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LA EXTRAA AVENTURA DE CARONTE A THORKENT 1 Lord Wunjaal, gobernador del sector Antariano, saba sobradamente que su visitante , Jar

Simytti, era un hombre influyente, poderoso y con grandes amistades en los ms altos niveles dirigentes de la Superioridad, pero saba tambin que todo tena un lm ite. Mejor dicho, le haban especificado desde la Tierra hasta dnde poda llegar. En el mensaje recibido una semana antes anuncindole la llegada de Simytti las ins trucciones eran claras: como gobernador del sector deba proporcionar a su ilustre visitante toda la ayuda que estuviera en sus manos, pero hasta cierto lmite. Por lo tanto no le sera posible ir ms all. Y, sin embargo, debera parecer que sus esfue rzos sobrepasaban en mucho la firme lnea divisoria trazada por sus jefes. Claro que Simytti estaba muy lejos de sospechar que por esta vez sus amigos de l a Superioridad haban levantado un muro que no podra salvar. Y de ello se encargara l sutilmente, con amabilidad y persuasin. Era un asunto difcil, reconoci. Pero l era un diplomtico hbil, ducho en problemas mucho ms acuciantes que este que s e le presentaba. Sabra salir adelante, se dijo con una sonrisa repleta de seguridad. Quien haba aconsejado a Jar Simytti que se entrevistase con el gobernador del sec tor Antariano saba lo que haca. Tras llegar all, Simytti no tendra otra alternativa, muy a su pesar, que regresar y tratar de ahogar su tristeza. A pesar de que Lord Wunjaal comprenda bastante la causa que haba llevado a Simytti a viajar durante dos meses ms de cuarenta aos luz, simul poseer una total ignoranc ia al respecto y durante varios minutos estuvo escuchando atentamente a Jar, que un tanto nervioso habl y habl, repitindose a menudo, hasta creer que lo haba dicho todo y entonces permaneci callado, aguardando las palabras del gobernador. Wunjaal carraspe, cruz los dedos y se inclin ligeramente sobre su lujosa mesa de es critorio, una autntica obra de arte labrada en una sola pieza de mrmol dorado. Ante todo, seor Simytti, debo manifestarle mi ms profundo pesar dijo con voz mesurad a, casi susurrante . La prdida de un ser querido es lamentable y admiro su tesn, tod os estos aos de investigacin, pero me temo. Call y rehuy intencionadamente la mirada de Simytti que empezaba a ser de alarma. Que teme, gobernador? pregunt Jar. Usted ha gastado una cantidad de dinero ingente. Eso no tiene importancia. Seguro. Todo es poco teniendo en cuenta su deseo por recuperar a quien perdi. No se perdi definitivamente. Escuche, seor Simytti. S que mi sector es el ms prximo que pertenece a la Superiorida d respecto a Yunda, pero no olvide que Onver tambin est a poca distancia, y Onver es el reino protector, reconocido galcticamente, de Yunda. Me haban hablado algo acerca de esto, pero para m la cuestin poltica tiene poca impor tancia. Yo necesito ir a Yunda. Ningn humano ha estado all, los onveritas no lo consienten. Los onveritas no son humanos, y los yundaitas son monstruos. No exagere Wunjaal trat de sonrer. Jar pregunt: Ha visto alguna vez a un yundaita? Slo por holografas, las pocas que nos llegan a travs de Onver. Tambin recibe por medio de Onver mercaderas de Yunda, segn tengo entendido. Oh, algunas chucheras si descontamos las gemas talladas. Tras decir esto, el gobernador entorn los ojos y escrut la reaccin de Jar. Por un m omento temi que su visitante supiera ms de la cuenta, que las investigaciones que haba estado realizando durante tanto tiempo le hubieran proporcionado ms datos ext ras. Pero Simytti no se alter ms de lo que estaba desde que entr en el despacho, y esto lo interpret el gobernador como una buena seal. Ms animado, dijo: Es cierto que una de las salidas posibles que pudo tener la nave donde viajaba su hija fuera cerca de Yunda, pero es slo una hiptesis, una teora sin ninguna base. E

se montn de detectives que han trabajado para usted, ayudado por un grupo de cien tficos, se ha precipitado a la hora de redactar su informe definitivo. Pero la Superioridad posee una embajada en Onver, no? Muy cierto. Mantenemos relaciones bastante cordiales con esos seres difciles de tr atar. Yo procuro que no existan contenciosos. Pida a su embajador en Onver que me consiga un pasaje para Yunda. Estoy dispuesto a depositar el aval que sea, la cantidad que se me exija. No quiero causar prob lemas, slo culminar mis investigaciones. El gobernador agit la cabeza. Intentar hacerle comprender, seor Simytti. Yunda es un protectorado de Onver. Sus h abitantes jams han salido de su mundo, carecen de naves, incluso interplanetarias . El comercio estelar lo mantienen los onverianos. Afortunadamente el reino de O nver no posee una tecnologa muy desarrollada y sus impulsores son copias burdas q ue lograron construir hace muchos aos. Militarmente no representa ningn peligro, p ero no queremos problemas con ellos suspir . Bastante tiene ya la Superioridad en ot ros sectores. Vivimos tiempos difciles, seor. Jar se pas la mano por las arrugas de su frente. La retir hmeda. El sudor le resbal aba copiosamente. No me queda otro camino despus de ste, seor dijo con voz tensa . Es mi ltima esperanza. Nada me gustara ms que poder complacerle dijo Wunjaal con tristeza . Usted es un ciuda dano digno de la superioridad, merece toda nuestra consideracin; pero me temo que la solucin a su problema no est en mis manos. Y si hubiera algn indicio de que esa nave se perdi en el espacio de Onver o de su pr otegido Yunda? Indicios no seran suficientes. Pruebas, seor. Necesito pruebas para plantear una de manda oficial a Onver. Slo de esta forma podra hacer algo. Si se encontrase algn re sto del naufragio... No s, el testimonio de algn testigo ocular. Jar crisp los puos. Habl de manera que pareca costarle un gran esfuerzo pronunciar l as palabras: Plante mi situacin en la Tierra a todos los niveles, rogu, supliqu, amenac y compr. S o me mire as, gobernador. Llegu al chantaje. Lo hice todo por mi hija. Es lo nico q ue tengo, ma nicamente. Toda mi fortuna no vale nada si a cambio la recuperase. La dara con gusto por ella. Jams desmay, pero ahora estoy cansado porque despus de est e intento no me quedar ninguno. Quiero que me entienda. Mis amigos