conozcas a tu... Se detuvo, sin saber qu decir. La recin nacida,suhija,erahermanadelamadredeGuillaume.Supongoquetuta. Apart la tela que cubra el rostro del beb, para que Guillaume pudiese verlo. El beb separ los labios ligeramente como si fuese a hablar y emiti un ruidito; despus volvi a cerrarla boca.Guillaume sonri y toc con delicadeza lamejilladelbeb.

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Esmuysuavedijoelnio. S manifest Alejandro. Record la sensacin de tener a Guillaume en brazoscuandoelnioacababadenacer.Comot. Y como su madre. Se levant y dej a su nieto solo. Le llev el beb a Kate.Porltimo,fueasupropiahabitacinylloramargamente.

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Subieron la ladera de la montaa en la mitad del tiempo que haba empleado Janie montada en Jellybean. Para la hora en que se pona el sol, Lany y Bruce, seguidos por los dos compaeros, cruzaron la verja para entrar en el patio del recinto. Caroline fue la primera en verlos. Permaneci absolutamente inmvil durante un momento mirando a Bruce, sin decir lo que tena en mente: que no era ni de lejos el hombre que haba sido. Pero se sobrepuso a la inquietud provocadaporsuaparienciayavanzhaciaelcientfico. Despusdeunlargoabrazodebienvenida,seapartconunagransonrisa. Tehedadolasgraciasltimamenteportodoloquehicisteporm? Sarah lleg corriendo, pero se ocult detrs de las piernas de su madre, asustadaalveraBruce. No pasa nada, cario le dijo Caroline a su hija. Es un viejo amigo mo y de Janie. Acarici el hombro de Sarah. Ha venido para ayudar a Alex. MiraBrucebuscandosuconfirmacin. Bruceasinti. Bien,entoncesacompame. BrucemirconasombroellugardondeJaniehabapasadosuvidadurante casi todo el tiempo desde la ltima vez que se haban visto. Cuando llegaron al salnprincipal,Carolinelepidi: Esperaaquunmomento. Fuealdormitorio.Janiedormaenelbordedelacama.Tomestabasentado enunasilla,conlapiernaestirada.Tambinldorma,perosusmovimientosle dijeronaCarolinequesusueoeraintranquilo.Cerrlapuertaalentrar.

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Janie se despert al sentir la mano de Caroline en el hombro. Se sent en la cama y se restreg los ojos. Su primera accin fue sujetar la mueca de Alex; sintiungranaliviocuandolanotcaliente.Sevolvihaciasuamiga. Estnaqu? Carolineasinti. Janiemirotravezasuhijo,ydenuevoaCaroline. Novealahoradequellegasen;ahoranossiestoypreparada. Tmate unmomento para...despertarte, antes de salir. Yo me ocupar de hacerlescompaahastaqueestspreparada. Preparada o no, elmomento haballegado. Janie selevant y se acerc a su marido,queseestabadespertandoenlasilla.Sedetuvoasulado. Tequierodijoenvozbaja.Nuncanadapodrcambiarlo. llesealellugardondehabaestadosupierna. Nisiquieraesto? Tom...gimiella.Porfavor...no... lsealhaciaelsalnprincipal. Oaquello? Janie permaneci callada durante unos momentos; pero, cuando habl, su vozerafirme. Hacorridomuchaaguabajoelpuentedesdeentonces. Tombajlamirada. S.Hacorrido.Apesardetodoloquehemospasado,nosha idobastante bien.Lamir,alaesperadelaconfirmacindesuesposa. Milagrosamentebien. Perotienesquereconocerqueestolocambiatodo. Janie estaba a punto de decir: No, no tengo que reconocerlo, pero saba quesonarafuriosa.Encambio,dijosencillamente: Tenemosunhijo,unhogar,unafamilia...aunquenoseanormal;unavida por la que hemos trabajado mucho. Nada me har ponerla en peligro. Esta es unabuenavida;siquieressaberlaverdad,nuncamehesentidomsfeliz.Claro que echo de menos el trabajo que haca y la manera en que lo haca, pero estoy volviendo a poner en marcha mi consulta. Sonri. No es tan malo ser un mdico rural. Algunas veces es duro, pero en realidad para m es suficiente. Nos arreglamos con lo que tenemos y cada da tenemos ms. Te necesito a ti, a Alex,aKristinayatodoslosdems.Nosquharasinti. Tom se movi con la muleta. Cuando lleg a su lado, se apoy en el lecho de Alex y se equilibr sobre la pierna. Abraz a su esposa y la apret con fuerza.

