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EL VIAJERO DEL TIEMPO BURTON HARE CAPITULO PRIMERO El resplandor azulado de la noche, penetrando a travs del gran ventanal,

llegaba hasta el lecho bandolo con la luz clida y silenciosa que se desparramaba sobre sus cuerpos desnudos y en reposo. El aire caliente, el viejo Santa Ana que haba soplado durante siglos de vez en cu ando, enervando las pasiones, convirtiendo los sueos en pesadillas, les acariciab a turbando su sueo con el calor procedente del desierto. Jeannie despert, inquieta, y volvindose mir primero hacia la ventana. Pudo ver los millares de estrellas refulgentes en el lejano firmamento. Diamantes nocturnos e n el milagro del universo. Adormecida, pens que estaban mirndola. Quiz les gustara verla desnuda, con la gloria de su juventud pujante y viva y llena de amor, y ex citada por el viejo Santa Ana que rumoreaba en torno a la casa y se colaba por l a ventana pegndose a su piel, recorrindola como un arpegio de dedos calientes y ex pertos. Lade la cabeza y se qued mirando a Ray, dormido a su lado. La sensacin de ternura s e agudiz, y se agudiz el deseo. Y tambin la angustia. Nunca lo senta tan suyo como en esos instantes en que, profundamente dormido, yaca junto a ella tan indefenso como un nio. Ni siquiera cuando hacan el amor y la pos ea, o ella le posea a l, porque a veces pensaba que eso era un problema muy complic ado, senta que ese hombre fuera suyo, total y absolutamente suyo. Slo as, dormido, quieto, en reposo, poda mirarlo y sentir que se era su hombre, esa otra parte de e lla misma que cuando desapareca significaba la angustia, y un desgarrn profundo y la incertidumbre y la posibilidad de que jams regresase y la dejara sola en la et erna angustia del vaco. Tendi la mano y desliz los dedos por el rostro dormido, como un ciego que tratase de reconocer a una persona mediante el tacto. Slo que en su caso no era eso. Slo q uera tocarlo, sentirlo slido y vivo junto a ella. El murmur: No duermes? No. Te he despertado? T qu crees? Parpade, sooliento. Dijo: Sigue soplando ese condenado viento... Es bueno, Ray. El Santa Ana? S. Qu tiene de bueno? Es un viento vivo. Raymond Savage se incorpor sobre un codo y trat de ver la expresin del rostro dorad o de la muchacha, en la azulada oscuridad del dormitorio. No comprendo lo que quieres decir. Es un viento caliente del desierto, eso es tod o. Pero ha soplado durante siglos y siglos. Entiendes? El viejo Santa Ana ya calent la s caras de los pieles rojas hace cientos y cientos de aos, antes de que fueran ex terminados. Es el mismo viento que empuj a los pioneros, que hizo pelearse a homb res y mujeres cuando todo este territorio era un erial... Y antes que todo esto haba soplado sobre millones de bfalos, cuando el hombre ni siquiera haba aparecido en esta tierra que despus llamaron California. Savage la contempl con el ceo fruncido. A veces las piruetas mentales de la muchac ha le desconcertaban. As es que no replic. Encendi un cigarrillo y acab sentndose en la cama. Ella se removi buscando una postura ms cmoda. Se tendi a travs del lecho y recost la c abeza en las piernas de l. Al cabo de un corto tiempo, Ray murmur: Me gustara saber qu te ha inspirado todos esos pensamientos extraos. Todo eso sucedi hace cientos de aos. Es algo que ya apenas si lo ensean en las escuelas.

En las escuelas no ensean lo que deberan refunfu Jeannie. El sonri. Eres retrgrada. Slo se preocupan de la tcnica pura. Fabrican cerebros a costa de destruir corazones . El la observ, preocupado. Qu te ocurre esta noche? No s... Quieres que hagamos el amor otra vez? S, pero eso no tiene nada que ver con lo que digo. Entonces, qu es? Hubo un prolongado silencio. En alguna parte una ventana chirri. Fuera, lejos, ladr un perro y el viento llev su voz hasta el infinito. Jeannie dijo: S que vas a hacerlo otra vez. El suspir. Entiendo. Cmo te enteraste? Lo mencionaron en el telerecorder. Debes estar loco... Nena, te preocupas por nada. Estas pruebas no son ms peligrosas que cualquier viaj e espacial de nuestros astronautas. Mi propio hermano corre muchos ms riesgos tri pulando esos artefactos que tardan anos y aos en regresar... cuando regresan. Tu hermano est tan loco como t. Pero l no me preocupa. Y yo si. El tripula una nave, una mquina gigantesca y compleja que en cierto modo le proteg e. Pero t, qu es lo que haces? Olvdalo, cario. Es un proceso verificado hasta el lmite, no ofrece riesgos. T viajas con tu propio cuerpo! El sacudi la cabeza. Hubiera querido encontrar palabras con que tranquilizarla, p ero saba por experiencia que eso era imposible. Cada vez resultaba imposible hacrselo comprender. No obstante, an trat de argumentar: Escucha, no es ms peligroso que el trabajo que hacan los antiguos pilotos de prueba s, en los comienzos de la aviacin... Y cuntos se mataron entonces? Maldita sea, Ray, no me tomes por tonta! Cuntos de vosot ros han muerto, te atreves a decirlo? El carraspe. Aplast el cigarrillo en el cenicero y ladendose la oblig a incorporarse hasta quedar sentada junto a l. Deja de preocuparte, no me suceder nada y estar otra vez aqu antes de que tu querido Santa Ana haya dejado de soplar. Quiz s, pero yo estar aqu todo el tiempo, esperando, temiendo que no vuelvas..., temi endo que ests muerto. Como comprenders hay una gran diferencia, Ray. Ya veo... La tom en brazos y sinti su boca templando contra sus propios labios. Acaricindola con la misma suavidad que el viento trat de que olvidara los temores. La bes en el cuello, notando el palpitar de la vena grande en la boca. Ella jade e ntre dientes, estremecida de gozo y entonces ador las cumbres de sus senos erguid os con besos que eran leves chispas de fuego. Jeannie relaj el cuerpo y reaccion a cada beso, a cada caricia, con la creciente m area de deseo que la inundaba. Quieres? murmur Savage. S... Ahora... Abrazndola dulcemente, la posey una vez ms esa noche, hasta el prolongado xtasis que era como morir interminablemente, y revivir despus y volver a morir para termina r fundindose uno en el otro como si fueran un solo cuerpo rebosante de amor y de deseo. Mucho ms tarde ella susurr: Es bueno amarse, Ray... S lo es. A veces pienso que es la ms sublime expresin de la vida.

No te discutir eso. Si algn da no regresaras... Olvida esas tonteras. Yo siempre vuelvo. Soy un tipo muy duro dijo, rindose. No, no lo eres. Eres tierno, y sentimental, y comprensivo. Y por eso te amo. El no replic, quiz pensando que ella desconoca su otra faceta. Y era mejor que sigu iera ignorndola. De modo que encendi un cigarrillo y recostando la cabeza en la almohada murmur: Tuve mucha suerte cuando te conoc. Y yo cuando te conoc a ti... Adonde es esta vez? El brusco cambio de tema le hizo dar un respingo. Qu? Ya me oste. Savage solt un gruido. No lo s, se trata slo de otra faceta del experimento. Y t sers el conejillo de Indias de turno. Qu conejillo ni qu...! Perdona, no quise gritar. No podramos hablar de otra cosa, o do rmir lo que resta de noche? Est bien. Jeannie... Ella le bes larga y profundamente. Despus, apartndose, se estir en la cama y susurr: Anda, duerme... Poco despus, la acompasada respiracin de la muchacha le indic que ella se haba dormi do realmente. Savage permaneci quieto, completamente desvelado. En realidad notaba los nervios tensos como cables y eso era algo que no le haba sucedido nunca antes en vsperas d e una prueba. Lo atribuy a la influencia del endiablado viento del desierto. Por supuesto que haba riesgos en aquellos experimentos, pero no tantos como ella pareca creer. Y, en realidad, dnde no los haba? El mundo se haba convertido en un riesgo continuo y l mejor que nadie saba eso. Lade la cabeza para contemplar la espesa cabellera de Jeannie desparramada sobre la almohada. l sedoso cabello era tan negro como la noche, e incluso pens que entr e sus suaves ondulaciones chispeaban las mismas estrellas que adornaban la inmen sidad del firmamento, all fuera, en el rectngulo de la ventana. Al fin, l tambin se qued dormido y no volvi a la vida hasta que el sol inund la cama, despertndole. Descubri que estaba solo en el lecho, que el viento segua soplando y agitando las ligeras cortinas y que Jeannie haba preparado el desayuno, por cuanto el aroma de l caf recin hecho impregnaba la atmsfera: Salt de la cama y entr bajo la ducha automtica. Los chorros alternos de agua fra y c aliente le despejaron, tonificndole. Le lleg la voz de la muchacha, pero no entend i lo que deca. Se visti slo con los pantalones y luego encontr a Jeannie en la terraza cubierta, c on gotas de agua deslizndose por su piel como pequeos diamantes. Las gotas de agua ,eran todo lo que llevaba encima. Se qued mirndola extasiado. Siempre se sorprenda de su increble belleza, como si cad a vez que la vea desnuda fuera realmente la primera vez. Eres un espectculo tonificante dijo sonriendo . Te has baado? Estuve nadando un buen rato. El agua est deliciosa. Prefiero el desayuno. Tengo que ducharme. Bueno. Mientras ella desapareca en la casa, Ray entr en la cocina. El caf humeaba todava y bebi dos tazas como un sediento. Despus prepar la mesa mientras la cocina automtica de rayos infrarrojos se ocupaba de todo lo dems. Cuando la muchacha reapareci, el desayuno estaba esperndola. Comieron en silencio, apenas sin cambiar una palabra de vez en cuando. Luego, l gru: Bueno, sultalo.

Qu? Lo que sea que te ata la lengua. Ya sabes lo que es.:. El cabece. Durar poco dijo . No tienes que preocuparte. Pero me preocupo. Adems, para qu demonios sirve todo eso? Saltos en el tiempo... Qu co nsigues? El se encogi de hombros. Si no otra cosa, un salario como muy pocos ganan hoy da. Una pequea fortuna que me permite vivir como me gusta. Y si eso no fuera suficiente, consigo romper la mon otona, vivir de otra manera que no sea estpida rutina embrutecedora que convierte a los hombres en robots, en piezas de una maquinaria sin alma. Mira a tu alreded or, Jeannie. Cmo viven los Stoneman? Y los Farman, y todos tus, vecinos; Es sa la cl ase de vida que te gustara? Tergiversas las cosas. Haces trampa y lo sabes. Bueno, slo un poco ri l, levantndose. Se miraron largamente. Sin una palabra, Ray Savage entr en la casa para vestirse. Jeannie se qued an en la terraza, al aire libre, sintiendo el viento en el cuerpo y la angustia en el corazn. Cuando l volvi a reunirse con ella estaba vestido para salir. Bien, hasta pronto... Jeannie levant la mirada. Haba lgrimas en sus ojos. Por favor, querido, ten cuidado. Su voz se ahog en un sollozo. Savage solt un juramento entre dientes. Inclinndose, la bes en la boca, dio media v uelta y se fue. Unos minutos ms tarde, ella oy el zumbido del overjet alejndose y entonces ya no hi zo ningn esfuerzo para disimular la angustia y el llanto. El pequeo y aerodinmico vehculo dej de orse. Todo fue silencioso en la casa y el jardn . El viejo Santa Ana sigui soplando y alborotndole los cabellos y los sentidos. El se haba ido. CAPITULO II Sentado en el asiento anatmico, relajado, Bert Savage dio un vistazo a los intrin cados controles del inmenso tablero de mandos de la nave. Todo funcionaba a la perfeccin. Como le sucediera en mltiples ocasiones pens que l e staba de ms all. Era una pieza ms de aquella mquina que se desplazaba por el espacio a veinte mil millas por segundo, segura y eficazmente controlada por las inteli gentes computadoras. Mir el reloj. Pronto sera hora de comer. Deseaba llegar a la Tierra de una maldita vez para comer como las personas decentes, en lugar de esos preparados y compri midos que saban a infiernos. Un pequeo bulbo rojo parpade delante de l. Dio un manotazo a una diminuta clavija y gru: Aqu Savage. Qu pasa, Ned? Ah est lo malo replic una voz metlica . No pasa nada. Nunca pasa nada. Tienes hambre? Ni si ni no. Lo mismo digo. Justamente estaba pensando en un asado de ternera picante, con pim ientos y... Cierra el pico! Controla la presin de los retro y luego renete conmigo en la cmara. T ommy puede quedarse al mando entretanto. Est bien. La voz se extingui. Bert Savage ajust unos controles y, levantndose, se dirigi a la cmara inferior. Era un hombre delgado, fibroso y fuerte, el ms joven de los comandantes de vuelo de la Flota Exterior. Ahora empezaba a dudar de que eso fuera realmente tan mara villoso y emocionante como creyera durante los interminables y tediosos cursos d e preparacin. La cmara era un lugar espacioso, decorado en tonos suaves y relajantes. Haba juego

s, estanteras con libros, y una mesa en un rincn donde se sentaban a comer, aunque maldito si se necesitaba mesa alguna para los simulacros de banquetes con que s e alimentaban. Minutos ms tarde, Ned Grant se le uni. Grant era casi tan alto como l, pero ms rolli zo. Tena la piel de la cara sonrosada y suave como la de un nio, y sus ojos oscuro s parecan eternamente asombrados. Sin embargo, era uno de los mejores ingenieros de vuelo con que Savage haba trope zado en su carrera. Ambos se sentaron frente a frente. Ned gru: Qu men tenemos esta vez? Verduras y carne. Cre que era carne y verduras. Me gusta tu habilidad para variar el men. Savage sonri. Puedes aadirle un poco de salsa slida a la carne... Puaff! No quiero ese veneno. Entonces habrs de esperar otros seis meses para comer a la carta en un buen restau rante eh nuestra vieja Tierra. S, eso me temo. Seis meses! Puso los ojos en blanco ante la perspectiva. Tena motivos para esa nostalgia por cuanto llevaban en el espacio exterior ms de t res aos. Savage le conoca bien y dijo: Crees que ella te habr esperado? Oh, sin duda. Las ltimas noticias que tuve fueron que segua cobrando mi sueldo todo s los meses. Eso habr hecho que me sea fiel. Y si no... al diablo! Hay mujeres a p aladas all abajo. Savage se ech a rer mientras abra los pequeos recipientes de comida condensada. Entonces, sobre sus cabezas, son un agudo pitido de alarma. Dieron un brinco en el instante en que una voz metlica y ronca anunciaba: Atencin, comandante! Objeto desconocido en la pantalla lser. Los dos salieron de la cmara como si les persiguieran. El puesto de control estaba iluminado por una claridad tamizada y suave. El homb re sentado ante el endiabladamente complicado tablero de mandos dijo cuando entr aron: An est lejos, pero debe ser enorme para que el visor lo haya detectado. Est quieto? Qu quieto ni qu...! Se mueve mucho ms veloz que nosotros refunfu Tommy Barron, el exp o navegante. Entonces ser un meteorito o algo as. Pronto lo veremos. Bert Savage dio un vistazo a las pantallas. Un puntito rojo parpadeaba en ellas, cazado por los sensibles rayos lser de los visores. No le gust lo que vea. Conecta las cmaras. Quiero registrarlo si es posible. Viene en nuestra direccin y m uy rpido. Ned Grant tom asiento y efectu unos clculos con las computadoras. Instantes despus d ijo: Cincuenta mil millas por segundo... No puede ser una nave. Conectadas las cmaras anunci Tommy Barron . Aunque a esa velocidad slo se ver un chispa o... si se ve algo. Intenta calcular sus dimensiones y forma. Eso es fcil gru Ned . Lo que me preocupa es su rumbo. Si sigue igual se nos echar enci a. Savage frunci el ceo. Quieres decir que se dirige a la Tierra? Y tan recto como una flecha. Savage apret un pulsador. Al instante, unas abrazaderas metlicas le sujetaron al a siento anatmico, lo mismo que a sus compaeros. Un tanto sorprendidos, stos se queda ron mirndole hasta que Tommy gru: Por qu tantas precauciones?

Tal vez debamos destruirlo. Atencin! rezong Ned . No es un meteorito. Los rayos lo dibujan con precisin. Tiene fo erodinmica, y si alguien lo duda ah est. Una pantalla acababa de iluminarse con un fulgor verdoso. Cientos de puntitos ro jos danzaban en ella, cruzndose, como buscando cada uno su lugar, hasta formar un a silueta imprecisa, pero que sin duda tenia cierta semejanza con su propia nave , aunque mucho ms grande. Hay un fallo en alguna parte rezong Savage . No puede tener ms de cuatro millas de ext ensin y ser una nave... Barron dijo: Nosotros tenemos cuerpos en el espacio mucho ms grandes... Pero no son naves, Tommy. Son satlites artificiales montados en diferentes etapas. No se mueven. No pueden navegar. No hay ninguna fuerza capaz de desplazar un cu erpo slido de estas dimensiones a semejante velocidad... Bueno, pues ya me dirs qu es eso. Son cuatro millas de metal lanzadas a cincuenta m il millas por segundo. Si las computadoras no han perdido la chaveta, tiene la m isma forma que una nave interestelar..., excepto estas dos prolongaciones de pop a. Fjate en la pantalla. Savage lo haba visto muy bien. Los puntitos rojos, despus de haber formado la silu eta extraa del misterioso cuerpo espacial, haban dejado de moverse, as que definiti vamente aqulla era la estructura de la nave, o lo que fuera que se les vena materi almente encima. Has conectado las cmaras? Seguro dijo Ned Grant . Sea lo que sea, lo registrarn; No estoy muy seguro. Va demasiado rpido. Tommy exclam: Ah viene! Savage efectu unos clculos. Las computadoras de vuelo le dijeron que aquella cosa ll evaba su misma trayectoria, casi exacta, como si la hubiera trazado su mismo nav egante. Maldita sea! rezong . Los motores de estribor, Tommy, encindelos! Crees que...? Tenemos que esquivarlo! Ya veo... Los motores respondieron y toda la estructura de; la nave se estremeci. Savage re aliz un veloz clculo y despus manej los mandos automticos. Sintieron sus cuerpos lanz ados contra el respaldo de los asientos cuando el cohete traz una cerrada parbola en el espacio. Luego, Savage volvi a colocarlo en ruta y en aquel instante, una c hispa de plata pas por las pantallas como un relmpago y desapareci. Nos ha adelantado como si estuvisemos parados! exclam Ned, estupefacto. Lo has registrado? Por lo menos, las cmaras estaban en funcionamiento dijo Tommy Barron, tan asombrado como ellos. La pantalla de la computadora central continuaba mostrando los rutilantes puntos rojos que delineaban la extraa silueta del cuerpo slido que acababa de adelantarl es. Luego, mientras estaban mirndola, la silueta se esfum. Los puntitos rojos se apaga ron y la pantalla qued vaca. Est demasiado lejos ya para seguir captndolo. Increble. Vuelve a verificar su rumbo, Ned. Quiero estar seguro antes de comunicar con la base. Y qu vas a decirles, que una nave nos ha adelantado a cincuenta mil millas por segu ndo? Van a rerse de nosotros..., y nos separarn del servicio activo en cuanto ater ricemos. Ya sabes... fatiga de vuelo. No me gustara acabar con un empleo sedentario . Cierra el pico! . Barron solt un juramento. Luego mascull: Rumbo siete, nueve zeta dos. Exactamente el mismo que llevamos nosotros. Savage mir a sus compaeros. Ninguno de ellos poda ofrecerle una explicacin lgica de a quel fenmeno. Al fin, Ned gru:

Bueno, qu vas a informar? Necesitars algo ms que palabras para que te crean. Tenemos las imgenes grabadas. Eso no es seguro. Iba muy rpido. De cualquier modo vamos a comprobarlo. Ocpate del mando, Tommy orden Savage ... Y mantn los ojos abiertos. Por qu, crees que aparecern ms naves como sa? Cualquiera sabe... Grant manipulaba en las cmaras grabadoras. Dijo: Aqu est la cinta... Si ha logrado cazar ese blido ahora lo veremos. La pantalla cncava se ilumin. Surgi una oscura visin del espacio, vaco y muerto, dndol es la sensacin de que se hallaban perdidos y solos en el infinito. Despus, imprecisa, la silueta del blido plateado surgi apenas ms clara que el firmam ento. Una sombra centelleante que pas y se esfum antes de que pudieran captar el I menor detalle. Los dos hombres cambiaron una mirada azorada. Savage refunfu: De no haberlo visto no lo creera. Habr que descomponer la imagen, quiz as se vea algo ms. Yo me ocupar de eso. Bert regres al puesto de mando donde Tommy Barran continuaba atento al rumbo y al espacio que les rodeaba. Hasta ahora, nada dijo . No creo que tengamos ms sorpresas, Bert. Tal vez no, pero de cualquier modo con sa ya es suficiente para preocuparse. No pu edo quitarme de la cabeza que esa nave, o lo que diablos fuera, llevaba nuestro mismo rumbo. Se diriga a la Tierra y si de algo estoy seguro es de que no haba sal ido de all. Entonces, qu? No lo s. No tengo ni la ms remota idea. De otro mundo, de una galaxia desconocida? No me lo preguntes a m. Estoy tan desconcertado como t. Vas a informar de lo que vimos? Habr de hacerlo, pero esperar a ver las imgenes que Ned consiga. Si no lo ven nunca creern, lo que yo les diga. Bueno, yo tampoco lo creera gru Tommy entre dientes. Luego, aadi : Yo en tu lugar no d una palabra si las imgenes no dan una idea clara de lo que fuera ese fenmeno. Savage sacudi la cabeza.. No podemos callarlo. Si esa masa lanzada a semejante velocidad choca contra la Ti erra ser una catstrofe. Debemos prevenirles. Pensarn que estamos locos. Que piensen lo que quieran! gru Savage . Ahora creo que fallamos al no destruirlo cuand o nos adelant. Tommy se qued mirndole unos instantes, preocupado. Luego, como a regaadientes, dijo : Imagina que fuera una nave... Que realmente se tratara de un ingenio construido p or seres inteligentes... S? Contina. Quiero decir que si les hubisemos atacado quiz ellos nos habran destruido a nosotros . Es una posibilidad admiti Bert Savage . Aunque se me antoja muy remota... Si es una n ave de otra galaxia no creo que vaya tripulada. De cualquier modo todo eso son e lucubraciones que no nos conducen a ninguna parte. De lo que no me cabe ninguna duda es de que debemos informar para que tomen precauciones. Sabemos el rumbo qu e lleva, de manera que si no vara su trayectoria podrn localizarlo con mucha antel acin: No lo he computado..., pero imagino que en menos de dos meses estar all abajo a esa velocidad. Poco ms o menos. En el Centro de Vuelo se ocuparn de calcularlo. Sigue atento, y si no sucede nada ms te relevar dentro de un rato para que comas. Tambin son ganas de ponerle motes a las cosas rezong Tommy con sorna . Llamarle comer a eso... Savage regres al lado de Ned Grant. Este estaba inclinado sbrenlas manecillas de u

na extraa cmara y cuando se irgui dijo: Vamos a verlo... Si descomponiendo la imagen a ua centsima de su velocidad no vemos nada ya puedes despedirte de admirar esa maravilla plateada, Bert. Adelante. La pantalla se ilumin con una profunda tonalidad verde. Primero apareci algo semej ante a una niebla oscura que se arremolinaba sobre ella misma, hacindose ms densa. Ned dijo: Para que veas que el espacio no est tan vaco como parece... Mira! La exclamacin de Savage le hizo dar un respingo. Desorbit los ojos, clavndolos en l a pantalla, donde un gigantesco cuerpo plateado acababa de surgir, como desgajndo se de la niebla. Era una masa alargada, coronada por redondeadas cpulas semejantes a las de una ca tedral. Para la imagen! orden Savage. Es asombroso, Bert! Te das cuenta? Calcula sus dimensiones. En la popa de aquella increble nave se prolongaban dos cuerpos gemelos y stos eran completamente lisos. Algo ms de cuatro millas de longitud... y una milla en su parte ms ancha. Esos cuer pos de popa deben medir casi una milla. Quieres los datos exactos? Cuantos ms exactos mejor. Voy a establecer contacto con la Base Espacial. De acuerdo. Ahora por lo menos habrn de creernos y no nos tomarn por una pandilla d e chiflados. Savage esper, fija la mirada en aquella imagen inmvil en la pantalla. Casi sin dar se cuenta, se sorprendi pensando en las palabras de Tommy. Sera un acontecimiento de primera magnitud que aquella nave procediera de otra galaxia y estuviera trip ulada por seres inteligentes... Seguramente mucho ms inteligentes que ellos mismo s, puesto que haban sido capaces de crear aquella mquina formidable, y la fuerza c on que desplazarla a semejante velocidad. Aqu tienes dijo Ned Grant . Ahora puedes restregarles por las narices a los grandes c erebros de ah abajo lo que hemos visto. Que aprendan a construir verdaderas naves i nterestelares. Por supuesto, no pienso decrselo de ese modo ri el comandante de vuelo . A m tampoco me gustara ser destinado a un empleo sedentario... Cuando abandon la cmara an oy una risa burlona de su compaero. Se sinti satisfecho y c onfortado por la entraable camaradera que haba sabido crear a bordo desde que salie ran de la Tierra... tres aos atrs. CAPITULO III Ray Savage lleg al Centro de .Control de Investigaciones con el sol en todo su ap ogeo. Dej el pequeo overjet, un vehculo veloz y manejable que flotaba en el aire co mo los antiguos overcraft, pero con una velocidad centelleante debido a su motor de impulsin, y se intern por los jardines que rodeaban el colosal complejo de edi ficios. Una legin de eficientes empleados se dejaban las pestaas sentados en sus mesas. Re inaba un silencio religioso all dentro, slo roto por el suave crepitar de las comp utadoras, las mquinas de diseo o el breve zumbido de los intercomunicadores. Una recepcionista de busto descarado le mir. Sonri y sin una palabra seal una puerta metlica con un extrao diagrama sobre ella. Savage asinti. Dio un vistazo al profundo escote, aprecindolo en lo que vala. Ella volvi a ensearle los dientes en una gran sonrisa. Savage apoy la palma de la mano en una placa magntica y la puerta se desliz a un la do sin un rumor. Al otro lado se extenda una nave dividida en dos por una alfombra azul en la que se hundan los pies hasta los tobillos. A ambos lados, bien alineadas, haba multitu d de mesas en las que trabajaban jvenes de ambos sexos, aplicados y silenciosos. Mquinas de clculo y de diseo porttiles escoltaban la mayora de las mesas. Con un esca lofro, Savage pens en las vidas de todos aquellos hombres y mujeres esclavizados p or las mquinas, de las que dependan tanto como del aire que respiraban.

Ninguno de ellos distrajo la atencin de su trabajo mientras l camin a buen paso por el pasillo alfombrado, hasta detenerse al final delante de otra puerta de acero de apariencia inviolable. La palma de su mano realiz el milagro de que se abriera en completo silencio. Sav age la cruz, y apenas hubo dado dos pasos el mamparo de acero se cerr otra vez a s us espaldas. Una muchacha levant la cabeza de los papeles que examinaba. Le sonri. Era rubia, de cuerpo escultural y ojos descarados. El apretado vestido plateado que llevaba, ceido al cuerpo como si fuera una segunda piel, sin una arruga, no d ejaba lugar a dudas sobre las exactas proporciones de su anatoma. Hola, Ray murmur . Estn esperndote. Lo s. Cmo ests, linda? Como siempre. Aqu no cambia nada. El le devolvi la sonrisa. Eso, es bueno o malo? A veces yo tambin me hago la misma pregunta. Puls un botn rojo y dijo con la misma voz suave e impersonal: El seor Savage est aqu, profesor. Que pase replic una voz por el intercomunicador. Esta vez, el mamparo de acero se abri sin que Ray tuviera que activar su mecanismo con la palma de la mano. Entr en una espaciosa oficina de muros de cristal. Vio a los tres hombres que se levantaban para recibirle y frunci el ceo, porque a uno de ellos no le conoca. Era la primera vez que se admita a un extrao en el experimento. El profesor Johnston estrech su mano con calor. Estbamos esperndole, Savage... Venga, sintese aqu. El no dijo nada. Sus ojos de halcn estaban fijos en el desconocido, as que el prof esor aadi: Creo que no conoce usted al mayor Cogan, Ray... El mayor es el presidente del Con sejo de Seguridad. Ahora ya le conozco, mayor estrech tambin su mano con un fuerte apretn y luego dijo : L o qu no entiendo es qu hace un militar metido en este asunto. Estoy aqu como simple observador, muchacho. Por supuesto, no voy a interferir el m agnfico trabajo que estn realizando ustedes en todo este proyecto, pero el preside nte est muy interesado en conocer detalles del mismo. Me comision para que me ocup ara de eso. Francamente, no lo comprendo. Excepto el sistema y los medios por los que se cons igue la traslacin molecular, los saltos en el tiempo no son ningn secreto. Son del dominio pblico casi todas las experiencias que se han llevado a cabo. No todas, pero en cualquier caso, Savage, el presidente dio una orden. Y aqu estoy . Ya veo... El profesor hizo un gesto como cortando la discusin. Al doctor Newell ya le conoce, Ray. Ciertamente Savage salud al psiquiatra que ya otras veces se haba ocupado de l en las pruebas realizadas. Johnston esper a que tomara asiento. Manose los papeles que haba encima de su mesa de trabajo. Carraspe, pase la mirada por los tres hombres sentados ante l y a! fin dijo: Hasta ahora, cada prueba que se realiz fue a un lapso de tiempo relativamente cort o. No voy a negar que el proceso entraa considerables riesgos, mayor, y Savage lo sabe mejor que nadie. Algunos de sus compaeros murieron en las primeras pruebas. Otros, pocos, afortunadamente, nunca regresaron. Pero cada nueva experiencia no s ha permitido corregir errores y perfeccionar el proceso hasta el extremo de qu e, salvo accidentes imprevisibles, actualmente contamos con una seguridad al nov enta por ciento. Quiere usted decir que an queda un diez por ciento de riesgo de... cmo dira?, acciden te rezongo el militar. As es. Francamente, no me gustara ocupar su puesto, Savage.