de la Tierra m e dieron consejos, muchos consejos. Algunos polticos me deban favores y no pudiero n negarse a escuchar mis solicitudes, pero se limitaron a apoyarme moralmente; n ada de acciones palpables y eficaces. Yo le pregunto, seor gobernador: qu pasa con Yunda? Perdone, pero no le entiendo... Creer que no me entiende. Le dir que varios hombres que trabajaron para m murieron d e forma misteriosa, los ms osados. Tena los mejores a mis rdenes y les pagaba esplnd idamente. Gracias a todo esto obtuve montones de informes. Cada pista que se des cubra nos conduca a otras, y acabamos con miles de ellas. La mayor parte sealaban a Yunda. Yo adquir una parte de la acciones de la compaa propietaria de la nave en q ue viajaba mi hija, y lo hice por el nico motivo de inspeccionar sus archivos sec retos. Lo consegu antes de que un misterioso incendio los destruyera. En el sinie stro muri un hombre. Sin embargo consigui trasmitirme, antes de perecer abrasado, datos deslabazados que unidos a los que yo ya posea anteriormente, formaron un cu adro muy interesante. A dnde quiere ir a parar? Por supuesto, a Yunda. All me llevan las pistas. Sin pruebas, claro. Me bastan las conjeturas. A usted s, pero no a la diplomacia de la Superioridad. Seor gobernador, usted no puede desconocer el escndalo que provocaron hace aos los t estimonios de un explorador que afirm haber estado en Yunda. Cont cosas horrorosas . Lord Wunjaal ya estaba preparado para hacer frente a tal sugerencia y no se inmu t lo ms mnimo. Asinti levemente y dijo con calma: Ese explorador era un cnico embustero que quiso vender una historia estpida. Al poc

o tiempo la gente dej de prestarle atencin y se comprob que era mentira cuanto dijo . Con qu pruebas, seor? Wunjaal enarc las cejas. Onver, en nombre de Yunda, sali al paso de los infundios y los rebati. Esa monstruo sidad que se pens que ocurra en Yunda era una alteracin de la realidad. Hubo una ma nipulacin en las grabaciones. Se trataba de primates oriundos sin la menor inteli gencia. Pero no se hizo una investigacin en el propio Yunda. Porqu? A la Superioridad le bast el comunicado de Onver negndolo todo. As de sencillo? Qu podamos hacer? Por aquel entonces nos agobiaba una guerra cercana contra un enemi go mortal para la raza humana, acabbamos de salir de la guerra contra Mit, y haba otras menores. No, no era un buen momento para iniciar una enemistad con Onver. Por qu no se indaga ahora? Eso debera decidirlo la Tierra, no yo. Onver protege celosamente a su protegido Yu nda. El escndalo, como usted lo llama, muri por s mismo y hoy en da nadie se acuerda de esa tontera se encogi de hombros . Claro que se planteara una investigacin a fondo si resurgiera de nuevo. Mi hija puede estar all, seor. Usted lo ha dicho. Puede estar. Es una posibilidad entre mil. Por los dioses, seor Simytti, qu puedo hacer yo? Ahora s que no har hada dijo Jar. Se levant y quedse mirando fijamente al gobernador. Me gustara que nos volviramos a ver. Qu le parece una cena esta noche? Jar neg con la cabeza. Se lo agradezco. Estoy muy cansado y dormir muchas horas. Maana? Wunjaal se levant tambin. Interiormente se alegraba muchsimo de que la entrevis a hubiera concluido. Tal vez. Dgame en qu hotel se hospeda y le enviar un mensaje. Acabo de llegar y tengo mi equipaje en consigna. Tengo que buscar un hotel. Permtame que le ofrezca, en este caso, mi residencia. Muy amable por su parte, pero no puedo aceptar. El gobernador se encogi ligeramente de hombros. Le hubiera gustado tener cerca a Simytti, a pesar de que esto le ocasionara quebraderos de cabeza. Jar le tendra s iempre a mano para intentar ganarle para su causa, con dinero, halagos e, inclus o, amenazas. Ya le haba confesado qu medios haba usado en la Tierra para acabar gra bando en su testaruda cabeza que su hija segua viva. Le dir dnde me alojo prometi Jar. Por favor, no lo olvide. Por cierto, Cunto tiempo piensa quedarse en la ciudad? Cerca de la puerta, Jar se volvi y observ durante unos segundos al gobernador. Un rictus de irona se form en sus labios antes de responder: Menos tiempo del que esperaba, dadas las circunstancias. Me temo que me ver obliga do a regresar a la Tierra antes de lo previsto. De todas formas ordenar a mis hombres que hagan ciertas investigaciones. Cree que ellos seran capaces de encontrar algo? Todo es posible, pero tambin cabe que consigamos saber con certeza que la nave no emergi ms all del sector Antariano y rond cerca de Onver o de Yunda. Podra pensar que es lo que usted desea, seor, para que regrese a la Tierra. No es justo conmigo dijo Wunjaal, aparentemente dolido. Disclpeme. No quera decir eso. Estoy agotado. Lo comprendo sonri Wunjaal diplomticamente. Tendi la mano a Jar. Simitty la mir y pareci dudar si estrecharla. Acab hacindolo, pero el gobernador la not fra y hmeda: Fue un apretn de manos obligado. Sin fuerza. Wunjaal se qued un instante bajo el dintel, mirando a Jar alejarse por el amplio corredor. Un empleado acudi a su encuentro y le acompa hasta la salida. Al quedarse solo, el gobernador lanz un suspiro y pens que el asunto estaba solven tado. Si Jar no quera cenar una noche en su compaa, mejor. Ojal se marchase pronto y

le dejase en paz. Regres a su mesa y pens que enviara a la Tierra un informe, tan pronto como recibie se la noticia de que Jar haba abandonado el planeta. Pero Lord Wunjaal no poda saber que, tres das despus, Jar Simytti no emprenda regres o a la Tierra. En su nave privada marc un extrao rumbo a su comandante. Un hombre apenado como l, pensara cualquiera, no poda desear ir a Paralda. 