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CURTIS GALAND

ASTEROIDE LESBOS-3
LA CONQUISTA DEL ESPACIO n. 183 Publicacin semanal.

EDITORIAL BRUGUERA, S. A.
BARCELONA - BOGOTA - BUENOS AIRES - CARACAS MEXICO

Depsito Legal B. 49.245 1973

Impreso en Espaa - Printed in Spain 1.a edicin: FEBRERO, 1974

CURTIS GARLAND - 1974 texto ALBERTO PUJOLAR - 1974 cubierta

Concedidos derechos exclusivos a favor de EDITORIAL BRUGUERA. S. A. Mora la Nueva, 2. Barcelona (Espaa)

Impreso en los Talleres Grficos de Editorial Bruguera, S.A. Mora la Nueva, 2 Barcelona

"Lesbos: Nomo o divisin administrativa griega, constituida por las islas de Lesbos, Lemnos y Eustratios, del mar Egeo. Nombres importantes en la Mitologa... "Quiz por ello, la Federacin Mundial de Astronutica, en el ao 2211 de nuestra Era, al resolver dar nombres mitolgicos griegos a sus Misiones dentro del Proyecto Ulises, que evocaba algo parecido a una posible Odisea csmica, nomin a sus Asteroides artificiales, naves y cohetes, en dos divisiones principales: Eros y Lesbos. "Esta es la historia de un Asteroide artificial, Lesbos3, que se perdi misteriosamente en el Cosmos, y en cuya bsqueda partiran ms tarde los componentes de la llamada Expedicin de Rescate caro, nombre tomado del rey de Esparta, padre de la hermosa Penlope, esposa del hroe que daba nombre al Proyecto total. "Y de la Expedicin Espacial de Rescate caro, del perdido Asteroide Lesbos3, y de lo que sucedi en aquella nueva Odisea situada a miles de aos de la epopeya helena, es de lo que habla este relato..."

PRIMERA PARTE ASTEROIDE PERDIDO CAPITULO PRIMERO De modo que hemos sido elegidos nosotros... S, nosotros. No s si es una buena noticia, pero as me lo han comunicado, y as te lo digo, Brian. Espero que s sea algo bueno. A fin de cuentas, estamos aqu para eso. Y es agradable que se acuerden de uno para una tarea importante y no rutinaria. Significa que somos buenos astronautas, Marcel. Esperemos tambin que sigamos sindolo despus rio entre dientes el francs, sacudiendo su rubia cabeza con aire pensativo. Se volvi a Fedor Korev, y aadi, irnico: T qu piensas, amigo? El astronauta ruso se encogi de hombros, con un centelleo malicioso en sus pequeos y risueos ojos azules. Opino como Brian dijo al fin. Debemos ser buenos en nuestra especialidad. Creo que la Misin caro va a ser compleja y peligrosa. Pero todo eso forma parte de nuestro trabajo, no es cierto? Y no debe sorprendernos en absoluto que la tarea a cumplir sea difcil y llena de riesgos. Ya sabamos eso al ingresar en el Cuerpo de Astronautas de la Federacin Mundial. Y esperbamos con ilusin algo grande a realizar. Tal vez sea ste el caso. Tambin vienen las chicas? se interes Brian, pensativo. S, tambin afirm Marcel, volvindose a l. El viaje va a ser largo, amigos. Una especie de Odisea, si nos atenemos al lenguaje griego que utilizan en definir su programa nuestros jefes. De Scila en Caribdis, y con posibles Polifemos y Circes en el camino dijo irnico el sovitico. S, todo muy expresivo... Y el viaje ser tan largo, que prefieren que vayamos con nuestras campaneras espaciales, para no sufrir nostalgias respecto a la vieja y querida Tierra. Todo programado suspir Brian Baker, el joven astronauta norteamericano. Nuestras compaeras, con las que tuvimos que contraer matrimonio en el espacio en la anterior misin... y ahora una especie de segunda luna de miel..., pero rumbo a las estrellas. Potico y hermoso, no os parece? Ideal refunfu Marcel Dargent. Veremos dnde termina la poesa... Poesa... Fedor se encogi de hombros, dubitativo. Para m, el espacio, las estrellas y los mundos lejanos, no son sino tecnologa, control remoto, electrnica y entrenamiento rutinario, todo ello al servicio de un programa oficial, aprobado

previamente por los Gobiernos y refrendado por la Asamblea de la Federacin Mundial de Astronutica. Todo demasiado burocrtico y carente de emociones autnticas. Cuanto menos de autntica poesa o romanticismo, amigos. Esa es una opinin puramente proletaria, o personalmente tuya, Fedor? brome Brian Baker. Deja la poltica a un lado, yanqui se burl el ruso. Creo que las cosas son iguales para todos nosotros, no importa nuestra nacionalidad, ideologa o raza. De acuerdo? De acuerdo, filsofo rezong Marcel. Creo que somos simplemente engranajes o partes de un fro mecanismo. Ah termina todo. Est todo tan medido, tan calculado, tan previsto, que en realidad todos nosotros no somos sino elementos de lo previsible, de lo calculado y milimetrado. El riesgo queda marginado. La emocin humana, tambin. Recuerdo que tuve una bonita novia en Pars. Qu fue de ella? No lo sabr nunca, posiblemente. Me hicieron casarme framente con una dama muy atractiva, muy inteligente, pero tan fra y cerebral como si hubiera sido programada para el matrimonio, la fecundacin y el matriarcado csmico. Nos casamos en el espacio, tuvimos hijos en el espacio... y seguimos unidos, ms en el espacio que en nuestras fras viviendas, en nuestros bien programados hogares dentro de las Zonas de Trabajo de la Federacin Astronutica Internacional. Tu problema es el de todos, Marcel sonri el ruso Fedor Korev, sacudiendo la cabeza en sentido afirmativo. Mi Anushka no era la elegida por m anteriormente. Pero ahora tenemos; dos nios, y somos felices. Tuve una chica llamada Katia, de quien cre estar realmente enamorado. Hoy en da, no estoy seguro de ello. Creo que llegu a enamorarme de Anushka, la verdad. El amor no es slo un sentimiento platnico y espontneo, Marcel. Es algo que nace con el roce, el tiempo, la mutua comprensin, la ternura, el afecto... Un amor burgus se burl el francs. Y eso lo dice todo un ciudadano de la Unin Sovitica, seores! No temes que tu Partido te pueda "purgar" por ideas tan propias de Occidente y de su decadencia? Vete al diablo se enfad Fedor. Nunca hablas en serio. Y cuando lo haces, no convences a nadie, Marcel. Dejad la fiesta en paz terci Baker, conciliador. Mir pensativo a Marcel y a Fedor. En el fondo, ambos tenis razn y no os dais cuenta. Todos, en cierto modo, hemos sido unos frustrados en nuestra independencia y personalidad. T, Marcel, dejaste a tu novia parisina por la astronauta elegida por los superiores, dentro del programa implacable que, en realidad, aceptamos tcitamente al inscribirnos en esto. Te eligieron novia, esposa, luna de miel y todo eso. Lo admitiste, no? Es tuya la culpa, como lo es de Fedor o ma. Todos dejamos a alguna chica con la que, posiblemente, de haber seguido las cosas otro cauce, tampoco nos hubiramos llegado a casar. Fedor es feliz con Anushka. T no eres desgraciado con Yvonne, aunque digas lo contrario. Y tienes un nio maravilloso. Yo..., yo no tengo hijos. Ni s siquiera si amo a Luana. Pero es mi esposa. Y la acept como tal, procurando olvidar a todas las dems chicas con las que sala habitualmente, sin haber elegido an a una determinada. Primero, me cost trabajo. Luana no era..., no era mi tipo. Pero me cas, porque as me lo exiga mi contrato con la Federacin Internacional de Astronutica. Aqu, el matrimonio es un experimento ms, la luna de miel un ensayo espacial, y la fecundacin, una fra prueba biolgica. Pero lo

sabamos desde un principio, y no lo rechazamos. Tuvimos nuestra oportunidad de darnos de baja. Preferimos seguir adelante. No hay que reprochar nada a nadie. Slo a nosotros mismos, Marcel. Si no soy feliz con Luana, ser mi propia culpa, no la de ella. No eres feliz? se interes Fedor. No dije eso. Slo que... que no s an si la amo o no. No s nada. Convivo con ella, no discutimos, no somos desgraciados..., pero lo dems sigue sin ser seguro. Me pregunto si llegar a estar enamorado de ella alguna vez. Y espero tener una respuesta slida y definitiva a esa pregunta... En tus sentimientos, Brian, no influye cualquier reaccin de tipo... de tipo...? y Marcel, por no herirle acaso, no termin la frase. De tipo racial? Brian le mir fijamente ahora. Neg despacio. No, Marcel. No me importa lo ms mnimo que Luana sea... de raza negra. Eso nunca sera un obstculo para amarla..., si es que llego realmente a amarla en alguna ocasin... Hubo un silencio entre los tres camaradas astronautas. Lo que Brian Baker acababa de manifestar, pareci terminar con los afanes de discusin de sus colegas francs y ruso. Los tres astronautas se encaminaron a la cafetera del edificio central del Cosmdromo. Haban terminado de cambiar su atavo de experimentacin y prcticas en las cmaras de ingravidez artificial, por los "monos" azules, celestes y lmpidos, de su normal existencia dentro de la grandiosa base internacional. Sentan apetito tras el cotidiano y duro trabajo, encerrados durante seis largas horas en las instalaciones adecuadas a la preparacin de astronautas. Como en cualquier rutinaria labor, era el momento de relajamiento, de reponer fuerzas y tomar una botella de cerveza como mximo, o un vaso de vino en su defecto, junto a la botella de agua mineral. Las rgidas normas internas no permitan beber ms a ninguno de los miembros en activo del Cuerpo Seleccionado de Astronautas. Y muy especialmente, los adscritos al Proyecto Ulises. Dentro del Proyecto, la Expedicin de Rescate caro era la actualmente ms controlada. Porque ellos eran los primeros en saltar al espacio. Ya estaba decidido. Y todos lo saban en el Cosmdromo. Ocuparon una mesa alejada, tras recoger las bandejas de sus alimentos. Todos ellos eligieron un vaso de vino en vez de la cerveza. Y la pequea botella de agua mineral. La comida era nutritiva, bien calculada en cuanto a protenas, vitaminas e hidratos de carbono, y tambin sana y abundante, sin que pudiese llegar a fatigar o a provocar una digestin pesada. Solamente tres horas ms tarde, tras un descanso reparador en sus cabinas, volveran a practicar incansablemente hasta la hora de la cena frugal y el reposo nocturno. Solamente tres das ms tarde, estaran ya dentro del proyectil Perseo, en cuenta atrs. Y cinco fechas despus, la nave espacial les proyectara al Cosmos, en busca del Asteroide L3, o Lesbos3, conforme a la nomenclatura clsica griega adoptada por los dirigentes del programa espacial. El Asteroide perdido. Y con l, una tripulacin de veinte seres humanos. Diez hombres y diez mujeres. Un pequeo, microscpico mundo artificial, lanzado al espacio meses atrs. Ahora, nada se saba de l. Toda comunicacin con L3 se haba interrumpido, de modo definitivo al

parecer. Result imposible hasta entonces cuanto se hizo por reanudarla. La comunicacin por radio o televisin era nula. Los telfonos de va espacial tampoco respondan. El silencio era absoluto. Sin embargo, los detectores de tierra acusaban la existencia del Asteroide, fuera de rbita, pero sin desintegrarse ni perderse de modo definitivo. Su posicin era variable, como si actuase con autonoma total o atrado por algn otro cuerpo, irregularmente. El Asteroide "estaba" all, en alguna parte del Universo, del Sistema Solar. Slo que su localizacin variaba constantemente. Y su hermetismo haca presagiar lo peor: la muerte de su veintena de astronautas de ambos sexos. Y la avera total de sus sistemas de conexin con los controles remotos de la Tierra. Pero todo eso era simple deduccin... Qu crees t que habr sucedido arriba? Era Marcel quien haca la pregunta, preocupado, tras terminar su ensalada y atacar el plato de carne. Brian enarc las cejas, al sentirse interrogado. Tuvo un leve encogimiento de hombros. No s confes. Es un extrao suceso. Puede haber sucedido lo peor. O deberse todo a una avera mecnica, y estar los tripulantes sanos y salvos en su totalidad. A bordo existe suficiente provisin de aire respirable seal Fedor. Y tambin medios de producir nuevo oxgeno. Y alimentos convencionales, concentrados, hidratos en tabletas... Medicamentos abundantes, medios tcnicos... No, no es posible que les suceda nada, siempre que dentro del asteroide artificial no haya un fallo grave que afecte a la superficie externa, o a cualquier otra cuestin irremediable. El margen de riesgos era muy leve. No logro entender qu sucedi a bordo, la verdad, para ese inexplicable silencio. Lo nico lgico es que la tripulacin est toda ella sin vida. Pero por qu? Qu pudo causar el desastre, si es que hubo tal? No s confes Marcel, pensativo. Creo que ser preciso esperar a hallarnos all, para saber si, realmente, hubo un desastre o no. Es un difcil viaje coment Brian Baker. El "cinturn de asteroides"... Me pregunto qu encontraremos all, entre una lluvia constante de meteoritos, y un cerco de asteroides capaces de triturar nuestra nave a cualquier impacto... El nuevo sistema de seguridad de las naves espaciales, confo en que funcione a la perfeccin opin Fedor. Dicen que logra repeler los meteoritos que van a hacer impacto directo, por medio de unas radiaciones especiales, que rechazan cualquier choque en el espacio... Es slo experimental se crey obligado a decir Brian, ceudo. No hay seguridad ninguna, una vez metidos en el cinturn de asteroides de nuestro Sistema Solar. Ser entonces cuando, realmente, se demostrar su eficacia... o su inutilidad. En suma: somos simples cobayas, en ese sentido suspir Fedor. Ms o menos convino, riendo, Marcel Dargent. Lo que resulte de nuestro viaje, ser decisivo. Bueno o malo..., pero decisivo, amigos mos."

Y la respuesta estar en nuestro regreso a la Tierra... o en el viaje a la Eternidad complet Brian, con cierto sentido del humor pese a su expresin seria. Confortante, no? Oh, mucho rezong el francs, apurando su copa de vino. Me siento realmente optimista en cuanto a nuestra misin, amigos. Y sabis por qu? Por qu, Marcel? sonri el ruso. Porque si me sintiera pesimista, renunciara a este trabajo y volvera a mi aorado Pars, enviando al diablo incluso a mi actual y querida Yvonne, y a mi propio hijo! aull malhumorado el astronauta galo, incorporndose, dando un golpe seco en la mesa, que hizo saltar los platos y vasos plsticos en la bandeja del servicio. Muchos otros comensales del gran recinto destinado al personal astronutico del Cosmdromo Central se volvieron, sorprendidos por su brusca reaccin violenta. Despus de eso, Marcel Dargent se alej, con paso rpido presuroso, centelleando el tejido plstico de su "mono" celeste, mientras se perda en el mar de mesas, asientos y bandejas de alimentos del restaurante colectivo. Se miraron el americano y el sovitico, preocupados. Fue este ltimo quien rompi el tenso silencio, fingiendo que no adverta las miradas curiosas en torno a su mesa: Nervios, no, Brian? S, creo que s admiti el estadounidense. Todos estamos algo nerviosos. Marcel es el que menos sabe controlarse. Al menos, fuera de su trabajo rutinario. En cierto modo, le comprendo. Yo tambin suspir Brian Baker. Todos sufrimos una tensin irresistible, Fedor. Slo deseo que la misin empiece pronto. Acaso all arriba cambien las cosas. La responsabilidad frena a veces el nerviosismo. S, Brian dijo el ruso. Tambin estoy deseando verme en el espacio. Pero, por otro lado, temo lo que podamos encontrar. Temer? T? se asombr Baker, mirndole perplejo. Es que..., sabes? Fedor Korev sacudi la cabeza, ensombrecido su gesto, habitualmente jovial, risueo. Tengo un presentimiento. Y no me gustara revelrtelo. No es nada agradable, creme... Brian no respondi. l tambin tena sus propios presentimientos. Tampoco eran agradables ni optimistas. Pero, sin saber la razn, no quiso conocer el de su camarada ruso. En el fondo, repentinamente, casi sinti miedo de llegar a saberlo... CAPITULO II Brian Baker despert en su sueo reparador, previo al lanzamiento. Mir la esfera luminosa de su cambiante reloj digital de pulsera. Las cifras variaban

rpidamente en los segundos y pausadamente en los minutos, sobre la esfera negra y gris, de forma estilizada. Eran las tres de la madrugada. Y lo peor es que ahora no senta sueo alguno. Como si algo, de repente, le hubiera desvelado. Haba tenido un sueo. Con Luana, con sus camaradas Fedor Korev y Marcel Dargent... Pero no era slo el sueo lo que le despejaba. Haba algo ms. Quiz sus propios nervios en tensin. Ocurra siempre que haban de saltar al espacio. Pero ahora con ms motivo. Aquella misin le tena preocupado. Y, como le suceda a su compaero ruso, no saba el porqu. En teora, todo era rutinario. Si algo haba sucedido en el Lesbos3, no poda afectarles a ellos, como patrulla de rescate espacial. Pero aun as... eso era slo teora. Encendi un cigarrillo. Se incorpor, y pase por su cabina confortable d astronauta en perodo de prelanzamiento, sobre el suelo muelle, esponjoso, suave. Se puso un poco de zumo de naranja del recipiente automtico de bebidas. Quiz todo eso sirviera para que luego conciliara el sueo. Y pens. Pens en todo lo que estaba sucediendo. Y en lo que poda suceder... Pens en sus compaeros y sus propios problemas tambin. Marcel y su chica de Pars, ya medio olvidada... Yvonne era ahora la madre de su hijo. Como Anushka lo era de dos nios, desde que se cas en el espacio con Fedor. Y l... l era el marido de una mujer de color. La Ciencia no entenda de prejuicios ni de razas. No le preocupaban los problemas sociales. A l tampoco. Sencillamente, haba aceptado la boda csmica con Luana, a bordo de una astronave alejada de la Tierra, porque as se haba programado tambin. Todos deban de aceptar la programacin de sus sentimientos, o darse de baja del Cuerpo de Astronautas de la Federacin Mundial. Era lo legislado. El privilegio personal de cada uno. Todos aceptaron. Fedor, Marcel... y l. Luana tena la piel de un color de bronce oscuro. No era demasiado intenso el color de su piel. Haba mezcla de sangre en sus venas. Pero todo eso contaba poco para Brian. No era el matiz de una epidermis lo importante. Eran... los sentimientos. No crea estar enamorado de Luana. No. Era slo eso: programacin previa, ciberntica aplicada. Obligaciones de astronauta. Lo haba aceptado todo. Era as la disciplina. De ah a sentir amor, exista un abismo. Luana tampoco demostraba nada personal. Era joven y no falta de atractivos, ni mucho menos. Miembro del Cuerpo Femenino de Astronutica de la Divisin Eros. Saba su obligacin, incluso en el puro terreno biolgico. No. La Ciencia no tena sentimientos. De otro modo... no sera Ciencia. Todo eso no le preocupaba hasta el punto de desvelarle. Era otra cosa. Algo diferente. Algo que no acababa de entender. Acaso fuera lo que deca Korev: miedo.

Miedo..., a qu? Al viaje espacial, a la Expedicin de Rescate caro... o a algo ms indefinible que todo ello. Quiz a su destino, tan inmutable como las estrellas a las que dirigiran en slo dos das ms de plazo la proa estilizada y fantstica de su nave sideral. Termin su cigarrillo. Lo aplast en un cenicero absorbente, que engull y elimin la punta de cigarrillo, purificando automticamente el ambiente y borrando de l todo vestigio de aroma a tabaco quemado. As funcionaban de aspticas las cosas en la Base Espacial. Brian se tendi de nuevo en su lecho. Le puls un resorte vibratorio. La suave, estudiada trepidacin del mueble, le facilitara el sueo, venciendo todo nerviosismo. Y as fue. Poco despus, descansaba apaciblemente. Era otro de los progresos de la Ciencia del Siglo XXIII sobre la propia naturaleza del hombre y sus problemas humanos y psquicos. Que quiz no lo eran todo, a juicio de Brian Baker. Ni mucho menos. Pero que ayudaban en gran parte a combatir esas dificultades que nacen con el propio hombre. Y que el ambiente y la circunstancia aumentan, por regla general. *** Todo estaba a punto para el gran salto. Los seis astronautas de reunan por vez primera en aquel perodo previo de aislamiento y entrenamiento intensivo. Segn los reglamentos, durante los diez das previos al lanzamiento de cualquier nave espacial con tripulacin mixta, las parejas deban permanecer aisladas, separadas entre s, para evitar que problemas emocionales ntimos pudiesen alterar el rgido programa preparatorio. Slo unas escasas horas antes del lanzamiento, y justamente una hora antes de ser conducidos a bordo de la cpsula o nave espacial de turno, se les permita ya reunirse, en la antecmara de esterilizacin total y de prueba de los equipos espaciales adecuados. Esta vez, la rutina no se alter lo ms mnimo. Era como si el salto al espacio no encerrase problema especial alguno. Pero ellos tres saban que no era as. Y, al parecer, tambin sus compaeras y esposas por imposicin oficial, estaban enteradas de que la misin no iba a ser puramente rutinaria, aunque estuvieran adaptando sus mentes a tal idea. Se miraron los seis entre s, apenas reunidos en la antecmara preparatoria. Dargent abraz y bes a su esposa clidamente, antes del proceso de esterilizacin total de sus cuerpos y equipos, para no trasladar organismo alguno, bacteria o microbio, a la zona exterior del espacio. Korev se limit a un beso correcto y un apretn de manos con Anushka. Solamente Brian y Luana permanecieron quietos, mirndose entre s con fijeza. Ella, la mujer de cabello levemente rizoso, de piel bronce oscuro, de labios carnosos aunque suaves de trazo, y de formas agresivas y firmes, de mujer de color, se mantuvo algo rgida, sus oscuros ojos clavados en Baker. El apret los labios y respir con fuerza. Me alegra verte, querida dijo, sin especial emocin en su voz.

