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Asesino csmico

Curtis Garland
Ciencia Ficcin Astri/002 La Conquista del Espacio/126

A TTUL

!E "#EFAC$

El autor quiere hacer una salvedad aqu. Es habitual entre los crticos de SF 1, politizar las obras y los autores, buscndole, muchas veces, los tres pies al gato, y tratando de ver, en una serie de obras y de ideas de cada escritor, una tendencia determinada, un simbolismo poltico que, la mayora de las veces, no tiene. Pero en cuesti n de crtica, comentario o ensayo sobre los autores ms destacados de la ciencia!"icci n actual o pasada, lo importante, seg#n parece, es $rizar el rizo% de la simbologa de las "obias y "ilias de cada cual, venga o no venga a cuento. &dmitamos, por e'emplo que (. P. )ovecra"t siempre "ue racista ac*rrimo, y que vivi inmerso de un pasado ya muerto. Eso lo sabe todo el mundo, porque *l mismo y sus amigos y colaboradores ms ntimos, como +loch o ,erleth, as lo han admitido en todo momento. )uego, parece haber algo de cierto en que -obert (enlein es de inclinaciones "ascistas. +ueno, admitamos todo eso. .uiz porque los autores mismos aceptan o propagan tal cosa, no hay por qu* discutirla, como no discutiramos tampoco que &rthur /. /lar0e sea un triun"alista a ultranza, y as lo revela en sus obras, salvo en los tintes pesimistas y msticos de su $1disea espacial 2331%. Pero de eso a encontrarle razones polticas a la obra de un autor, solo porque, por e'emplo, los $invasores% de turno, los aliengenos o e4traterrestres, sean buenos, malos o, simplemente, ni buenos ni malos, como los terrestres mismos, media un abismo. (enlein no hubiera podido escribir $el maestro de las marionetas% 56itn invade la 6ierra7, si no hubiera contado con esos $invasores!babosas%, porque desaparecida la condici n de adversarios hostiles de los aliengenos..., pues no haba novela. (arlan Ellison, que acostumbra a culpar a los propios humanos de todos los posibles males "uturos !y quiz con mucha raz n!, sin embargo, se nos va de esa teora, buscando otra causa en su obra $)a bestia que gritaba amor en medio del 8niverso%, atribuyendo el mal humano y la per"idia a un $pus sideral%, a'eno a nosotros. /on lo que, esos pretendidos postulados que la gente le atribuye !la gente de SF, claro!, se desmoronan como un azucarillo en el agua... y resulta que el admirado y sorprendente Ellison no se basa en una misma ideologa social, poltica o moral para todas sus obras, entre otras cosas, quiz, porque ello le dara un resultado monocorde e inspido, a "uerza de repetirse. 9iene todo esto a cuento de mi obrita actual que, salvando distancias entre el autor y esos aut*nticos $monstruos% de la SF citados ms arriba, los pedantes de turno encontraran aqu que el autor es un ultraderechista de tomo y lomo, o un "ascista de
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SF = Siglas adoptadas generalmente como representativas de ciencia-ficcin (science-fiction).

los pies a la cabeza, cosa que no es cierta en absoluto. /omo tampoco podran colgarle el sambenito de comunistoide o de cualquier otra cosa al autor, por la sencilla raz n de que el autor con"iesa de antemano no tener color poltico alguno, importarle un comino la poltica, y limitarse a su traba'o y obligaci n, que es la de escribir. :ncluso escribiendo poltica;"icci n !g*nero bastante en boga en nuestros das!, se puede prescindir totalmente de postulados polticos de todo tipo, puesto que estamos en que hacemos $"icci n% y no $poltica%. ,e modo que no es necesario buscar ni atribuir ideologas al autor, sencillamente porque carece de ellas. < vive muy bien sin ellas adems. Si el aliengeno de turno, en esta obrita, procede como procede, si el $invasor% o $visitante% no es un ngel de bondad precisamente, ni un persona'e demasiado sociable para nuestra propia sociedad humana, no es porque sea me'or ni peor, ni porque los "uturos y posibles $visitantes% de otros mundos hayan de ser "orzosamente as, sino, simple y llanamente... porque mi persona'e, en esta obra concreta. 6:E=E que ser as, o no habra relato. Pretender identi"icarlo como prototipo de algo sera ridculo. :ntentar clasi"icar al autor poltica, social o ideol gicamente por esta obrita, resultara grotesco y "alto de base. .uiz el pre"acio sobra. Pero es una "orma de ponerse a cubierto de suspicaces interpretaciones, de alardes de estudio personal o literario y dems zaranda'as. Es, en suma, la e4plicaci n clara y concreta de que un relato de "icci n !ms a#n, de $ciencia!"icci n%!, no tiene por qu* ser comprometido ni estar cargado de intenciones de ning#n g*nero. Solamente de presentar una "icci n, un problema simplemente imaginario !o quiz no tan imaginario en un "uturo ms o menos le'ano!, que se limite a en"ocar lo #nico que, realmente, debe interesar al escritor, sea cul sea su escala" n o categora como autor> el (ombre y su circunstancia. )a dimensi n humana de los persona'es que, en suma, somos nosotros mismos. )o dems, son ganas de complicar las cosas. Pero eso s, ?y lo que $viste%, desmenuzar la labor a'ena, aunque sea solamente para equivocarse, sentando ctedra de entendido que sabe leer entre lneas..., incluso cuando entre esas lneas no e4iste nada, sino el espacio natural de la mquina de escribir@ ?.u* es la vida, "uera de la 6ierra@ ?< "uera de nuestros conceptos de las "ormas vitales inteligentes@ =adie sabra responder. < menos a#n, imaginar... 9ivimos atro"iados por nuestro propio concepto de las cosas vivas. < eso que aqu mismo, en el planeta 6ierra, tenemos peces, medusas, aves, gusanos, reptiles, insectos... Es todo lo ms que podramos imaginar, relacionado con $algo% o $alguien% que tuviera vida, cerebro, inteligencia... <, sin embargo..., puede no ser as. Puede que la vida, en otros mundos, sea... como "ue la vida de nuestro visitante de este relato. /omo nuestro increble &sesino / smico... CA"TUL "#$%E# L CUE&TA 'U(() *$+ $Estoy cansado. Auy cansado. Siento "atiga. &gotamiento. ,ebo descansar. En alg#n lugar debo hacerlo, aunque no sea el ms adecuado. Pero lo importante ahora es eso> descansar. ,escansar...

Es raro. =unca, antes de ahora, estuve realmente cansado. Era di"erente, claro. =o estaba... "uera de casa. Esto de ahora es distinto. Estoy le'os. Auy le'os. Ese lugar puede que sea bueno, no lo s*. &#n no puedo saberlo. Estoy demasiado le'os. Pero tiene aspecto de resultar aceptable. S, seguro que lo ser. 6iene un bello color azul. Ae gusta el azul. < ese azul es di"erente. As bello a#n... =o, no es tan azul ya. 9isto de cerca, predominan los tonos grises, blancuzcos... S, entiendo. Son nubes. =ubes densas, sobre la super"icie de ese planeta. ,eba'o no s*. Es posible que sea de un "eo color. 9eremos. (e pasado las nubes. 1 las estoy pasando, no s*. Son espesas. Pero yo las puedo atravesar rpidamente. Auy rpidamente. 9ia'o de prisa. Siempre he via'ado muy de prisa. < ahora ni siquiera me es"uerzo. ?Para qu*@ Es "cil sobrepasar este velo de nubes, de gases, de vapores... &hora empiezo a ver algo. S, es azul. Auy azul. (ermosamente azul. Pero no... =o todo es azul. &ll veo algo di"erente> Es... es dorado. < siena. < verde. < pardo. Auchos colores, s. Este mundo tiene demasiados colores. 6engo que sensibilizarme mucho para captarlos todos, para entender su cromatismo. -esulta atractivo el con'unto. =o es un planeta muy grande, pero s muy variado. =o me disgusta. Predomina el azul, eso es cierto. Aucho azul. < parece lquido. S, eso es> lquido. &lgo ligero, m vil, elstico, adaptable a cualquier recipiente. )quido, en suma. )o dems es di"erente. Parece seguro, inm vil. S lido. El dorado de sus orillas, el siena y verde de sus e4tensiones... :ncluso aquellas manchas grises. Brises, "eas, envueltas en vapores que parecen nubes. Pero no son nubes, no. +rota de esos mismos amasi'os "eos y grisceos, "ormados de bloques iguales, ms altos unos que otros, all en medio del verde y siena, cada vez ms escaso. (ay humos por todas partes. )as nubes se e4tienden sobre esas masas grises, parecen envolverlas. =o entiendo mucho lo que puedan ser. =i lo que hay deba'o, ni encima. =i por qu* ese torvo humo las envuelve. /urioso planeta ese. ,e le'os pareca bello. < azul. ,e cerca, ya no es tan azul. =i tan bello, claro. .uiz ellos mismos tengan la culpa. Ellos... +ueno, acabo de imaginar que algo o alguien vive ah. En esa super"icie. 1 en su interior, no s*. =o entiendo mucho. =o alcanzo a saber qu* habr en este nuevo lugar que visito. Pero, ciertamente, haya lo que haya, no debe ser demasiado inteligente. =i demasiado avanzado. 6iene todo el aspecto de un planeta habitado s lo por animales, por "ormas de vida primitivas. Seguro que es s lo eso> animales, ms o menos hbiles y capacitados para de"enderse. Pero poco ms. Ae acercar* ms. 9er* de cerca lo que hay aba'o. As all de esas brumas. < en el azul lquido. < en las "ran'as doradas de las orillas s lidas. < en el siena, y en el verde. < en todas partes. Soy un via'ero. 8n e4plorador. 8n visitante. 6odo visitante, antes de conocer el lugar que visita, se pregunta c mo ser. <o me lo estoy preguntando ahora. .uiero saber c mo es. < no tengo quien me lo diga. ,e modo que s lo hay un medio de saberlo> averigundolo yo mismo. Es lo que har*. <o. <o lo averiguar*. &hora mismoC D D D

Empiezo a ver algo. =o mucho. Pero es algo. Posiblemente haya ms, all le'os. Por aqu, no veo gran cosa. =o entiendo lo que me rodea, pero hay vida, eso es evidente. 8na "orma de vida, cuanto menos. )a que yo acabo de descubrir ah aba'o. &donde ahora mismo, 'ustamente ahora, vaya posarme ya... E)o hiceF <a me pos*. <a estoy aqu. <a he tocado la super"icie real, s lida, tangible, de este mundo adonde acabo de llegar, sea cul sea. Es un suelo "irme, resistente. Ae rodean "ormas de un tono oscuro. ,ensas, cru'ientes. (ay un aire seco que agita esa espesura verdosa. ,ebe ser vegetaci n. 6iene un color di"erente a la de mi planeta. Pero los colores importan poco. Supongo que cada mundo tiene su cromatismo di"erente. < sus distintas "ormas de vida. Suponiendo que haya vida, claro est. 9ida... ?.u* clase de vida, en realidad@ ?:nteligente, puramente animal, primaria@ Ae gustara saberlo. Pero no veo nada ni a nadie. =ada se mueve, salvo esas plantas que mueve el aire. S, eso tiene vida. Es vida vegetal, no hay duda. /recen plantas. Se desarrollan y mueren. /omo las de mi mundo. Pero esa vida no tiene inteligencia. =o es la clase de vida que crea algo. Se limita a vegetar, claro. ,esaparece sin de'ar huella. <o me re"iero a una vida como la ma. ?E4iste algo o alguien como yo, 800@ Si lo hay, no soy capaz de verlo. =i de intuirlo siquiera. Esto est solitario, desolado. Salgo de la espesura. < sigo sin ver nada. S lo bruma all le'os. =iebla gris, como humo. .uiz sea humo. Envuelve algo. Formas cuadrangulares, bloques s lidos, grises, que se elevan al cielo. =o s* lo que pueda ser todo eso. =o entiendo mucho de lo que me rodea. Pero con"o en entenderlo. Poco a poco, claro. Por sus pasos contados. =o tiene ob'eto apresurarse. =o me urge nadie. =o tengo prisa. ,ispon go de todo el tiempo que quiera. & "in de cuentas... ellos no van a encontrarme aqu. Estoy seguro de eso. Pude despistarles, desorientarles totalmente. < el 8niverso es tan amplio, tan in"inito su n#mero de mundos, soles, estrellas... Estoy le'os. Auy le'os de mi ambiente habitual. Auy le'os de aquello que me es "amiliar. .uiz nunca vuelva all. ?Para qu*@ /ualquier rinc n del /osmos es bueno para un ser como yo. Este mismo mundo puede ser bueno, ?por qu* no@ 6odo depende de m. < de lo que encuentre aqu, claro. =o s* la clase de vida que se desarrolla en este planeta. Esos seres hipot*ticos, si e4isten realmente, pueden ser un peligro. =o me asustan por eso. )os peligros nunca me asustaron. 1 no estara aqu ahora, *sa es la verdad. (e llegado, ?no es cierto@ Sea adonde sea... he llegado. +ien. =o pienso marcharme, a menos que resulte inhabitable para m, por alguna oculta raz n que, en este momento, no se me alcanza. Ae gusta este aire seco, ese cielo color azul, ese sol que brilla sobre mi cabeza, esa vegetaci n, este paisa'e, esta calma... S lo e4iste un problema grave por el momento> me siento d*bil, des"allecido. /reo que tengo hambre. S. (ambre. 6engo que comer. =ecesito ingerir algo, lo que sea. Espero que en este planeta e4istan cosas comestibles para m. Pero... ?qu* cosas pueden ser@ +usca alrededor. =o, no, hay nada que se relacione con mis gustas, mis a"iciones, mis inclinaciones naturales, lo que mi organismo me pide. Seguir* buscando. Es posible que encuentre algo...

D D D (e buscada ya mucho. Aucho. < no encuentra nada. &bsolutamente nada. =o s*. Es raro. Este mundo tiene que tener $algo% que se pueda ingerir. &l menas, que pueda ingerirla yo, que es lo que cuenta. Ese curso de agua que he pasado... ,entro de ella "lotan criaturas pequeGas, veloces, viscosas. (e tomada dos de ellas. (uelen mal. =o s* lo que seran. 6ienen escamas, aletas, o'os redondos y "eos. 8n cuerpo alargado, plano. 9iven en el elemento lquido, van ro aba'o. =o me gustan. =o son nada comestible. =o, eso s que no. )o he intentado. -esulta repugnante. =o he padido devolverlos con vida al ra. =o s* por que, pero mi solo contacto las ha paralizada de"initivamente. Estaban muertas apenas las e4tra'e del agua. 6uve que tirarlas a la orilla, entre los hierba'os. =o sirven para nada ya. Estn..., estn como podridos. &pestan. =o lo entiendo. ,e cualquier modo, no son comestibles. =o. me valen en absoluto. < sigo teniendo hambre. =ecesito comer. )o que sea, pero comer. 1 morir* de inanici n. :ncluso un ser como yo puede morir, si no se alimenta. < ya, 800, no quiera morir. En absoluto desea morir. =o he llegado tan le'os para eso. =o he via'ado tanto para de'arme e4tinguir est#pidamente. Si algo no soy, ni he sido, ni ser* 'ams, es eso> est#pido. =o, nada de eso. <o soy todo inteligencia, todo cerebro, todo pensamiento, todo "uerza mental, vitalidad pensante. =o puedo cometer errores. Eso queda para los dems, para las criaturas imper"ectas del 8niverso, para tarados o animales, para entes in"eriores, para larvas y cosas que se arrastren, para seres que no poseen mi inteligencia ni mi poder. Eh, un momento. Si, ya veo algo. &lgo vivo, algo que se mueve. &lgo que viene hacia m. Por all. =o est tan le'os. =o s* de d nde sali , pero no est le'os. Es un animal. 8n ser in"erior, no hay duda... Su aroma..., su olor... EEh, eso si que es /1AES6:+)EF Ae gusta su aspecto, su olor... Ese animal saciar mi apetito, ya lo creo. Si, ya tengo alimento por hoy... 8n buen alimento, lo dice mi instinto. < si alguien posee un gran instinto, ese alguien soy yo, 800. Ae acerco. < el animal se acerca. =o me ha visto. 1 no me distingue. =o entiende. Somos tan di"erentes esa $cosa% viviente y yo... &hora si se ha parado. .uiz tiene tambi*n algo de instinto, muy poco. Presiente que hay un enemigo cerca. )o intuye. &hora 'urara que si. Ae ha mirado. 6iene miedo. Esa clase de animal in"erior tiene un gran pnico. Est asustado, no sabe lo que ocurre, pero sospecha que no es nada bueno... =ada bueno... (a empezado a emitir algo, un sonido. 8n raro sonido largo, estridente. Aolesto. 8n sonido de tpico animal in"erior, de criatura sin inteligencia ni poder. 6engo hambre. < su sonido me molesta. ,e modo que salto hacia ese animal. 9oy a comer. &l "in voy a alimentarme con un animal de este planeta...% D D D )a niGa tir su muGeca plasti"icada, rubia y hermosa. )uego chill . /hill terriblemente. ,io media vuelta, con los o'os desorbitados. .uiso correr, huir, ir a alguna parte. &le'arse de all. ,e aquel sitio. ,e aquello... =o pudo hacer nada de eso.

6ropez . /ay de rodillas. )a $cosa% la alcanz . -epiti su agudo grito de pavor. /uando este grito se e4tingui , ahogado en un silencio trgico> el drama haba terminado. )a muGeca rod por el polvo del sendero, entre helechos apacibles, no le'os del cauce del arroyo. )a niGa "ue presa de aquello. Poco despu*s, todo estaba hecho. &lguien haba satis"echo su apetito. )a niGa, rubia como su muGeca, ya no era nada. 1 casi nada. S lo la piltra"a, los residuos de un voraz comensal, e4traGo y desconocido. S lo eso... CA"TUL $$

Puso la muGeca sobre la mesa. Su voz son grave, pro"unda, llena de energa> !Es lo #nico que permite identi"icarla, ?no@ !S !di'o d*bilmente su interlocutor!. Es la muGeca.. Por tanto, ella... ella era A nica. Sus ropas tambi*n coinciden. Es todo. !?<... lo dems@ (ubo un silencio. 8n escalo"ro en ambos hombres. ,espu*s, la voz del otro respondi con lentitud, con amargura> !Se supone que tambi*n corresponde a A nica. Pero... 1tro silencio. &sinti el que hablara primero. 6oc mecnicamente la muGeca, acaricindola. !Entiendo !di'o!. Entiendo muy bien lo que siente. Era una situaci n embarazosa. &mbos hombres volvieron a su mutismo. 8no pase por la estancia, ceGudo. El otro se de' caer en un asiento, la vista "i'a, vidriosa, clavada en la muGeca in"antil. !.uisiera poder decirle algo, pro"esor /li""ord !habl el primero, clavando sus o'os en el e4terior, en los grises edi"icios levantados al cielo, en la neblina industrial de las grandes "bricas.... Pero no tengo nada nuevo. )os m*dicos estn practicando la autopsia. En tanto no se pronuncien ellos, no s* nada. &ndo como usted> en tinieblas. !,ios mo. ?qu* ha podido suceder, capitn Hramer@ !musit el pro"esor =athan /li""ord con voz ronca. !=o lo s*. =o s* nada ni entiendo nada. .uisiera pensar que... que $aquello% no era, no poda ser una criatura, una niGa de diez aGos. Pero, desgraciadamente, lo era. < hay muchas probabilidades de que "uese A nica, su alumna. !&lgo ms que mi alumna, capitn !le record el pro"esor /li""ord!. &dems de eso... la hi'a de mi me'or amigo. )a hi'a de Edgar Ia4... !A nica Ia4... !el capitn Hramer asinti lentamente, con aire pensativo!. /ielos, me pregunto qu* vamos a decirle a Ia4, cuando quiera saber detalles... /laro que cabe la posibilidad de que sea otra niGa, puesto que usted a"irma que "altan cuatro de su internado, pro"esor... !)as otras tres emprendieron via'e. /laro que siempre cabe una remota posibilidad. pero no, no lo creo. ,ebieron ir directamente al aer dromo, con la seGorita -oss. !&#n no hemos localizado a la seGorita -oss, aunque estamos intentndolo sin descanso. Ella es la que puede aclaramos eso. &unque si usted insiste en que la