2 Aunque viajar hasta Paralda supona alejarse de Yunda y Onver dos aos luz, Jar Simy tti no lo dud en absoluto. Su nave Prometeo, una maravilla salida de los astiller os espaciales de su propiedad enclavados en Vega-Lira, necesit nicamente diez das e n llegar a su destino. Jar intuy que el comandante del Prometeo, deducindolo por la manera que le miraba de reojo, deba pensar que el viejo ya estaba cansado de buscar intilmente y quera r egalarse un descanso en el planeta del placer, gozar de la tranquilidad de sus i slas y su clima benigno. En Paralda uno poda conseguir cualquier cosa. Slo era necesario tener dinero, una fortuna para gastarla. El comandante Horner intent adivinar si su jefe iba a soli citar chicas o chicos. La verdad era que jams haba sabido cuales eran sus preferen cias sexuales. Aunque poda ocurrir que quisiera probar fortuna en los casinos, o inclinarse por la caza mayor, llena de peligros, que abundaba en el archipilago s ituado cerca del polo norte. Antes de descender en Paralda fue necesario establecer comunicacin con la adminis tracin del planeta. Jar se identific y aval su estancia en el planeta con una canti dad que a punto estuvo de arrancar un silbido de admiracin a Horner. He alquilado una isla explic Jar al comandante . Le darn las instrucciones para que de scienda en el astropuerto ms cercano a ella. Una lancha me trasladar a mi nueva re sidencia. Qu debemos hacer nosotros, mientras tanto, seor? Esperar, por supuesto contest Jar desabridamente. Ir solo? Horner sospechaba una respuesta negativa. Simytti dud un instante. No lo s. Diga al seor Pujaindi que venga a verme. Horner asinti. Era lo que presenta. Aquel tipo llamado Pujaindi era alguien ms que un servidor corriente al servicio de su jefe. En la capital del sector Antariano no baj de la nave durante los tres das que sta permaneci esperando. A veces el llamado Pujaindi Horner crea que se no era su verdadero nombre acuda al av iso de Jar y ambos se encerraban en el camarote del ltimo y conversaban durante h ora. Pujaindi llevaba siempre una carpeta bajo el brazo de la que nunca se separ aba. Deba contener algo muy importante, documentos que el jefe necesitaba revisar Horner avis al extrao personaje y le comunic el deseo del seor Simytti de verle. Puj aindi era un individuo taciturno, pequeo y delgado. Luca una vieja cicatriz en la mejilla derecha, el resto de una herida de lser. Renqueaba al andar de forma que pareca indicar que su pierna derecha era artificial, una mala prtesis. Cuando Pujaindi entr en el camarote de Jar, ste cerr la puerta y dijo al hombre: He decidido hacerle caso se sent pesadamente en una silla y mene la cabeza. De todas maneras hemos tardado demasiado, seor. Qu quiere decir? Cabe dentro de lo posible que nuestro hombre se haya marchado de Paralda. Los inf ormes que recib de que se encontraba en este planeta eran atrasados, y eso ocurri hace dos meses Pujaindi esboz una sonrisa . Poca gente puede permitirse el lujo de p ermanecer tanto tiempo en Paralda. Pero usted me asegur que nuestro hombre es un fuera de serie. Eso es seguro. Y tambin me dijo que es el nico que puede ayudarme. Si l quiere, s. Lo que no puedo garantizarle es que acceda a ello. La isla que he alquilado a cambio de una suma increble est apenas a unas diez milla s de la que ocupa ese hombre. Era la ms prxima Jar asinti con un gesto de cabeza . Le convencer. No me dijo usted que gan en una ocasin mucho dinero? S. Le gusta la buena vida, los placeres caros. Y tengo entendido que tiene motivos

de sobra para querer desquitarse de las penalidades que pas hace aos. Desea vivir intensamente. Si contina en esa isla no le quedar mucho dinero. Yo le revitalizar su menguado capi tal. Creo que aterrizaremos dentro de una hora, y otra ms tarde estar en mi isla. C ree que querr recibirme? Solicteselo, seor. La curiosidad es uno de sus puntos dbiles. Querr saber para qu quie re verle usted, uno de los hombres ms poderosos y ricos de la Superioridad. Claro que tomar sus precauciones. En Paralda vive bajo el nombre falso de Toms Taln. Su cabeza tiene puesto precio? Oficialmente, no. Pero mucha gente querra apresarle. Jar alz una ceja. Mir fijamente al nico investigador privado que quedaba del equipo que reuni haca aos. Quiz era el ms hbil. Al menos haba logrado sobrevivir a sus compa os. Todos los dems fueron muriendo o desertando tras convencerse de que se enfren taban a fuerzas muy poderosas, mucho ms que las de Jar Simytti. Por qu no vendi usted a esas personas la noticia? pregunt. Pujaindi carraspe. Se trataba de algo que haba obtenido trabajando para usted, seor. Su sentido de la tica profesional me conmueve. Usted ha sido generoso conmigo, seor. Comprend que el llamado Toms Taln sera lo nico q e podra servirle despus de ver al gobernador Wunjaal. Me advertiste que ese lord no hara nada, y acertaste. Ojal no te equivoques respect o a... Llmelo siempre Toms Taln, a menos que l le permita usar su propio nombre. Es un conse jo, seor. Lo que me has contado de l es tan increble que una vez estuve a punto de despedirte porque pens que eras un loco. Pero no lo hizo, obviamente. Y me alegro. Guando volvamos a la Tierra, sea cual sea el resultado de mi entrevi sta con Taln, sabr recompensarte. Seor... Dime. Es el momento de presentarle mi dimisin. Jar le mir sorprendido. Me has cogido con la guardia baja. Mi misin ha terminado. No puedo hacer ms por usted. Puedes trabajar para m, en lo que quieras, hasta que te mueras de viejo. Tendras un esplndido sueldo y... Mi vida vale ms, seor. Qu dices? He visto morir a varios colegas que le servan. Otros, ms inteligentes y ms cobardes, le dejaron. Yo he resistido hasta el fin. Si no le importa, adquirir un pasaje e n la primera nave que salga de Paralda. No puedo retenerte a mi lado, viejo amigo dijo Jar, emocionado. Se levant y le tend i la mano. Ante su sorpresa, Pujaindi neg con la cabeza y simul no ver el gesto de Jar. Quiero advertirle que puede ocurrir que en un futuro prximo yo trabaje para otro q ue sea enemigo suyo, seor. Tratara de evitarlo, pero uno nunca sabe. De todas form as le aseguro que durante los prximos siete das usted tendr la seguridad de que no dir nada a nadie respecto a Toms Taln. Explcate. Es fcil. Taln le dir a usted antes de dos o tres das si acepta o no su propuesta. Ant es de una semana usted dejar Paralda. Sera lo mejor para su seguridad, porque yo d ir a alquilen quin es Taln y este planeta podra dejar de ser lo que es, y se convert ira, al menos alguna de sus islas, en un lugar poco agradable. Jar solt una risa amarga. Tu cdigo es extrao, pero muy prctico. No puedo decir que eres deshonesto, pero sacars un buen pellizco denunciando el escondite de Taln, en el supuesto de que no se h aya marchado. La gente a quien pasar el informe me pagar olvidndose de m, seor. Cada vez lo entiendo menos...