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Espera dijo Caroline cuando apareci Janie. Hay algo que debo decirte...deBruce. Janiesedetuvoenseco. Qu? l...noeselmismo. Janieapartlamanodelpicaporte. Aquterefieres? Su rostro... Janie, es casi todo cicatrices. Algo terrible ha tenido que sucederle.Tuvequemordermelalenguaparanogritar. Janie permaneci junto a la puerta por un momento. Luego murmur gracias,respirprofundamenteyentrenlasalaprincipal. Bruce se hallaba solo; Lany se haba encargado de que todos los dems encontrasen algo que hacer en otra parte. Cuando Janie entr, l le daba la espalda.Alorsuspasos,sevolviylamirdefrente. Lalneadelascicatricesledividaelrostroporlamitad. Un ojo estaba completamente cerrado; una gran lgrima caa por la comisuraexterior.Ellalomirduranteunossegundossindecirnada. Setevemuybiendijolalcabo. Atitambin. Janie,porfavor... Ella cerr los ojos por unos momentos, luego los volvi a abrir. Se acerc y cogi una de sus manos llenas de cicatrices entre las suyas. Bes suavemente la pielspera. Param,siempretendrselaspectodelaltimavezquetevi. Deseararecordarmeammismodeaquellamanera. Ella solt una risita y se llev la mano de l a la mejilla; una lgrima se deslizporsurostro,yBruceutilizlapuntadeldedoparaquitrsela. Esperonohabertehechodao.Tengolapieltanspera... De ser as, tampoco me habra dado cuenta. Estoy completamente entumecida. Es comprensible. l meti la mano en un bolsillo y sac algo en el puo.Damelamanodijoconunasonrisa.Tehetradounregalo. Le puso un limn en la mano. Ella lo hizo girar y lo observ con una miradadeasombro.Luegoseloacercalacarayaspirsufragancia. Oh,Diosmo,dedndehasalidoesto? En el momento en que estaba a punto de morder la corteza, Caroline entr enlasala. Losientodijo,peroAlexestdiciendocosassinsentido. Cuando Janie se dispona a volver con el enfermo, Bruce la sujet por la mueca.

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Tambinhetradoalgoms.Podraayudar. Los dos hombres se encontraron cara a cara por primera vez. Se miraron durante unos instantes, y cada uno se pregunt sisu propiaimperfeccin era la peor.Despusdeunmomento,Bruceleextendilamanoderecha. Quiero darte las gracias por todo lo que hiciste para conseguirme aquel visado. Tomse apoy en unamuletayextendi la mano paraestrechrsela. Fue un apretnfirmeysincero. Lamentoquetardasetanto. Bruceseriporlobajoysacudilacabeza. Noesverdad.MirporuninstanteaJanieyluegolesonridenuevoa Tom. Y, si diste largas al asunto, no puedo culparte. Probablemente yo habra hecholomismo. Durante unos segundos nadie dijo nada. EntoncesAlex se agit en la cama ylesrecordporquestabanenlahabitacin. Tenemos trabajo que hacerdijo Bruce, que se quit la mochila de los hombros y rebusc algo en el interior. Sac el frasco con el valioso lquido verde. Tenemos que conseguir que esto llegue a su estmago. Es una enzima, pero todava no he conseguido separar la parte efectiva. No se me ocurre otra maneradeadministrrselo. Improvisaron una sonda y la deslizaron por la garganta de Alex. Janie agradeci en silencio que su hijo estuviese inconsciente y no notase la gran molestia provocada por el tubo que se deslizaba por su esfago. Despus de verterellquido,retiraronlasonda. TomyJaniesesentaronunoalladodelotro,cogidosdelamano,conBruce detrs de ellos, y los tres observaron a Alex, el cual musitaba todo lo que su madre le haba ledo, manifestando as los recuerdos deAlejandro, y pronunci los nombres familiares durante toda la noche. Entretanto, el medicamento que Bruce haba llevado desde Worcester se expanda lentamente por todo su cuerpo. Alex llamaba angustiado aAdele y susurraba el nombre de Philomne con amorosareverencia.Janieleenjugelsudordelafrentemientraslarqueabala espalda y gritaba llamando a Eduardo Hernndez, a sir John Chandos, a Guillaume Karle y a todos los dems con quienes se haba cruzado en su primera vida. Le sec las lgrimas de las mejillas cuando llamaba a Kate, y percibi el dolor con que le hablaba a Avram Canches. Repiti una y otra vez DeChauliac. Hasta la noche siguiente no abri de nuevo los ojos. Entonces su primera palabrafuemam.