#nica niGa que paseaba por las pro4imidades del /entro, era A nica Ia4..., mucho me temo que no haya error en ello. !Es lo que digo yo, capitn. 6odo coincide. )a muGeca era suya, adems. /laro que a veces la prestaba a otras niGas, de ah la posible duda... !S, claro est. Aientras no se con"irme todo a ciencia cierta, siempre queda la duda en el aire. &unque muy d*bil, claro est... !Aucho, s. Estoy seguro de que era A nica. Pobre criatura, ?qu* pudo sucederle, capitn@ !Si yo lo supiera... !'ade el o"icial de polica de /entr polis. Jumb el llamador, sobre la mesa. Hramer se inclin , conectando el vis "ono. &pareci en la pantalla la "igura televisada de un "uncionario de )aboratorios, con un documento en las manos. !?S@ !indag Hramer, por el micr "ono!. &delante doctor (arvest... !/apitn, tenemos el resultado de la autopsia !di'o gravemente el m*dico. !)e escucho. Estoy preparado a cualquier cosa. !?/ualquier cosa@ !el m*dico hizo un gesto e4traGo!. =o s*... !?.u* quiere decir@ !Esto no es $cualquier cosa%, capitn. Es la ms e4traGa cosa que 'ams tuve ante m, palabra. !&delante, no me haga impacientarme ms !y cambi una o'eada tensa con el angustiado, inquieto pro"esor /li""ord, inclinado sobre la mesa, "i'a su vista en el pequeGo visor de comunicaci n. !Auy bien, capitn. &qu tiene los datos obtenidos, y no crea que hay error. 6odo est cuidadosamente comprobado. =os sorprendi tanto, que hemos procurado con"irmar de modo minucioso los resultados de la autopsia. < no hay posibilidad alguna de error, se lo aseguro. !6ermine de una vez, doctor (arvest. ?.u* han encontrado en el cadver@ !&lgo espantoso, capitn. Esa niGa llevaba solamente un par de horas sin vida. & pesar de ello, su estado de putre"acci n era total, como si sus restos se hubiesen corrompido a lo largo de un abandono de semanas enteras. Su sangre, sus vsceras... "altaban del cuerpo, como absorbidas por algo. < su crneo, asimismo, haba sido vaciado. Es decir, de alguna "orma, su masa ence"lica "ue e4trada de su lugar, lo mismo que su sangre, sus vsceras todas ... S:= )& AE=1- (E-:,& 1 :=/:S:1= E= E) /8E-P1, para haber procedido as a su e4tracci n. Es decir, el cuerpo estaba corrupto, pero... intacto. !?.u*@ !'ade Hramer, mortalmente plido, cambiando una mirada de estupe"acci n con el pro"esor /li""ord!. =o es posible... (abr alg#n error, doctor... !=ing#n error, ya se lo di'e !son , agitada, la voz del m*dico!. 6odo con"irmado, comprobado sin lugar a dudas. El cuerpo estaba corrompido, pero intacto. < eso s, totalmente 9&/:1. / mo pudo ser vaciada la pequeGa, es algo que la autopsia, desgraciadamente, no nos ha revelado. !Pero tendrn alg#n dato ms, algo que hayan podio descubrir> la "orma en que muri , lo que sea... !=ada, capitn. Es evidente que muri desangrada y desprovista de todos los rganos vitales de su cuerpo. Pero c mo se produ'o ese e4traGo "en meno... es algo que no podemos e4plicar. ,e todos modos, mis compaGeros estn tratando de analizar restos del cadver, muestras de sus te'idos internos y e4ternos, tratando de hallar algo que nos sirva de orientaci n. Por el momento, desgraciadamente, no hay nada ms. )o siento, capitn. <a le di'e que era di"cil estar preparado para ciertas cosas...

D D D Edgar Ia4 oprimi con "uerza el brazo de su esposa, cuando el "*retro se introdu'o en el pante n "amiliar, y la lpida cay sobre *l. (ubo un pro"undo silencio en la cripta, pese a las varias personas all agrupadas, durante la "#nebre ceremonia. 8n ahogado sollozo parti de labios de la madre. Ia4 la con"ort con una presi n decidida, en*rgica. < con unas pocas palabras, susurradas en voz ba'a, pero que la resonancia de la cripta hizo retumbar huecamente> !Serenidad, querida... <a nada se logra con eso. (ay que ser "uertes... !Pero Edgar, nuestra A nica... !gimi ella, desolada. !)o s*. S* todo lo que puedas decir. Sentimos lo mismo. ,e la que se trata ahora, es de saber qu* sucedi ... y c mo sucedi . Se a'ustaron los tornillos de color hierro vie'o de la lpida, cerrndose de modo de"initivo. Edgar se llev a su esposa, hacia la salida de la cripta, mientras ella no poda ya contener sus sollozos. 6ras ellos, salieron, en silencio, el pro"esor /li""ord y el capitn Hramer, de la polica. &bandonaron el recinto "unerario en completo silencio, caminando cabizba'os entre panteones y tumbas. &lgo pareca pesar sobre ellos, gravitando como una de aquellas losas que les rodeaban por doquier. Pero bastante menos s lido, menos tangible. )a sombra de la in"ortunada A nica y su e4traGa muerte, pareca tenerles abandonados, inmersos en un angustioso mar de dudas e incertidumbres. Se separaron todos al llegar adonde aguardaban los respectivos vehculos. Fue una penosa despedida. Edgar Ia4, el padre de la muchacha desaparecida, se qued mirando "i'amente a Hramer cuando se estrecharon ambos la mano. !Espero de su celo algo ms que esa oscuridad que rodea la misteriosa muerte de mi hi'a !declar con "rialdad. < volvi*ndose a /li""ord, su tono no "ue menos suave, pese a la larga y vie'a amistad de ambos hombres!> En cuanto a usted, amigo mo, no puedo culparle de nada. A nica pase siempre por esos lugares, sin que nada le sucediese. Pero ello no basta para que haya habido cierto descuido por parte de su establecimiento, al de'ar a una niGa solitaria, en un descampado, pese a ser una temprana hora matinal. ,e cualquier modo, ya ha sucedido, y nada puede arreglarlo. S lo espero saber c mo sucedi . Porque algo me dice que eso no es un accidente. .ue hubo alguien culpable, en suma. !?8n asesinato@ !pestaGe Hramer!. =o tiene sentido... !?.ui*n podra matar de seme'ante modo a una criatura@ !?< qu* clase de accidente ve usted que pueda producir seme'antes resultados en un cuerpo humano, capitn@ !replic acremente Ia4. ,io media vuelta, sin esperar una respuesta que *l pareca saber que no llegara, y se ale' resueltamente. El capitn y el pro"esor se miraron, perple'os. !&sesinato... !repiti Hramer!. Es absurdo... !?8sted cree, capitn@ !"ue la desconcertante pregunta de /li""ord, cuyas ce'as se arquearon enigmticamente. D D D !?&sesinato@ !el doctor (arvest se encogi de hombros!. =o s*, capitn. Pudiera ser. Es ms probable que un simple accidente. S lo que no veo el medio de matar. ?/ mo se puede corromper un cuerpo reci*n "allecido... y c mo estar vaco

de toda clase de vsceras, lo mismo que si hubiera sido dispuesto para un embalsamamiento... , pero sin corte ni incisi n alguna para e4traerlas@ !=o lo s*. 8sted me di'o que estaban e4aminando los te'idos e4teriores e interiores para dictaminar algo ms concreto, doctor... !< lo hemos hecho ya. !+ien. ?-esultados@ !=ulos, o poco menos. (ay algo, es cierto. Pero no tiene sentido. !Eso, debo 'uzgarlo yo. 6enga sentido o no, doctor, ?qu* era ese $algo% que encontraron ustedes@ !8na mucosa que envolva el cuerpo. /omo si hubiera estado rozndose con algo viscoso, una especie de baba desconocida. =o responde a animal o sustancia alguna concreta. 6odas las pruebas de identi"icaci n hechas, dieron resultado negativo, capitn. !-esultado negativo... ,e todos modos, esa mucosa debe ser algo, doctor. Escuche esto que vaya decirle> la niGa era interna del /entro de Educaci n del pro"esor /li""ord. En ese /entro hay toda clase de alumnos de diversas edades y de ambos se4os, en clases di"erentes y grados de educaci n distintos. El pro"esor /li""ord es un eminente qumico. 9oy a visitarle. < le llevar* su resultado del e4amen de te'idos, as como, a ser posible, unas muestras de *stos, para que *l los revise en su laboratorio. ?&lguna ob'eci n, doctor (arvest@ !=inguna, capitn Hramer !respondi secamente el m*dico, meneando la cabeza !. Pero si espera encontrar algo, lo dudo mucho. Aucho, sinceramente... D D D !=o !neg el doctor &llyson!. El pro"esor /li""ord est ausente. !?&usente@ /re que eran horas de traba'o... !< lo son. En realidad, est traba'ando... a su modo !sonri el doctor /lar0 &llyson con una luz de simpata en sus o'os grises, inteligentes y "ros... (a ido cerca del ro. !?El ro@ !Hramer enarc las ce'as!. El lugar donde sucedi ... !S. El lugar donde la niGa apareci muerta, capitn. &ll est *l ahora. :nvestigando. !?(a encontrado algo, tal vez@ !=o s* !el 'oven doctor &llyson, de +iologa, se encogi de hombros. Su rostro anguloso, en*rgico y viril, revel curiosidad!. El pro"esor es hombre retrado. =unca dice nada, mientras no lo 'uzgue necesario. Soy su ayudante personal. Sin embargo, nada s* de sus ideas sobre el asunto. S lo puedo decirle que le observ* estos dos #ltimos das bastante e4citado. Eso es todo. !+ien. :r* a verle. ?)leva mucho tiempo por las pro4imidades del ro, doctor@ !/osa de un par de horas. ,i'o que vendra para la hora de cenar... !consult &llyson su relo', y mir a la luz del da, ya di"usa, azulada, inicindose las sombras del atardecer! y s lo "alta media hora para ello. 6al vez se demore. /uando est investigando algo que le apasiona, no e4iste el relo' para *l, capitn Hramer. !Entonces, ir* a buscarle yo mismo !di'o el polica bruscamente. Entreg a &llyson el envoltorio que llevaba!. 6enga eso, y ll*velo al laboratorio para su pos; terior anlisis. Son muestras de te'idos de A nica. < un in"orme de nuestro laboratorio. !+ien, capitn. Buardaremos esto, a la espera del pro"esor. /onv*nzale para que regrese antes de caer la noche. =o es prudente andar por ah deambulando al anochecer... despu*s de lo que le sucedi a la niGa.

!?Por qu* di'o eso@ !se sorprendi Hramer, volvi*ndose hacia el doctor &llyson, pensativo!. ?&caso teme usted algo en especial@ !=o s*... !el 'oven investigador se encogi de hombros, hundiendo sus manos en la bata de :aboratorio!. Siempre se teme algo, cuando un ser humano, especialmente una niGa inde"ensa, muere de un modo que no tiene e4plicaci n l gica... !Pero..., ?qu*@ ?.u* se puede temer, doctor@ !insisti Hramer. !Eso es lo malo, capitn> que no lo s*... < aquello que se desconoce... resulta doblemente inquietante, ?no cree@ !S !a"irm , con un suspiro, el capitn de polica!. Evidentemente, s. Aucho ms inquietante... < sali de la estancia, dirigi*ndose en busca del pro"esor /li""ord. D D D Se incorpor el pro"esor =athan /li""ord. Se contempl , pro"undamente pensativo, las yemas de los dedos. 9olvi a contemplar el suelo. Perple'o, sacudi la cabeza. !=o s*... !susurr !. =o entiendo bien... Sigui adelante, bordeando los helechos y caGaverales de la orilla. El ro corra suave, rumoroso. )as sombras de la tarde se iban acentuando cada vez ms. Pero el veterano investigador pareca no darse cuenta e4acta de ello. Estaba muy abstrado en su b#squeda. 9olvi a detenerse, esta vez al borde del ro. /ontempl las aguas levemente turbias por la pro4imidad de "bricas y centros industriales que contaminaban su curso. Se agach de nuevo. Pareci husmear el suelo, los arbustos. (izo un gesto de repugnancia. !Podrido !'ade !. (uele a podrido... -espir hondo. &part cuidadosamente unas anchas ho'as, unas caGas verdes... se encontr con algo que le hizo retroceder, asqueado. 8n pequeGo cuerpo. 8n ani; malito insigni"icante> un simple cone'o. -ollizo, blanco, peludo. Estaba muerto. < algo peor. &pestaba, en plena putre"acci n. )o estudi , pensativo. =o era raro hallar un animal sin vida, ya corrompido. =o hubiera tenido nada de raro... si los o'os no hubieran estado intactos, brillantes a#n, como vidriosos, muy abiertos. 8n animal muerto, podrido..., pero con los o'os casi vivos, acusando una muerte cercana a#n. Era un contrasentido... 6oc su pelo. )os dedos se apartaron, cubiertos de una especie de baba o mucosa elstica. Se irgui , con mirada brillante, con e4presi n calculadora. ,io unos pasos atrs. :ba a volver a: /entro. <a tena bastante por el momento. Era ms de lo que haba esperado encontrar. 6om de su bolsillo una bolsa plstica que llevaba preparada. Aeti en ella el "*tido cone'o. )a cerr herm*ticamente. :nici el regreso al /entro. 1scureca rpidamente. <, de pronto, supo que no estaba solo. Se estremeci . Se senta observado. 9igilado por alguien. Bir la cabeza inquieto. 9io algo... )uego, emiti su largo y terrible alarido. CA"TUL Hramer escuch el alarido. $$$

Se le erizaron los cabellos. ,omin su escalo"ro, desen"und su arma y grit con voz ronca> !EPro"esorF EPro"esor /li""ordF ?, nde est, qu* sucede...@ &l mismo tiempo que lanzaba estas palabras, se puso a correr en direcci n al ro, dispuesto a todo. )a oscuridad caa ahora con rapidez. Pronto sera noche cerrada, y el lugar no resultaba tranquilizador, despu*s de la muerte de la pequeGa A nica. &hora, con el alarido, en el que identi"ic el polica la voz del pro"esor /li""ord, todava mucho menos. Su carrera aument , apenas vio, pasado el recodo, los caGaverales, rboles y helechos ribereGos. )lam de nuevo> !EPro"esorF E-espondaF ?, nde est usted, pro"esor@ El silencio "ue la respuesta. 6ras el grito indescriptible, no se escuchaba nada ni a nade. &quel mutismo le result a Hramer mil veces ms terrible que el grito mismo. )leg al ro, arma en mano, precavido, escudriGando en derredor, con toda descon"ianza, sin saber qu* se encontrara por all. /uando lo encontr , crey que iba a perder el conocimiento, horrorizado. < era un hombre veterano en la polica, curtido en mil avatares desagradables. Pero ninguno como aquel al que se en"rentaba ahora bruscamente. !EPro"esorF !'ade , lvido, estremecido. El pro"esor no le respondi . =o respondera 'ams, ni a *l ni a nadie. Estaba muerto. Auerto, Ey de qu* modoF !,ios mo... !susurr Hramer, sintiendo nuseas, temblndole las piernas, inseguro su pulso, dilatada la mirada, donde el horror se cua'aba, "ren*tico casi. )uego, se inclin 'unto al cuerpo hediondo, convulso, crispado, del que suba un hedor repulsivo. Se encontr con un rostro cadav*rico, en el que se dibu'aba la calavera, blanco ceniciento, desangrado todo el cuerpo. Kunto a *l, en una bolsa plstica, un cone'o tambi*n descompuesto, pareca el rastro incon"undible de una "orma de muerte ins lita y "antasmag rica. Pistola en mano, Hramer mir en derredor, estremecido. =o descubri nada ni a nadie. Solamente el atardecer apacible, las sombras oscuras, que parecan hacerse ms densas all en los caGaverales. < la muerte a sus pies. )a muerte de un hombre y de un cone'o, como #nica huella de un tremendo horror invisible. D D D /lar0 &llyson abandon la estancia, haciendo oscilar tras *l las puertas. Se quit la mascarilla. < los guantes. -espir hondo, clavando la mirada en el o"icial de polica. !?< bien...@ !indag *ste en tensi n. &llyson no di'o nada, al menos en principio. Pareci buscar aire que no oliese a desin"ectantes, a cido "*nico, a quir "ano, a hedor de muerte humana. )uego, lentamente, se e4pres con "rialdad> !Es el mismo caso de la niGa, capitn. Auerte por p*rdida total de sangre en sus venas y arterias. /erebro vaciado. 9sceras desaparecidas. =ing#n corte o incisi n por donde e4traer dichas vsceras. Solamente la huella de una succi n. !?Succi n@ !Eso di'e. 8na huella amoratada en su cuello, ba'o la nuez. En "orma oval. =o parece signi"icar nada, pero puede ser algo. Es el #nico indicio de violencia posible. =o 'usti"ica, en principio, la e4tracci n sangunea, y menos a#n la de su cerebro y vsceras. Aenos todava el estado corrupto del cadver. Pero... es lo #nico que hay. < he e4aminado pulgada a pulgada la super"icie de su cadver.

!,ios... 8na succi n no signi"ica nada doctor &llyson. El 'oven m*dico a"irm , pensativo. !En principio, as es !convino!. =o signi"ica nada. Pero la misma succi n... o lo que ello sea..., aparece en el cuello del cone'o muerto. 6ampoco *ste posee sangre, vsceras ni cerebro. =i ninguna otra huella de te rica violencia. !?.u* puede signi"icar eso@ !=o lo s*, capitn. !Pero usted es m*dico... !1h, claro. Soy m*dico. =o soy adivino ni bru'o. =o entiendo lo que desconozco. < todo lo que estoy e4aminando :o desconozco en absoluto. (e pedido datos de la autopsia y e4amen de la niGa muerta, A nica Ia4. +usco algo concreto> un valo violceo. !Entiendo. ?/ree que todo es obra de... de una misma mano@ !?Aano@ !&llyson se encogi de hombros!. =o se... Es como seGalar un asesino, un culpable material. !?=o lo hay, acaso@ (ay quien cree que es... asesinato. !6iene todas las apariencias de ello. Pero, ?qu* clase de asesinato@ <, sobre todo, ?qu* clase de asesino@ !=o podra responderle, doctor. Parece cosa que est ms en manos de m*dicos y cient"icos que de policas... El pro"esor /li""ord buscaba algo por las pro4imidades del ro, eso es evidente. < lo encontr . =o s lo ha:l el cadver de un cone'o putre"acto, sino que encontr $algo% ms. < ese $algo% o $alguien%, termin a su vez con *l. !Por tanto, con"irma usted la teora del asesinato. !S, doctor &llyson. S lo que se trata de un asesinato an malo, incongruente... =o, la verdad. =o puedo entenderlo bien. Estoy desorientado, asustado... )os o'os grises y penetrantes del 'oven m*dico, se "i'aron en el o"icial de polica al hacerle la pregunta> !?9io algo raro en las pro4imidades del ro, capitn@ !=o !neg Hramer!. =ada en absoluto... &ll, todo pareca tranquilo, apacible, en calma. /omo si nada hubiera sucedido. !Pero sucedi , capitn. 8na niGa, un cient"ico y un cone'o han muerto del mismo modo. 6res casos diversos y sorprendentes, ?verdad@ <o me pregunto> ?qu* est sucediendo en ese ro, capitn Hramer@ !=o lo s* !di'o con energa el polica!. Pero sea ello lo que sea, lo voy a descubrir esta misma noche. 1 maGana. (e avisado a /entr polis. /ientos de policas estn en camino, con vehculos, re"lectores y detectores. 6ambi*n he avisado al E'*rcito. < van a cooperar conmigo. Si alguien se oculta all, no tendr ms remedio que aparecer, doctor. !?8sted cree@ !dud , sacudiendo la cabeza, /lar0 &llyson, doctor en +iologa. < su esc*ptica pregunta, tuvo la virtud de sorprender y desmoralizar al capitn Hramer . D D D !?Se ha logrado algo, /lar0@ !=ada !suspir el doctor &llyson, inclinando la cabeza!. (a sido un "racaso total.