Me tienen en su lista porque yo he sido quien ms le ha ayudado a usted, seor. A cam bio de decirles dnde est Taln me dejarn en paz, se olvidarn de los problemas que les he causado. Pero, a quines? Por los dioses, Pujaindi, t sabes algo que no deseas decirme, y debo recordarte que todava ests bajo mis rdenes. Esa gente no tiene rostros definidos, seor. Adems, ahora no puede acusarme de haber le ocultado nada. Hace tiempo le dije, y usted no quiso creerme, que al buscar a su hija se estaba enfrentando a gente poderosa. Sus amigos de siempre se han id o alejando de su proximidad. Una pequea lite lleg a asustarse. Ignoro por qu, pero l o s. Me gustara creerte. Crame. Le tengo simpata, seor. Si Taln no quiere recibirle o no acepta su propuesta, mrchese de Paralda, regrese a la Tierra y d a entender que lo ha abandonado todo y se ha resignado definitivamente. Al menos llegar a morir de viejo si puede conve ncerles de que no proseguir investigando. Quines son? Ojal lo supiera. Una parte de ellos son consejeros de la Superioridad, y dos o tre s dicen ser amigos suyos. Jar enderez sus cansados hombros. Est bien. Me has servido honradamente estos aos y te mereces mi crdito. Dir a Horner que te compre un pasaje. En la Tierra te pagarn el resto de tus honorarios, y aadi r una prima. Gracias, seor. Pujaindi salud con un gesto de cabeza y se march muy serio. Una hora ms tarde, cuando el Prometeo hubo descendido y el comandante se haba ocup ado de solventar el papele, Jar exigi a gritos un barco. Horner lo encontr demasiado excitado. Qu buscaba su jefe en la prxima isla? Esta pre gunta se la formul cuando supo que no pensaba dirigirse a la que haba alquilado a cambio de una cantidad astronmica. Empez a dudar que el viejo zorro pensara divertirse en Paralda. 3 Sali del agua con la destreza de una sirena y anduvo por la alfombra que rodeaba la piscina como una gacela. Su cuerpo desnudo y mojado brillaba bajo el clido sol y fue dejando un rastro hmedo. Lleg hasta el hombre que permaneca sentado, bajo la sombrilla, al parecer muy ocupado vigilando la pantalla que ocupaba una buena p arte de la pequea consola. Alguien llega dijo l. Unas lentes oscuras ocultaban sus ojos . Viene solo a bordo de una lancha alquilada; distingo la marca de la compaa propietaria. Se trata de un vecino? pregunt Yarmina. Tom una toalla y empez a secarse. Lo dudo. La isla ms prxima, me enter, estaba desalquilada sonri . Adems, la gente que cuenta esa parte de Paralda no quiere relaciones con extraos. Cada cual tiene sus amistades, y cuando desea ver una multitud se desplaza a los centros de diversin . Ella se inclin para mirar la pantalla. Es un hombre mayor. Tal vez sea un empleado de la Compaa. Estamos al corriente del alquiler hasta dentro de dos das el hombre la mir . Esto me r ecuerda que an no hemos decidido si nos quedamos ms tiempo. Seor Taln, por el tono de tu voz intuyo que me insinas que empiezas a cansarte de ta nta paz y serenidad como disfrutamos. Me equivoco? Se ech a rer y dej que un robot terminase de secarle la espalda. Mir el jardn, los rbo les que lo rodeaban y su gesto se hizo nostlgico. Han sido unos meses estupendos, cario, lo s; pero me gustara saber lo que piensas. Me quedara aqu toda la vida dijo Yarmina. Se sent en la otra silla y acept un refresco que otro robot le sirvi . Pero la cuestin es si podemos permitirnos el lujo de cont inuar. T eres muy reservado con tus finanzas. No te preocupes por el dinero. Nos queda bastante del que obtuvimos con el asunto de Dharoll deVahil. Volvi a prestar atencin a la pantalla. La lancha estaba my cerca del embarcadero. S aba que slo tena que ordenar a sus guardias mecnicos que echasen de su propiedad al inoportuno visitante, y si se pona muy pesado llamara a la Compaa para que protegies

e su intimidad, por la que pagaba tan caro. De hecho ya es extrao que haya llegado hasta aqu. Qu buscar? Yarmina sufri un estremecimiento, visible para el hombre que se haba vuelto para m irarla. La sonri y trat de calmarla. No te inquietes. Si vinieran por m llegaran docenas, no casi un anciano como se. Despdele. De ninguna manera. Ir a su encuentro. Ella dej la copa. Saba que no podra hacerle cambiar de opinin. Se qued sentada junto al borde de la piscina, le vio caminar altivo por el sendero, hasta llegar donde estaban los pequeos vehculos. Tom uno y lo condujo hacia el exterior de la finca. Yarmina entorn los ojos. Cuando los abri se pregunt si despus de aquella visita perm aneceran ms tiempo en aquel paraso llamado Paralda. * * * Simytti salt al muelle. Un par de robots haban amarrado firmemente su lancha. Pens que la actitud de los autmatas poda ser una buena seal. El seor Taln ya deba conocer s u llegada y, por el momento, no le expulsaba a patadas. Tena medios para hacerlo sin perder una gota de sudor. Le bastaba con ordenarlo a sus guardianes mecnicos.