A m tambin, Brian respondi ella, escueta, sin que reflejase tampoco sentimiento alguno al decirlo. Espero que todo salga bien esta vez continu Brian. Saldr bien afirm ella, con energa. Estoy segura de ello. Te felicito sonri Brian con irnica expresin. Yo tambin quisiera estarlo, Luana. Despus, pasaron por el inevitable proceso esterilizante. No cambiaron una palabra ms entre s. Por un sistema de televisin en circuito cerrado, Marcel e Yvonne se despidieron de su pequeo, y el ruso y su esposa de los dos nios que tenan. Sus imgenes se borraron pronto de la pantalla fluorescente, y hubo un difcil silencio en la recmara. Vamos dijo Baker con cierta brusquedad, para romper cualquier instante emotivo, poco conveniente en aquel trance. Se termin todo eso. Ahora, a trabajar. En silencio, los seis entraron en sus respectivas cabinas de esterilizacin. Salieron de ellas con trajes igualmente carentes de toda posible bacteria o microbio, utilizando un tnel plstico, como una larga y enorme oruga transparente, hacia la base de la rampa de lanzamiento. Ya no tendran contacto alguno con la atmsfera, las cosas y la gente de la Tierra. Llegaran directamente a su nave csmica, a travs de una ruta donde no haba grmenes de ninguna especie, y el aire era asptico y limpio por completo. Dentro de la cpsula espacial, continu la rutina. Era inevitable. Se acomodaron en los respectivos asientos situados en semicrculo en torno a un amplio panel de control manual, regulado por minuciosas y complejas computadoras electrnicas, capaz de ser conducido indistintamente desde la Tierra o de forma autnoma, panel en cuya forma semicircular se vean hasta seis mandos, uno ante cada astronauta. El ms mnimo fallo estaba previsto. Tras ellos, el corto pasillo con cuatro cabinas: tres dormitorios dobles, de literas individuales superpuestas, y el almacn de provisiones e hidratos concentrados, as como botiqun, laboratorio electrnico y equipos de emergencia, todo en una pieza y rigurosamente revisado por los expertos. Todo en orden, todo fcil de manipular, con la mayor rapidez y en forma sencilla. A bordo, nada faltaba ni nada sobraba. Las dimensiones de la nave eran relativamente pequeas para seis personas, y eso resultaba obviamente incmodo, pero tampoco hubiera resultado prctico en absoluto una nave de rescate y ayuda de mayores dimensiones. Despus de todo, sus posibles incomodidades no superaban en absoluto a las de un submarino, puesto por caso comparativo. Y para contrarrestar esas adversas condiciones, all estaba el gran visor frontal, de una materia plstica indestructible a la friccin, a cualquier temperatura o choque violento, que permita disfrutar de una fabulosa panormica celeste cuando la nave sobrevolaba la Tierra y la Luna y parta hacia otros mundos del Sistema Solar o hacia zonas de asteroides artificiales, situados como autnticas estaciones intermedias entre el planeta terrestre y los vuelos csmicos a Marte, Venus, Jpiter o Saturno. E incluso en el lanzamiento de naves no tripuladas, puramente cientficas, hacia las estrellas.

Aquel gran visor o ventanal semicircular, situado frente a los seis astronautas mixtos, era como la gran ventana del hombre hacia los espacios. Como la pantalla mgica y tridimensional que penetraba hasta los confines ms bellos y remotos de la Creacin. Se miraron entre s los seis astronautas. Saban que la cuenta atrs actuaba matemtica, framente. En la pantalla del computador-controlador de a bordo, que rega virtualmente el funcionamiento de todos los dems mecanismos complejos de la nave, aparecieron cifras verdes, cambiando con celeridad. Cuando se tornaran rojas en aquella pantalla fluorescente, marcaran la ltima hora de la cuenta atrs, desde el segundo tres mil seiscientos, hasta el segundo cero, exactamente. Sera el momento de iniciar el gran brinco al Cosmos. Ms all de la tierra firme y de la seguridad de cada da. Hacia su destino de cosmonautas, elegido por ellos mismos. Hacia un asteroide artificial terrestre que no responda a las llamadas, que no actuaba conforme a lo programado, que no estaba cumpliendo su misin, y de cuyos ocupantes y su suerte nada saban an. El Asteroide L3. Su punto de destino... *** Ua llamarada rugiente lanz al Perseo hacia el espacio. La Expedicin de Rescate caro se pona en marcha. Veinte vidas humanas, abandonadas a su suerte en el gran vaco estelar precisaban de su ayuda. Simultneamente, ellos lo saban, su vida en comn, casi domstica, de marido y mujer, a bordo de una angosta nave espacial, serva de campo de experimentacin biolgica, psicolgica y humana a los cientficos del Cuerpo Astronutico de la Federacin Mundial. El ser humano era, en el fondo, un poco conejillo de Indias en manos de los investigadores. Pero nadie poda quejarse por ello. El nico objetivo de esa investigacin minuciosa, exhaustiva, a veces indiscreta, era mejorar precisamente las condiciones de vida del propio hombre en su nuevo elemento dominado: el vaco csmico. Y bien estaba lo que para el bien comn poda repercutir, a costa de propios sacrificios. Eran la Ciencia y la Tcnica aliadas para humanizarse, quiz, un poco... Perseo cubri sin novedad sus fases de despegue, desprendimiento del sistema propulsor inicial, y situacin orbital correspondiente para luego emanciparse de toda atraccin terrestre y viajar hacia los astros. Emprender la ruta en direccin a la zona espacial, perfectamente definida y controlada desde la Tierra, donde el Lesbos3 haba dejado de comportarse con normalidad. Finalmente, Brian Baker, comandante de vuelo y autoridad mxima a bordo, comunic a sus compaeros de viaje, tras la lectura del informe electrnico emitido por la computadora general de a bordo: Todo correcto. Viaje normal. Estamos en camino hacia el Asteroide L3, amigos mos... Pueden desprenderse de sus trajes de presin y de cuanto constituye la seguridad personal de cada uno en la etapa previa. Ya viajamos por el espacio como lo podramos hacer por las profundidades del mar. Sin problemas, y con perfecto funcionamiento general de

todos los mecanismos. Eso era como un relax para todos los astronautas. Era empezar bien la aventura. Sin problemas ni dificultades, siempre posible en esa clase de viajes. Pero lo que nadie saba es cmo podra terminar lo que tan halageamente se iniciaba para los seis. Eso perteneca a su futuro. Y su futuro estaba all delante, ms all de cuanto les rodeaba, en la panormica negra y profunda de su gran visor semicircular: en la negrura eterna e infinita de los espacios siderales. En un punto insignificante, metlico, artificial, situado por el hombre como un asteroide ms de la Creacin: el L3... Uf, siempre me irritan esos minutos iniciales coment Marcel Dargent, desperezndose tras dejar su indumento reducido al ligersimo, cmodo y confortable atavo espacial de materia sinttica, elstica y suave, que formaba sus uniformes espaciales, hermticos a toda posible dificultad exterior. El suyo era azul, amarillo el de Fedor, y rojo el de Brian Baker. Cada muchacha, a su vez, repeta el color de su esposo, en tono algo ms suave, y con un distintivo que, al utilizar escafandras que cubrieran sus cabezas, permitiese identificarlas en cualquier lugar: una letra F sobre el pecho, fluorescente lo mismo a la claridad que en la sombra (1). (1) Equivalente a la letra H (hembra del espaol). En ingls, male es varn, y female, hembra. De ah la utilizacin de la inicial F para las hembras. En el espacio, todo puede ser irritante. O maravilloso respondi Fedor Korev, absorto contemplando la gran visin celeste desde el asiento de mandos. Su grandiosidad me apabulla. Creo que eso nos sucede a todos, Fedor sonri Brian, frotndose el mentn con aire pensativo. Comprob una serie de cifras y datos computados sobre una de las doce pequeas y ntidas pantallas de televisin de que constaba la mquina electrnica de control. Todo perfecto. Ni un fallo, ni un error. Tenemos que intentar desde aqu la comunicacin con el Asteroide le record Dargent. Por si las radiaciones terrestres o el magnetismo pudieron dificultar la comunicacin con L3. S, ya lo s. Esperemos unos minutos ms, a estar alejados de toda posible interferencia terrestre o lunar, para intentarlo. Eso nos dar una mayor seguridad en el resultado. No conviene gastar energas excesivas mientras no sepamos lo que nos espera... y lo que va a durar este vuelo de rescate. Ests preocupado, Brian? le pregunt Fedor, pensativo. S, un poco admiti l. No por nosotros, sino por... el Asteroide L3. El asteroide... suspir Marcel. Creo que es la preocupacin de todos nosotros, Brian. Quisiera saber lo que sucede en l. Todos quisiramos saberlo, en realidad. Es posible que la respuesta est ms cerca de lo que imaginamos.

Es posible. Quiz todo obedezca a una simple avera a bordo seal pensativamente Anushka, la esposa ucraniana de Fedor Korev. La avera resulta extraa indic Baker, arrugando el ceo. No responde a ninguna seal o llamada. Tal vez tenga inutilizado el sistema de emisin o el de recepcin. O ambos a la vez. Por otro lado, est ese movimiento autnomo suyo, sin sujecin a ningn control remoto. Tambin parece haber perdido la conexin de controles con las estaciones de seguimiento espacial y con la central astronutica de la Federacin Mundial. Su rbita es variable, como si existiera un cuerpo extrao, de mayor volumen y poder gravitatorio, que influyese en sus movimientos. Demasiadas averas al mismo tiempo, no crees? opin Fedor. Es posible que una explosin a bordo o un destrozo inexplicable en los sistemas de mando y control de la nave, haya causado ese caos. Pero no sabremos nada hasta llegar al asteroide. Mientras tanto, todo se limitar forzosamente a simples cbalas. De modo que, segn eso, valdr ms esperar hasta que vislumbremos el cuerpo azul oscuro del Asteroide L3 seal serenamente Marcel Dargent, con un suspiro. S convino Brian. Ser lo mejor. Cuando Marte quede atrs, y alcancemos el Cinturn de Asteroides naturales de nuestro Sistema Solar, ser el momento de empezar a acercarse al Asteroide L3. Despus... slo Dios sabe lo que all podamos encontrar. Lo nico que espero, es que todo temor sea infundado, y la veintena de miembros de la tripulacin de ambos sexos que mora a bordo est sin novedad alguna, esperando slo nuestro socorro y asistencia. Y, por supuesto, el regreso a la Tierra en las mejores condiciones posibles, aunque haya que destruir el Asteroide de modo definitivo. Cuando menos, sas son las instrucciones recibidas. Veinte personas no podran ser alojadas a bordo del Perseo, Brian opin Marcel, ceudo. Claro que no. Pero existen las naves de emergencia a bordo del asteroide. Son aeroblidos con capacidad para cinco personas cada uno, y hay seis a bordo, en previsin de averas o fallos de cualquier tipo. De modo que, segn eso, no es factible que todas fallen o no puedan ser separadas en su mayora. Slo con tres de ellas, nos bastara, para acomodar a la totalidad de la tripulacin, en caso de apuro. E incluso con dos, dando cabida aqu a los que sobraran, al tiempo que all eran acomodados unos ocho tripulantes por nave. No habra peligro en ei retorno ni aun en ese caso. Conforme. Lo ves con mucho optimismo suspir Fedor Korev. Ojal todo sea tan sencillo y tan factible, cuando avistemos ese asteroide azul hecho por el hombre, donde algo tan misterioso parece haber sucedido... CAPITULO III El asteroide azul. Estaba all. Frente a ellos, flotando en el negro celeste. Con su singular luminiscencia, que la luz frontal de la nave Perseo haca an ms visible en el oscuro vaco csmico. Ms all, miradas de chispas, luces vertiginosas, centelleos fugaces, sealaban la

presencia del temido "cinturn de asteroides". Y en la distancia, muy en la distancia, a millones y millones de millas de travesa espacial, el gigante de franjas misteriosas de luz y de gas: Jpiter... Cosa curiosa. En el plano espacial graduado, que se vea luminoso sobre el panel de instrumentos, la trayectoria orbital y los movimientos del Asteroide L3, no correspondan ni a la traccin de Jpiter, ni a la de Marte, mucho ms prximo a la forma construida por el ingenio humano, en remedio de la propia naturaleza. Lesbos3 dijo Baker. Ya estamos llegando, amigos... Asintieron Fedor y Marcel. Las mujeres contemplaban fascinadas aquella gran esfera azul, de casi cien metros de dimetro, flotando en el negro vaco, con el Universo por fondo impresionante y sin lmites. El asteroide azul, el cuerpo esfrico de metal, creacin de la ciencia humana, era como un imn fantstico, atrayndoles paulatinamente. Brian adapt los mandos a la trayectoria programada por la nave. Se fueron aproximando al cuerpo artificial del espacio. Y despus? pregunt con voz grave Marcel. Se supone que ellos deben controlar a cualquier nave que se aproxime, hacindola entrar en la cmara de estacionamiento interior. Si no estn en condiciones de ayudarnos, qu suceder con eso? Utilizaremos las ventosas adherentes de nuestra nave explic Baker. Y luego intentaremos abrir la puerta de emergencia exterior, si nadie la manipula desde dentro, por medio de nuestro accionador electrnico, que puede desconectar los circuitos y permitir la apertura de cualquier cierre de ese tipo, como los posee exterior e interiormente el Asteroide. Llevamos aqu un minucioso plano interior del mismo, con todo detalle prctico bien consignado, para que no haya errores. No podemos fallar. Pero... qu nos espera adentro? indag Luana, preocupada. Brian se volvi a su esposa. Contempl pensativamente sus oscuros ojos, su piel broncnea, sus facciones de mestiza, realmente hermosas y correctsimas. La mezcla de razas haba contribuido a darle a Luana Baker una belleza fuera de serie, extica y caliente. Eso, querida..., slo una vez en su interior lo sabremos manifest Brian. La maniobra de aproximacin, con los sistemas de propulsin autnoma de la nave puestos en marcha para evitar un choque por simple poder de gravitacin, la fueron realizando simultneamente Brian y Fedor, ambos sobre los mandos, mientras Marcel se ocupaba de la lectura de datos computados, en las pantallas visoras del gran cerebro electrnico, y las mujeres cuidaban de preparar los equipos para salir fuera de la nave Perseo. Equipos consistentes en livianos trajes espaciales contra la presin, la antigravedad y la ausencia de posible aire respirable. Tambin antitrmicos, y dotados de circuitos de intercomunicacin sonora. El equipo de exploracin se complementaba con alimentos deshidratados, vitaminas y protenas comprimidas, agua en hidratos concentrados, algunas medicinas, luces... y armas.

Armas tambin. No saban lo que poda esperarles dentro del L3, y toda precaucin era poca. No les faltaba detalle alguno para la aventura de auxilio o rescate del asteroide misterioso. Yvonne comunic con la Tierra, a travs de la radio. Su informe escueto, tcnico, fue completo. En la estacin central de seguimiento espacial, ya saban ahora que estaban a la vista del Asteroide L3, que exteriormente ste no ofreca ningn indicio anormal, y que en los siguientes minutos, iba a empezar el abordaje csmico. Todo a punto seal con frialdad Baker. Preparados todos? . Preparados, Brian asinti Luana. Bien, id tomando el equipo. Vestos, y estad dispuestos a salir. Inicialmente, slo dos personas de a bordo saldrn para visitar el asteroide; Dos? se alarm Marcel. Quines? Quiero ser uno de esos dos, Brian. Tambin yo se ofreci Fedor. Dije que solamente seran dos. Y yo soy uno de ellos, como comandante de la nave. Me acompaar uno de vosotros solamente. Y el otro? El otro se quedar aqu con las chicas, a la espera de acontecimientos. De modo que nosotras no salimos del Perseo? se desilusion Anushka. Por el momento, no. Pero posiblemente sea preciso que lo hagis ms tarde. Permaneced aqu. No podemos correr todos el mismo peligro. Dividiendo las fuerzas, todo ser ms seguro y ordenado, estoy seguro. Bien, Baker. T mandas en esto acept Fedor. Pero que todo resulte, amigo mo. Por el bien de todos... Soy el primer interesado en ello. Como hombre, como astronauta... y como vuestro jefe sonri Brian, estudiando con ojos pensativos, profundos y serios, la forma del asteroide azul que se agigantaba ante ellos por momentos, como un gran globo celeste en un cielo que nunca fue azul, sino negro, intensa e increblemente negro y tenebroso, como los mares de la Antigedad para los argonautas de otros tiempos remotos... *** Los succionadores actuaron perfectamente. Las grandes lapas mecnicas del Perseo se adhirieron a. la superficie azul. La astronave se amold perfectamente a la esfera metlica, curvada, convexa ante ellos. Se inmoviliz totalmente el Perseo. Fedor Korev manipulaba con perfeccin mecnica y fra los resortes a distancia del sistema de succin y adherencia de la nave. Era un hombre experto en todo lo tecnolgico, y el manejo de los complejos sistemas mecnicos de a bordo, no ofreca para l ni el menor secreto.

Ya est, Brian dijo escuetamente. Cuando queris, podis salir de la nave. Lo dijo con su tono sereno y fro de buen profesional. Pero no poda ocultar su decepcin por no formar parte del grupo expedicionario formado por los dos hombres: Brian Baker, como jefe de la expedicin de rescate, y Marcel Dargent, elegido por puro azar, en un rpido sorteo entre ambos. Entiendo lo que sientes dijo Brian, mirando a Fedor fijamente. Pero no debes lamentarlo. Tendrs ocasin de abandonar la caparazn de nuestra vivienda espacial, no lo dudes. Mientras tanto, debo decir que el azar ha elegido quiz con ms sensatez de la que nosotros hubiramos empleado en la eleccin. Por qu, Brian? se interes el ruso. Muy sencillo. De los tres, eres el mejor manejando los mandos y controles. La tcnica es tu fuerte. A bordo, puedes sernos tremendamente til a todos, si las cosas se ponen feas por alguna razn que no alcanzo a precisar, pero que podra muy bien existir. Dijiste que si algo desesperado ocurriese a bordo... No dudes en despegar la nave del asteroide, y alejarte con ellas de aqu precis secamente Brian. Pero eso significara quiz abandonaros a una suerte llena de riesgos... seal con alarma Yvonne, desde el emisor-receptor de radio y televisin, en contacto directo con el planeta Tierra y las estaciones seguidoras espaciales. Quiz sonri Baker. Eso resultara mejor que no arrostrar "todos" el mismo riesgo, estrilmente. Si crees que es lo mejor, Brian... dud Fedor Korev. Es lo mejor, amigo mo. Y es una orden, no lo olvides. S, lo entiendo el ruso sacudi la cabeza. Slo por eso tendra que obedecerla... y espero que no sea preciso llegar a ello. Yo tambin lo espero se ampli la sonrisa del americano. Por mi propio bien, por el de la Expedicin de Rescate caro... y, sobre todo, tambin por esos veinte seres humanos que nos esperan ah adentro, quiz en graves apuros. Dispuesto, Marcel? Dispuesto, Brian asinti el francs. Entonces, en marcha. Pasa a la cmara de descompresin y salida. Yo te sigo. Y, sobre todo, no olvides llevar tu arma... Marcel asinti, tomando su pistola elctrica, de largo can especial, adaptado a la naturaleza destructora de los formidables proyectiles de su cargador. Contempl el arma, en tanto Brian tomaba la suya propia y la enfundaba. Ambos hombres se miraron, a travs de las escafandras plsticas y livianas. Su sistema fontico funcion a la perfeccin, en el tono audible que los adaptadores seleccionaban automticamente.