!=o puedo comprenderlo... !musit la doctora )ane, inclinando su pelirro'a cabeza de mu'er 'oven y atractiva!. Era un per"ecto cerco de varias millas de radio... !E4acto. El ms amplio y "irme que he visto. 6ropas, polica, re"lectores, detectores electr nicos, rastreo de perros, de especialistas... Sin embargo, todo ha dado un resultado completamente negativo. !?Aostraron a los perros alg#n resto del pro"esor /li""ord o del cone'o muerto...@ !/laro. < los sabuesos se introdu'eron en el ro, ladrando. &ll se perdi la pista. Pero eso s> hallando varios peces muertos, corrompidos, "lotando en las aguas. Eso "ue todo. )os intentos posteriores "racasaron. .uienquiera que buscaran, se perdi en el cauce del ro. !?8n... un ser humano@ /lar0 &llyson se irgui . Air a la 'oven doctora +everly )ane, del centro de Estudios e :nvestigaciones /ient"icas y Educaci n Especializada. Era su compaGera en las tareas habituales del centro. &dems, era una e4celente pro"esora en Aedicina, Socorrismo y otras ramas de asistencia m*dica y Sanidad, en las diversas aulas del :nstituto de EnseGanza ane4o. Era la primera doctora realmente atractiva que haba conocido, como deca habitualmente con humorismo el 'oven m*dico. y no solo porque tuviera ro'os cabellos y verdes o'os, sino porque su "igura era esbelta y turbadora, su boca una tentaci n para el beso, y su "eminidad tan devastadora que todos los varones de aquel /entro andaban inevitablemente tras ella, aunque +everly )ane no hiciera gran caso a ninguno. !?Por qu* di'iste eso@ !quiso saber &llyson, entornando los o'os. !?)o del ser humano@ !ella se encogi de hombros!. Sinceramente, porque no me parece en absoluto un caso normal. =o hay persona alguna que pueda provocar esa clase de muerte. & menos que haya encontrado un arma e4traGa y devastadora. !En otro caso, ?por qu* posibilidad te inclinaras t#, +everly@ !se interes vivazmente &llyson. !Por una sola> la de que est ocurriendo algo "uera de lo normal. &lgo que desconocemos. &caso un "en meno biol gico. &lgo "uera de lo humano. !?/omo por e'emplo...@ !=o s* !suspir ella!. 6#, /lar0, eres bi logo. ?=o se te ocurre nada@ !=o, nada. Pero estamos de acuerdo en algo> lo que sea, no es humano. )o haba pensado ya alguna vez. =o me atrev a e4presarlo, por si me consideraban demente. Ae alegr y me sorprendi que t# lo mencionaras. !Es una conclusi n l gica !ella entorn , pensativa, sus bellos o'os verdes!. /lar0, ?hay resultados de esa mucosa encontrada en los cadveres@ !,e momento, nada. &bsolutamente nada, +everly. !Entiendo. Es di"cil el problema planteado ?no@ !Auy di"cil. 6anto, que hasta se ha "racasado totalmente. Es una sustancia rara, amor"a, incongruente. =o responde a las pruebas e"ectuadas. =o responde a los anlisis. =o se parece a nada, ni tan siquiera a la baba de un reptil o de una babosa. Se sigue e4perimentando. 9an a analizarla por medio del microscopio electr nico y a trav*s del espectro luminoso. 9eremos lo que resulta. !6odo ello parece con"irmar la teora principal> el origen no humano de esa materia y, por tanto, de su "orma de destrucci n vital. !Pero si "uese as... ?qu* clase de materia es *sa@ !Ae gustara poderte responder a eso. /lar0 !suspir +everly. Sonri luego, de aquella "orma que ella saba sonrer, curvando sus labios gordezuelos, de un modo natural y 'ugoso, "ormando dos graciosos hoyuelos en sus me'illas!. Pero s* menos que t# de la cuesti n. -ealmente, me siento desorientada.

!Si s lo "uera eso... !&llyson inclin la cabeza, pro"undamente pensativo!. <o no s lo me siento desorientado..., sino asustado. !?&sustado@ !+everly )ane le mir , dando unos pasos por la amplia estancia del recinto cient"ico!. ?,e qu*, /lar0@ !Eso es lo malo> que no s* de qu*, +everly... Pero evidentemente, de algo que est por ah, no le'os de nosotros... CA"TUL $, CUE&TA 'U(() *$$+

E4traGos seres los animales de este planeta. Auy e4traGos. < torpes. Parece que se en"adan por lo que pueda sucederle a uno de ellos. =o toleran ciertas cosas, a lo que veo. Por esa piltra"a en que se convierte cualquiera de ellos al saciar mi apetito, movilizan unas "uerzas ridculamente grandes. < sin resultado, adems. =o s* lo que buscan. Si es a m, ni siquiera saben encontrarme aunque est* ante sus propios o'os. =o les entiendo. /arecen de cerebro. Porque no creo que eso que poseen en su cabeza, pueda ser su centro intelectual, aunque as lo parece. Son todos ellos basura. &ut*ntica basura. 6odas las criaturas de este planeta lo son. &penas se les toca, se pudren, se corrompen. ,an asco. Pero tienen algo sabroso, algo que sacia mi apetito. < lo aprovecho. &hora me siento satis"echo. +astar con unos cuantos ms. < tendr* alimento para largo tiempo. Entonces ser cuesti n de estudiarles ms a "ondo. Parece que tienen una sociedad organizada. =o s* como pueden tenerla, con su escaso poder mental, pero la tienen. <a s* lo que son esos bloques grises> los llaman $edi"icios%. < su con'unto. )o llaman $ciudad%. Entiendo sus pensamientos, aunque sean "lo'os y torpes. Sus radicaciones mentales resultan nulas o poco menos. Son unas criaturas insigni"icantes y miserables. )o peor es que se creen importantes. Puedo vencerles a todos. & todos. < burlarme de ellos, asustarles, horrorizarles, llevarlos de un lado a otro, llenos de pavor. ,esorientados, destruirlos... )o que yo quiera. =o sospecharn nada, no sabrn de donde les llega el peligro. =o podrn localizarme y, mucho menos, identi"icarme. En cuanto a combatirme..., solo la idea resulta grotesca, disparatada. Seran incapaces de tal cosa, por mucho que hicieran. < vencerme..., ni en sueGos pueden llegar a imaginar:o. &qu, en este planeta, soy invencible. Soy todopoderoso. Es una idea agradable. Ae embriaga el pensarlo. E:nvencible, invulnerable...F E&mo y seGor de $todo% y de $todos%F Soy..., como un dios absoluto, como una divinidad inalcanzable. < terrible para ellos, eso si. 6errible..., porque no podemos convivir 'untos. Es imposible. Ellos me sirven de alimento. Es primordial. =o pueden ser amigos de quien les devora. )o encuentro razonable. 6ampoco yo sera amigo de ellos, porque los desprecio, me causan hilaridad. &dems..., son mi alimento. Solo eso. Pobres bestias apetitosas, que se pudren apenas me nutro de ellas. Por otro lado, destruirles me produce placer. 8n in"inito placer. E4cita mis instintos de complacencia, de '#bilo. Ae siento "eliz al aniquilarlos. Ese placer no se puede comprar con nada. Es algo instintivo. Siempre me gust destruir. Es una tarea agradable. Pero destruir a esa gente, espolea mis centros generadores de sensaciones placenteras. Ser maravilloso verlos destruidos en masa, aniquilados por millares, verles correr aterrorizados, hacer les huir despavoridos. S, una gran idea. )a llevar* a la prctica. Esos pobres animalillos que se creen inteligentes, civilizados y en sociedad per"ecta,

van a llevarse una gran sorpresa. <a lo creo que se la llevarn, los muy miserables y ridculos persona'illos. Primero de'ar* esta zona. Empieza a ser "atigosa, irritante. &dems, acaso alguno de ellos sea ms inteligente que los dems, y busque ms a "ondo. &quel tipo que hall el cone'o, pareca peligroso. <a no lo es, claro. =o e4iste. Ae ir*. :r* a esa ciudad. & sus edi"icios y calles grises, rodeadas de neblina de "bricas y centros industriales. Se envenenan ellos solos. ?,e qu* pueden que'arse si yo acelero su agona y adelanto su "inal@ =o hago nada peor de lo que ellos mismos puedan hacerse entre s. /uando est* en la ciudad, ver* :o que hago. /reo que utilizar* mis "acultades de mutante. =o es nada di"cil desdoblarse en uno de $ellos%, "ingirse un ser..., ?c mo le llaman a s mismos...@ 8n ser... humano. Eso es. En apariencia, ser* otro de ellos. 1tro ser humano. =i siquiera sospecharn nada, vi*ndome entre ellos, deambulando tranquilamente. /arecen de imaginaci n para ver nada, ms all de sus narices. /reo que de ese modo lograr* algo importante. Ae sentir* ms "eliz, ms complacido. Ai gozo ser mayor. &unque no tenga apetito, destruir*. Por el placer de destruir, que no o"rece comparaci n con ning#n otro. Sera bonito acabar con todos ellos. )uego puedo irme a otro lugar, a otro mundo cualquiera. < de'ar tras de m un mundo apestoso, hediondo, lleno de cadveres... ?Por qu* no@ )es estar bien merecido a esos orgullosos e insigni"icantes seres de este mundo. &s aprendern lo miserables y d*biles que son. 8n solo ser, una criatura de otro lugar, de otro mundo, puede terminar con todos ellos en poco tiempo. Ser una e4periencia hermosa, gigantesca. ,igna de m, 800. /laro que ser su #ltima lecci n. )o #ltimo que aprendan. ,espu*s de eso, morirn. Sern basura, bazo"ia. /arne putre"acta. /arne muerta, apestosa. < poco ms. ,e ellos no quedar rastro alguno. S lo su asqueroso y sucio hedor, invadi*ndolo todo, convirtiendo este planeta en un vertedero, en una llaga purulenta, "lotando en el espacio estelar... S. 9a a ser divertido. Auy divertido. /omo un 'uego. 8n gran 'uego. 8n alarde de mi poder, "rente a su insigni"icancia y torpeza. 9a a ser muy divertido. <, sobre todo, una ine4tinguible "uente de placer. ,e gozo, de complacencia... 9a a ser hermoso. ,igno de mi, 800. ,igno de una supercriatura llegada de otros lugares del espacio c smico... < ellos, los pobres, los tristes, los miserables humanos, van a saberlo pronto. Auy pronto... CA"TUL ,

/lar0 &llyson inclin la cabeza sobre su mesa de traba'o. /ontempl los te'idos e4tendidos sobre el plato de vidrio. )os e4amin a trav*s del microscopio, se mordi el labio in"erior, pensativo. )uego, llev las muestras al microscopio electr nico. &ccion los mandos. 8na pantalla de televisi n, en el muro, revel la imagen en color de aquellos te'idos, ampliados miles de veces. Estudi el cambio constante de sus c*lulas, como las manchas de un calamar vivo. Era una mutaci n pausada, intermitente. &quellas c*lulas variaban de coloraci n y brillo, como si "ueran un cuerpo tornasolado.

Se "rot el ment n, apartando los o'os de la pantalla. &ccion el ampliador del microscopio electr nico hasta diez mil ampliaciones. )as manchas de color variante se hicieron gigantescas, cubriendo la totalidad de la pantalla visara. !/*lulas vivas... !coment !. Autantes... ,e eso est hecho ese te'ido mucoso... Pero no responde a reacci n qumica o "isiol gica alguna. Sencillamente, no reacciona como algo conocido, qumicamente nuestro. Es... es como si "uese $e4tra"io%, a'eno a lo que conocemos y tratamos habitualmente... Se retir de"initivamente del ampliador electr nico. &pag la luz de la pantalla. Pas las muestras a un recipiente especial, en el computador electr nico de biologa y biosntesis. &ccion una complicada serie de teclas de tres colores, ro'as, verdes y blancas. Funcion el computador, con las muestras dentro. 8na serie de luces, ci"ras y cambiantes de color se movieron en el tablero electr nico, antes de que en una pantalla televisora surgiese un rectngulo de luz verde, con un te4to electr nicamente compuesto por la mquina computadora> $Aateria desconocida. -eacci n negativa a toda biosntesis. Procedencia ignorada. =o responde a ning#n elemento qumico conocido. =o est registrado en la lista programada. =o se deriva de ning#n otro cuerpo o elemento conocido, ni es composici n qumica o "sica de materia conocida alguna. % Era revelador, en su propia ambigLedad negativa. /lar0 &llyson lanz una imprecaci n. -pidamente, se inclin sobre el televis "ono, tras cortar el "uncionamiento de la mquina computadora y apagar la pantalla. ,escolg el auricular del aparato de comunicaci n. Puls el bot n ro'o de llamadas urgentes. !)nea de urgencias in"ormativas !son una voz mecnica!. (able, por "avor. !&qu doctor /lar0 &llyson, del /entro de :nvestigaciones A*dicas y EnseGanza Especializada. ,eseo comunicaci n directa con el Pabell n de :n"ormaci n &stron mica de /entr polis. !=o se retire !habl la voz monocorde!. /onecto inmediatamente. (ubo una breve pausa. 8n chasquido. ,e la pantalla visora en color y M,, se retir la e"igie de la locutora de /ontrol, y apareci un "uncionario con el azul uni"orme del servicio de :n"ormaci n &stron mica, el conocido &:S. !Pregunte, seGor !habl el empleado!. :n"ormaci n &stron mica a su servicio. !&qu el doctor &llyson, del /entro de :nvestigaciones A*dicas de /entr polis, Jona Sudoeste. ,eseo in"ormarme sobre posibles "en menos observados en nuestra zona o las inmediatas #ltimamente. !?.u* clase de "en menos e4actamente, doctor@ !E,e tipo a*reo. /omo meteoritos, anormalidades c smicas o posibles "ragmentos de asteroides registrados en descenso sobre el suelo terrestre recientemente. En un periodo de una o dos semanas, apro4imadamente. !8n momento, doctor. Enseguida ser in"ormado. El "uncionario se volvi a un panel electr nico. Aanipul en *l. &llyson observ a trav*s de la visi n cromtica y estereosc pica de la pequeGa pantalla de televisi n del sistema de comunicaci n. 8na vez ms, la cibern*tica dio rpidos datos computados oportunamente. El "uncionario se volvi con una "icha que situ ante la cmara de televisi n. )a pantalla revel claramente su contenido.

!?Puede leer el in"orme archivado, doctor@ !pregunt la amable voz del comunicante. !Si, gracias !asinti &llyson. < ley la respuesta computada por la :n"ormaci n &stron mica. )levaba "echa solamente de cinco das atrs. $-egistrada por pantallas de radar y red de control espacial de seguridad, cada de meteorito o cuerpo celeste sin localizar, en zona Sudoeste de /entr polis, cuadrante 12N +. %,imensiones reducidas y naturaleza desconocida. %=o e4isten ms in"ormes archivados.% D D D !?< bien, doctor &llyson@ El m*dico estudi al capitn Hramer "i'amente. Bolpe la "otocopia televisada de la "icha en su poder. )a e4hibi ante el polica, que la contemplaba, esc*ptico. !Es la e4plicaci n, capitn !di'o, sereno!. )a #nica e4plicaci n. !?.u* e4plicaci n@ !mascull el o"icial de polica. !?Es que no lo ve@ Ese cuerpo espacial, meteorito lo que sea... Esa sustancia mucosa, inidenti"icable ... 6odo ello puede ser una misma cosa. Sus c*lulas tienen vida propia y son mutantes, ?entiende@ !=oO doctor. =o soy cient"ico. !Pero es polica. Sabr deducir, con"orme a las evidencias que le presenten. Si en su poder hay algo que no se puede analizar por ser un cuerpo di"erente en su composici n "sica y qumica a cuanto e4iste registrado en el mundo, si ese algo, observado al microscopio electr nico, acusa mutaciones de color y de re"le4i n luminosa, y todo ello en una "orma desusada en los cuerpos conocidos por el hombre, y a la vez, en el mismo lugar, zona y rea en que sucedieron las muertes de la pequeGa A nica, el cone'o, el pro"esor, los peces, etc*tera, se acusa la cada o impacto de un cuerpo celeste, un posible meteorito o aerolito a#n $no localizado ni identi"icado%..., ?qu* dira la mente razonadora y deductiva de un polica pro"esional@ El capitn se "rot la mandbula, pensativo. -e"le4ion , la vista "i'a en el papel. Pareci reaccionar lentamente. Frunci el ceGo. Air de soslayo a &llyson. &ventur , tmidamente, casi una conclusi n que a *l mismo le pareca absurda> !)leg ... lleg de otros espacios... /lar0 &llyson respir hondo. &sinti , con e4presi n grave, nada humorstica. !E4acto, capitn !a"irm . !8n... un invasor !aventur Hramer, casi temiendo hacer el ridculo. !Es lo que he deducido yo, e4actamente, capitn !suspir /lar0!. 8n invasor. &lgo o alguien, llegado del espacio. Es la #nica e4plicaci n posible. !E=adie la aceptar, doctorF E=os tomarn por locosF !6endrn que aceptarla !di'o "ramente &llyson!. Estamos ante un peligro cierto, capitn. &nte algo que no es de este mundo, y que destruye a los humanos, por la causa que sea. !8n invasor... !el o"icial de polica, mene la cabeza, estupe"acto!. E8n invasor...F D D D

!8n invasor... !el gobernador de /entr polis clav sus o'os en ellos, grave la e4presi n!. ?Estn totalmente seguros, caballeros@ !,el todo !a"irm el doctor &llyson. !+ueno, todo apunta en esa direcci n, aunque uno se resista a admitirlo... ! contemporiz , menos "irme, el capitn Hramer. !(asta ahora se "antase siempre mucho sobre esa cuesti n !seGal con "rialdad el gobernador!. En"rentarse s#bitamente a la posibilidad seria de que haya llegado a ser una realidad, implica responsabilidad, riesgos. <, sobre todo, estar seguro de que uno no va a quedar en ridculo ante todo el mundo. !El riesgo del ridculo es insigni"icante, al lado del riesgo de permitir que $algo% siga adelante con su tarea destructora. Estamos intentando identi"icar la materia hallada, y tambi*n sus reacciones qumicas y biol gicas, para procurar descubrir $qu*% es e4actamente $eso% y c mo reaccionar a un posible ataque para aniquilarlo. Pero la investigaci n acaba de empezar. < no sabemos cundo terminar, ni siquiera si tendr *4ito. Por lo tanto, seGor, debemos actuar $ya%, sin esperar a ms. !<..., ?c mo sugerira usted, doctor &llyson, que actusemos nosotros, sin conocer siquiera la naturaleza de esa $cosa% o lo que ello sea..., y sin haber visto siquiera la prueba palpable o, cuanto menos visible, de su real e4istencia sobre la super"icie de nuestro planeta@ !haba cierta irona en el tono de la primera autoridad de /entr polis. /lar0 &llyson pareci disgustado por el tono un poco burl n y agresivo del gobernador. < sin miedo alguno a la 'erarqua, replic , incisivo, ta'ante> !(e hablado como investigador y como hombre, habitante de este planeta, gobernador. Es posible que esto resulte un vulgar incidente aislado, localizado, y que la materia o criatura de "uera de nuestro mundo, perezca ah, donde cay , por "alta de medios de desarrollo y supervivencia. Pero si no "uese as..., ?qu* sucedera, adoptando una actitud con"ormista y e4pectante, sin dar cr*dito a la voz de alarma de la /iencia..., y tambi*n del sentido com#n@ El gobernador le contempl , preocupado. Pareci que iba a replicarle, pero re"le4ion , inclin la cabeza, estudiando los datos computados que &llyson le o"reciera, y termin por a"irmar, rotundo> !+ien, caballeros, a titulo simplemente preventivo, voy a avisar directamente a las =aciones 8nidas, al /ontrol de Seguridad :nternacional..., y al presidente de la naci n. Pueden retirarse. )es llamar* en cuanto sepa algo. =o se ale'en mucho. Es la hora del almuerzo. Si acaso, ba'en a tomarlo al restaurante del centro de Bobierno, y esperen en la sala de lectura o en el bar ane4o. &ll sern requeridos para volver a mi presencia, y decidir las medidas de emergencia a adoptar inmediatamente. +uenos das, caballeros. Salieron el m*dico y el polica. /errose suavemente la puerta electr nica del despacho del gobernador. ,os miembros de la polica militar, con casco blanco y correa'e amarillo, montaban guardia, armados, a la puerta del despacho del importante persona'e poltico, rector de la vida de /entr polis. Pasaron 'unto a ellos, ale'ndose hacia uno de los ascensores vertiginosos que descendan hacia las plantas in"eriores del /entro de Bobierno. &mbos se miraron, pensativos, al llegar al restaurante "uncional y as*ptico de la planta ba'a. Se apro4imaron, eligiendo los platos a consumir. &l sentarse en una mesa, el primero en hablar "ue el capitn Hramer>