Anduvo por el espign y alcanz tierra firme. Delante de l haba una carretera estrecha , flanqueada de rboles, que doblaba a la derecha unos cien metros ms adelante. Percibi el leve sonido de un motor y se detuvo. Al cabo de unos segundos vio apar ecer por el recodo un vehculo conducido por un hombre corpulento, desnudo y muy b ronceado. Jar no poda intentar adivinar si era el inquilino de la isla. Lo que conoca de Taln le aconsejaba no perder el tiempo. Ignoraba con cuantas personas comparta aquel lugar. Era una detalle que Pujaindi desconoca. Qu se le ha perdido aqu? pregunt el hombre despus de detener el vehculo y saltar de Tengo entendido que esta isla est alquilada por el seor Taln. Yo soy Toms Taln. Mi nombre es Jar Simytti, de la Tierra. Si Jar calcul que Taln diera la ms mnima muestra de conocer al menos su nombre, se e quivoc. Aquel hombre, con las manos apoyadas en la cintura, permaneci inmutable tr as su presentacin. Qu vende? Compro, seor Taln. He recorrido una gran distancia para comprar sus servicios. Al menos es un hombre que va directamente al asunto, sin rodeos. Tal vez sepa ms d e lo que pienso. Dnde podemos hablar? Aqu replic Taln. Se agach y se acomod, cruzando las piernas, sobre la cuidada hierba . desea beber algo, pdalo. Tengo montones de chismes mecnicos que acuden rpidamente a mis ms mnimos deseos. No, gracias Jar se sent frente a Taln . Es su verdadera cara lo que veo? Taln lade la cabeza. Fue su nico y casi imperceptible gesto de sorpresa. Antes se present de una manera que pareca obligado que yo hubiera odo su nombre ante s. As es. Soy muy conocido en la Tierra, en muchos mundos de la Superioridad y en bas tantes que no pertenecen a ella. Taln solt una carcajada. Est rabiando por pronunciar mi nombre. Quiere demostrarme que conoce el terreno qu e pisa. Diana, amigo sonri Jar . Me haban dicho que usted era muy inteligente..., Caronte. Es verdad, tena razn. Ahora estoy ms tranquilo. Por un momento tem haberme equivocado d e hombre. Admito que soy Caronte. Ahora usted debe darme buenas razones para que ms tarde pu eda salir con vida de mi isla. Su seguridad en estos momentos es absoluta. Yo sera la ltima persona que ira por ah d iciendo que est en Paralda. Por cierto, el aspecto que tiene ahora es el autntico? S, soy as de hermoso. A mi chica le gusta como soy. Fascinante. Me refiero a su cualidad de cambiar de fsico. Cuando Pujaindi me habl d e usted no le cre.

Quin es Pujaindi? El hombre que saba hace dos meses que usted viva en Paralda. Como ve somos muy rese rvados. Ha habido tiempo de sobra para que sus enemigos, Caronte, hubieran venid o hasta aqu si nosotros hubisemos hablado. Eso sera ilgico si usted quisiera ahora... Cmo dijo? Comprar mis servicios? Oh, esa pa labra fue desafortunada. Comprendo que usted quiera rerse de m. Un hombre que puede tener una isla para l sol o en Paralda debe disponer de dinero. Pero el dinero se acaba, y si sus medios f inancieros son ilimitados, slo me queda la posibilidad de proponerle una aventura digna de esa pequea fama suya que una minora conoce. El dinero nunca est de ms. De l hablaremos despus. Primero dgame qu quiere de m. Conoce el planeta Yunda? Caronte lo neg con un gesto. Yunda es un maldito mundo ms all de la lnea del sector Antariano. Se trata de un pro tectorado del reino de Onver. Los yundaitas son unos humanoides pequeos y peludos , de un aspecto a caballo entre un simio terrestre y un lobezno, si conoce la fa una terrestre. Poco ms se sabe de ellos. Sin embargo, los onverianos son grandes, fuertes y repulsivos, de inteligencia media y desconfiados. sa es una amistad difcil de admitir. Lgicamente los poderosos onveritas podran ser lo s amos de Yunda. Onver tiene una atmsfera difcil para los humanos. En cambio, la de Yunda es respira ble para nosotros. Los onverianos tienen que llevar mascarillas cuando visitan s u protectorado. No les interesa conquistarlo, entre otras muchas razones. Alguna de esas otras razones debera conocerla yo? S, creo que s. Estn las gemas talladas de Yunda. Caronte entrecerr los ojos. Regal algunas a Yarmina una vez. Son muy caras, pero muy hermosas. Lo son. En realidad las gemas se producen como las perlas en la Tierra. Apenas so n extradas de su concha deben ser talladas por manos expertas. En su forma natura l no valen nada. Es la talla lo que les da valor, un valor incalculable en ciert os mundos. Los nicos capaces de trabajarlas son los yundaitas, los cuales las ven den a sus protectores de Onver y stos, a su vez, las comercializan en la galaxia. sta es, para m, la razn ms poderosa que tiene Onver para no invadir Yunda. Les va m uy bien la actual relacin que mantienen. Sin embargo, hace unos cien aos, Onver estuvo a punto de destruir Yunda. Creo que el descubrimiento de las gemas que tallaban los yundaitas les contuvo, sobre to do tras saber que eran muy apreciadas en el exterior. De hecho, una gran parte d e la economa de Onver se basa en el comercio de las gemas. Pero usted no quiere contratarme para que me haga pasar por un yundaita, viva con ellos y descubra el secreto de su talla, verdad? Por supuesto que no. Hace unos aos se divulg por la galaxia que los yundaitas compa rten su planeta con otra raza, tan semejante a la nuestra, que la sociedad terre stre lleg a escandalizarse ante la idea de que unos seres, inferiores para ella, llegaran a la osada de tratar como animales a personas como nosotros. Se averigu la verdad? Onver enterr el asunto. Como nico interlocutor vlido de Yunda ante la galaxia, neg la s acusaciones y amenaz veladamente con interrumpir el negocio de las gemas. La im portacin de toda la produccin que pasa por las manos de los onverianos la controla un consorcio dirigido por altos personajes de la Superioridad. Como comprender, todo un cmulo de intereses creados me ha imposibilitado mi gestin. Que gestin? Mi hija Kraina, mi nica hija, viajaba a bordo de una nave cuando sta sufri un accide nte en el sector Antariano. Ocurri hace demasiado tiempo, lo admito, pero yo siem pre confi en volver a encontrarla viva. Jar cont a Caronte todos sus esfuerzos, los hombres que contrat y cuntos de stos per ecieron de forma misteriosa. Dijo que Pujaindi haba sido el ltimo en abandonarle. Relat tambin su fallido intento de conseguir ayuda del gobernador Wunjaal, y sus t emores de que incluso su vida peligraba si no finga abandonar las investigaciones . Creo que mi hija, junto con otros nufragos, cay en poder de los yundaitas, y esos m