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Tienes un buen cepillo de dientes, as que no te olvides de usarlo, y pdeleaBrucequetelohiervadevezencuando. MeasegurardequelohagaprometiLany. Janie la mir con una expresin de agradecimiento, y luego se volvi de nuevohaciaAlex. Esperoquerecuerdesquedebeslavartelasmanos. PorsupuestodijoAlex.Melodicescienvecesalda. Ese es mi trabajo replic Janie. No estar all para hacerlo, as que tendrsquerecordarlosolo. No,Brucemelorecordar. S,supongoquelohar. Muybien.Ahoraveacomprobarsitienestodoloquetedijequepusieras enlamaleta. Alexsemarchalacarrera. DndeestBruce?lepreguntJanieaLany. Creoqueenellaboratorio. Janie sali de la sala principal y fue al laboratorio. Tal como le haba dicho Lany, lo encontr all, revisando los resultados de las pruebas que Kristina habahechoconlasangredeAlex. Ellapermanecienelumbral,hastaqueBruceadvirtisupresencia. Holadijol. Es la hora de partir seal ella. Una expresin de inquietud asom en surostro.LeherecordadoaAlexqueselavelosdientes,y... Cuidaremosbiendel,teloprometo. Ests seguro de que lo necesitas? Me refiero a si no hay alguna otra manera... Esquetvesotra? No,supongoquenocontestJaniedespusdeunabrevepausa. La respuesta inmunolgica de su sangre a la bacteria ha sido fabulosa. Si podemos averiguar cmo se produjo, quiz podramos encontrar la frmula farmacuticaquenospermitira... Puesentoncesllvatesusangre. Sabes bien que la respuesta se desarrolla con el tiempo. Se acerc a ella. l quiere ir. Est entusiasmado. Lany estar all, y yo tambin, y hay montonesdenios. Teincordiaramsnopoderparacontinuarconsuformacinmdica. Meencantarensearle.Esunchicobrillanteypodrhacerquelascosas cambienenelmundo.Porfavor,Janie,noteinterpongasensucamino.

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Esto es una revancha, no? Yo te rob el corazn, y ahora t me ests robandoami... Basta. Cualquiera dira que no vas a verlo nunca ms. Si esto funciona como creemos, las cosas cambiarn por completo; la Coalicin se ver impotente, porque no tendrn su arma de destruccin masiva. Tu hijo la habr neutralizado. Ellapermaneciensilencioduranteunosmomentos. Porfavor,avsameencuantolleguisall. Te lo prometo. Primero pasaremos por Orange para recoger a unas cuantas personas, luego nos detendremos en aquella fbrica que t y Lany visteis cuando ibais a Worcester. Creo que debemos ponernos en contacto con ellos,averiguarsisonamigos,preguntarlesporlastumbas.Siloson,tendremos ungrupodebuenosaliados. Janie continu buscando pegas y Bruce las desmont una tras otra. Ella saba que tena razn, pero ver marchar a su hijo a la tierna edad de siete aos eratantremendoqueapenassipodasoportarlo. Brucecambidetemaparaapartarladesudolor. Tomloesthaciendomuybienconsunuevapierna. Ases.Dicequeleencajamuybien.Noscmodartelasgracias. Tendrs que pagrmelo cuando las cosas mejoren. Espero que me reemplacen parte de todo este tejido muerto. T eres la nica cirujana que conozco. Notienesmsquedecircundo. Despus de que nos instalemos y hayamos puesto en marcha todo este procesoconAlex.Tenemosmuchotiempo. Janiesonri. Lotenemos,verdad? Bruceledevolvilasonrisa. S.Porcierto,tehasfijado? Lesealelinvernadero.Habafloresenellimonero.

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Kate y Alejandro salieron al patio de De Chauliac y contemplaron cmo se alejabalacomadronaconunapequeafortunaenoro apretadacontraelpecho. Nadienegaraqueeraunsimplesoborno,ymuchomenoslamujer.Elpagopor sutrabajoenelpartonohabrasidoniunacentsimapartedeloquesellevaba. Cuntotiempocreesqueguardarnuestrosecreto?preguntKate. Hastaqueseleacabeeloro.Luego,sinduda,volverparapedirms. Ysinoselodamos?Estonopuededurarparasiempre. Entonces vender nuestra historia a quien est dispuesto a darle lo que ella quiera. Primero me denunciar como el judo que humill a su antigua seoraconunromancefingido,yluego,siesonobasta,revelarquePhilomne trabaj como mdico. De Chauliac no podr ayudarnos, ni tampoco debe. No podemospermitirquenuestrasdesdichasloafecten.Suintegridadnotieneque verse comprometida. Todava queda mucho trabajo por hacer en su libro, y debedisponerdetodoeltiempoquenecesita. Kateexhalunlargosuspiroyseajustelchal,comosisintiesefro. Entonces no nos queda mucho tiempo. Hemos de marcharnos pronto, para que l pueda negar nuestra presencia si alguien pregunta. Apoy una mano en el brazo deAlejandro.Anhelo el da en que podamos quedarnos en unlugarsinmiedoaserdescubiertosotraicionados. Yotambin,hija. Alejandro entr en la habitacin de los nios y encontr a su hija en los brazosdelamadecra. Acaba de terminar le dijo la joven mientras le entregaba el beb. Se levant.Ahoramemarcho.