Un arma... murmur Marcel, Espero no tenerla que utilizar. Tampoco yo convino Brian. Pero conviene llevarla. Y emplearla sin vacilar, si nos obligan a ello. Pero si nos obliga... qu o quin? Ah... Brian Baker se encogi de hombros, enigmticamente. Si pudiera responderte a eso, amigo Marcel... Y no aadi ms. Dargent se meti en la cmara de descompresin, esterilizacin y disparo al exterior. Baker le sigui. Iban a dirigirse al asteroide azul, al enigmtico y silencioso L3 del magno Proyecto Ulyses. Los tubos neumticos de las ventosas adherentes, les condujeron hasta la superficie misma del artificioso cuerpo celeste. Luego, por una escotilla lateral, salieron a la superficie. Sus propias ventosas particulares, unidas a la superficie externa de sus trajes espaciales, les permitieron mantenerse adheridos a la esfera gigantesca de metal azulado. Buscando parsimoniosamente, sin prisas, sin precipitaciones funestas, las escotillas de cerraduras electrnicas, de acceso al interior del hueco cuerpo csmico lanzado a los espacios por los hombres de la Tierra. Al fin, dieron con ellas. Eran dos formas ovaladas, con remaches, sobre la superficie convexa de metal liviano y resistente. Las seal a Marcel, que se agitaba en el vaco absoluto, junto a l, como otro cuerpo luminoso, de rutilante atavo plstico, en la negrura fantstica del Cosmos. Sus instrumentos cibernticos trabajaban sobre los sistemas de seguridad y cierre. Momentos ms tarde, silenciosamente, deslizbanse los paneles de metal, en medio de un leve susurro simplemente. El interior del Asteroide Lesbos3 estaba a su merced. Ante ellos. Invitndoles con una doble boca de entrada, oscura y enigmtica. Se miraron ambos de nuevo. Se sonrieron, con firme determinacin. Luego, se decidieron simultneamente. Y entraron en el asteroide de metal. Sus compaeros de la nave, que en dos de los casos eran sus propias esposas, les vieron desde el gran visor frontal y desde las pantallas de televisin, en aquel trance decisivo y, acaso, erizado de incgnitos peligros. La morena Luana y la dulce Yvonne se miraron en silencio. Fedor apret la mano de Anushka instintivamente. Todos esperaron lo mejor de aquella exploracin inicial en el misterio.

Pero la respuesta era un enigma. Y ellos dos, Brian Baker y Marcel Dargent, ya haban desaparecido, dentro del L3... *** Conocan de antemano cada recoveco, cada rincn de aquella nave flotante en el espacio. Planos y maquetas, minuciosamente estudiados previamente al viaje de rescate o auxilio, les hacan identificar cada corredor, cada galera, escalera, paso o cabina, con absoluta seguridad, sabiendo siempre dnde se hallaban. La Federacin Mundial nunca dejaba nada al azar. Su misin era demasiado importante y poda resultar tremendamente decisiva para sus propias vidas y las ajenas. No se poda pensar en perder el tiempo bajo pretexto alguno. Cada minuto en el espacio exterior, lejos de la Tierra, y sometido a todos los peligros del Cosmos, era de un valor incalculable para consumirlo estrilmente. Conocer a fondo el terreno que se pisaba en todo momento poda ser fundamental para el xito final de la expedicin. D" ese modo, apenas se encontraron dentro del luminoso, asptico recinto del Asteroide Lesbos3, tanto Brian como Marcel supieron hacia dnde caminar, en busca del ncleo central, o zona de habitabilidad del cuerpo artificial situado en el espacio, como estacin intermedia para los vuelos siderales Marte-Jpiter, en un futuro inmediato. Ser mejor dividirnos habl Brian secamente, mirando en torno. Es raro este silencio, esta quietud. Se supone que el circuito cerrado de televisin tendra que estar en funcionamiento, que alguien debera haber salido a recibirnos, y ocuparse debidamente de nosotros. No me gusta esto, Brian coment Marcel, preocupado. No. A m tampoco, Marcel. Pero no se puede retroceder. Hemos de llegar hasta el final, sea cual sea. Informa a la nave de lo que estamos viendo. Conviene estar en permanente contacto con ellos. Ser prudente separarnos, Brian? dud el francs. No lo s. Pero hemos de correr el riesgo. Unidos, tardaramos demasiado en revisarlo todo. Yo me ocupo del hemisferio norte de la esfera. T, del sur. Toma esa escalera, y desciende al hemisferio inferior. Ya sabes que cada uno tiene una coloracin diferente de muros y suelos, para diferenciar el hemisferio superior del inferior, o el Norte del Sur, sin necesidad de instrumental especial. El sector norte o superior, donde ahora nos encontramos, tiene coloracin azul en la fibra de vidrio de los muros y suelos. El inferior o sur, es rosado. Nos reuniremos en el Ncleo Plateado, o Centro de Habitabilidad y Control de este asteroide. Pongamos... ' consult su reloj especial, dotado de numerosos mecanismos medidores, e incluso de una diminuta, microscpica radio de emergencia, para cortas distancias. Pongamos que, dentro de media hora, estaremos en ese ncleo ambos. No ms tarde, Marcel. Si as no sucede, es que algo nos habr sucedido a uno u otro... o a ambos a la vez. Comprueba tu hora. Comprobada. Idntico horario, Brian suspir Dargent. Hasta pronto. Y cuidado. Lo mismo te digo, amigo sonri Baker. No te fes de nada. Es posible que slo

encontremos desolacin aqu dentro, si les fall el aire respirable o cualquier otra cosa. Pero tambin podra suceder cualquier imprevisto. El espacio es una eterna incgnita. He visto enloquecer a astronautas expertos, Marcel. Y eran como eras que no reconocan a nadie... Lo tendr en cuenta le gui un ojo, muy al estilo boulevardier, antes de darle la espalda y partir hacia su propio camino, rumbo al sector rosado de la esfera csmica. Brian sonri, iniciando su propio camino sin prdida de tiempo. Arma en mano, y odo y vista bien atentos a cualquier novedad. Los dos astronautas de la Expedicin de Rescate Icaro, se fueron separando paulatinamente, en un giro opuesto que, indefectiblemente, y dado su conocimiento exacto de la topografa que estaban recorriendo, ira a dar con ellos en un mismo punto: el Ncleo Plateado, o Centro Vital del L3. All, tal vez, estuviera la clave de todo. De aquel silencio, de aquel mutismo, de aquella soledad, de aquella falta de datos o de informes sobre la marcha de la experiencia cientfica del asteroide metlico. All... o en cualquier otra parte. A la vuelta de cualquier recodo, en el laberinto lineal, fro, funcional y luminoso, de aquel mundo artificioso, creado por el hombre, con su envoltura de metal liviano, incandescente, y su interior de fibras sintticas, digno de un fantstico mundo funcional y tecnolgico, donde las vidas humanas parecan significar muy poco o nada. Pero, todava, no habla empresa capaz de llevarse a cabo con mquinas perfectas y minuciosas, sin que la mano de la criatura humana, su intelecto y sus impulsos personales, no estuvieran por medio para llegar hasta el xito total. Slo que... "dnde" estaban, dentro del Asteroide L3, sus veinte ocupantes? Qu les haba sucedido? Eran las dos grandes incgnitas que pretendan resolver Brian Baker y Marcel Dargent, en su recorrido por aquel mundo artificial, suspendido por el hombre en el negro espacio csmico. Esperaban dar buen fin a su misin. Teman algo, sin embargo, sin saber lo que pudiera ser. Pero en modo alguno imaginaron la alucinante pesadilla que les aguardaba, dentro del aparentemente dormido y silente Asteroide L3, el mundo azul de metal. CAPITULO IV Brian Baker examin la larga recta extensin de muros azulados, de luminosidad suave, permanente, casi fra, surgiendo de puntos invisibles de cada panel. Todo continuaba igual. Estaba llegando al ncleo central de aquella esfera compuesta de una laberntica sucesin de corredores, escaleras y rampas, de piscinas de algas generadoras de oxgeno, de grandes naves destinadas a laboratorio, de amplios centros de observacin desde los cuales era visible el inmenso Cosmos, negro y centelleante a la vez,

ms all de las vidrieras asomadas al vaco. Ahora examin crticamente aquel corredor ascendente, en rampa pronunciada, que conduca al acceso a las cmaras de hibernacin para emergencia, salas de control y observacin orbital, comunicaciones y cuanto dependa de la tripulacin del L3, para no perder el contacto con la Tierra ni el dominio de la gran forma flotante donde residan. Todo continuaba igual. Silencio, quietud, ausencia de seres humanos... Dnde estn esos veinte seres? se pregunt el americano, perplejo. Todos no deberan permanecer en el ncleo, a menos que ocurra algo anormal fuera del mismo. Y nada parece indicarlo realmente... Ni rastro de ser viviente alguno. Ni una voz, ni una seal, ni una huella de violencia tampoco. Sencillamente... nada. Y eso, quiz, era lo ms inquietante de todo. Puntos clave del asteroide haban sido abandonados. No haba vigas ni controladores ni guardias adecuadas en los lugares estratgicos de a bordo. Se pregunt si, realmente, quedaba alguien en el asteroide artificial, o un desconocido enigma haba desolado el cuerpo metlico, dejndolo enteramente vaco. Sin embargo, y eso era lo ms extrao, todo a bordo pareca perfectamente normal. Todo pareca en orden. Dnde estaba la falsa impresin de todo ello? Qu le esperaba en el ncleo central del asteroide? Avanz, decidido, rampa arriba. Si todo iba bien, por otro corredor gemelo, pero de color rosado y no azul, estara ahora Marcel Dargent encaminndose al mismo punto. Haban transcurrido solamente veinte minutos del tiempo fijado. Pese a las considerables y complejas dimensiones del asteroide, todo haba sido recorrido con rapidez, dada la ausencia de problemas u obstculos. Ahora... qu iba a seguir? La respuesta era inmediata. Estaba all. En aquella puerta metlica, deslizante, color plata, que era el acceso al Ncleo Plateado, compuesto por una miniesfera dentro de otra, centro del asteroide, y recinto esfrico de unos veinte metros de longitud total de dimetro. En la bola de plata, lata el corazn de aquel cuerpo redondo de metal azul, suspendido en el equilibrio' grandioso de los espacios. Y esperaba que, tambin, latiesen an veinte corazones humanos all dentro: diez de hombre y diez de mujer. Lleg ante la puerta deslizante. Le aplic su llave electromagntica, que hizo funcionar el resorte de apertura. Silenciosa, suavemente, la hoja de metal plateado se desliz en el muro convexo, dejando paso libre al interior del ncleo. Brian Baker oprimi con mayor fuerza el arma. Dio un paso adelante. Y otro, y otro ms.

Parpade ante l una luz en el muro, iluminando un rtulo indicador: CONTROLES E HIBERNACIN D EMERGENCIA La flecha sealaba a su derecha a una especie de rampa en tobogn lento, pausado, fcil de recorrer, agazapado sobre la banda en movimiento. Brian se dej llevar, bajo la curva bveda plateada del Ncleo. Desfil ante una serie compleja y vastsima de ordenadores electrnicos, pantallas mltiples de televisin en color y relieve, y todo cuanto constitua el autntico corazn ciberntico de un cuerpo espacial tan difcil de manipular como el Asteroide L3. Todo en funcionamiento constante, lo mismo que los grandes tableros de luces cambiantes e intermitentes, parpadeando sin parar en los muros. El zumbido de los sistemas electrnicos era constante. Pero nadie se vea en torno. El contraste entre una actividad sorda y la ausencia de vida humana y movimiento real, era todava ms intenso as. Dej atrs la zona de ordenadores y computadoras. Lleg ante una doble hilera, formada por veinte lechos encerrados en tubos plsticos. Un luminoso sealaba: "HIBERNACIN AUTOMTICA. TEMPERATURA MNIMA: 220 CENTGRADOS BAJO CERO." Era la vida en suspensin, el fro vital que conservaba los cuerpos en una situacin de emergencia. Muerte aparente, prolongada por todo el tiempo que durase la hibernacin. Brian Baker se acerc a los lechos hibenticos. Se qued sorprendido. La mitad de los mismos estaba ocupada! Haba "diez" cuerpos hibernando, a su derecha... y diez cmaras vacas a su izquierda. Mir con mayor atencin los rgidos rostros azulados, a travs del denso vaho acumulado en la envoltura de curvo vidrio sinttico. Descubri algo raro. Peculiar. Mir una y otra urna, para confirmar lo que haba credo advertir en las tres primeras. Sinti un escalofro. Aquello era extrao, inslito. Uno tras otro, hasta diez cuerpos en hibernacin. Congelados. En vida suspendida. Pero no era eso lo peor. Lo realmente terrible es lo que sus ojos descubrieron en el indicador de temperatura de cada una de las diez cpsulas plsticas. En ninguna la temperatura interior poda ser inferior a 220 grados centgrados bajo cero! Y, sin embargo..., ninguna de ellas alcanzaba ahora ni siquiera los ocho o diez grados bajo cero! Eso significaba que cada uno de los diez cuerpos humanos all encerrados... Dios mo... jade Brian Baker, alucinado. No es posible... Los diez... Los diez han pasado del estado de hibernacin al de una temperatura en la que la carne humana SE

DESCOMPONE! Todos ellos..., todos estn ahora MUERTOS..., PUTREFACTOS incluso...! Retrocedi, angustiado, lleno de horror, ante la hilera dantesca de seis cadveres humanos en sus cabinas de hibernacin. Seis cuerpos corrompidos por la elevada temperatura que haba roto el equilibrio de la vida hiberntica... Al mismo tiempo, all, en alguna parte del asteroide, hubo un agudo, prolongado grito de horror... y un arma elctrica restall con tremenda furia, provocando un estampido agrio y retumbante! Marcel! aull, corriendo a travs de los amplios recintos abovedados del Ncleo Plateado. Marcel! Qu es lo que sucede...? *** Era slo un presentimiento. Un presentimiento sutil, pero suficientemente profundo para inquietarle. Hubiera querido saber qu tema, qu presagiaba. Lo que ello fuese, se le escapaba como el agua entre los dedos cuando se desea aferrara. Marcel Dargent, sin embargo, estaba seguro de que algo siniestro suceda a bordo de la gran pieza terrestre, situada en rbita solar, como un planetoide ms, all entre Marte y Jpiter, como intermedia estacin sideral entre ambos planetas para las futuras exploraciones del Cosmos, reducido, cuando menos, a Sistema Solar, en tanto el hombre se preparaba para el gran salto hacia las estrellas. Marcel se mova con celeridad, porque en el fondo, nada nuevo haba que ver. Era como pasar la vista sobre el minucioso plano o la fiel maqueta del interior del asteroide, plano y maqueta que se conoca absolutamente de memoria, sin el menor error posible. Ya no quedaba virtualmente nada por explorar: salas de recreo, de lectura, de grabacin, almacenamiento de provisiones, piscinas de algas generadoras de oxgeno, bajo las lmparas especiales de germinacin, corredores, ms corredores, cabinas y compartimentos de experimentacin, laboratorios, computadoras... Todo en funcionamiento, como una colosal y compleja mquina que se mova por s sola, una vez puesta en marcha, sin necesidad de un solo dedo humano sobre sus teclados fantsticos y sus juegos de luces y de zumbidos, sobre los tambores gigantescos de las grabadoras de la "memoria" electrnica, sobre las pantallas de televisin destinadas al circuito cerrado de control o a la computacin de complejas operaciones matemticas y astronuticas. Todo en marcha. Todo correcto. Todo... menos la presencia humana. Dnde estaban todos? Hombres, mujeres, parejas espaciales de cosmonautas... Parecan haber sido absorbidos por vientos csmicos capaces de desintegrarles, sin dejar de ellos la ms leve huella. El misterio, sin embargo, estaba dentro del asteroide. La explicacin estaba "all". De eso, Dargent se senta seguro, a medida que se acercaba al nico punto inexplorado, al que

tambin Brian Baker, si no haba novedad, se estara aproximando ahora por la Zona Celeste, mientras l lo haca por la Zona Rosada, los dos hemisferios del Asteroide L3. El presentimiento creca en grado. Su preocupacin era ya inquietud. Casi temor. Pero temor... a qu? A quin? La rampa que conduca hacia el Ncleo Plateado, se mostr ante l con su rosada luminosidad ambiental. A ambos lados, dos corredores circulares, como cilindros prolongados, luminosos, iban a parar al casco externo del asteroide. Eran conductos de emergencia, para una posible evasin del Asteroide L3. Marcel no haba pensado an en evadirse de l. Ni crea que Brian lo hiciera. De modo que avanz, sin prestar demasiada atencin a ambos conductos laterales. Eso fue un error. Repentinamente, la horda dorada apareci ante l. Le cerc. Surgieron varios personajes de cada conducto. Todos ellos con atavo espacial. Pero sin nomenclatura obligada en sus trajes, sin nada que permitiera identificarlos. Y, adems, con una especie de escafandras o caperuzas plsticas doradas, translcidas pero no transparentes, que slo permitan adivinar la presencia de facciones humanas detrs, sin que fuese posible su identificacin en absoluto. Eh? Qu significa...? comenz, aturdido, contemplando a aquellos seres de sorprendente apariencia que surgan ante l, a ambos lados, bloqueando por completo su camino. No los cont, porque todo era muy precipitado y sorprendente, pero cuando menos deba de haber seis o siete figuras amenazadoras..., todas ellas armadas con pistolas de proyectiles corrosivos, sin duda obtenidas del arsenal de a bordo! Ninguno de aquellos personajes incgnitos se molest en hablar. Las armas se alzaron, buscando la figura de Marcel Dargent. Su propsito evidente era disparar. Varios impactos de aquella clase, sobre su persona, significaran la muerte por corrosin. El traje espacial no resistira tanto proyectil desintegrante. Se precipit al suelo dando una voltereta acrobtica. Un proyectil corrosivo zumb sorda y desagradablemente en la atmsfera rosada del hemisferio inferior del asteroide, buscando su cuerpo. Lo alcanz, estrellndose contra sus ropas, a la altura del hombro, pese a su elstico brinco. Sinti un fuerte calor, pero el tejido resisti, disolvindose en parte en gruesos goterones de color, pero sin que a resistencia de fibra plastificada del atavo espacial fuese totalmente perforada. Cuando eso sucediera, la muerte golpeara su carne, devorndola en una especie de humo mortfero, provocado por la disgregacin de tejidos bajo la accin del poderoso cido concentrado. Otro disparo le desgarr parte de su brillante bota magntica, dejando un surco goteante y

clido, del que subi un acre humo a plstico abrasado, pero eso fue todo. Marcel siempre dudaba en circunstancias as en tirar a matar. Pero esta vez no tena otro remedio, o sera l la vctima de los extraos invasores del asteroide. De modo que, con otra voltereta que le impidi ser blanco certero de dos temibles cargas corrosivas, se enfrent a un grupo de tres de sus adversarios de mscara dorada... y apret el gatillo de su arma elctrica, sin contemplaciones. Un doble aullido de terror y agona escap de las gargantas de las personas alcanzadas por la formidable descarga elctrica de su pistola, graduada a tope. Una poderosa carga de alta tensin barri a dos de los agresores, en medio de un centelleo azul, incandescente, que envolvi ambas figuras, haciendo arder con lgubres crujidos sus ropas, y bailotear las figuras dentro de aquel sonoro trallazo de fuego elctrico, demoledor. El estampido tena que haber sido odo forzosamente por su camarada, Brian Baker, si ste se hallaba todo lo cerca que l imaginaba. Los agresores, reducidos en dos, parecieron vacilar, aunque disparando de nuevo sobre su figura en movimiento rpido e incesante, tratando de eludir los impactos de muerte. Salv tres cargas corrosivas, y la cuarta le alcanz en una mano, la zurda, empezando a derretir el plstico amoldado de sus guantes. Marcel tuvo que accionar desesperadamente el antitrmico interior, para que una pelcula de glacial proteccin interna, generada por el propio tejido, impidiese que su mano, vctima del cido abrasador, terminara convertida totalmente en una piltrafa humeante. Se detuvo la corrosin, con el guante medio destruido ya. Era una situacin precaria la suya. Otra carga en la mano, no podra permitir que la capa de proteccin fra le salvaguardase la mano. Y eso implicara un autntico desastre. En ese momento, son la voz potente y clara de Brian Baker: Marcel! Marcel! Qu es lo que sucede? Y su figura apareci en la puerta deslizante del Ncleo Plateado, disparando veloz un rayo elctrico con su arma, sobre los agresores misteriosos de su camarada. Las mscaras doradas retrocedieron vivamente al surgir Baker, y eso salv a alguno de ellos de perecer, alcanzado por la descarga de alta tensin, que traz latigazos zigzagueantes de luz azul en el punto donde hiciera blanco, elevndose del suelo rosado, repentinamente abrasado y ennegrecido en un amplio crculo, un nubarrn de humo maloliente. Despus, repentinamente, echaron a correr, dispersndose en todas direcciones, siempre silenciosamente, siempre sin emitir un solo sonido de sus bocas, tapadas por la mscara de color oro, que se limitaba a dibujar sus facciones borrosamente, como una caperuza podra hacerlo. Por los diversos corredores, galeras y rampas, se eclipsaron velozmente los asaltantes, sin duda perfectos y diestros conocedores de la toponimia interior del asteroide, ya que no hubo vacilacin alguna en sus acciones. Perseguirles hubiera sido intil, porque eran varios los fugitivos, diversos los conductos