alditos la convirtieron en uno ms de los hombres que cran en su mundo para que les sirvan a guisa de bestias de carga. Es una teora fantstica la que usted ha desarrollado, sin ninguna base, sin ninguna prueba. Pruebas, pruebas... dijo Jar tristemente . Todo el mundo me exige pruebas para deman dar de los onveritas que permitan a una misin terrestre investigar en Yunda. Lord Wunjaal ya saba lo que yo iba a pedirle. Seguro que sus amigos en la Tierra le a dvirtieron de mi llegada. Trat de disuadirme. Por los dioses, Caronte, no me pida pruebas. Es usted quien debe encontrarlas yendo a ese planeta. Si no descubre d onde est mi hija, al menos consgame las pruebas necesarias de que ella vive. Enton ces yo remover los cimientos de la Superioridad y tendrn que hacerme caso, enviand o, si es preciso, la flota de guerra. Mi trabajo podra costarle mucho dinero. Ponga la cifra. No la discutir. Debe querer mucho a su hija. Es lo nico que tengo en mi vida. Caronte se levant. Tengo que pensarlo dijo . Qudese esta noche en mi isla y maana le dar mi respuesta. Mie ntras tanto, cunteme el resto por el camino. Yarmina se sentir contenta teniendo u n convidado para cenar. * * * Caronte segua sentado junto a la puerta que daba a la terraza cuando Yarmina se d espert de madrugada. Debas dormir le dijo ella en medio de un bostezo. No tengo sueo. Querida, qu piensas de Jar Simytti? Un padre que ha sufrido mucho. En realidad debera odiarle porque ha perturbado nue stra tranquilidad. Ella se desliz sobre las sbanas y se sent al borde de la cama. Contempl la figura at ltica de Caronte al contraluz de las estrellas. Sin embargo, siento lstima por l. Creo que es sincero. No estaba pensando en la posibilidad de que tratara de engaarme para sacarme de aq u y entregarme a mis enemigos. Haba odo hablar de l aunque demostr no conocerle. Cabe dentro de lo lgico que lo maten quienes tienen inters en que no se profundice en el asunto. Sabes? Lo que ms me intriga de esto es lo referente a que unos humanoid es tengan humanos por animales domsticos. Quiz slo sean remotamente parecidos a los humanos y carezcan de inteligencia. Adems, fue un rumor que se levant hace tiempo, y quien lo propal desapareci sin demostrar nada. Jar dice que ese explorador muri asesinado. Eso se lo dijeron sus investigadores. Es difcil que Kraina escapara del naufragio y acabara en Yunda como un animal ms de sus habitantes. Y cuestionable tambin porque los yundaitas se hubieran dado cuenta de que era inte ligente, no como las bestias con cierto aspecto humano. No los creo tan salvajes como para echarla a un corral, arriesgndose a sufrir una investigacin que debera r esultarles muy molesta porque deben ser muy celosos de su aislamiento. Caronte se levant y anduvo hasta una mesa. Abri una caja y sac un cigarro. Yarmina acudi a encendrselo. Simytti no dormir en toda la noche pensando cul ser mi respuesta dijo Caronte. Oh, yo la s se ri Yarmina . Dirs que s. Por qu lo supones? Te mueres de ganas de entrar en actividad. No creo que renovemos el alquiler de e sta isla. Alquilaremos otra mejor cuando volvamos. Volvamos? Quieres decir que cuentas conmigo? Desde luego. Yo no podra acompaarte a Yunda. Pero estaras cerca. Pedir a Simytti una nave adecuada, que tenga un transbordador p equeo, aunque capaz para unas seis personas. Si no encuentro a Kraina saldr de dud as. Sabr si hay o no humanos en Yunda sirviendo a sus habitantes en peores condic

iones que esclavos en los tiempos del Gran Imperio. Cario, hay un problema. Cul? No podrs ser como un yundaita hasta que tengas a uno frente a ti, y para entonces podra ocurrir que fuera tarde. Ellos, al verte, dispararan antes que preguntar, no? Quin te ha dicho que pienso investigar al principio como un yundaita? se ri l. Yarmina se qued con la boca abierta. Cuando consigui reaccionar, exclam: Ests loco. Te imagino tirando de un arado o limpiando el culo a un ser peludo que l uego te usar como felpudo? l sonri: Piensa, preciosa. No hay datos de los yundaitas, pero s de los onveritas, sus prot ectores. Yarmina arrug la nariz. Sers fesimo. Caronte la abraz. Todava quedaba tiempo para que saliera el sol. Jar poda esperar h asta entonces su respuesta. 