Este sonri sin humor ante el comentario del enviado presidencial. Luego dijo: De vez en cuando es bueno correr algn riesgo, mayor. La vida es muy aburrida sin e so. El profesor Johnston carraspe, molesto por las interrupciones y comentarios. Mientras le esperbamos, Ray, le he contado al mayor Cogan algunos detalles del pro ceso mir al militar con sus ojos de bho y aadi : Espero que lo habr comprendido... No mucho, sa es la verdad. Usted utiliz una jerga cientfica de la que entend la mitad apenas. Creo que, sintetizando, el sujeto es sometido a un torbellino nuclear q ue te absorbe lanzndole a una dimensin especfica. En ella, la masa molecular del su jeto es trasladada a otra dimensin espacio-tiempo distinta de la que procede, y a ll la traslacin molecular termina y el sujeto entra en la poca temporal previamente programada. Es as? Johnston hizo una mueca ante lo esquemtico de la exposicin, pero gru: Realmente, mayor, es muchsimo ms complicado que todo eso, pero creo que habr tiempo de exponrselo con ms detalles antes de que regrese a Washington. De cualquier modo , bsicamente el experimento se cie a esas lneas que usted ha expuesto. Pueden decirme a qu resultados positivos han llegado? Me refiero al mximo de tiempo que han logrado viajar, para llamarlo de algn modo. Sesenta aos. El mayor mir a Ray Savage con ojos entrecerrados. Qu sinti usted al materializarse en una edad en la que ni siquiera haba nacido? Seria difcil de explicar... Por supuesto, se pasa muy mal durante la materializacin , al salir del torbellino molecular. En ese caso concreto, uno siente una sensac in extraa porque se vive en un lugar y una poca que ya no existen. Comprende? Uno sa be que est all, pero al mismo tiempo siente que no est, que no es nada. Ciertamente, debe ser una experiencia espeluznante que no quisiera vivir a ningn p recio... La prueba que vamos a realizar ser an ms interesante... Johnston call, mirndoles como si quisiera asegurarse de que le prestaban la atencin debida. Luego aadi: Esta vez trataremos de que Savage viaje unos cien aos en el tiempo... o quiz un poco ms. Ciento veinte. Se atreve usted, Ray? Este pens en Jeannie y sus temores. Esboz una mueca y gru: Por qu no? Hay algo ms an. De usted depender hacerlo o no. Ray achic los ojos. Nunca antes el profesor haba dado tantas vueltas cuando se tra taba de darle instrucciones. Bueno, de qu se trata, profesor? Se me ocurre que est usted muy misterioso. En todas las experiencias anteriores, adems de saltos relativamente prximos, fueron t ambin a lugares igualmente cercanos, a fin de que usted sufriera las mnimas incomo didades y los menores riesgos posibles. Y qu? Es un mal trago cada vez, y supongo que para eso me pagan. No lo entiende. Los ltimos perfeccionamientos creo que nos permiten lanzarle a usted a Europa, Savage. Este not un ligero escalofro. Es un viaje muy largo gru entre dientes . Aunque supongo que lo tienen ustedes bien pr ogramado, as que no veo por qu no hemos de probarlo. Habr de familiarizarse usted con el ambiente, la poltica y las circunstancias ambie ntales que reinaban en Europa en aquella poca, Ray. Eso es importante, por cuanto se encontrar inmerso en una problemtica extraa y distinta de la que conoce. De acuerdo. Me parecer volver a mis tiempos de escuela. En los archivos hallara cuanto necesite, tanto en libros como en videos. El tiemp o que necesite para actualizar sus conocimientos lo dedicaremos nosotros a ultim ar los preparativos y conseguir ropas adecuadas para usted, as como documentacin d e la poca. A propsito, qu idiomas conoce, amigo mo? Francs, alemn... y ruso. Perfecto. Estoy seguro de que todo saldr bien. Savage pase la mirada por encima de los tres personajes. Vio la intrigada expresin de la cara del militar y sonri. Quiz le gustara acompaarme, mayor... Sin duda aprendera usted historia universal in s

itu... Olvdelo. No me sometera a ese experimento ni por todo el oro de este mundo. Pero ya que hablamos de estas experiencias, hay algo que me intriga sobremanera... Yes...? Que slo hayan efectuado esos saltos en el tiempo hacia atrs. Quiero decir, a etapas p asadas. No sera mucho ms interesante hacerlo hacia el futuro? As conoceramos cmo sera e, cosa que se me antoja mucho ms interesante. Hubo unos instantes de absoluto silencio antes de que el profesor dijera: Estamos estudiando a fondo esta faceta de nuestros experimentos. Sin duda, algn da ser posible la traslacin molecular hacia el futuro, pero de momento ofrece algunos problemas casi insolubles, especialmente en la etapa del regreso. Pero tambin se solucionarn. Es cuestin de tiempo. El mayor asinti, pensativo. Luego dijo, con voz lenta, cual si meditara cuidadosa mente cada palabra: Adentrarse en el futuro sera, a mi entender, mucho ms provechoso por cuanto nos per mitira adquirir unos conocimientos de cuanto va a suceder. Entienden lo que quiero decir? Podramos adelantarnos a los acontecimientos, rectificando lo que hubiera que rectificar en nuestro provecho. Usted propone variar el curso de la historia gru Ray. De la historia futura. No estoy seguro de que eso fuera acertado. Lo que nosotros cambisemos en nuestro p rovecho, de cada cien veces, noventa sera en perjuicio de las dems naciones. El mayor esboz un gesto impaciente. No lo creo as dijo con la voz ms tensa que hasta entonces . Pero aunque fuera tal como usted lo vaticina, valdra la pena si era en beneficio de nuestra patria. Savage iba a replicar, pero el profesor se le anticip con evidentes deseos de cor tar la discusin. Dijo: Tomo esto nos aparta de nuestros fines, seores. Nuestra misin en todo este asunto e s nicamente cientfica. Les ruego que no lo olviden..., por favor. Ray se encogi de hombros. Lo siento gru . Creo que ir a los archivos ahora. Cundo se realizar la prueba, profes Si se considera usted en condiciones, maana mismo aunque antes habr de someterse al examen del doctor Newell. Como de costumbre sonri Savage . Espero que me encuentre usted cada tornillo en su lu gar, doctor. El psiquiatra se ech a rer. Eso es muy problemtico, Savage, porque si estuviera usted cuerdo no se sometera a e sos experimentos. Quiere decir que estoy loco... Poco ms o menos. Ray sacudi la cabeza. Esta noche pasada, una chica dijo lo mismo y no era psiquiatra. Empiezo a pensar que tienen ustedes razn. El mdico volvi a rer. Era un hombre joven, un tanto rechoncho; de cara sonrosada y ojos vivos. Me pregunto a qu clase de psicoanlisis le ha sometido esa chica, Savage... Este se levant. Mucho ms agradable que el suyo, doctor. Me encontrarn en la biblioteca si me necesi tan. Abandon la estancia sintindose tenso y disgustado. Eso le preocup por cuanto era la primera vez que le suceda en vsperas de una prueba. Lo atribuy a, la presencia del militar, y de nuevo se pregunt qu demonios llevaba entre ceja y ceja aquel hombre de mirar cauto y sombro. A la nica conclusin a que llego fue que no le gustaba ni el hombre en s, ni el hech o de que un militar viniera a fiscalizar lo que hasta ese momento haban sido, ni ms ni menos, que experimentos nica y exclusivamente cientficos. Empezaba a dudar de que en el futuro siguieran sindolo... CAPITULO IV Hemos terminado.

El doctor Newell se ech atrs en la butaca y suspir. Sus ojos azules parecan cansados . Ray dijo: Y qu, sigo estando en forma? Est perfectamente para hacer ese condenado trabajo. Lo cual no es sinnimo de que es t usted cuerdo. Ya veo. Savage se ech a rer. Encendi un cigarrillo y contempl al psiquiatra por entre el hum o con una mirada burlona. Usted me intriga, doctor coment de pronto. Porqu? Est metido en este asunto hasta el cuello. Pertenece a los escasos hombres que, ti enen acceso al proyecto, y sin embargo, a juzgar por su actitud, parece desaprob arlo. Da usted la sensacin de que detesta su trabajo. Ah se equivoca. No es mi trabajo el que detesto, sino el suyo, Savage. Ahora es cuando no lo entiendo. Por qu el mo? Newell suspir. Porque odio contribuir a que alguien corra semejantes riesgos. Y, a veces, muera: Se lo explicar de otro modo. Me entusiasma colaborar en el progreso de la cienci a, en adelantar paso tras paso en el triunfo de algo que ha sugestionado a toda una generacin, como es este proyecto... Pero he visto morir a hombres tan soberbi os como usted. Hombres fsica y mentalmente en ptimas condiciones y que han desapar ecido en un abrir y cerrar de ojos. Cada vez que eso sucede es como si yo tambin muriera un poco, como si algo de m mismo se fuera con ellos. Comprende? Creo que s. Por lo dems, este trabajo me apasiona. A m tambin. Por eso lo hago. Newell asinti en silencio. Permaneci unos instantes inmvil, la mirada perdida en un punto indeterminado del enorme ventanal que ocupaba toda una pared, y al fin di jo: Cambiando de tema, Savage, ha visto usted las ropas que habr de llevar esta vez? An no. Es curioso. Por primera vez desde que empezaron las pruebas, ha tenido usted que mentalizarse para vivir una experiencia indita, entre gentes que ya no existen, c on costumbres caducas, desaparecidas tambin... Quiere saber una cosa, amigo mo? . Cl aro, adelante, doctor. Si tuviera valor, me gustara ocupar su lugar en esta ocasin. Savage sonri. Hgalo. No es tan malo despus de todo. Pamplinas, no sirvo. Pero es apasionante lo que usted va a ver, si todo sale bien . El mundo justo despus de la Segunda Guerra Mundial... Europa devastada por la g uerra, hundida en la miseria y el caos. Una cosa es leer lo que pas, ver viejos n oticiarios, y otra muy distinta verlo sobre el terreno... ciento veintitantos aos despus. Ray asinti. Es cierto, doctor. Y no deja de inquietarme un poco. Me sorprendera que no fuera as. Es el mayor salto que se habr dado jams. Cierto que es amos an en los albores de esta tcnica, pero ciento veinte aos atrs, y a Europa... es lgico que se sienta usted inquieto. Savage sacudi la cabeza. No me ha comprendido, doctor. Mi inquietud no es mayor esta vez que las anteriore s. Lo que me preocupa es otra cosa en relacin con lo que voy a ver. Qu cosa? Que los hombres seguimos siendo los mismos. Newell parpade. Su mirada pareca ms azorada que nunca. En qu sentido? No lo comprende? Han pasado casi ciento cincuenta aos desde aquella catstrofe. Han h abido incontables guerras menores desde entonces. Se han sucedido los conflictos y los enfrentamientos y, poco ms o menos, estamos igual. Enfrentados unos con ot ros, recelando y amenazando, manteniendo el equilibrio del terror para sostener

una paz precaria y frgil, como si el ejemplo de aquellos casi sesenta millones de muertos no fuera suficiente para enterrar las armas de una vez por todas. Ya veo... Savage, es usted un idealista. Ray ri entre dientes. No es eso, doctor. nicamente que me gusta la vida. El mdico dio un respingo. Demonios! Pues la arriesga con suma facilidad. La ma, no la de toda la humanidad. Entiendo lo que quiere decir. Pero aquello no puede volver a suceder y usted lo s abe. Otro conflicto mundial seria el fin absoluto. No quedara nada... No quedara n adie contando con las armas de que disponen todas las naciones. El equilibrio del terror, como dije antes. Lo malo ser que algn chiflado, alguna ve z, crea que puede romperlo. D cualquier modo no es nada que est en nuestra mano ev itar, as que seguiremos ocupndonos cada uno en lo suyo con la esperanza de que, po r alguna suerte de milagro, podamos llegar a viejos. El psiquiatra se ech a rer. Usted tiene muchas menos probabilidades que yo de envejecer. Oiga, trigame algn, re cuerdo esta vez, Savage. Acurdese de m cuando est en Europa. Lo har. Newell se levant con gesto cansado. De un tiempo a esta parte duermo fatal... Bien, creo que el profesor debe estar i mpaciente. Vaya a verle y prubese el nuevo vestuario. Es algo a lo que tambin habr de adaptarse. Eso no ser ningn problema. No lo fue, realmente, a pesar de la diferencia existente entre su atuendo habitu al y las ropas que le haban preparado. Savage se visti con la camisa, los pantalones anchos y una chaqueta gris. Tras ca lzarse unos zapatos que le dolan de un modo endiablado, se contempl en el espejo a nte la mirada irnica del profesor. Ridculo-refunfu . Y adems, incmodo. Qu tiene de incmodo? Son ropas mucho ms holgadas que las actuales... De eso me quejo. Sobra tela por todas partes... y esos horribles zapatos duelen c omo el demonio. Se los cambiarn, no se preocupe. Qu le ha dicho el doctor? Lo de siempre, que estoy chiflado, pero en perfectas condiciones para ese trabajo . De modo que todo est bien. Va a quedarse aqu esta noche? Creo que ser lo mejor. An no termin en la biblioteca. Trate de descansar, Savage. Maana ya no tendr ocasin de hacerlo, as que no desperdici e el tiempo. Estar a punto, profesor, no se preocupe. Al quedar solo, Ray pase de un lado a otro de la estancia, habitundose a su nuevo vestuario, tan distinto del suyo habitual, hecho de material dcil y flexible, aju stado al cuerpo y mucho ms fresco que todo ese complicado conjunto. Al fin, fastidiado, se encamin a la biblioteca pensando en Jeannie y echndole tant o de menos que por unos instantes sinti la tentacin de correr a su lado. Slo el pen sar en otra despedida le hizo desistir. * * * Sentado en la oficina del Cuartel General de la Costa, el mayor Cogan acababa de transmitir su informe por el videotelfono, con lnea directa a la Casa Blanca. La cara del presidente, en la pantalla, expresaba una viva preocupacin, lo que de sconcertaba al militar por cuanto nada de lo que acababa de decir era como para inquietarle. Maana realizarn esta prueba, seor aadi . Estar presente en ella, pero en lo tocante a uro, de momento, no es posible la traslacin molecular. El presidente esboz un gesto impaciente en la pantalla. Su voz son tambin tensa cuando dijo: Usted se ocupar de que aceleren las investigaciones para lograrlo cuanto antes. Si n embargo, tan pronto haya presenciado usted esa prueba de maana, Cogan, quiero q ue regrese inmediatamente. He convocado al Consejo de Seguridad Nacional para maa

na por la noche y usted debe presidirlo. Ocurre algo que yo deba saber, seor presidente? Si resulta cierto el informe de una de nuestras naves de la Flota Exterior, ciert amente, ocurre algo preocupante. Detectaron una nave espacial de dimensiones gig antescas, y segn parece se desplazaba a una velocidad de cincuenta mil millas por segundo... rumbo a la Tierra. Eso es imposible, seor presidente! El informe no admite dudas. Y estn preparando unas imgenes en el Centro de Control de Vuelos. Segn parece lograron filmar ese fenmeno. No lo creo, seor. Es imposible alcanzar esa velocidad con los medios con que conta mos actualmente. El rostro surcado de arrugas del presidente se crisp en una mueca impaciente. Imposible o no, quiero que est usted aqu maana a la noche. Por otra parte, Cogan, na die sabe qu adelantos han logrado nuestros adversarios en materia espacial... ni de ninguna otra clase. Y se tambin es un problema que quiero discutir con el Conse jo. Muy bien, seor presidente. Entretanto, haga patente al profesor Johnston y su equipo mi felicitacin, pero tam bin mi inters para que, cuanto antes, dediquen todo su esfuerzo y todo el presupue sto a experimentar y conseguir el desplazamiento hacia el futuro. Entendido, Coga n? S, seor. Eso es todo. Sin una palabra ms, la pantalla se oscureci. El mayor cerr el circuito y echndose at rs entrecerr los ojos y se qued un buen rato inmvil. No cre una palabra de lo que haba dicho el presidente. Pens que ste se dejaba influe nciar con demasiada facilidad. Seguramente, todo este lo de la nave gigantesca ac abara con una solicitud de nuevos crditos para la investigacin espacial. Siempre ac ababan pidiendo ms dinero. Todo el mundo quera ms dinero, mayores presupuestos, fon dos inagotables que nadie saba muy bien en qu se gastaban. Cogan solt un juramento, levantndose. Fue hacia la puerta y sali, indiferente al sa ludo de los guardias que custodiaban el pasillo. Un minuto ms tarde empujaba una puerta metlica, colndose en la oficina del jefe de control de la base, l coronel Farrell. Estoy molido gru, cerrando la puerta a sus espaldas. El coronel sonri. Era de una edad aproximada a la del mayor, pero estaba ms curtid o, con la piel tostada por el sol y el viento. Tambin era ms delgado. Ests anquilosado dijo . Esos empleos burocrticos en la capital son malos para la salud , Cogan... Mrame a m estoy como en mis treinta aos. Eso no lo crees ni t mismo..., pero de cualquier modo estoy agotado. Oye, Farrell, qu entiendes: t de vuelos espaciales? No mucho. Excepto los vuelos que tienen relacin directa con la Defensa Costera, to do lo dems depende del Centro de Vuelos Espaciales. T crees que alguien puede lanzar al espacio una nave gigante capaz de volar a cincu enta mil millas por segundo? En el espacio exterior, naturalmente. Por supuesto que no. No existen ni materiales ni sistemas de impulsin capaces de l ograr estas marcas. Cogan gru entre dientes. El coronel indag: De dnde has sacado esa idea? Yo no la saqu de ningn sitio. Alguien la ha metido en la cabeza del presidente. Y lo ha credo? Cogan se encogi de hombros. Eso no lo s. Pero por lo menos est preocupado. Aunque, despus de todo, es un hombre que nunca sabes lo que piensa en realidad. Sin embargo, me inclino a pensar que algo debe creer de todo esto cuando ha convocado al Consejo para maana noche. Farrell hizo una mueca despectiva. Sabes una cosa, Cogan? No te envidio el cargo. En absoluto. Deberas solicitar un pu esto aqu, una plaza activa. Puedo asegurarte que te sentiras mucho mejor. No s... Tal vez algn da me vea forzado a hacerlo. Pero de momento hay demasiados pro

blemas sin resolver en Washington para que me eche atrs. Sera como una desercin. Ent iendes? Francamente, no. Pero nunca supe gran cosa de alta poltica, Cogan. Se ech a rer y aadi Por eso vivo mucho ms tranquilo que t. Cogan le mir con los ojos entrecerrados. Se pregunt si realmente su antiguo compaer o de armas era tan ingenuo y desinteresado como quera aparentar. Solt un gruido y lo dej correr. No s si te envidio o no dijo de mal humor, levantndose de la incmoda silla . He de volv er con esos pozos de ciencia del Centro de Investigaciones. Ah tambin tengo un bue n problema. Cul? Es algo complicado. Ya te ver otra vez antes de mi regreso a Washington, Farrell. El coronel se encogi de hombros cuando se cerr la puerta detrs del mayor. No senta n inguna simpata por l, a pesar de su actitud. En realidad, detestaba a los polticos, y para l Cogan, a pesar de su uniforme, era un poltico, no un militar. Dej de pensar en todo eso y, con un gesto de fastidio, reanud su trabajo. CAPITULO V El mayor mir con curiosidad las instalaciones del laboratorio de experimentacin. E ra la primera vez que entraba all y todo era nuevo para l, un profano en materia c ientfica. Las complicadas instalaciones relucan bajo la luz tamiza; da que pareca surgir de los muros. Y en un amplio panel parpadeaban incontables bulbos de distintos colo res, junto a cientos de pulsadores y clavijas negras. Era un decorado que le imp resion. El profesor Johnston dijo: Es usted el primer hombre ajeno al proyecto que entra aqu, mayor. Lo s, y les agradezco esta confianza. De todos modos creo que un extrao que se cola ra con nimo de espiar no sacara mucho en claro de todo esto. Dependera de su preparacin gru el doctor Newell. S, naturalmente... Raymond Savage termin de ajustarse un grueso reloj de pulsera. En realidad, el re loj y la pulsera eran algo ms que lo que indicaba su apariencia. De los diminutos y delicados mecanismos que encerraban dependera su vida y el regreso al tiempo a ctual. Tena un curioso aspecto vestido con las ropas que estuvieron de moda ciento, trei nta aos atrs. A pesar de haber sido confeccionadas a su medida, a Ray se le antoja ba que le colgaban por todas partes. Bien dijo , cuando quiera, profesor. Newell se acerc a l y estrech su mano. Le deseo toda la suerte del mundo, Savage. Y acurdese de traerme un souvenir... Ray asinti en silencio. El profesor carraspe y sealando una butaca alejada del pane l orden: Usted, mayor, acomdese ah... Podr verlo todo sin interferir nuestro trabajo. Y usted , doctor, ya sabe... No se preocupe por m. Savage pase su mirada irnico por las caras preocupadas de los tres hombres. Sonri y dijo: Tienen caras de funeral, caballeros, y quien va a jugarse la cabeza soy yo en est a ocasin v El profesor solt un gruido de disgusto. Celebro su firme estado de nimo, Savage, pero le ruego que no olvide ninguna de la s instrucciones. Por la cuenta que me tiene... Y no corra riesgos intiles. Si surge cualquier dificultad, establezca el circuito de retorno inmediatamente. Entendido? Entendido, profesor. Se me ocurre que est usted ms nervioso que yo. Un nuevo gruido del cientfico fue su respuesta. Savage se encamin hacia un extremo del laboratorio, donde convergan un laberinto d e tubos flexibles y brillantes. Bajo ellos, haba lo que a Cogan se le antoj una en orme burbuja de cristal suspendida encima de una plataforma circular de la que s

e desprenda un brillo opaco. El mayor vio a Savage colocarse de pie encima de la plataforma. Johnston haba ido a sentarse ante el tablero de controles, al lado del doctor, y tena la cabeza vu elta hacia donde Savage esperaba. Este hizo un gesto de asentimiento. Inmediatamente, la gran burbuja transparente descendi poco a poco, encerrando en su interior al hombre que iba a vivir la ext raordinaria experiencia de sumergirse en un pasado que ya era historia. A su pesar, el mayor Cogan contena el aliento, tenso ante lo que se avecinaba. Al mismo tiempo, deseaba captar la mayor cantidad de detalles posibles para exponrs elos al presidente cuando le diera cuenta de lo que haba presenciado. Vio a Ray Savage rgido dentro de su crcel de cristal. En }u rostro no se reflejaba nada. En cualquier caso, una cierta expectacin. Entonces, mientras estaba mirndole, vio cmo la maraa de tubos brillantes vibraban s uavemente. Uno de ellos adquiri una viva tonalidad amoratada, y otro se puso blan co de luz y en ese instante descubri que el cuerpo de Savage se pona tenso, al tie mpo que dentro de la burbuja pareca encenderse una luz azulada, como siluetando e l atltico cuerpo del hombre. La silueta azul se hizo ms densa. El resplandor inund el laboratorio mientras sona ba un leve zumbido en alguna parte y en aquel instante Cogan estuvo a punto de l anzar un grito de asombro, porque el cuerpo de Savage pareca de cristal... Y de repente, con el cenit de las luces cegndole, ya no vio el, cuerpo del hombre . Savage haba desaparecido del interior de la burbuja. El zumbido ces bruscamente. Las luces, con sus vivsimos colores, an siguieron cegndo le unos instantes ms y despus fueron amortigundose despacio, perdiendo el brillo y el color hasta apagarse como en un proceso a cmara lenta. El mayor descubri que estaba ahogndose y respir profundamente. Las manos le temblab an y senta un agudo dolor en las sienes, quiz debido a la tensin de aquellos asombr osos instantes vividos. Cuando recobr la consciencia de lo que le rodeaba, vio que el profesor y Newell e staban mirndole muy interesados. El psiquiatra esboz una forzada sonrisa. Se encuentra usted bien? indag el mdico. No lo s. Volvi a mirar hacia la burbuja de cristal, que ahora se elevaba de nuevo hasta de tenerse en su posicin inicial. Oy al profesor, pero no prest atencin a lo que estaba diciendo. Ha salido bien? balbuce. Esperemos que s. Pero l... Savage... No le ha sucedido nada desagradable. Todo va bien, de lo contrario la computadora acusara Ja anomala. Tranquilcese, mayor. Newell dijo, sonriendo: A m me sucedi igual la primera vez que asist a esa prueba. Creo que incluso me qued s in habla unos minutos. Cogan les contempl alternativamente. Parece algo tan fcil... saben ustedes dnde est ahora? Savage? Asinti. El torbellino molecular debe estar a punto de depositarle donde l eligi: en Berln. Cmo sabrn ustedes si la experiencia ha resultado un xito? Quiero decir, cmo sabrn si ega a destino? Lo sabremos, y usted lo ver igualmente, mayor. Fjese en esa pantalla oscura... Cuan do se ilumine con una luz verde indicar que Savage se ha materializado sin noveda d en el punto de destino. Si la luz fuera amarilla, el experimento habra fracasad o. Y Savage...? Estara muerto. Ya veo. Esperaron. Cogan deseaba formular decenas de preguntas, pero no se atreva a rompe

r el extrao hechizo que pareca haberse adueado de todos ellos en la tensa espera de l resultado final de la prueba. Al fin, silenciosamente, la pantalla se ilumin con una viva luz verde. Johnston n o pudo evitar un profundo suspiro de alivio, al igual que Newell. Cogan barbot: Lo consiguieron! Ha salido bien... Ciertamente. Savage est en algn lugar de Berln, ciento veinte aos atrs, seguramente co ntemplando la devastacin de la ciudad, las montaas de ruinas y el caos que sigui a la cada de la ciudad en manos de los rusos. El mayor senta la garganta seca. Hubiera dado cualquier cosa por un buen trago, p ero se abstuvo de mencionarlo. En lugar de eso gru: Habl con el presidente y me encarg felicitarles en su nombre. Pero insisti en que de ben concentrar ustedes sus esfuerzos en lograr el salto al futuro, profesor. Dij o que todo el presupuesto asignado a este centro debe estar canalizado hacia ese fin... y estoy autorizado a anunciarles que dicho presupuesto podra ser aumentad o si hubiera la posibilidad de adelantar las pruebas al futuro. Johnston se encogi de hombros. Podemos acelerar las investigaciones, pero dgale usted al presidente que por mucho que perfeccionemos, no es nada que ofrezca unas perspectivas... digamos, inmedi atas. Necesitamos tiempo, mucho tiempo. Cunto? No s, hay facetas de las investigaciones que no dependen de m, sino del resto del e quipo. Habra que consultarles. Pero no olvide usted que, por muy rpidamente que so lucionsemos los problemas, no podramos experimentar con un ser humano hasta dentro de un par de aos. Cogan dio un respingo. Demasiado tiempo gru . Eso no va a gustarle al presidente. Estn invirtindose muchos mil ones de dlares en estos trabajos, profesor... No es slo cuestin de dinero, sino de tcnica, mayor. De perfeccionar una y otra vez l os mecanismos ya probados decenas de veces. Y, luego, las pruebas con conejillos de Indias, animales cada vez de mayor tamao y peso, hasta estar razonablemente s eguros de que un hombre resistir la prueba. Antes de que el militar pudiera decir una palabra, Newell aadi con voz ronca: Sabe usted cuntos voluntarios como Savage murieron antes de que el viaje al pasado fuera un xito? No, pero... Nueve! Nueve hombres sacrificados. Y aparentemente todo estaba a punto. La experie ncia haba salido bien con animales nueve de cada diez veces en que se haba probado . Eso es cierto terci el profesor, sombro . Sin embargo, con los primeros hombres fall. H ubo que replantearse de nuevo todo el proceso... Nueve hombres desaparecidos. Ho mbres tan fuertes, animosos y sanos como Savage. Jams admitir pasar por otra exper iencia semejante. Cogan estaba mirando Ja pantalla, donde la luz verde se apagaba poco a poco hast a dejar el fondo oscuro como estuviera antes de la prueba. Newell dijo: Savage se vale de sus propios medios. No volveremos a saber de l hasta que decida volver. Prefiere quedarse usted estas primeras horas, profesor, o quiere que me o cupe yo del control? Yo me quedar. Supongo que si Savage tiene algn problema grave habr de ser en esas pr imeras horas, de modo que prefiero estar aqu. De acuerdo, vendr despus de comer y podr salir usted entonces. Me acompaa, mayor? Cogan titube, pero aquello, ms que una invitacin, era casi una orden, de manera que abandon el laboratorio sintindose disgustado consigo mismo. Se preguntaba qu podra decirle al presidente. Y al mismo tiempo no estaba muy segu ro de que no hubiera que obligar a esos cientficos por otros medios a acelerar su s trabajos, porque era vital obtener cuanto antes la posibilidad de adentrarse e n el futuro. Un futuro casi inmediato, pero futuro al fin y al cabo. Refunfuando, sigui al doctor Newell hasta el exterior. All fuera, bajo el brillante

sol, se pregunt si en el lugar donde Savage se encontraba, brillaba tambin ese mi smo sol. Eso tambin era un misterio. CAPITULO VI Algo haba fallado. Ray Savage miraba con ojos asombrados la inmensa avenida flanqueada de grandes e dificios de barroca arquitectura, los millares de gallardetes que flameaban en t odos los postes del alumbrado a ambos lados mostrando la cruz gamada sobre fondo rojo o blanco. No haba ni el menor rastro de ruinas por ninguna parte, y tampoco la gente que ci rculaba apresurada, todos en una misma direccin, tenan trazas de haber perdido la peor guerra de todos los tiempos. Parado junto a un seto, Savage trat de comprender lo que pudiera haber sucedido. Estaba en Berln, de eso no caban dudas. De no ser as, habra que pensar que todo el p royecto estaba equivocado, que ms all de cierta distancia era imposible controlarl o... Pens que, de cualquier modo, estaba en Alemania, nicamente faltaba averiguar en qu ao y en qu circunstancias. Instintivamente, ech a andar en la misma direccin qu la mayora. Al mismo tiempo cons tat que sus ropas no se diferenciaban de las que vestan los hombres que contemplab a. Hombres y mujeres hablaban con inusitada animacin. De vez en cuando descubra los g risceos uniformes de los militares. Cunto tiempo atrs haba saltado? En una esquina vio un puesto de venta de peridicos y se detuvo, entre la riada de gentes que pasaban por su lado. Haba impresionantes montones de peridicos, pero encima de todos, ellos, dos cabece ras saltaron a su mirada estupefacta: Vlkischen Beobachter y Das Reich. Apenas poda creerlo. Eran los rganos oficiales del partido nazi de Hitler, y haba l edo infinidad de datos sobre ellos y muchos otros en su reciente estancia en la b iblioteca. Ley la fecha: 6 de junio de 1939. Not un escalofro. Haba retrocedido en el tiempo mucho ms de lo programado, pero era incapaz de imaginar qu era lo que haba fallado en todo el complicado proceso de tr aslacin molecular. La anciana que cuidaba del puesto de peridicos levant la cara mirndole intrigada. S avage esboz un gesto y se alej antes que le preguntara nada. Empezaba a preocuparse, porque no ignoraba la situacin de Alemania en esa poca de euforia, previa al estallido de la guerra. Era todo un problema el que tena plant eado. Dobl una esquina, cruzndose con un grupo de oficiales militares, con sus vistosos uniformes en los que campeaban las siniestras iniciales que sembraron el terror en Europa: SS, junto a la calavera de plata. La riada humana a la que segua pareca llevar una direccin muy concreta. Savage mir e n torno y vio a una pareja de ancianos a corta distancia. Acompas sus pasos a los del matrimonio y esboz un breve saludo. El viejo le mir de soslayo. La mujer dijo: Usted tambin quiere verlos, no es verdad? Claro. Cmo se llama, hijo? Tras un titubeo, y recordando los documentos que llevaba en el bolsillo, Savage murmur: Albert... Albert Heindel. Con voz gruona, el viejo barbot: Hemos esperado demasiado... el Lustgarten estar abarrotado de gente y no veremos n ada. Te lo advert, pero a m nadie me hace caso. Savage hubiera querido preguntar qu era eso del Lutsgarten, y qu iba a pasar all, p ero temi delatarse y se limit a seguir los pasos de la pareja.

Les oy que discutan agriamente entre ellos. De pronto, la mujer le espet: No es usted militar, Albert? Qu? Este... no. No hagas tantas preguntas, mujer rezong el viejo. Una columna de coches negros, llenos de hombres uniformados, les adelant velozmen te. La gente se volva a mirarlos. De las ventanas colgaban grandes lienzos en los que campeaba la cruz gamada. Tod o el ambiente era de fiesta, pero Savage continuaba intrigado: Esos llegarn antes que nosotros se quej el anciano, sealando los coches negros. Ya estamos cerca, pap dijo la mujer, con tono conciliador. ; Al fin, Ray decidi arri esgarse. Acabo de llegar a la ciudad, as que ignoro qu se celebra en el Lutsgarten. De qu se t rata? Los dos le miraron asombrados. De veras no lo sabe? Si todo el mundo habla de eso! estall el viejo. El se encogi de hombros. Despus, con un suspiro, la mujeruca murmur con tono reverente: Veremos al Fhrer, joven. Y a sus generales... Estarn all todos. Que extrao que no sep a usted... Ya les dije que acabo de llegar a Berln. Bueno, bueno. Hitler estar en el Lutsgarten? Naturalmente. Y habr un desfile... el desfile de la Legin Cndor, y de las tropas que les han dado la bienvenida. La Legin Cndor... Savage buce en su memoria buscando lo que haba ledo y visto en la biblioteca del Ce ntro de Investigaciones. El viejo gru: Tampoco saba que haban regresado hace unos das al puerto de Hamburgo? Oh, por supuesto que saba eso... Lo publicaron todos los peridicos. Bueno, pues hoy van a desfilar delante del Fhrer. Y si no nos apresuramos no verem os nada termin con su voz gruona. Ray continuaba intentando localizar en su memoria lo que significaba la Legin Cndo r. Algo haba ledo, aunque no le prestase demasiada atencin. Algo de... Espaa! exclam, estupefacto. Los ancianos le miraron ms asombrados que nunca. Qu le pasa? Claro que vienen de Espaa! Han peleado all hasta ganar la guerra, le amones el viejo. Oyndole, uno poda pensar que esa Legin era la que, ella sola, haba ganado una guerra en un lugar llamado Espaa... Savage contuvo a duras penas su curiosidad. Ahora, de todos modos, los recuerdos de lo que haba ledo fluan con ms claridad. Pero aunque no hubiera sido as, el anciano aadi: Son las mejores, tropas del mundo, joven. Han ganado la guerra de Espaa contra el comunismo y no han tenido apenas bajas... La mujer le rectific: Trescientas dijo con un temblor en la voz . Trescientos muertos, pap. Y qu son trescientos muertos en una guerra? Nada, significan nada. No es verdad, jov en? Savage le mir con el ceo fruncido. Si slo hubiesen sido esos trescientos gru , realmente no significaran gran cosa. Qu quiere decir, que no es verdad lo que dijeron los peridicos, y la radio? Oh, por supuesto que es verdad. No quiso seguir discutiendo. Pensaba en los millones de muertos que ya se cernan sobre el destino de la humanidad. Los millones de muertos de los que ya no queda ba ni el polvo... De pronto descubri la inmensa multitud y contuvo el aliento. Las gentes se apelot onaban a lo largo de la avenida, y en torno a la gran plaza. Largas colgaduras n egras pendan cubriendo los muros, con la gigantesca cruz gamada en el centro de t odas ellas. Ms all de la multitud, perfectamente formados, millares de soldados con casco de a

cero permanecan rgidos como estatuas, prontos a iniciar el desfile. Los dos ancianos empezaron a forcejear con la gente abrindose paso. Ray les sigui, oyendo las protestas y gruidos a su alrededor. De cualquier modo, se encontr casi en primera fila, delante de una tribuna espaci osa y blanca, cubierta con un toldo rojo tambin adornado por la siniestra cruz ga mada. La tribuna estaba dividida en tres zonas. Una, central, abierta y desierta en aq uellos momentos. A ambos lados, dos zonas reservadas estaban protegidas por una barandilla de madera y estaban ya llenas de militares de alta graduacin. Le parec i que no todos ellos eran alemanes ni mucho menos, porque en medio de los negros uniformes de las SS haba otros de color caqui, aunque todos tenan algo en comn: la profusin de condecoraciones prendidas en la guerrera. Sonaban msicas militares, y voces de mando aqu y all que se alzaban por encima del rumoreo de la multitud. Inopinadamente son un clarn. La multitud enmudeci y un gran silencio cay sobre los c ientos de miles de hombres, mujeres y soldados. En la zona central de la tribuna hubo un ligero movimiento. Savage no apartaba l a mirada de la oscuridad del fondo de la tribuna, all donde no alcanzaba la luz d el sol. As vio aparecer al hombrecillo vestido de uniforme pardo, rodeado de generales, a ltos oficiales de marina ,y sombros oficiales de escolta. Hitler haba llegado. Savage le vio levantar el brazo con su conocido saludo. Un rugido brot de la mult itud, y el trueno de los aplausos dur una eternidad. Conocedor de la historia, de lo que haba sucedido, Savage se pregunt qu habra tenido aquel hombre de apariencia frgil para llevar el, mundo a la catstrofe que costara casi sesenta millones de muertos. Le pareca increble... Los aplausos se acallaron al fin. Las voces de mando resonaron como trallazos y los marciales hombres de la Legin Cndor iniciaron el desfile delante de su Fhrer. Sin ninguna duda eran una perfecta mquina de guerra. Savage estaba igual que hipn otizado. Pasaban hombres y hombres de uniforme, y se alzaban gritos y aplausos p ara aquellos soldados que venan de combatir en una guerra que, ahora l lo saba, fue slo el preludio del holocausto que vino despus. Sacudi la cabeza, como queriendo librarse de los sombros pensamientos que le atosi gaban. Entonces su mirada cay en la tribuna que haba a la derecha de Hitler. Tambin estaba llena de militares, pero los de la primera fila vestan un uniforme muy di ferente de los dems. Guerreras caquis, anchos correajes y an ms anchas bandas cruznd oles el pecho con los colores amarillo y rojo, y terminadas por vistosas borlas ms abajo del cinto. Generales espaoles dijo el viejo, viendo lo que estaba mirando . El ms delgado estaba fotografiado en el peridico... Se llama de un modo raro... Queipo de Llano o algo as. Los otros no s quines son. Savage apart la mirada, disgustado. Senta un extrao vaco en su interior. Saba que est aba all, presenciando un breve episodio de lo que ya era historia. Y sin embargo, saba que no era nada, que estaba viviendo algo semejante a un sueo y que l no era una parte de la historia que tena ante los ojos, porque en aquella poca ni siquiera ha ba nacido. Y, ahora, toda esa gente, esos hombres y mujeres, y esos soldados fuertes y arro gantes estaban muertos. Oy un sordo murmullo entre la multitud y levant de nuevo la mirada. Ante l pasaba una seccin de soldados enarbolando cada uno de ellos un rtulo blanco rodeado por una corona de laurel. En cada rtulo haba un nombre. Trescientos rtulos. Trescientos nombres. Trescientos muertos. El viejo se haba quitado l sombrero y murmur: Los nombres de los que murieron en Espaa, mam. Savage le observ con profunda piedad. Estuvo tentado de decirle que en medio de c asi sesenta millones de muertos, de cadveres, nadie recordara jams a esos trescient os.