!?/ree que la 1=8, la Seguridad :nternacional y el presidente, tomarn en serio todo esto, doctor@ !Estn moralmente obligados a ello, capitn !di'o pensativo &llyson!. Esperemos. < quiz dentro de un par de horas tengamos la respuesta. .ue puede ser el #nico medio de evitar un desastre..., o ser el principio del desastre mismo. !,ios les ilumine !resopl Hramer, iniciando su comida con escaso apetito. Air al e4terior, a la inmensa urbe ultramoderna que, en la pasada d*cada, supliera la capital de la naci n, de'ando atrs la burocracia Pashingtoniana y el colosalismo de =ueva <or0, para convertirse en la suma de todo ello, a nivel gigantesco. Sacudi la cabeza, comentando en voz ba'a!> Pensar que solamente un pequeGo cuerpo e4traterrestre..., pudiera cambiar todo esto y aniquilarlo... =o, doctor. Eso no me cabe en la cabeza. Parece cosa de locos, o de una "antasa demencial... !Sin embargo, dos seres humanos han muerto e4traGamente. Auchos animales tambi*n. 8n rastro "*tido ha quedado detrs de aquello que aniquil a personas y animales. < un reguero baboso envolva a las vctimas, como si se hubieran rozado con una babosa. Eso indica la presencia de algo. &lgo que debe ser destruido lo antes posible, sea lo que sea. !Supongo que todo el poder de nuestro pas, de las =aciones 8nidas, de las asociaciones internacionales..., ser demasiado para una cosa as. /omo..., como destruir mosquitos a caGonazos, ?no, doctor &llyson@ /lar0 &llyson le contempl gravemente en silencio, se encogi de hombros. Su voz son grave, pro"unda> !1'al "uese as, capitn..., pero mucho me temo que peque usted de e4cesivo optimismo... !?.u* quiere decir@ !se inquiet Hramer. !Kustamente lo que he dicho. .ue o'al est* usted en lo cierto..., y todo eso, movilizado, sea $su"iciente% para acabar con la amenaza. &unque mucho me temo..., que no. D D D !?.u* quieres decir con eso, /lar0@ !Kustamente eso, +everly. El capitn Hramer me hizo la misma pregunta que t#. <o le di id*ntica respuesta. =o s* lo que va a suceder. =o s* con qu* nos estamos en"rentando. Pero sea ello lo que sea, es posible que pueda vencer a todo lo que nosotros podamos llevar a cabo para dominarlo, +everly. !?6an poderoso puede ser... un simple meteoro@ !Ese meteoro puede ser una en"ermedad, un virus..., o algo vivo. !?9ivo@ !pestaGe ella!. ?8n ser inteligente@ !=o di'e tanto, pero..., ?por qu* no@ !S, claro !suspir +everly )ane!. ?Por qu* no@ (e ledo muchas cosas as en la ciencia;"icci n. E incluso ms disparatadas a#n. ,esde los marcianos pintorescos de Iells hasta los... !=o, +everly !la interrumpi *l!. =o es eso. =o hablamos de "icciones, sino de... realidades. /rudas e ingratas realidades, +everly. :gnoramos si hay una sola $cosa%..., o varias. 1 muchas. Puede ser..., una invasi n en toda regla. !)a "amosa invasi n de los e4traterrestres !ella ri , pero su breve risa era ms hist*rica que espontnea!. E,ios mo, resultara c mico..., si no "uese tan trgico, /lar0F El 'oven m*dico e investigador asinti , grave su e4presi n. Se puso en pie. ,io unos pasos en torno a la mesa de traba'o de la doctora )ane, en el /entro de

:nvestigaci n. Air al e4terior, a las luces que brillaban sobre la zona. Eran toda clase de naves a*reas desde helic pteros a discos voladores de planeamiento, proyectando "ocos de luz por doquier, e intentando detectar radiaciones de alg#n tipo. Por el momento, todo pareca estabilizado. =i una novedad, ni una noticia. )o que "uese aquello que haba tocado la 6ierra, para contaminarla en sus seres vivientes, no daba seGales de vida en absoluto. !:magino lo que estarn pensando ahora casi todos, all a"uera !habl entre dientes el 'oven &llyson, con disgusto!. Empiezan a dudar. =o creen en m ni en mis temores. :maginan que veo visiones, que invento cosas, que de'o volar mi "antasa... < no es cierto, +everly. E=o es ciertoF S* que hay algo, s* que hay alguna cosa que acab con esas personas, con esos animales... !,i'iste que todos aprobaron tu idea. )as =aciones 8nidas, el presidente, la seguridad :nternacional... !1h, claro. 6odos se mostraron preocupados por los in"ormes, pero poca cosa ms. (an puesto en marcha un mecanismo de"ensivo y de vigilancia, han dispuesto una serie de medidas, pero creo adivinar su escepticismo, sus dudas. Si encuentran pronto alguna cosa, se dirn que todo estuvo bien, que tuve raz n. Si no..., abandonarn lo iniciado. < si esa $cosa%, virus o lo que sea, sabe lo que es la paciencia y la tiene, podr aguardar al momento oportuno para descargar nuevos golpes. !=o ests muy optimista, /lar0. !=o, no lo estoy, +everly, y lo siento. =o podra sentirme con ning#n optimismo, sabiendo que mis ideas no se con"irman. 6odo esto puede ser demasiado serio para darlo de lado. (a empezado con una muerte simple, casi insigni"icante para todo el mundo..., menos para los padres de aquella pobre niGa. ?/ mo puede terminar@ Eso, +everly, nadie lo sabe... !:magino que no terminar con el "in del mundo, ?no es cierto@ !sonri la doctora )ane, sin desviar de *l su pro"unda mirada, color verde mar. !=o, imagino que no ser tanto..., pero me da miedo. Aucho miedo, la verdad. < no s lo por m, por ti, por aquellos a quienes conozco, sino..., por ms. Por mucho ms. Por todos nosotros. Por nuestra tranquilidad, nuestra paz, nuestro "uturo. 6odo lo que desconozcamos, todo lo que pueda destruir..., es un peligro para todos. &hora que se olvidaron las guerras, ahora que la convivencia entre los pueblos es una realidad..., resultara terrible que otras cosas vinieran a complicar nuestra e4istencia... !=o me gustara que mi e4istencia se complicase ahora, /lar0 !coment ella, con un pro"undo suspiro!. =o en vsperas de mi boda... !1h, s, tu boda... !/lar0 &llyson se detuvo, se inclin hacia ella, seGalndola, en"tico!. )a "utura seGora del mayor Stephen 6racy, de, Seguridad =acional Ailitar. =ada ms y nada menos que eso... Ae olvidaba de tan importante y trascendental detalle, doctora )ane. !+romas aparte, /lar0. Para m, s es importante y trascendental. Stephen llega maGana a /entr polis. 6iene que ver al presidente, ser condecorado en p#blico por una acci n especial, y luego dispondr de todo un hermoso permiso de un mes, para casarse conmigo y poder dis"rutar de nuestra luna de miel. ?6e parece poco, /lar0 &llyson@ !Ae parece mucho, aunque personalmente no entienda por qu* una chica tan bonita como t# eligi a un pedante como el mayor 6racy como novio... !E/lar0F

!Perdona, perdona !sonri &llyson, de buen humor, e4tendiendo sus manos!. =o quise molestar a tu "uturo esposo. S lo que no me resulta demasiado simptico. !Es curioso. 6ampoco t# se lo resultas a *l. Empate, ?no, doctor &llyson@ !di'o con irona ella. !Evidentemente !/lar0 "runci el ceGo y se encogi de hombros!. +ueno, de cualquier manera que se mire, es ridculo tratar de discutir contigo ciertos asuntos, cuando tienes tu mente ocupada con otros problemas de ndole sentimental. ,e modo que olvida cuanto te di'e, olvida la sustancia que cay del cielo, y piensa en tu inminente luna de miel con el muy digno y honorable mayor Stephen 6racy. Ais respetos para ambos, doctora )ane. < con una ceremoniosa inclinaci n burlona, /lar0 &llyson abandon el despacho de la doctora, mientras ella le miraba "uriosa. Se detuvo /lar0 a su paso por el teletipo del departamento de investigaci n. Ech una o'eada al #ltimo mensa'e de urgencia recibido> $&usencia de radiaciones en la zona. =ing#n resultado positivo. =ing#n cuerpo e4traGo localizado.% !< sigue todo lo mismo... !mascull entre dientes, arrugando el ceGo!. Sin embargo, en alguna parte tiene que estar lo que ello sea... E=o puede andar le'os...F D D D =o. =o andaba le'os. /uando el doctor &llyson sali a la calle, con paso en*rgico y larga zancada, ignoraba que la $cosa% llegada del espacio, se encontraba ahora muy cerca de *l y de los dems peatones y vehculos con los que se cruzaba. El $e4traGo% haba llegado a la ciudad. CA"TUL ,$ CUE&TA 'U(() *$$$+

<a he llegada. <a estay en la que ellas llaman $ciudad%. =o me gusta. Es gris, "ea, pesada. Edi"icios muy altos, muchas personas, muchos vehculos... 6odo el mundo tiene prisa aqu. Se mueven rpidos. =o s* lo que hacen ni ad nde van. 6ratar* de entenderles. /rea que lo lograr* en cuanta logre mutarme en uno de esos seres despreciables y torpes que me rodean. Entonces me ser dado leer en sus cerebros tan limitados, tan d*biles y opacos. Su memoria, sus recuerdos, pasarn a m. .uiz as entienda algo. 1 no entienda nada. Ai mente es muy superior a la de ellas. Ai entendimiento supera el de un millar de esas desdichados que deambulan entorna mo y ni siquiera me miran. =i me ven. =i me sospechan. =i intuyen lo que yo sea... 9a a ser "cil hacerlo. Auy "cil. =o s* como empezar. <a se me ocurrir algo, claro est. 1bservo que todos llevan sobre si, igual que aquella gente a quien utilic* como alimento 'unto al ro, en las zonas de vegetaci n de este planeta, prendas de te'idos diversos, de colorido variado. -opas, creo que son. S, eso leo en algunos de sus cerebros. -opas... =o s* para qu* les sirve. Podran ir desnudos igualmente, como voy yo. =ada les ocurrira con ello. Seguro que nada. Pero son est#pidos. < absurdos.

&lgunos llevan otra clase de ropas. <a veo> son iguales entre si. 8ni"ormes. Eso es> uni"ormes. Son policas, militares... /omo los que rastrearon la zona en busca mo... sin encontrar me. Es c mico. ?< esa gentecilla espera hacer algo contra m@ Podra aniquilarles, si lo deseara realmente. Pero dan lstima. )os desprecio. =o. no me bastara con destruirles a todos ahora, y luego evadirme, burlndome de todos. Sera como un 'uego sin importancia. =o. (e de hacer algo ms. Aucho ms. :n"initamente ms importante. &lgo que les haga ver lo insigni"icantes que son. < que les haga comprender mi grandeza, mi poder. .ue les lleve a temerme, a respetarme... a odiarme. ?Por qu* no@ 1h, es grato saberse odiado, es tan hermoso sentir la complaciente emoci n de hacer su"rir a los dems, de ver retorcerse a otras criaturas, impotentes ante mi... Ser como embriagarse en el mayor de los goces posibles. (ay edi"icios ms grandes y altos que otros. <a los veo. 8n hospital... ?.u* ser eso de $hospital%@ 1h, entiendo... /uran all sus heridas y en"ermedades. :ncluso tienen en"ermedades y su"ren heridas. /omo los in"raseres de otros mundos que recorr anteriormente... )amentable. .u* d*biles, miserables y desdichados son. Ae dan asco. Ae irritan. &quel otro edi"icio altsimo... 6orre de la /iencia... y la otra... 6orre de /omunicaciones :nternacionales y Espaciales. &quel edi"icio /entro del Bobierno. < aquel bloque le'ano, tan blanco Puedo ver a distancia. Eso es... S, ya veo> se llama )a =ueva /asa +lanca. Sede del Bobierno de los Estados 8nidos de =orteam*rica... As all hay otro edi"icio rosado... Es... es la Sede de los delegados de la Federaci n de =aciones. < otra torre de vidrio, que parece brillar como espe'os a la luz de su sol. .. )as =aciones 8nidas... E/unto edi"icio ridculo y sin sentidoF 6odo esto puedo vencerlo yo. <o solo. 8na criatura #nica. <o, contra todos. /ontra todo lo instituido y establecido. EPobres humanosF E.u* triste destino les aguarda, mientras yo permanezca aquF < los muy necios no s lo no lo saben, sino que ni siquiera lo sospechan... Sigo preguntndome c mo empezar. < por d nde... ,ebe ser escalonadamente. /ausando un paulatino pnico, que llegue a ser terror loco y ciego... .ue les arrastre a la histeria colectiva, al caos, a despedazarse entre s. E/ mo gozar* entonces, qu* placer sin lmites para mi sensibilidad...F S, poco a poco. Pausadamente. Paso a paso. Empezar* por el principio. Por algo casi insigni"icante. Para seguir adelante, siempre adelante..., Ehasta el "inF < ese "in ser el m4imo deleite, mi mayor goce, mi suprema satis"acci n... /reo que ser* ms "eliz de lo que 'ams pude ser:o. (e llegado al lugar ideal, al planeta supremo para mi placer... E<o, 800, voy a dominar y a hacer pedazos todo un planeta, como si "uese un 'uego, una diversi n, un placerF E9aya 'ugar con este mundo entero, como la niGa aquella 'ugaba con su muGeca, cuando la convert en mi alimento...F < empezar* por all... S, ese edi"icio blanco, lleno de en"ermos, de heridos, de gente vestida de plstico blanco... )es llaman m*dicos, en"ermeras... Empezar* por ah. Primero un paciente, un en"ermo. )uego..., un m*dico o una en"ermera. ,espu*s..., ?qui*n sabe@ <a ver*. <a elegir* en qui*n penetrar, en qu* cuerpo y mente poseer, dominndolo y haci*ndolo instrumento de mis prop sitos... Pero s. Ese es el principio. El /entro (ospitalario, Bran (ospital de /entr polis, como dice en su lengua'e, en esas letras luminosas, sobre su entrada... <a entro. <a he entrado... =adie me ha visto. =adie me ha percibido. =o pueden hacerlo. =o emito radiaciones, no pueden detectarme. =o pueden verme. < los que me ven..., no

sospechan que yo sea alguien a'eno a su mundo. Ai aspecto verdadero es... tan desconcertante para ellos..., que tuve que adaptarme a sus costumbres, a lo que cotidianamente ven. Si me vieran como soy..., Equ* divertido ser que eso ocurra a su debido tiempoF (asta ahora, s lo unos pocos "ueron capaces de conocerme en mi e4acta "orma y dimensi n... < todos estn muertos. )a niGa, el vie'o cient"ico, el cone'o, los peces... 6ambi*n ese desdichado imb*cil que me encontr*, ya 'unto a los suburbios de la ciudad y a quien tuve que eliminar... aunque no senta apetito ni deseaba deshacerme de nadie ms. ,e cualquier modo, esos no cuentan. )o verdaderamente terrible para ellos, empieza ahora. < ya estoy dispuesto, aqu dentro, en este hospital, entre estos blancos muros, entre este olor a desin"ectantes. Entre m*dicos, en"ermeros, pacientes... Esa misma puerta ser vlida. Entrar* ah... ?.u* n#mero ostenta en la madera@ Si, ya entiendo, 8na de sus ci"ras est#pidas... Es la habitaci n n#mero M1N... Eso es> la trescientos diecisiete... CA"TUL ,$$

!,octor, es el paciente de la trescientos diecisiete... !?Henton@ !el ciru'ano se irgui , sobresaltado!. ?.u* le ocurre a Henton, en"ermera@ !=o s*... &lgo raro. Auy raro... !?& qu* llama usted $muy raro%@ !se impacient el doctor )ee +ushman. !& su reacci n #ltima, doctor... !Ese hombre est desahuciado por la /iencia, en"ermera, y usted lo sabe. =o caben ya muchas reacciones, en seme'antes circunstancias... ?Entr en coma de"initivamente, tal vez@ !Eso es lo que yo cali"ico de raro, doctor +ushman. Es que el paciente de la habitaci n M1N... +ueno, *l, parece repentinamente me'or. !?Ae'or@ ?.uiere decir que ha acusado alguna leve me'ora@ Ser precursora del "in... !=o, doctor... Es una me'ora radical. ,esapareci totalmente la "iebre. Se ha sentado en el lecho, me ha mirado "i'amente..., Ey de pronto se ha puesto a rer estrepitosamenteF !?-er@ !se escandaliz el doctor!. ?8n moribundo con las horas contadas, que no sali de la inconsciencia en toda una semana@ En"ermera, si su"re usted alucinaciones o padece histerismo, vaya al botiqun, y que le administrenC !=o, doctor. =o tengo que ir a ninguna parte !se mostr ella altiva!. 6an e4traGado como pueda sentirse usted, estoy yo de asombrada. Pero eso es lo que sucedi , ni ms ni menos. !E:mposibleF Sera... sera un absurdo, un completo disparate... !+ien, pues es un disparate. Pero ha ocurrido. ?.uiere comprobarlo por s mismo, o se va a pasar el da discutiendo conmigo@ !=o, claro que no. 9amos all... !se decidi bruscamente, avanzando hacia la puerta de su despacho, 'unto a la en"ermera!. < veremos qu* diablos sucede... &l abrir la puerta y salir al corredor, se tropez con una en"ermera que acuda hacia su despacho. Ella se detuvo al verle. )e in"orm > !,octor +ushman, su amigo, el doctor &llyson, est subiendo ahora, para verle, con motivo de un programa de pro"ila4is clnica de emergencia en toda la ciudad, y...

!1h, /lar0 &llyson !"runci el ceGo, vacilante!. ,gale que me espere. (e de visitar a un paciente cuyas reacciones parecen an malas. Estar* de vuelta en seguida. Puede hacerle pasar a mi despacho. En cuanto acabe con el incidente de la trescientos diecisiete, estar* de vuelta. ,gaselo as. !+ien, doctor +ushman. &s se lo dir*. El ciru'ano se ale' presuroso, 'unto a la en"ermera de servicio. )a otra dio media vuelta, dirigi*ndose a los turbo;elevadores del hospital, silenciosos y rpidos, esperando a que el visitante saliera de uno de ellos. D D D Henton clav sus o'os burlones en el aturdido m*dico. !?.u* le sorprende, doctor@ !indag . !.ue el in"ierno me lleve... !'ade +ushman!. 8sted no puede estar ah sentado, hablando como lo hace, mirndome tan tranquilo, sin asomo de "iebre, sin huella de su terrible mal, de su... de su estado actual... !?Ai estado@ !seGal a la en"ermera, riendo!. Ella di'o que estoy muri*ndome o poco menos. 8sted ya ve que no es as. .uiero irme a casa, doctor. !?& casa@ !aull +ushman, lvido!. ?& casa..., un paciente reci*n operado..., de tumor incurable...@ /ielos, no puedo estar en mis cabales. Esto no tiene sentido, Henton. !Suenan ridculas sus palabras, doctor. Est ocurriendo, ?no@ Eso es lo que debera de contar para usted. !S, claro. < es lo que cuenta, pero no entiendo... !Su sorpresa y desconcierto me divierten, doctor. Soy un tipo "uerte, es todo. !Es algo ms que eso. Es un milagro clnico y humano. =o tiene e4plicaci n. !,*'eme ir de una vez, y piense lo que quiera, doctor. Estoy per"ectamente sano !se tir "uera del lecho antes de que el ciru'ano pudiera impedirlo, e incluso bailote , riendo sarcsticamente, ante el horror de la en"ermera y del m*dico, cosa que pareca aumentar su gozo e hilaridad!. ?)o ve, 1 necesita otra prueba@ !/ielos... !gimi +ushman, at nito!. (ace s lo una hora era un cadver con un soplo levsimo de vida... < ahora... !?Ae va a dar el alta de"initiva, o tendr* que bailar por ah a"uera, para que vean mi estado y se convenzan todos@ !=o, no, espere. Previamente, le e4aminar*, har* un in"orme especial a la ,irecci n... !+ushman se en'ug el sudor!. )uego, podr salir de aqu... En"ermera, vaya a ver a mi amigo &llyson, al despacho. ,gale que venga... Se lo ruego... !S, doctor, claro que si !a"irm ella, decidida, vida de salir de all cuanto antes. El m*dico se qued a solas con su paciente. )e seGal el lecho, en*rgico. !&cu*stese, Henton !pidi !. )e voy a e4aminar, y e4tender* un in"orme. ,eben ver:e todos los compaGeros y el director, antes de autorizarle a salir. Es demasiado asombroso para que se ignore lo sucedido con usted..., por mucho que pueda atribursele a un milagro a'eno por completo a la /iencia... !=o, doctor !neg Henton con energa, sacudiendo la cabeza. -i luego, burl n!. =o voy a obedecerle. =o voy a acostarme. =o har* lo que usted quiere, sino lo que quiera yo. !?Se ha vuelto loco, acaso, al recuperar la salud@ !'ade +ushman!. E&cu*steseF

!=o lo har*. =o obedecer* una sola orden suya !ri , avanzando hacia su m*dico !. Es ms, doctor... 9oy a hacer algo que a usted no le gustara saber. 9oy a $destruirle% ahora mismo. < voy a convertirmeC Een el doctor +ushman...F !?.u*@ ?.u* signi"ica...@ !le contempl , aturdido, sin entender en absoluto. )uego, s#bitamente, son un grito ronco, largo. 8n terrible alarido. Era la voz del doctor +ushman, cua'ada de horror, de angustia, de desesperaci n... ,espu*s, tras la puerta M1N del hospital, se hizo el silencio. D D D !E(a sido ah, doctor &llysonF !grit otro m*dico, "orce'eando con la entrada!. EEn la habitaci n trescientos diecisieteF !,ios mo, tal vez Henton enloqueci ... !gimi la en"ermera que escoltaba a /lar0 &llyson!. =o estaba normal cuando le vimos, estoy segura... &llyson no di'o nada. /arg contra la puerta de la habitaci n. &l segundo intento, arranc la cerradura de cua'o, penetrando violentamente en la estancia, seguido de otros m*dicos y en"ermeras del /entro. Se en"rent a la escena interior, alarmado e inquieto. -espir hondo. !+ushman ... !musit !. ?.u* ocurri aqu@ )ee +ushman, m*dico ciru'ano y amigo suyo, avanz hacia *l. 1primi con "uerza su brazo. SeGal el lecho. 6ena gesto tr*mulo, e4presi n asustada. !Ese hombre, /lar0... !'ade !. Aira... Es horrible... Se acerc &llyson a la cama. Se qued quieto, petri"icado. Su cuerpo se envar , con s#bita rigidez. !/ielos... !di'o!. 1tra vctima de *l. !?El@ !indag sorprendido, con curiosidad, el doctor +ushman!. ?.ui*n es $*l%@ !El ser o la cosa que lleg de otro mundo !e4plic secamente &llyson. < se inclin sobre el cuerpo hediondo, putre"acto, cubierto de una pelcula viscosa de baba blancuzca, que haba sido antes Henton, el paciente. =o pudo ver &llyson la e4presi n de sorpresa en el colega y amigo, situado tras *l. )os o'os de +ushman, pensativos, brillantes, se clavaron en su nuca, con e4traGa e4presi n inde"inible. Pero no di'o nada. =i nada coment . Su en"ermera "ue la que avanz , decidida, con un escalo"ro de horror ante la escena del lecho. )a voz de ella tembl al preguntar> !?.u*... qu* ha sucedido, e4actamente@ !El paciente, en"ermera... Est muerto. !?Auerto@ &lgo ms que eso. Parece corrupto !di'o ella!. E< s lo hace un minuto estaba completamente normal, lleno de salud, de vitalidad...F !?Es eso cierto@ !indag &llyson, volvi*ndose a ellos. !/ompletamente !a"irm +ushman. !& pesar de que estaba clnicamente desahuciado, agonizante... revivi de pronto. Esa es la palabra> revivi !insisti la en"ermera!. Ae dio un susto horrible. -ea, cantaba, bailaba.... Ey haba estado en coma momentos antesF El doctor no lo crea. Pero hubo de rendirse a la evidencia. ?/ierto, doctor +ushman@ !/ierto !admiti *ste, de mala gana!. =o tiene sentido. Pareca sano como t# o como yo, /lar0... !8n momento, )ee. ?.u* ocurri , tras salir la en"ermera de aqu@ !=i yo podra decirlo. ,e s#bito empez a desvariar. /ay en el lecho. Ae acerqu*, preocupado. )e vi retorcerse, secarse en apariencia, como calcinado de repente... )e cubri esa baba, empez a oler mal..., y creo que grit*, horrorizado. Es todo, /lar0. Es todo lo que vi...