4 A Caronte le pareci bastante extrao que Jar Simytti insistiera tanto en que deba es perar fuera de Paralda, la nave que necesitaba: No quiso hacer preguntas, pero a rchiv debidamente el hecho. Quiz ms adelante encontrase la respuesta a lo que pareca ser una obstinacin del magnate. En un punto del espacio, lejos de una posible deteccin de las patrullas de vigila ncia de la Superioridad, esperaron a bordo del Prometeo durante diez das la llega da del vehculo exigido por Caronte. Por qu no me revela sus planes? pregunt Jar a Caronte durante una sobremesa. No suelo hacerlo. Est preocupado por la suerte que pueda tener su nave? Bah. Es un modelo que constru hace aos por encargo de Tingani. Luego supe que... Jar se qued boquiabierto . Por el diablo que empiezo a comprender, Caronte. Tingani re vendi una partida de naves, de diseo lujoso, a Onver. Eran muy rpidas; al principio pens que los onveritas acabaran artillndose, burlndose de las exigencias de la Supe rioridad que prohiban suministrar vehculos de guerra al reino. Ha sido una suerte que usted an dispusiera de algunas en sus stocks sonri Caronte, c ambiando una mirada de complicidad con Yarmina. Jar sinti una sbita admiracin por Caronte. Debi decirme para qu la quera dijo. Hubiera valido de algo? O acaso no le agrada que empiece mi misin suplantando a un o nverita de alto rango? Todo lo contrario. Tengo archivados miles de informes acerca de Onver a bordo de esta nave. Esto le hubiera servido, no? Lo supona, y durante estas ltimas noches he revisado lo concerniente a los embajado res de Onver en Yunda. Me he fijado en un tipo fatuo y poderoso. Creo que se lla ma Zluen-Won. Se retir hace aos, pero eso lo deben ignorar los yundaitas. Es imposible que haya revisado los datos del ordenador Jar neg con la cabeza . El cap itn Horner tiene ordenado que slo l y yo tengamos acceso a la cabina. Siempre hay u n hombre de guardia. Pero ese centinela no se atrevera a impedirle el paso al propio Horner..., o a ust ed, verdad? Jar palideci. Por primera vez sinti miedo y se pregunt si no haba metido a bordo a u n diablo contaminante. Suspir y bebi un buen trago de su copa de vino. Al otro lado de la mesa, Yarmina sonrea levemente. Todava no me he hecho a la idea de sus poderes, Caronte reconoci, algo plido. Comparto su opinin, seor Simytti dijo Yarmina , y eso que llevo viviendo con l bastante tiempo. Sabe que una noche Caronte quiso gastarme una broma? No se le ocurri otra cosa que convertirse en... Al seor Simytti no le interesan nuestras aventuras de alcoba, querida dijo Caronte. Jar sonri. Seguro que le hubiera gustado conocer la personalidad que us Caronte aq

uella noche. Lanz un suspiro y dijo: Quienes le crearon debieron pensar que echaban al mundo algo muy peligroso, Caron te. Lo pensaron, seor, y durante muchos aos me mantuvieron prisionero en un asqueroso p enal con la memoria borrada dijo Caronte crudamente . A veces me creen muerto, pero yo s que cada uno de los que firmaron mi desaparicin tiembla por las noches temie ndo que yo me presente ante l y le exija el pago de tantos aos de mi vida que me r obaron. Admita conmigo que tienen razones para sospechar que usted podra suplantar a cualq uiera de los altos dirigentes de la Superioridad, incluso acabar con ella. La Superioridad se derrumbar cualquier da, no necesita que yo la empuje. Adems, no m e interesa el poder. Prefiero la satisfaccin que obtengo cuando me burlo de mis e nemigos. Jar lo mir. Podra ser el hombre ms poderoso de la Galaxia, el amo del mundo que le apeteciera. Caronte solt una de sus tpicas carcajadas. Lo soy, podra serlo el da que quisiera, y eso me basta para m. Prefiero ir asestando pequeos golpes a la Superioridad, hacerle dao con suavidad; cuando se percate est ar llena de moretones. Es usted un hombre extrao..., y fabuloso. Me gustara saber, Caronte... Qu? Qu le mueve a trabajar para m? Yo no trabajo exclusivamente para usted. Lo hago tambin para m. Si es verdad que de trs del asunto de las gemas y de los humanos que humillan los yundaitas hay algo, varios de mis enemigos rodarn por las escaleras del palacio de la Superioridad. s e ser mi mejor pago. Claro que no renunciar a su dinero sonri . Me gusta ganarlo, aunq ue podr imaginarse que me sera fcil obtenerlo de mil maneras. Claro. Nadie le impide matarme. Una vez hecho desaparecer mi cadver podra volver a la Tierra y tomar posesin de mi fortuna. Engaara a todos, empezando por Horner. Per o s que no lo har. Caronte haba empezado a jugar con su cubierto. Alz un poco la cabeza y pregunt: Est seguro? Jar sinti un nudo en la garganta. El silencio se hizo largo y profundo en el come dor. Lo rompi Yarmina con una carcajada, que fue coreada a continuacin por Caronte . Jar tard algo en unirse a ellos. 5 Saba que sus compaeros se haban redo de l durante la sesin del consejo, pero las burla s sin intencin no eran el motivo que preocupaba a Eiwao cuando regres a su hogar. De todas formas no era la primera vez que se dorma, ni el nico. La cuestin era que sus cabezadas coincidan, curiosamente, cuando su adversario Sailas tomaba la pala bra, y todos crean que lo haca adrede, como un desprecio al orador. Eiwao, camino de su casa, se encontraba totalmente despabilado. Su cabeza reclin ada, sus gordos dedos se entrecruzaban sin cesar en un tic caracterstico suyo que denotaba su estado de nervios. Qu le importaban las frases grandilocuentes de Sailas? Bah, aquel bastardo deca sie mpre lo mismo. Como poltico estaba acabado, segn crea sinceramente. Pero otros no o pinaban como l y aseguraban que Sailas sera el prximo Regidor del Consejo. Eiwao se encogi de hombros. No le importaba. Lo prefera. Convertirse en Regidor im plicaba tener que viajar a menudo por las ciudades. Por lgica l deba ser el prximo d irigente del planeta. Se repiti que era un asunto sin trascendencia. Prefera la vi da tranquila, retirarse a su granja y cuidar de sus rankas. Al pensar en su ganadera se le dibuj una amplia sonrisa y mostr los amarillos y gas tados colmillos. Poda estar orgulloso de sus rankas. Era lo que le preocupaba. Su afn constante era mejorar la raza, obtener mejores ejemplares. El vaivn que produjo el vehculo le sac de sus pensamientos y se enfureci un poco. As om la cabeza y el brazo derecho y fustig a los dos rankas que tiraban del carruaje . Sus latigazos no fueron fuertes, pero las bestias respondieron y aceleraron el trote. Acab admitiendo que el motivo de su preocupacin, lo que le adormil durante el conse jo, eran las palabras de su capataz que no se le borraban de lamente.