Empez a retroceder despus de dedicar una ltima mirada, a Hitler y sus generales. No se despidi de los ancianos. Tema delatarse si daba rienda suelta a los sentimient os que le inspiraban, as que se abri paso entre la multitud y no respir en paz hast a hallarse solo, caminando por una calle desierta con las aceras bordeadas de gr andes y frondosos rboles. No se cruz con nadie durante un buen rato, y hasta que estuvo muy lejos del Lutsg arten no vio a una pareja abrazados al amparo de una esquina. Por lo menos, aquellos dos jvenes no pensaban en la guerra, ni en desfiles milita res ni en muerte. Y, sin embargo, tambin ellos estaban muertos. No pudo evitar mirarlos un buen rato mientras se alejaba. No le hicieron el meno r caso y l sigui su camino incierto, cabizbajo, pensativo. No poda librarse de una tremenda preocupacin, tanto por lo que estaba viviendo, co mo por el hecho de haber saltado muchos ms aos de los programados. Eso indicaba que algo no funcionaba como debiera. De repente le asalt otra idea mucho ms inquietante an; la de que en el regreso pudi era suceder algo semejante, con lo cual nunca ms volvera a su verdadera poca. Nunca ms vera a Jeannie. Y, con toda seguridad, morira. Maldijo entre dientes y entonces descubri que avanzaba por una calle ancha, con t iendas y bares abiertos, y gente vocinglera, y militares, y policas por todas par tes. Atraves la calle y entr en Una cervecera. CAPITULO VII Le detuvieron aquella noche. Ms tarde, Savage pensara que hubiera podido eludirlos fcilmente, pero cuando los po licas de paisano le detuvieron no hizo apenas nada por evitarlo, quiz porque de es e modo daba tiempo a la muchacha. Aunque eso tampoco lo comprenda muy bien, porque lo que l trataba de evitar, de ca mbiar, era algo que ya sucediera haca ms de un siglo de modo que si haba sucedido l era incapaz de cambiarlo. De cualquier manera, haba cenado en un pequeo restaurante de la Tegelerplatz, escu chando las voces entusiastas de todos cuantos hablaban del reciente desfile, de las palabras de Hitler y del poder del nuevo ejrcito alemn. La euforia era total entre la poblacin. Savage era incapaz de comprender cmo pudo fanatizarse a todo un pueblo hasta ese extremo. Sali del restaurante cuando ya era noche cerrada. Las calles estaban brillantemen te iluminadas y la temperatura era suave y clida. Las gentes iban y venan sin pris as en esas primeras horas nocturnas, ajenos a la catstrofe que ya se gestaba en E uropa. Ray Savage comenz a pensar en un lugar para pasar la noche. No quera regresar an. E ra fascinante esta aventura en que estaba inmerso y quera captar un poco ms de lo que fuera Alemania en esos meses anteriores al estallido blico. Fue al doblar una esquina cuando la muchacha se precipit contra l, con tanto mpetu que por poco no le tir de espaldas. No la haba odo llegar, a pesar de que corra como el viento. Proceda de una calle ms o scura y calzaba zapatillas, de modo que ms que correr pareca volar impulsada por e l pnico. Savage trastabill, sujetndola al mismo tiempo. Eh! Qu le pasa, est loca? Ella levant la mirada. Era muy joven, apenas tendra dieciocho aos. Estaba tan plida que l se estremeci, impresionado tambin por el pnico que desbordaba de sus ojos deso rbitados. Sulteme! jade. Qu ocurre, por qu corras de ese modo? Sulteme, por favor! Ellos... Quines? La muchacha susurr con voz ahogada: Gestapo! Te persiguen?

S, si! Trat de librarse de las manos de l, histrica de miedo. A lo lejos, Savage oy voces secas, rotundas, y el ruido de pasos. Porqu? Ella consigui soltarse. Le mir por ltima vez y jade: Son asesinos...! Y ech a correr. Savage la vio perderse ms all de la esquina, apenas una sombra fugaz en alas del t error. Entonces oy los pesados pasos mucho ms cerca, y una voz gutural que daba rdenes com o pistoletazos. Reanud su camino sin apresurarse. Supo que no podra esquivar a los perseguidores de la muchacha, y si echaba a correr a su atraera sobre s la atencin de los hombres de la temida polica poltica. As que camin casi toda la manzana de casas antes de que los dos hombres apareciera n de golpe ante l, grandes, vestidos de oscuro, furiosos por haber sido burlados por una chiquilla. Eh, usted, prese ah! le gritaron. Savage se detuvo. Cuando se aproximaron vio las grandes pistolas Lger en sus mano s y permaneci muy quieto. Qu ocurre? dijo con forzada, calma. Ha visto correr a una mujer? S. Por dnde se fue? El se volvi. Seal la esquina por donde la joven haba desaparecido hacia la izquierda y explic: Dobl hacia la derecha, por la esquina... Corra como un gamo. Uno gru: Bueno...! Y reanud la carrera. El otro se dispuso a seguirle, pero de repente gru: Sus documentos, rpido! Por qu? No s nada de esa mujer, solo la vi correr. El polica le empuj contra la pared y grit: Hans! Savage golpe de espaldas contra el muro, y empez a preocuparse. Hans ven aqu! rugi el polica de la Gestapo. Savage oy detenerse al otro, ya casi en la esquina. Un nuevo rugido de su compaero le decidi a volver atrs. Qu pasa, quin es se? rezong, jadeando. Eso quiero saber. Vigila lo. Savage no opuso resistencia al registro. Slo cuando vio sus falsos documentos en las manos de aquel hombretn supo que estaba perdido. Lo comprendi con la velocidad del rayo, como un chispazo, y cuando ya era demasia do tarde para hacer nada. El polica retrocedi unos pasos, buscando la luz del farol ms prximo. Le vio examinar los documentos, le oy exclamar algo, incrdulo y asombrado, mientras les daba vuel tas entre los dedos. Despus, cuando regres junto a la pared, exclam: Cmo te llamas? Albert Heindel. De Hamburgo... S. Qu pasa? indag Hans. No lo s, pero nada bueno para l. Sus documentos estn extendidos por un Comit Aliado d e Ocupacin. Qu te parece? El otro no dijo nada, se limit a mirar a Savage con asombrado estupor. Rpido qu significan esos papeles? Contesta! Ray sabia que no tenia escapatoria. Haban querido hacer las cosas tan bien que se les haba ido la mano. Los documentos hubieran sido vlidos si se fuera el perodo pos terior a la guerra.

El polica que an conservaba los papeles en la mano izquierda volteo la derecha y l e abofete. Responde! Qu documentos son sos, qu significan, qu es ese Comit? Savage se acarici la mejilla. Temo que es difcil de explicar gru . No lo entenderan. Claro, claro, somos idiotas, no lo entenderamos. Bueno, echa a andar. Ya te harn ha blar. Hans barbot: Y la chica? Al infierno con ella, ya la cazaremos ms tarde! Este tipo es ms importante. Le empujaron acera adelante, vigilndole, soltando de vez en cuando una sarta de i nsultos. Savage indag: Adonde me llevan? A la jefatura. All te harn hablar. No volvi a despegar los labios en todo el camino. * * * El hombre sentado al otro lado de la mesa manose los documentos que haba examinado durante largo tiempo. Levant la mirada y la clav en la cara tranquila de Savage. Bueno, explquese. Qu significa esto, estos papeles? Ah est la dificultad. Si le digo la verdad, no me creer y encima dir que estoy loco. El hombre suspir. Era de corta estatura, robusto y de cara rojiza. Sacudi la cabez a, como si lamentara profundamente el comportamiento de su prisionero. Bien, quise darle una oportunidad y usted la desaprovecha. Aqu tenemos mtodos para hacer hablar a hombres mucho ms tercos que usted. Personalmente los detesto, pero son necesarios. Usted va a pasarlo muy mal. Savage, de pie junt las manos y gru: : Conozco sus mtodos. Todo el mundo los conoce. Ah se equivoca... slo los conocen los que han padecido la experiencia. Y muchos de ellos estn muertos, sabe usted? Los dedos de Savage hurgaron suavemente en el reloj. Voy a decirle algo, aunque usted no crea ni una palabra de cuanto oiga... Empiece por esos documentos. Qu es ese Comit de Ocupacin? Eso es parte de la historia. En realidad, despus de la guerra, las potencias ocupa ntes de Alemania extendern... o extendieron esa clase de documentacin para control de los desplazados. El hombre casi se levant, estupefacto. Inclinado hacia adelante, dijo, incrdulo: Usted dijo que le tomaramos por loco? Pero, hombre, si est pidiendo a gritos una cami sa de fuerza! De qu guerra habla, quin va a ocupar Alemania? Los Aliados. Ya veo... O pretende burlarse de m, o tiene la estpida pretensin de que, tomndole por demente, pueda escabullir sus responsabilidades. De cualquier modo, acabar confe sando sus intenciones y qu pretenda al exhibir unos papeles absurdos como stos. Savage separ las manos. Dijo con voz tranquila: Alemania perder la guerra. La perdi, para ser exactos, pero eso es imposible que us ted lo comprenda. El caso es que la perder, y ser ocupada por las potencias aliada s, incluida Rusia. Es cuanto voy a decirle..., excepto que esta clase de documen tacin fue la que extendieron los Aliados de mutuo acuerdo inmediatamente despus de dividir Alemania en dos, y Berln en cuatro sectores de ocupacin. El hombre de cara rojiza se ech atrs en el silln; Sus ojillos no se apartaban de la cara de Savage. Estaba desconcertado. Pero tambin furioso, ms furioso a cada minu to que pasaba, por cuanto estaba convencido que lo nico que su prisionero pretenda era burlarse de l, todo un comisario de la Gestapo. De acuerdo gru , contine con esa actitud, ya le harn cambiar de tono. Nadie ha resistid hasta ahora los interrogatorios realizados por nuestros expertos. Savage sacudi la cabeza. Ojal pudiera usted entenderlo... Se inclin sobre la mesa. Encima de unos papeles haba una insignia con la cruz gama da rodeada por una corona de laurel. La tom entre los dedos y dijo:

El doctor se entusiasmar con eso... si logr entregrselo. Eh, deje mi condecoracin donde estaba! Con un gesto brusco, Savage gir la esfera del reloj, se guard la insignia en un bo lsillo y entonces sonri. No se mueva, amigo... Va a ver algo que nunca so. El hombre solt un juramento. Tendi la mano y puls un botn negro que haba en un ngulo d e la mesa. Voy a ordenar que Je arranquen la piel a tiras! Savage no replic. Estaba muy quieto, mirndole, El hombre rechin los dientes y volvi a pulsar el botn negro. En torno a Savage surgi un leve halo azulado, como si se desprendiera de sus ropa s. El hombre abri la boca, estupefacto. La luz azulada se intensific, ms brillante a cada segundo. Luego, la luz semej un e stallido blanco que inund toda la oficina en el instante en que se abran las puert as y aparecan dos agentes de uniforme. Ninguno atin a decir una palabra. El cuerpo de Savage semejaba una llama de luz b lanca. El hombre de cara rojiza levant una mano que temblaba y lo seal, boqueando, incapaz de hablar. Los guardias comenzaron a buscar las armas que llevaban al cinto, pe ro no estaban muy seguros de lo que podran hacer con ellas. Y en aquel instante, mientras el hombre an boqueaba intentando hablar, dar rdenes, slo qued la luz extinguindose poco a poco y ellos se miraron entre s, incapaces de asimilar lo que acababan de ver. De Ray Savage no quedaba el menor rastro. CAPITULO VIII El pobre tipo se llev un susto de muerte termin Ray, an mareado . Pero fue la nica mane a de evitar ms complicaciones, porque corra el riesgo de que me quitasen el reloj. l profesor Johnston estaba muy plido. Con voz ahogada murmur: No comprendo que pudo fallar... Habr que volver a verificar toda la teora, comproba r cada uno de los procesos del torbellino nuclear, porque el fallo tiene que res idir en l. Se da cuenta de que pudo usted haber muerto, Savage? Ya lo pens. El doctor Newell rezong: Hay que suspender todas las pruebas hasta obtener el cien por cien de seguridad. A propsito, doctor... Me acord de usted. Savage extrajo del bolsillo la condecoracin arrebatada al comisario de la Gestapo y la deposit sobre la mesa. Newell la mir asombrado. Perteneca a un jefe de la Gestapo. Tal vez se la concedieran por su efectividad al despedazar a sus prisioneros... de cualquier modo, ahora es suya, doctor. No puede imaginar cunto se lo agradezco. La tom y estuvo examinndola un buen rato, absorto ante aquella pieza siniestra que haba llegado a travs del tiempo. De pronto indag: Qu sinti usted, Savage? Cundo? En todo l proceso. Cuando se encontr en Berln fuera del tiempo programado, por ejemp lo. Preocupacin, naturalmente. Y temor, porque pens que si tambin estaba equivocado el p roceso de regreso nunca ms volveramos a discutir ustedes y yo... porque estara muer to. Lgico. Y cundo vio a Hitler? Eso es ms complicado. Incredulidad, ira, admiracin tal vez. Admiracin... por qu? Un cualquiera no hubiera podido fanatizar a un pueblo hasta semejante extremo, do ctor. Yo vi el entusiasmo de las cientos de miles de hombres y mujeres. Rugan de exaltacin cuando apareci, como si vieran a un dios, sin sospechar que estaba llevnd oles al caos y a la muerte.

Johnston terci: Hay otra cosa que me intriga, Savage, y es ese episodio con la muchacha perseguid a por los policas. Creo que s lo que quiere decir. Todo lo que usted vio era algo que haba sucedido. Algo pasado, y por lo tanto inam ovible. Usted no tena la facultad de poderlo cambiar: Sin embargo, hizo que cesar a la persecucin de la joven y ella logr escapar. En realidad, el seis de junio de mil novecientos treinta y nueve, escap la muchacha, o fue capturada por la Gestapo ? Profundizando en este asunto tenemos una complicacin en la que reflexionar. En cierto modo, usted vari el curso de algo que ya haba sucedido. Cmo pudo suceder? Y s i no lo vari, cmo se explica que ella lograra huir y usted fuera detenido en su lug ar? Este es un problema que debern resolver ustedes, profesor. Yo hice mi parte... y l e aseguro que no fue nada divertido. Ignoro si realmente vari el curso de los aco ntecimientos que ya haban pasado, pero puedo jurarles que nunca haba visto tanto t error en los ojos de un ser humano corri el que desbordaban los de la muchacha de Berln. Newell coment: Por aquel entonces el terror slo empezaba... Creo que necesita usted un buen descanso, Savage decidi el profesor . Le llamar maana p ara continuar cambiando impresiones con usted, pero ahora vyase y descanse. Cuand o volvamos a vernos quiz hayamos descubierto qu fue lo que le llev a, usted fuera d el tiempo programado... Ray asinti. Senta una dolorosa laxitud en todo el cuerpo, algo como no haba experim entado nunca antes. Lo atribuy a lo anmalo del experimento y, despidindose, se diri gi a la puerta. Antes de que saliera, Newell exclam: Gracias por el regalo, Savage! El hizo un gesto y abandon el despacho del profesor. El overjet esperaba donde lo dejara antes de emprender la aventura. El viento, e l viejo Santa Ana, haba dejado de soplar y todo era calma en un da que se iniciaba soleado y claro. Cuando emprendi el camino de casa, y apenas sin admitirlo conscientemente, empeza ba a pensar en abandonar las peligrosas experiencias de los viajes en el tiempo. .. * * * Jeannie rebull entre sus brazos. Le bes la comisura de la boca y susurr: Qu te pasa, Ray? Ests tenso, no duermes... No lo s. Pienso en todo lo que vi, lo que signific despus en la catstrofe blica, y no puedo menos que imaginar lo que sucedera si algn otro fantico quisiera repetir la h istoria. Pero no puedes hacer nada por evitarlo o provocarlo. Por qu preocuparse entonces? D uerme, necesitas descansar. El la mir de, soslayo y esboz una sonrisa. Sabes? Conoc a una chica tan bonita como t. Jeannie solt un taco: As que fue eso lo que estuviste haciendo... No pude hacer nada. Me cay en los brazos, se debati como una loca y huy. La persegua la polica, pero era muy joven, muy bonita, y estaba llena de terror. Creo que me volvera loco si algn da viera tanto miedo en tus ojos, cario. Hara... no s, seria capa z de matar. Ella se estremeci. Ray...,no pienses en eso. Descansa... Empez a recorrerle la cara con besos breves, suave, tan leves como soplos de aire . Le cerr los ojos con los labios y sigui acaricindole hasta que, al fin, l concilio el sueo. Jeannie le dej solo en el oscurecido dormitorio y sali al jardn. Luca un sol calient e y vivo que ardi sobre la piel de su cuerpo desnudo. Por unos instantes se qued e sttica, cegada por el resplandor caliente y dorado. Luego ech a correr y con un gil salto se zambull en la piscina.

Estuvo nadando un buen rato, hasta que el cansancio la venci. Sacudindose el agua, fue a tenderse a la sombra y poco despus se haba dormido. Despert muy tarde, comi algo distradamente y fue a dar un vistazo al dormitorio. Sa vage segua profundamente dormido. Jeannie se cubri con una bata corta hasta los muslos, volvi al jardn y esper, la mir ada perdida en el infinito azul del cielo sin nubes, escuchando el silencio, la quietud de la montaa rota tan slo por las voces inquietas de los insectos. Vio hundirse el sol y teirse de rojo las cumbres de los montes, y despus descender la oscuridad del crepsculo ,y aparecer la primera y brillante estrella, y entonc es la voz del hombre la llam, desde la casa. Entr en el dormitorio y se ech sobre su hombre, abrazndolo y besndole fervorosamente . Te quiero musit . Oh, Dios, Ray, cmo te quiero! No tanto como yo a ti. Siguieron besndose y acaricindose hasta que ella murmur: Ya es de noche, y hace mucho calor. Quieres que vayamos a nadar? Quiero hacer el amor. Despus. Toda la noche. Bueno. Se levantaron. Al salir al jardn la luz de la luna les inund como una catarata de agua de plata y por un instante permanecieron mviles, cogidos de la mano, mirando la inmensidad del firmamento en el que las estrellas chispeaban, vivas y brillan tes. Despus rodearon la casa y descendieron la suave ladera cubierta de csped oscuro y hmedo. El prado terminaba al borde de las dunas, y ms all se extenda la playa, desie rta bajo la noche. Llegaron al borde del agua, se quitaron las escasas ropas y quedronse all en silen cio, mirando el mar y el reflejo de la luna en las olas, que parecan bandadas de gaviotas juguetonas. Escucharon la msica del mar, y se miraron sobrecogidos por e l amor y el silencio, como debieron mirarse el primer hombre y la primera mujer en el principio de los tiempos. Se adentraron en el mar caminando, an con las manos unidas. El agua era tibia, su ave como una caricia. Se dejaron llevar por las olas, nadando con lentas brazada s, deslizndose al amor del agua. Savage dio la vuelta y se dej flotar igual que un tronco mecido por el mar. Sabes una cosa? dijo, la mirada perdida en el negro abismo del firmamento. Ella se peg a l. Qu? Mira... Las estrellas. Mi hermano est all, en algn lugar de esta negra inmensidad. Jeannie no replic. Pensaba el desgarrn que sera para ella que Ray se perdiera duran te aos y aos lejos, en el misterio insondable del espacio. Sera la muerte. Nadaron de nuevo, alejndose de la playa, y luego volvieron a la arena, sus cuerpo s perfectos arropados por la luna. Jeannie se abraz al cuello de l y se besaron larga y profundamente. Ray murmur: Tu boca sabe a sal... La tuya tiene sabor de deseo, y de amor. Vamos a la casa. Ech a correr, y l la persigui, rindose. La atrap ms all de las dunas y ambos rodaron a razados sobre el csped. Se amaron all mismo como si sa fuera la ltima noche del mund o y de la vida, en silencio slo roto por el chasquido de los besos y los suspiros , y despus quedaron quietos, unidos y abrazados, sintiendo cada uno el latir del corazn del otro contra su piel. Ms tarde, mucho ms tarde, se encaminaron hacia la casa, porque la noche an no haba t erminado. CAPITULO IX El presidente atraves el saln oval y fue a sentarse en el silln que haba a la cabece ra de la mesa. Su mirada de hombre cansado, en medio del mar de arrugas que era su cara, se pas e por encima de los componentes del Consejo Nacional de Seguridad.

Al fin, se detuvo sobre el mayor Cogan, sentado a su derecha. Dijo con voz fatig ada: Supongo que est usted al corriente de todo lo referente a esos experimentos con... , cmo lo llaman? Traslacin molecular o algo as. No es cierto? Hasta donde me fue posible comprenderlos, s, seor presidente. Pero yo no soy ms que un profano en esa materia. Yo vi desaparecer al sujeto que lanzaron al pasado. E l proceso es aparentemente sencillo, pero lo realmente complicado es lo que ya n o pude ver. Ya me cont a m lo que presenci. Explquelo a todos los que estn aqu esta noche y despu ontinuaremos la sesin. Cogan no vea la necesidad de contar a nadie ms lo que l haba visto. No comprenda las intenciones del presidente, pero sin demostrar su desagrado comenz un relato, de todo lo que haba podido contemplar en el Centro de Investigaciones. Los componentes del Consejo le escuchaban fascinados, llenos de asombro. Incluso en las caras curtidas de los altos jefes militares que formaban parte del organ ismo de seguridad, se reflejaba una absoluta incredulidad. Vestan ajustados uniformes de un gris plateado, con doradas insignias correspondi entes a su grado. En sus cintos colgaban las fundas vacas de las pistolas lser. Haban tenido que entregarlas antes de penetrar en l saln, porque nadie armado poda a cceder a presencia del presidente desde que, cincuenta aos atrs, unos militares in tentaron asesinar al jefe del ejecutivo de aquella poca paralizarse con el poder de la nacin ms poderosa de la Tierra. Cuando el mayor call hubo un murmullo de expectacin. El presidente, carraspe hasta que le prestaron atencin y entonces dijo: Es un paso importante en un proyecto mucho ms ambicioso. El fin de esos experiment os es poder enviar un hombre al futuro. Qu hay respecto a eso, Cogan? Ya le dije, seor presidente... Reptalo! le interrumpi secamente. Est bien, seor. Mandar un hombre al futuro no es posible en un plazo de tiempo inme diato, debido a los riesgos que el sujeto habra de correr. Entend que haba nueve pr obabilidades de cada diez de que l hombre muriera. Estn trabajando para conseguir x ito cuanto antes, pero no esperan obtenerlo en menos de dos aos. El presidente hizo un gesto impaciente. Lo necesitamos antes! Insist mucho en que acortasen los plazos. Ofrec aumentar el presupuesto del Centro de Investigaciones. Pero tanto el profesor Johnston como el doctor Newell se man tuvieron firmes en sus clculos. Dos aos es el mnimo. Se niegan rotundamente a reali zar ninguna prueba hacia el futuro con seres humanos. Eso es lo que ellos piensan..., pero hay muchos otros medios para obligarles a tr abajar ms rpido. Es de vital importancia conseguirlo, y pronto. De todos modos, ha blaremos sobre este asunto usted y yo en otra oportunidad, Cogan. El mayor asinti, aliviado. Estaba intrigado por la actitud del presidente. Este se pas la mano por la cara. Todos sus gestos delataban un profundo cansancio . Pasamos a otro asunto, caballeros. Todos ustedes han ledo el informe de nuestros s ervicios en el exterior... Espero que se hayan formado una opinin. No es as, corone l Gray? El militar se encogi de hombros. Todo ese informe no es ms que una sucesin de supuestos. No hay un slo dato concreto y fidedigno que demuestre que los soviticos han logrado lo que se llama Arma Tota l. Que, entre parntesis, le dir que ignoro lo que es eso exactamente, si es que se trata de algo ms que una fantasa. El rostro del presidente se congestion. No es ninguna fantasa, coronel! Hay alguien ms aqu que piense tan a la ligera al respe cto? Nadie replic. El coronel Gray pareci dispuesto a contradecirle, pero lo dej correr ante la alter ada actitud del presidente. Este gru: Se ha dado en llamar Arma Total a un ingenio capaz de ganar una guerra por s solo.

Nosotros estamos experimentando, buscndolo. Es una maldita carrera contra reloj. El primero que lo posea dictar las condiciones polticas del mundo. Y ese informe secreto da a entender que los soviticos lo han logrado, o estn a punto de consegui rlo. Hubo un murmullo de incredulidad, o quiz de inquietud. Aquellos hombres en cuyas manos estaba la seguridad de medio mundo eran escpticos por naturaleza, pero la s ola posibilidad de que Rusia obtuviera antes que ellos aquella arma absoluta les erizaba el pelo. El mayor Cogan dijo: Si la prueban forzosamente lo detectaremos... No pueden obtener un arma de esta c lase sin probarla. El presidente solt un bufido.. Claro que nos enteraremos! exclam . Cuando ellos ya la posean. Cuando estn en condicion es de humillarnos y de aplastarnos si se les antoja. Pero yo quiero saber lo que hay de cierto en eso no despus de que la hayan experimentado. Quiero saberlo ante s, mucho antes, mayor! Entiende? Quiero saberlo ahora! Los componentes del consejo se miraron. No recordaban haber visto al presidente tan iracundo en todos los das de su vida. Otro militar, el general Havilland, intervino: , No veo ms que una manera de averi guarlo, seor presidente. A mi manera de entender, slo cabe intensificar nuestro se rvicio de espionaje en el interior de Rusia. Enviar a los ms expertos agentes de que dispongamos y... No sirve! Por qu no? Porque los rusos no son idiotas. Y porque todos ustedes saben perfectamente que e n menos de un ao han desmantelado toda nuestra red de espionaje montada a lo larg o de diez aos dentro de la Unin Sovitica. Y tambin saben ustedes que su servicio de espionaje es tanto o ms efectivo que el nuestro. Entonces, qu sugieren? Nadie dijo una palabra. Se enfrentaban a un problema peliagudo. El mayor Cogan e narc las cejas de pronto, cuando crey comprender adonde quera llegar su presidente. Bien, parece que estamos ante un callejn sin salida, caballeros. Hubo carraspeos, toses y miradas huidizas.. Alguien dijo con voz insegura: No hay ninguna manera de averiguarlo si no es por medio del espionaje. El general Havilland barbot: Organizar una nueva red llevar tiempo. Meses, aos tal vez. Ya se est empezando, pero con infinitas dificultades, porque los rusos han agudizado su vigilancia. Han m ultiplicado sus servicios de contraespionaje hasta lmites como nunca antes se haba n conocido. Cogan dijo suavemente: Un hombre solo, seor presidente. Hubo un murmullo de estupor y las miradas que cayeron sobre el mayor fueron como para desanimar a cualquiera. Cogan sonri. Ahora saba el terreno que pisaba. No he perdido la cabeza, seores. Un hombre solo podra burlar a todo un dispositivo montado para cazar redes de espionaje, conjuras de hombres organizados... Eso es lo que pienso. El problema est en introducir a ese hombre solo de tal modo que n o le detecten. Incrustarlo en el propio pueblo ruso como uno ms de ese pueblo. El presidente cabece. Ese es el camino dijo entre dientes . Ahora, quiz tambin el mayor sepa cmo hacerlo pasa r por un ruso ms entre los otros rusos. Y luego, tambin seria una gran cosa que el mayor nos dijera cmo ese hombre hipottico podra, acercarse a las instalaciones de Lomongrad, que es donde se supone que se est investigando esa arma... El mayor se arrellan cmodamente en el silln. Estaba radiante y no trataba de disimu larlo. No slo eso, seor presidente. Creo que podemos conseguir algo mucho ms importante y d ecisivo. El presidente esboz una leve sonrisa. La primera que le sorprendan desde que empez ara la reunin.