&llyson no di'o nada. Fue al tel*"ono. )o alz . (izo una llamada. )e escucharon +ushman y la en"ermera. Su voz no tembl un solo momento> !/entral, con el /uartel Beneral de la Polica Ailitar. Es urgente. S, pidan lnea pre"erente especial. &qu /lar0 &llyson, de :nvestigaci n /ient"ica... !esper . )uego, alguien se puso al otro e4tremo del hilo. /lar0 in"orm , rpido!> &bandonen vigilancia en la zona seGalada. 6enemos el peligro en la ciudad. S, ello, lo que sea, ha entrado en /entr polis. <a hay una vctima..., en el hospital. +loqueen todo el centro urbano. ,en la seGal de emergencia a todos los sectores. /olg , mirando pensativo a +ushman. Este aventur una tmida pregunta> !?.u* sucede e4actamente, /lar0@ !=o lo s*, )ee !replic su colega!. &lgo terrible que a#n no entendemos. Pero sea lo que sea..., lo tenemos ya aqu. < con una brusca sacudida de cabeza, sali de la estancia, perdi*ndose corredor adelante> sin esperar a que +ushman le acompaGara. )os o'os de *ste, "ros y astutos, siguieron con e4traGa e4presi n al 'oven m*dico. D D D !Eso no demorar nuestra boda, +everly !declar con energa el mayor Stephen 6racy, de Seguridad Ailitar!. 9amos a salir en aeroturbo, en direcci n a Florida, donde mi "amilia nos espera a ambos. 6odo est ultimado. )a boda ser maGana. ,e modo que hoy mismo saldremos. !Pero Stephen, tal vez dadas las circunstancia... !?.u* circunstancias@ !se encogi de hombros 6racy, irritado!. Escucha, preciosa> tu amigo y colega, el doctor &llyson, es un visionario. 6iene demasiada imaginaci n. < eso se ha comentado incluso en la =ueva /asa +lanca, ?sabes@ =adie cree en su "antstica historia de un marciano aterrador. !El no ha dicho nunca que sea un marciano, Stephen. !+ueno, un venusiano o un 'upiteriano, ?qu* ms da@ Es una historia para niGos. Est haciendo un mundo de un grano de arena. 1curre que hay una nueva en"ermedad, una peste, plaga o lo que quieras llamarle, y ocurre que o"rece sntomas di"erentes a todo otro mal. ,e ese hecho, *l ha creado e inventado toda una "antasa delirante> =i t# ni yo vamos a hacer nada especial por cortar la epidemia. Salubridad est actuando en*rgicamente ya. < es posible que las =aciones 8nidas avise a /lar0 &llyson para recomendarle prudencia y buen 'uicio, sin dramatizar las cosas de ese modo. !?Eso es lo que piensa la gente de las teoras de /lar0 &llyson@ !pregunt con cie.rta amargura en su tono +everly )ane. !S. /rudamente e4plicado, eso es lo que piensan. 6u camarada no goza de e4cesivo prestigio ni credulidad en las altas es"eras, te lo garantizo. Personalmente, nada tengo contra *l. Es ms, me gustara que, cuando menos, nadie se burlara de *l cuando se descubra la verdadera naturaleza de esa plaga. Pero me temo que ser inevitable. ,e modo que olvida todas esas zaranda'as, +everly querida, y piensa en nosotros dos. ,ebo presentarme ante el presidente, dentro de pocas horas, para recibir personalmente la condecoraci n que me otorga por mis servicios. )uego, ya con el permiso en el bolsillo, partiremos 'untos hacia Florida, t# y yo, y aqu, en /entr polis, se quedar /lar0 &llyson, con sus problemas y sus "antasas. .ue, por "ortuna, nada tienen que ver con ning#n peligro llegado del espacio. =i mucho menos...

!&un as, si "uese una epidemia..., somos personas necesarias> una doctora, un soldado, Stephen, ?no sera me'or aplazar nuestra .boda y...@ !=o. -otundamente, no. Estate preparada. =os vamos hoy, cariGo. !Est bien !suspir ella. Sonri a su prometido!. /omo digas, Stephen, querido... Se besaron. El se ausent . +everly, una vez sola, movi la cabeza, pensativa. !Pobre /lar0... !musit !. Pobre amigo mo... D D D El doctor )ee +ushman mir sin pestaGear al capitn Hramer, de la polica. 8n agente cerr la puerta. )os dos hombres se quedaron solos en el despacho del o"icial de polica de /entr polis. !?< bien, capitn@ !pregunt suavemente +ushman, sentndose de modo tranquilo "rente al o"icial!. Espero sus preguntas. Ae di'eron que quera interrogarme respecto a mi paciente "allecido, Kosh Henton. !/ierto, doctor +ushman. 6engo aqu los datos clnicos de Henton. Fue operado de tumor maligno, ?no es cierto@ !/ierto. =o de cncer, e4actamente, puesto que es una en"ermedad ya superada y vencida por nuestra medicina, a "inales de siglo. &hora se trata de tumores di"erentes, usted ya conoce las actuales dolencias por contaminaciones, "ibras arti"iciales, "ormas de vida y alimentaci n... !S* todo eso per"ectamente, doctor. Pero el hecho concreto es que, seg#n el historial y "icha de su paciente..., *ste estaba virtualmente muerto. !En coma, para ser e4actos. =o haba vuelto en s, tras la intervenci n. Su "iebre era altsima. Su presi n sangunea, cercana a cero. !<, de repente, seg#n in"orme de la en"ermera Smitty..., san totalmente. !6otalmente, s !acept +ushman, pensativo. !:ncluso..., Eincluso bail y rea a carca'adasF !Eso es. !< pidi ... salir del hospital por su propio pie. !S, capitn. !Eso, doctor, ?qu* e4plicaci n m*dica tiene@ !=inguna. !?.uiere decir que $no poda% reaccionar as, en modo alguno@ !Pues..., s. Eso quiero decir. !Pero reaccion . !E4acto, ya le di'e que s. )os in"ormes que posee son correctos, capitn. !)uego, de repente..., agoniza ante usted. Se e4tingue, se corrompe..., y muere. !Eso es !ba' la cabeza, respirando "uerte!. )amentable... !<, supongo, que tambi*n ine4plicable. !S. Era l gico esperar su muerte. Pero tras ese estallido de eu"oria... !,octor +ushman, ?cree usted que, mientras su paciente Henton mostr esa eu"oria..., era realmente *l mismo@ !?.u* quiere decir con eso@ !enarc las ce'as +ushman, sorprendido. !.ue me parece imposible que todo eso suceda en un mismo paciente. < menos, no habiendo e4plicaci n clnica plausible. Por eso podramos imaginar que "orma parte de una nueva "orma de en"ermedad mortal..., si su muerte "ue a causa de una en"ermedad. ?)o "ue, doctor@ !+ueno, yo no puedo saberlo... !Es m*dico, ?no@ 6iene que saber algo, cuando menos.

!Pero no lo s*. Si es una dolencia..., es completamente nueva para m. !<, por tanto, para todos. Por ello no quiero creer que sea una en"ermedad, doctor. !?.u*, entonces@ !Pues..., algo "uera de lo normal. &lgo que quisiera e4plicarme. 8sted, doctor, puede ser quien me oriente. Porque yo.... yo, doctor, soy polica. /omo polica, estoy obligado a pensar, a deducir, a sacar conclusiones. < he sacado una concreta. !?S@ ?/ul@ !sonri +ushman, casi desa"iante. !Esta, doctor +ushman> hay alguna cosa suelta, que provoca todo eso. =o s* lo que ello sea, pero usted podra saberlo, puesto que, por ahora, es $el #nico% testigo de la muerte de un hombre, a"ectado por esa "orma de "allecimiento s#bito, que corrompe sus te'idos en unos instantes. Por tanto, tuvo que ver o sentir algo. (aga memoria. ?.u* sucedi en esa habitaci n, doctor +ushman@ !/uanto sucedi , lo he re"erido ya, capitn. =o puedo aGadir ms. Por la sencilla raz n de que no hubo ms. !?Est seguro@ !/ompletamente. !+ien... !Hramer le estudi pensativo, silencioso. ,e repente, se inclin hacia el ciru'ano. !,octor, creo que me oculta usted algo. !?<o@ !se asombr +ushman!. ?Por qu* imagina tal cosa@ !Escuche esto> las vctimas humanas anteriores, sin e4cepci n, murieron con un gesto de in"inito horror en sus rostros. < en todos los casos, hubo una seGal de'ada por el causante de esas muertes> una huella como de ventosa, violcea, ovalada... En el caso de su paciente Henton, *ste muri apaciblemente, como si no hubiera sentido terror alguno. En cambio, su grito s revel terror aut*ntico, a 'uicio de todos. ,octor, ?por qu* est tratando de esconderme algo, de no revelar lo que realmente sucedi all@ !Es... es usted muy listo, capitn !di'o apaciblemente +ushman. !Es mi traba'o> tratar de ser listo. Eso, supongo, es admitir que sabe algo ms... !S. S* algo ms !se puso en pie lentamente el doctor +ushman!. S* mucho ms, capitn. S* c mo y por qu* muri de ese modo Henton, ante mis o'os. !9aya, eso est me'or !suspir Hramer, pensativo. Sus o'os brillaron!. &delante, doctor +ushman. )e escucho. !=o va a creerme, a menos que se lo demuestre palpablemente, capitn... !:ntentar* creerle. Pero si puede demostrarlo, tanto me'or... !Puedo. <a lo creo que puedo... Escuche, capitn Hramer... 9ea c mo sucedi todo... 8n alarido espantoso brot del despacho. Fue un clamor de angustia, de agona, de pnico ilimitado. &caso de in"inito e ine4plicable dolor. )os agentes de polica, armados, corrieron al despacho de su 'e"e, entraron en *l con violencia... , para detenerse at nitos, aliviados. !Auchachos, no se apresuren !suspir , plido a#n, el capitn Hramer, seGal el asiento, ante s, con gesto de horror!. 9ean eso ... &caba de morir ante mis o'os... )os aterrorizados policas, descubrieron, acomodado en el asiento, "rente al o"icial de su ,epartamento, la espantosa presencia de un cadver reseco, encogido, blanco, retorcido, repugnante, del que brotaba un hedor nauseabundo a podrido... & pesar de todo, reconocieron al muerto. Era el doctor )ee +ushman, ciru'ano del /entro (ospitalario de /entr polis.

CA"TUL

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!,espu*s del paciente Henton..., el doctor +uspman. 8n amigo... !/lar0 &llyson contempl "i'amente al coronel )oma4, del Servicio Ailitar de :nteligencia de la =ueva /asa +lanca, y sacudi la cabeza. )uego, estudi de soslayo, ceGudo y grave, al capitn Hramer, a Stephen 6racy, mayor de Seguridad Ailitar, y "inalmente a la 'oven doctora )ane, su compaGera y amiga. < prometida de 6racy, eso tampoco lo olvidaba. -esopl con "uerza, al aGadir!O ?.u* me dicen ustedes ahora@ ?6engo raz n o no@ !Siempre he sabido que tenas raz n, /lar0 !apoy ella. !Bracias, +everly !sonri a medias /lar0!. Estos caballeros, con la #nica e4cepci n de Hramer, no estn tan seguros de ello. !9er, &llyson !terci )oma4 gravemente, tocndose su canoso y abundante bigote!, se piensa que todo puede ser, simplemente, una en"ermedad, un virus, una bacteria, lo que sea. &lgo llegado del cielo, s. Pero no necesariamente... un enemigo que se puede localizar militar o policialmente. !E8n virusF !/lar0 sacudi la cabeza, desdeGoso!. =o, no es eso lo que pienso. 8n virus no causa terror. !+ueno, mi terror est 'usti"icado !habl Hramer d*bilmente!. Piensen que aquel hombre estaba ante mi, hablando tranquilamente..., cuando de s#bito ocurri . !1curri ..., ?qu*, capitn@ !le interpel bruscamente /lar0, volvi*ndose a *l!. ?/ mo sucedi todo, e4actamente@ !Estbamos charlando. <o le interrogaba sobre los detalles de lo sucedido..., cuando todo sucedi . /on una rapidez de relmpago. 1pino como el coronel )oma4, en cierto modo. Fue igual que quedar "ulminado. ,esorbit sus o'os, me mir , empez a encogerse, gimi algo, su gesto se torn apacible..., y se qued convertido en lo que han visto. !<a !/lar0 &llyson inclin los o'os al suelo!. )a misma historia de +ushman, respecto a su paciente. !Es que no hay ms, /lar0 !protest Hramer!. <o tambi*n lo dudaba..., hasta que lo vi con mis propios o'os, ante m. Fue rpido y terrible. Pero estbamos solos los dos. & menos..., a menos que lo que "uese, $eso% que usted imagina..., sea invisible. &llyson pase en silencio por la amplia estancia. 6racy consult su relo' impaciente. Air a +everly )ane. !SeGores, debo irme pronto !di'o, algo seco!. El presidente me espera. <o no veo raz n para alterar mis planes. Este es un asunto que a"ecta solamente a los bi logos y cient"icos. /lar0 &llyson puede estar interesado en ello como tal, pero... !/omo bi logo que soy, y no como un charlatn cualquiera, mayor 6racy, a"irmo que $no es% un virus, una bacteria ni una en"ermedad !replic acremente /lar0 al prometido de +everly )ane. !Est bien, no discutan ahora !cort ella!. ,e todos modos, /lar0, el testimonio del capitn Hramer puede serte per'udicial... 6en en cuenta que las =aciones 8nidas y el propio presidente de la naci n, estn a punto de tomar su decisi n al respecto. Si la teora de la en"ermedad, la dolencia o la epidemia prospera, se limitarn a tomar medidas e4tremas de salubridad, controlar sanitariamente el pas, y todo eso. ?Podrs probarles a todos ellos, en breve plazo... , que t#, realmente, tienes raz n@ !=o lo s* !&llyson sacudi la cabeza!. Estoy convencido de que, no es una en"ermedad, de que no hay tal epidemia. Pero va a ser di"cil convencer a tanta gente. )oma4, ?qu* le di'o el presidente al respecto@

!)o que su colega acaba de indicarle !suspir )oma4, pensativo!. El presidente ha celebrado una reuni n de emergencia con senadores, congresistas y personal militar y t*cnico. =adie cree que, realmente, estemos combatiendo a un enemigo invisible, sino a una "orma de virulencia mortal, llegada quiz de otros espacios. 9an a en"ocar las cosas as, y nada ms. !Entiendo !mascull /lar0!. Ser un grave error, coronel. !=o puedo hacer nada. )as evidencias que se presentan, son las de una vulgar epidemia, compr*ndalo. Primero un paciente, ahora su m*dico... Si esto se con"irma, el capitn Hramer ser sometido a cuarentena..., y todos los que hemos tenido contacto con *l, tambi*n. !/ielos... !6racy se estremeci !. Eso impedira nuestro via'e y boda. (e de apresurarme, querida. :r* a la =ueva /asa +lanca inmediatamente. !Espere, mayor !le avis el coronel!. &ntes, el presidente quiere hablar personalmente con el capitn Hramer para recibir sus in"ormes. !?/onmigo@ !se sorprendi el o"icial de polica. !S. .uiere in"ormarse de todo directamente por usted. Estar con una comisi n t*cnica especializada, Hramer. Ellos dictaminarn, de acuerdo con su relato, si e4iste epidemia o algo menos natural. )e acompaGar* a presencia presidencial. )uego ir usted, mayor. Son las rdenes recibidas. Eso no demorar ms all de una hora la entrega de su condecoraci n y, en consecuencia, su anhelado via'e a Florida para casarse y dis"rutar de su luna de miel, amigo mo. ,ebe resignarse. )as circunstancias mandan. Personalmente, creo que tan grave resultara una epidemia desconocida, como una amenaza de otro planeta. En el "ondo, estamos tan poco preparados para una cosa como para otra. !Est bien !estall /lar0, con amargura!. &ll ustedes con sus responsabilidades ante el mundo, caballeros. ,igan de mi parte al presidente que, si decide combatir esto como un simple mal de tipo clnico, comete el mayor error de toda su vida. !Ae temo que su humor, en estos momentos, no est* como para gastarle tales comentarios al seGor presidente !sonri gravemente )oma4. Puso su mano en un brazo de Hramer, y le invit !> 9amos, capitn. El presidente le espera. !S, vamos... !y hubo una e4traGa, remota luz pro"unda, all en el "ondo de las pupilas del capitn Hramer. Sin esperar a ms, /lar0 &llyson habase ale'ado, con paso rpido, de'ando solos a los tres hombres y a la doctora )ane, que "ue la #nica en seguirle con e4presi n grave, pensativa. /uando Hramer y )oma4 tambi*n se ausentaron, +everly )ane cambi una mirada re"le4iva con su prometido. !=o me gusta esto, Stephen !con"es . !?.u* es lo que no te gusta@ !mascull *l, irritado. !)a "orma en que se estn llevando las cosas. Si /lar0 tuviera raz n..., ?qu* iba a ser de todos nosotros@ !=o tiene raz n, querida. Es un bi logo, un cient"ico, y vive obsesionado con sus propias ideas, pero nada ms. /ontempl el helicar elevndose sobre los 'ardines de los ane4os al recinto de las =aciones 8nidas, en que se hallaban ellos ahora. En aquel vehculo de gran lige reza y rapidez, se ale'aba, en direcci n al /entro de :nvestigaci n /ient"ica, el 'oven doctor &llyson. +everly )ane tambi*n mir hacia el helicar, y movi su pelirro'a cabeza con aire preocupado.