de fuga utilizados, muy dispersos entre s... y ellos eran solamente dos. Separarse, en estos momentos, quiz era lo menos prudente y adecuado de todo. Marcel y Brian se miraron fijamente, con un mutuo resoplido de alivio. Cielos, llegaste muy a tiempo... jade el francs, nervioso an. Qu significaba eso? indag el norteamericano. Quines eran tus atacantes? No lo s, pero creo que podemos comprobarlo pronto seal a los dos abatidos por el trallazo de alta tensin de su arma. A menos que hayan quedado demasiado abrasados para ser identificables, Brian... Lo veremos Baker asinti, con gesto sombro tras su caperuza flexible de plstico vidrioso. Luego, puso su mano firme, enguantada, sobre el brazo de su amigo. Antes de nada, Marcel..., creo que debes saber algo. Qu? le mir el joven francs, preocupado por la entonacin dada a sus palabras., Ah adentro... seal al Ncleo. Hay..., hay ah dentro hasta diez cadveres... Diez! se le desorbitaron los ojos a Marcel. Pero cmo...? Se pudrieron en sus cmaras de hibernacin. Alguien desconect el fro interior, mientras permanecan en letargo. Es... es horrible, creme. Lo creo se estremeci Dargent. Cielos, qu est ocurriendo aqu dentro, Brian? No lo s. Pero estoy realmente asustado. De... de las muchachas... ni el menor rastro. Como si hubieran sido desintegradas todas por alguna fuerza csmica inexplicable... Bien. Veamos qu clase de enemigos tuvimos, y tal vez eso nos aclare algo dijo con decisin Marcel, encaminndose a las dos figuras de mscara dorada, abatidas por su disparo elctrico. Se inclinaron sobre los cuerpos inmviles. Las mscaras de oro, hechas de hilo metlico dorado, se haban convertido en una informe superficie negra, endurecida y crujiente, como una costra tostada. Slo Dios saba la clase de rostros que encontraran detrs... si es que el rayo elctrico haba dejado reconocible rostro alguno. Tiraron de aquellas caretas calcinadas, que cayeron a trozos. Contemplaron lo que haba debajo. Cielos, Marcel... mascull Brian entre dientes. El francs puso gesto de perplejidad ante aquellos rostros oscurecidos, irreconocibles, alcanzados por la potencia demoledora de la descarga elctrica. Hinchados y negruzcos, era imposible deducir la forma real de sus facciones. Pero s haba algo peculiar en sus cabezas. Algo que pareca sugerir cierta posibilidad incongruente...

Mira, Brian. Sus cabellos... dijo roncamente Marcel Dargent. S, los he visto susurr Brian, estremecindose. Una cabellera larga, rubia... y otra rojiza, sedosa, tambin larga y ondulada. Eso significa que eran... ..."Mujeres" jade Baker, aturdido. Mujeres agresoras, bordo del asteroide! Dios mo, no tiene sentido... Y las dems? Las tripulantes, Brian? No s. Tal vez sin vida tambin, en algn compartimento de ese Ncleo. Debemos mirar. Y comprobar que no nos atacan otra vez esas!, esas hembras de mscara dorada. Avisa a bordo del Perseo. Que no fen de nada ni de nadie. Algo muy extrao est ocurriendo aqu... y sean quienes sean, esas mujeres son las responsables. Estudiaron de nuevo los cuerpos inmviles. Brian, audazmente, solt las cremalleras de cierre de su uniforme espacial, que no se asemejaba en absoluto al que los astronautas acostumbraban a lucir en el Cuerpo Astronutico de la Federacin Mundial, ni en tejido ni en modelo. Descubri el torso de ambas vctimas, para comprobar su descubrimiento. Se incorpor, asintiendo. No haba ya ninguna duda. Eran mujeres. Y hermosas, al menos de formas corporales. Su rostro era una incgnita, por el destrozo del rayo elctrico, pero no se necesitaba ser un lince para imaginar que ambas fueron hermosas, que quiz tambin lo eran las asesinas desperdigadas a bordo del Asteroide L3. Vamos dijo Brian a su amigo. Es mejor que continuemos la bsqueda de las otras chicas, las colegas nuestras. Tal vez corran un peligro inminente... o tal vez estn ya muertas. Maree! estaba informando por el interfono de su equipo espacial a la nave Perseo. Anushka recoga su informe, para transmitirlo a Fedor, actual comandante accidental de la cpsula viajera del espacio, en ausencia de Baker. Despus, los dos compaeros se encaminaron, arma en mano, hacia el Ncleo Plateado, nuevamente. En busca de las mujeres. En busca de una explicacin, la que fuese, al gran enigma de a bordo que, por el momento, haba causado ya doce muertes: la de los diez astronautas varones del L3... y la de dos de las misteriosas invasoras de caperuza dorada. Momentos ms tarde comprobaban, para su asombro, que el Ncleo apareca desierto. Slo los cadveres de los diez hombres en hibernacin alterada. Ni rastro de las diez mujeres. Ni una seal de su destino. Nada. Ni nadie. En aquel momento, zumb el sistema de conexin radiofnica con el Perseo. Brian le hizo un gesto a Marcel, hacindose l cargo de la comunicacin, situada dentro de su caperuza plstica, junto a su boca y odo. Aqu Baker, 23357R52 dio su cifra de cdigo. Informe, le escucho.

Aqu Perseo. Fedor. 336629K31 respondi la voz del ruso. Informe urgente. Una mujer a bordo. Qu? estall Brian. Se trata de Isolda, segunda jefe del Cuerpo Femenino de la Expedicin Asteroide Lesbos3. Est herida, agotada..., y dice que tiene algo urgente que revelarnos. Y que regresen inmediatamente, o suceder una catstrofe irremediable. Repito... No hace falta que repitas, Fedor! mascull el americano, excitado. Atended bien a la astronauta Isolda! Vamos inmediatamente Marcel y yo hacia all! Y cerr la conexin, lanzndose a la carrera hacia la salida del Ncleo Plateado, seguido por el perplejo Marcel Dargent que, como l, iba de sorpresa en sorpresa. Y an no entenda nada.

CAPITULO V Luana termin de curar las heridas. Yvonne le aplic, los apsitos adecuados, de autocuracin y cicatrizacin. Luego levantaron los ojos hacia Baker. Ya est dijo Luana con voz apagada. Por fortuna, las heridas son leves, Brian. No habr complicaciones. Baker no dijo nada. Estaba contemplando a Isolda, lugarteniente del grupo femenino de tripulacin del asteroide, a las rdenes directas de Zira, la comandante femenina, en previsin de que algo sucediese a los hombres, privndoles de la iniciativa. En la Federacin Mundial, todo estaba previsto. Pero no pareca haber conducido a nada. Isolda era rubia y hermosa. Como su propio nombre, una autntica valquiria germnica, digna del poema de Tristn. Alta, vigorosa, atltica y exuberante. La belleza tpica del siglo XXIII. Grandes ojos azules, boca carnosa y expresin sensual. Ahora, pareca ms bien acongojada, angustiada, y sus pupilas celestes expresaban miedo e incertidumbre. Debe calmarse, astronauta Isolda dijo framente Baker. Y ahora, por simple precaucin: su nmero de control? 100127ZC 108 dijo ella, escueta. Luego suspir mirando con fijeza al comandante del Perseo. Sabe ya lo que est sucediendo, tal vez? No s nada de nada. Pero hemos sido atacados por mujeres con caperuza dorada, y hemos matado a dos de ellas con urta descarga elctrica. Las caperuzas doradas! el terror asom de nuevo a los ojos de Isolda. Dios, son ellas otra vez! "Ellas"?

Las Amazonas! Las aniquiladoras! Amazonas aniquiladoras... No entiendo nada de todo eso, Isolda replic Brian, incisivo. Por qu no trata de explicrnoslo coherentemente? Lo... lo intentar musit ella, cerrando los ojos y respirando con fuerza, agitando tumultuosamente su poderoso seno. Se miraron todos entre s. Luana, instintivamente, se haba acercado a Brian, aferrndole un brazo y apoyndose en l. Era como si la hermosa muchacha de color temiera algo, algo indefinible que les acechaba a todos desde alguna parte, invisible pero prxima. El regreso a la nave haba sido rpida. A bordo del Perseo encontraron, ciertamente, a la astronauta Isolda, herida y excitada. Brian no desprendi las ventosas adhesivas del asteroide, al que seguan ligados, en aquel extrao ballet espacial que tena por pareja de picos danzarines a Perseo y al Asteroide L3. Isolda, tras un silencio, comenz su extrao relato: Habris..., habris visto a... a los diez hombres, nuestros diez esposos..., muertos. Asesinados cruelmente... S, Isolda. Los vimos. Las cmaras de hibernacin fueron descongeladas bruscamente. No despertaron jams. Sus cuerpos se descompusieron, simplemente, sometidos a un cambio de temperatura realmente horrible. Espantoso... gimi Yvonne, estremecida. Espantoso, s Isolda mir a sus compaeras de sexo, con una angustia que significaba sin duda demanda de ayuda de cooperacin estrecha entre todos, contra el peligro oculto. Nos quedamos solas las diez muchachas, llenas de terror, sin saber por qu haba sucedido aquello... Qu impuls a vuestros compaeros a encerrarse todos en sus cpsulas hibernticas? El reglamento astronutico prohbe que ms de media tripulacin est en reposo durante un servicio importante. Y el L3 lo era... y sigue sindolo. S, comandante. Nosotras estbamos atendiendo nuestros propios trabajos cuando nos dimos cuenta. De momento, no comprendimos nada. El espectculo era demasiado terrible para poderlo concebir. Intentamos comunicar con la Tierra, y los circuitos de comunicacin no funcionaban. Estaban alterados, y ello significaba nuestro aislamiento total. La nica esperanza era confiar en una expedicin de rescate como sta. La expedicin lleg, Isolda, pero no veo cmo resolver el problema, si desconocemos su naturaleza, su origen, su propia raz... Trate de aclararnos eso, se lo ruego. Yo misma no sabra hacerlo, comandante. Es todo demasiado complejo. Intentamos crear unas defensas, protegernos de lo que intuamos un peligro cierto. No pudimos hacer gran cosa. De repente aparecieron esas horribles mujeres de caperuza dorada, las Amazonas, y se apoderaron de todo. Raptaron a las muchachas, yo luch, logrando defenderme aunque ca herida... Me ocult... Les vi pasar, estoy segura, pero cre que eran miembros de su grupo, tuve miedo y segu oculta entre las provisiones.

Adnde se han podido llevar a las mujeres, a todas sus compaeras, Isolda, incluida la comandante Zira? No lo s, seor. No s nada. Es posible que tengan una nave, un vehculo espacial muy cerca, donde han cargado a todas. Es lo nico que se me ocurre imaginar. Parece convincente, pero por qu? Por qu matar a los hombres... y raptar a las mujeres sin daarlas? Si los asaltantes fuesen varones, estara ms justificado, pero tratndose de hembras... Son humanas, iguales a usted, a cualquiera de estas muchachas... Por qu esa forma de obrar? Tal vez busquen solamente mujeres sugiri Fedor Korev, ceudo. Entiendes, Brian? Un racismo, un prejuicio de tipo sexual. Slo hembras en su forma de vida o existencia, estn donde estn. Nada de hombres. Los ojos de Isolda brillaron, al mirar al ruso. Asinti su rubia cabeza con energa. No dejara de ser una posibilidad acept. Ellas se expresaban en lenguaje computado. Vi escribir en una pantalla electrnica, con trazo muy seguro, su nombre concreto: AMAZONAS. Amazonas... suspir Brian Baker. Un mito sobre las mujeres guerreras... Segn la leyenda, habitaban en el Ponto Euxino, y se amputaban el seno derecho, para mejor manejo del arco. Hay diosas o reinas de ese pueblo legendario .corno las llamadas Hiplita, Pentesilea... Pura mitologa, y nada ms. No existen las Amazonas. Tal vez s existan... en el espacio seal Isolda, con un resplandor inquieto en sus azules ojos. Quines, si no, sern las mujeres asesinas surgidas del Cosmos repentinamente? Quines pudieron invadir y destruir a la tripulacin del asteroide, siendo mujeres? Sigo sin entenderlo Baker sacudi la cabeza. Resulta raro que, dentro de nuestro Sistema Solar, aparezcan humanoides del sexo femenino, como guerreras exterminadoras. Qu planeta puede estar habitado por mujeres? Marte es inhspito, un mundo muerto, donde todo lo ms que puede hallarse son ruinas... Venus es un puro pantano hirviente, como pudo serlo la Tierra en el Perodo Prmico o en el Trisico. Jpiter es un enigma gigante, rodeado de metano, amonaco y gases irrespirables,.. Dios mo, qu nos queda para deducir, como posible origen de una raza de hembras blicas, agresivas y crueles, capaces de ofrecernos un fsico exacto al de la mujer terrestre? Rein un profundo silencio tras la pregunta perpleja de Brian Baker, puesto que en el fondo todos parecan hacerse la misma interrogante con idntico resultado negativo en cuanto a respuesta. Isolda fue la primera en hablar, con expresin fatigada: No ser mejor apartarnos de ese asteroide, si sigue siendo una amenaza para todos? No rechaz Brian. Vamos a inyectar en su interior un gas letal, que se congela con el oxgeno. Formar una especie de costra de hielo en el aire, que lo congelar todo, incluso el aire respirable de esas "amazonas". Ser el modo de terminar definitivamente con ellas. La congelacin del oxgeno se produce por pura simpata y no por contacto

directo con el contenido en los aparatos respiratorios de los astronautas. De modo que no tendrn medio de luchar contra eso. Si siguen dentro del asteroide, slo tienen dos caminos: rendirse sin lucha... o morir. Lo van a hacer ya? se sorprendi Isolda, abriendo mucho sus azules y bellos ojos. No neg Brian. Requiere la preparacin de los productos qumicos a mezclar, en unas cpsulas especiales, con las que bombardearemos el interior del asteroide. Dentro de unos veinte minutos, todo estar a punto. Entiendo suspir ella, cerrando los prpados. Ser un alivio saber que las Amazonas han sido eliminadas. Es evidente que no conocen la piedad..., especialmente con los hombres. Ya he podido notarlo coment Brian secamente. Bien... Nosotros, los hombres, tampoco la tendremos con ellas, no lo dude. Y haciendo un gesto a Korev, entr en el laboratorio inmediato. El ruso le sigui. Iban a preparar el hielo inyectable en el oxgeno. La muerte glida era el arma para enfrentarse con la muerte de la mscara de oro. Estaba por ver cul triunfara sobre la otra. *** Esto ya est, Brian dijo Korev cerrando uno de los recipientes de fro concentrado, en forma de gas, Todo a punto, amigo mo. Muy bien. Procederemos inmediatamente a inyectarlo. Creo que nadie ha salido de ah, a menos que. lo haya hecho siendo invisible. Las cmaras de televisin de a bordo no han captado novedad alguna en la superficie del asteroide. Hace unos instantes pregunt a Anushka. Tampoco las pantallas de radar captaron cosa alguna. Ni siquiera siendo invisibles pudieron salir de ah, en tanto exista un cuerpo slido que ocupe su lugar en el espacio. Por tanto, han de hallarse dentro. Y morirn, cuando el aire respirable se convierta en hielo puro, fuera o dentro d sus atavos espaciales suspir Brian Baker, sombro. No me gusta matar framente, Fedor. Pero no hay otro remedio. Ellas lo hicieron ya con los hombres de la tripulacin. Y quin sabe si, tambin, a estas horas, se repiti la matanza con las hembras, exceptuando a Isolda. De todos modos, Brian, no es una rara historia? Rara? Brian asinti, pensativo. S, lo es. Pero Marcel y yo la comprobamos por nuestros propios ojos. Eran mujeres, y mujeres hermosas, adems, las que nos atacaron. No es slo eso, Brian. Es..., es algo que no veo claro, algo que escapa a mi entendimiento, pero que presiento que est ah, ante nosotros. Y no es lo que parece, no s... Te entiendo. Ese misterio de las amazonas de rostro dorado ha de tener alguna

explicacin, pero... cul, Fedor? S, cul?se encogi de hombros, alzando los temibles recipientes, que situ dentro de un soporte a prueba de golpes, cuidadosamente, para evitar funestos accidentes a bordo. De todos modos, un puado de esas criminales mujeres va a irse al infierno muy pronto. Si es que puede llamarse infierno a un mbito de hielo puro... Ambos sonrieron, algo forzadamente. Brian Baker se puso en pie, desperezndose tras la consecucin del gas glido a inyectar en el asteroide. Era un minucioso y difcil trabajo de laboratorio. Pero estaba hecho. Y a punto de actuar sobre el extrao enemigo femenino, llegado de slo' Dios saba dnde... Vamos ya murmur. Es hora de actuar. Cuanto antes termine esto... tanto mejor, Fedor. S, opino igual. Las tareas desagradables es mejor llevarlas a cabo rpidamente. Y sin pensarlo mucho convino el ruso. t Los dos hombres abandonaron el laboratorio, decididos, llevando consigo los dos soportes de cpsulas de gas glido. Afuera haban quedado Marcel, Luana, Anushka e Yvonne, ocupndose respectivamente de los controles, comunicaciones, pantallas de radar y observacin celeste. Suponan que la herida Isolda an estara descansando en su litera de emergencia, especial para huspedes inesperados... All estaban todos, en la amplia cabina de mandos. Pero haba una sorpresa considerable respecto a la situacin general de los cinco personajes. Porque ahora nadie se ocupaba de controles, comunicaciones ni observacin. En vez de ello, se mantenan agrupados, amenazados por el arma que esgrima con firmeza uno de ellos, encaonando a todos los dems. Isolda era la persona armada y amenazadora! Qu significa...? jade Brian Baker, pestaeando. Isolda, se ha vuelto loca acaso? Ustedes dos ser mejor que obedezcan declar ella framente. No crean que vacilar mucho en matarles como a perros ah mismo, Baker. A usted y a Korev. Con las chicas sera algo ms compasiva, pero sobre ustedes tres no vacilara en tirar a matar. En realidad, estoy deseando que me den un pretexto para ello, aunque vaya contra lo ordenado. Lo ordenado? Korev la mir con comprender.Pero..., pero eso quiere decir... ojos centelleantes, empezando a

Eso quiere decir, Fedor, que ella es una de las Amar zonas silabe Anushka framente, con sus ojos clavados duramente en Isolda. Os dais cuenta exacta de la realidad? Nunca existieron tales invasoras amazonas. No lleg nadie del exterior, a apoderarse del asteroide. Ahora lo veo claro corrobor Luana con voz alagada. Eran ellas, Brian... Ellas

mismas, las ocupantes del Asteroide L3! Han asesinado a sus esposos... y parece que tienen proyectado hacer lo mismo con nosotros... Ellas son las nicas Amazonas existentes... Isolda afirm, con una extraa risa agria y ominosa. Exacto, queridas. Esa es la situacin... *** Brian Baker contempl las ligaduras magnticas que sujetaban ahora a los tres entre s, impidindoles toda evasin, en tanto la propia Isolda, su captora, no aplicase a las bandas magnticas el desconectador adecuado. Prisioneros de una mujer... resopl Marcel. Nunca lo hubiera imaginado... No es slo una mujer, sino ocho cuando menos le record Brian. Matamos a dos de ellas, recuerda. Quedan ocho ms. Eran tantas como hombres, a bordo del L3. Han debido volverse locas. Pero hay locos muy peligrosos, Marcel. Y ellas lo son. No dudan en matar. Sobre todo, al del sexo contrario. Parece como si de repente, sus mentes slo les ordenaran destruir al hombre. Pero por qu? dud Korev. Acaso efectos espaciales sobre sus cerebros, Brian? Por el momento, es un misterio Baker observ el mimo y sumo cuidado, casi ternura, con que ligaba asimismo a sus esposas, Luana, Anushka e Yvette, en otro grupo aparte. No haba ahora odio o brutalidad en sus acciones, aunque Isolda pareca una mujer autoritaria, cruel y falta de piedad en estos momentos. Pero mirad. A ellas las atiende mucho mejor, como si formasen parte de su propio grupo. Son mujeres, Brian opin Marcel. S, pero son "nuestras" mujeres le rectific Fedor, sombro. Esperad un momento habl Baker en un murmullo. Y si llegara a suceder...? Oh, no, no. No es posible. Resultara demasiado espantoso... Qu pretendes decir, Brian? se intrig Marcel. Imaginis que... que nuestras propias mujeres... reaccionan igual? Cielo, no! se le erizaron los cabellos a Fedor. No puede suceder algo as, Brian! Por qu no? Eran esposas de los astronautas. Los asesinaron de un modo deliberado, fro y pasivo. Intentaron matarnos a Marcel y a m a bordo del asteroide... Ahora..., ahora slo Dios sabe por qu vamos como cautivos al asteroide, y cmo van a hacer reaccionar a nuestras esposas. Si... si esa enfermedad del odio al otro sexo es un mal contagioso, estamos perdidos. Si es un resultado de los efectos del espacio sobre ellas, o de algo que falla a bordo del L3, no hay razn para que afecte a unas y a otras no. Y si es algo "artificial"... tampoco hay razn para que no se lo apliquen asimismo a nuestras chicas remach Marcel, ceudo.