Adelante, Cogan dijo . Tal vez ha descubierto usted la cuadratura del crculo... No me cabe duda, seor. Podemos saber si Rusia conseguir esa condenada arma y muchas cosas ms de sus adelantos blicos. Est bien, est bien. Slo dganos cmo. Mediante el lanza miento de un hombre al futuro con el proyecto del doctor Johnst on. Esta vez, el presidente sonri casi abiertamente. Los dems no pudieron evitar un gesto de estupor. Esperaba que alguien cayera en la cuenta de esta posibilidad, ciertamente dijo el presidente . Lo malo es el tiempo... y el hombre que debera ser proyectado a ese fu turo. Debera ser alguien impuesto del experimento, y que al mismo tiempo fuera ca paz, y tuviera condiciones, para llevar a cabo una misin tan arriesgada. Cogan esboz un gesto de superioridad. Tengo a ese hombre, seor presidente. Este se mostr asombrado por primera vez. Qu tiene usted...? Se llama Raymond Savage. Es el individuo que realiz el ltimo experimento de que he hablado. Habla francs, alemn y ruso a la perfeccin. Y est habituado a los viajes en el tiempo... En realidad, tengo entendido que es el nico que queda del equipo que inici las pruebas, lo cual demuestra que es el ms dur y resuelto. El murmullo incrdulo de los otros miembros del Consejo se extingui como un sopl. Fue el presidente quien habl una vez ms. Ya no pareca tan abatido. Dijo: Ciertamente, mayor, sa era la idea que yo tenia, pero me alegra que no sea el nico que haya pensado en esta posibilidad. Ahora, queda el nudo del problema, lograr lanzar a ese hombre al futuro, y de eso se ocupar usted inmediatamente. Quiero qu e abandonen todo experimento, toda prueba, todo estudio, que no estn encaminados a ese fin. Perfectamente, seor presidente. Alguien ms puede aportar otras ideas, caballeros? El murmullo se repiti, pero nadie dijo una palabra. De modo que el presidente volvi a tomar la iniciativa. Esta cuestin parece estar en el buen camino. El mayor Cogan quedar a cargo de ella para lograr que las investigaciones del equipo del profesor Johnston se aceleren al mximo. Alguien tiene alguna otra sugerencia al respecto? Su mirada de viejo cansado se pase sobre los reunidos una vez ms, inquisitiva y so carrona. Nadie abri la boca. Muy bien, pasemos a otro problema no menos preocupante; Descolg el auricular de un comunicador y orden: Traigan ese equipo ahora. Todas las cabezas se volvieron hacia la puerta en el instante en que sta se abra e n silencio. Dos hombres jvenes entraron empujando una mesa de ruedas sobre la que haba un video-proyector autnomo. El presidente oprimi un botn, y parte del lienzo de una pared se desplaz, dejando e l descubierto una enorme pantalla plateada. Recibimos un extrao comunicado de una de nuestras naves de la Flota Exterior explic con su voz eternamente cansada . En el primer instante se me dijo que, posiblement e, los tripulantes podan estar afectados por el llamado mal de espacio. Es algo que sucede a veces. Su razn se nubla debido a las tensiones, a los largos perodos de aislamiento y otras causas. Bien, se equivocaron. El general Havilland gru: Mi departamento fue el que emiti esa primera opinin, seor presidente. Reconozco que fue precipitada, pero tambin debemos reconocer igualmente que era como para supon erlo. Cogan le mir, intrigado. Puede decirnos de qu estn hablando? rezong. No le gustaba quedar al margen de los asuntos del Consejo. El informe explic Havilland , deca que una nave de unas dimensiones inusitadas, cuatro millas de longitud, haba adelantado a una de las nuestras a cincuenta mil millas

por segundo. Hubo algunos murmullos incrdulos, y alguien hizo un burln comentario respecto a lo s cerebros de los tripulantes del espacio. Un seco bufido del presidente les aca ll. Prosiga, general. Bien, la nave gigante, segn ellos, llevaba rumbo a la Tierra. Sus palabras fueron tan claras que era como si hubieran calculado el rumbo sus propias computadoras de vuelo. Alguien crey esa tontera? Todas las cabezas giraron hacia el hombre que haba soltado el exabrupto con voz i rnica. El presidente mascull: Yo lo cre. Va a llamarme tonto por eso? El disidente palideci, pero sostuvo la mirada del jefe del ejecutivo y dijo: Lejos de mi intencin faltarle al respeto, seor. Pero todos sabemos que no existen e n la actualidad materiales capaces de soportar estas velocidades sin pulverizars e. Y menos an una fuerza suficiente para impulsar una nave de estas dimensiones a cincuenta mil millas. No existen en nuestras factoras. Nosotros no podemos fabricar esa nave. Ahora, la cues tin es sta: Pueden hacerlo ellos? Cay un silencio sepulcral en todo el saln. Quien ms quien menos palideci ante la per spectiva que se abra ante sus ojos. El presidente hizo un gesto brusco y los operadores del aparato porttil manipular on en l. En la enorme pantalla apareci una oscura visin del espacio, ralentizada. Algo seme jante a una neblina opaca se arremolinaba sobre s misma, semejante a un polvillo brillante. Luego, como una aparicin, la increble nave surgi ocupando toda la pantalla y la ima gen qued inmvil. Esta vez hubo algo ms que murmullos. Hubo exclamaciones de estupor y una corrient e de pnico pareci culebrear entre aquellos hombres habituados a tener en sus manos la paz o la guerra. Algunos se levantaron de un salto, aproximndose a la pantalla para examinar con ms detalle la fantstica nave. La voz del presidente gru: Pueden ver ahora que no era una fantasa... Ah la tienen. La colosal estructura griscea del gigante estaba all, a la vista de todos, con sus extraas cpulas semejantes a las de una catedral inmensa, y los dos cuerpos proyec tados hacia atrs en la popa, y la oscura hendidura en la proa, cual si fuera un m irador de ms de media milla de longitud. El general Havilland no se haba levantado. Estaba harto de ver aquel monstruo esp acial y de devanarse los sesos con el problema que significaba. Slo dijo: Sus dimensiones son de cuatro millas de longitud, por una de anchura. La altura d e cada cpula es superior a la del Capitolio... Eso les dar una idea del poder de e se ingenio, para desplazarse a tamaa velocidad. Nadie rompi el silencio durante un buen rato. Los operadores del aparato manipula ron en l y la imagen se desplaz levemente, mostrando otros detalles de su configur acin. Al fin, el presidente dijo: Debido a su velocidad, eso fue todo lo que consiguieron captar. Ahora, tenemos en tre manos la incgnita ms grande de todos los tiempos, a saber: Esta nave ha sido co nstruida y experimentada por los soviticos? Y si es as, qu debemos decidir nosotros? Cogan miraba la pantalla estupefacto. Gru entre dientes: Si los rusos hubiesen logrado esta maravilla lo sabramos. No habran podido mantener en secreto un triunfo semejante... De veras cree eso? Cogan trat de sostener la iracunda mirada del presidente, pero acab desviando la s

uya. Yo opino que si han conseguido ese triunfo, caballeros. Y si estoy en lo cierto n os caben dos posibilidades... Sobre todo si tambin obtienen esa maldita Arma Tota l. O intentar aplastarlos antes de que desarrollen esos descubrimientos, o somet ernos y negociar en espera de ganar tiempo, en cuyo caso habra que dedicar todo n uestro presupuesto a lograr ambas armas en el menor tiempo posible. Un repeluzno culebre por el espinazo del mayor Cogan, quien dijo, dubitativo: Cabe la posibilidad de que esa nave no sea rusa, seor. Usted cree? Entonces, qu nacin ha dado tal salto en su tecnologa para haber construido esa ciudad Flotante sin que nadie lo sospechara siquiera? Ninguna nacin, seor presidente. Pienso que puede ser una nave de otro mundo, de otr a galaxia... El presidente dio un respingo y su rostro surcado de arrugas se congestion. Mayor Cogan! estall . Le recuerdo que sta es una reunin formal del Consejo de Seguridad Nacional. No estamos aqu para debatir tonteras sobre platillos volante... Ya nuest ros inmediatos antepasados perdieron bastante tiempo con estas fantasas idiotas. Espero que si alguien tiene otras sugerencias, sean por lo menos sensatas. Cogan estaba rojo. Apret los dientes y call. Sbitamente calmado, el presidente, tras un carraspeo, habl de nuevo: Opin que deben estudiar este problema con extremada cautela, caballeros. Volveremo s a reunimos maana a la misma hora y quiz entonces a alguien se le haya ocurrido u na sugerencia aceptable. De acuerdo? Cogan gru: Pienso que si pudisemos enviar a ese hombre al futuro, este misterio se resolvera d el mismo modo que lo tratado al principio. Ciertamente. Y le recuerdo que lograr eso depender de usted en gran manera, mayor. Se levantaron cuando lo hizo el presidente. La reunin haba terminado y ninguno se asombr del modo brusco cmo haba sucedido. Era l a tctica del presidente. Acuciarles con un problema y luego darles tiempo. Slo que en esta ocasin, se preguntaban de qu iba a servirles un tiempo tan corto... Veinticuatro horas para encontrar la solucin a un problema que no la tena. La imagen se borr de la pantalla. El lienzo de pared volvi a su lugar y ellos qued aron mirndose tan preocupados como nunca antes lo estuvieran... CAPITULO X Raymond Savage acab de ajustarse el cinturn de su elstico atuendo ante la mirada tr anquila del doctor Newell. Espero que ya no haya ms reconocimientos gru . Son un fastidio, tanto para m como para sted, doctor. Para m, no, Savage. Es mi trabajo, mantenerle a usted en forma. Y djeme decirle que no esperaba que lo estuviera usted despus de su ltima experiencia. Que no estuviera en forma? Tem que acusara los efectos de lo sucedido. Y no es as? En absoluto. Tiene quiz los nervios un poco ms hipertensos de lo habitual en usted, pero por lo dems est perfectamente. Ya veo. No habr ms reconocimientos, por el momento. A menos que deba arriesgarse de nuevo, y eso no suceder en mucho tiempo. El profesor y el resto del equipo hemos decidid o suspender todas la pruebas hasta tanto no se haya encontrado el fallo que le p recipit a usted fuera del tiempo programado. Y aun entonces, somos de la opinin de que debern reanudarse los experimentos con animales antes de arriesgar la vida d e un ser humano. Me parece muy bien, doctor. Le confieso que empiezo a estar un poco cansado de to do esto. Newell achic los ojos al clavarlos en el rostro del aventurero. Aclreme eso, Savage. Tiene miedo? Siempre he tenido miedo, se no es el problema. Si me apura le dir que debera preocup arse si le dijera que no tuve nunca miedo... Y me preocupara. El ser humano no es una mquina.

Se trata de algo ms. En primer lugar, Jeannie. Ella vive un infierno cada vez que la dejo para someterme a esa experiencia. Eso es importante por cuanto odio que sufra. Comprendo, aunque esos profundos sentimientos sean algo, quiz, un tanto fuera de l ugar en nuestro tiempo. Nunca ha amado a una mujer, doctor? Este se ech a rer. Seguro. A muchas. Ray sacudi la cabeza. Ya sabe lo que quiero decir... Por otra parte, empiezo a cuestionarme la utilidad de que yo arriesgue la vida en unos experimentos que, hasta ahora, no nos han l levado a nada prctico. Pero, Savage... Ya s lo que va a decir. Es slo el principio y todo eso. Con el tiempo podremos estu diar el pasado hasta pocas remotas, sobre el terreno, vindolo, tocndolo, comproband o lo que pudo haberse hecho, o lo que no debi hacerse, para que la humanidad fuer a de otra manera, mejor de lo que es. Pero eso es tan slo una pequea faceta del pr oblema. Contine, pero djeme decirle que usted piensa demasiado para hacer el trabajo que ha ce. Si no pensara sera un vegetal... como la inmensa mayora de gentes que viven vegetan do. Comprende tambin lo que quiero decir? Newell se ech a rer. Perfectamente. Yo mismo he pensado eso muchas veces. Siga hablando. Savage se arrellan en la confortable butaca y encendi un cigarrillo. El mdico no ap artaba la mirada de l. El otro factor que me hace cuestionar la utilidad de mi arriesgado trabajo, es el uso que puedan hacer de l gentes como el mayor Cogan. Newell esboz una mueca de disgusto. Estaba seguro que llegaramos a ese punto. Vi la hostilidad que sinti usted en el in stante de conocerle. No fue hostilidad contra ! en particular, doctor. Pero me pregunto qu buscan los mi litares en este asunto. Usted oy lo que l y el presidente pretendan... Lanzar un ho mbre al futuro Y ah s que la influencia del temponauta, como han dado en llamarnos , podra ser catastrfica, nefasta para el devenir de la humanidad. Newell dio un respingo. Dijo: Quiz sin proponrselo ha abierto usted la puerta de un complicado misterio, Savage. Lo s. Estuve reflexionando sobre eso. Usted quiere decir que el temponauta, incrustado en el futuro, podra variar el cur so de ese futuro a su conveniencia. O a la conveniencia de otros. De un pas concreto, de un crculo de poder... o de un gobernante con ambiciones delirantes. Acurdese de Hitler... Pero, podra hacerlo realmente, Savage? Yo creo que s. Discrepo, amigo mo. Opino que le sera imposible. Ray achic los ojos, intrigado. Veamos sus teoras, doctor. Eso me, interesa profundamente. Newell sonri; Yo tambin he quemado algunas horas reflexionando sobre esa posibilidad. Esa terrib le posibilidad, si me permite decirlo as. Y dudo que el temponauta en cuestin pudi era variar el curso del futuro. Porqu no? Porque, lgicamente, el temponauta no formara parte de ese futuro. Estara facultado p ara verlo, para estar en l. Pero al mismo tiempo no estara all corpreamente por cuan to ese futuro an no existira. En consecuencia no podra variarlo. Savage aplast el cigarrillo en un cenicero, pensativo. Cuando volvi a mirar al doc tor su expresin era perpleja. No estoy seguro de entender muy bien lo que usted quiere decir, pero sin ninguna duda el temponauta vera ese futuro. Yo no digo que l personalmente pudiera influir p

ara cambiarlo, para variar lo que debe pasar, lo que est por venir. Pero a su reg reso informara. Y los que tienen el poder en sus manos si podran adoptar decisione s que, en el mejor de los casos, no sera en beneficio de la humanidad, sino tan sl o de una parte de ella. Bien razonado. Entonces, en base a esas teoras, usted opina que debera suspenderse el proyecto... Me equivoco? Savage sacudi la cabeza. No pienso en suspender el avance de la ciencia ni de la investigacin. Pero estoy c onvencido que mientras exista la posibilidad de que hombres ajenos a la ciencia pura interfieran los propsitos de los cientficos, habra que pensarlo dos veces ante s de realizar segn qu proyectos. Ya veo... Otra vez est pensando en el mayor Cogan. El no es ms que la cabeza visible del poder, doctor. Newell asinti. Tal vez tenga razn, por lo menos en parte concedi como a regaadientes . Pero sin ese po der de que habla, que no es otro que el de la nacin, no habra los fondos necesario s para investigar nada. Ray sonri. La pescadilla que se muerde la cola, no le parece, doctor? Poco ms o menos. Concretando, seguir usted en el proyecto, Savage? No lo s. De cualquier modo, por lo que usted ha dicho queda mucho tiempo para pens arlo. Ciertamente. Resolver el problema de ese fallo nos llevar meses tal vez. Bien, entonces decidir. Se levant y los dos hombres se estrecharon las manos. Antes que pudieran pronunciar una palabra de despedida, un sordo zumbido procede nte de la mesa hizo que Newell girara en redondo. Puls un botn y dijo: Newell al habla... Podra acudir a mi despacho, doctor? Ahora, por favor. Ciertamente, profesor. Cort y volvindose dijo: Quiere acompaarme? Quiz el profesor Johnston tenga algo interesante que comunicarnos . De acuerdo. Un elevador circular les lanz hacia las alturas del edificio con la velocidad de un cohete. Cuando llegaron arriba, el doctor refunfu: No me acostumbrar nunca a estos chismes. Tengo el estmago en los talones... La llamativa secretaria les sonri cuando entraron. Seal el muro de acero y murmur du lcemente: Estn esperndoles, doctor. Por lo menos, a usted. El profesor no dijo nada de Savage ... Quines estn esperando? El profesor Johnston y el mayor Cogan. Newell y Savage cambiaron una intrigada mirada. Savage accion la puerta de seguridad con la palma de su mano. Recorrieron el pasi llo alfombrado y la segunda secretaria de senos descarados y mirada voraz les de dic otra sonrisa de cien mil voltios, especialmente a Savage. Tras esto, les anunci y penetraron en la amplia oficina del cientfico. Vieron al mayor sentado en una butaca, y al profesor de pie junto al inmenso mur o de cristal. Haba una expresin sombra y preocupada en la cara del investigador. Tras los saludos, el profesor Johnston dijo: Sintense. No saba que estuviera usted aqu, Savage, pero me alego de que haya venido. Lo que debo decirles le concierne en gran parte. Fue a sentarse detrs de la gran mesa cubierta de montones de papeles, cuadernos d e notas y revistas cientficas. Carraspe y luego aadi, sealando a Cogan: El mayor acaba de llegar de la capital, comisionado expresamente por el president e. Creo que es preferible que sea usted quien les repita lo que me ha dicho a m, mayor... Cogan se encogi de hombros.

Me parece bien. Todo se reduce a centrar todos los esfuerzos del equipo de invest igadores en la fase que podramos llamar del futuro. El presidente ha ordenado sus pender todos los trabajos que estaban llevando a cabo sobre los viajes al pasado , abandonar cualquier faceta del proyecto que no sea la de lanzar a un hombre al futuro... cuanto antes. Desde luego, mucho antes del plazo que ustedes insinuar on en nuestra anterior conversacin. El presidente no est dispuesto a esperar dos ao s para la materializacin de ese trabajo. Newell solt un gruido de disgusto. Con voz seca dijo: Quiz el presidente sepa cmo acortar ese plazo tambin, mayor. Creo que ese comentario est fuera de lugar. No opino igual. Digo eso, porque si l no lo sabe, nosotros menos an. Le dijimos que dentro de dos aos, posiblemente sera factible experimentar con animales de gran tam ao y peso. Y despus habra otro perodo de tiempo en que se deberan reconsiderar todos los resultados obtenidos antes de arriesgar la vida de un hombre. Lo cual nos ll eva a ms de dos aos en la prctica. No se lo ha expuesto as el profesor Johnston? S, lo ha hecho. La voz de Cogan son bronca. Estaba congestionado de ira mal contenida. Ah tiene. Acelerar una investigacin de este tipo no es lo mismo que dar la orden de paso ligero a un pelotn de soldados, mayor. No me gusta su tono, doctor. El presidente ha dado una orden y a nosotros nos toc a buscar la manera, y facilitar los medios, para que pueda cumplirse. No pide na da ilegal, nada fuera del alcance de hombres tan bien preparados como todos uste des. No habr limite para el presupuesto! Cualquier cosa que pidan se les facilita r sin discusin alguna, sea lo que sea, incluso la ampliacin del equipo, si as lo sol icitan... Estas absolutas facilidades deben bastar para que los trabajos avancen a mayor ritmo del que tenan programado anteriormente. Antes que Newell o el profesor pudieran replicar, Savage dijo con voz calmosa: Dnde entro yo en este asunto, profesor? Los ojos iracundos del mayor cayeron sobre l tratando de dulcificarse un poco. En la ltima fase, Savage dijo. Entiendo. Cuando sea el momento, tengo instrucciones de llevarle a presencia del presidente . El en persona quiere hablarle. Para qu? Lo sabr cuando l lo decida. Creo que voy a renunciar a ese honor dijo suavemente. Newell ocult una sonrisa. Johnston dio un respingo detrs de la mesa, y la cara del mayor, se puso an ms roja. Pretende negarse a una cita con el presidente? estall. Mayor, no nos engaemos. Si esa cita est relacionada con enviarme a m al futuro, supo niendo que eso sea posible algn da, me niego desde ahora. Cogan casi se levant de la butaca, rgido de indignacin: No puede propinar ese desprecio al presidente, Savage! Y hago desprecios a nadie. nicamente me niego a suicidarme por orden superior. El mayor Cogan realiz visibles esfuerzos por controlarse. Estaba ms congestionado que nunca. Estamos hablando como irresponsables, ustedes y yo: S, yo tambin me incluyo. Quiz no he sabido exponer las cosas como debiera. Lo lamento. Y en cuanto a usted, Sava ge, no comprendo su negativa. Ha realizado varias pruebas hasta ahora, y ni yo n i el presidente le exigiremos que se someta a otra hacia el futuro si no existen garantas absolutas de seguridad, garantas al cien por cien que debern asegurar el profesor. Johnston y su equipo. Dnde ve usted en eso una orden de suicidio? El profesor Johnston gru: Todos hemos desorbitado las cosas. El presidente quiere que se aceleren los traba jos. Est en su derecho al exigirlo, ya que los fondos que abastecen este proyecto proceden ntegramente de la Administracin. Hasta aqu estamos de acuerdo. No es as? Sus ojos de bho miraron al doctor y a Savage como esperando que le replicaran. Ninguno de los dos dijo una palabra, as que l prosigui: Bien, donde discrepamos, mayor, es en el hecho de que quiera fijar unos plazos. E so es imposible. Ni siquiera ampliando el equipo de cientficos lo conseguira.

Newell terci casi interrumpindole: A m me intriga otra cosa tambin, profesor. Le ha aclarado el mayor por qu es tan urge nte lanzar un hombre al futuro? Ciertamente, no. Cogan arrug el ceo. Hasta que el presidente disponga otra cosa refunfu de mal talante , eso es materia res ervada. Slo se les expondr en el caso de que hagan posible la realizacin del experi mento con un hombre. No me gusta eso, mayor discrep Newell de nuevo. La mirada glacial del militar se clav en su rostro antes de espetarle: Est oponiendo usted muchas dificultades, doctor, Le gustara ser apartado del proyect o tal Vez? Newel encaj las mandbulas y se levant de un salto. Ahora ha hablado como yo saba que acabara hacindolo. No va usted a necesitar apartar me de la investigacin. Renuncio desde este mismo instante. Johnston solt un juramento. Se han vuelto todos locos? grazn . No les comprendo a ustedes... Es tan difcil discutir como personas civilizadas? Por favor, Newell, sintese. Lo siento mucho, profesor. Gir sobre los pies y se encamin a la puerta. Antes de apoyar la palma de la mano e n la placa magntica an dijo: Siga usted con esa actitud, mayor, y en veinticuatro horas no quedar un slo miembro del equipo que quiera seguir trabajando en l. Cogan, rojo de ira, fue incapaz de replicar. Vio a Savage levantarse, murmurar una seca despedida, y cuando el mamparo de ace ro se cerr de nuevo ste y el doctor haban desaparecido. CAPITULO XI Ned Grant dej de interesarse por los controles, que en realidad, no le necesitaba n, y echndose atrs en el asiento anatmico exclam: Ya falta menos, Bert! Bert Savage, que pareca muy distante, interesado en el libro que estaba leyendo, gru: Qu? Tres meses. Deca que ya slo nos faltan tres meses para llegar a casa. Y qu con eso? Vaya pregunta. No me dirs que t no ests rabiando por llegar. Por supuesto que deseo llegar a la Tierra. Pero convirtiendo ese deseo en obsesin no voy a acortar el tiempo, no vamos a llegar antes, as que no me preocupa tanto como a ti. Ned Grant le observ con mirada preocupada. Sabes qu pienso? rezong . Te lo dir de cualquier modo... Pienso que no tienes sangre en las venas, Savage. Eres una especie de ave fra. Bert se ech a rer y cerr el libro. Lo que pasa, Ned, es que yo tengo sentido comn. Grant se encogi de hombros y renunci a la discusin. Tras un largo silencio. Savage dijo: Hace dos das que nos dejan en paz. Deben habrseles calmado los nervios. Qu nervios, de qu demonios hablas ahora? De all abajo. Estuvieron marendonos das y das con informes y ms informes sobre la nave que nos adelant. Parecan histricos, pero hace dos das que no han vuelto a insistir, por eso digo que deben haberse calmado. Ya veo... An no he podido explicarme qu fue aquel misterio. Y si realmente se diriga a la Tierra debe haber llegado hace tiempo. No lleg porqu nos lo habran dicho en alguno de sus comunicados. Y eso no deja de pre ocuparme, porque al parecer ni siquiera lo han detectado todava. Tal vez vari de rumbo. No sabemos nada de ms al respecto. Ni qu era, ni qu destino ll evaba, ni quin lo diriga o si estaba tripulado o no. T crees lo que insinuaron en un o de los ltimos mensajes? Lo de que posiblemente fuera ruso?. Eso.

No lo s, aunque lo dudo. Habran de haber alcanzado un desarrollo increble en poco ti empo, y tan en secreto que nadie en todo el mundo lo pudo sospechar jams. Entonces, de otra galaxia? Savage titube. Quiz murmur al fin .Aunque por . lo visto esa posibilidad ha sido descartada. Pero si el estudio y control de este asunto dependiera de m te aseguro que la tendra muy e n cuenta. No creo que la Tierra sea el nico planeta habitado que existe, y algn da ha de establecerse el primer contacto con otros seres. Opino lo mismo que t. Pero no pareca muy convencido. Lo dijo titubeando, con voz insegura. Savage sonri y dijo suavemente: Hubiera sido una gran cosa que nos saludaran al pasar, no te parece? Grant se estremeci. Dependera de la clase de saludo que nos dedicaran. Recuerda que tu primera idea fu e destruir esa nave cuando la localizamos. Esta vez Savage mantuvo la boca cerrada. Todava no estaba seguro de haber obrado acertadamente al no interferir a la nave gigante cuando la tuvieron a tiro de sus poderosas bateras nucleares. Dio un vistazo a los indicadores de, vuelo, comprobando el rumbo rutinariamente. Todo iba bien y la nave se deslizaba por el inmenso vaco del espacio sin que hub iera el menor problema. Las pantallas permanecan inactivas, y por los visores no se vea ms que la oscuridad salpicada por la chispas brillantes de los lejanos planetas con sus opacas aure olas de luz, y las an ms lejanas estrellas, increblemente resplandecientes. Suspir. Aunque hubiera discutido con Grant respecto a su impaciencia por llegar a la base, senta una profunda nostalgia, agudizada cada da ms por la proximidad del reencuentro con su ambiente, con los seres a los que amaba, con su propio herman o... Tal vez lo hayan conseguido murmur como si hablara para s mismo. Conseguido qu? Sacudi la cabeza. Pensaba en mi hermano y los estudios que se estaban realizando cuando emprendimos este viaje. Se haba inscrito en las pruebas de una cosa rara... Traslacin molecul ar a algo as. Viajes en el tiempo refunfu Grant . Que me hablen a m de viajes... Savage sonri. I Era algo de locos, Ned. Trasladar a un ser humano al pasado... a ao s y aos atrs, y ver cmo vivieron nuestros antepasados, verlo y convivir con unas ge ntes que en realidad ya estn muertas y desaparecidas. Sera algo fascinante si se p udiera lograr tal como pensaban. Grant se estremeci. Si quieres que te diga lo que pienso, no me gustara someterme a esa experiencia. I magina que algo se estropea, que alguien equivoca los clculos y que te encuentras en ese mundo del pasado sin posibilidad de volver... Se me ponen los pelos de p unta slo con pensarlo. Es un riesgo reconoci Savage . Pero mi hermano se inscribi para someterse a esa prueba . El siempre fue un tipo muy inquieto. Nunca estaba satisfecho con nada y se met i en ms los de los que habran sido de desear. Despus de una breve pausa, Ned Grant dijo, pensativo: En estos tres aos quiz lo haya n logrado. Supongo que cuando lleguemos nos encontra remos con cambios sorprendentes en todos los terrenos. Lo que espero que no haya n cambiado nada son las mujeres, Bert. Savage se ech a rer. Iba a replicar cuando dio un respingo y exclam: Eh, Ned, otra vez! Qu? Se volvi hacia la pantalla lser. Un puntito rojo titilaba en ella en forma sincopa da. Dios, otro! Despierta a Tommy! Yo har los ajustes... Se instal ante el tablero de controles del visor y manipul los diales forzndose a h acerlo con calma. Unas leves lneas verdosas surgieron en torno al puntito rojo, c

omo cercndolo antes de quedar inmviles, delimitando el campo de distancia. La voz de Tommy Barron son sobresaltada por el altavoz. Ned estaba gritando algo. El gru: Est delante de nosotros esta vez... si se trata de una nave... Muy lejos? Calclalo t mismo, voy a mantenerlo bajo control todo el tiempo para no perder conta cto. Tommy Barron lleg con ojos de sueo y expresin sobresaltada. Qu infiernos pasa? Echa un vistazo. Maldita sea!. Ser otro monstruo como el que nos adelant? Si es as, estamos dndole alcance. Est delante de nosotros y nos aproximamos cada vez ms... Mira las longitudes. Un minuto ms parte, el puntito rojo estaba materialmente arropado por las lneas ve rdes, como envuelto en una telaraa. Ned Grant exclam: No se mueve. Bert! Sea lo que sea est inmvil. Seguro? Absolutamente. A qu distancia? Novecientas mil millas... quiz un poco ms. Fija su posicin. Tommy gru: Acabo de comprobarla, Savage. Est en nuestra ruta. Podemos chocar con esa cosa si no variamos el rumbo. Siguieron con las miradas fijas en la pantalla un buen rato. Ahora, el punto del ator casi desapareca dentro de la masa de lneas verdes, indicando que estaba mucho ms prximo, y en el centro de su propio camino. Grant conect los visores exteriores y luego gru con asombro: No se ha movido una pulgada desde que lo detectamos! Qu infiernos puede ser eso, Sav age? Pronto lo sabremos. Debe estar a punto de entrar en campo. Observaron los visores, y la pantalla central en la que no se reflejaba nada. Despus, como un juego, cientos de puntitos rojos chispearon en la pantalla, desli zndose en todas direcciones, como en un juego magntico. Ya lo tenemos ah! Los puntitos se entrecruzaban en todas las direcciones, y luego, de repente, dej aron su loca danza para desperdigarse y empezar a quedar inmviles muchos de ellos . Ante las asombrados ojos de los astronautas surgi la intrigante silueta que viera n tres meses atrs, cuando les adelant la nave gigante abriendo con su aparicin las puertas del misterio. Oh, no! jade Ned Grant . Otra mole como aqulla no! Es la misma sentenci Savage . No puede ser de otra manera... Por qu la misma? Espera y vers. Los puntitos delatores cesaron en su loco deambular por la pantalla, y la siluet a qued delineada all. La misma silueta, con los dos cuerpos alargados en la popa, inmensa y extraa. Savage dijo: Estamos aproximndonos a ella, Ned, no comprendes? Se estacion ah por alguna razn y por eso le hemos dado alcance, pero ha de tratarse de la misma nave. Recuerda que e n la base nos dijeron que ni siquiera haba sido detectada a pesar de los sistemas puestos en alerta.. De modo que nos ha esperado... Puedes decirlo as. Tommy gru: Me gustara saber por qu. Savage gir la cabeza y le observ con gesto irnico. Me parece que vas a tener oportunidad de preguntarse lo. Si sigue ah cuando llegue

mos iremos a dar un vistazo Pero antes hay que establecer contacto con el Centro de Vuelo y pedir instrucciones. Uno nunca sabe lo que decidirn los cabezas cuadr adas de ah abajo. Eso es cosa tuya rezong Ned Grant, sin apartar u mirada de la silueta de la pantall a . De momento, ese arte facto no se mueve ni una pulgada. Viglalo. Savage sali del puesto de control dejndoles solos. Barron lanz un gruido y dijo: Yo sigo opinando que esa maravilla no es terrestre, Ned. Qu piensas t? No estoy muy seguro ni de mis opiniones, aunque Savage est dispuesto a compartir t us teoras. Pero en la base pensaban que era una nave experimental de los rusos. Tonteras. Si los soviticos hubiesen logrado construir algo as, con estas dimensiones y esa velocidad, lo sabra todo el mundo porque nos lo hubieran restregado por la s narices en todos los tonos, como demostracin de su superioridad sobre la nuestr a. No, maldito si creo eso. Pues, amigo, si son de otra galaxia, y conseguimos llegar hasta ellos, creo que d ebes prepararte a tener algunas sorpresas. Imagina que tengan un aspecto repelen te o algo as... Mi imaginacin no llega a tanto. Pero yo no dije que dentro de esa enormidad hubier a gente. Tal vez no va tripulada. Grant sacudi la cabeza, escptico. Tommy, si adems de ser capaces de construir una ciudad flotante como sta, e impulsa rla a cincuenta mil millas por segundo, son lo bastante geniales para manejarla a miles de millones de millas de su mundo, no cabe duda que habr que quitarse el sombrero ante su inteligencia. Barron rezong algo entre dientes. Grant, tras realizar unos clculos, dijo: Pronto lo tendremos en las pantallas de los visores. Lo creas o no, estoy rabiand o por verlo de cerca. Por el altavoz les lleg una orden de Savage: Tommy, enciende los motores de frenado. Reduce la velocidad a una dcima y avsame... No consigo establecer conexin con la base... Ned Grant qued solo ante las pantallas. Senta crecer la excitacin por instantes a m edida que su propia nave se aproximaba a aquel misterio surgido del abismo del; espacio. Not cmo toda la estructura se estremeca , cuando Tommy, redujo la velocidad. Oy las voces de ste y de Savage, pero ni siquiera les prest atencin, absorto ante la gran pantalla central, a la espera de que surgiera la visin de la inmensa nave extraa. Luego, de nuevo Savage dijo por los altavoces: Atentos... Ahora contestan. Hubo unos gruidos casi humanos, producidos por las interferencias de cuerpos extr aos, y luego una voz metlica que peda confirmacin al mensaje transmitido por Savage. Este lo repiti, dando cuenta de su descubrimiento. Pidi instrucciones y acab advirt iendo que si no reciba confirmacin de nuevas rdenes procedera a explorar aquella nav e gigante tan pronto llegaran a su lado. Hubo un largo parntesis de silencio en el que todos ellos permanecieron pendiente s de la respuesta. Estaban a cientos de millones de millas de la Tierra, as que l a seal necesitaba tiempo para llegar, a despecho de que viajara a la velocidad de la luz. Savage apareci al cabo de unos minutos, seguido de Tommy. Control los instrumentos y solt un gruido. Demasiado rpido an, Tommy. Hay que reducir la velocidad a un octavo. Y quiero que v erifiques con exactitud nuestro rumbo y la posicin de esa nave. Grant mascull: Lo tendremos en la pantalla dentro de pocos minutos... Instantes despus, Tommy Barran anunci: El rumbo es correcto, no nos hemos desviado ni una pulgada. Y la posicin de ese na vo, o lo que infiernos sea, es treinta y nueve punto cinco. Delante de nuestras n arices termin, excitado. Bien... Controla la velocidad. Atento a las instrucciones si hemos de abordarlo.