!Soy compaGera de investigaciones de /lar0 durante varios aGos !declar !. < nunca le vi equivocarse en algo... !Pues *sta ser la primera vez !sonri Stephen 6racy!. Siempre hay una primera vez, +everly. :ncluso para el doctor &llyson... D D D /lar0 penetr con e4presi n "uriosa en los laboratorios. & estas horas, el presidente de la naci n estara reunido con el capitn Hramer, de la polica. Era irritante que todos se volvieran contra *l. Primero, "ue el testimonio del doctor +ushman, rechazando toda posibilidad de intervenci n a'ena en el "in rpido y sorprendente de su paciente en el hospital. &hora, Hramer... &mbos haban sido testigos de una muerte brusca y asombrosa. < ambos la atribuan a una posible acci n virulenta en el organismo humano. ?6endran ellos raz n, despu*s de todo@ /lar0 empezaba a dudar de sus convicciones. =i Hramer ni +ushman, por cierto, parecan gente reacia a admitir la posibilidad de un peligro desconocido, si *ste se presentaba. (aba conocido a +ushman durante aGos enteros, incluso traba'aron 'untos en algunas tareas m*dicas, y crea estar bien enterado de su modo de ser y actuar. Esta vez, )ee +ushman haba hablado y actuado de un modo raro. -ecord que le di'o eso mismo a Hramer, y el polica, hombre e"iciente y prctico, resolvi hacerle caso, ahondar en las declaraciones ambiguas de +ushman... )as consecuencias estaban a la vista. Auerte en id*nticas circunstancias de su amigo y colega +ushman. &nte los propios o'os de Hramer. < ahora pareca ser el capitn Hramer quien, impresionado quiz por lo sucedido, se volva ambiguo, evasivo, y hasta contrario a su habitual norma de conducta. !=o s*... !mascull /lar0, pasndose una mano por el rostro!. Empiezo a pensar que todos estamos cambiando mucho #ltimamente. Esto nos altera los nervios, nos hace irritables y variables... Entr en su cuarto de traba'o. Se sent , disponi*ndose a comunicar con el pabell n de e4periencias e investigaciones. =o "ue preciso. Separ su mano del vis "ono que iba a utilizar. /ontempl , perple'o, el impreso electr nico situado ante su asiento, sobre la mesa, sellado con el visible y "luorescente tamp n de $m4ima urgencia%. )o ley , perple'o, e4citado, temblndole levemente el pulso> $,escubiertas sorprendentes propiedades mucosa del elemento desconocido por anlisis electr nico. %(emos preparado un anticuerpo, y un posible sistema de detecci n est a punto de ser hallado. %E/uidado y m4ima precauci nF %El elemento es algo vivo, que "orma parte de una sustancia original biol gicamente distinta en todo a cuanto conocemos. Sus c*lulas no s lo son variables sino $mutantes% adaptables a cualquier "orma, materia o elemento conocido. %)a bio;computadora acusa la naturaleza de ese cuerpo de origen como algo no s lo vivo, sino racional... y sin duda inteligente. )as pruebas de cibern*tica sobre posible naturaleza clnica, como virus, bacteria o bacilo> resultado negativo.

Era mucho ms de lo que haba esperado. -pido, se inclin sobre el vis "ono. Puls la tecla ro'a de lnea pre"erente de m4ima emergencia. Aarc en el teclado de ci"ras el n#mero de la =ueva /asa +lanca, lnea directa con el presidente. )e lleg un irritante y repetido bip!bip!bip!bip, y en la pantalla se re"le' un simple r tulo luminescente> $)nea ocupada. Presidente no puede atender llamada.% /err el vis "ono, disgustado. Se puso en pie. Sali con celeridad, tom un ascensor a la planta in"erior del /entro, a los s tanos donde se hallaban las capas de protecci n termonuclear, que convertan el lugar en una zona de seguridad incluso en posibles con"lagraciones mundiales, a"ortunadamente remotas ya, con la convivencia de d*cadas enteras entre los pueblos ms poderosos de la 6ierra, antiguos rivales en "uerza militar, b*lica o econ mica e industrial. )leg a los laboratorios especiales de /ibern*tica biol gica. Se encontr con su au4iliar, el doctor Iilburn, ataviado con equipo de seguridad especial. &marillo indumento de "ibra plstica herm*tica, casco transparente, guantes, botas "le4ibles. )e hizo un gesto elocuente. !Por "avor, doctor .Alyson !le pidi !. 8tilice su propio indumento de m4ima seguridad. 6odos lo utilizamos. )a zona est aislada totalmente. )a voz lleg por el sistema ac#stico del tra'e aislante. &"irm , dirigi*ndose a la cabina as*ptica de esterilizaci n. !?6an grave es la cosa@ !indag , huraGo. !Aucho !a"irm el doctor Iilburn!. &dems, es una materia desconocida del hombre. =o podemos correr riesgos. !?-adiactiva@ !=o, en absoluto. Emite una radiaci n especial, pero no la que nosotros entendemos como tal. Por eso no poda ser detectada por medios normales de radiactividad. !Entiendo !entr en la cabina. Se someti a la ducha de esterilizaci n, una vez desvestido. )uego, se aplic el tra'e plstico amarillo, con su nombre y n#mero de control sobre el pecho, y la placa magn*tica de acceso a la Jona de Seguridad, adherida a su cintur n y casco. /uando reapareci , la comunicaci n entre ambos hombres se restableci por medio de los micr "onos internos y los auriculares dispuestos en la esca"andra> !)e el in"orme de urgencia en mi despacho !di'o /lar0!. ?/on"irmado todo@ !6otalmente. !=o era una en"ermedad... !=o, no era una en"ermedad !suspir Iilburn. !?8n... un ser racional, inteligente@ !Es posible, s. < mutante. !/ielos... ?&lgo sobre su naturaleza e4acta, su... aspecto "sico@ !=o, nada. -ecuerde, doctor &llyson> es un mutante. ,esconocemos la "orma que adopte. < la que tom al caer en la 6ierra. !Puede variarla a capricho... !S. Estamos seguros. (emos provocado cambios en la estructura molecular y at mica de esa sustancia, una vez identi"icada y aislada. 6odos los admite. !?6odos@ !6odos !suspir IilburnO y aGadi , para horror de /lar0!> :ncluso la "orma de un te'ido humano normal. /lar0 &llyson se estremeci . )a noticia abra unas posibilidades inmensas, virtualmente in"initas. < terribles. &lucinantes.

Pronto comprob todo eso personalmente. /inco bi logos, ba'o las rdenes del doctor Iilburn, traba'aban en los laboratorios. 6res hombres y dos mu'eres. 8n oriental y una muchacha de color oscuro, entre ellos. 6odos e"icientes, callados, activos. )e sonrieron desde el interior de sus esca"andras plsticas de seguridad, y siguieron la tarea. En la pantalla de una computadora, apareca una terrible in"ormaci n escrita por la propia mquina e impresa luminosamente en el "luorescente del visor> $/*lulas altamente peligrosas. Provocan putre"acci n al simple contacto. Succionantes cuando tienen hambre. Pueden disolver y desintegrar te'idos blandos y rganos vitales, absorbi*ndolos a trav*s de los propios poros.% !Es aterrador... !'ade /lar0, seGalando el in"orme, plido su rostro dentro de la envoltura plstica. !S !a"irm Iilburn!. < tremendamente l gico. Eso e4plica muchas cosas, ?no, doctor@ !,emasiadas... Se inclin sobre los traba'os de laboratorio. 8na computadora absorba ahora una serie de herm*ticos tubos de ensayo con muestras del te'ido baboso, sometidas a diversas pruebas biol gicas. 1bserv que en unos tubos, las muestras se movan o palpitaban, en otros crecan, en algunos permanecan inm viles, aunque cambiando de color. < en todos ellos o"recan un aspecto terror"ico. )a computadora traba' esas muestras. )a biocibern*tica era el arma suprema del investigador, para llegar adonde no llegaba el laboratorio vulgar. Esper . El traba'o era arduo para las delicadas y comple'as mquinas, aut*nticos supercerebros electr nicos. )os paneles de luces parpadeaban, incesantes. Se repetan y cambiaban las ci"ras, " rmulas qumicas, su descomposici n por elementos... Finalmente, algo apareci en una pantalla. /lar0 &llyson sinti una sacudida espeluznante dentro de s. !E/ielos, noF !mascull , horrorizado. El te4to computado era claro, concreto> $Aateria sumamente voraz. Puede alimentarse de sangre humana y vsceras absorbidas. %Su poder de mutaci n llega hasta poder dominar cualquier "orma de vida a'ena, adoptar su aspecto... y pensar y recordar lo que piense o recuerde la criatura elegida. %&l posesionarse de esa criatura, la destruye mentalmente. < en toda su naturaleza real. )a aniquila "sicamente cuando abandona la "orma que eligi para la mutaci n y adaptaci n. %Peligro m4imo. ,espiadado. /arece de conciencia. Boza con el mal y la destrucci n. =ivel mental elevadsimo. % Segua una serie comple'a de ci"ras y " rmulas qumicas. &hora saban de qu* se compona e4actamente. Iilburn lanz una imprecaci n al terminar> !Su estructura... !'ade !, es, qumicamente la deC 8= A:=E-&). /lar0 a"irm , perple'o>

!En su "orma original, debe parecer, simplemente... una piedra, un peGasco !di'o roncamente!. Por eso, nadie puede verlo o descubrirlo, si adopta su aspecto de origen. !Pero puede convertirse en cualquier cosa o ser viviente !musit Iilburn, alucinada su e4presi n!. :ncluso en un animal..., o un ser humano, doctor &llyson. !8n ser humano... !los o'os de /lar0 se dilataron, angustiados!. E/ielos, no...F Se precipit sobre un inter"ono de lnea e4terior. Puls , rabioso, el bot n ro'o, una y otra vez, marcando las ci"ras de la =ueva /asa +lanca. Aientras lo haca, 'adeaba, convulso> !&hora entiendo, Iilburn... Es... , es horrendo, aterrador... !?.u*, doctor &llyson@ !se inquiet su colaboradora. !Primero "ue Henton, el paciente del hospital... )uego el doctor +ushman... &hora..., ahora es el propio capitn Hramer... y el capitn... , el capitn est hablando con el presidente, ?entiende, Iilburn@ !El presidente... !Iilburn pareci entender muy bien. Se desorbitaron sus o'os!. E1h, no...F En la pantalla visora asom un rostro "emenino, agraciado, con el distintivo presidencial en su uni"orme. )e sonri gratamente. !=ueva /asa +lanca, seGor !habl , con monotona!. ,epartamento presidencial. (able, por "avor. !E=ecesito hablar :=AE,:&6&AE=6E con el presidente en personaF !'ade /lar0 !. EA4ima urgenciaF !)o siento, seGor. =o puedo comunicarle con el seGor presidente... !sigui monocorde, sin emociones, la voz de la "uncionaria. !EEs vitalF !rugi /lar0 &llyson!. ?Es que no entiende@ EEs cosa de vida o muerteF E(abla el doctor /lar0 &llyson, de :nvestigaciones /ient"icasF E(ay el m4imo PE):B-1F ?Entiende usted@ EP E ) : B - 1...F :ncluso para el presidente... !=o podra comunicarle con el despacho presidencial, aunque quisiera !sonri la 'oven!. El propio presidente ha desconectado la lnea de emergencia. =o quiere que le moleste, ba'o ning#n prete4to. Son sus rdenes, seGor. !Pero..., Epero tiene que haber algo, hacerse algoF !senta correr el sudor por su rostro, pese a la climatizaci n interior de su indumentaria de seguridad. )e temblaban manos y piernas!. ?.u* mil diablos est haciendo ahora el presidente, seGorita@ !Est reunido con un caballero. El capitn Hramer, de la polica... !E1h, no, noF !aull el bi logo. < ante la sorpresa de la empleada, colg violentamente, cerrndose la imagen en la pantalla. Se revolvi a Iilburn, corriendo hacia la salida de los laboratorios. !EPronto, terminen con ese anticuerpo que han logradoF !mascull !. E.uiero disponer del mayor n#mero posible de dosis contra esa $cosa%, ser o materia viva que nos visitaF E< necesito tambi*n, con urgencia total, un medio de detectar la presencia de esa criatura, incluso en cualquiera de sus mutaciones, IilburnF E9olver* en escasos momentos..., si es que a#n es tiempoF !S, doctor !a"irm gravemente Iilburn, sigui*ndole con la mirada!. ?&d nde se dirige usted ahora@ !E& la =ueva /asa +lanca, por si todava es tiempo de evitar el mayor de todos los desastres posibles, IilburnF ,espreci su helicar, decidi*ndose por un turbom vil de vertiginosa acci n. Se despo' a bordo del indumento de m4ima seguridad, que introdu'o luego en un recipiente de esterilizaci n. Aanipul los mandos, dirigi*ndose vertiginosamente a

/entr polis, a la nueva residencia presidencial de la modernsima y colosal capital de Estados 8nidos de &m*rica y, a la vez, de todo el /ontinente americano. <, casi, casi, de todo el orbe, dadas sus enormes dimensiones y su superpoblaci n de ms de cuarenta millones de habitantes... 6ema no llegar a tiempo. Si Hramer era el $mutante%, y estaba reunido con el presidente lo peor poda suceder. 1 haber sucedido ya. CA"TUL $CUE&TA 'U(() *$,+

)o peor ha sucedido ya. Para esta gentecilla ridcula del planeta 6ierra, claro est. <a est hecho. (a sido "cil. :ncreblemente "cil. Si todo es as, voy a divertirme mucho. )os voy a despedazar. )os vaya convertir en marionetas a mi servicio. 9irtualmente, ya lo son. Ae preocupa algo ese tal /lar0 &llyson. Solo *l. Parece listo. < es tan inquieto, tan obstinado... Poco cerebro, claro. /omo todos los que me rodean. Poco "uerte, poco capacitado para luchar con alguien como yo. Pero algo ms vivo e intuitivo que los dems. Ae preocupa un poco. Auy poco. En poco tiempo de'ar de ser preocupaci n. Ql, y todos los dems. El capitn Hramer ha cumplido ya su "unci n. 6ermin de serme #til su envoltura humana, a cuya estructura me plegu*, ocupando su lugar mental. Ese vaco cerebro ya no sirve para nada. 6ienen "eo aspecto, una vez les abandono yo. /omo Henton, como +ushman, como Hramer. 6odos se quedan as, putre"actos, retorcidos, secos... Ae siento vigoroso y "uerte. Auy "uerte. Ae nutro de ellos. )os vaco. Eso es lo que hago. /omo ellos cuando tiran un tra'e usado, uno de sus ridculos y absurdos tra'es. Es lo mismo, apro4imadamente. =inguno de ellos era ya quien pareca ser. =i Henton, ni +ushman, ni Hramer... =o eran nada, desde que yo me posesion* de ellos. Solamente mi crcel humana. Ai envoltura aparente. Ai materia viva, moldeable, magn"ica y poderosa, superior a todo lo creado en este miserable mundo, ocupa su vaca cabeza, su crneo. Pienso, recuerdo y act#o por ellos. Ais $muGecos% de carne pueden hablar, actuar, mani"estarse como ellos eran. /reo que lo hago per"ectamente. =adie sospecha nunca... hasta que es demasiado tarde. &l absorber su cerebro lo hago de modo di"erente a cuando los devoro. &bsorbo tambi*n su memoria, sus pensamientos e ideas. )os hago mos. &ct#o como un segundo cerebro id*ntico..., pero in"initamente ms poderoso, claro. +ien, creo que ya est hecho. Hramer est ah, hecho una "ea, sucia piltra"a. &pesta. &hora... tengo un cuerpo nuevo. 8n cerebro nuevo ha sido absorbido por m. /urioso. E/untas ideas, cuntos conocimientos de este planeta, a trav*s de todo lo que capto en el cerebro aniquilado de este nuevo ser...F &hora..., ahora <1 S1< E) P-ES:,E=6E ,E ES6&,1S 8=:,1S... EEl presidenteF Es muy gracioso... =o han sospechado de m. Ae han visto asomar, ordenar que no se me moleste ba'o =:=B8= prete4to. =adie vio cosa rara alguna en m. Ai voz, mi modo de hablar, de actuar... es el del presidente. =o resulta di"cil hacerlo como *l lo hizo. Su memoria, su pensamiento, act#a por *l, controlado por mis sustancias mentales, todopoderosas...

8n 'uego. 8n delicioso 'uego. Ae divierto mucho. /ada vez ms. < ahora va a ser tan divertido... ?.u* es eso que hay encima de esa mesa@ ,os, tres, cinco tel*"onos... ,os de ellos son pintorescos. 8no es ro'o. 6el*"ono -o'o. )nea directa con Aosc#. El otro es verde. 6el*"ono 9erde. )nea directa con Pe0n. )os enemigos... S, ya entiendo. Eran enemigos antes. Se teman. ,escon"iaban entre s. Est#pidos humanos... Son pocos y d*biles... y a#n se quieren despedazar entre ellos... =o, ya no. /olaboran, cooperan 'untos> salubridad, investigaci n espacial, planes agrcolas y cient"icos... Paz en la 6ierra. E+ahF Eso es aburrido para m. =o tiene gracia que todo transcurra bien... 9aya, ?y eso@ En su despacho, en su propio rinc n de traba'o... El presidente..., bue no, ahora <1, el presidente 800... E6iene gracia eso de $presidente 800%F Ae gusta... <o, el presidente 800..., tengo a mi disposici n una serie de botones automticos, electr nicos. Son de distinto color. 8no, es ro'o. 9eamos su signi"icado. =o necesito leerlo. El presidente lo saba. <o lo s* ahora. $&)&-A& A8=,:&). B8E--& =8/)E&-%. Eso dice el bot n ro'o. E inmediatamente, de "orma automtica, act#a toda la de"ensa civil del pas, todas las redes electr nicas protectoras... Pero es insu"iciente. )o s*. =o sirven de mucho, cuando lleguen los proyectiles misiles rusos y chinos. +asta oprimir el bot n ro'o. $&larma Aundial. Buerra =uclear%. ,ivertido. E.u* gran espectculo, asistir a la destrucci n masiva de esas criaturas est#pidas, matndose entre s como animales de la ms ba'a especie...F :nmediatamente, se disparan los misiles americanos. +lanco elegido> Aosc#, Pe0n... y ellos replican. ,isparan los suyos, al detectar que los proyectiles at micos estn "atalmente en camino, y nada ni nadie los puede detener. +lanco de ellos> /entr polis... Fascinante. (ermoso, magn"ico. E.u* inmenso y divertido holocaustoF Bozo tanto con ello, que me siento "eliz, ebrio de placer... =o, ya no espero ms. <o, 800, soy ahora el presidente. =adie me impide tocar ese bot n... &s. Es su"iciente. <a lo presion*. <a est todo en marcha. D D D < el horror estall . CA"TUL -

!?.u*@ ?.u* signi"ica...@ )os o'os alucinados de /lar0 &llyson se clavaron con horror en la luz ro'a. & bordo de la nave, restall una sirena s#bita, prolongada, insistente. 8na luz escarlata parpadeante ante *l, en los mandos. El helicar redu'o su marcha. En una pantalla visora de comunicaci n directa con cualquier punto del suelo, se hizo una luz ro'a, intensa. < un r tulo cruzado, angustioso> $&)&-A& A8=,:&)%

/ay su cabeza adelante. Se cubri su epidermis de transpiraci n helada. !E1h, noF E=oF !estall , llevndose una mano a los o'os!. =o es posible... Saba lo que suceda. &larma mundial. El caos. Emergenca suprema. Signi"icaba ataque del e4terior. < represalia norteamericana. 1 ataque propio. < represalia inevitable de los dems. )a guerra at mica. El "in de toda vida en la 6ierra. S lo una persona en *l mundo occidental pudo mover el mecanismo diab lico de la autodestrucci n humana. EEl presidenteF !/ielos... !'ade !. ?.ui*n me creer ahora@ Fren*tico, trat de comunicar. Era en vano. =o haba comunicaciones. S lo aquella luz oscilando, aquella sirena, repetida millones de veces, en todos los vehculos, viviendas, comunidades... y la pantalla inm vil, en ro'o, con el aviso universal aterrador> $&)&-A& A8=,:&)% :nmediatamente, toda comunicaci n se suspenda. Solamente quedaban las lneas de emergencia, de control, de avisos, de in"ormes urgentes militares... =o tena posibilidad de comunicaci n a bordo. ,eba abandonar la nave cuanto antes, buscar un medio de comunicarse con la =ueva /asa +lanca, con todo el mundo. 6ratar de saber lo que haba sucedido, aunque lo imaginaba. < eso era lo peor de todo... -ecord algo. 8na "rase de las computadoras en el laboratorio biocibern*tico> $...PE):B-1 A&R:A1. ,ESP:&,&,1. B1J& /1= E) A&) < )& ,ES6-8//:1=...% !EBoza con el mal y la destrucci nF !gimi entre dientes /lar0!. ,ios mo... )a destrucci n... E< ya la puso en marcha, maldito monstruo...F Plane sobre una terraza de aparcamiento a*reo. 6om tierra. Salt del turbom vil. /orri hacia una de las bandas m viles para peatones. Subi a ella, se de' deslizar hacia otro nivel urbano. 6odo a su alrededor emita el sonido ululante de la sirena. Bentes y vehculos huan despavoridos, en distintas direcciones. )as calles y plazas eran un caos con"uso. 6ropas y polica militar acordonaban las zonas militarizadas de urgencia. )os altavoces p#blicos emitan instrucciones ya grabadas, automtcamente puestas en marcha. :nstrucciones que nadie escuchaba, en el terror del momento. &caso all dentro, en el despacho presidencial, sonaba un tel*"ono ro'o y otro verde. En vano. Est*rilmente. =i Pe0n ni Aosc# tenan la culpa de nada. Se limitaran a la represalia programada. )as computadoras actuaban por s solas. Era un gigantesco mecanismo de apocalipsis, puesto en marcha con un solo dedo. Simultneamente, "ormaciones de proyectiles nucleares norteamericanos, volaban hacia /hina y la 8-SS. )a paz se haba terminado. El mundo, tambi*n. <a no haba medio humano de detener el desastre colectivo. Era un sistema automtico puesto en "uncionamiento. Sin posible vuelta atrs. Sin recti"icaci n alguna. En gigantescas pantallas in"ormativas, aparecan los boletines de #ltima hora, transmitidos sobre "ondo "luorescente ro'o, seGal de emergencia total> %/ien proyectiles nucleares, rumbo a /hina /ontinental y la 8ni n Sovi*tica. 6ardarn cuarenta minutos en llegar a su destino.%