Artificial? Korev se volvi, perplejo. Ya entiendo. Crees que sea... un mal inoculado por ellas mismas, acaso un producto determinado que altere sus sentimientos humanos? Pudiera serlo, no? Todo puede ser en este trance resopl Brian, viendo cmo Isolda se sentaba ahora en los mandos de comunicacin, desconectando la Tierra y estableciendo contacto directo con alguna estacin receptora del L3. Misin cumplida inform framente Isolda. Los seis miembros de la expedicin de rescate estn en mi poder. Los paso al L3. Todos sin novedad. Hago ejecutar ya a los hombres? Hubo un silencio tenso, una espera angustiosa para Fedor, Brian y Marcel. Luego una voz femenina, metalizada por el emisor de radio, dio la respuesta tajante:

No, Isolda. Obedece al pie de la letra. Trae a los hombres. Los necesitaremos posiblemente. Es todo. Bien, Zira respondi Isolda, echando atrs su rubia cabeza de valquiria poderosa. Estoy dispuesta. Pasar con ellos por el tubo neumtico. Ten cuidado. No deben escapar. Si intentan algo, mtalos sin vacilar. A ellos... o a ellas. Pero preferentemente a ellos, por supuesto orden Zira. Por supuesto sonri malvola Isolda. Cambio y cierro. Termin la conversacin entre ambas mujeres. Brian Baker y sus dos compaeros, cambiaron una mirada insegura. Luego, otra con ellas tres. Vieron angustia, incertidumbre y dolor en los ojos grandes de Luana, los muy azules de Yvonne y los gris de mar turbulento de Anushka. An eran sus esposas. Estaban demostrando ahora que eran algo ms que mujeres experimentales del espacio, simples cnyuges elegidas por la Administracin para el estudio biolgico del ser humano en el espacio. Eran mujeres. "Sus" mujeres. Y sentan algo por ellos. Algo profundo, algo humano y entraable. Quiz afecto, quiz cario, ternura... o amor incluso. Amor... Una palabra brutalmente borrada de sus cerebros por las mujeres del espacio, convertidas en feroces amazonas. El odio, por el amor. La destruccin y la muerte del hombre, a cambio de las caricias y los besos de la hembra de la especie. Quiz el principio de un horror inconcebible. Acaso la peor y ms demencial adversidad de la joven y fabulosa historia del espacio. El traslado al Asteroide Lesbos3 comenz en silencio, bajo el control rgido y fro de la hermosa Isolda, duea ahora de la situacin, arma en mano, y poseedora de las cargas de gas glido que pensaran ellos destinar a las mujeres asesinas.

Qu va a suceder ahora, Brian? musit Korev entre dientes. No s. Me temo que lo peor, Fedor amigo fue la sombra respuesta del comandante de vuelo de la nave de rescate Perseo, cada en la trampa del sistema azul. Y todos ellos saban qu era la peor. Su propia muerte, en principio, ejecutados por las hembras sublevadas. Despus... algo peor todava. La transformacin de Luana, Yvonne y Anushka en autnticas mquinas humanas de matar. En amazonas del Cosmos, tan feroces y crueles como las mitolgicas guerreras de la Antigedad. Ese era su destino. Baker estaba seguro de ello, como jams lo estuvo de cosa alguna en su vida. Y lo peor es que no vea solucin posible a todo ello. No haba remedio al alcance de sus manos para torcerese adverso destino y reducir a las demenciales mujeres del L3. Cuando el recorrido hubo terminado, ya a bordo del hemisferio azulado del Asteroide, las compuertas ovaladas se ajustaron tras ellos, cerrndose hermticas. Y fue como si un gigantesco, inmenso atad csmico, se hubiera cerrado sobre todos, para sentenciarles a su final definitivo.

SEGUNDA PARTE LA HEMBRA DE LA ESPECIE CAPITULO VI Su final definitivo... Por qu quiere saberlo, comandante Baker? Creo tener un pequeo derecho a conocer mi destino, seora. Olvide aqu toda superioridad. No es el comandante del asteroide. No es nadie aqu. Ni siquiera tiene ya autoridad como varn. Los varones no existen en nuestro mundo. De veras? Y... cul es, exactamente, ese mundo suyo? El duelo dialctico entre Brian Baker y Zira, comandante femenino de la expedicin Asteroide L3, alcanz una tensa virulencia. A su ltima pregunta, ella, la morena y arrogante belleza semidesnuda de Zira, la mujer alta, vigorosa como Isolda, pero de piel bronceada, de negros cabellos, de relampagueantes ojos negros y formas fsicas esplndidas, se irgui casi agresiva, insultante de arrogancia y orgullo. Este es nuestro mundo, por ahora: el propio asteroide. Pero es "nuestro", lo entiende, comandante Baker? Totalmente nuestro. Nosotras lo gobernamos y regimos a nuestro antojo. Y ustedes, los hombres, estorban. Es posible convino Brian. No s la clase de locura que les ha atacado en el espacio, pero me pregunto cunto va a durar. No existe mundo posible sin varones. Las generaciones se agotan, mueren. Deben nacer nuevos seres, o una sociedad se extingue. Han pensado en ello, hatajo de chifladas insensatas y feroces? Ya basta, Baker! habl ella, abrupta, insolentndose con l. Avanz hacia el grupo de los cautivos. Les mir, desafiante. Luego, se volvi a Isolda. La orden tajante: Abre las bandas magnticas de Brian Baker, querida. Pero, Zira, l puede... Obedece. Y liga sus manos con otra banda independiente. Quiero mostrarle algo al orgulloso ejemplar del macho de la especie, que se cree superior a todos. Los varones humanos tenis mucho que aprender de la sociedad ms insignificante del mundo: las hormigas. O las propias "mantis" religiosas. Todos esos insectos, procrean. Y luego matan al macho! Es un modo inteligente de hacer las cosas sonri Baker, irnico. Y vosotras? Estis ya esperando bebs acaso? Tres de nosotras los esperan recit Zira framente. Una muri. Asesinada por vuestras armas destructoras. Quedan dos a la espera. Si tienen hijos varones, sern ejecutados. Si son hembras... sobrevivirn. Qu? jade Korev. Estis locas? Matar a vuestros propios hijos! Adnde habis ido a parar?

Al punto que queramos: la perfeccin de nuestro sexo declar con arrogancia Zira. Venga, comandante Baker. Le mostrar algo... Isolda desprendi las bandas magnticas de sus brazos y piernas, con un mecanismo de desconexin. Pero inmediatamente, otras bandas individuales aferraron sus brazos, manos y piernas, como celosos guardianes artificiales. Todo ello, bajo la amenaza de las armas de Isolda... y de seis mujeres ms, alineadas silenciosamente, con sus atavos espaciales diferentes a los reglamentarios... y con sus caperuzas doradas, que las haca prcticamente irreconocibles. En el Ncleo Plateado del Asteroide L3 tena lugar la escena entre cautivos y captoras. Al parecer, la que fuera comandante femenino de la expedicin, Zira, era ahora la reina, caudillo o cabecilla de la sangrienta revuelta de las fminas contra los varones. Lo peor era que, por las trazas, aquella revuelta llevaba camino de ser inmensa, realmente gigantesca y devastadora, si su programa era llevado a cabo hasta sus ltimos efectos: hombres ejecutados, nios varones eliminados... y slo mujeres para crear una nueva sociedad! Era eso posible? Existira el mundo, si el Creador hubiera dejado solamente a Eva en el Paraso, o incluso a dos, tres o cuatro Evas juntas? Para Brian la respuesta era obvia. Pero algo ms se ocultaba all. Algo que Zira, orgullosa de su actual poder, quera mostrarle. Algo que, posiblemente, restara todo valor al hombre en s... Sgueme orden ella, autoritaria. Y no intentes nada. Tus ligaduras magnticas te tienen reducido. Pero adems habr siempre tras de ti una de mis muchachas cuidando de que no pretendas truco alguno, Baker. Brian no dijo nada. Se limit a partir, con paso lento, delante de ambas mujeres. Ech una ojeada pensativa a Fedor Korev y a Marcel Dargent, sus compaeros, prisioneros como l. Y tambin a las tres mujeres cautivas, que esperaban an su destino, en manos de sus congneres faltas de piedad y de sentimientos humanitarios. El camino consisti en dos rampas y una escalera, para terminar en uno de los amplios y luminosos laboratorios del asteroide. Zira pas delante, dejando entre ella y una de las damas de a bordo, al cautivo Baker, bien vigilado. Entonces, se acerc a una computadora amplia, (dotada de hasta seis visores o pantallas de video de todo tipo, ya fuese programador de cifras, selector de imgenes, de clculos, reproductor de cintas de video, o transmisin directa en circuito cerrado. Observe esto, comandante Baker habl con frialdad, sealando una serie de tubos situados sobre la mesa. Y no deje de comprobar los datos en las pantallas computadoras. Tom una serie de muestras, que fue aplicando a un selector de materias. El cerebro electrnico empez a dar una serie de ecuaciones y cifras con enloquecedora rapidez. Sigue usted el proceso qumico-biolgico, comandante? pregunt ella, sarcstica.

S convino Brian, sombro. Son experiencias de inseminacin. Los datos son claros. Bien. Entonces, siga leyendo, puesto que sabe cul es el asunto... Surgieron nuevas cifras. Una de las pantallas computadoras seal con rpidas letras alineadas electrnicamente sobre la fluorescencia de su vidrio: "Composicin positiva de las clulas vitales del hombre. Inseminacin artificial con muestras tambin artificiales, producidas por el laboratorio. Perfecta reproduccin de las materias adecuadas. Resultado parcial positivo. Resultado total positivo. Pueden ser concebidos nios normales en laboratorio con los productos experimentados." Se apag la pantalla. Zira haba presionado una tecla, con una sonrisa de suficiencia. Miraba desafiante a Baker. Se da cuenta exacta, amigo mo? sonri, sardnica. Es perfecto. Perfecto..., pero "artificial" protest dbilmente Baker. Y qu importa eso? Slo suprimimos el amor, el sexo y su valor terico. Crearemos en nuestros laboratorios criaturas vivas, humanas, correctas. De sexo escogido cuidadosamente. Nias siempre. Mujeres... Por qu esa locura? Por qu slo mujeres, Zira? Qu les ocurre a todas ustedes? Que hemos terminado con el podero del hombre. Estamos hartas de la ciega obediencia y de la pretendida inferioridad. Estamos probando que somos superiores. En todo, Baker. Una sociedad de hombres no puede procrear. Nosotras, s. Ah tiene nuestra gran respuesta. No necesitamos a los seres del sexo opuesto! Pero... pero es ridculo, absurdo... No .se trata de "necesidad", sino de convivencia, de afectos, de hogares, de una vida en comn, establecida ya... Todo eso se rompe. Se crea una nueva forma de vida, una sociedad diferente y ms perfecta, Baker. Eso es lo que estamos intentando. Lo que estamos a punto de lograr. Zira, puede asegurarme ahora, formalmente, que usted dej morir, a sangre fra, a su propio esposo, slo para servir a esa idea demencial de la supervivencia de laboratorio, de la procreacin sin amor ni deseo, sin pasin ni ciclo vital, confindolo todo a unas frmulas matemticas y a la reproduccin qumica de unos organismos del hombre capaces de engendrar vida? Es se el sueo dorado de las mujeres amazonas del L3? S, se es nuestro sueo supremo. Y estamos a punto de lograrlo. Ahora, Baker, va a regresar junto a sus amigos y camaradas. Ya tiene nuestra respuesta. Ya conoce la verdad. Brian la mir, desolado. Y esa verdad es... que nosotros no significamos ya nada para ustedes, las mujeres. Nada. Virtualmente nada, como usted dijo.

Va a ejecutarnos? S. Es irremediable. Lo que estorba, lo que sobra... se barre. Es como la basura o los desperdicios. Se eliminan, Baker. Ya. Nosotros somos esos desperdicios, no? Eso parece la sonrisa de Zira, amplia e irnica, era todo un poema de expresividad. Y tambin de fra, inexorable amenaza. Vamos ya. Ha terminado la exhibicin. S, lo que usted diga, Zira acept Baker de mala gana. Despus de todo... es ahora la que manda aqu, aunque no me explique nada de cuanto est haciendo. Es como si, de repente, todo hubiera cambiado de un modo inslito, increble, desconcertante... Salieron del laboratorio, de regreso a la sala central de mandos. Antes de llegar a ella y ante el mutismo de Zira, la autntica capitana actual de las mujeres amazonas, Brian Baker aventur una pregunta: Y... y ellas, nuestras esposas... qu va a ser de todas? Cul ser su destino? Zira rio burlonamente, antes de responder con voz enftica: No lo imagina, comandante Baker? Ellas... ellas sern dentro de poco tiempo igual que nosotras. Y ellas mismas... "precisamente..." se van a encargar de ejecutarles a ustedes tres. .* * * El silencio era profundo, agobiante casi. Fue Marcel Dargent el primero en romperlo. Primero, descarg un seco puetazo contra el muro de irrompibles fibras artificiales, y luego se encogi, dolorido. Las cintas o bandas magnticas que ligaban sus brazos y piernas, no eran sensibles ni inteligentes, pero su propia carga de magnetismo tena un principio fundamental: a mayor derroche de energa del cautivo, mayor presin por parte de dichas ligaduras. Las bandas oprimieron brutalmente sus miembros, hacindole caer de rodillas, con un gemido de dolor. Fedor y Brian se abstuvieron de ayudarle. Ya lo haban intentado antes, en otra crisis nerviosa del francs, y haban sentido en su propia carne el lacerante dolor de la endiablada reaccin de aquellas horribles ligaduras. No es posible! jade Marcel, exasperado, descargando cabezazos en el muro, que no slo le causaran dao directo, sino que provocaban la presin constante y amenazadora de las ataduras magnticas. Yvonne nunca sera capaz de asesinarme "a m"! Los dos compaeros de Marcel cambiaron una mirada triste, pensativa. Fedor sacudi la cabeza con pesimismo: Eso mismo pienso yo dijo, secamente. Pero creo que estoy equivocado, como lo ests t

Luana sera incapaz de hacerme el ms leve dao aadi Baker, ceudo. Pero no me sorprender nada que sea precisamente ella la que me asesine fra y lentamente, complacindose en mi propia agona, Marcel. Pero por qu? Por qu? aull el joven astronauta francs. Sencillamente: porque tienen algn procedimiento para cambiar su mentalidad, para convertirlas en seres tan feroces y malignos como todas ellas lo son ahora explic con paciente tono Baker. He conocido antes a Zira o a Isolda en las Bases espaciales de nuestro mundo. Siempre fueron muchachas eficientes, cultas, serenas y equilibradas. De otro modo, no estaran ahora aqu, en el espacio, dentro de este trasto maldito. Pero qu ha podido suceder, Brian, para alterarlo todo? indag Fedor, angustiado. S tanto como t. Acaso una especie de locura... Quizs una enfermedad. Pero el hecho de que tengan tan avanzados sus estudios sobre la inseminacin artificial y la procreacin por laboratorio, y que hablen de nuestras propias esposas, anunciando su inminente cambio de mentalidad, hasta hacer de ellas unos monstruos homicidas... me hace pensar que no es una enfermedad, sino algo ms sutil y complejo, algo que ha hecho de ellas lo que ahora son: las autnticas amazonas, feroces y despiadadas, en especial con su mayor enemigo: el hombre. Brian, ellas mataron a sus esposos. Por qu prolongan nuestro final ahora, dejndonos aqu encerrados? se interes Marcel. Tampoco tengo respuesta para eso, pero imagino algo. Son tan morbosas, tan malvadas, en su actual estado, que desean vernos sufrir doblemente, con todas sus consecuencias, o nuestro sacrificio no las dejar complacidas. Por eso, ' un vez "contaminadas", digmoslo as, nuestras mujeres, ellas disfrutarn inmensamente viendo cmo ellas mismas son nuestros verdugos despiadados. El dolor nuestro en ese trance, ser su mejor fuente de goce y de complacencia. Dios mo, es como estar inmerso en un mundo desquiciado, de puros orates se quej Fedor Korev, desalentado. Preferira morir ahora mismo, violenta y dolorosamente, al ver que ella, mi Anushka... es quien me destruye placenteramente... Lo ves, Fedor? suspir Brian. Eso mismo es lo que ellas piensan ahora, lo que tratan de manejar a su favor, para disfrutar con nuestro tormento. Si al menos pudiramos fingir, burlarnos de ellas y de su maldad, en los ltimos momentos... Pero sera exigir demasiado que nuestro espritu no mostrase dolor ante un hecho as. Por ello creo que, inexorablemente, daremos a nuestras verdugos el gran placer de vernos agonizar entre grandes sufrimientos... Hubo un silencio. Los tres hombres se miraron. Saban que faltaba poco para la gran prueba en que se enfrentaran a la muerte, precisamente a manos de los seres ms queridos. Brian se daba cuenta ahora de que amaba, realmente, a Luana, puesto que le dola en lo ms hondo pensar en la alucinante posibilidad de que ella, ella precisamente!, terminase con su vida feroz, implacablemente... Fue un momento despus cuando, de modo imprevisible, zumb la puerta de su prisin actual, deslizndose para dar paso a alguien.

Slo algo malo poda ser. Baker lo presinti. Y lo coment en voz alta: Me temo que... es el final, amigos musit, estremecido. Una sorda, fra voz helada, le confirm con terrible crudeza: S, querido. Tienes toda la razn. Es el fin... Y era Luana quien se lo deca, con una cruel, maligna sonrisa de triunfo! Su propia esposa... convertida al fin en verdugo despiadado, como todas las dems mujeres del espacio... *** Los tres cautivos contemplaron el estrado improvisado en la sala de lectura y recreo del Ncleo Plateado. Zira el Presidente del tribunal. Isolda, un auxiliar. El tercer miembro del consejo jurdico, era una bella astronauta pelirroja, llamada Luiwa. Alrededor suyo, las dems mujeres esperaban, pasivas, fras, distantes, llenas de una glida y maligna hostilidad hacia ellos. Lo ms terrible, era que entre esas mujeres, se alineaban ahora. Yvonne, Anushka, Luana... Y en nada se diferenciaban de todas las dems, ni en expresin, ni en frialdad, ni en evidente antagonismo hacia ellos tres, los acusados que iban a ser ahora condenados oficialmente. Porque sobre el veredicto de aquel peregrino tribunal, no haba la menor duda. Tampoco la hubiera habido en las mentes de Baker, Korev o Dargent, sin las palabras premonitorias de Luana, cuando fue a sacarles de su encierro para conducirlos a presencia de Zira y las dems, junto con la astronauta Zira, del Asteroide L3. La sentencia sera a muerte. Por algo eran varones. Hombres, repudiados por la mujer, de modo inexorable y fro. Hombres, cuyo destino era la muerte. A cambio de ningn otro delito que no fuera el de haber nacido varones. Escuchen los acusados el veredicto de este altsimo tribunal que impone la Ley de la Hembra por encima de todo recit, montona, Zira. Brian Baker, comandante de la nave de rescate Perseo, de nacionalidad norteamericana; Fedor Korev, su lugarteniente, segundo de a bordo, tecnlogo especializado en Astronutica y Comunicaciones Espaciales, de nacionalidad sovitica; y, finalmente, Marcel Dargent, meteorlogo y especializado en bioqumica y biologa espacial, de nacionalidad francesa. Los tres, de sexo masculino, inferior y despreciable, intiles como tales para la supervivencia, eglatras y dominantes hasta hoy, por considerarse superiores a la mujer, que para nada precisa de su existencia... Los tres, por esas causas lgicas y razonables aqu enumeradas, sois condenados a la pena de ser exterminados, como seres intiles, para que as, una raza superior y seleccionada, la de las Hembras de la especie, prospere y se perfeccione hasta crear la sociedad absolutamente perfecta.