Perfecto. Ned Grant dio un respingo y boque, sealando la pantalla central. Savage asinti con un gesto. La imagen, ntida a pesar de la distancia, surgi ante sus ojos atnitos. Era exactamente como la vieran en la anterior ocasin, tres meses, atrs. Slo que aho ra estaba all, inmvil, como esperndoles, inmensa, sombra en la solitaria inmensidad oscura que la enmarcaba. Savage orden por el intercomunicador: Atencin, Tommy! Velocidad, Cero punto cinco... Atento para reducir ms an... Grant casi chill: Es inmensa, Bert! La nave pareca crecer a medida que se acercaban a ella vertiginosamente. Ahora po dan contemplar la lisa superficie, que tena un color gris oscuro semejante a hierr o pulido. Las enormes cpulas que coronaban toda la nave eran tan altas que daban la sensacin de otras naves redondas posadas sobre la coraza del gigante. Tiene una mirilla en la proa dijo Ned, asombrado . Una mirilla inmensa..., pero no s e ve ni una luz. Tommy, velocidad cero punto tres, y reduce a dos cuanto te llame. Conforme? Entendido. Dentro de unos pocos minutos podremos verla por nuestras propias mirillas coment en tre dientes. Grant jade: Qu haremos, salir a explorarlo por las buenas? Hay que esperar instrucciones. Desde luego; saldremos a verlo de cerca, eso es se guro. Tal vez haya tripulantes, en cuyo caso espero que sean amistosos. Creo que no has pensado en el fondo de todo esto, Bert. A qu te refieres? A que esa mquina no es terrestre. Nadie en la Tierra es capaz de construir eso act ualmente. Ests de acuerdo? Y qu? Si pertenece a otro mundo, a otra galaxia, a otro sistema remoto, entonces hemos hecho el mayor descubrimiento de todos los tiempos. El mayor descubrimiento cien tfico de la historia, porque aportaremos pruebas de que hay vida inteligente en o tras galaxias... Ya pens en eso. Habr una revolucin all abajo, porque se derrumbarn las teoras de multi ud de cientficos que negaban incluso esta posibilidad. Ahora, estaban ya tan prximos a la nave gigante que en la pantalla slo se reflejab a una parte de ella. Savage dio una orden y la velocidad se redujo hasta casi de tenerse. Por el altavoz, Tommy dijo: Estamos en cien millas por hora... una bicicleta correra ms que nosotros.., Pralo! Cierra los motores, vamos a colocarnos al lado de l y esperaremos rdenes. O a que ellos tomen la iniciativa. Bien...! Ned Grant salt hacia la portilla de grueso cristal, tan claro y transparente como el aire. Instantes ms tarde, la nave se detena tan cerca del gigante que pudieron examinarlo a simple vista. Casi podramos tocarlo con la mano balbuce Tommy, emocionado. Al fin, les lleg la respuesta de la base. El que hablaba era McBain, jefe del Con trol de Vuelos. Su voz sonaba metlica, opaca y tena cierto deje de incredulidad. Bien, Savage dijo , adopten todas las precauciones posibles y hagan las pruebas nece sarias para comprobar si hay radiactividad en torno a esa nave. Tambin debern veri ficar la posible existencia de virus del espacio. No se arriesguen. No traten de acercarse antes de haber descansado: Tmense tiempo. Savage solt un juramento, pero sigui escuchando. La voz procedente de la Tierra aadi: Si advierten el menor signo de peligro, aljense lo ms rpido que puedan. No peleen a menos que dependa de ello sus vidas y la integridad del Halcn. Creen que hay tripu lantes a bordo de la nave gigante? Hasta ahora, no hemos visto el menor signo de vida.

Sabia que su respuesta tardara ms de media hora en llegar a la base, y otro tanto la que McBain les enviase, as que se limit a colocarse al lado de Ned, junto al cr istal, y admirar aquella masa colosal flotando en el espacio. Poco despus se les uni Tommy, encandilado ante la perspectiva de explorar aquella mole. Si vale de algo, me ofrezco a salir el primero, Bert. O vas a hacerlo t solo? De momento, vamos a realizar las pruebas que nos han ordenado. Ya discutiremos es o despus. Enviaron diminutas naves robot hasta la oscura coraza del monstruo espacial... L os indicadores rebelaron la existencia de radiaciones, una radiactividad normal en un cuerpo metlico que deba de haber estado expuesto a las radiaciones letales d e quin sabe qu explosiones solares. Asimismo, los diminutos robots regresaron con muestras de polvo csmico arrancado de la coraza de metal, que una vez analizado result ser inofensivo. Todo est bien rezong Tommy, impaciente . Vamos a salir o no, Bert? Tranquilo, veremos cules son las ltimas instrucciones. Barron apenas poda contener su impaciencia. Y luego, la respuesta esperada despej el camino: Esperen doce horas. Descansen y traten de dormir. Concentren sus facultades en av eriguar la nacionalidad de esa extraa mquina. Se supone que es una nave sovitica, p ero ustedes debern confirmarlo, o en caso negativo desentraar el misterio de su pr ocedencia. Pero no esperamos que haya que hacer eso, porque slo puede pertenecer a los rusos. Buena suerte. Sepan que el presidente est pendiente de ustedes. Fin del mensaje. Se miraron estupefactos. Ned Grant refunfu: Rusos! Ven rusos hasta en la sopa... Cmo va a ser una nave rusa? Tmalo con calma. Al infierno con ellos! Savage solt una risita entre dientes. All abajo creen que es una nave rusa. Bueno, les quitaremos el sueo aunque nos cues te un despilfarro de energa. Qu piensas hacer? Transmitir las imgenes. Que se empapen de esta maravilla que tenemos ante las nari ces. Van a sudar sangre si ven los detalles y piensan que eso lo construyeron lo s soviticos. Tommy se ech a rer. Savage se instal ante los mandos manuales, hizo vibrar los motores de estribor ap enas unas dcimas de segundo y el Halcn se desliz suave y majestuoso hacia el gigant e, detenindose de nuevo cuando casi lo rozaba. Bien, ahora slo tenemos que esperar. Vamos a tomar algo y trataremos de dormir por turnos. De acuerdo? Asintieron a regaadientes, empujados por la impaciencia. En la oscura inmensidad del espacio, las dos naves quedaron varadas, quietas, a la espera de las prximas horas. Antes de acostarse, Tommy Barron refunfu: Se me ocurre que tal vez a estas horas, ellos tambin estn observndonos a nosotros... Esa idea no le dej pegar ojo en todo el tiempo de descanso que le haban asignado. CAPITULO XII Doce horas ms tarde, Savage y Tommy Barron empezaron a equiparse para una salida al exterior ante la mirada preocupada de Ned. Los trajes espaciales ya no eran como los primitivos, gruesos e incmodos, sino aj ustados, slidos y perfectamente estudiados para permitir una total y absoluta mov ilidad y autonoma. Ned Grant ayud a Tommy a ajustarse los retrocohetes a la espalda y gru: Ten cuidado, viejo. Savage le observ con el ceo fruncido. Qu te pasa, te hubiera gustado explorarlo t? Ned sacudi la cabeza.

No dijo . Pero a medida que pasa el tiempo menos me gusta todo esto. A qu te refieres? Estuve pensando mientras los dos estabais acostados. Pensando y observando a ese monstruo. Hay algo raro en l, Bert. Algo siniestro si entiendes lo que quiero dec ir. Francamente, no. Por qu est ah, parado, esperndonos? Nos adelant y hubiera podido llegar a la Tierra ha e un mes por lo menos: Por qu no lo hizo, porqu se detuvo, qu espera? Precisamente eso es lo que vamos a intentar averiguar. Te repito que hay algo sombro ah fuera, Bert. Llvate armas por lo menos... Escucha, Ned, si quisieran hacernos dao nos habran destruido un milln de veces desde que nos detuvimos a su lado; No ha ocurrido nada, no es verdad? Yo tambin estuve pensando porque no pude pegar ojo ni quince minutos seguidos. Posiblemente no va ya tripulado, porque de ser as hubieran dado seales de vida. Pero tanto en un caso como otro no son agresivos o a estas horas tendramos otros problemas que discuti r. De cualquier modo... Tendremos cuidado, por supuesto. Imagina que os sucede algo. Qu hago yo, largarme sin ms? Porque si es eso lo que ima ginas, olvdalo. No creo que nos pase nada, pero si Tommy y yo no regresamos me parece que tu prob lema ser salir zumbando para conservar el pellejo, de modo que eso es lo que hars. Ned Grant le mir fijamente un largo instante. Luego, entre dientes, dijo: No regresar solo a la Tierra, Bert. Si t y Tommy mueren... Bueno, les ajustar las cu entas. Savage sacudila cabeza. No ocurrir nada. Tan difcil es comprender eso? Si hubiera seres, vivos ah dentro, y f ueran agresivos, ya nos habran pulverizado. En esa nave debe haber un armamento d e increble potencia, si es una nave de guerra. No lo han hecho, as que intentemos entendernos con ellos por lo menos. De acuerdo? Grant se encogi de hombros. T eres el comandante claudic . Pero yo no tengo alma de mrtir. Buena suerte. Les ayud a ajustarse los cascos. Probaron las comunicaciones y Tommy empu la cmara p orttil a fin de obtener todas las imgenes posibles en su recorrido. Ned Grant sali de la cmara y un mamparo de acer se desliz tras l, aislando a los otro s dos hombres. Instantes despus se abri una escotilla y ambos salieron al exterior flotando impulsados por los retrocohetes que llevaban a la espalda. Savage lleg junto al inmenso casco grisceo y desliz los dedos por l. Era tan liso co mo el cristal. Tommy tomaba una pelcula de todos sus movimientos, y poco despus los dos Hombres e staban de pie encima de la nave, al lado de una de las gigantescas cpulas, tan li sas como el resto de la estructura. Savage coment a travs del micrfono del casco: No hay ni una mirilla en toda la estructura. Parece como si estuviera construido de una sola pieza, o fuera macizo. Vayamos a proa, tal vez se vea algo por la mirilla panormica que hay all... si se t rata de una mirilla, realmente. Caminaron por encima del casco, sujetos por las ventosas del calzado. En la proa haba una zona oscura semejante a cristal negro. Pareca realmente una mi rilla panormica de media milla de longitud, pero cuando pegaron los cascos a ella no pudieron distinguir nada al otro lado. Negro como la tinta rezong Tommy, parando su cmara. Debe haber una entrada en alguna parte. Sigamos, Tommy. Continuaron explorando la colosal estructura. Savage se detuvo al lado de una de las cpulas y afianzando las ventosas de sus zapatos comenz a escalarla con cautel a, mientras Tommy volva a manejar la cmara; filmando las andanzas de su compaero. Savage lleg a la cumbre y se detuvo. All abajo vio al Halcn, parado y con los focos desparramando luz a su alrededor. Se le antoj un delfn varado al lado de una ball ena.

Habl por el micro: Hasta ahora, ni rastro de una trampilla por donde entrar, Tommy. Podramos intentar abrir un agujero con un fusil lser. Y daar esta maravilla? Descendi con cautela de aquellas alturas hasta reunirse con su compaero. Pensemos un poco gru . Esto ha sido construido por seres inteligentes. Haya alguien de ntro o no, han debido entrar y salir para construirlo y equiparlo. Me pregunto.. . Qu? Ahora ya no cabe duda que es una nave de otra galaxia. Quiz ellos no necesiten pue rtas para entrar y salir. No es necesario que se parezcan a nosotros, en absolut o. Ni fsica, ni mentalmente. Adonde quieres ir a parar? No pensars que se filtran a travs del acero, si es que es to es acero. No lo es. Prueba a conectar las ventosas magnticas. Tommy accion una pequea llave, transformando las ventosas en suelas magnticas. Al i nstante perdi contacto con la nave y comenz a flotar. Maldita sea, es cierto! exclam. Estoy seguro de que hay un sistema para entrar. No necesariamente parecido al nue stro, naturalmente. Seguro refunfu Tommy . El lser. Olvida eso. Volvieron hacia la proa, all donde estaba la inmensa mirilla negra. Era la nica pa rte de toda la nave que no pareca maciza. Apenas haban caminado media docena de pasos, delante de ellos se abri algo semejan te a una escotilla enorme. Fue algo fantasmal, porque parte de la coraza pareci e sfumarse, desaparecer, dejando un espacio rectangular por el que los dos vieron el oscuro interior como un abismo negro y sin fondo. Tommy lanz un grito de alarma y gir, viendo a Savage parado, tan quieto como una e statua. Hay alguien ah! chill . Nos han abierto la puerta! Savage sacudi la cabeza de un lado a otro, pero l no le hizo caso y aadi con tono so mbro: Como le dijo la araa a la mosca... Ordenes telepticas mascull Savage. Qu? Tuve la idea de repente, como si se encendiera una luz, igual que si alguien me d ijera al odo cmo abrir la puerta. Una orden teleptica. Entiendes? . Que me ahorquen! Quieres decir que t has abierto ese boquete? As es. Slo mentalmente? Concentrando el pensamiento. Telepticamente, es as de sencillo. Te dije que ellos n o deban parecerse necesariamente a nosotros, ni fsica ni mentalmente. Bien, son mu y superiores, Tommy. Tras un silencio, Tommy gru: No me gusta nada todo esto, Bert. Qu hacemos? Entrar antes de que se cierre otra vez. Comuncate con Ned y cuntale lo que pasa... y que entramos en esta maravilla. Savage accion los retrocohetes y flot suavemente sobre la abertura. Tommy le, vio descender con absoluta seguridad y apresur el mensaje para lanzarse en su seguimi ento. No hizo el menor caso de los gritos de Ned Grant y cort la comunicacin cuand o descenda detrs del cono de luz que surga de la linterna de Bert Savage. El encendi la suya antes de alcanzar a su compaero y pase la luz a su alrededor. Se qued sin aliento ante las colosales dimensiones de cuanto contemplaba. Al fin, sus pies tocaron el suelo. Savage, a su lado, dijo entusiasmado: Hay gravedad aqu dentro, Tommy! Te das cuenta? Una gravedad semejante a la de la Tierra. No necesitas las ventosas para nada. Bueno, y dnde est esa gente, Bert? Eso ya es ms difcil saberlo. Mira a tu alrededor. La luz de ambas linternas les mostr una columna inmensas que se perdan hacia arrib

a, gruesas como rascacielos terrestres. Macizas, slidas, y unidas entre ellas por ondulantes rampas absolutamente lisas. Gigantes gru. Qu? Esto procede de un mundo de gigantes. De lo contrario, para qu necesitaran una nave de estas dimensiones, con este interior inmenso? Debe tratarse de seres gigantes cos, en consonancia con la nave. No necesariamente. Vamos, sigamos explorando esto. Caminaron pesadamente por una de aquellas rampas que se hundan en el vaco negro qu e haba a sus pies. Notaban el cansancio que les produca la sbita gravedad, despus de aos de vivir en un ambiente neutro. Cada vez lo entiendo menos rezong Tommy . Esto no parece que nos conduzca a ningn luga r... Apaga la linterna! Para qu? Apgala! Quedaron a oscuras, inmviles. Savage dijo con voz ronca: Lo ves? Hay un resplandor ah abajo! Eso es... Apresuraron el paso hundindose ms y ms en las entraas del colosal ingenio, viendo el tenue resplandor azulado all al fondo, como la reverberacin submarina de un acuar io. Pero, en cualquier caso, de un acuario gigante. Sus pies abandonaron la rampa y se deslizaron por un suelo blando semejante a mo queta. El resplandor les envolvi de pronto y se detuvieron, paralizados de estupo r. Ante ellos apareca una colosal sala rodeada por millares de extraos controles, dia les indescifrables, palancas de vivos colores y tableros acribillados de pulsado res. Aquella sala de mandos era tan grande como toda su propia nave. Por todos los diablos! jade Tommy . Qu clase de gente ha construido esto, Bert? Alguien genial, muchacho. Verdaderos genios. Si pudisemos comunicarnos con ellos.. . Prueba mentalmente, al igual que conseguiste abrir la escotilla, quiz... Hubo un prolongado silencio. Tommy vea a su compaero parado all, rgido, con los ojos cerrados y el ceo fruncido dentro del casco. Minutos ms tarde, Savage gru: Imposible, no puedo. Bueno, Olvdalo. Si ellos estn en alguna parte de esta nave ya saben que estamos aqu, de modo que les corresponde la iniciativa. Filma todo esto, detalle por detalle, Tommy. El se acerc a los cuadros de maridos y controles intentando descifrar algunos de los extraos jeroglficos que aparecan grabados junto a cada palanca, no mayor que un cigarrillo, pero se declar incapaz de ello. Si le hubiese cabido alguna duda de que la nave proceda de otra galaxia, de otra civilizacin, todo lo que estaba viend o la habra desvanecido. Mucho ms tarde, Tommy anunci: Apenas queda cinta, Bert, y nos falta explorar mucho todava. De acuerdo, veamos que ms encontramos. De repente, Tommy se detuvo. Savage le vio tambalearse y la cmara se desliz de sus dedos. Una expresin de angustia apareci en su cara, a travs de la mirilla del casc o. Tommy! Salt hacia l, sujetndole. Se asust al descubrir la terrible angustia en los ojos de Tommy. Qu te sucede? Maldita sea, responde! Qu te pasa? : Dios, la cabeza... me va a estallar ! Qu? . Bert, aydame...!

Savage le zarande. Por los auriculares oy cmo Tommy rechinaba los dientes. Todo el peso de su compaero bascul en l, como si estuviera a punto de desplomarse. Scame de aqu, Bert! implor Tommy Barron. Le dej bascular sobre su hombro y entonces se dirigi hacia el camino de salida. Su bir la rampa ondulante fue una tortura, porque adems de sujetar a su compaero tena que alumbrar el camino para no precipitarse al vaco. Cuando se detuvo para recobrar el aliento, Tommy se enderez sobre sus piernas, ja deando. Creo que... que podr andar ahora rezong. Te sientes mejor? S... Apyate en m de todos modos hasta que estemos arriba. Qu fue, un mareo? Qu mareo ni qu...! No, Bert, fue cmo si alguien me estrujara el cerebro, como si quis ieran triturrmelo. No quisiera volver a experimentar eso otra vez. Encontraron la escotilla abierta sobre sus cabezas. Accionaron los retrocohetes y salieron, fuera de la nave gigante flotando sobre su casco en el vaco del espac io. Tommy chill de pronto: La cmara, Bert, qued all abajo! Est bien, ya volveremos a por ella. Necesitamos descansar. Yo tambin estoy agotado, muerto de cansancio. Ned les recibi lleno de angustia, porque a travs del circuito abierto con Savage h aba odo las exclamaciones de ambos y estaba radiando por saber lo que pasaba. Tommy se tendi en su cama. Estaba lvido y cuando Savage comprob sus reflejos vitale s vio que estaban muy por debajo del punto normal. Descansa. Maana volveremos a explorar ese maldito castillo flotante. Hay que recup erar la cmara para enviar las imgenes a la base. De regreso al puesto de mando, Ned gru: Qu le pas, lo sabes? Un sbito dolor de cabeza. Se mare, pero quiero hacerle algunas preguntas cuando est en condiciones. Fue muy extrao lo que sucedi all dentro. Y la manera cmo la escotill a se nos abri ante las narices... slo con desearlo. Cuntame eso. Lo hizo, pensativo, reflexionando profundamente al mismo tiempo. Cuando acab dijo: Ahora empiezo a dudar de que la idea se me ocurriera a m, eso es lo que me preocup a. Qu demonios quieres decir? De pronto, supe que poda abrirla mediante una orden teleptica. Se me ocurri y lo hice y, sali bien. Pero quiz la orden no partiera de m, sino que alguien la puso en mi m ente slo para facilitarnos la entrada. Es algo en lo que reflexionar con calma y con tiempo. Ned Grant refunfu: Cuando vuelvas te acompaar yo. Veremos si alguien consigue meter alguna idea divert ida en mi cabeza. La tengo lo bastante dura para resistirlo. Esto es mucho ms serio de lo que pareces imaginar, Ned, pero de cualquier manera v endrs conmigo. Slo que ya no hubo ocasin. Cuando los tres despertaron, despus de unas horas de sueo , de la nave gigante no quedaba el menor rastro. Haba desaparecido tan completamente como si jams hubiera estado all. CAPITULO XIII El presidente levant la cabeza cuando los dos hombres entraron en su despacho de la Casa Blanca. Apart un legajo de papeles a un lado y despidi a su secretario con un gruido. Eso dio a entender que estaba de mal humor. El mayor Cogan mir de soslayo al gene ral Havilland y tampoco le gust la sombra expresin de la cara de su compaero. El presidente dijo: Sintense, caballeros. Esper a que el secretario hubiera salido y entonces gru de mal talante: He ledo su informe, Cogan. No parece que haya obtenido usted mucho xito en todos es

tos meses. Cogan mantuvo la boca cerrada, esperando. El presidente dio un vistazo al inform e en cuestin y aadi: Segn consta aqu, todo lo que han conseguido hasta ahora ha sido enviar un perro al futuro y hacerlo volver... muerto. As es, seor presidente. Y ni siquiera saben exactamente cuntos aos en el futuro le hicieron viajar. Tambin eso es cierto. El presidente apart los papeles de un manotazo. No hemos adelantado nada en nuestro proyecto de enviar un hombre a Lomongrad. De modo que... Segn el profesor Johnston le interrumpi el mayor con voz tensa , en pocos meses habrn s olucionado el problema de la seguridad. Meses, meses y meses! No podemos esperar ms tiempo. Ustedes escucharon el informe d e nuestra nave Halcn. La presencia de la gigantesca nave en el espacio es tan pre ocupante como la posibilidad de que los soviticos tengan ya disponible su Arma To tal. Ahora ya no caben dudas de que esa especie de ciudad volante existe. Por su s dimensiones, podra transportar todo un ejrcito y sus pertrechos a cincuenta mil millas por segundo. Cuntas de sus armas totales sera capaz de lanzar tambin? El general esboz un gesto de duda. El comandante del Halcn afirm que no se trataba de una nave terrestre, seor presiden te. Y usted cree esa tontera? Naves interestelares! Me parece que estn claros los propsito s de ese hombre, causar impacto, sensacionalismo. Si la gente, creyera eso, se h ara rico cuando tocara tierra slo con escribir un libro sobre sus experiencias con extraterrestres. Pero que un astronauta aventurero pretenda eso es, hasta ciert o punto, lgico. Pero en usted es ridculo, general. Seor presidente, si usted piensa que mi trabajo no es satisfactorio puedo renuncia r a l tan pronto usted lo disponga. El presidente sacudi la mano, como s espantara una mosca. Su cara surcada de arrug as enrojeci. Maldita sea, Havilland, no sea usted tan susceptible! Me limito a exponer hechos c on sentido comn. Yo doy por sentado que los rusos han construido esa maldita nave gigante. Tambin estoy convencido de que, si no la poseen ya, estn a punto de logr ar su Arma Total. Y quiero que ustedes se convenzan tambin... mediante la certeza absoluta que nos proporcionara un hombre nuestro incrustado en su centro de Lomo ngrad. Esta vez no obtuvo ninguna rplica. Se ech atrs en su butaca y sus ojos cansados, mo rtecinos, examinaron las caras de los dos hombres. Al fin, Havilland dijo: No hay modo de lanzar un espa desde el aire. Hoy da, con los sofisticados sistemas de vigilancia electrnica que existen, ningn avin conseguira siquiera atravesar las f ronteras de la Unin Sovitica sin ser abatido. Entonces...? O se hace por el sistema tradicional, a travs de nuestra embajada, o por medio del experimento del profesor Johnston. El presidente suspir. Fastidiado, gru: General, usted sabe tan bien como yo que nuestras embajadas no guardan secreto al guno para los rusos, al igual que las suyas no son ningn misterio para nosotros. A veces pienso que incluso saben cuando el seor embajador estornuda. Bien, entonces slo nos queda un camino. Debera ser as, pero ya oy a Cogan. Faltan meses an para tener ciertas garantas de segu ridad. Havilland se volvi hacia el mayor y le espet: Est seguro de que no hay otra manera de activar esas pruebas? Vaya y prubelo, general. Lo he intentado por todos los medios... y todo lo que con segu cuando me puse duro fue perder algunos de los colaboradores del profesor. So n gentes muy susceptibles, usted sabe... Unos malditos pozos de orgullo! Suavemente, el presidente sugiri: Qu tal si lo intentase usted, Havilland?

Cogan dio un respingo, pero el presidente se apresur a aadir Tengo otro trabajo urgente para el mayor, y usted, Havilland, est perfectamente im puesto de todo el problema. Muy bien, seor presidente. Trate de hacerles entrar en razn. Que comprendan lo muy importante que es para nue stra propia seguridad el xito de su experimento. Hgales saber que, posiblemente, d e l dependa nuestro futuro, nuestra supervivencia. Exagere un poco si le parece, eso no le har dao a nadie, siempre que qued en secreto. Ver qu puedo hacer. Cogan carraspe. Dnde quedo yo, seor presidente? Va a dedicarse exclusivamente al misterio de la nave gigante. Hgase cargo de toda la documentacin al respecto, de todas las cintas con los mensajes y las imgenes. E xamine usted hasta el tono de las voces. Hemos de salir de toda posible duda..., aunque no abrigo ninguna, por supuesto. Esa nave es rusa, pero quiero su confir macin. Estar usted facultado para entrar en contacto con los tripulantes del Halcn tantas veces como lo estime oportuno, a cualquier hora del da y de la noche. Dar i nstrucciones para que te habiliten una oficina en el Centro de Control de Vuelos y pongan a sus disposicin todos sus sistemas de comunicaciones. Perfectamente... Espero que har usted un buen trabajo, Cogan. Se sabe dnde est ahora el Halcn? No exactamente. Recibieron instrucciones de buscar la nave gigante, localizarla y fijar su posicin si lograban descubrir su nuevo rumbo. Lstima que perdieran la cma ra con la cinta en la que constaban las imgenes del interior... Fue un fracaso la mentable. Tras una vacilacin, Cogan pregunt: Qu haremos si localizamos de nuevo esa nave, seor? Tras un suspiro, el presidente gru: Destruirla. Los dos militares cambiaron una, mirada sobresaltada, pero ninguno de los dos se atrevi a discutir la tajante orden. Poco despus, ambos abandonaban el despacho presidencial, cada uno de ellos absort o en sus propios y difciles problemas. CAPITULO XIV Ray alarg la mano y apres los dedos de, Jeannie, oprimindolos suavemente. En qu piensas? murmur perezosamente. En nada concreto. Estaban tendidos sobre el csped, al lado de la piscina. El sol oblicuo, pronto a ocultarse, les acariciaba an, amortiguado por la ligera brisa que llegaba del mar . Savage dijo: Te gustara un viaje a Europa? Ella lade la cabeza, sorprendida. Claro que me gustara! Slo dime cundo partimos. No lo s... Ha sido una idea repentina. Pensaba en que t y yo empezamos a aburrirnos y que habra que hacer algo al respecto. Hace aos que no salgo fuera del pas. Y slo estuve una vez en Europa, al, terminar lo s estudios. Pero me encantara volver, y ver Venecia antes de que se hunda del tod o. Y . Roma, y Pars... Hay que pensarlo con calma. Ella sonri. Sabes una cosa, Ray? Qu? Estaba preocupada por ti. Cada da ms preocupada. No comprendo... S comprendes le ataj ella . Desde que abandonaste ese loco experimento del profesor Jo hnston ests tenso, inquieto. S que te falta algo, algo que yo no puedo darte. T no eres de los que pueden estarse quietos en un lugar sin hacer nada. Si viajamos t odo esto desaparecer. Ya veo.

La muchacha dio la vuelta, apoyndose en los codos, y se qued mirndole fijamente; Dime la verdad, querido. Has pensado alguna vez en volver a ese antro de locos? Savage se ech a rer, mirndola al fondo de los ojos. Naturalmente que pens en volver. Creo que no lo hice por orgullo, para no ceder an te ese militar engredo y sabelotodo. Ella cabece, asintiendo. Estaba segura. El sol acab por desaparecer y slo qued una luz rojiza y difusa. Desde su posicin, Sa vage pens que en torno a los largos cabellos de la muchacha se encenda un llama, a ureolndola de luz. Levant un poco la cabeza y la bes en la boca. Jeannie se dej caer sobre l, las bocas unidas, sus pechos desnudos hincndose en el poderoso torso del hombre. Cuando separ los labios dijo con voz que era un leve jadeo: Si algn da te perdiese... Olvdalo, eso no suceder hasta que los dos seamos viejos, decrpitos y tengamos que so stenernos con muletas. La muchacha ri entre dientes. Te querr igual, con muletas o sin ellas. Callaron mientras las primeras sombras del crepsculo se extendan por el jardn. El a ire tibio del ocano rumoreaba entre el follaje y un pjaro empez a trinar su canto n octurno. Jeannie gir sobre s misma y apoy la cabeza sobre el pecho de l, suspirando llena de delicia. T crees que Venecia es tan hermosa como cuentan? Lo es. Cmo puedes afirmarlo tan rotundamente? Porque estuve all. Ella dio un respingo. Lade la cabeza y trat de verle los ojos en la creciente oscu ridad. Cundo? Nunca me habas hablado de eso... de que hubieses estado en Venecia. Fue antes de conocerte. Entonces viaj bastante. Es curioso que no me hayas contado nunca lo que hacas en aquellos aos, antes de que nos conocisemos. Me parece que siempre hemos tenido otros temas de conversacin desde que estamos ju ntos. Temas ms apremiantes, dira yo. No desves la cuestin. Cuntame, qu hiciste en Europa cuando estuviste all? El guard silencio. Lamentaba haber sacado a colacin ese tema y le hubiera gustado encontrar una excusa para esquivarlo. Pero eso, con Jeannie, resultaba punto menos que imposible. Estuve empleado en una agencia del gobierno dijo al fin, a regaadientes. T? Ni ms ni menos. Qu agencia? Porque no tienes carcter para diplomtico, digo yo. No era nada relacionado con la diplomacia. Ella aguard, interesada. Pero en vista del silencio insisti obstinadamente: Bueno, cuntame, no te hagas el interesante ahora. Era algo relacionado con la seguridad nacional... Pero me expulsaron. Dijeron que no tena la menor nocin de la disciplina, que en cambio tena muy desarrollado el in stinto de pedir aclaraciones de cuantas rdenes reciba y de discutirlas... y me die ron un puntapi. Esa gente me conoca bien. Tena razn. Sigo sin comprender cul era tu trabajo. Ese resultaba otro punto difcil. Savage carraspe, buscando una manera de decirle l o que era tan peliagudo de explicar. Entonces, mientras ella segua esperando la respuesta, se oy el zumbido de un overj et ms all de la barrera de rboles y la cerca, y Savage exclam: Tenemos visita, nena. Ella dio un salto y corri hacia la casa. Su cuerpo desnudo pareci un jirn de niebla en la penumbra, hasta que desapareci. Ray se incorpor, ntimamente aliviado. Acababa de ahorrarse una respuesta embarazos a.

Vio tos faros del vehculo ms all de la entrada. El resplandor se apag y el suave zum bido del motor se extingui tambin. Un instante despus sonaba el carilln de la puerta . Savage accion el mando a distancia, abriendo la verja. Justo cuando Jeannie reapa reca en la terraza, envuelta en una larga bata de seda con adornos de oro, un hom bre dio la vuelta en el recod del sendero caminando sin prisas, mirando en torno con admiracin. Cuando estuvo ms cerca de Savage exclam: Tiene un hermoso jardn, Savage. Doctor Newell! Imagino que no esperaba una visita tan intempestiva... Sinceramente, no. Jeannie descendi los escalones, avanzando al encuentro de los dos hombres. Newell se qued mirndola embelesado y apenas si atin a devolver sus saludos. Al fin exclam: Demonios, Savage! Ahora comprendo lo que me dijo una vez... respecto a las mujeres . Usted tena razn. Ella quiso saber: Qu le dijo, doctor? Me parece que lo mantendr como secreto profesional. Pero es usted endiabladamente bella, seorita. Jeannie levant la mirada hacia Savage. Aprende a decir cosas agradables, bho. Prefiero hacerlas. No seas procaz... Prefiere entrar en la casa, doctor? Gracias. Caminaron hacia la terraza. Ella encendi las luces y Savage gru:. Ir a vestirme, doctor. Jeannie le servir algo de beber si le apetece. El mdico le sigui con la mirada cuando se alej, admirando quiz el poderoso y elstico cuerpo slo cubierto por el breve baador. Jeannie susurr: Qu quiere beber, doctor? Cualquier refresco. No bebo alcohol, as que le ser fcil. Ella se fue en busca de la bebida. Newell aprovech para pasear la mirada en torno , ntimamente complacido del confortable ambiente, del delicado lujo que se despre nda de todos los detalles que contemplaba. La muchacha y Savage regresaron casi al mismo tiempo. Ella deposit un abundante z umo de frutas helado sobre la mesita. Savage prepar un whisky para l y le aadi hielo antes de que ninguno despegara los labios. Sabore el licor. Sus ojos agudos estaban fijos en la cara del mdico. Bien, dgalo ya, doctor. Este sonri. Qu espera que diga? El motivo de esta visita. Oh, eso... Puede esperar. O decir que se haba incorporado usted de nuevo al equipo del profesor... Es cierto. Cuando echaron al mayor Cogan, volv. As que Cogan salt, eh? Y tan alto que no creo que haya aterrizado todava. Lo dijo con irona, sonriendo. Quin tuvo el valor de quitarlo de en medio? Realmente, el presidente en persona debi convencerse de la ineptitud de Cogan. Ten go entendido que le asign otro trabajo, pero tengo para m que no fue ms que un pret exto para no tener que decirle abiertamente que no serva. Eso lo sabamos nosotros desde el principio, doctor. Cierto, pero no tenamos el poder del presidente para echarlo. Ahora, casi todos lo s qu nos habamos apartado del proyecto voluntariamente hemos regresado a l. Hay algo que me intriga refunfu Savage . Por qu si el presidente tena tanto inters en asunto, se ha vuelto atrs de, repente? No ser, slo porque haya descubierto que su enviado era un inepto, digo yo. Newell sonri.