$Buarden el orden. 8tilicen re"ugios contra radiaciones y e4plosiones at micas. Formen comit*s cvicos de de"ensa civil. En"ermeras y m*dicos, alerta general. Aovilizaci n total de toda la vida civil.% 8n pestaGeo de luz ro'a. )uego, en todas las grandes pantallas, la aterradora noticia del holocausto desencadenado> $Proyectiles chinos detectados. /urso normal hacia el pas. Proyectiles sovi*ticos detectados. Este es el minuto cuarenta y cinco de la cuenta atrs hasta el segundo y minuto $cero%. En este instante, /entr polis ser alcanzado por los misiles nucleares. (ay cuarenta y cinco minutos para protegerse y proteger a los dems. 6odo motn, rebelda o acto de pilla'e ser castigado con e'ecuci n inmediata y sin apelaci n.% /lar0, lvido, abandon dos cabinas de comunicaciones, sin poder establecer contacto con la =ueva /asa +lanca. Se encontr ante un vehculo militar aparcado. =o llevaba tripulantes. El pilla'e estaba castigado con la e'ecuci n sumaria e inmediata, pero eso no le importaba ya mucho. Si le sorprendan robando un vehculo militar, le mataran en el acto. ?.u* importaba el momento de morir@ En pocos minutos, todos seran cadveres. < los que no lo "uesen, tendran un hermoso planeta agonizante, destrozado, lleno de radiaciones mort"eras... Subi al vehculo. Puso en marcha sus turbinas. ,espeg sin ser molestado. =adie, en apariencia, advirti su hurto. Parti como una centella, sobre la urbe toda, rumbo a =ueva /asa +lanca. Aientras tanto, utiliz los sistemas de comunicaci n de a bordo, y le "ue posible establecer contacto con el /uartel Beneral de Seguridad Ailitar. !,ios sea loado !musit , sudoroso, al ver aparecer en pantalla nada menos que al coronel Iard )oma4, de Seguridad Presidencial!. E8sted, coronel...F !/lar0 &llyson... !el militar le mir a trav*s del sistema de televisi n mutua, "runciendo el ceGo, all en la pequeGa pantalla de comunicaciones!. ?.u* diablos hace usted en un vehculo militar, usando las lneas de contacto o"icial@ !6ena que comunicar con usted como "uese, coronel. 1 con alguien a quien advertir del peligro... !?Peligro@ !ri entre dientes el coronel!. )lega usted tarde, &llyson. <a tenemos todo el peligro imaginable sobre nuestras cabezas, "atalmente. <a no hay quien lo detenga, usted lo sabe. !)o s*. 9amos a saltar hechos pedazos. Pero a#n hay ms... !?As que eso@ !resopl amargamente el coronel )oma4!. =o puede ser, &llyson. =o me venga ahora con virus y epidemias. ,entro de poco, hasta los virus habrn desaparecido para siempre de la "az de la 6ierra. !=o lo crea. &lgo sobrevivir al holocausto> el culpable de *l precisamente... !+ien, no hay tiempo de dilogos y de especulaciones, &llyson. /ierro el contacto. (emos de distribuir rdenes, controlar la situaci n del me'or modo posible... !EEspereF !aull , e4asperado, /lar0!. EEspere, a#n, por el amor de ,ios, coronelF !/lar0, los minutos pasan velozmente. < disponemos de muy pocos ya. /orte la comunicaci n. =o espero que nos volvamos a ver. &di s, doctor. !E&guardeF E6iene que arrestar o A&6&- al presidenteF !rugi &llyson. !?.u*@ !estall )oma4, aturdido!. ?Est en sus cabales, /lar0 &llyson@ ?Sabe lo que acaba de decir@ En estas circunstancias... signi"ica la pena de muerte. !EEl presidente puls el bot n, coronelF !+ien, ?qu* importa qui*n lo hiciera@ Sus razones tendra para ello, no le quepa duda... Fue su decisi n personal e irrevocable. !/oronel, por ,ios, ati*ndame.

!)e atend ya demasiado. S lo el presidente poda desencadenar, personalmente, todo este caos. < lo hizo, ,ebemos callar y obedecer. !E/oronel, ese hombre que puls el bot n ... =1 ES E) P-ES:,E=6EF !1h, no, &llyson. =o ms "antasas. =o me diga que tambi*n a *l le a"ect el e4traGo mal y le ha vuelto loco... !Es peor que eso, coronel )oma4. =i siquiera es el presidente. /omo antes no eran ya Henton, ni el doctor +ushman, ni el capitn Hramer... EEl ser llegado del espacio es un Autante, puede adoptar cualquier "orma que desee, introducirse en nosotros, los humanos, y "ingir que es uno de nosotrosF E)uego, al abandonar su envoltura, de'a sin vida a los que utiliz F E,e Hramer, ha debido pasarse al presidente, como antes se pas de Henton al doctor +ushman, y de *ste a HramerF ?)o entiende, coronel@ !Es el mayor disparate que 'ams o !mascull )oma4, "urioso!. /ierro, &llyson. (ar bien en ir a un centro sanitario de urgencia. &hora, 61,1S somos necesarios. !E/oronel, no lo hagaF !rugi /lar0, tratando de mantener la comunicaci n!. E9ea al presidente, trate de descubrir su aut*ntica personalidad y ver que...F =o logr nada. )oma4 haba cerrado cone4i n. Estaba incomunicado con la =ueva /asa +lanca. Prob "ortuna, e4asperado, con su /entro de :nvestigaci n. 9io emerger en la pantalla al doctor Iilburn. !E,octor, ,ios sea loadoF !habl !. ?Sabe ya lo que ocurre@ !/laro !a"irm Iilburn gravemente!. 6odos lo sabemos. )a alarma suena incesante, la televisi n emite boletines in"ormativos y de instrucciones de emergencia. )a )ey de ,esastre 6otal ha sido promulgada ahora mismo... ?.u* hace usted, doctor &llyson@ Peligra su vida. S lo cuarenta minutos ms... y todo habr terminado en /entr polis. !)o s*. Pero tengo algo que hacer, Iilburn... !,e'e todo ya. =o sirve de nada, ni tan siquiera hallar al enemigo. Esto es peor que nada, &llyson. !< lo provoc nuestro misterioso ente de otro espacio !'ade /lar0, "urioso!. Se ha posesionado del presidente, es obvio. Su diversi n trgica va a rebasar todo lo imaginable. !,e cualquier modo, no est en manos de nadie evitarlo ya. =ada "rena un programa automatizado. +astaba pulsar el bot n, para ponerlo todo en "uncionamiento. Se acab , doctor &llyson. 6rate de regresar. &#n es tiempo. &qu hay protecci n nuclear. Puede resistir el embate inicial. :ncluso podemos sobrevivir. (ay alimentos, agua y toda clase de necesidades cubiertas durante unos aGos sin salir. )a radiactividad habr cedido para entonces. )os generadores de o4geno "uncionan ya a toda presi n. 6endremos aire respirable en todo momento. Por "avor, regrese. )e esperamos. !6engo que regresar, pero a ser posible con alguien ms. !S lo "alta la doctora )ana... !& ella me re"iero. =o s* si su prometido querr sacri"icarse, pero ella debe ser salvada. <, a ser posible, destruir a ese "also presidente que tenemos ahora. !=o lo lograr, &llyson. 6enemos anticuerpos. Es cuanto logramos. Parece que estamos detectando su radiaci n especial. Podramos hacer una sustancia detectora en poco tiempo, pero ?de qu* servira ya@ !(gala, de todos modos. /on urgencia. Podemos distribuir alguna a otros re"ugios. Procurar* regresar en menos de diez minutos. <a sobrevuelo la =ueva /asa +lanca, doctor Iilbur.

!Suerte, doctor. < vuelva pronto. &#n es tiempo... /lar0 asinti con amarga sonrisa. /err la cone4i n. ,escendi sobre la =ueva /asa +lanca, rodeada militarmente. Se identi"ic desde el aire, amenazado por armas de"ensivas del recinto presidencial. E4plic los motivos de su llegada. =o dispararon. ,escendi , tras ser autorizado a ello. /uando sali del turbom vil militar, un grupo de soldados con atavo especial antirradiaci n, le rode , apuntndole con sus armas. !,*se preso, doctor &llyson !di'o un o"icial!. 1rden del coronel )oma4. !+ien. ?,e qu* me acusan@ !El se lo dir. Sganos. =o intente resistir. )a pena de muerte inmediata se ha hecho ya e"ectiva. 6odo el que pretende escapar, no colaborar o aprovecharse de la situaci n, es pasado por las armas sin 'uicio previo. !Entiendo !suspir /lar0!. 9amos all. Pero estamos perdiendo un tiempo precioso, o"icialC !?6iempo@ !ri despectivo el militar!. =o sirve ya de nada. Se nos termina para siempre, doctor. 9amos ya. Partieron hacia el edi"icio central de la =ueva /asa +lanca. En torno, todo aquello era un hervidero de tropas, polica, controles, redes antireas, aviones a propulsi n electr nica, sobrevolando la zona presidencial. /uando hubo llegado a presencia de )oma4, descubri a *ste dando rdenes rpidas, e4citadas, en la antecmara presidencial. )os soldados se retiraron a un gesto del coronel. Este de' de dar rdenes, cerr los micr "onos y mir "i'amente a /lar0. Se en'ug el sudor, sin decir nada. !?< bien, coronel@ !sonri /lar0!. ?9a a hacerme e'ecutar ahora por robo de un turbom vil militar y por molestarle en momentos decisivos@ !Podra hacerlo, doctor. Pero no lo har*. !Es muy generoso de su parte. ?,ebo darle las gracias@ !=o me las d* !susurr el coronel, sombro. )e mir "i'amente!. 9enga conmigo. Se encamin a la puerta presidencial. 8n cartelito indicaba> $=o molesten ba'o prete4to alguno%. Pese a ello, empu' la puerta. /lar0 &llyson se ech atrs instintivamente, dando dos pasos de retroceso. !=o, no !rechaz !. =o entrar* ahi, coronel. !9amos, no tenga temor. Entre conmigo !invit el coronel )oma4, cort*s, seco. !=o. El presidente... 8sted no lo creo, pero *l... es ahora nuestro peor enemigo. !El presidente no es nada ya, /lar0 !resopl el militar, "urioso!. Entre y lo ver. &some. Puede verlo desde aqu... &llyson inclin la cabeza. Air dentro, a la cmara presidencial. )anz una imprecaci n. -pido, penetr con el coronel en las estancias presidenciales. !Auerto... !susurr /lar0!. :gual que todos... !S. 9ea. Es lo que queda del presidente de la ms poderosa naci n del mundo. ,el hombre que puls el bot n de la aniquilaci n total... /lar0 &llyson clav sus o'os en el cadver descompuesto, nauseabundo, encogido sobre el sill n presidencial. S. Eso es todo lo que quedaba de *l... D D D !Auerto... !se volvi al coronel, muy plido!. /omo todos... !Eso es. /omo todos. Parece que usted tuvo raz n. Se posesion de *l. < lo de' luego, una vez iniciado el caos.

!8n momento !/lar0 irgui la cabeza, preocupado. Air al coronel con inquietud!. Para abandonar ese cuerpo... habr adoptado otra "orma... otra personalidad... !8sted debe saberlo me'or que yo !se encogi de hombros el militar!. =o s* lo que est sucediendo. Para evitar mayor pnico estoy ocultando al mundo lo sucedido. (e avisado al vicepresidente. Est en las =aciones 8nidas, con el secretario general. )legar de un momento a otro, a hacerse cargo del poder, con"orme a la /onstituci n. !Eso no me preocupa gran cosa, coronel )oma4. <a poco importa qui*n mande aqu. Faltan s lo treinta y dos minutos para el "inal... !/lar0. ?puede contarme lo que ocurre realmente@ &llyson lo hizo en el menor n#mero posible de palabras. 8tiliz medio minuto escaso para ello. Se e4pres casi telegr"icamente. Pero )oma4 pareci entender. Su gesto se turb . !,ios mo... !di'o entre dientes!. Es horrendo... !(orrendo, s. Es la palabra, coronel. &hora. cu*nteme. ?.u* sucedi e4actamente aqu@ !Se lo dir*. Es poco lo que s*... !se irgui . mirndole alucinado!. ,octor, seg#n su teora... ahora, ese $e4traGo% o $mutante%, puede ser... cualquiera. !E4acto. !:ncluso... 8S6E,. !:ncluso yo !asinti /lar0, apretando los labios. )e mir heladamente!. 1 usted, coronel. En todos los casos, al abandonar un cuerpo, toma el ms cercano al que desprecia... 8sted estaba cerca de *l cuando sucedi , ?no es cierto@ !=o estaba ante *l, si a eso se re"iere !rechaz )oma4, alarmado. !?.ui*n puede probar eso, coronel@ !=o, nadie. +everly )ane, su colega, estaba aba'o..., el mayor 6racy estaba aqu..., 'ustamente con el presidente. =o, no puedo probar que no estuviese 'unto al presidente en el momento de suceder... Eso ocurri sin duda despu*s de conceder la audiencia al mayor 6racy y condecorarle... !?Por qu* despu*s@ !+ien, porque 6racy abandon sonriente el despacho, con su condecoraci n, y me di'o que el presidente pareca de muy buen humor, pese a la s#bita situaci n de alarma general. < que conservaba en todo momento la serenidad. !?< luego@ !)uego, entr* yo a in"ormarle de lo que suceda. Pero tambi*n, debo con"esarlo, impresionado por lo que usted me re"iri por vis "ono... < le encontr* as... /lar0 &llyson arrug el ceGo. (izo una agria, seca pregunta repentina> !?, nde est ahora el mayor 6racy@ !=o s*... Se anul todo permiso o descanso, naturalmente. =o poda salir en via'e de bodas con la doctora )ane. Sin duda, "ue a verla, a conducirla a alg#n re"ugio at mico, antes..., antes del desastre. !Es preciso localizar a 6racy, coronel. !?Por qu*@ ?.u* est imaginando ahora@ !=o imagino nada. 8sted tal vez no sea el $e4traGo%. Pero 'urara que 6racy S: lo es. E< si eso es cierto, tambi*n +everly )ane peligra en estos momentosF )anz una imprecaci n el coronel. /onect el vis "ono. Pidi datos sobre el paradero del mayor 6racy. )uego, mientras aguardaba, impaciente, mir a /lar0 &llyson con viva sorpresa e inquietud.

!=o puedo creerlo... !musit !. ?Por qu* 6racy, doctor@ !Auy sencillo. )e minti . ,eba de estar presente al morir el presidente..., porque el Autante se P1SES:1=S de 6racy, al abandonar al ya in#til presidente. !=o es posible... E6racy pareca el de siempre, no haba nada anormal en *lF !=o, ni tampoco lo hubo en +ushman, en Hramer... Pronto, coronel, es preciso dar con su paradero, localizarle, tratar de aislarlo de alg#n modo... En ese momento, el vis "ono respondi a la pregunta del coronel. 8n o"icial de la Seguridad Ailitar, in"orm con sequedad> !&usente, seGor. El coronel 6racy se ausent O de via'e. !E9ia'eF EEstn anulados 61,1S los via'es, usted lo sabeF !/laro que lo s*, coronel. Pero este caso era distinto. El mayor 6racy llevaba una orden personal del preTsidente, "irmada por *l, con autorizaci n especial para su desplazamiento. < el de su prometida, claro. !?/ mo ha dicho@ !aull /lar0, lazndose hacia el vis "ono. !/alma, &llyson !habl , muy plido, el coronel!. Siga, por "avor. ?Por qu* su novia tambi*n@ !El documento presidencial as lo consignaba. Estaban autorizados ambos para la boda y el via'e a Florida, &ll, la radiactividad tardar ms en llegar. &caso un da o dos despu*s de la e4plosi n nuclear en /entr polis. 6ienen tiempo de ser "elices, ?no@ &unque sea tan breve su luna de miel. !EPronto, den caza :=AE,:&6& al mayor 6racy y a su prometidaF !rugi el coronel, descompuesto!. E=o hagan caso de autorizaci n presidencial algunaF E=o acepten e4cusa algunaF EEs una ordenF Si se resiste, Etiren a matarF !Pero, seGor... !E=i una palabra msF !cort la comunicaci n, "urioso. /lav los o'os en &llyson, que estaba muy plido. Sacudi la cabeza!. )o siento, doctor. =o pude sospechar que... !1lvdelo, coronel !/lar0 se lanz rpido hacia la salida. !EEhF !voce el militar!. ?&d nde va ahora@ ES lo hay media hora para ponerse a salvo de una vezF !&ntes tengo que encontrar a +everly )ane. <, a ser posible, a 6racy... o lo que *l sea en estos momentos, sin que +everly lo sospeche siquiera... ,esapareci , sin aGadir ms. El coronel, e4citado, se inclin sobre los controles de comunicaci n, para seguir emitiendo rdenes a las "uerzas armadas. CA"TUL -$ CUE&TA 'U(() *,+

<a queda poco tiempo. Auy poco. =o para m, claro. & m no me a"ectan cosas as, como e4plosiones nucleares y todo eso... Es para ellos el holocausto. Para este mundo d*bil y presuntuoso... Ella no sospecha nada. /onduce este vehculo tan alegremente, pensando que, pese a todo, hay esperanzas para el mundo, para ella... < una boda inmediata con su amante novio, y hasta un da o dos de luna de miel, antes de que la radiactividad se apodere del mundo entero. )uego, un re"ugio at mico, la espera de un tiempo... +everly )ane es su nombre. ,octora en Aedicina y enseGanza m*dica. &miga de ese tal /lar0 &llyson, que ya no es peligroso para m. ,entro de poco, nadie ser realmente peligroso para 800. 8nos habrn muerto, los ms. )a super"icie de este mundo ser un inmenso cementerio, un gran matadero... EPobres imb*ciles...F

1tros, los menos, condenados a vivir ba'o tierra, en re"ugios a toda prueba, aislados del e4terior, esperando durante aGos... =o, nadie se opondr a mi voluntad, na die va a tratar de combatirme, porque ni siquiera podrn hacerlo. Ese /lar0 &llyson, ser un muerto ms. 1 un re"ugiado sin "uerza alguna, sin medios para salir al e4terior... +ien, todo est as a mi gusto. & mi entero gusto. =o va a suceder nada que no tenga yo previsto. &hora pienso que ya no necesito mi envoltura del mayor 6racy... Esa chica... Ella me servir. ,espu*s de todo, somos unise4o. =o e4isten di"erencias en mi especie entre macho y hembra. Procreamos espontneamente. =uestros vulos producen otros seres como yo. Pero a#n no tengo deseos de dispersar vulos mos por ah. As tarde. /uando todo haya concluido... El da que salgan a la super"icie los re"ugiados, este mundo ser de mis seme'antes. =adie sobrevivir. E.u* gran 'uego, qu* inmensa diversi n la ma con estos pobres seres inde"ensos...F +ien. Ae acercar* a la chica. &bandonar* a su novio, el mayor 6racy... Ser divertido verla su"rir, verla horrorizada, cuando yo abandone el cuerpo de su prometido... Bozar* con ello, desde luego... ,espu*s..., despu*s penetrar* en ella, la har* mi envoltura "sica. S, es muy amiga de /lar0 &llyson... :ncluso..., incluso parece ser algo especial por *l. )o leo en su mente... /onocer* a "ondo todos esos secretos cuando est* poseda por m... Es posible que utilice esa envoltura para volver, para engaGar a &llyson... ESer maravilloso poder introducirme en el ser "sico de &llysonF Ai peor enemigo..., inde"enso torpe ante m. )uego, *l ser* yo mismo. E1h, qu* deleite, qu* goce supremo, pensar todas esas cosas, poderlas hacer, burlarme de ellos, destrozarlos uno por uno o en masa...F Ae acerco a ella. & esa chica, +everly )ane. Ella quiso conducir la nave hasta Florida. Ella no sospecha. =o puede imaginar... &hora lo sabr. Ae divertir* con su asombro, con su terror. )uego... de'ar* de ser el mayor 6racy. < pasar* a ser... la doctora +everly )ane. <a no abandonar* esa personalidad, hasta convertirme en... E/lar0 &llyson, el bi logoF <o, 800, soy el ms "uerte. El ms poderoso de todos. 800, el grande. El amo de este planeta. < de muchos planetas... <o, 800, me apro4imo a la muchacha. +everly )ane ni se mueve. =o vuelve la cabeza. =o, eso no me gusta. ,eber volverse, mirarme, verme... !+everly !digo suave, dulcemente, con la voz amorosa de Stephen 6racy. !?Si@ !murmura ella, sin volverse todava. !+everly, querida. ,e'a los mandos. Sit#a el piloto automtico. .uiero decirte algo importante. !?.u*, querido@ !indaga ella, obedeciendo. Se vuelve hacia m. Ae contempla, e4pectante. Sonre, pese a lo trgico de las circunstancias por las que pasa ella, como miembro integrante de la sociedad humana y de su mundo hacia el desastre. !+everly, vas a saber algo !digo, pausado, sonriente, gozando de antemano con el placer incomparable de lo que va a sentir ella ante mi!. &lgo que es pre ciso que conozcas en estos momentos... !+ien, Stephen. 6e escucho... 9oy a actuar. 9oy a abandonar mi envoltura "sica, y voy a mostrarme ante ella tal como soy. )uegoC luego, +everly )ane ser* yo. !Arame bien, +everly !insisto, sonriendo con mayor amplitud!. Arame...