En todo proceso con una condena por medio, el acusado tiene derecho a la defensa ^protest vivamente Dargent. Permiso denegado cort Isolda framente. No interesan los razonamientos que los hombres deseen exponer a esta sala, por ser sobradamente conocidos de antemano. La sentencia dictada por la comandante Zira, nuestro jefe, ser cumplida en las prximas tres horas, como marcan nuestras leyes, y sus ejecutoras sern, precisamente, aquellas que fueron condenadas a ser esposas de los acusados, por simple razn biolgica y oficial, y tratadas por tanto como simples elementos experimentales por la sociedad decadente y lamentable que el hombre levant por s solo en el mundo, con absoluto desprecio hacia el sexo opuesto. Ser intil cuanto digamos, Marcel susurr Brian. Nos ejecutarn, de todos modos. No hacen justicia. Ni siquiera pretenden hacerla, como tampoco tienen razn ni lo pretenden. Simplemente... se vengan de nosotros como si estuvieran dementes. Y, en el fondo, no s por qu motivo, lo estn todas ellas. Ya, incluso nuestras esposas. Hubo un silencio. Zira mir a las presentes que, en nmero de ocho, rodeaban a los presentes en el supuesto banquillo de acusados. Muy segura, muy duea de s, como si todas aquellas monstruosidades tuvieran una autntica razn de ser y una lgica aplastante. Zira, la hermosa y morena capitana del grupo de feroces amazonas del espacio, habl con voz tensa, autoritaria, muy firme: Bien, queridas todas. Ya escuchasteis cul ha sido la decisin de este tribunal al que confiasteis' vuestra suerte y la administracin de una nueva forma de justicia. Nuestro propio refrendo debe confirmar la rectitud y buen criterio aplicados a la condena. Un suave aplauso se extendi por doquier. Como fascinado, Brian observaba aquellas manos que batan palmas mecnica, glacialmente, como si en vez de mujeres fuesen un ejrcito de bellas y desalmadas mquinas de odiar y de exterminar. Una legin de hermosos robots al servicio de una idea obsesiva: destruir al hombre. Las manos de todas ellas... Las manos morenas y suaves de Luana, que saban ser tiernas y afectuosas... Las manos blancas de Anushka, plida y rubia, con la dulzura asomando a sus ojos azules, ahora helados y lejanos... Las manos firmes de Yvonne, habituadas a manipular mandos de comunicaciones y control, ahora batiendo tambin palmas, en un siniestro asentimiento, en la aprobacin masiva de la condena. Asamblea terminada dijo Isolda, solemne, dando un golpe en el estrado con una varilla flexible, que emiti un sonido musical. Procedan a conducir a los presos al lugar de la ejecucin. Dispondrn de dos a tres horas para prepararse a morir. Es ms de lo que merecen. Se incorporaron todas las mujeres en silencio. Les miraron despectivamente. Luana, Yvonne y Anushka caminaron hacia ellos fra, mecnicamente. Sin embargo, no eran mquinas ni monigotes. Eran ellas. Ellas mismas, las de siempre. Las que haban sido nombradas esposas suyas, para compartir la vida, los hijos, el hogar, e incluso los avatares arriesgados de la conquista del Espacio. Venid dijo heladamente Yvonne. Ya escuchas teis las rdenes dadas. No os resistis o seris torturados. Siempre es preferible la muerte

rpida y piadosa al largo y lento tormento que merecen los rebeldes. Yvonne, querida, no puedes hacernos esto! T no, Dios mo... jade Marcial, lvido, contemplndola en vano, con toda su profunda ternura. Ser intil lo que digas o hagas, Marcel le ataj Fedor, ceudo. Yo tambin pienso lo mismo respecto a Anushka, pero s que me engao estpidamente. Es como si ya no fueran ellas mismas. Nadie lo es a bordo, segn parece. Estn endemoniadas, posedas del espritu nefasto de Satn... Anushka, su esposa, rio despectiva, burlona, entre dientes. Satn! repiti, sarcstica. Vosotros sois el diablo, Fedor. Sois lo peor de la Humanidad. El exterminio de los hombres, har una vida mejor. Y sin amor dijo Brian Baker con aspereza. Amor! era la bronceada Luana la que se burlaba ahora tambin . Para qu queremos "vuestro" amor? Es primitivo, salvaje, rudimentario... Dios mo murmur Marcel, exasperado. Pensar que van a tener hijos de laboratorio, y que van a remedar el afecto de un hombre artificiosamente... Nunca el nombre de un asteroide habr respondido tan perfectamente a la realidad sorprendente e ilgica que vivimos coment Baker. Pero todo eso carece ya de importancia para nosotros, segn parece. Nuestros amados verdugos estn deseando cumplir las rdenes recibidas, no es cierto, Luana? Muy cierto asinti ella framente. Seguid adelante. Hay un lugar donde hemos elegido que seis inmolados. El sitio que, en justicia, os corresponde. Cul? pregunt Fedor, sombro. La nave de rescate Perseo. CAPITULO VII Perseo. La bella y estilizada nave que iba a servir para salvar a la tripulacin del Asteroide L3. Su tumba en el espacio. Era irnico y, a la vez, lleno de contrasentidos. Pero as eran de sutiles las mujeres, tras su transformacin inslita en jueces y verdugos del sexo contrario. A Baker empezaba a no sorprenderle ya nada de cuanto suceda. Son endiabladamente astutas mascull. Ya visteis lo que hicieron para no ser identificadas inicialmente, si salamos con vida de sus trampas a bordo del asteroide: llevar otras ropas espaciales, elaboradas por ellas con tejidos de reserva, construirse caperuzas doradas... Pensaron en todo, para luego poder cometer la traicin que Isolda se ocup de llevar a cabo a bordo de esta nave, fingindose herida por sus enemigas, las amazonas. Y nosotros, estpidos, picamos el anzuelo como verdaderos imbciles.

Era difcil evitarlo suspir Fedor Korev. Todo estaba hecho como t has dicho, Brian: muy astutamente. Recuerda que nuestro enemigo son... mujeres. Estaban contemplando los preparativos de su muerte, una vez a bordo del Perseo. Los contactos de ventosa con el asteroide an se mantenan, para el regreso de las tres hembras, una vez cumplida la ejecucin. Isolda haba venido como supervisora de la ejecucin, ya que no parecan olvidar detalle, y el hecho de que Anushka, Yvonne y Luana fuesen "novicias" en el extrao e inquietante grupo de mujeres asesinas, pareca exigir el control de las ms veteranas en aquel diablico juego mortfero. Cuando menos, y ya que vamos a morir, me gustara conocer vuestro secreto, Yvonne dijo Marcel Dargent contemplando con dolor a su esposa. Qu os hicieron para transformaros en lo que ahora sois? En qu consiste la metamorfosis y cmo se produce? Yvonne le contempl fra y despectiva. Se encogi de hombros. Eso no te importa. Ni a ti ni a ninguno. Es nuestro secreto. Ni siquiera al borde de la muerte podemos saberlo? insisti Baker, ceudo. Ni siquiera as cort Luana con aspereza. Bien. Dispondremos todo para que vuestras armas os ejecuten. Y enarbol, con sonrisa siniestra, lo que Brian Baker y Fedor Korev haban preparado tan minuciosamente: el gas glido, capaz de convertir todo aire respirable en hielo puro! En su mano, las cpsulas se vean inofensivas. Pero los tres hombres saban lo que sucedera, apenas fuese inyectado aquel producto en el aire mismo que les rodeaba, dentro del Perseo. En escasos segundos el oxgeno se hara hielo, solidificndose a una temperatura por el nivel del cero absoluto, y ello significara que hasta sus pulmones mismos, repletos de aire respirable, se cubriran de cristales de hielo, lo mismo que su sangre en las venas quedara reducida a un bloque prolongado, hecho slido todo vestigio de oxgeno. Aislando el Perseo, ellas no recibiran el azote helado. La muerte se quedara a bordo. Y podran enviar a la Tierra, como un siniestro mensaje de triunfo, a los tres hombres, convertidos en estatuas heladas, dentro de un slido bloque de hielo puro. Entiendo dijo Baker sordamente. Por eso elegisteis el Perseo... Exacto afirm Isolda. Una vez separados los conductos-ventosa, no habr contacto alguno entre una nave y otra. El vaco del espacio formar un muro protector natural entre el oxgeno congelado de aqu dentro y nuestro propio aire respirable, puesto que se extiende por simpata ese gas, y no podr hacerlo en el vaco absoluto. Hubo un silencio a bordo de la nave condenada a ser el atad flotante de tres cuerpos congelados intencionadamente. Si desde mandos remotos de la Tierra, recuperaban el Perseo, lo que encontraran a bordo los hombres del planeta no sera precisamente un grato mensaje llegado del espacio exterior. Una de nosotras proceder a inyectar el gas en el aire y cerrar toda compuerta, desprendiendo luego, al regresar, los tubos-ventosa explic Isolda, apacible, como

quien refiere un alegre picnic proyectado. Ese alguien, por propia decisin, ha sido Luana. Luana... dolorosamente, Brian supo que su esposa era la encargada directa de la ejecucin de los tres. La mir, en busca de algo, de una luz de humanidad, de un asomo de piedad en su bonito, moreno y clido rostro. No encontr nada en l. Nada, salvo fro, indiferencia y lejana hostilidad. En los mandos de comunicacin, unas luces parpadeaban frenticamente haca tiempo. Y en una pantalla de televisin, la luz parpadeaba tambin, con una llamada en rojo: "Atencin. Mensaje urgente de la Tierra... Atencin, mensaje urgente de la Tierra... "Atencin..." Isolda lo desconect bruscamente, sin prestarle mayor inters al aviso. Los pestaeos de luz, en tableros y pantallas, cesaron. No nos interesa nada del planeta Tierra cort la rubia valquiria de vigorosa figura y enhiestos senos rotundos y poderosos. Todo contacto entre ellos y nosotros termin. De veras, Isolda? musit framente Baker. Por qu motivo? Es que hay "otro" planeta que ahora te atraiga ms a ti y a tus correligionarias? Por el momento, pens que haba dado en el blanco. Ella se revolvi, molesta, clavando en l sus ojos agresivos y duros. Sus pechos macizos palpitaron con fuerza. No te importa. A ti no te importa nada cort, acerada. Ahora, L3 es "nuestro" planeta y nuestro hogar. Un triste y fro hogar sin calor recit lgubremente Marcel. Mir patticamente a Yvonne, su esposa. No piensas en nuestro hijo, querida? No te acuerdas ya de l? Hijo? ella rechaz la palabra con gesto casi feroz. Es un futuro hombre! Si estuviese aqu, sera inmolado. Como uno de mis hijos aadi la ucraniana Anushka. El nio debera morir, querida! Fedor maldijo entre dientes, muy plido. Era una madre la que hablaba as. Brian no poda olvidar que quien diese a luz un nio varn, a bordo del L3, procedera framente a su aniquilamiento. Slo las nias podan sobrevivir. Mujeres, mujeres, mujeres siempre... Es horrible jade Brian. Vale ms que no forcis las cosas. Ya todo esto aterra demasiado, para ir descubriendo nuevos indicios de su ferocidad, amigos mos. Si tuviera las manos libres, matara a mi esposa aull Marcel, descompuesto. Pero no las tienes rio ella. Soy yo quien va a matarte a ti, mon cheri. Empezaban a retirarse ya todas, mirndoles con agresividad. Luana se quedaba sola, preparando las cpsulas, junto al mecanismo inyector y repartidor de aire respirable por

todo el Perseo. Bastara lanzar all dentro las cpsulas. Por s solas, se quedaran bajo la presin del aire condensado en los depsitos, como estaba previsto. Y surgiran oleadas de fro, un fro qumico aterrador, que todo lo congelara, all donde hubiera un vestigio de oxgeno. Luana iba a ser la encargada de hacerlo. Despus, apenas dos o tres minutos... y la muerte para todos. Una vez dentro del conducto de aire, ya nada ni nadie podra detener la accin mortal del arma glida. Eso, lo saban tan bien ellos como ellas. Adis, hombres recit con irona Yvonne. Buen viaje a la eternidad. Lamento no poder ver los resultados finalescorrobor Anushka con sequedad. Podremos dejar la televisin conectada rio Isolda, dando a los mandos de la interconexin nave a nave, y dejando iluminada la pantalla con la imagen de cuanto all suceda. Desde el L3 asistiremos al gran espectculo sin dificultades ni peligros... Dispuesta, Luana? Dispuesta asinti la bella mujer de color. Pues... adelante! fue la seca orden. La mano broncnea de Luana actu. Brian Baker pestae vivamente. Un profundo fro que no era an el del aire helado ni el de la muerte, se extendi por su interior. An haba tenido hasta entonces alguna esperanza, respecto a la fuerza de humanidad de tres seres queridos, como eran ellas. Ya no quedaba esperanza alguna. Luana levant las dos cpsulas de muerte sobre el conducto succionante del inyector de aire respirable. Lanz dentro las piezas de metal plastificado, que golpearon con leve chasquido en el interior. Isolda, Yvonne y Anushka, estaban ya fuera, en el conducto-ventosa que conduca al asteroide. La mquina de muerte estaba en marcha. Se oy la lejana voz de Isolda, dando la orden final: Vamos, Luana! En treinta segundos, todo debe quedar desconectado entre nosotras y ellos... S, ya voy afirm Luana, contemplando fijamente a su esposo, Brian Baker. Luego, sonri de modo extrao, y camin hacia la salida, fija su vista en la pantalla de televisin que transmitira al L3 los detalles de su rpida agona y de la congelacin total del interior del Perseo. Y aadi, dirigindose a ellos tres: Adis para siempre... Y la muerte, cada vez ms de prisa, actuaba dentro del inyector de aire. En breves segundos se desencadenara todo.

Al salir hacia el conducto de comunicacin con el L3, que estaba a punto de ser desprendido por las fminas del asteroide, Luana golpe contra los mandos de televisin de nave a nave, tropezando en sus circuitos y mandos. Hubo un leve chispazo, y la televisin se apag, apareciendo el rtulo que habra surgido, asimismo, en la pantalla visora del L3, sobre fondo rojo: "AVERIA. TRANSMISIN INTERRUMPIDA. CIRCUITOS DESCONECTADOS." Cuando menos, pens Baker con cierto agrio humorismo, no iban a darse el placer de contemplar su agona y muerte. Ya no haba espectculo. Ni tiempo para reparar avera alguna. El proceso destructor de las cpsulas que cerraban el temible gas, habra comenzado, y se producira con, rapidez. Incluso quiz con demasiada rapidez para que Luana pudiese abandonar la nave a tiempo... La voz de Zira, por un intercomunicador, la apremi, llena de autoridad: Luana, sal "inmediatamente" del Perseo! habl. Slo hay diez segundos de permanencia de los contactos con el L3... Nueve segundos, Luana! Ocho! Siete...! Luana, extraamente, no se mova. Escuchaba, sin moverse, sus grandes ojos oscuros sorprendentemente fijos en su esposo. Pero Baker, aunque tuvo la remota esperanza de que ella volviera a la realidad, ante el shock que en su mente poda producir aquella situacin lmite, saba que nada ni nadie poda detener ya al proceso iniciado en el aire respirable. Luana, por el amor de Dios! jade roncamente. Vete, vete de aqu, cario! No pagues con tu vida tambin! Yo te comprendo, te perdono, porque no es tu voluntad la que acta en esto, sino la de ellas, no s cmo pueda ser! Luana, cinco segundos! avis Zira, tensamente. Cuatro...! Vete, Luana, te lo ruego. Cuando menos... slvate t, aunque sea para vivir esa nueva existencia entre slo mujeres... rog Baker, pattico. Le miraban asombrados Fedor y Marcel, como sorprendidos de que l, el hombre que nunca estuvo realmente seguro de amar a su esposa de color, impuesta por la Federacin Mundial de Astronutica, estuviera suplicando a su propio verdugo, slo por amor hacia ella, rogndole que salvara su existencia, en vez de sacrificarla all, estpidamente... Luana, DOS segundos! aull Zira. A qu esperas? Lo... lo siento susurr la esposa de Baker serenamente. Algo ocurre... No puedo..., no puedo salir... Mi pierna... se enganch en unos cables. Si me muevo, puedo morir electrocutada... Brian pestae. Lo mismo Fedor y Dargent, sorprendidos. Luana no tena su pierna sujeta en parte alguna. Pero el televisor no funcionaba, y ellas no podan comprobarlo desde el L3.

Los tubos-ventosa se estaban desprendiendo ya del L3! Un segundo o dos ms tarde, el aislamiento del Perseo sera total. Y Luana se haba quedado voluntariamente dentro... No..., no entiendo... jade Baker . Por qu, Luana, por qu...? Dios se apiade de ti, Luana son la voz de Zira en el interfono. Ests perdida, como ellos mismos! Hemos perdido un valioso elemento en, nuestra incipiente soledad. Lo sentimos, Luana, pero sabes que nada podemos hacer por ti... S, lo s respondi Luana secamente. Lo s... E inesperadamente, arranc el cable que alimentaba el sistema de comunicacin radiofnico a bordo. Tambin por el interfono se hizo el silencio. La voz de Zira se extingui. Un mutismo tenso rein a bordo. Los tres condenados, sujetos por sus bandas magnticas, contemplaban a Luana sin entender una sola palabra. Ella les miraba fijamente. En especial a Baker. Brian... musit. S? respondi l, perplejo, sin entender nada de nada. Brian, me pediste..., me pediste que me marchase de aqu antes de que fuese demasiado tarde... S, Luana. Por qu, Brian? Yo..., yo soy tu verdugo... El de todos vosotros.,. Eres tambin algo ms. Mucho ms que eso: mi esposa. Una esposa que intenta matarte, Brian. No. No eres t quien lo intenta. Como tampoco son realmente ellas. Algo sucede, no s lo que ello sea. Parece un virus, un contagio, una contaminacin maldita, algo cerebral y enfermizo... Quiz un desconocido mal del espacio, Luana. No, no eres t la mujer que desea mi muerte, sino otra mujer que creci en ti, no s an cmo... Brian, hay algo ms an... Qu, Luana? El tiempo se acaba. El gas helado empezar pronto a salir por esos conductos de aire. Nos congelar... a todos. Brian, siempre dud de que realmente me amaras. Era un matrimonio puramente biolgico, una experiencia ms. Somos cobayas humanos. Y yo..., yo soy de otro color, de otra raza... Yo nunca pens que me quisieras lo suficiente como..., como para perdonarme incluso tu propia muerte y desear que siguiera con vida... Bueno, pues ahora ya lo sabes, Luana. Fue mi instinto el que habl. Entonces he sabido tambin que te amaba, Luana. Como nunca am a nadie. Brian... se acerc a l, con ojos hmedos, estremecida de gozo. Incluso ahora..., ahora en que TODOS vamos a morir, por conducto mo, por culpa directa ma... insistes t en ello?

Insisto, Luana. Y me duele que esto suceda por ellos dos seal a Fedor y a Marcel, que les escuchaban estupefactos. Pero morir junto a ti... no sera tan malo, Luana. Oh, Brian, mi vida! estall en un sollozo, se precipit sobre l. Y aunque Baker no poda abrazarla, ella s le aferr, le bes los labios, las mejillas, los ojos, abrazndole apasionada, ardientemente, con una rara luz humana y tierna en sus pupilas hmedas y encendidas. Luana... Luana... susurr Baker, cuando ella le dej hablar, mover los labios. Qu te sucede? Qu pasa por ti ahora, cuando ya es demasiado tarde? Acaso..., acaso vuelves a ser t misma? Tus ojos..., tus ojos brillan como los de un ser que ama, siente, sufre... Ya no eres la mujer fra y despiadada que eras... Brian, nunca he sido realmente as... respondi ella inesperadamente. Cmo? Yo mismo te he visto. Todos te vimos actuar como todas ellas. No, Brian. Finga. Fingas! Por alguna razn biolgica, acaso por mi raza o mi pigmento de piel, he reaccionado diferente a las dems. Ellas no lo sospechaban. Pero comprend que si no finga, sera sacrificada, como todos. Me convena representar una farsa. Si no tenan duda alguna sobre m, quiz incluso me resultara posible hacer algo por vosotros..., ayudaros de alguna forma... El Perseo, a la deriva, sin motores funcionando, sin conexin con el L3, iba flotando en el vaco, alejndose paulatinamente del asteroide artificial, perdindose en la negrura infinita, acaso para perderse de modo definitivo en una remota rbita solar... Ayudarnos! mascull Marcel, sarcstico. Buen modo de ayudarnos", Luana. Condenndonos a la congelacin mortal! Es que no lo entendis? se incorpor ella, con ojos luminosos. Sus carnosos labios sonrean gozosamente. La avera del visor de TV, la desconexin de sonido radiofnico... El quedarme yo aqu, con vosotros, como si fuese un accidente... No os dice algo todo eso? Espera, espera... rog Brian, febril, sudoroso, excitado. Mir el reloj. Pasaban ya ms de tres o cuatro minutos del momento en que las cpsulas glidas fueron lanzadas al inyector de aire. Eso quiere decir qu t..., que t no has... No, Brian. Yo no he puesto nada mortal en el aire sonri ella, asintiendo reiteradamente. Me alegra que t s lo entiendas ahora... Supl esas cpsulas por otras vacas, del laboratorio, apenas subimos a bordo. Son las que ahora reposan en el aire respirable... completamente inofensivas. *** Baker estudi las dos cpsulas del temible gas helado, ocultas en un compartimento del laboratorio, por la astuta Luana.