No ha renunciado en absoluto, Savage. Entonces, doctor, an lo entiendo menos. Sencillamente, ha cambiado a su representante directo. Ahora tenemos a un general en el puesto del mayor. Se llama Havilland. Savage no pudo evitar una mueca de perplejidad. De modo que todo sigue igual... En este caso, por qu han vuelto usted y los dems? Explicarle eso es una de las razones que me han trado aqu esta noche. De cualquier modo, Savage, y a pesar de que es un placer gozar de la exquisita belleza de su compaera, preferira exponerle las cosas sin su encantadora presencia. La mirada de Ray chispe peligrosamente. No olvide que ella est en su casa, doctor dijo con voz sbitamente helada. Les ruego que me disculpen, pero he de insistir. Cuando me haya escuchado compren der la razn de ese ruego que ahora puede parecer hasta impertinente. Savage se dispona a replicar, cuando Jeannie le roz la mano con sus dedos. Les dejar solos murmur . Comprendo que haya asuntos que ustedes deseen tratar sin test igos, doctor. Espero que le ver antes de que se marche. Savage se dispona a protestar, pero la muchacha se levant con una suave sonrisa en Sus labios adorables. Un instante despus haba desaparecido en el interior de la r esidencia. Newell se recost contra el respaldo de la butaca y suspir. Lamento haber parecido descorts, crame Savage. No era mi intencin provocar una situa cin de violencia. Espero que tenga una buena razn para su actitud. Una razn condenadamente buena. Savage se limit a esperar. Le intrigaba la actitud del mdico con el que siempre le haba unido una estrecha amistad. Sin embargo, ahora se le antojaba que Newell se mostraba distante e inquieto, tenso tal vez. Luego, cuando el doctor habl, comprendi perfectamente que estuviera tenso. Porque Newell dijo: En primer lugar, Savage, he venido a rogarle que se incorpore nuevamente al proye cto. Johnston est sumamente interesado en lo mismo. Olvdelo. No se precipite. Por lo menos, esccheme hasta el final. Si todo lo que tiene que decir est encaminado a convencerme de que vuelva, est perd iendo el tiempo. Le escuche o no, mi respuesta seguir siendo la misma. Newell titube un instante. Acab encogindose de hombros y luego gru: Usted me lo pone ms difcil de lo que yo pensabaDoctor, sabe cmo pienso al respecto, conoce mis opiniones sobre la intervencin de l os militares en una investigacin que en un principio deba ser exclusivamente cientf ica, de modo que ahora no debera sorprenderse, ni mucho menos llamarse a engao. S todo esto. Es ms, lo discutimos con el profesor Johnston antes de que me decidier a a venir. A pesar de todo me ofrec para ser yo personalmente quien le hablase y aqu estoy. Tengo la pretensin y el orgullo de que, de todo el equipo, soy el nico h ombre que goza de su amistad. Lamentara equivocarme. Savage sonri. Usted equivoc la carrera, doctor. Debiera haber sido diplomtico. Newell se ech a rer. Nunca lo pens. Y ahora, est dispuesto a escucharme? Savage asinti. Encendi un cigarrillo y se qued mirando al doctor Newell con el ceo f runcido, preguntndose qu argumentos seran los que el mdico haba imaginado para tratar de convencerle. Lo que voy a decirle es estrictamente confidencial, amigo mo. Es tambin la razn de q ue haya pedido a su hermosa compaera que nos dejara solos. En realidad, slo hemos sido informados el profesor Johnston y yo. Nadie ms en todo el equipo sabe una pa labra de lo que usted va a or. Savage le ataj con un gesto. Espere un minuto, doctor rezong . Tal vez fuera preferible que, si se trata de materi a confidencial, no me dijera nada si est todo encaminado a lograr que yo me reint egre al proyecto. Podra darse el caso de que, despus de hacerme sus confidencias, yo siguiera negndome, como har con toda seguridad, en consecuencia sera partcipe de

unos secretos a los que no tendra derecho. Confo en convencerle. Y si no fuera as... Bueno, s que puedo confiar en usted de cua lquier modo. De acuerdo, sea como usted quiere. Newell apur el resto de su refresco de frutas. En realidad lo hizo como excusa pa ra reflexionar unos instantes. Y al fin dijo: El general Havilland, por encargo expreso del presidente nos inform al profesor Jo hnston y a m de los motivos por los que era tan urgente, y vital lanzar un hombre al futuro. Nos explic las razones por las que consideraban que el xito inmediato de las pruebas escapaba de la esfera cientfica para convertirse en algo de lo cua l dependera el porvenir, y quiz la existencia de nuestra nacin... y, probablemente, del mundo. Me parece que lo est complicando usted cada vez ms. Siga escuchndome, y despus yo le escuchar a usted. De acuerdo, Savage? Adelante. En primer lugar, est lo que ellos llaman el Arma Total. Tienen la sospecha, casi l a certeza, de que los rusos la han conseguido ya, o estn a punto de conseguirla. Ignoro el poder de ese condenado ingenio blico, todo lo que entend fue que, con es a arma en su poder, estaran en condiciones o bien de dictar sus condiciones al re sto del planeta, o de destruirlo. Siga. Gracias. Desean averiguar qu hay de cierto en eso, pero los rusos eliminaron toda la red de espionaje hace tiempo. Han potenciado su contraespionaje hasta limites desconocidos hasta ahora, de modo que no hay forma de introducir un slo espa con probabilidades de xito. Me sigue? Hasta ahora, s. Esta es una parte del asunto. La otra es una especie de nave gigante, interplanet aria. Y aqu es donde va a llevarse usted una sorpresa, porque esa nave fantstica, una verdadera ciudad flotante en el espacio, fue descubierta por el comandante B ert Savage. Ray dio un salto en la butaca. Mi hermano! Ni ms ni menos. El comandante Savage y su tripulacin descubrieron esa inquietante mq uina gigante. Lograron enviar imgenes de ella y le aseguro a usted que es como pa ra preocuparse. Yo vi las fotografas y me dej helado. Increble... Y es una nave rusa? El presidente, cree que s. Pero de un tamao y un poder potencial desconocido hasta ahora. Sume una flota de estas naves, ms el Arma Total, y tendr en sus manos la ra zn de que deseen enviar un hombre a Rusia, introducindolo un modo qu pueda desenvol verse con absoluta libertad, como un ruso ms. Ya veo... Es de vital importancia saber si los rusos poseen ya esa arma, y adems, si en verd ad esa nave ha sido construida por ellos. Y tal como estn las cosas en la actuali dad, no hay ms que un medio de averiguarlo. Supongo que la idea general es que sea yo quien meta la cabeza en esa trampa, no e s as? Ciertamente. No tenemos otro hombre mejor preparado que usted, ni con su experien cia. Bueno, lo cierto es que no tenemos ninguno preparado ni sin preparar. Me concede mi turno, doctor? . Claro, hable. Primero. Imagino que en los laboratorios secretos del ejrcito estn batiendo rcords d e celeridad para hallar tambin esa Arma Total. No es cierto? Lo ignoro, pero es presumible que sea as. Bien, entonces, sabe si los rusos la tienen o no apenas significar ninguna diferen cia. El primero que logre poseerla estar en condiciones de dictar sus propias ley es internacionales. Y si son los dos pases a la vez quienes experimentan esta imb ecilidad al mismo tiempo, estaremos otra vez como ahora, con el equilibrio del t error y nada habr cambiado, tan slo habremos dado un paso hacia la estpida vesana qu e nos acerca al fin absoluto y definitivo. Es una manera de exponerlo...

No hay otra a mi modo de entender. Cul es su segundo razonamiento? Esa nave. Si los rusos han logrado construir con xito algo tan soberbio como usted lo describe, habra que felicitarles. Supongamos que alguien, un espa, consigue la certeza de que esa nave existe y es rusa, qu ganaremos concretamente? No lo s, Savage. Ah me ha pillado. Una tercera razn todava, doctor. Pienso que, conociendo el aparato propagandstico de los soviticos, si hubiesen logrado construir esa ciudad flotante de que usted ha bl, lo sabramos sin necesidad de recurrir al espionaje. Una vez conseguido el xito, nos la habran mostrado slo para humillarnos, para demostrar al mundo que su cienc ia y su tecnologa, son muy superiores a las de la corrompida democracia americana . Mire, Savage, no s si habran hecho eso b no, pero s s que no es nuestra, que no ha s ido construida en nuestro pas. Y excepto Rusia, no hay otra nacin en el mundo con medios suficientes para lanzar al espacio nada ni siquiera parecido. Entonces no caben dudas. Es una nave rusa. Quiz no... Qu demonios quiere decir? Si es tan fantstica como usted cuenta, tal vez proceda de otra galaxia. Newell dio un respingo. Extraterrestres? Pudiera ser. Tanto el presidente como sus consejeros han descartado esa hiptesis. Eso no quiere decir que tengan razn. Personalmente, opino que es al revs. El doctor sonri. No tiene usted una gran opinin de nuestros gobernantes, Savage. Este no replic. Slo al cabo de unos instantes dijo pensativo: Dara cualquier cosa por hablar con mi hermano. Si eso hubiera de ayudar a convencerle, tal vez pudiera arreglarse por medio de.. . Olvdelo. Esperar. Debe estar a punto de regresar si mis clculos no estn equivocados. Bien, ahora conoce el secreto. Qu decide, Savage? No pienso convertirme en espa slo por lo que usted me ha contado. No tendra ni una o portunidad de salir vivo de Rusia. Habra que discutir eso. Entrara usted en el futuro, a una era inexistente todava. No est demostrado que ni usted ni las gentes que encontrase pudieran hacer nada cap az de variar ese futuro. Cmo podran matarle, si an no existan? Personalmente, estoy c onvencido que usted vera algo semejante a un sueo, algo incorpreo en lo que no podra influir., Vi gente muy real en mis viajes al pasado refunfu Savage de mal talante . La Gestapo e ra real, y eran reales sus pistolas, y los soldados que vi desfilar, y la muchac ha que hua rebosante de terror... y la insignia que le traje. Era real, metlica, sl ida. Lo ha olvidado? Por supuesto que no, pero pienso que debe haber algunas difer encias entre internarse en el pasado o hacerlo en el futuro. El pasado es algo q ue est ah, que existi. En la dimensin molecular tal vez queda condensada parte de la materia. Usted sabe que estamos en los albores de ese descubrimiento. Pero en e l futuro nada puede haber quedado en ninguna dimensin, porque an no ha existido. Para m, todo eso son discusiones bizantinas, doctor. Lo concreto es que no le veo una utilidad prctica a que yo arriesgue la cabeza por algo tan problemtico. Y ah en tramos en otra faceta del asunto. En qu nivel estn las pruebas? No me dir que han lo grado en tan poco tiempo lo que no esperaban conseguir antes de dos aos. Lo cierto es que se ha avanzado mucho ms de lo que pudimos imaginar en un principi o. Volcaron cientos de millones de dlares en el proyecto. Entraron algunos fsicos nuevos y se disearon computadoras absolutamente nuevas, de una efectividad increbl e. Y...? De acuerdo, falta mucho an, pero por lo que he podido comprobar se obtendr xito en c uestin de semanas. Cuando eso suceda vuelva a hablarme de este asunto. Si me encuentra. Jeannie y yo estamos planeando un viaje a Europa.

Newell esboz una mueca de disgusto. Aceptara presenciar maana una prueba, Savage? Este titube. Pens en Jeannie. Pero tambin pens en otras muchas cosas, entre ellas, e l mortal aburrimiento que le produca la inactividad. Se encogi de hombros. Bueno, por qu no? Eso no le har dao a nadie, ni me har cambiar de opinin. Newell, levantndose, dijo con evidente alivio: Por lo menos, estar all. Gracias, Savage. Y ahora, si es tan amable... Me gustara de spedirme de la hermosa Jeannie. Fue el primer paso para el horror que Savage habra de vivir... CAPITULO XV Savage contempl los sorprendentes cambios que se haban producido en el laboratorio desde que l lo abandonara. Tal como le dijera el doctor Newell, las computadoras centrales eran de un model o como l no viera jams otras parecidas. Los cuadros de control, los sistemas visua les, las pantallas; todo se le antoj nuevo y mucho ms complicado que antes. Incluso la campana de cristal ya no exista. En su lugar, sobre la plataforma dond e convergan los brillantes tubos, no haba nada ms que una especie de foco negro. El profesor Johnston coment: Se han hecho algunos cambios, Savage, durante su ausencia. Me alegra poder decirl e que la mayora estn destinados a conseguir una absoluta seguridad. Ray gru: Y la han logrado? Pronto lo sabremos. Newell dijo: Estamos esperando al general Havilland. Comprobar usted que es muy diferente del m ayor Cogan. Sigue siendo un militar metido en un proyecto civil. Ya le cont las razones por las que est aqu insisti el doctor Newell . Desde su llegada an sido muchos los cientficos que se han reincorporado, entre ellos yo mismo. No puede tener la pretensin de creer que todos nos hemos equivocado, Savage. Antes que ste pudiera replicar, el general entr en el laboratorio y el profesor hi zo las presentaciones. El militar observ un instante a Savage y sonri. Deseaba conocerle dijo con irona , aunque slo fuera para saber por qu el mayor hablaba tan mal de usted. Me sorprendera que el mayor Cogan hablase bien de alguien alguna vez refunfu Savage. Havilland se ech a rer abiertamente. Parece que usted le conoce bien... Slo le vi una vez. Entiendo. El profesor Johnston carraspe. No era amig de perder el tiempo. Creo que podemos realizar la prueba con el cien por ciento de probabilidades de xi to gru . Le ruego que preste atencin, Savage, porque observar algunas novedades con res pecto a las experiencias que usted vivi. De acuerdo. El profesor habl brevemente por un intercomunicador de imagen, y un minuto despus se abri la puerta de acero y apareci un hombre trayendo un hermoso y gigantesco pe rro dogo, negro como la tinta. Sus ojos rojizos escrutaron a cada uno de los pre sentes con una mirada inquietante; Newell dijo en un susurro: Si ese animal pudiera pensar, y saber lo que le espera, creo que lo pasaramos muy mal... El hombre que lo haba trado le libr del collar de cuero, murmur una despedida y se f ue. El profesor acarici unos instantes la gran cabeza del perro. Despus, le coloc otro collar metlico provisto de diferentes mecanismos, que ajust cuidadosamente antes d e llevar el animal hacia la plataforma. Una vez all le ofreci un pedazo de carne fresca, que el perro se trag de golpe. El cientfico explic: Esta carne contena un ligero narctico, slo para calmarlo. Necesitamos que est quieto

durante el proceso... Los tres observadores del experimento fueron a ocupar sendas butacas, colocadas en el rincn ms alejado de aquel en que estaba el perro. El profesor Johnston se in stal ante los controles desde all observ al animal hasta verlo echarse sobre la pla taforma. No estaba dormido, ni narcotizado. Slo pareca cansado, pero segua mirando en torno con aquellos ojos inquietantes. De pronto se elev un ligero zumbido. Savage vio vibrar los tubos de energa, y lueg o ponerse tan brillante que casi le cegaron. El perro acus un sobresalto. Irgui la cabeza y emiti un sordo y profundo gruido, sie mpre vigilado por el profesor. La luz brillante pareci desprenderse de los tubos, arremolinarse en torno al animal, y cuando ste, asustado, empezaba a levantarse, se esfum lentamente, como transparentndose antes de desaparecer, sumergindose en e l abismo de una dimensin desconocida. Savage parpade. Levant la mirada hacia la pantalla central, mientras el general ma scullaba algo que no entendi. Newell murmur entre dientes: . As parece todo tan fcil... No cre, general? Fcil y asombroso. Cundo sabremos concretamente qu ha sido del perro? Pronto..., apenas unos segundos. Mire esa pantalla. Lo hizo. Un plido brillo verdoso empezaba a reverberar en ella. El profesor murmu r, tenso y expectante: Est vivo... Hasta ahora todo va bien... El resplandor verde se hizo mucho ms intenso. Se convirti en una luz viva que se d esbordaba fuera de la pantalla. Havilland quiso saber: Calcul usted el ao a que lo proyectaba, profesor? Por supuesto, el ao que usted indic... Diez aos al futuro? Exacto. Manipul en los controles de las computadoras. Hizo otros ajustes en los diales qu e tena al alcance de sus manos y dijo: Est a punto de materializarse;.. La luz verde palideci, y luego, bruscamente, se apag. En su lugar, una tras otra, surgieron distintas cifras hasta formar una sola: 20 65. Havilland no pudo contener una exclamacin de asombro. Newell coment, nervioso: Esta vez lo ha conseguido usted, profesor! El perro est ahora en esa era... Diez aos por delante de nuestro tiempo real, que e s el dos mil cincuenta y cinco. Y est vivo, no cabe la menor duda. Savage pens que lo problemtico seria que regresara con vida, pero no dijo una pala bra, limitndose a esperar en silencio. El silencio era roto solamente por el leve crepitar de las computadoras. El prof esor continuaba inclinado sobre su tablero de controles, atento al experimento. Esperaremos quince minutos dijo en un murmullo . Ser suficiente para verificar todas las constantes vitales del animal... antes del regreso. Savage dijo: Eso tambin ha cambiado... Pueden hacerle volver desde aqu. Antes haba de hacerlo yo por mi cuenta. Y ojal el perro pudiera hacerlo tambin l por su cuenta, seria mucho ms seguro, pero h emos debido crear ese nuevo medio para ver el resultado final. En realidad, Sava ge, el mecanismo de regreso est en el collar y es automtico, aunque recibir un estmu lo desde aqu. A cada uno de ellos, aquellos quince minutos se les antojaron eternos. Tenan la i mpresin de que el tiempo se haba detenido y que nada de cuanto les rodeaba era rea l. Hasta que oyeron la voz del profesor cuando murmur: Ahora! Los tubos volvieron a resplandecer, con su ligera vibracin que pareca comunicarse a los nervios de cuantos estaban all. Savage contuvo el aliento, impresionado a pesar de sus pesadas experiencias.

Luego hubo algo semejante a un remolino en medio de la catarata de luz. Son un br onco rugido y l profesor chill: Est vivo...! El perro se materializ en la misma posicin en que haba desaparecido. Empez a ladrar lastimeramente a medida que la luz se extingua: Todo su poderoso cuerpo temblaba. El profesor le llam. Apenas tena voz. El perro dej de ladrar, pero sigui emitiendo una suerte de quejido lastimero. Al f in, sali de la plataforma tambalendose y camin hacia donde estaba el profesor ofrec indole un gran trozo de carne. El perro se detuvo. Olisque el bocado, mir al profesor, y acab atrapndolo de un mord isco. Empez a masticar mientras el cientfico le acariciaba la enorme cabeza. Al mismo tiempo explic con voz emocionada: Esta vez, la carne contiene un fuerte somnfero. Cuando se duerma podremos examinar lo a fondo, aunque, aparentemente est en perfecto estado. Pero asustado dijo el general. Savage gru: No lo estara usted si hubiese vivido semejante experiencia? Diablos, ya lo estoy ahora, slo con imaginarlo! Newell sonri. Disimuladamente, no dejaba de observar a Savage tratando de captar sus impresiones y sentimientos. Slo que eso no era fcil descubrirlo. El rostro del aventurero era una mscara sombra que no expresaba nada. No obstante, el doctor Newell estaba convencido de que slo tena que esperar. Crea c onocer bien a Savage. Todo era cuestin de tiempo... * * * Entraron en la oficina habilitada para el general y ste cerr la puerta, indicndoles unas butacas situadas delante del ventanal que ocupaba toda una pared. No s cmo se sentirn ustedes, pero yo necesito un trago dijo el militar. Yo no bebo, gracias declin el doctor Newell. Yo si, general. Havilland prepar dos vasos con hielo. Haba varias botellas sobre una mesita rodant e y todos los utensilios necesarios para tener siempre dispuesto un pequeo bar. M ientras escanciaba el whisky coment: Este fue otro de los fallos de mi amigo, el mayor Cogan, no cuidar debidamente la s relaciones pblicas. En ciertas ocasiones es ms convincente un vaso de whisky que un discurso. Le ofreci el vaso a Savage, con una leve sonrisa en sus labios. Newell gru: Su amigo el mayor tenia muchos otros defectos, general, no slo esa falta de tacto. Lo s, lo s. Por esta razn estoy yo aqu. Savage bebi un largo trago antes de hablar. General, espero que no tendr la esperanza de convencerme mediante un whisky. Jams pretendera eso, Savage. Sin embargo, y a pesar de su negativa, an conservo la i dea de que acceda a colaborar. Olvdelo. S lo que le pido. S que someterse a esa delirante experiencia es jugarse la vida a cara o cruz. S tambin que, incluso saliendo bien la prueba, una vez en territorio ruso tendr una oportunidad entre mil de salir vivo. Y no obstante, sabiendo todo esto, voy a rogarle qu acceda a ello. Voy a rogarle que ocupe el puesto de ese pe rro asustado que hemos visto y acceda a ser lanzado al futuro, a un futuro de di ez aos del que quiz no regrese jams. Savage se ech a rer. Tiene usted una manera muy original de animarme a aceptar el experimento, general . Hablarle de otro modo seria, estpido, porque usted conoce los riesgos mucho mejor que yo. La diferencia estriba en que yo conozco lo que puede pasar si no consegu imos averiguar lo que necesitamos, y usted no. Creo que tengo una idea, por lo que me cont el doctor. Eso no es ni el plido reflejo de la realidad.

Newell dio un respingo, enderezndose en la butaca. Espere un minuto! exclam . Yo le habl a Savage en base a lo que usted me haba contado a m. He de entender que me enga? En absoluto. nicamente me abstuve de decirle toda la verdad. Me parece que no me gusta eso, general. Este hizo una mueca de disgusto. Voy a decrsela ahora gru , y Dios sabe que preferira no tener que hacerlo. Por qu? Porque voy a ponerme en sus manos en todos los sentidos. Cualquiera de ustedes do s estar en disposicin de destruirme, de degradarme incluso, si traicionan la confi anza de que voy a hacerles depositarios. Savage lade la cabeza y mir intrigado al doctor, que pareca tan perplejo como l mism o. Al fin, Newell murmur: Por mi parte, puedo asegurarle que mantendr absoluto silencio sobre lo que usted m e diga, general. Y usted, Savage? Este cabece. Lo mismo dijo . Puede confiar en mi discrecin. Pero de cualquier modo seguir negndome a ese suicidio. Havilland suspir. Se pase unos instantes de un lado a otro, como tomndose tiempo pa ra ordenar sus pensamientos. Se detuvo junto al ventanal y tendi la mirada por el hermoso panorama que se extenda hasta las cercanas colinas. Desde all, empez: El poder real de esa Arma Total que creemos que los rusos estn a punto de consegui r, equivale a un milln de bombas de hidrgeno. El Arma Total lleva una envoltura de cobalto, cuya desintegracin provoca una reaccin en cadena que algunos cientficos o pinan que no se detendr. Excuso decirles sus efectos sobre toda la humanidad. Se volvi. Newell estaba lvido: Savage tenia una expresin tan sombra como una torment a en su cara de facciones rudas. Fue l quien gru: Deberan pegarles dos tiros a los creadores de esa estupidez. Y no slo a los sovitico s, general, porque imagino que en nuestro pas estn investigando igualmente esa arm a. Ciertamente. Pero ellos nos llevan una gran ventaja. Para m, eso es secundario. Ven taja o no, estamos a su mismo nivel en cuanto a vesana destructiva. Aceptado. Pero se no es el problema, Savage. Entonces, cul es, saber quin ser el primer loco que la har estallar? No, amigo, los rusos no se atrevern a experimentarla siquiera... a menos que sea s u ltimo recurso. Cada vez lo entiendo menos. El peligro reside en nosotros, ni ms ni menos. Se quedaron mirndole boquiabiertos, tan asombrados que ninguno atin a replicar. El les observ. Haba una mirada vaca en sus ojos inteligentes, y sus facciones estab an tan tensas como una mscara. Al fin, Savage exclam: Va a decirme que tenemos a alguien tan cretino como para hacer estallar uno de eso s artefactos? S. Quin? El presidente, Savage. Newell solt un quejido. Estaba lvido. Savage se levant poco a poco, plido y tenso. Enfrentndose con el general, barbot: Sabe usted lo que est diciendo? Por supuesto. Usted ha odo de la nave gigante que su propio hermano descubri, no es cierto? El doctor me habl de ello. A estas horas, su hermano surca el espacio en todas direcciones tratando de local izarla... para destruirla. Orden del presidente, porque l cree que es una nave ru sa. Condenacin!

Su hermano tiene rdenes directas del presidente de atacarla all donde la encuentre. Aparte de una solemne tontera, es un suicidio, porque si esa nave es realmente t odo lo poderosa que imagino, su hermano no tiene ni una oportunidad. Ya entiendo... Ahora saben por qu les he dicho que me colocaba en sus manos. Yo conozco a nuestro presidente. Est obsesionado hasta el delirio por tener la absoluta superioridad sobre los rusos en todos los terrenos, tanto militares como cientficos. Si esa na ve es rusa y uno de nuestros cruceros espaciales la ataca... Bien, no necesito h acerles un dibujo de lo que eso significar. Usted condiciona el trmino. No cree que sea rusa tal vez, general? Por lo menos, lo dudo. Su hermano, y los otros dos tripulantes del Halcn opinan qu e es una nave interplanetaria, que procede de otra galaxia. Y van a atacarla... Maldita sea su estampa! He de ponerme en contacto con mi herma no. Olvdelo. El mayor Cogan controla este asunto ahora. Todas las comunicaciones con e l Halcn han de contar con su visto bueno... y ser revisadas por l en persona. De modo que... Ah no tiene usted nada que hacer, Savage, no puede variar el curso de los aconteci mientos, sean stos los que sean. Cabe la esperanza de que no puedan localizarla... Ciertamente, sta es tambin mi esperanza, Savage. Rein un tenso y prolongado silencio. El general haba vuelto a detenerse junto al v entanal. Newell observaba la cara contrada por la clera que mostraba Ray y empezab a a preocuparse. Finalmente, Savage abandon la butaca y se acerc a donde estaba el militar. Aclreme otra duda, general gru . Dgame por qu piensa que un viaje a ese futuro, realiz por m por cualquier otro, puede variar el curso de los acontecimientos. Entiendo que si descubro que los rusos poseen esa arma, el presidente no se someter. Es es o lo que he de admitir? Mi idea es bastante ms complicada que eso. Entonces, expngala de una vez. La base es ganar tiempo. Restablecer el equilibrio. Me comprenden? En absoluto. Lo expondr de otro modo. Si los rusos logran el Arma Total, y saben que nos llevan ventaja, no harn nada hasta estar absolutamente seguros de su eficacia... y de q ue, en caso de ser utilizada, no les estallar en sus propias narices. Estamos de a cuerdo hasta aqu? Es lgico, siga. El riesgo est en la certeza de que la posean, porque entonces el presidente y la m ayora de sus consejeros pueden decidir atacar antes de que lo hagan ellos. Tiempo, Savage. Tiempo para que nosotros tambin logremos alcanzar el xito. Tiempo p ara construir uno de esos malditos artefactos y as se restablecer el terror, el eq uilibrio que ha existido hasta ahora. Automticamente desaparecer el riesgo de que ninguna de las dos potencias piense siquiera en atacar a la otra. Ya veo. Y cmo piensa usted ganar ese tiempo? Si usted se somete a la prueba, es lanzado al futuro, y consigue regresar, sea lo que sea que averige, su informe dir que los rusos no han construido an el Arma Tot al, que estn lejos todava de poseerla. Comprende adonde quiero llegar? Creo que s, y no deja de sorprenderme, tratndose de un general. Havilland suspir. Soy militar, y tan amante de mi patria como el que ms. Pero odio la guerra, detest o la sola idea de llevar a millones de hombres a la muerte. Si hasta hoy ha sido posible evitarla mediante el equilibrio de terror, prefiero continuar as mientra s sea posible. Quin sabe, tal vez dentro de un tiempo los hombres hayamos cambiad o de manera de ser y alguien elimine de una vez por todas la amenaza de guerra. Eso no lo ver ninguno de nosotros rezong el doctor Newell. Ahora, todo depende de usted, Savage dijo el general. Me ha pillado, me ha acorralado contra las cuerdas y usted lo sabe. Pretende que el destino de la humanidad dependa de m, de que yo arriesgue la vida o decida que darme tumbado al sol. Ha tejido usted una esplndida tela de araa, general.

Este sonri sin humor. Crame que preferira poder hacerlo de otro modo, pero no lo hay, no existe otro medi o de evitar una catstrofe. Savage solt una maldicin y regres a donde estaban los licores. Llen un vaso hasta la mitad, estuvo contemplndolo por espacio de casi medio minuto y al fin lo vaci de un solo trago. Usted gana mascull . Lo har. Acababa de aceptar la ms espeluznante experiencia que ningn ser humano hubiera viv ido jams. Acababa de aceptar el horror. CAPITULO XVI La ltima noche antes del experimento. Era una noche clida, tranquila, en la que soplaba una ligera brisa con aromas del ocano que penetraba por la ventana abierta y acariciaba sus cuerpos. Ray Savage tea sujeta en la suya la mano de Jeannie, y notaba en sus dedos el temb lor de los otros dedos de piel suave y acariciante. Ninguno de los dos tenia ganas de hablar, tal vez porque ya se lo haban dicho tod o en esa noche que la muchacha quisiera que fuera eterna, que no terminara jams p orque en cuanto amaneciera l se ira de su lado, posiblemente para nunca regresar. Haban hecho el amor hasta el agotamiento, como una vlvula de escape de todas las a ngustias, o como si sta fuera su ltima noche en este mundo. Inquieta, Jeannie atisbaba la ventana de vez en cuando, temerosa de ver aparecer la primera luz del alba. Una de las veces se encontr con la mirada de l, que en la oscuridad semejaba ocult ar un fuego pronto a convertirse en llamas. Pronto amanecer, Ray musit. Lo s. En qu pensabas? En ti, en que ests sufriendo. Ella apret los dedos. Es posible que no ests inquieto por ti, que no tengas miedo? Estoy inquieto y tengo miedo. Lo he tenido cada vez que me dispona a someterme a e sa prueba. Eso es normal, no me preocupa en exceso. Esta ocasin es distinta, muy diferente de las otras, Ray. Cmo sabes que existe ese f uturo, cmo sabes que no desaparecers para siempre? No sabes nada de nada, y vas a h acerlo! Ya te dije que confo en el profesor y su equipo. Te cont el xito de las pruebas... Pero t no eres un perro, y yo s que no volveremos a vernos nunca ms. Eso es una tontera, cario. No loes. Por qu no dejas de torturarte de ese modo? Porque estoy segura de que sta es nuestra ltima noche juntos... y ya falta tan poco para que amanezca... Un sollozo quebr su voz. Incorporndose sobre un codo, Savage se inclin sobre ella mirndola fijamente, tratan do de verle el fondo de los ojos, de aquella mirada llena de angustia. Trata de pensar que regresar, como he vuelto de cada una de las otras experiencias . Tal vez tarde un poco ms, no lo s, pero piensa nicamente que volver a tu lado, com o cada vez, como siempre... Bsame. Ray y no digas ms insensateces. Ni t mismo crees eso. El baj la cabeza y sus labios se encontraron. Acarici amorosamente el cuerpo tenso y estremecido de la muchacha sintindolo temblar en sus manos. Casi con violencia, ella le rode el cuello con sus brazos apretndole contra sus pe chos desnudos. Savage susurr: Quieres otra vez? An no... Cundo entonces? Cuando la luz asome por la ventana..., cuando ests a punto de irte para siempre. A s parecer que ests ms tiempo conmigo. Continas obsesionada con lo mismo.

S. Y te quiero. El sonri, No lo saba. Haces bien en decirlo. Tal vez sea tonta por preocuparme de ese modo, llenndote a ti de preocupacin. Crees que soy una mujer histrica, Ray? Slo de vez en cuando dijo con irona. Escucha, quiero que te vayas como las otras veces, sin temores, seguro de que vas a regresar... Claro que voy a volver! Es que alguien lo pone en duda? La bes otra vez, y mil veces ms, abrazados en la oscuridad, paulatinamente acuciad os por l tiempo que se deslizaba de sus vidas como un manantial de agua que se ag ota. Al fin, el alba se insinu en el rectngulo de la ventana. Las estrellas palide cieron all arriba, en el firmamento hermoso y lejano. Tuvieron la sensacin de aisl amiento, de soledad, cual si ellos dos fueran los nicos habitantes de un mundo qu ieto y muerto. Jeannie jade con voz ronca: Ahora, Ray, mame... Jeannie... mame como nunca lo hiciste! Un sollozo rompi su garganta. Se aferr a l casi histrica, con un frenes desencadenado . Escucha, cario... No hables, slo mame por ltima vez! No ser la ltima. Ray! Savage la estrech entre sus brazos con violencia. Aunque se negara a reconocerlo experimentaba una tensin desconocida. Pens que tal vez ella tuviera razn y sta fuera su ltima noche juntos. La posey casi con furor, como impulsado por un viento del infierno. La oy jadear y gemir en medio del silencioso llanto y sus dientes chirriaron salvajemente, odin dose a s mismo porque no era as como habra querido que fuera esta ltima noche, pero sabindose incapaz de contenerse. Fue realmente una tormenta de los sentidos, un estallido que les vaci de todo sen timiento dejndoles exhaustos, abrazados, jadeantes y doloridos, y casi avergonzad os por haberse hundido tan profundamente en las fronteras de la demencia. La claridad del amanecer haba descubierto ya sus rostros desencajados cuando Jean nie murmur: Ya es la hora. Vete ahora, Ray. Vete! No me gusta dejarte as. Quisiera... No puedes hacer nada por cambiar las cosas. Pero no lo prolongues demasiado, slo v ete. El se desprendi de sus brazos. Al separarse del hermoso cuerpo de la muchacha sin ti como sise desgarrara una parte de su propio cuerpo. Cuando regres al dormitorio, ya vestido para salir, Jeannie no se haba movido una pulgada. Continuaba tendida en el lecho mirndole con sus grandes ojos llenos de lg rimas. Se inclin sobre ella y ahora la bes larga, y dulcemente. Despus, sin pronunciar una palabra, se fue. CAPITULO XVII Los tres, hombres miraron a Ray Savage y hubiera sido difcil desentraar lo que exp resaba cada una de sus miradas. Emocin tal vez. Temor. O quiz esperanza. Ray gru: Si algo sale mal esta vez, profesor, voy a saltarle los dientes cuando vuelva. Cmo se siente, Savage? indag Newell. A usted qu le parece? El profesor estrech su, mano. Estaba tan emocionado que fue incapaz de pronunciar una palabra. Gir sobre los talones y se dirigi hacia el tablero de controles.