CA"TUL

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+everly le mir . :ba a comenzar la trasmutaci n, y ella no lo saba. 8n segundo ms tarde, el horror congelara su e4presi n de pnico, de incredulidad, de asombro sin lmites. ,espu*s, el $mutante% se apoderara de ella. ,e"initivamente. Para abandonarla s lo cuando ella estuviera muerta y despidiera un horrible hedor a putre"acci n. En ese preciso instante, cambi la decoraci n. +everly, sorprendida, mir atrs, a espaldas de su compaGero de via'e, el que ella crea su enamorado Stephen 6racy. !EAiraF !e4clam !. EEs /lar0F 6racy lanz un gruGido sordo. Se volvi , irritado. ,escubri la pequeGa nave que, vertiginosamente, se situaba 'unto a la de ellos. & trav*s de su carrocera de plstico transparente, como una burbu'a, se descubra a /lar0 &llyson en los mandos. Sus o'os helados se "i'aron en la nave de la pare'a. (aba algo en la mirada de &l:yson que revel a 6racy lo que suceda en su mente. !E)o sabeF !mascull !. EEl lo sabe...F !?.u* es lo que sabe@ !dud ella, preguntando!. =o esperaba que viniera tras de nosotros. Es arriesgado. ,ebe ocultarse en un re"ugio nuclear lo antes posible... 6racy contempl con ira al que llegaba. )a nave liviana de /lar0 se adosaba a la de ellos, adhiri*ndose por medio de un sistema de ventosas magn*ticas. &hora ya poda pasar de nave a nave. < era lo que iba a hacer. Sin retirar su mirada de 6racy... !)o siento por ti, /lar0 &llyson !mascull 6racy!. 9as a presenciar por ti mismo lo que tanto temes. (as venido a rescatar a tu amiguita +everly )ane de todo peligro. ?no es cierto@ Pues bien... E(as "irmado de todos modos su sentencia de muerte..., y tambi*n la tuyaF !Stephen, ?qu* ests hablando@ =o entiendo nada... !murmur +everly sorprendida. /lar0 &llyson haba cruzado el umbral de la nave via'era. 6racy "ue hacia *l. &mbos hombres se miraban como enemigos mortales. +everly no lograba entender. :ntent avanzar interponerse entre ellos. !E=o, no lo hagasF !grit /lar0!. E=o te muevas de ah, +everlyF E6oma esto tan s loF < rpido, /lar0 le lanz algo a las manos. Ella lo contempl , sorprendida. Era una especie de cpsula de vidrio. con un liquido espeso dentro, que emita burbu'as. !/lar0, Stephen... ?qu* pretend*is@ =o ir*is a pelearas ahora. Sera ridculo... ! comenz ella. !E:ngiere eso E= SEB8:,&. < no hagas preguntas ni te muevas, +everlyF !aull /lar0!. ?Ae oyes@ E6 mate eso ahora mismoF 6racy emiti un rugido, se revolvi , "urioso. Encar se con +everly, que le mir asustada, sin entender lo que suceda. &hora, 6racy se dirigi rpido hacia ella. /lar0 la apremi > !EPronto, +everlyF E6-&B& la cpsulaF EEs tu propia vida...F Ella no esper ms. 6racy adelant su brazo, su mano estuvo a punto de golpear la suya y arrancarle la cpsula. )a trag +everly. Sinti cru'ir el vidrio o plstico en sus dientes. El lquido "ue absorbido. Sinti un "resco raro, una embriagadora sensaci n en todo su ser. 6racy retrocedi , lvido. !E&nticuerposl !'ade .

!S. &nticuerpos !a"irm /lar0, con voz helada!. ?Sorprendido..., Autante@ Se miraron ambos. +everly no entenda a#n. !6ambi*n t# ... E6ambi*n t# posees anticuerpos...F !mascull 6racy. !E4acto. (as perdido, ?eh, Autante@ =o puedes atacarnos. =o puedes abandonar tu actual envoltura... !E9eremosF !aull 6racy!. E8n vulgar humanoide no puede derrotar a 800F < se lanz , inesperadamente, por la abertura de la nave, al vaco. /ay , dando volteretas en el aire. +everly, horrorizada, chill , ocultando su rostro. /orri a ella /lar0, la rode con su brazo. !Serenidad, +everly. =o es 6racy quien cae de la nave ahora... ,e' de serlo hace unos minutos... /uando el $e4traGo% se posesion de *l, como antes lo hiciera de Henton, del doctor +ushman, de HramerC e, incluso, del presidente de Estados 8nidos... !/lar0... !le mir , angustiada!. ?.uieres decir..., quieres decir que... 6racy... no es ya 6racy@ !inquiri ella, aterrada. !Eso quise decirte, s. El $e4traGo%, la cosa llegada de otros espacios, tiene esas "acultades... !E=o puedo creerloF !corri a los ventanales de la nave, mir aba'o!. EStephen, Stephen, va a estrellarse...F /lar0 mir , 'unto a ellas. &mbos, horrorizados, pudieron ver una misma cosa. El $mutante%, en su vertiginosa cada hacia tierra, se haba cruzado con un ave. S#bitamente, el cuerpo de 6racy pareci reventar en el aire, como un globo deshinchado. +rot de su piel una especie de vapor oscuro, que se condens , "ormando una especie de masa "lotante. Penetr en el ave, que emiti un chirrido agudo. El cuerpo de 6racy, convertido ahora en un retorcido bulto apestoso, sigui su descenso hacia el suelo. El ave, ma'estuosamente, remont el vuelo. <a no era ni siquiera un ave, sino un ser e4traGo, con la "orma y mentalidad de una simple criatura voladora. )a mutaci n, realizada ante los o'os de +everly, tuvo la virtud de llenar de horror a *sta. Se a"err a /lar0, rompiendo en un sollozo. !/ielos, tenas raz n... !gimi !. ?< ahora, /lar0...@ !Siento que Stephen terminase as. =o es la primera vctima, ni ser la #ltima, desgraciadamente. 9amos, hay que volver urgentemente. ,isponemos s lo de veinte minutos escasos para llegar al re"ugio nuclear de :nvestigaci n... !/lar0, ?t#... t# lo sabas@ !&cabamos de averiguarlo. (ay pocas dosis de anticuerpos en el laboratorio. S lo obtuvieron dos muestras iniciales. 6# ingeriste una. <o, la otra. &hora somos inmunes ambos al poder de ese ser, que di'o llamarse 800... =o puede poseernos, aunque lo desee. Somos materia que le repele, a partir de este momento, y por un perodo razonable. Estn elaborando ms anticuerpos. )as tropas los distribuirn en re"ugios nucleares... !/lar0, ?no e4iste esperanza...@ !=o, ninguna. =o e4iste "uerza humana capaz de detener el holocausto ya. =i en /entr polis, ni en Aosc#O ni en Pe0n... S lo hay una esperanza, una posibilidad para nosotros, +everly> salvamos en los re"ugios, esperar a que la contaminaci n de muerte barra la 6ierra y se ale'e de"initivamente... !?/rees que sobreviviremos@ !?Por qu* no@ (ay que tener "e, +everly.

!Fe... )a tena en Stephen. < ya ves mi destino... !Stephen ya no e4ista. Solamente una caricatura lamentable de *l. Su envoltura, ocupada por una "uerza mal*vola y siniestra, cada del cielo... !?Sobrevivir ese $e4traGo% a la hecatombe nuclear@ !se pregunt la doctora. !Aucho me temo que s. !/ielos. Entonces..., ?qu* ocurrir despu*s@ !=o lo s*. =i me preocupa demasiado. En estos momentos, s lo pienso en lo que va a ocurrir... ahora. -ode con mayor "uerza a +everly. Ella se de' cubrir por aquellos brazos viriles, de un amigo de siempre, que no le "allaba en el momento supremo del en"rentamiento a su trgico destino. &s, unidos en un abrazo, se movieron hacia los controles de a bordo. /lar0 dio rumbo a la nave. < la m4ima velocidad posible. Sus turbinas de "ormidable poder, lanzaron como una catapulta a la pequeGa nave, por el cielo norteamericano, de regreso a /entr polis. &ll atrs, en el azul de un cielo que pronto sera b veda de un cementerio sin "in, volaba un ave que s lo posea de tal su envoltura. Era el nuevo cuerpo elegido por 800. )a nueva apariencia del visitante e4traterrestre. 8n camino, despu*s de todo, para sobrevivir y seguir adelante en su demonaco complot contra la especie humana y contra todo un planeta. D D D Faltaban seis minutos para la (ora /ero, cuando alcanzaron el /entro de :nvestigaci n. /lar0 &llyson y +everly )ane "ueron los #ltimos en penetrar en el recinto. Se despidieron de una #ltima nave militar, que parta con anticuerpos y detectores de emergencia para acusar las radiaciones del mutante. Se perdieron en las nubes, vertiginosamente. S lo tres minutos les bastara para arribar a /entr polis y dispondran solamente de otros tres para ponerse a salvo... si haba plazas a#n en los re"ugios at micos de la inmensa urbe o de sus cercanas. Pero los soldados traba'aban estoicamente, sin pensar en s mismos siquiera. S lo en el bien com#n, en la sociedad a de"ender contra el horror at mico... y tambi*n contra el horror llegado de otros espacios. Se cerraron las puertas herm*ticas del re"ugio nuclear, tras haber entrado /lar0 y +everly. )uego, las compuertas de acceso a la salida. Finalmente, los dos muros metlicos de vaciado especial, a prueba de radiaciones y desintegraci n, para terminar deslizndose el gran bloque grantico, de hormig n especial, con materia plstica antinuclear, para servir de a'uste "inal el gran cepo subterrneo, que era el re"ugio contra las bombas at micas. !(a terminado todo !suspir el doctor Iilburn!. .ue ,ios nos ayude. < mir a la pared. En ella, un relo' especialmente adaptado a la ro'a luz parpadeante del alerta mundial, marcaba los minutos en la cuenta atrs "inal> dos minutos y diez segundos para la (ora /ero. /onectaron un inter"ono. )a voz monocorde, desde el control de comunicaciones de /entr polis, "ue avisando, pausada, intermitente, implacable> !,os minutos nuevos segundos... ocho... siete... seis... cinco... cuatro... Se miraron todos los presentes en un tenso silencio. Iilburn advirti >

!)o peor vendr ahora. 6emo la sacudida inicial... !S, es un mal momento !admiti /lar0, tenso, rodeando con su brazo a +everly !. 9eremos si soportar el re"ugio, si la tierra no cede... !Si pasamos eso, habremos pasado todo !musit +everly muy pegada a /lar0. :nstintivamente, le abraz !. 1h /lar0, he estado ciega todo este tiempo... 8n minuto cincuenta y dos segundos... cincuenta y uno..., cincuenta..., cuarenta y nueve... !prosegua, ine4orable, el martilleo de la voz en su cuenta atrs. !?/iega@ !/lar0 la mir pensativo!. ?.u* quieres decir, querida@ !Pens* que Stephen y yo... !sacudi la cabeza!. =o, /lar0. &hora veo claro... !?.u* ves claro@ !6#, y yo. &migos, camaradas. < algo ms..., ?sabes, /lar0@ /uando iba a casarme, cuando pensaba que iba en compaGa de Stephen y no de..., de $eso% que tenemos entre nosotros..., me di'e que no me senta "eliz. .ue te echara mucho de menos. Entonces descubrC !?.u* descubriste@ !sonri /lar0. !.ue te amaba... !/riatura... !suspir /lar0, oprimi*ndola contra s!. <o supe, cuando me enter* de que ibas con ese $mutante%... , que sera capaz de todo por ti. < entend entonces tambi*n... !E/lar0...F !+everly, mi vida... Se besaron. )a cuenta prosegua> !8n minuto doce segundos..., once..., diez..., nueve /uando separaron sus labios, miraron el relo'. Solamente quedaban ya cuarenta y cinco segundos para la destrucci n total. Solamente cuarenta y cinco segundos... D D D )uego, "ueron s lo diez segundos. < nueve, ocho, siete, seis, cinco, cuatro, tres, dos..., uno... < /E-1. /ero... )a cuenta acab . 6embl todo. 9ibr el suelo. Se estremeci el re"ugio metlico... /lar0 &llyson y los dems supieron que haba sucedido. !El "in del mundo !susurr /lar0!. Sucedi , despu*s de todo... CA"TUL -$$$ CUE&TA 'U(() *,$+

(ermoso... EEs hermoso como 'ams lo "ue cosa algunaF /entr polis... E)a orgullosa, altiva, enorme ciudad de los humanos...F Ae he vengado. Ae he vengado de mi pequeGo "racaso con esa mu'er, +everly )ane. < con el maldito y odiado doctor &llyson... S. Ae he vengado de todos. E.u* hermosa venganzaF E&h, qu* gran placer...F Estoy sobrevolando /entr polis, dentro de mi cuerpo de ave. =o siento radiaciones de ning#n g*nero. =ada de nada... =o me a"ecta la energa nuclear. )o saba.

/adveres... Ailes, millones de cadveres... AuGones horribles. Aetal, plsticos, vidrio... 6odo eso es la gran urbe. =o queda nada. =&,&. /reo que han sido diez o veinte superbombas at micas... ,eben ser millones los muertos. S lo aqu. < Aosc#, y Pe0n, y )ondres, y tantas otras ciudades hermosas de este cochino planeta despreciable... E6odo aniquilado P1- A:F E)os he destrozado, he probado que yo, 800, soy el ms "uerte, el ms grandeF .ue esto es un simple 'uego de niGos. 8na diversi n sin precedentes... Ae siento "eliz. Auy "eliz. Ai goce es per"ecto. /reo que ir* a recorrerlo todo. S. :r* a Aosc#, a Pe0n, a todos los sitios destruidos... )uego, es posible que me pueda meter en re"ugios at micos, posesionarme de seres humanos, asustarles, matarles luego y divertirme con ellos, con su terror, con su modo de convertirse en basura humana... E.u* gran 'uego, qu* hermoso 'uego el mo...F El placer de destruir, de ver todo aniquilado, todo acabado... )a magn"ica hecatombe at mica. Bobiernos destrozados, gentes aplastadas, ciudades y pases hechos pedazos... E)a gran obra de 800F E800, el BrandeF EEl /oloso del 8niversoF <o... Si, es hermoso. 6odo esto es hermoso. ,is"ruto mucho y yo..., yo... Eh, ?qu* es ES1@ ?.u* est sucediendo ahora@ ?<... y esa luz@ ?,e d nde viene@ =o... Es una luz de mil colores. /on un n#cleo central blanco, deslumbrador... E=o, noF Eso no... E=o P8E,E ser cierto que ellos..., los mos...F 1h, no. =o pueden encontrarme. Ae "ui de mi casa, de mi mundo... E=o podran 'ams dar conmigo aquF Pero si... Son ellos. ,ebo huir. E(uir de nuevo, a cualquier parte...F CA"TUL -$,

!=o. 800. =o puedes huir. )a voz retumb en las alturas. =o eran sonidos inteligibles para nadie. S lo para 800 poda ser aquello comtiles, con palabras, e4presiones, signi"icado... !ES, quiero huirF E.uiero divertirme...F E,ivertirme mucho, 'ugar...F !llorique la mente poderosa de 800. !Est#pida criatura insensible, cruel y perversa... !Son aquella vibraci n en su cerebro. En todo *l, que todo era cerebro, con apariencia de roca viva, con aspecto de lava hirviente cuando se iba a convertir en atacante de algo o de alguien. Escapaste de tu mundo para hacer daGo. =unca te hubi*ramos hallado, de no mediar este holocausto terrible, esta matanza sin "reno. )a e4plosi n nuclear nos atra'o a este planeta. 6enas que ser t#, 800... !=o, no quiero volver... !9olvers. Eres un ser en"ermo. 8n niGo monstruosamente mal criado, un engendro de nuestra, per"ecta y superior sociedad. (as venido a daGar a los dems. =o podemos reparar el mal que causaste, pero s llevarte con nosotros, castigar tu culpa terrible... 6u conoces el castigo... !E=o, noF !solloz la mente viviente de 800, encogi*ndose ante el podero grandioso de aquella luz que envolva a la nave de sus gentes, de sus seme'antes del remoto con"n galctico de donde llegara!. =o quiero ser destruido... !,estruye y sers destruido. Pero a nuestro modo.

+ien lo sabes. =o gozars ms. 6u lenta agona de siglos estar llena de dolor y su"rimiento por todo el mal causado. &ntes de irnos, haremos lo #nico posible por este desgraciado pueblo que t# aniquilaste casi totalmente... )impiar lo ms posible de radiaciones nocivas la atm s"era... y esperar que ellos nos perdonen alguna vez..., aunque no sepan lo que sucedi . &unque crean que t#, 800, eres el smbolo y prototipo de una raza cruel..., cuando en realidad s lo eres un niGo, una criatura de nuestra especie, malcriado y perverso..., que quiso 'ugar alegremente con los mundos y sus habitantes... E9amos, 800, de vuelta a tu mundo, a tu castigo casi eternoF !=o, no... !'ade la mente de 800. Pero saba que era in#til. Fue succionado, arrancado de su #ltimo cuerpo vivo. El ave, putre"acta, cay sobre los montones de cadveres del caos at mico... &rriba, la luz se ale' . Se e4tingui , de regreso a las estrellas remotas. < con ellas, para siempre, se "ue 800... F$&AL !?.u* sucedi , realmente, /lar0@ !=unca lo sabremos, +everly... !mir al cielo, la rode con su brazo!. &caso 800 acab "ulminado por el mal que desencaden ... 1 se cans de esperar y volvi a su punto de origen. 1 algo superior a todos nosotros le castig . =unca habr respuesta para eso, querida... Airaron en torno suyo. & las calles silentes, a los campos yertos. Poco a poco, gente medrosa, oculta durante dos largos aGos en el re"ugio nuclear, iba poblndolo todo. 9olvan a la super"icie. & iniciar una nueva vida. & rehacer lo destruido. & empezar de nuevo. 9olvan, y el aire era puro, limpio, respirable. Sin contaminaci n radiactiva. Sin peligro alguno para ellos... !)o que cuenta es que vivimos. .ue procuraremos hacer olvidar esto a nuestros hi'os. < que les enseGaremos s lo a amar, a vivir en paz... !Si, +everly. S lo eso. 6e lo prometo... y que ,ios nos perdone a todos. :ncluso a 800, si ello es posible. .uiz no saba sino hacer mal. Sabemos tan poco de la vida, ms all de nuestros mundos conocidos... !=o quiero saber ms, /lar0 !se estremeci ella!. S lo quiero pensar en ti, en nuestro mundo, en nuestro "uturo... !Ser su"iciente, cariGo. Ser su"iciente para nosotros... < se abrazaron con ms "uerza. /on ms patetismo que nunca. Fiando en sus "uerzas. < en su destino sobre un mundo que se resista a morir del todo... F$&