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Alejandro le dio las gracias. Cuando estuvo seguro de que se haba marchado,besalbebenlafrenteyledijoconvozdearrullo: Vamos,pequea,vayamosavisitaratumadreunrato. Philomne todava estaba en la cama donde haba pasado la intervencin quirrgica, demasiado dbil para moverse. Kate y las doncellas de la casa la haban mantenido limpia todo lo posible; pero, a pesar de sus esfuerzos, el olor alpartoanflotabaenelaire,yAlejandrolonotalentrar.Dejalbebyabri la ventana con una mueca; cada vez que una de las doncellas entraba para atender a Philomne, se apresuraba a cerrar la ventana para evitar los malos humores. Sin duda dichos malos humores existan, peroAlejandro saba que el aireleharamuchobienpesealriesgoquepodaplantearelmiasmadePars. Apartlamantaylevantconcuidadoelcamisnparaverelvendajedela herida. Philomne entreabri los ojos cuando lo hizo. l le sonri animosamente. Eldrenajecontinalimpio.Esunamuybuenaseal. Lajovennodijonada,perohizoungestodeasentimiento. Alejandro se inclin entonces para acercar la nariz al abdomen y percibir el olor que emanaba del vendaje. Despus de considerar su naturaleza por un momento,afirm: No detecto ningn olor a infeccin. Parece un milagro, pero te ests curando. Ella volvi la cabezahaciaun lado;Alejandro nopoda verle el rostro,pero saba que su expresin sera de dolor. Le sujet el rostro suavemente con una manoylaobligamirarlo. Mepreocupascontumelancoladijo.Debesmantenerelbuennimo quefavorecelasalud. Cmo puedes saber la vergenza que siento? repuso ella en un susurro.Yanosoyunamujer.Laspartesquemehacanfemeninayanoestn. Pero ests viva. Necesito recordarte que si De Chauliac no hubiese hecho lo que hizo, podras haber perdido todos tus fluidos corporales? Tal desequilibrio te habra conducido sin duda a la muerte. Le agradecer eternamente lo que hizo. Le acarici los cabellos. T eres la mujer que siempre he querido y necesitado. Se apart de la cama y alz de nuevo al beb.Loacercalacamaylosostuvojuntoalamadre. LaexpresindePhilomneseanimdeinmediato. Miraloquemehasdado.AriellaMeryle. Philomneapartlapaoletaquetapabalacabezadelania.Elcabellodel beberaabundanteynegro,ylapielrosada. Mi pequeo mirlo. Ruego para que ella no tenga que volar demasiado pronto.

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Alejandro la dej que disfrutase del beb durante unos momentos, y despusmanifest: Ese puede ser su legado. Muy pronto tendr que emprender su primer vuelo. LerelatlosacontecimientosdeldaenqueAriellahabanacido,elsoborno pagado a la comadrona y su desconfianza de que la mujer mantuviese la promesadenotraicionarlos. Hemos comprado un poco de tiempo, nada ms. No tardar en vendernos.Asquedebemosestarpreparados. Compraron un buen carro y cuatro excelentes caballos. De Chauliac en personasupervislasmodificacionesenelinteriordelcarro;secolocaronvarios gruesos colchones de plumas de ganso, y luego se aadieron cojines, para que Philomne y Avram pudiesen viajar cmodamente por los caminos llenos de baches que salan de Pars. Ocultaron las herramientas y equipos entre los colchonesy loscojines, junto con varios odres vacos.Alejandro reuni un buen lote de hierbas medicinales, que ocult en una caja debajo del pescante junto con varios cuchillos y piedras de amolar. Kate prepar un arco y una aljaba llena de flechas, todas hechas a su agrado, y despus aadi una cuerda de recambio. Cuando todo estuvo preparado, guardaron el carro y los caballos en elestablo,alaesperadeldadelatraicin. No muchos das ms tarde lleg un visitante, un sacerdote de la orden benedictina.Alejandroobserv,oculto,mientrasDeChauliacllevabaalhombre asubibliotecaycerrabalapuerta. No estaba presente una hora ms tarde, cuando el sacerdote sali de la biblioteca y fue escoltado por el propio De Chauliac hasta el patio, pero el francslomandllamarpocodespus. TemopreguntarquhasucedidoledijoAlejandroasucolega. Haces bien, porque no hay nada que contar, excepto que cierta mujer, comadronaporoficio,fueaverloylehizolamsextraadelasconfesiones.No mehadicholoqueellaleconfes,porqueesunpecadodelamximagravedad para un sacerdote revelar lo que le confan en el confesionario. Hizo una pausa.Peronosotrossabemosbienloquelerevel.Quizloqueledijoalse lodijotambinaotrosquenoestnatadosporlasreglasdesufe. Entonces,hallegadoelmomentomanifestAlejandro,apenado. Esometemo. La tristeza de la inminente separacin flot en el aire entre los dos amigos, hastaquealfinAlejandrodijoconresignacin:

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Debemossepararnosdenuevo,colega,quizporltimavez. QuizrepusoDeChauliac.Meduelecomprenderlo. A m tambin. No s por dnde empezar a agradecerte por las muchas cosas que me has dado. No las citar todas, porque me llevara todo el da, y todavaquedamuchoporhacer. UnasonrisamelanclicaaparecienelrostrodeDeChauliac. Quvoyahacersinelconsueloylainspiracindetucompaa? Hars como siempre has hecho replic Alejandro. Estudiars y aprenders,comoharyo,sabiendoquedebomantenermeatunivelomoriren elintento. Alejandro estaba en el vestbulo de la casa frente a su viejo colega, un hombrequeunavezhabasidosumaestroyqueahoraloeradenuevo.Haban sido enemigos durante un tiempo, cuando De Chauliac descubri que Alejandro era judo despus de enviarlo a Inglaterra en la Gran Mortandad. Perocuandosuscaminosvolvieronacruzarse,parecicomosiDiosloshubiese unido por una razn, y mientras desapareca la mutua desconfianza haba crecido la amistad. De Chauliac era ahora y sera siempre su mejor amigo. Alejandro mir a travs de la puerta abierta hacia el patio y contempl en silencio a la familia que lo esperaba. Kate, la hija de su corazn; Guillaume el hijo de ella y su nieto; Philomne, su esposa, que ahora sostena en brazos a subeb,yAvram,suancianopadre. Se volvi otra vez hacia su amigo, el enigmtico francs que siempre lo inspirara. Hemos pasado juntos por muchas pruebas y triunfos, De Chauliac. Deseara que hubiese ms, pero creo que no podr ser. Nuevamente debo darte las gracias por tu bondad, tu firmeza, tu paciencia y tu ayuda cuando cre que no podra seguir adelante. Entonces una sonrisa picara apareci en su rostro. Pero, por encima de todo lo dems, mi querido amigo, debo darte las graciasporhaceralgoquenisiquieramipadrepudoconseguir. DeChauliaclomir,desconcertado. Dequsetrata? Alejandromiralpatio. Hasconseguidounaesposaadecuadaparam. Dicho esto,Alejandro abraz al hombre que lo haba acompaado durante dos dcadas. Luego se separ, y sali al patio para unirse a los dems. Alejandro sinti el peso de la mirada de De Chauliac en su espalda mientras abandonabaelpatioconsuhermosaypreciadafamiliahaciasunuevavida.

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Esto es excepcional le dijo Alex Thomas Macalester a su madre. En MedGlobe nunca me creern cuando les diga que estuve junto a mi propia tumba. Por favor le rog ella. No apresures las cosas. No es la tuya, es la suya. Untecnicismo. Quiznoseaunabuenaideacontarlesnadadetodoesto. SupongoquetienesraznrepusoAlex. Caminaron a travs del cementerio hasta llegar al lugar donde su precedenteyacaenterrado. Janie se puso de cuclillas para limpiar las hojas de la lpida. La inscripcin estabaerosionadaporsiglosdelviolentoclimadeBretaa.Mirasuhijo. Estssegurodequeesesta? AlejandroCanchesleyAlexenvozmuybaja. Janieadvirtiunligerotemblor. Dice algo ms aparte del nombre? pregunt ella, despus de un momento. SleinformAlex.Despusdesunombredicephysicus,mdico. Janiesemovi,encuclillas,hastalasiguientelpida.