Newell abraz a Ray y al separarse dijo: Esta vez no le pido que traiga ningn souvenir, amigo mo. Todo lo que le pido es que regrese sano y salvo. Savage se enfrent con el general. Le pregunt: Inform usted de que bamos a realizar la prueba? Naturalmente. Tanto el presidente como sus consejeros esperarn su informe tan impa cientes como novias en noche de bodas. Y usted? Havilland sonri, tenso. Yo ya tengo el informe redactado, sea cual sea el que usted traiga. Entiendo... El equilibrio del terror y todo eso. Bien, deseme suerte, general. Se estrecharon las manos. Sorprendido, Savage not, que la del militar temblaba. S onri, se apart de l y fue a colocarse sobre la oscura plataforma, donde comprob que el reloj de pulsera con los microcontroles estuviera bien ajustado, porque de l d ependera volver o no al presente, y luego dijo: Adelante, profesor. El proceso se repiti una vez ms, con los tubos de luz cegadora. Havilland sinti que los pelos se le ponan de punta al ver transparentarse el cuerpo de Savage, un in stante antes de que desapareciera. Solt un quejido y balbuce: Todo va bien, hay manera de saber...? Clmese, mire la pantalla y rece para que no se ilumine con el color amarillo... El profesor estaba inclinado sobre sus controles y casi contena la respiracin. New ell rezong: Unos segundos ms... Parece que el tiempo se ,haya detenido... Havilland ni siquiera respiraba. Tena la mirada fija en la pantalla central, y cu ando al fin surgi el leve resplandor verdoso estuvo a punto de lanzar un grito de entusiasmo. Newell suspir: Bien... El profesor Johnston se dio cuenta de cunto le temblaban las manos cuando ajust el ltimo de los diales. Apenas le oyeron cuando dijo: Ahora todo depende de l... El resplandor verde creci hasta desparramarse fuera de la pantalla, inundando la mayor parte del laboratorio en sustitucin del brillo de los tubos que convergan so bre la plataforma. Despus, empez a amortiguarse poco a poco. Havilland trag saliva con dificultad. Lo ha conseguido usted, profesor! jade . Savage est vivo...! Newell continuaba vigilando la pantalla, ya casi oscura. Luego, el ltimo resplandor verde se esfum y la pantalla qued vaca. Newell an aguard, m ientras una mortal palidez asomaba a su rostro. Profesor! chill. Ya lo veo... Esperemos un poco ms, quiz... Havilland barbot: Qu pasa? No aparece la fecha! La pantalla sigui vaca. Los tres hombres se miraron alarmados, llenos de ansiedad. Fue el general quien rompi el silencio. Y bien? exclam . Cmo explica usted eso, profesor? Debiera haber aparecido el ao... dos mil sesenta y cinco... Todo est bien aparentem ente, pero, sin embargo, ignoramos en qu ao se ha materializado Savage. Ni dnde dijo el doctor Newell con un hilo de voz. En Rusia, sin la menor duda. Eso no ha fallado o tendramos ya indicaciones claras. nicamente la fecha... Quiere decir que puede haberse materializado en otro ao en otra poca? Cabe en lo posible. Havilland sinti que le temblaban las piernas. Newell se retorca las manos, angustiado. Pero luch por conservar la serenidad y di jo: No hay nada que podamos hacer por nuestra parte. Lo nico que nos queda es esperar.

.. y desear que Savage pueda desenvolverse y regresar en el tiempo programado. Havilland pens que eso resultara muy problemtico si seguan producindoselas fallos. Pe ns en Savage y lo que de l dependa y no pudo evitar un escalofro. Prcticamente, la paz o la guerra estaban en sus manos. O en su destino. * * * Ray Savage not un dolor lacerante en todas las fibras de su cuerpo. Un dolor como jams experimentara otro parecido, algo que estaba dentro de l, inhumano, insoport able. Se quej entre dientes, dbil y mareado. A su alrededor se elevaba un hedor extrao y desagradable, pero sumido en aquella tortura que le abata apenas si lo advirti. Nunca antes haba sufrido nada semejante en ninguno de sus otros saltos en el tiem po. Todo ahora era distinto y terrible. Descubri que estaba tendido en un suelo de tierra casi negra y revuelta, blanda. Hizo esfuerzos y logr sentarse en ese suelo extrao y mir en torno. En todo lo que alcanzaba la vista se extenda un paisaje calcinado, la expresin de la ms absoluta ruina, desolado y muerto. Contuvo el aliento y casi olvid el dolor a impulsos del pnico. No quedaba ni una brizna de hierba, ni un rbol. Aqu y all, entre el revoltijo de la tierra convulsionada, se alzaba algn que otro mun renegrido, restos de rboles pulve rizados. Era el paisaje de un planeta muerto, arrasado por una hecatombe imposible de ima ginar por la mente humana. Horrorizado, se levant. Las piernas apenas le sostenan. Entonces descubri el silencio. De nuevo contuvo el aliento, porque era un silencio irreal, absoluto, tan comple to que hasta daaba los odos en el vano intento de percibir un slo rumor. No lo haba. No haba nada. Tambin la luz era mortecina, apagada y amarillenta, y al levantar la mirada descu bri la espesa nube que cubra el cielo en todo cuanto alcanzaba la vista. Era una n ube densa, sucia, como si estuviera formada por miles de millones de toneladas d e polvo terroso. Comenz a pensar que deba haberse materializado en otro mundo, otro planeta quin sab e dnde y en qu poca. Comenz a moverse, primero con cautela porque no estaba muy seguro de que sus pier nas pudieran sostenerle, pero pronto se sinti ms seguro y apresur el paso hacia los altos montculos de tierra que cerraban la perspectiva a un cuarto de milla de di stancia. Los remont con un profundo cansancio en las extremidades, jadeando como un fuelle . Cuando lleg arriba y tendi la mirada hacia el valle que haba al otro lado empez a te mblar. Millares de cadveres se pudran sobre la tierra convulsa, despidiendo aquel hedor i nsoportable. Los haba medio sepultados por la misma tierra revuelta, como si les hubiera cado encima de forma accidental. El horror le paraliz. Not cmo el pnico comenzaba a aduearse de sus sentidos, pero se forz a seguir escrutando el infierno que se haba abierto ante sus ojos. Entonces descubri las armas desparramadas entre los cadveres. Armas como nunca haba visto otras. Y al fondo, una larga hilera de tanques estaban despanzurrados, co nvertidos en oscuros montones de chatarra. Una guerra! jade, ahogndose de nuseas . La guerra...! Y el silencio. Se apret los odos con las manos. Sacudi la cabeza y acab gritando como un loco, ansi oso por or aunque fuera su propia voz. La oy, naturalmente. Un grito lacerante, el grito de la desesperacin y la angustia infinita. Volvi a mirar los muertos. Millares de cuerpos en descomposicin, montones de carroa s que una vez fueron hombres y que ahora ya no eran nada. Vomit y hubo de sentarse en el suelo porque las piernas se negaban a sostenerle.

No comprenda nada, era incapaz de razonan con cordura y permaneci largo tiempo inmv il, encorvado y con la cara cubierta por las manos. Luego, mucho despus, irgui la cabeza y mir la pesada niebla que cubra el cielo, Hizo esfuerzos por serenar la mente y el espritu y al fin, levantndose, camin entre los muertos hacia los tanques destruidos. El espantoso hedor de la descomposicin segua provocndole nuseas, pero ahora empezaba a reflexionar con cierta calma. Al otro lado de la barrera de tanques convertidos en renegrida chatarra debi exis tir un inmenso bosque, porque vio miles y miles de muones quemados, no ms altos qu e un hombre. Era todo lo que quedaba de lo que debieron ser grandes abetos cente narios. Lleg junto a los tanques y se detuvo. Dentro de ellos, calcinados, quedaban los r estos de los tripulantes. Absurdas y ttricas esculturas petrificadas y negras. Los tanques haban sido rusos. En algunos de ellos quedaban an vestigios de sus ins ignias, de manera que as supo que, realmente, estaba en Rusia. Pero Ignoraba en qu poca. Mir en torno. Nada se mova, ni el polvo que cubra la tierra negra. Y el silencio enloquecedor, que le permita escuchar los latidos de su propia sang re. Ahogando un sollozo, ech a andar alejndose de aquel horror, sorteando los restos d e los rboles, los troncos arrasados y los cuerpos retorcidos esparcidos tambin en lo que una vez fuera un bosque. Camin y camin tratando de mantener una lnea recta, y esforzndose por razonar con cor dura, analizando lo que vea y su propia situacin. Unas ligeras colinas surgieron delante de l y empez a remontarlas con un cansancio mortal en los huesos. Ahora, los cadveres eran ms escasos, apenas alguno desperdi gado aqu y all. Estos parecan haber muerto mucho antes que los otros porque ya casi eran simples esqueletos. Al otro lado de las colinas el paisaje segua siendo el mismo, desolado, muerto. P ero en l se alzaban extensas ruinas de edificios. Pedazos de gruesos muros, vehcul os retorcidos y, an ms lejos, tal vez a una milla o dos, ms montones de ruinas all d onde debi existir una pequea ciudad. Apresur el paso, porque sas ruinas quiz le ofrecieran la oportunidad de averiguar e n qu lugar de Rusia haba ido a parar, y en qu pocas. Al aproximarse a los restos de ingentes muros de hormign supo el lugar y sinti que se le erizaba el pelo. Haba un poste retorcido, cado en el suelo. El poste haba sostenido un panel metlico con inscripciones en ruso, que aparecan borradas en su mayor parte por el estalli do de fuego, no obstante era posible leer an el aviso de prohibicin de paso. Y un nombre: LOMONGRAD. Con lgrimas corrindole por la cara se ech a rer histricamente. De modo que esta parte del experimento haba salido bien, estaba donde planearon enviarle, en Lomongrad, la cuna de aquella Arma Total que tanto preocupaba al presidente y sus consejer os. Excepto el letrero, no quedaba nada ms. Lomongrad haba sido borrado del mapa defin itivamente. Los laboratorios, las factoras; lo que fuere que hubiera habido all ya no exista. Se restreg la cara con las manos y reanud el camino hacia la ciudad que viera desd e las colinas. Hubo de sentarse en varias ocasiones porque el cansancio le abata. Un cansancio terrible que agudizaba todos los dolores de su cuerpo. La luz opaca que cubra la tierra muerta se debilit. Deba extinguirse el da y eso le hizo apresurar el paso. La ciudad, algo ms que un pueblo grande, se haba extendido en el centro de un llan o ahora revuelto como si hubiera sido sacudido por un terremoto. La mayora de edi ficios haban desaparecido porque debieron estar construidos de madera, slo quedaba n los cimientos delinendolos en calles. A intervalos, montones de escombros, rest os humanos petrificados, sorprendidos por la muerte en actitudes absurdas. En una esquina debi alzarse un edificio ms slido que los dems, quiz un centro oficial , porque quedaba en pie parte de la fachada de piedra; y en el oscuro interior p udo ver tambin algunas paredes que an se sostenan, aunque rotas aqu y all, como si hu

bieran sido golpeadas por un martillo gigante. En una esquina, un grupo de nios haba sorprendido por el estallido mortal, y estab an all, formando un crculo como si se hubiesen detenido en mitad de su juego. Oscureci bruscamente y Savage se detuvo, sobrecogido de angustia. Descubri que est aba helado, que el fro le penetraba hasta los huesos. Camin hacia los restos del e dificio de piedra, se intern entre los montones de escombros, y derrumbndose al am paro de una pared, se qued inmvil y silencioso. Lloraba. CAPITULO XVIII Despert sobresaltado, tiritando de fro. En el primer instante, aturdido por el sueo, su mente se neg a razonar. Luego, rec ord y el escalofro que sacudi sus nervios no tena nada que ver con la temperatura. Record la noche pasada casi en vela, cabeceando de vez en cuando, asimilando el h orror de cuanto haba visto, el terrorfico significado del holocausto que se haba ab atido sobre la tierra, no saba en qu poca, porque ignoraba a qu distancia en el tiem po haba viajado. Oy un rumor en alguna parte. El primer ruido que rompa el denso silencio de muerte que lo envolva todo. Estuvo a punto de gritar y slo en el ltimo instante consigui d ominarse. Permaneci agazapado, esperando. El rumor se convirti en pasos, pasos de alguien qu e avanzaba por lo que fuera la calle. Savage se movi con extremada cautela, tendido entre los montones de escombros. Lo s pasos se acercaban y eran de alguien movindose con torpeza, porque sonaban irre gulares. Al fin, irguiendo la cabeza, vio al nombre. Nunca sabra cmo pudo contener el grito de espanto que estall en su garganta, muriendo en los labios antes de hacerse vo z. El hombre de la calle vesta los restos de un uniforme hecho harapos, de color ver doso. Empuaba una metralleta que tena cierta semejanza con las viejas Stein, aunqu e con algunas modificaciones sorprendentes. Pero el horror estaba en la horrenda herida que dejaba al descubierto sus entraas . Una herida purulenta, renegrida, con visibles signos de descomposicin. El revolti jo de carne se mezclaba con hilachas de desgarrado uniforme formando una masa pu trefacta que daba nuseas. Savage apart la mirada de la herida y escrut la cara del hombre desde su escondrij o. Era un rostro terroso, sin expresin alguna, inerte, en el que slo los ojos tenan un brillo vital y terrorfico. Pareca desprenderse de ellos una luz demencial, una mi rada por toda la maldad del infierno. Savage contuvo hasta el aliento cuando el hombre pas ante el boquete de la pared tras el que se ocultaba. Le vio alejarse con aquellos pasos irregulares, inciert os, como si no supiera o no pudiera mover las piernas con soltura. Aunque lo increble era que pudiera moverlas an. Nadie poda vivir con aquella espant osa herida en el estmago. El hombre debera estar muerto, pens, fascinado. Los pasos se perdieron en la distancia y Savage se arriesg a asomar fuera de su e scondrijo. Ahora, no slo l horror le estremeca. Ahora estaba el misterio de ese mue rto viviente, y la necesidad de saber en qu poca se producira el cataclismo que pon dra fin a la humanidad. Necesitaba averiguar en qu ao se haba materializado. Averiguarlo y regresar inmedia tamente. Tal vez, de algn modo, fuera posible evitar la hecatombe, variar el curs o del futuro... Se alej en direccin contraria a la tomada el monstruo. Senta escalofros slo con recor darlo. No supo cunto tiempo llevaba caminando, cuando aparecieron los restos de otro bos que, con sus millares de troncos arrasados y calcinados. All de nuevo encontr cadve res esparcidos, descompuestos. Y vio tambin fugaces movimientos entre la tierra revuelta. Ratas! Las haba a cientos, y apenas si le prestaron atencin. No dieron el menor signo de

alarma al verle. Ninguna renunciaba a su banquete. Savage apresur el paso. Una hora ms tarde lleg a los restos de otra pequea ciudad, i gualmente convertida en un montn de escombros. Escenas parecidas a las que ya viera anteriormente surgieron ante sus ojos angus tiados. Gentes sorprendidas por la muerte en mitad de un movimiento, calcinadas tan sbitamente que haban quedado petrificadas cual esculturas elevadas en honor de la demencia y la vesana humana. Chiquillos, hombres y mujeres; perros y un caballo. Todos estaban all como una es cenificacin de lo que fuera la vida en el pueblo antes de que la muerte se abatie ra sobre l como una maldicin. Parado en el centro de lo que fuera la plaza, Savage mir una vez ms el horror que se extenda a su alrededor. Escuch el pesado silencio, al que ya se habituaba de mo do insensible, y escrut la sombra nube que flotaba all arriba, velando la luz y cre ando esa suerte de claridad neutra y opaca que no produca sombras. Entonces, mientras continuaba all parado, oy una vez ms el rumor de pasos; esta vez pasos cautelosos. Salt hacia uno de los montones de escombros y se agazap all, esperando. No saba qu esperaba, pero en su fuero interno tema ver aparecer otro de aquellos ca dveres vivientes, desgarrados, y no obstante, vivos. Quiz por eso se llev una inesperada sorpresa cuando vio surgir a la mujer ms all del revoltijo de ruinas. Vesta como una campesina, pero con las ropas hechas jirones. La casi totalidad de sus piernas quedaban al descubierto, y eran unas piernas largas y hermosas, a p esar de estar manchadas de tierra y barro. Una larga cabellera negra ondulaba sobre sus hombros, y un rostro hermoso, pero afeado por una mueca de espanto, se mova receloso escrutando los contornos. La vio detenerse, muy quieta, escuchando. En el increble silencio que envolva la t ierra pudo captar hasta su alborotada respiracin. El hombre esper an, hasta que ella reanud sus pasos cautelosos. Entonces se levant y dijo: No se asuste. Necesito hablarle... Por favor! Pero ella ya corra alejndose enloquecida. Ms que correr pareca volar impulsada por e l demencial pnico que la sola visin del hombre le haba provocado. Con un juramento, Savage ech a correr tras ella. Necesitaba hablarle, interrogarl a, saber... La vio doblar a la derecha, ms all de un montn de ruinas, y l lo remont a saltos para ganar terreno. Justo cuando llegaba arriba la vio inclinarse, y cuando se irgui empuaba una de aq uellas extraas metralletas. El grit: No quiero hacerle dao, slo hablarle...! La mujer levant el can y dispar. Son un chasquido y un relmpago rojo brot del arma. Savage se zambull de cabeza. El relmpago peg contra la cima de escombros y stos salt aron en todas direcciones como si hubiese estallado una bomba. Savage rod por la ladera, hirindose y llenndose de araazos. Cuando lleg abajo, aturdi do, se encontr mirando el can del arma que le apuntaba implacable. Sacudi la cabeza. Est loca? No llevo armas, no quiero hacerle ningn dao... No lo entiende? Hablaba ruso de modo instintivo. Si ella era rusa debera comprenderle... Vio el dedo de la mujer tenso sobre el disparador. Levant la mirada y la fij en la cara crispada que le vigilaba desde detrs del arma. El insisti: Estoy desarmado. De qu tiene miedo? Ella vacilaba. De pronto dijo: Tengo que matarle. Por qu? Yo no deseo lastimarla. Necesito hablarle, eso es todo lo que quiero. Por qu hablar? Aparte su arma. No la necesita. Levntese y retroceda... Voy a disparar si no hace exactamente lo que le mando. El obedeci. Las piernas le temblaban. Retrocedi unos pasos antes de detenerse. Ent

onces se pas la mano por la cara y la retir manchada de sangre. Tena un profundo ar aazo en la frente. Estuvieron mirndose un tiempo interminable. Savage comprendi que ella buscaba el v alor necesario para matarle. Hacerlo as, a sangre fra, era distinto que en la exci tacin de la lucha, una lucha que ni siquiera haba existido. Controlando su voz, deseando que expresara una calma que estaba muy lejos de sen tir, dijo: Ignoro por qu tiene miedo. No s siquiera qu lugar, es ste y necesito saberlo. Le pido que me ayude, no que cometa un asesinato. Cmo se llama, quin es usted? Vengo de muy lejos... Usted no lo comprendera. Pero mi nombre es Savage. Qu clase de nombre es se, quiere rerse de m? El solt un gruido. S que es sta una situacin como, para rerse... Cmo se llama? Instintivamente, ella replic: Illiana. Es bonito..., suena bien. No parece usted una campesina. Sus voces resonaban extraa en el silencio, en aquel inslito vaco. Ahora, la mujer le examinaba tambin con ojos escrutadores. Pareca haberse calmado un poco. No viste como los soldados coment como si hablara para s misma . Qu uniforme es se? El se mir a s mismo, a su ajustado atuendo gris oscuro. Trat de sonrer. No es ningn uniforme. No soy soldado, ni militar. Por qu no aparta su arma? Le asegu ro que no tiene nada que temer de m. Jur que matara a todos los hombres que encontrara ; en mi camino... Eso es una tontera. Podemos ayudarnos mutuamente en una situacin como sta. No quiere entenderlo? . Sintese en el suelo, ah, donde yo pueda vigilarle... Y qudese quieto, muy quieto si quiere vivir un poco ms. Est bien. Savage obedeci, sin dejar de mirarla. Vea cmo el miedo iba desapareciendo poco a po co del bello rostro de la mujer. Dgame quin es usted, de dnde viene. Dgame si ha visto a alguien vivo por aqu cerca... No hay nadie vivo excepto usted y yo. Y un soldado que pas antes..., aunque se no e stoy seguro de que estuviera vivo. Hable de usted, quin es, de dnde viene? Ray suspir. Ah estaba la dificultad. Podra soltarle una sarta de embustes y usted quiz los creyera o quiz no, pero no s qu decirle en realidad. La verdad es que no pertenezco a esta poca... ni usted tampo co. Pero so es tan complicado de explicar como la cuadratura del crculo. As que to do lo que puedo decirle es que me llamo Raymond Savage. Dnde estaba cuando todo esto estall? Lejos... Muy lejos, para que quedara indemne. Usted tampoco est herida. Yo he llegado esta noche..., miles de kilmetros para ver eso. No queda nada, no qu eda nadie. Mis padres, mis hijos... Jan... Su familia viva aqu? S. Entiendo... Todos han muerto. La humanidad entera debe haber muerto si no estoy e quivocado. Pero eso explica la razn por la que usted quiere matar a todos los hom bres que encuentre. La mujer rechin los dientes. El odio, ua ira implacable sustituy al miedo en su mir ada. Pero no replic. Desvi un instante la atencin, como escuchando el silencio El se enderez. Pasos-dijo. Quieto! Tmelo con calma, ni siquiera sabe usted quin es. Los pasos sonaban ms all de la montaa de escombros. Los dos escuchaban.

Luego, el hombre apareci y Savage lanz un grito. Era el mismo que viera antes, con aquella horrenda herida en el estmago y la mira da escalofriante en sus ojos hundidos. El hombre vio slo a la mujer desde donde haba aparecido. Estuvo observndola un buen rato. Llevaba el arma en las manos pero no apuntaba a ninguna parte v Por su parte, Illiana estaba paralizada de espanto y estupor ante |a espeluznant e visin. Al fin, el hombre levant el arma poco a poco, como tomndose tiempo. Savage rugi: Mtelo, dispare, estpida! Ella obr por puro instinto, quiz impulsada por la voz acuciante de l. Dispar y el re lmpago rojizo estall en las piernas del desconocido. Las piernas se desintegraron en medi de un chispazo. El cuerpo rod sobre si mismo y se desplom dando tumbos. Estuvo unos instantes quieto, an aferrado a su arma. Luego, como una pesadilla, s e enderez, sin piernas, tratando de arrastrarse, sin que la expresin de su cara hu biera variado en absoluto. Era como si no sintiera ningn dolor. Dio la vuelta, buscando a la mujer. Ella empez a chillar. Savage salt en el aire y se arroj sobre ella en el instante en que el monstruo disparaba. Oy un agudo zumb ido sobre su cabeza y un soplido caliente te revolvi los cabellos. Los dos rodaro n abrazados, envueltos en polvo y gritos. De un zarpazo, Savage le arrebat la extraa arma y, saltando de pie, dispar barriend o todo el ancho de la calle. El relmpago hizo saltar la tierra como empujada por un huracn, hasta que atrap al h ombre del suelo en pleno crneo y la cabeza desapareci en medio de un surtidor de c hispas. Esta vez, el tronco sin piernas se abati contra la tierra y ya no me movi. Savage sacudi la cabeza, aturdido. Mir a la mujer y la vio tirada all, como un mueco , igual que muerta. Slo sus ojos espantados tenan vida. Tranquilcese, ya pas... Estas armas son como para tenerlas en cuenta, eh? Bien, ya lo consigui. Haga lo que quiera. Qu? Ella logr sentarse en el suelo. Savage crey comprender y dijo: Le advert que no tena nada que temer. Fue eso lo que hicieron con usted, la violaron y por eso quiere matar a todos los hombres con que se tropiece? Se desentendi de ella, acercndose a los restos del hombre que haba matado. Inclinndo se, examin el boquete que pona sus entraas al descubierto. Era increble que hubiera podido moverse con aquella herida... abierta seguramente una semana antes a juzg ar por su estado de putrefaccin. Regres a donde ella esperaba sentada sobre el polvo. Esta vez se miraron largamente. El logr sonrer. Bueno, levntese, no voy a hacerle ningn dao. Ya lo hicieron otros. No puede culparme a m de lo que otro hombre hizo con usted. No fue uno slo... Lo siento. De veras, Illiana, lo siento profundamente. Tendi la mano para ayudarla a levantarse. Ella vacil, pero acab por aceptar su ayud a y dej que l sujetara su mano y la levantara.. Quedaron mirndose otra vez con fijeza. Savage dijo suavemente: Confe en m, Illiana. Ella desprendi sus dedos de la mano de l y seal el tronco del muerto. Cmo poda moverse, cmo poda vivir? No lo s. Esa herida era vieja. Ningn ser humano podra vivir un minuto con un estalli do como se en las entraas... slo, que l s poda. Me pregunto si los hombres no habremos abierto las puertas, del infierno... Qu quiere decir? Una guerra nuclear, el fin absoluto de todas las cosas. Quiz se haya producido una suerte de mutacin, no lo s, no soy cientfico. Slo soy un hombre asustado, Illiana. Asustado porque yo s que eso va a suceder... No comprendo nada de lo que dice. Y usted no es ruso..., aunque lo hable casi per

fectamente. Quin es usted? Olvdelo. Lo importante es saber otras cosas. Por ejemplo, Illiana..., en qu ao estamo s? Ella retrocedi un paso, estupefacta. Est loco... Ojal, eso me evitara pensar. Pero necesito saberlo. Por favor. Dos mil cincuenta y seis. Raymond Savage se tambale. Un fro de muerte culebre por todos sus miembros. Un ao! jade sin voz . Un slo ao...! Ella le miraba inquieta y preocupada. Estaba convencida de estar hablando con al guien que tena perturbada la razn. He de regresar musit Savage . He de volver... quiz pueda evitar an... Pero si estoy vin olo es que suceder. Nada ni nadie podr evitarlo... La mujer retrocedi unos pasos. Mir en torno, como, buscando un camino por donde hu ir. Savage comprendi su alarma. Esboz una sonrisa. De acuerdo, usted piensa que estoy loco. Pero no es as, a pesar de las apariencias . He de averiguar todo lo que sea posible de cmo empez todo esto antes de regresar , y slo usted puede ayudarme. Cmo? An no lo s, he de pensar... Vamos, busquemos un lugar donde estar tranquilos para h ablar con serenidad. Ya no tiene miedo? Ella pareci pensar sobre eso, sin dejar de mirarle. El miedo no desaparecer nunca murmur . Pero en todo caso ya no lo tengo de usted. El asinti. Echaron a andar juntos, uno al lado del otro, hacia lo que debi haber s ido la salida del pueblo, hacia donde se extenda la llanura desolada y revuelta, con muones de rboles calcinados. De los restos del bosque surgieron los cuatro hombres, y la mujer empez a gruir co mo una loba rabiosa al verlos. Savage se asust. Eh! Qu le pasa? Son ellos...! Quines? Sucias bestias... Dme el fusil! Trat de quitrselo de un zarpazo pero Savage retrocedi de un salto. Espere un momento! Qu demonios...? Uno tras otro... Puercos! Unos me sujetaban, mientras los otros dos... Entiendo. Tengo que matarlos! No..., usted no... Los cuatro hombres les haban descubierto a su vez y avanzaban ahora con cautela. Slo uno iba armado. Los otros sealaron a la mujer y se echaron a rer. Apresuraron e l paso. Savage rechin entre dientes: Quiz quieren repetirlo... Ella retrocedi unos pasos., Estaban a menos de un tiro de piedra, cuando Savage levant el can de su arma y disp ar: La larga descarga atrap a los cuatro hombres, y mucho antes de que l dejara de apr etar el disparador haban sido desintegrados por la interminable rfaga de fuego y m uerte. Miaa estall en llanto histrico. Instintivamente, se abraz a Savage y ocult la cara en su hombro, estremecida por el llanto y la excitacin. El jade:. Dios! En qu me he convertido? Dej que el llanto la calmara. Le dio tiempo. El tambin lo necesitaba para volver a sentirse un ser humano. CAPITULO XIX Al fin se detuvieron, cansados, sumergidos en el silencio que envolva aquella tie rra de desolacin.

Sentmonos aqu gru Ray . Tanto da un lugar como otro. Ella le observ cuando se hubieron dejado caer sobre la blanda turba. Dijo, intrig ada: An no me ha aclarado el significado de sus palabras. Qu quiso decir, adonde debe reg resar si ya no queda nada en ninguna parte? Cmo empez la guerra? Todo lo que s es que los americanos atacaron a Rusia. Pero eso no responde a mi pr egunta. Y tampoco me ha dicho an quin es usted... Eso carece de la menor importancia en estas circunstancias. Est segura de que los a mericanos el ataque? Absolutamente.. El sacudi la cabeza. Poda ser cierto o poda no serlo. La propaganda rusa deba de hab er mentalizado al pueblo en ese sentido. Sin embargo, todo era posible. Cmo podramos averiguar la verdad? Qu verdad? No hay ms que una. Ellos atacaron y Rusia hubo de replicar. Eso es todo. Nos destruyeron y nosotros les arrasamos a ellos. Dicho as parece algo sencillo, eh? Ellos, nosotros... Pero ese ellos y nosotros significa la humanidad entera. Se ha detenido a pensar en eso? Todo lo que soy capaz de pensar es que han destruido mi pas, mi gente... Mi propia familia ha desaparecido. Qu otra cosa quiere que piense? Por ejemplo, qu ha sucedido con Europa? Ella se encogi de hombros con gesto fatalista. Por lo poco que o, tampoco existe Europa. No existe nada... Nadie. Nosotros existimos refunfu Savage . Y yo necesito saber cmo empez, por qu empez, y cu actamente. An me resta la esperanza de evitarlo... Evitar qu? Illiana, sa es una pregunta que no estoy en situacin de responder. Ni usted compren dera nada si se lo explicase. Debe quedar algo, alguien que sepa ms que usted... Qu ciudad hay, o hubo por estos alrededores? Ninguna. Slo haba pequeos ncleos agrcolas, pero tampoco existen ya. Lo pude ver desde el aire. Quiere decir que vino usted en avin? Savage la sujet por los brazos lleno de excitacin. Ella hizo un gesto de impotenci a. El avin que me trajo era un aparato de caza, viejo y fuera de servicio. La gasolin a se agot y hubo de efectuar un aterrizaje forzoso, a diez o doce kilmetros de aqu. El piloto estaba herido... No creo que haya sobrevivido. Pero quena llegar a do nde estaba su familia... Slo que tampoco debe quedar nada, nadie en su pueblo. De dnde despegaron? De un aeropuerto destruido tambin. Una base que estaba fuera de servicio en las pr oximidades de Lomongrad Savage trat de descubrir el medio de averiguar lo que des eaba. El tiempo se echaba encima si quera intentar algo a su regreso. Se agotaba. qu distancia estamos de Mosc? pregunt, de repente. Ella se ech a rer con terrible amargura. A ninguna. Mosc no existe, fuera la primera ciudad que los americanos borraron del mapa. De cualquier modo, la distancia era de dos mil kilmetros. Haba olvidado las dimensiones de este pas... Si por lo menos hubiese quedado alguie n en Lomongrad, quiz... Ella dio un respingo, tensa y alerta ahora. Qu tena usted que ver con Lomongrad? le espet. Nada, nunca haba estado en ese lugar. Pero pienso que all habra gente preparada, inf ormada, a la que preguntarle lo que me interesa. Me lo est preguntando a m y no puedo responderle. Qu quiere decir? Yo trabajaba en Lomongrad. Savage casi se levant de un brinco. Que usted...? De qu se sorprende? Eramos ms de tres mil personas en el centro. Unos vivan en l, y ot

ros en el pueblo que usted vio arrasado... All estaba toda mi familia. Qu haca usted, cul era su trabajo? . Yo no era nadie importante. Secretaria transcripto ra. Me enviaron a una convencin, un curso de perfeccionamiento... y as me salv. En Lomongrad experimentaban una nueva arma, aunque eso ya debe saberlo. Era slo un proyecto, una teora sobre la que se realizaban profundos estudios. Cmo lo sabe usted? As que an no la haban conseguido... No comprendo absolutamente nada. Si no tenan esa arma, por qu Amrica desat la guerra? Ella hizo una mueca de amargura. Eso habra que preguntrselo a los americanos. Slo me queda el consuelo de que ellos t ambin han sido eliminados, borrados del mapa. Sus inmensas y orgullosas ciudades ya no existen, sus pueblos, centros industriales, campos y bosques... Todo arras ado. Es un pobre consuelo, Miaa. Pero sigo sin saber cmo empez ni por qu. Y es lo nico que me interesa averiguar. Ella se encogi de hombros. No comprenda la insistencia del hombre en saber unos po rmenores que maldito si tenan importancia alguna en sus circunstancias. As que guard silencio, dejando vagar la mirada por la inmensa desolacin que les rod eaba. Fue entonces que descubri, a lo lejos, las siluetas en movimiento y se puso rgida. Mire! susurr. Savage asinti. Ya los veo... Tres hombres. Parecen soldados. Estn demasiado lejos para saberlo. De nuevo, el temor haca presa en la mujer. Mir a Savage para asegurarse de que con servaba el arma en las manos y luego dijo con voz quebrada: Los hombres se han convertido en bestias, Savage... Deberamos escondernos. Dnde? Probablemente ellos tambin nos hayan descubierto a nosotros. Esperemos. Los vieron acercarse. Caminaban sin prisa alguna, y algo en su actitud hizo que Savage se enderezase poco a poco. Colquese detrs de m gru . Lo ms apartada posible, y tindase en el suelo. Por qu? Usted est armado. Ellos tambin. Y no caminan de modo normal. Illiana dio un respingo. Aguz la mirada y musit con un tono sordo: Parecen..., parecen torpes..., como aquel otro... Retrocedi paso a paso, conteniendo el aliento. Savage no se movi, pero estaba tens o y alerta. Tindase en el suelo, Illiana. Si disparan ser ms difcil que puedan acertarle. Realmente, dos de aquellos hombres empuaban armas semejantes a la suya. El otro n o llevaba nada en las manos... porque no tena manos, i Savage sinti que los pelos se le ponan de punta. El tercer desconocido tenia los b razos amputados a la altura de los codos, y todo lo que quedaba all eran simples muones purulentos. En el costado izquierdo del pecho se distingua la atroz herida de una bala o algo semejante, porque el agujero rodeado de carne revuelta y negr a estaba all, una herida mortal de necesidad. Otro de ellos tena media cara convertida en una pulpa revuelta. Uno de los ojos h aba desaparecido, junto con el maxilar inferior y parte de los labios, dejando la s encas y los dientes rotos al descubierto. El tercero haba sido herido en el estmago, y lo que quedaba all era muy semejante a otra herida que ya viera en el primer aparecido. Se detuvieron al fin a corta distancia. Savage dijo: Qudense donde estn y dejen caer las armas al suelo: Vamos, rpido, obedezcan! Siguieron mirndole impasibles, como si ni siquiera le hubieran odo. De alguno de e llos brot un sordo murmullo, un sonido extrao que no era voz, Entonces, levantaron sus armas, rgidos como postes. Savage se tir de bruces y dispar en el instante en que ellos lo hacan tambin. La centelleante descarga de Savage incidi sobre los dos que empuaban las armas. Vi o cmo la mitad de sus cuerpos se descompona bajo el relmpago rojo y daban tumbos, s oltando los extraos fusiles, cuya descarga haban fallado debido a la movilidad de Ray.