Se frot las muecas y tobillos, doloridos an, tras la continuada presin de las bandas magnticas. Pareca imposible sentirse libre, suelto de aquellas ataduras... y con la vida por delante. Todo gracias a la capacidad de ficcin, sacrificio y riesgo de una sola persona: Luana, su esposa. La joven de color era la autntica herona de aquella aventura en las fronteras mismas de lo increble. Dios mo, an me parece que esto es un sueo, que no ha podido suceder de este modo... murmur Brian, sacudiendo la cabeza. Y puso en un lugar ms cuidadosamente elegido, entre espuma plstica, y en un soporte de seguridad, los dos cilindros repletos del mortfero gas glido. Luego, se volvi a sus compaeros, comprobando por el visor que la distancia entre ellos y el L3 era ya tan considerable, que el asteroide azul era como un puntito luminoso perdido en el vaco negro y sin lmites. Bien, as hemos de proseguir algn tiempo dijo a sus camaradas de viaje. De otro modo, ellas sospecharan algo, y podran intentar destruirnos por algn medio. Brian, tambin podramos alejarnos, volver a la Tierra... y hacer destruir a distancia ese asteroide, informando a la Federacin Mundial de cunto sucede a bordo. Era Fedor Korev quien hablaba, con tono ensombrecido. Brian adivinaba fcilmente lo que pasaba por la mente del joven ruso, y le respondi serenamente a eso: No, Fedor. Sabes que no podemos hacer eso. Para destruir el asteroide con todas las mujeres que lleva dentro, siempre estamos a tiempo. Incluso nosotros mismos podramos hacerlo ahora con nuestras armas convencionales. Pero sacrificar a todas no conduce a nada. Sabes que son un peligro para todo ser humano del sexo masculino! protest Marcel, muy plido. Es preciso hacerlo, por doloroso que sea. Marcel, Fedor... Estn vuestras esposas a bordo, lo olvidasteis ya? Cielos, cmo olvidarlo? Fedor movi, pesimista, su cabeza. Pero no es el mismo caso de tu Luana, Brian. Ella sigue siendo la que era, porque nunca dej de serlo. En cuanto a las dems, incluidas Yvonne y Anushka, qu son, sin embargo? Slo mquinas destructoras, mujeres enloquecidas. Ya nada puede cambiarlas. Estn definitivamente perdidas. Es ms piadoso matarlas, acabar con ellas, por mucho que nos duela, a dejarlas con vida ah, acechando a todo astronauta que acuda, para seguir adelante con su loco proyecto de una sociedad femenina, artificialmente fecundada. En principio, opinaba como vosotros acept Baker. Luego, algo me hizo recapacitar y ver las cosas de otro modo. Qu fue ello, Brian? se interes el sovitico. La posibilidad de que ellas puedan ser "rescatadas". Ellas? Rescatadas? se asombr Marcel. Cielos, de qu o de quin, si estn

solas a bordo? Rescatadas de su mal, sea cual sea su naturaleza. An nos falta saber algo fundamental para nuestros proyectos, amigos mos. Luana habl, volvindose a su joven esposa, que se ocupaba en reparar los circuitos de televisin y radio averiados, pero limitando su accin solamente al enlace Perseo-Tierra, sin posible contacto con el L3. Puedes responderme a una sola pregunta? Si tengo una respuesta, claro que lo har, querido sonri ella. Qu quieres saber? Poca cosa. Pero trascendental: "Cmo" hacen ellas para convertir a una mujer normal en una de su clase? En suma: qu te hicieron para pretender cambiar tu mente y tus sentimientos? Algo muy sencillo suspir Luana. Inyectarme algo... Inyectarte! mascull Marcel, sorprendido. Pero qu era? No lo s. A todas nosotras nos inyectaron un lquido color purpreo, muy ligero. Produca una ligera somnolencia y luego una sobreexcitacin como la que podra producir un alucingeno... Una droga reflexion Baker en voz alta. Era eso: una droga desconocida... Observ en seguida el cambio en mis compaeras. Y rpidamente, me adapt a su propio aspecto, aunque yo no senta alteracin alguna en mi comportamiento interno, fingiendo estar tan en trance como Yvonne y Anushka. Entiendo. Obraste con mucha inteligencia. Desgraciadamente, no disponemos de medio alguno para saber qu clase de producto es el inyectado en el individuo. Aunque se trata, es obvio, de una droga que neutraliza los sentimientos propios y bloquea la mente, dejndolo a merced de Zira y las dems. Despierta un odio instintivo hacia el hombre, y una crueldad especial en su misin destructora. Demasiados efectos para una sola droga, no crees? dud Fedor, escptico. S, eso es cierto se volvi a su esposa. Luana, la inyeccin fue intravenosa? Intravenosa, s ella sonri. Podis analizar mi sangre. Tal vez quede algn residuo. Por lo menos, es la nica idea que se me ocurre... Gracias, Luana. Haremos eso ahora mismo, aunque no creo que d resultado Baker se frot las sienes, con gesto preocupado. Lo que me intriga es otra cosa... Cul, Brian? Quin invent ese suero y por qu? Quin se lo aplic primero a s mismo, para iniciar el ciclo? Ese es el punto vital del enigma, amigos mos. Mientras no aclaremos eso, sin lugar a dudas, no sabremos lo que ocurre a bordo del L3... Yo no s si llegaremos a saberlo o no, Brian, pero algo hay de cierto en la trayectoria

que lleva invariablemente el asteroide hizo notar Marcel, con la vista fija en el tablero luminoso y graduado por zonas y sectores en clave especial, del espacio exterior que ellos recorran. Un punto de luz azul, movindose lentamente, marcaba el emplazamiento exacto del Asteroide Lesbos3. Qu es ello, Marcel? Que se desplaza lenta, muy lentamente, hacia alguna parte. Su rbita no es solar, ni est influencia por Mar te o Jpiter. Tampoco mantiene la trayectoria prevista conforme a los clculos previos. Entonces...? Yo dira que ese asteroide est desplazndose hacia alguna parte, atrado por algn cuerpo no localizado ni identificado en ningn mapa celeste... fue la conclusin de Marcel Dargent. CAPITULO VIII Atrado por algn cuerpo... Exacto. Sigue una rbita o trayectoria fija. No va deambulando al azar, ni se somete a la gravitacin planetaria normal. Qu cuerpo puede existir en esta regin del Sistema Solar? Ninguno. Solamente asteroides, meteoritos... y poca cosa ms. Ningn cuerpo sera lo bastante grande ni pesado como para "atraer" a distancia al asteroide. Y, sin embargo, eso es lo que parece estar sucediendo. Baker no respondi. La sangre de Luana estaba ahora bajo el microscopio electrnico, revelando sus ms nfimos secretos moleculares a la investigacin. Si algo persista en sus arterias de la droga inyectada en el L3, tena que estar all, cuando menos en forma residual. Encontrar algo as, quiz era suficiente para dar un antdoto o vacuna. Pero era simple hiptesis. Adems, se hallaban bastante alejados del asteroide, y no parecan existir medios de regresar a l, poder invadirlo y someter a las mujeres rebeladas contra la sociedad y sus normas. Sin embargo, el asteroide segua sometido a observacin, vigilado a distancia por un vehculo csmico del que las mujeres pensaran, en ese momento, que estaba convertido en un bloque de hielo solidificado, con cuatro cadveres petrificados en su interior. Sin embargo, el atad flotante estaba lleno de vida, y acechaba implacable la trayectoria misteriosa del cuerpo azul creado por los seres humanos. La conviccin de que el L3 iba hacia alguna parte concreta, pareca ir tomando forma en la mente de todos, a medida que las lecturas de trayectoria, inclinacin y dems datos tcnicos del vuelo espacial iban coincidiendo sobre los tableros luminosos de la computadora.

Slo que la incgnita era cada vez mayor: hacia dnde? No haba all otros planetas que Marte y Jpiter. Ninguno de los dos influa en la trayectoria del L3. Por tanto, haba "otro" cuerpo, perdido tras el cinturn de asteroides. Qu cuerpo y "dnde"? Las cartas celestes consultadas, y los datos proporcionados a la computadora, dieron un resultado negativo en cierto modo: "AUSENCIA TOTAL DE PLANETAS O PLANETOIDES TRAYECTORIA ORBITAL DEL L3, IGNORADA." CERCANOS.

Necesitaramos ms datos, para que la mquina pudiese informarnos mascull malhumorado Fedor Korev. Sigue tomando las coordenadas de ruta, velocidad y ngulo orbital, Marcel. Muy bien. Sigo hacindolo, Fedor. Esperemos que haya resultados positivos en breve. Un momento! les interrumpi Brian Baker, levantndose de un salto de su asiento. He encontrado algo en la sangre de Luana! Ella se volvi, intrigada. Dej la nave en punto muerto, flotando en el vaco, y acudi hacia su esposo, para saber lo que suceda. Qu es ello, Brian? se interes. No lo s an, pero he logrado localizar un cuerpo... una materia que no es hemoglobina, ni mucho menos... seal los datos del microscopio electrnico, y obtuvo luego, graduando el visor, una fotografa fija, superampliada, del cuerpo localizado en la sangre. Despus, al dar movimiento a la imagen, se vio cmo centenares de puntitos de ese mismo aspecto se movan velozmente por la muestra sangunea obtenida. Y bien? mascull Fedor, inclinndose sobre la pantalla del microscopio. Qu conclusiones sacas de eso? Una primordial: por sus reacciones y estructura, ese cuerpo es actualmente lquido, pero bastante denso. Y antes ha sido gaseoso. Gaseoso! S. Un gas que se lica a cierta temperatura, sin duda, y produce un lquido inyectable en la sangre. Se mezcla con sta, pero se divide en microcuerpos aislados, que se dirigen a los centros del cerebro, controlando emociones, sentimientos, recuerdos y toda clase de ideas, en un sentido determinado. Es lo que creo, y estoy firmemente convencido de ello. Pero sucede que algn elemento, en la sangre de una persona que no sea ntegramente de raza blanca, altera su composicin y la ataca, bloquendola en las arterias. Esos corpsculos parecen enfermos, como aletargados, en vez de permanecer activos. Pero si ahora, esos mismos cuerpos, reaccionan de otro modo en una muestra de sangre nuestra, habremos dado un gran paso para localizar su naturaleza y efectos. Y, quin sabe, si dndole a la computadora todos los datos que obran en nuestro poder, nos pueda facilitar un compuesto qumico desde el cual podamos iniciar la bsqueda de una vacuna o

anticuerpo. Y a qu esperamos, entonces? mascull Marcel. Manos a la obra, Brian! Sera..., sera maravilloso poder rescatar con vida a Yvonne y a Anushka... y volverlas a ver tal como fueron siempre... Yo he empezado a perder ya las esperanzas en ese sentido suspir Fedor Korev. Estamos tan lejos del asteroide, y ser tan difcil llegar hasta ellas sin tener que causar muertes y destrozos irreparables...! Un momento avis Luana, que haba vuelto a examinar los cuadros de control de la trayectoria del asteroide. Hay novedades, Brian. Y novedades importantes, creo. De veras? Baker se precipit a los lectores espaciales, seguido en tropel por sus dos camaradas. Qu has encontrado ah, Luana? El asteroide... Mirad su trayectoria. Observad algo. Luana tom una varilla magntica, y sigui en la pantalla luminosa el rastro de la nave azul y esfrica, hasta detenerse en un punto donde una fuerte luz blanca parpadeaba, brillando intermitente. Los detectores ultrasensibles de a bordo, haban captado la presencia de "algo", all ante ellos. Y en la ruta justa del asteroide L3. Qu puede ser eso? indag Marcel, perplejo. Lo sabremos muy pronto Luana tecle, suministrando datos de situacin, volumen, densidad, rbita y cuantos datos eran precisos, respecto a los sealados por las coordinadas, sobre el mapa celeste graduado. La computadora trabaj activamente. En la pantalla visora, surgi la respuesta electrnica, sobre fondo verde intenso: "No existen planetas ni asteroides en esa zona. Datos computados corresponden meteorito siderito de gran densidad, y poderosa fuerza gravitatoria. Velocidad de marcha por el espacio, 108,725, 122 km/s. "Asteroide L3 se dirige hacia l, atrado por el meteorito. "Dimetro del cuerpo celeste localizado, cien kilmetros, doscientos doce metros." Bueno, ya sabemos algo musit cansadamente Fedor. El asteroide se dirige al meteorito... All, creo yo, est la clave de todo este misterio de las mujeres sublevadas. S convino sombramente Baker. Yo tambin lo creo. *** Un meteorito de ms de cien kilmetros de dimetro, con velocidad de ciento ocho kilmetros por segundo, en la zona de asteroides... Un meteorito siderito, o sea, un cuerpo totalmente compuesto de silicatos. De gran densidad y fuerza gravitatoria... No tiene mucho sentido, verdad? Sin ncleo metlico, resulta raro cmo puede tener tal poder de atraccin... Pues lo tiene respir hondo Baker, sin quitar sus ojos del microscopio electrnico.

Ahora nosotros empezamos a sentirnos atrados por l tambin, en cuanto nos hemos aproximado al L3. No sospecharn ellas, si captan nuestra proximidad? indag Fedor. No lo creo. Lo atribuirn a un deambular sin rumbo. El hecho de que el meteorito nos atraiga, significa que ellas pueden pensar en una entrada casual en el campo gravitatorio de la nave que imaginan convertida en atad de todos nosotros. Y esa sangre, Brian? Cmo va? se interes Luana, acercndose. Muy bien, al parecer. Los corpsculos se desarrollan y activan en la muestra de mi sangre. Pero luego mueren, languideciendo rpidamente. Es evidente que la sangre masculina, por alguna oculta razn, quiz hormonal, acta sobre ellos negativamente y... Eso es! se irgui, resplandeciente. Negativamente! Lo entendis? Ya tenemos el antdoto! Y es...? Sangre de hombre! La sangre del varn, acabar con la fuerza de esos corpsculos... Vamos a preparar unos antdotos con nuestra propia sangre. Cuando menos, dosis para diez mujeres, por si es posible salvarlas a todas ellas. Pero..., pero dnde esperas encontrarte con Zira y las dems, Brian? dud Luana, sorprendida. Tal vez en el mundo perdido que hemos localizado sonri Baker. En ese meteorito de silicatos, adonde es atrado por alguna razn el asteroide Lr3... una vez convertida su tripulacin en mujeres asesinas. Crees que ese meteorito pueda estar habitado por gentes inteligentes? dud Fedor Korev, con gesto de extraeza. Creo que hay "algo" en l que ejerce su influencia sobre los tripulantes femeninos del asteroide. Y vamos a saber qu es ese algo, ahora que tenemos una cierta idea de muchas cosas. Qu quieres decir? Que en un mundo de cien kilmetros de dimetro, se puede uno posar en otro punto, al lado opuesto de aquel donde se halle el L3, para no ser advertidos por las mujeres. Y una vez en ese mundo, adonde nuestros motores a fotones y nuestros propulsores antigravitatorios pueden evitar que nos estrellemos o seamos atrados caprichosamente, tenemos que buscar el origen de todo esto. Sea cual sea... est all. Podra jurarlo. Y los ojos penetrantes de Baker se clavaron en la luz blanca que, con parpadeos fugaces, era visible en la pantalla celeste. Cerca, muy cerca ya del L3. Y de ellos tambin. ***

Un paisaje desolador y fantstico. Grandes slices, piedras doradas, azules o cristalinas, emergan por doquier, en formas polidricas y caprichosas. Prismas irisados, que reciban la luz de los astros en una noche negra y eterna, sin soles, salvo el dbil resplandor lejano del astro rey del Sistema Solar, se acumulaban por doquier, constituyendo un suelo diamantino, cristalizado, bellsimo, pero terriblemente fro e inhspito. Es como pisar un mundo de cristal seal roncamente Fedor Korev, arma en mano, ataviado con su traje espacial. Asom al exterior, y comprob algo en sus indicadores internos del climatizado atavo. Temperatura ambiente, muy clida. Unos treinta y cinco a cuarenta grados centgrados sobre cero. Aire totalmente respirable, aunque liviano. Extrao musit Baker. Aire respirable... y no hay nubes, ni coloracin atmosfrica alguna. Temperatura clida, en una zona helada del Sistema Solar... Slices por doquier, cristalizaciones y carbones en la superficie... Sin embargo, un poder de gravedad superior al de su volumen. Magnetismo, casi nulo. Eso indica poca o nula existencia de metales en su ncleo central. No, no logro entenderlo bien. Este planeta tiene algo extrao. Ni siquiera es un planeta rechaz Luana. Mira la curvatura del horizonte. Es muy pequeo... Cien kilmetros de dimetro es bastante distancia para un meteorito. Me pregunto qu sucedera si un cuerpo as cayese sobre la Tierra... El L3 tambin se ha posado en el planeta seal Luana a un indicador de a bordo. En el lado opuesto del meteorito, segn nuestra situacin actual. Tal y como yo lo haba previsto Brian Baker respir con alivio. Tenemos tiempo y espacio para movernos sin ser vistos por ellas... Y si "alguien" ms nos vigila? pregunt Korev, aprensivo. La verdad es que tuve esa sensacin al asomarme antes afuera. Tambin yo convino Baker. Pero eso no va a detenerme aqu dentro. Vamos ya. Uno debe quedarse, sin embargo, a guardar el Perseo. Es nuestro nico modo de regresar a la Tierra. Sin l, tal vez nos tocara quedarnos aqu para siempre, amigos mos... Marcel, esta vez te toca a ti. Vaya, eso no me hace gracia. Yo aqu solo, vosotros por ah deambulando... Deberamos correr todos la misma suerte, buena o mala. No es prudente. El Perseo es demasiado importante para dejarlo desocupado. An ignoramos si este mundo est habitado, y "quines" son sus habitantes, si existen... Si realmente est habitado, lo disimula muy bien gru Marcel, escudriando el exterior desde el gran visor de la cabina de mandos, resignado ya a su puesto de guardia a bordo de la nave terrestre. Pero eso no es cosa que nos permita fiarnos le record Baker. Despus de todo, aqu hay una temperatura tolerable, un aire que se puede respirar... Demasiadas cosas

parecidas a nuestro planeta, para que no exista alguna forma de vida, adems de esos agrupamientos rocosos, desnudos y fros. No hay vegetacin, sin embargo seal Luana con viveza. A pesar de la presencia del oxgeno, resulta muy raro que no existan plantas... Tal vez sta sea una zona desrtica del meteorito seal Baker, ceudo. Sabes que tena todo el mismo aspecto, visto desde el espacio. Y tampoco resulta normal que un simple meteorito tenga atmsfera... Haban salido de la nave, dejando atrs a Marcel, dentro del Perseo. Su marcha por el meteorito era lenta y minuciosa. Tampoco es lgico que posea una fuerza de gravedad similar a la terrestre, cuando es tan pequeo por comparacin confirm Baker, ceudo. En algo tenis razn: este meteorito es sumamente misterioso... Fedor Korev contemplaba el suelo, rocoso y llano como si todo el mundo aquel estuviera hecho de superficie dursima, petrificada. Comprob que llevaba sus armas especiales, seleccionadas por Baker para aquella expedicin. Me pregunto qu diablos vamos a encontrar aqu refunfu el ruso. Desde luego, no creo que sea nada bueno... Luana pareca preocupada. Su mano aferraba con fuerza la de Brian, y a travs del tejido hermtico de los guantes, Baker estaba seguro de notar el calor palpitante de la piel de su joven esposa. Al lado de ella no tema lo que pudiera suceder. No olvidis utilizar las armas si nos encontramos a alguna de las mujeres seal Brian. Recordis todos los detalles del plan? Uno por uno asinti Fedor. Pero va a ser difcil encontrarnos, si nos hallamos en diferente hemisferio. Son demasiados kilmetros de distancia hasta el asteroide azul... Esta es una simple exploracin. Lo fundamental es saber la clase de astro en que nos hallamos. Slo entonces podremos poner en prctica nuestros planes, bus cando encontrarnos con el L3. Este lugar tan sorprendente y silencioso, puede ser el campo de batalla elegido. Todo depende del propio meteorito. Y de la forma de vida que exista en l. Crees que existe alguna? S declar Baker, con sorprendente firmeza. Estoy convencido de ello. La bsqueda continu durante bastantes minutos. La temperatura no descenda. La noche segua negra y estrellada. El paisaje era de una monotona desesperante, pese a la belleza de los reflejos estelares en las piedras prismticas y cristalizadas de la superficie. Finalmente, Baker orden un alto, junto a un macizo rocoso de bellsimos matices rosados y azules. Los silicatos y cristales, hacan juegos fantsticos, al fulgor de las