El tercero, el que careca de la mitad de sus brazos, lade la cabeza y no pareci muy preocupado por la suerte de sus compaeros. Savage grit, casi histrico: No se mueva, estpido! Un chillido de la mujer le hizo dar un salto. Vio a los dos que haba abatido rept ar sin piernas hacia donde cayeran sus armas. El terror le paraliz unos instantes , porque aquellos dos cuerpos haban sido segados por la mitad a la altura de la c intura. No obstante, vivan... Tir del disparador y esta vez destruy total y absolutamente, sintiendo el estmago r evuelto y una angustia infinita en el alma. El tercero gir, enfrentndole, mirndole con aquellos ojos demonacos tan fulgurantes q ue parecan fascinarle. Not un agudo mareo, un dolor terrible en las sienes y luego todo empez a girar a s u alrededor. Illiana...! Su voz apenas se oy. Se tambaleaba, rechinando los dientes, gruendo como un animal . Solt el arma y se llev las manos a la cabeza apretndose los odos en un vano intent o de calmar el tremendo dolor. La mujer salt hacia l. Descubri el contorsionado rostro de Savage, la demencial exp resin de su mirada. No comprenda, nada, slo que algo estaba sucediendo y que iban a quedar a merced del monstruo... Con un grito de ira y horror se hinc de rodillas, empuo el arma y, sin levantarse, dispar contra el extrao individuo y no ces de apretar el gatillo hasta que de l no qued nada, slo el hedor y el chisporroteo de los restos en el suelo. Savage! jade . Savage! Me oye? El slo la miraba. Apenas poda respirar. Le zarande violentamente porque aquel hombr e era su nico nexo de unin con el mundo y la vida, y con la cordura y con lo que an quedaba en ellos de humanidad. Poco a poco, la cara crispada de Savage se apacigu. Gruesas gotas de sudor corran desde su frente y el temblor an le sacuda, aunque con menos violencia. Qu le pas? Respndame..., qu fue, Savage? No lo s... Pareci como si me estrujaran el cerebro..., como si quisieran arrancrmelo a zarpazos..., un dolor espantoso y todo se borraba... Y ahora? Nada... Ces tan pronto ese maldito hubo muerto... Quiere decir que era l quien...? No puede ser de otra manera, aunque no comprendo cmo lo hizo. Aunque tampoco se co mprende que, con las heridas que les destrozaban los cuerpos, pudieran estar viv os. Quedaron silenciosos, mirndose intensamente, sobrecogidos de espanto y, tal vez, deseando que todo aquello no fuera ms que una pesadilla de la que fuera posible d espertar. Al fin la mujer murmur: Vmonos de aqu, Savage. Adonde? Podramos intentar reunimos con el piloto que me trajo en su avin. El conoce este te rritorio mejor que yo. Es una idea. Gueme y mantenga los ojos abiertos. Si esos monstruos nos sorprenden desprevenidos no tendremos la menor oportunidad de sobrevivir. De nuevo echaron a andar juntos, mientras Savage luchaba contra la tentacin de in tentar el regreso a su tiempo sin perder un minuto ms. Slo que an conservaba la esperanza de descubrir el medio de evitar lo que era inev itable... CAPITULO XX El piloto era un hombre joven, de cara aniada, pero que la fiebre y el dolor haban ajado hasta dejarle un rostro lvido, demacrado, en el que tan slo resaltaban los ojos saltones y enrojecidos. A travs de su desgarrada camisa verse el tosco vendaje que l mismo haba confecciona do. El vendaje estaba teido de sangre seca. Illiana le contempl un instante con piedad. Luego murmur: No esperaba encontrarte con vida, Antonov..., pero me alegro mucho de que as sea.

Yo no... Mir a Savage, como asombrado de ver a un hombre vivo, sano y fuerte. La mujer le present antes de aadir: Supongo que no encontraste a tu familia. La ma tambin ha muerto... todos han muerto . Y los que quedamos sucumbiremos a las radiaciones. Savage saba eso muy bien, pero lo que le intrigaba eran otras cosas. As que terci y dijo: Ha visto algo extrao, por ejemplo, heridos que deberan estar muertos y que, sin emba rgo, viven? Intrigado, Antonov lade la cabeza y se dirigi a la mujer. Qu le pasa, est loco? barbot. No, Antonov. Hemos visto cosas espantosas... Yo tambin. Slo mira alrededor. Aparte de la desolacin y la muerte quiero decir. Hombres muertos, y que no obstant e nos atacaron..., quisieron matarnos. Entonces, mujer, no estaran muertos. Savage esboz un gesto impaciente. Nadie puede vivir una semana con las tripas fuera le espet brutalmente , y nosotros v imos eso... Una herida vieja de una semana, y el hombre andaba y nos atac. Seguro que no ha visto nada desusado, muchacho? Oh, s lo vi... pero no eso de que hablas. Es mucho ms increble todava. Illiana mir de soslayo a Savage. Empezaba a dudar de la cordura del piloto. Impaciente, Savage llev la conversacin al terreno que le interesaba por encima de todo. Escchame, Antonov. Es importante para m es saber cmo empez todo. Cmo empez la guerra y por qu... S, ya s que los americanos la desencadenaron. Illiana me lo ha contado, p ero ella no sabe por qu. Y esperas que yo s lo sepa? Tena una esperanza... El herido esboz un gesto despectivo. Estaba sentado con la espalda apoyada en un pedazo de pared, en medio, del caos de ruinas de lo que haba sido su pueblo. Eso no creo que lo sepa nadie..., excepto el bastardo que orden el ataque. Ese pre sidente loco americano que crey poder gobernar el mundo... Entiendo. Desalentado, Savage pase la mirada por aquel escenario de ruinas, desolacin y muer te y sacudi la cabeza. Sabes dnde puede quedar alguien vivo? Una ciudad grande o centro de poder. Algo as.. . El piloto emiti un sonido despectivo. Su voz dbil jade: No quedan ciudades, ni grandes ni pequeas. Por qu haces tantas preguntas? Olvdalo, amigo. Creo que ya no importa. Illiana se arrodill al lado de su compatriota y pregunt: Qu es lo que viste, Antonov? Antes dijiste... Si..., pero estaba delirando. Vi descender toda una ciudad de esa nube de veneno.

Savage sacudi la cabeza. Seguro que delirabas. El no le hizo caso y prosigui: Cuando llegu aqu, no quedaba nada excepto una lluvia venenosa que caa como llanto so bre la tierra su voz era ms dbil a medida que hablaba . Yo tambin llor y mis lgrimas re aron las ruinas de mi casa. Estaba all cuando aquello inmenso se desprendi de las nubes de polvo, flot y desapareci poco a poco ms all de las colinas. Instintivamente, Illiana lade la cabeza para mirar hacia las ondulaciones de las lomas calcinadas. Era una ciudad que bajaba del cielo... Savage sinti de pronto que se le erizaba el pelo. Una ciudad flotante en el espacio susurr entre dientes . Recuerdas cmo era? De acero... supongo. Gris oscura..., tena grandes cpulas, templos, imagino... Cerr los ojos y un bronco estertor brot de su pech.

Illiana dio un grito. Cuando se inclin sobre el piloto comprob que ste haba muerto. Levant la mirada. Lloraba. Savage pens que era increble que an le quedasen lgrimas. Que an le quedase compasin, p iedad. La mujer se levant poco a poco. El gru: Quiero ver eso. Qu? . Esa nave gigante. Pero l deliraba, Savage! Y no dijo una nave, sino una ciudad... El delirio de la ag ona. De todos modos iremos a verlo. Qu hay al otro lado de esas lomas, lo sabes? Una llanura. Fue donde aterrizamos con el avin sin combustible. Bien, vamos all. Ella devolvi la mirada hacia el hombre muerto. Sus lgrimas haban abierto surcos osc uros en el polvo que ensuciaba su cara. Yo me quedo con l, Savage decidi. Para qu? Est muerto, ya no puedes ayudarle. El me trajo..., fue bueno conmigo. No quiero dejarle solo ahora. Ve t si quieres. Savage titube. Odiaba dejarla sola, pero pens que de cualquier modo, habra de dejar la dentro de poco, tal vez en una hora o menos, cuando iniciase el regreso a su p oca, a sa era en la que deba estar planendose el holocausto... Est bien murmur . Tratar de volver aqu. Esprame. Para qu? El se encogi de hombros. Te contar una extraa historia... que t no creers. Ech a andar rpidamente hacia las colinas. Su mente era un autntico caos, porque rec ordaba lo que el general Havilland le dijera respecto a una nave gigante... Llevaba caminando un buen trecho cuando grito de la mujer le hizo girar en redon do. En el primer instante no comprendi la razn del grito, pero le pareci advertir c omo un remolino leve y grisceo al lado de Illiana, como un pequeo jirn de niebla. El grito se repiti, un grito de terror infinito. Savage ech a correr. Mucho antes de llegar vio levantarse al piloto muerto y trastabill, porque las pi ernas parecieron volvrsele de algodn. Aprtate de l! rugi. Illiana estaba igual que petrificada. No se movi, y con su cuerpo impeda que Savag e pudiera disparar. Aljate! Al fin, la mujer retrocedi unos pasos, pero tambin los adelant el hombre muerto. Es pantado, Savage le vio tender los brazos, rgido como un poste. Redobl su carrera p orque el fusil de rayos lser no le servia de nada con Illiana en la lnea de tiro. Las zarpas del muerto; atraparon a la mujer. Ella volvi a gritar con voz ronca. L os dedos asesinos se cean a su garganta. Savage lleg junto a ellos. Descarg un brutal golpe con el can del fusil contra la ca beza del piloto y lo tir dando tumbos hasta caer sentado all donde muriera. Aprtate! repiti. El se agazap sin desviar la mirada del piloto i-Ahora quiz podamos saber qu sucede con los muertos. Me oyes, Antonov? La sangre corra por un lado de la cara del piloto. Levant la mirada y sus ojos tena n el mismo fulgor que Savage ya viera en otros ojos. Y de repente, el dolor estall en su cerebro como una desgarradura. Sus piernas se doblaron y cay de rodillas, mientras Illiana empezaba a chillar. De modo puramente instintivo, sin que su voluntad interviniera para nada, Savage dispar y la descarga pulveriz la cabeza del piloto. El cuerpo decapitado golpe de espaldas el trozo de pared. Rebot y cay de bruces lev antando una nube de polvo. Illiana se arrodill al lado de Savage. Qu te pas? Lo mismo que la otra vez..., un dolor espantoso... y ces tan pronto le hube volado la cabeza. Es en la cabeza donde reside su poder... Ella le ayud a levantarse. Se miraron, asustados, pero l refunfu: Vmonos de aqu, hemos de ver qu hay al otro lado de las colinas.

Yo s lo que hay... Nada, excepto un avin averiado y sin combustible. Tal vez te lleves una sorpresa... Ahora caminaron apresuradamente los dos: Illiana haba dicho la verdad. Haba una llanura inmensa que se extenda hasta el hori zonte. Era una tierra negra y revuelta, pero que debi engordar los cereales en ca da cosecha. Ahora, albergaba algo muy distinto. La nave gigante estaba all, y posada en la tierra tena cierta semejanza con una ci udad, griscea y siniestra, Una ciudad de cuatro millas de longitud. Creo que empiezo a comprender muchas cosas... Illiana fue incapaz de decir una palabra. Miraba fascinada aquella inmensa nave varada ante sus ojos, con las cpulas enormes despidiendo un tenue resplandor opac o. Savage...! balbuce . Qu es eso? Ojal lo supiera. Es lo que l dijo que haba visto descender del cielo... Dijo la verdad. Y eso me hace pensar que mi hermano quiz an est vivo si no pudo loca lizarla... O ellos le destruyeron... Savage! Vas a decirme que sabes qu es eso? No, y no voy a quedarme aqu para averiguarlo. He de regresar, y mucho antes de lo que habra deseado. No he podido averiguar nada de lo que tanto me interesa... No me dejes sola! El la mir. Illiana descubri en aquellos ojos duros una chispa de ternura, un brill o de piedad tal vez. No pudo hacer otra cosa murmur l .Ni puedo explicarte la verdad... Slo piensa que todo lo que ves, todo lo que nos rodea, el horror que un demente desencaden, an no ha s ucedido... an no es. No te comprendo... El esboz un gesto fatalista. Ya s que no lo comprendes. Y si tratase de explicrtelo creeras que yo tambin me he vu elto loco. Dieron una ltima mirada a la maravilla inmvil en la llanura, aquella inmensa nave llegada de ms all de las estrellas. Luego, descendieron la ladera con pasos presur osos hasta detenerse abajo, mirndose sobrecogidos. Vas a ver otro milagro, Illiana..., pero eso no debe asustarte. Por favor, no me dejes sola, Savage..., t y yo podramos... El sacuda la cabeza con inmensa ternura. No podramos hacer nada, Illiana. En cambio, regresando a mi tiempo queda una dbil e speranza de evitar el fin de la humanidad. A qu tiempo, qu quieres dar a entender? . Aljate un poco..., unos pasos. Ella obedeci mirndole fascinada. Savage murmur entre dientes: Eres una gran mujer, Liliana. S que pase lo que pase sobrevivirs..., aunque me preg unto, si eso ser un bien para ti. Tante con los dedos el reloj de pulsera, haciendo los ajustes precisos con extrem ado cuidado. Luego, dej caer los brazos a lo largo del cuerpo y trat de sonrer. Aljate tanto cmo puedas de lo que hay en esa llanura. Adis, Illiana. Ella se llev las manos a la boca, espantada cuando una azulada aura de luz pareci envolver el cuerpo de Savage. Despus, empez a chillar igual que loca, porque el cuerpo de aquel hombre se volva t ransparente... Y, al fin, su voz se ahog porque de Savage no quedaba el menor rastro. El hombre que la haba unido a la vida, que le haba infundido esperanza, que haba lu chado por ella y la haba vengado, ya no exista. Gir sobre los talones y ech a correr alejndose ms y ms de las colinas. Illiana no poda imaginar siquiera que el mundo, devastado y muerto, albergara una nueva y extraa raza... CAPITULO XXI Abri los ojos a un mundo blanco y desconocido, baado por una luz tenue y lechosa q ue pareca brotar de las paredes.

Parpade, sorprendido. No recordaba nada, slo que estaba en algn lugar blanco y plcid o donde no haba el menor ruido, como si estuviera metido en una cmara estanca. Slo que todo eso le sorprenda. El no debera estar en ese mundo blanco. El debera enc ontrarse en alguna otra parte. Era importante que estuviera en otra parte... Ine speradamente, como un chispazo, la consciencia estall | en su cerebro. Record y di o un respingo en la cama, y entonces comprendi que estaba en un hospital. Mir en torno, hasta detener la mirada en el ventanal oscuro y cerrado. Descubri el botn de un timbre y lo apret con dedos extremadamente torpes. Casi al instante se abri una puerta blanca que se confunda con la pared, y un rost ro hermoso aureolado de cabellos rubios, sobre los que se sostena un extrao gorrit o, asom mirndole con unos ojos grandes e inteligentes. Entre balbuce . Necesito saber muchas cosas. Ella le sonri. Se detuvo junto a la cama y dijo: Ya desesperbamos de que recobrar el conocimiento alguna vez, Savage... Qu hospital es ste? El Memorial Grant. Ya veo... No debe hablar ahora. Llamar al doctor y l decidir lo que habr que hacer con usted. Slo hay una cosa que pueda hacerse..., dejarme salir de aqu. Tengo un milln de cosas pendientes. Eso no va a ser tan fcil. No se mueva, Savage, y trate de calmarse. Descanse. Volvi a quedarse solo. Slo entonces record que no le haba preguntado nada de lo que realmente le interesaba. Poco despus, la misma enfermera regres, acompaada por un mdico joven, sonriente y sa tisfecho. Magnfico! exclam por todo saludo . Veo que se ha recobrado usted mucho mejor de lo que imaginbamos. De veras? A juzgar por cmo me siento, debieron pensar que iba a morir. No es cierto?

Cuando le trajeron, realmente, estaba ms muerto que vivo. Cundo fue eso? Hace cinco das. Savage dio un brinco y qued sentado en la cama. Al instante, un dolor atroz le as alt y la cabeza empez a darle vueltas. El mdico le oblig a tenderse otra vez. Tmelo con calma, Savage! No est an en condiciones de moverse. Cinco das! Oiga, doctor, he de salir de aqu: Ahora. El mdico sacudi la cabeza.. Imposible, total y absolutamente imposible! Empez a discutir con creciente desesperacin, pero pronto advirti que no obtendra res ultado alguno por ese medio. Muy bien gru . Localice al doctor Newell y trigalo aqu. De lo contrario, le aseguro que me levantar y saldr por mi propia cuenta. Newell? Es psiquiatra. De acuerdo. Y ahora, quiere cerrar la boca y dejar que yo haga mi trabajo, Savage? Est usted en su derecho. Adelante. El reconocimiento se prolong por espacio de varios minutos. Cuando se irgui, Savag e le espet: Quin me ingres en el hospital, y en qu condiciones? Le trajeron del Centro de Investigaciones del profesor Johnston. Inconsciente... Casi agonizante dira yo. Haba sufrido un accidente, recibiendo una brutal descarga de uno de sus acumuladores de energa, aunque djeme decirle que no entend muy bien lo que era eso. Sin embargo, ha respondido usted al tratamiento, de manera que.. . Entiendo... S, ahora recuerdo eso minti . Localicen al doctor Newell, por favor. Ambos abandonaron la habitacin. Savage empez a considerar seriamente la idea de ab andonar el hospital por su cuenta, pero la extremada debilidad, y el dolor que l e aplastaba, le hicieron desistir de la idea.

Haba olvidado el tiempo transcurrido desde que le dejaran solo, cuando de nuevo l a puerta se abri con cautela y tuna cara plida y preocupada asom. Savage exclam: Bert! Su hermano se col dentro cerrando apresuradamente. No estoy muy seguro de que me permitan visitarte. Por qu no? Eres mi hermano. Qu infiernos de hospital es ste? No es cosa del hospital. La prohibicin viene de mucho ms arriba. Cmo te sientes? Hecho migas... No s qu sucedi, pero debi ser algo muy malo para que me encuentre aqu y en ese estado... Pero olvdate de eso. Tengo cosas ms importantes que tratar conti go. Su hermano escondi la cabeza. Forzosamente debes estar mal de la cabeza, Ray. Someterte a esas pruebas sin el t otal de garantas es un suicidio. Eso dije yo tambin, pero lo hice. Oye, dejemos de hablar de m. Cierto militar me ha bl de ti y de tu descubrimiento en el espacio... La nave gigante? Eso es. Bert se dej caer sentado en el borde del lecho. Fue algo increble, Ray. Una maravilla mecnica de cuatro millas de longitud, una de anchura, con enormes cpulas sobre sus estructura... y desplazndose por el espacio exterior a cincuenta mil millas por segundo. Imagina! Dime... Esa nave, tenia dos gigantescas prolongaciones en un extremo? Algo como do s cuerpos cilndricos de una milla o as de longitud? El estupor que se reflej en la cara de Bert Savage ya fue de por s una respuesta. Sin embargo, exclam: Cmo puedes saberlo? Se ha mantenido todo este asunto en secreto... Ray suspir: Lo vi, Bert. Su hermano por poco no se cay de espaldas. Ests loco? Estbamos a millones de millas de la Tierra cuando vimos ese fenmeno. Cmo pu des haberlo visto? Cuntame todo lo que viste. Todo lo que hiciste cuando descubriste esa nave, Bert. Es importante. Muy importante. Tras una vacilacin, y una mirada preocupada a la puerta, el astronauta relat con p alabras concisas sus aventuras con la inmensa nave espacial, desde que la descub rieron hasta que se desvaneci en el espacio despus de la frustrada explosin. Ray. Savage estaba mucho ms plido que antes. Era la misma susurr entre dientes . La misma nave, posada en la tierra. Y tambin a mi pareci como si me arrancasen el cerebro... Una tortura inhumana, bestial, como lo s sntomas que describes, sufridos por tu compaero. Pero, hombre, comprende que eso es imposible... No lo es, hermano. Yo experiment esa tortura... y me pareci ver un pequeo cuerpo gas eoso flotando al lado de un cadver... que de pronto, se levant y quiso matar a una mujer que era su amiga. Entonces, es que ese cadver no sera tal. Has odo hablar de catalepsia, Ray? Olvdalo. No era eso. Eran cuerpos muertos, alguno tan descompuesto que apestaba co mo el infierno. Y, sin embargo, se movan y trataron de matarnos. Pero, bueno, dnde fue eso, y cundo? Ray sacudi la cabeza. En el futuro... un futuro tan prximo que casi no queda tiempo... Tiempo? Necesito hablar con el general Havilland y con el profesor Johnston. Pero eso lo conseguir antes el doctor Newell, si consigo que lo traigan aqu. Bert, no tienes i dea de lo que vi... de lo que va a pasar... Desde luego que no. Y si pides mi opinin, te dir que maldito el inters que tengo en saberlo. Forzosamente debe ser algo nefasto, contrario a la naturaleza humana, e scudriar en un tiempo que no es el nuestro. Puede que tengas razn, pero yo lo hice... Y qu?

Fue en ese futuro de que hablas donde viste la nave? S, ah estaba... y ahora estoy convencido de que ese poder mental que trataba de tri turarme el cerebro proceda de ella, de esa ciudad flotante como la denominasteis vosotros. Bert permaneci silencioso unos instantes. Volvi a mirar hacia la puerta con descon fianza, y finalmente, sacando algo del bolsillo, murmur: Fue eso lo que viste? Ray contempl, asombrado, una imagen de la nave gigante, en vuelo, destacando cont ra un fondo oscuro y vaco. S! Es la misma, Bert, sin ninguna duda. Su hermano, suspir. Estaba muy plido. Entre dientes musit: As que ha logrado aterrizar sin ser detectada... No, ah te equivocas. Maldita sea!. T acabas de decirlo. Dijiste que la viste posada en el suelo. En el futuro, muchacho. Un futuro de un ao o menos... Bert sacudi la cabeza como si quisiera alejar de ella las ideas que no comprenda. Me gustar hablar ms extensamente de eso contigo... cuando salgas de aqu. Estamos hablando ahora. Escucha..., los seres que la tripulan deben ser tan disti ntos de nosotros que no podemos siquiera sospechar su verdadera apariencia. Quiz sean ms o menos gaseosos o voluntad, como el que me pareci ver al lado de un cadver , pocos instantes antes de que ste recobrara la vida. De una cosa estoy convencid o..., su poder reside en el cerebro. Lo que yo sent no fue otra cosa que su inten to por dominarme, por apoderarse de m. Comprendes? Ni una maldita palabra. Pero si est claro! No pueden dominar un cerebro vivo. No pueden apoderarse de l. Per o la mente de un cadver no ofrece resistencia alguna. Entran de algn modo en el ce rebro, y mediante su fuerza, su energa, hacen que el cuerpo vuelva a parecer vivo . Pero slo lo utilizan para destruir a los escasos supervivientes de la catstrofe. .. Qu catstrofe, de qu ests hablando? Ray le mir desalentado. No hablar de eso hasta haberlo hecho con el general, ni siquiera contigo. Pero cua nto ms pienso en este asunto ms seguro estoy de acertar... Van a convertirse en lo s amos de la Tierra. Ellos... y las ratas. Bert arrug el ceo. Ests seguro de que te encuentras bien? indag, preocupado. No hagas preguntas idiotas y busca t tambin al doctor Newell, del Centro de Investi gacin... Quiero que venga cuanto antes, y no estoy muy seguro de que el mdico lo h aya tomado en serio. Bien, lo har... Apresrate, Bert. Lo creas o no, cada minuto cuenta. Conforme. Quieres qu llame a Jeannie? Permaneci a tu lado los tres primeros das. Apen as durmi, as que los mdicos la mandaron a casa. Ahora viene dos o tres veces al da.. . Llmala, pero busca al doctor Newell. Con un gruido de despedida, su hermano abandon la habitacin. Savage domin la impaciencia a duras penas. Ni siquiera se preocup de pensar en el terrible fallo del proceso de traslacin molecular, en que ese fallo estuvo a punt o de costarle la vida. Todo lo que le preocupaba hasta la angustia era que el ti empo se desperdiciaba mientras cada minuto acercaba ms a la humanidad hacia el ho locausto fatal y definitivo. La enfermera entr, le sonri, hizo un distrado comentario, y aplicndole un inyector s obre el brazo lo dispar, administrndole una inyeccin automtica e indolora. Eso le har bien, Savage murmur. De nuevo solo, qued unos minutos amodorrado. O quiz no fueron slo unos minutos... Cuando abri los ojos, el bellsimo rostro de Jeannie estaba inclinado sobre l, obser vndole con angustiado anhelo. Trat de sonrer. Ella susurr: Hola. Eso es cuanto se te ocurre?

Hay ms, mucho ms, pero lo prefiero, as; como si nunca te hubieses ido, como si slo Hi ciera unas horas que nos separarnos. Lo pasaste muy mal? T lo pasaste mal. Inclin la cabeza y sus bocas se encontraron. Un beso largo, dulce y profundo que en parte les devolvi a otro tiempo tambin, como si los dos realizaran un viaje a l a felicidad pasada. Jeannie separ los labios jadeando. Su sonrisa, llena de ternura pareci prolongar e l beso. El resto murmur , cuando ests en casa. Ahora cuntame lo que viste. El rostro de l se llen de sombras. No. A ti no dijo con voz ronca. Por qu no? Te quiero demasiado. Qu tiene que ver una cosa con otra? Yo s lo que quiero decir. Viste al profesor, o al doctor Newell, despus de que me tr ajeran aqu? Habl con el doctor una vez. Estaba muy preocupado, pero eso fue todo. Ya no volv a verle. Y no te insinu nada de cmo se produjo el fallo, ni si yo habl al regreso? No, slo coment lo que los mdicos decan sobre tu estado... que te pondras bien y cosas as. Tambin me recomend que no dijera a nadie la naturaleza de tu trabajo. Hicieron constar oficialmente que sufriste un accidente. Entiendo... Antes que ella pudiera proseguir, la puerta se abri una vez ms y el doctor Newell entr con cara preocupada. Durante un instante, nadie pronunci una palabra, ni si quiera los saludos. Despus, el psiquiatra dijo: He venido en cuando he podido, Savage... Gracias, doctor. Necesito hablarle y se trata de algo tan terrible que tengo mied o de que no me crea. Pruebe a ver sonri Newell. Savage dirigi la mirada hacia Jeannie. La muchacha hizo un mohn de disgusto y excl am: S entender cuando estorbo. Te ver despus... y a usted tambin, doctor. Sali y cerr la puerta con cuidado. Savage suspir: Es una gran chica... Ahora, sintese ah y esccheme hasta el final, doctor. Voy a cont arle todo lo que pas, todo lo que vi... y algo ms que imagino. Adelante. Rabiaba por escucharle. Savage relat toda su aventura de principio a fin sin omitir ni el menor detalle. Se tom tiempo, hablando lenta y reflexivamente. Cuando al fin call, el rostro de N ewell estaba lvido. De modo murmur , que su salto apenas alcanz un ao en el futuro. Eso es. Y no pudo averiguar cundo se desencaden la guerra, en qu fecha exacta? Imposible. No quedaba nadie donde yo estuve, excepto esa mujer y el piloto moribu ndo. Ninguno de los dos conoca los pormenores del estallido, ni los motivos. Todo lo que saban era que Rusia haba sido atacada, aunque eso pudiera ser fruto de su propaganda poltica. Y esos cuerpos muertos..., esa nave gigante... Se da cuenta de lo que significan p ara el devenir de la humanidad? Doctor, como no hagamos algo, y pronto, no creo que a la humanidad le quede porve nir alguno. Adems, hay otros aspectos del problema que me preocupan... Por ejempl o: mi intervencin. No fue estrictamente de observador. Yo tom parte activa en los acontecimientos que se desarrollaban y en cierto modo los vari en el sentido de q ue, sin mi intervencin, aquella mujer habra muerto, y los hombres que la violaron estaran vivos. Significa eso que vi mi propio futuro? En otras palabras, doctor, lo que yo vi y viv, es lo que ver y vivir dentro de menos de un ao? No lo s. Hay muchas cosas que no comprendo al respecto. Han habido demasiados fall os en todo el proyecto, cosas que lo han desquiciado anulando la mayora de clculos

hechos anticipadamente. Pues s que resulta usted de gran ayuda. Newell se encogi de hombros. Qu hay respecto a la maldita Arma Total? No la tenan... Estaban trabajando en ella, eso es seguro, pero no la haban obtenido todava. Vaya y cunteselo al general, y dgale que necesito hablarle tambin, y cuanto antes mejor. El mdico hizo una mueca. El ya tena su informe redactado, recuerda? Fuera cual fuere el resultado de su salt o en el tiempo, l informara al presidente como ya le cont. Savage se incorpor sobre un codo, plido y excitado. Pero no debe hacerlo, doctor! Por eso es importante que yo hable con l, porque si r ealmente el presidente fue quien desencaden, o quien declare la guerra, lo habra h echo en base a ese informe, comprende? Los resultados de la estrategia del genera l seran opuestos a sus planes. S lo que quiere decir... El presidente decidir atacar antes de que Rusia obtenga el Arma Total, y no al contrario... No puede ser de otra manera, basndonos en lo que yo vi. El doctor Newell se estremeci. En ese caso, Savage, es demasiado tarde. Hace tres das que el general Havilland pr esent su informe al presidente. Oh, no...! El slo esperaba que usted regresase... Entonces comunquese con l... Haga que lo retire, que mienta, que alegue un error po r mi parte. Cualquier cosa, doctor, o el mundo estallar en pedazos. Newell se irgui. Puedo intentarlo, pero no confe demasiado, Savage. Y hablar con el profesor Johnsto n tambin, quiz l... Sali apresuradamente. Sus intentos en todos los sentidos fracasaron. Mientras l los realizaba, luchando por detener al destino, un hombre, en Washingt on, solemnemente, apretaba un botn rojo. Los militares que le rodeaban aplaudieron, con entusiasmo. El mundo no aplaudi. Slo se hizo aicos. FIN

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