estrellas remotas, en aquel mundo errante y sin nubes. Bien... suspir Fedor. Y ahora, qu, Brian? Sigo sin ver nada vivo en torno mo... Brian asinti, frunciendo el ceo. Se inclin, estudiando el rgido, duro suelo cristalino. Lo palp, pensativo. Luana estuvo segua de que algo, acaso un centelleo rpido de inteligencia, cruz sus pupilas reflexivas. Pero sereno, imperturbable, se incorpor, mirando en torno, como si buscase algo. Acaso un rastro de vegetacin, un animal, un ser viviente de alguna especie. Siempre era todo igual: monocorde, idntico, de una apabullante monotona. Vamos dijo, escueto. Volvamos a la nave. Creo que ser mejor dar un vuelo en torno a este planeta... y acercarnos, sin ser advertidos, al Asteroide Lesbos3. Eh? De veras ests en tus cabales? dud Fedor, mirndole perplejo. Por el momento, s rio Baker entre dientes, extraamente tensas sus facciones. E incluso levemente plidas, hubiera jurado Luana. Vamos ya. Marcel puede que est impaciente por nuestra ausencia, si ste se prolonga demasiado. Reemprendieron la marcha, volviendo sobre sus pasos. En dos o tres ocasiones, intent Fedor Korev romper el mutismo de Brian, sin conseguirlo, o bien obteniendo, por toda respuesta, una sacudida de cabeza y un gesto elocuente, dndole a entender que estaba meditando y no quera ser interrumpido. Alcanzaron al Perseo. Todo continuaba igual all, y Baker lanz un suspiro cuando lo advirti, como si hubiera temido que, en su ausencia, sucediera algo a bordo. Marcel Dargent les recibi entre ceudo y alegre. Una cosa por no haber formado parte de la expedicin, y otra por su pronto regreso. Esperaba que tardaseis ms confes el francs. Yo tambin refunfu malhumorado Fedor. No s qu bicho le pic a Brian para que, de repente, decidiera volver. El meteorito es un desierto, pero jams vi desierto ms bello. Brian no comentaba nada. Elev la nave, y no pareci realmente aliviado hasta verse muy por encima de la superficie cristalizada del bello mundo errante. Solamente entonces habl, con tono sordo: Ests loco, Fedor, si crees que obr caprichosamente ah abajo. Sencillamente, supe de repente que "tena" que hacer eso, o sera demasiado tarde. Demasiado tarde..., para qu? se asombr el ruso. Para salvarnos. Cielos... estupefacto, Korev cambi una mirada con la tambin sorprendida Luana, aunque sta s haba captado algo raro en Brian durante la excursin por el meteorito desierto. Salvarnos de qu cosa, Brian?

De lo que vive all abajo. Lo que...? Oh, cielos, no! estall Fedor. Qu clase de locura es sa? Otra forma de trastornarse, similar a la de las mujeres? Si all no hay "nada" que viva, Brian! No, no hay nada "aparente". Por qu? Porque no se ve a persona, animal o ser vivo alguno. Sin embargo, se siente vida, se "respira" vida ah abajo. Eso es cierto admiti Luana. Yo tambin lo he notado. Qu mil diablos habis notado? se irrit Fedor. Ya no he captado nada. Porque los rboles te impidieron ver el bosque sonri Brian. A m me sucedi igual. Fue al agacharme, de repente, y tocar el suelo. Entonces comprend. Entonces me di cuenta con horror de lo que suceda... Bien, y qu suceda? Qu es lo que est vivo all abajo, Baker? TODO, Fedor. Absolutamente todo est vivo. No es una cosa, ni un elemento, ni una planta o un animal, porque no existen. Es TODO EL METEORITO lo que VIVE. Vive y palpita, entiendes? Tiene vida PROPIA. El mundo ese entero es una COSA VIVA. Su interior es absorbente, de ah su gravitacin... Sus piedras y cristales forman una especie de corteza o caparazn animal... Su atmsfera respirable es el aire que "ello" necesita para vivir. Y su calor incongruente, es el calor que emite ese cuerpo gigantesco, de cien kilmetros de dimetro... Imposible, Brian! se le erizaron los cabellos a Fedor Korev, y mir alucinado hacia la forma esfrica de aquel cuerpo ptreo que flotaba en el espacio. Eso..., eso no puede suceder... Todo puede suceder en el Universo, Fedor. Formas de vida inslitas e ignoradas, cosas que nadie puede imaginar... Acaso una supercriatura, un macroanimal procedente de inmensos mundos gigantescos, all en los confines del Universo. En su ambiente, sera una ms, entre seres titnicos. Aqu... es un coloso, una amenaza, pavorosa. Pero..., pero, Brian, cmo puedes estar seguro de tal cosa? No estoy seguro. Lo intuyo. Lo deduzco. Si te hubieras preocupado de llevar un detector de vitalidad, de energa, como llevo yo en mi equipo, comprobaras que la aguja rebasa todo tope, y oscila alocadamente. Es porque est uno sobre energa pura, sobre una forma de vida ingente. Adems..., no me sorprendera que esa forma de vida fuese HEMBRA. Qu? jade el ruso, atnito. S, Fedor. Eso explicara las cosas incongruentes que suceden en torno nuestro. Esa "cosa" es femenina... Y desea la superioridad de la mujer en el Universo. Acaso sea una forma unisexual, no s. Pero detesta al macho de la especie. Emite algo, lo que sea..., que es lo que afecta a las mujeres contaminadas. Si fuese una simple radiacin, qu significaran las inyecciones, Brian? dud Luana.

Bien observado Baker se inclin sobre los mandos, gir en torno al planeta... y vislumbr, all abajo, el asteroide azul, el L3, inmvil, detenido sobre el meteorito viviente. Luego, seal, mientras hablaba, hacia un punto cercano al asteroide. Significara que las mujeres contaminadas inicialmente por alguna sustancia emitida por ese meteorito viviente, actan ya controladas por "ella o "l", como queris llamar a esa "cosa" csmica, y dispone de tejidos propios, acaso corpsculos de su propia sangre contaminada, para inyectarla a otras vctimas inmediatas. Es un proceso, un ciclo cuyo inicio era lo que me intrigaba. Y creo tenerlo ya descubierto, por fantstico y alucinante que os parezca. Si no... mirad ah abajo... Todo parece confirmarse, no? Ellos miraron. Descubrieron a la hilera de mujeres. Todas, encabezadas por Zira. Todas, incluso con Anushka e Yvonne entre ellas... Una larga fila de mujeres mecanizadas, rgidas, impasibles, camino de alguna parte, sobre la superficie del pequeo planeta errante, dejando abandonado el asteroide... Iban andando hacia un punto donde algo humeaba en el suelo pedregoso... Una boca, una especie de crter redondo, por el que surga una luz incandescente, purprea... y un gas o humo de igual tonalidad, como si las entraas de aquel mundo que Brian Baker imaginaba vivo e inteligente, hirvieran en ebullicin constante, emitiendo aquel vapor por algo parecido a una monstruosa y horrible boca. Una boca hacia la que se movan las mujeres del asteroide, dciles a un poder superior, a una fuerza que las arrastraba, inexorablemente, hacia el gas purpreo...! *** Si se hunden ah, van a morir... susurr roncamente Fedor. Todas ellas, incluso mi Yvonne... jade Marcel. S, eso parece. Tal vez sea el proyecto de ese monstruo gigantesco: alimentarse de mujeres... Slo de mujeres, para desarrollar, acaso, un organismo necesitado de hormonas femeninas para subsistir. Es la criatura ms horrenda e increble que jams pude imaginar, amigos mos... Es invencible, en todo caso... suspir Luana, de un plido ceniciento su bello rostro moreno. Invencible? Baker se encogi de hombros. No s..., Marcel, desciende ya. Qu? Bajamos? vacil el francs. S. Hemos de hacerlo. Si queremos salvar a esas muchachas. En caso contrario, sera el primero en ordenar la evasin inmediata. Pero..., pero esa fuerza que nos atrae... tiene algo de malvolo. Es la gravitacin ms intensa y extraa que jams not.

Es posible que busque destruirnos, y si no lo ha hecho ya, es porque hay una mujer entre nosotros, Luana, y esa "cosa" horrenda lo presiente y desea, para satisfacer su apetito de seres femeninos... Dios mo, es demasiado horrible todo eso se estremeci Luana. Horrible, pero cierto. Cada vez estoy ms convencido. Si ese ente de pesadilla sobreviviese a esto..., todas las mujeres del mundo peligraran a la larga. S... Podra acercarse a la Tierra... se estremeci Fedor a su vez. Sera espantoso! Espantoso, amigo mo. Hemos de impedirlo, aunque sea corriendo el riesgo de nuestras propias vidas. Pero... cmo? Quin lucha contra semejante criatura? se quej Luana. Eso... dejdmelo a m sonri Brian extraamente. Marcel, ms bajo. Psate en el suelo del planetoide, meteorito, o lo que ello sea... Brian, puede ser nuestra muerte... Tambin lo ser a la larga, si "eso" vive. A la velocidad que viaja, puede llegar a la Tierra en pocos aos... y destruirnos a todos! Marcel no replic. Se pos suavemente en el suelo cristalizado. Por indicacin de Brian Baker, justo a espaldas de las mujeres que, mecnica y framente, se movan en procesin automtica hacia su destruccin, hacia la boca flamgera, de humeante gas prpura... En esta zona, bajo la superficie del planeta, haba como una palpitacin monstruosa. Poda ser fuego central... o una forma de vida respirando, JADEANDO CON AVIDEZ, acaso con hambre... Muy plido, Brian salt al suelo. Esperaba que la bestia csmica no advirtiera sus planes, o, cuando menos, no hasta que fuese demasiado tarde para defenderse del ataque. Baker alz su pistola especial, cargada con potentes cartuchos de producto narctico. Dispar una, dos, tres veces... Estallaron las cargas en el aire, en torno a las mujeres. Ellas se detuvieron bruscamente, giraron la cabeza. Zira grit algo, sealando a Baker y los dems. Luego, incapaz de mantenerse en pie, rodeadas todas por el vapor adormecedor del arma de Baker, rodaron por el suelo cristalizado, quedando tendidas unas sobre otras, en total inmovilidad. Pronto, cargad con todas y llevadlas al Perseo! rugi Brian. Actuad de prisa, no dejad ah a ninguna! Es urgentsimo, actuad ya! Brian! Y t? gimi Luana, pretendiendo detenerle, al verle correr hacia el gas prpura. Yo, querida..., debo destruir al monstruo..., si l se deja destruir!

Luego, Baker ech a correr hacia el chorro de vapor. Hacia la muerte. O hacia su destino final. CAPITULO IX El vapor prpura brot tumultuosamente ahora, con furioso mpetu, como queriendo envolverle en su rabiosa fuerza. El suelo temblaba, crepitaba bajo sus pies calzados con botas magnticas, intiles por completo en un cuerpo que era totalmente antimagntico, como descubriera antes. Brian Baker avanz, sin temor alguno, pese a todo. El gas prpura avanz hacia l, como algo vivo. Crey recordar algo, borrosamente... Gas, licuado luego!.. Corpsculos color prpura en la sangre... l vapor del meteorito era la materia que converta a las mujeres en asesinos despiadados, en odiosos enemigos del sexo contrario! A l, no poda hacerle efecto. Pero evidentemente, el monstruo ciclpeo del Cosmos, tena otras armas para atacarle. Y las utiliz. En torno a Brian, empezaron a abrirse grietas fantsticas, por las que emerga un chorro de fuego lvido, buscando su contacto directo con l. Una baba pestilente y densa, como goma o caucho, corra hacia l, entre llamas plidas, buscndole... Salv todo eso a saltos... y arroj de repente, contra la boca humeante, lo que empuaba con firmeza en sus manos. Las dos cpsulas de gas glido. Luego, se volvi rpido, iluminado por aquel centelleo volcnico del interior de la gran bestia galctica, y comprob que ya varias mujeres estaban dentro de la nave, y otras eran trasladadas. Slo Isolda y Zira quedaban en tierra, inertes. Baker, luchando con la furia del monstruo ptreo, corri atrs, salvando abismos, estando a punto de hundirse varias veces en el espeso humor gelatinoso y ardiente, para lograr al fin alcanzar a las mujeres. Carg con Isolda, y Fedor lleg a tiempo de recoger a Zira. Con todas ellas, corrieron al Perseo, que empezaba a temblar, rodeado de grietas de fuego y de pulpa viscosa... Subieron a bordo, cerraron escotillas... Luana hizo arrancar la nave vertiginosamente. Se despeg del suelo velozmente. Se elev, se elev, se elev... Y abajo, repentinamente, a corta distancia de ellos, una especie de repentino vaho vidrioso envolvi el meteorito viviente. Una costra de hielo veloz envolvi y comprimi a aquella bestia estelar, que precisaba de oxgeno para respirar y sobrevivir. Ese oxgeno, hecho hielo puro, congelado en el cero absoluto, se hallaba hasta dentro incluso de su ncleo candente.

Hubo un estallido brutal poco despus. El asteroide L3 se qued abajo, entre miradas de costras de hielo reventadas, pulverizadas y lanzadas al vaco estelar. En medio de ello, la masa amorfa, rota, de piedras, fuego y pastosa pulpa, del ms gigantesco y horrible monstruo jams imaginado. Un monstruo femenino, capaz de devorar mujeres y destruir a los hombres de todas las civilizaciones humanas existentes. Un monstruo vencido, precisamente, por un hombre... El horror haba quedado exterminado. Flot sobre el planeta convulso y destrozado una nube de hielo en fragmentos cristalinos, reflejando las luces de las lejanas estrellas. A bordo del Perseo, Brian Baker estrech las manos de sus amigos, abraz contra s a Luana. Y pronunci unas pocas, muy pocas palabras: Aplicad el antdoto a cada una de ellas. S que resultar, y todo ser como antes... Luana, rumbo a la Tierra. Hemos vencido al fin... Y oprimi contra s a aquel ser maravilloso a quien tanto deban. Y a quien amaba por encima de todo. EPILOGO Todo pareca ya muy atrs. El rescate, el horrible meteorito viviente, y la pesadilla angustiosa de su final, en una autntica lucha titnica contra un poder mil veces superior al de cualquiera de ellos. Sin embargo, estaban ya en la Tierra, en la Base de la Federacin Mundial de Astronutica, prestando declaracin ante el Comit de Investigacin de Accidentes Espaciales, y todo aquello se vea tan remoto, tan perdido en la distancia y en el tiempo, era an muy reciente. Y todos ellos conservaban sobre s huellas dolorosas del trance vivido. Especialmente aquellos que, siendo verdugos, fueron al mismo tiempo vctimas. Los que, convertidos en asesinos, ahora deban responder de ese delito, pero con un nico alegato como atenuante de su crimen: que no fueron jams responsables de sus actos, desde que la tripulacin femenina del L3 se sublev contra todo lo programado. Se haba terminado la encuesta previa. A las declaraciones de las mujeres acusadas del delito de rebelin y asesinato colectivo de sus propios esposos, haban seguido los testimonios de Brian Baker y su esposa Luana, Fedor Korev y Anushka, su mujer. Y, finalmente, de Marcel Dargent y su mujer, Yvonne. Todas las declaraciones eran coincidentes en apariencia. Pero por si ello no bastara, el Comit contara tambin con el testimonio electrnico de computadoras y comprobadores de a bordo, as como lectura electroencefalogrfica, control mental psicotcnico de las acusadas, y toda clase de experimentos previos a un dictamen o veredicto que poda ser funesto para todas ellas.

Y bien, Baker, qu cree usted que suceder? era el coronel Le Borg, de la Base Espacial, quien le hizo la pregunta, frotndose el mentn, durante el breve perodo en que todos reponan fuerzas, en el gabinete anexo al recinto del Tribunal, esperando el veredicto definitivo del Comit. Espero que no suceda nada suspir Baker. Esas muchachas son inocentes. Inocentes, dice? enarc el coronel las cejas, perplejo. Mataron a diez hombres. A sus maridos, precisamente... Qu puede importar eso, coronel? Nos hubieran asesinado framente a todos, sin el menor remordimiento, de haberles sido posible. En realidad, ya lo intentaron, como yo he testimoniado ah dentro. Y an dice que son inocentes? Por supuesto. No era su mente la que controlaba sus actos. No eran dueas de su voluntad ni de sus acciones. Realmente, estaban sometidas a una fuerza ajena. Una fuerza ajena? S, coronel Brian oprimi con fuerza la mano de Luana, su esposa, y le sonri a sta. Sonrisa que le fue devuelta por la hermosa muchacha de color. Yo lo s mejor que nadie. La esposa de Marcel, la de Korev... Todas se convirtieron en eso mismo que usted ha podido imaginarse en las chicas del L3. Autmatas femeninas, al servicio de una idea cruel y discriminatoria de sexos. La idea de exterminar a los hombres, dejando con vida solamente a la hembra de la especie, no era ningn plan subversivo feminista, ni un afn lesbiano de convivencia mutua, una vez aniquilado el hombre. Sencillamente, obedecan al mandato de una hembra de excepcin: un meteorito viviente, una forma de vida inconcebible para nosotros, dotada de gran poder hipntico, captadora de mentes humanas, y poseedora de una sustancia gaseosa, capaz de convertirse en vehculo de dominador de cuerpos vivientes. As, un mundo pequeo, todo l inteligencia, vida y feminismo, disponase a crear humanidades completas de mujeres, civilizaciones lesbianas por doquier, donde el ser que naciera slo podra ser mujer, y el varn sera eliminado sistemticamente. La inseminacin artificial sera su medio de supervivencia y reproduccin, coronel Le Borg. Pero eso suena tan fantstico, mi querido Baker...! se quej el coronel. Eso ser confirmado por el examen psicomdico de cada una de esas mujeres. Ya ver, coronel, cmo comprueban que mataron a sus esposos sin estar conscientes de sus actos, posedas por una fuerza ajena, extraa y dominadora, que actuaba por ellas. Ver cmo el Comit lo entiende... y las absuelve definitivamente. Usted cree? dud an el militar. No, no lo creo suspir Baker. Estoy seguro de ello, coronel. Como estoy seguro de algo: a partir de ahora, es posible que la especie humana deba su supervivencia a una persona de color. Mi esposa, que no es de raza blanca, ha demostrado algo que el mundo estaba necesitando hace muchos, muchsimos aos. Algo capaz de terminar con intolerancias y prejuicios. Ellos, los de color, son superiores a nosotros en algo. Cuando

menos, en algo cientfica y prcticamente comprobado: resisti el virus, el mal dominante que proceda de ese gas psquico... Ella fue la nica que lo soport..., precisamente por ser de raza diferente. Qu le parece, coronel Le Borg? El coronel, conocido por ciertas ideas racistas muy concretas, no contest. Levemente plido y disgustado, dio media vuelta, alejndose de Brian Baker y de su radiante esposa Luana. Brian Baker tuvo razn. Las supervivientes del Asteroide L3 fueron absueltas por el Comit de Investigacin Espacial. No eran moral ni mentalmente culpables. Es ms: Zira e Isolda, sabindose responsables directas de los hechos, sufran una terrible depresin y lloraban constantemente, recordando a sus esposos, asesinados fra y brutalmente por ellas mismas, como simples instrumentos involuntarios de una ms poderosa decisin superior. La de un ser maligno e increble, desaparecido ya... Por eso, el veredicto del Comit tuvo dos partes, ambas tremendamente humanitarias y comprensivas. Especialmente quiz la ltima de ellas: Este Comit dijo lentamente su portavoz, declara a las aqu presentes... INOCENTES de todo delito. Y las considera irresponsables por completo de cuanto ha sucedido. Al mismo tiempo, y para borrar el trauma que todas ellas padecen, ha resultado enviarlas a un Centro de Readaptacin Psquica, donde, una vez tratada su mente y su memoria, ya sin recuerdos, pero educadas nuevamente para su trabajo y su vida normal, volvern a esta tarea, sin que sepan lo que sucedi en el pasado, y sin que nadie, bajo pretexto alguno, vuelva jams a recordrselo. Baker y Luana se miraron en silencio. Oprimironse sus manos con calor. Creo que as, todo acaba bien musit Brian. Es lo mejor que podan resolver para esas pobres mujeres. Ellas, mejor que nadie, tienen derecho a una nueva vida... FIN