Era ya de noche cuando lleg a la mansin. Escuch el parloteo de los rankas tras las cercas. Haba luna doble aquella noche y la tradicin deca que los machos olan a las h embras con ms intensidad que en cualquier otra poca y se irritaban. Se oy el chasquear ininterrumpido de los ltigos cortar el aire para calmar a los ms intranquilos. Eiwao baj los prpados. Tema que algn ayudante del capataz se le fuera la mano ms de lo debido y marcara la espalda de un joven ranka. Ayaran, su capataz, acudi corriendo a recibirle. Se hizo cargo de los rankas y lo s liber de los arreos, dejndolos al cuidado de dos ayudantes que los condujeron al corral ms prximo. Eiwao adelant su zarpa y se apoy en el hombro de Ayaran para bajar. Las puertas de la casa se abrieron y acudieron ms criados. Se hicieron cargo del equipaje de su amo y caminaron detrs de l a respetuosa distancia. Eran rankas madu ros, de probada confianza, que jams se desmandaron en las noches de doble luna. S us compaeras habituales, bien limpias y peinadas, le saludaron a su paso con prof undas inclinaciones de cabeza. Todo bien, Ayaran? pregunt el consejero Eiwao, subiendo los escalones y aorando el fu ego del hogar y su cmodo silln. Excepto el pequeo problema, todo bien, mi amo respondi el capataz. Ya dentro, Eiwao se desprendi de la capa y camin presuroso hacia el saln donde un r anka casi anciano acababa de atizar el fuego de la chimenea. Ayaran le sigui a re spetuosa distancia. El capataz saba que su amo quera hablar con l aquella noche del asunto que le haba e stado preocupando todo el da. Su amo, algo ms relajado, le mir desde su sitio prefe rido muy cerca del fuego, y le dijo: Si esto trascendiera, mi buen Ayaran, me vera en una situacin muy comprometida. Es preciso capturar lo antes posible a esos rankas fugitivos. Me entiendes? Para tod o el mundo son nuestros, siempre estuvieron en nuestros corrales. No pueden estar muy lejos. Los cogeremos pronto. Tengo guardias de confianza en t odos los caminos que podran tomar para alejarse de nuestra propiedad. Es una buena medida. Al otro lado tienen las montaas, infranqueables para ellos. Ms all no pueden encontrar comida. Si quisieran seguir tendran que dar media vuelta y volver sobre sus pasos mene la cabeza, y sus crines, que la edad oscureca se baaro n con el rojo del fuego . Sabes? Me he enterado esta maana, apenas llegu al consejo, de que un delegado onverdonita saldr del Recinto y girar una visita a varias ciuda des y granjas, a las lagunas y los talleres ms importantes torci el hocico . Por supu esto, le tendremos aqu husmendolo todo, andando bamboleante y torpe. Con su cabeza protegida por el suministrador de ese aire horrible que respiran. Ah, ser desagr adable. Aquella noticia preocup a Ayaran visiblemente. Haca aos que no recibamos una visita as sin haber sido anunciada con mucha antelacin, seor. Es cierto, mi buen Ayaran; pero los onveritas estn teniendo demasiados contactos c on el exterior y esto es contaminante. Ellos, nuestros aliados, no gozan de nues tros privilegios. Peor para Onver. Maana estar fuera, seor. Porqu? Quiero dirigir la partida. Los rankas no pueden estar muy lejos. Confo encontrarlo s en el delta del ro. No, de ninguna manera. Te quiero aqu. Necesito tus consejos respecto a las hembras . Ya llevan demasiado tiempo esperando. Siempre le dije, respetuosamente, que debimos emparejarlas hace dos aos. Se van ha ciendo mayores. Las que usamos entonces nos dieron buenos resultados. Mis vecinos envidian mis ca chorros, se mueren de ganas por comprrmelos para criarlos como sementales gorgue Ei wao, recordando que incluso el arrogante Sailas le tent con una buena cifra cuand o una tarde lleg hasta su propiedad y qued extasiado ante la perfeccin de los recin nacidos rankas. De todas formas, seor, me temo que... Vamos, habla sin temor. Ya sabes que siempre he respetado tu opinin. Las hembras que esperen, seor. Por qu no las condicionamos? Su burdo lenguaje pertur

ba el resto de la manada. Chillan demasiado, a veces en una jerga que no entiend o, extraa. Si las llevramos antes a la enfermera dejaran de causarnos problemas. Eso ya lo hicimos con las otras, aunque temimos entonces que el resultado de su a pareamiento fuera deficiente. Sin embargo nos satisfizo. No crees que mejoraramos el resultado si las fecundamos antes de la insercin? Eso est por ver, seor repuso el capataz, poco convencido. De todas formas lo intentaremos gru Eiwao. Se inclin sobre la mesa que tena a su derec ha y se llen un gran vaso de licor de races, fuerte y aromtico. Sorprendi a su capataz mirndole con gesto de desaprobacin. Ayaran se preocupaba ms d e la cuenta por su amo, pens, por su salud. Bah, l era joven todava. Apenas haba cum plido los doscientos aos. Confiaba vivir otros cincuenta como poco. Puedes retirarte, Ayaran le dijo . Gracias por todo. No debe beber tanto, seor; le hace dao. Djame algn placer respondi el amo. Como queriendo desafiar a su capataz bebi otro trag o . Sin esta bebida me sera imposible conciliar el sueo por las noches. Ayaran inclin la cabeza y se retir silenciosamente. Al salir dijo al viejo ranka q ue dispusiera el lecho del amo. A solas, Eiwao reprimi el temblor de aquella condenada arteria del cuello. Resopl. Tema que el dolor volviera de nuevo y le obligara a permanecer despierto toda la maldita noche. Mir el vaso, el lquido parduzco y espeso que contena. No era ningn placer la bebida; su nica distraccin desde haca aos, desde que perdi a su esposa, era la crianza de ra nkas, su orgullo. Todo el mundo saba que Eiwao posea los mejores ejemplares, y que pensaba mejorar las siguientes generaciones. Lo conseguira antes de que le llegara su hora, aunque para ello no parase de vuln erar las leyes. Era uno de los ms viejos consejeros y, tal vez, el ms Veterano gan adero. Apenas contaba unos pocos aos cuando la vida cambi en Yunda. Su padre se lo contaba al calor del fuego, en los fros inviernos. Mucho antes de que l naciera la existencia para los yundaitas era dura y triste. Sus vecinos onveritas no queran nada con ellos. Sus escasas visitas se reducan a f ormalizar un comercio miserable, en el cual los seres de Yunda daban mucho a cam bio de poco. Pero algn tiempo despus los onveritas descubrieron las gemas, supieron cunto valan e n el exterior y se volcaron en Yunda, mimando a sus habitantes y convirtindose en sus protectores. Los onveritas se arriesgaban a entrar en contacto con las horribles razas del ex terior, aquellas que la leyenda local aseguraban eran demonacas y portadoras de gr menes mortales. En menos de dos siglos la forma de vida de los yundaitas cambi, y los consejeros lograron que la poblacin creyera que siempre haba sido as, una existencia regalada gracias al uso adecuado de aquella raza inferior que les serva humildemente. Los rankas eran la bendicin de los dioses para. Yunda. Todo transcurri placenteramente, hasta un da en que los emisarios del reino de Onv er llegaron al Recinto y se entrevistaron con los miembros del Consejo. Aquellos seres enormes y de aspecto repulsivo les transmitieron datos e informes que al principio llenaron de consternacin y miedo a los consejeros. Todo parti del moment o en que los onveritas conocieron la existencia de los rankas. Y se firm el pacto y se redactaron las leyes concernientes a los rankas. Desde aq uel da, Yunda expres oficialmente a la galaxia su determinacin de no recibir ningun a visita del exterior excepto la de sus protectores. En realidad se legalizaba u na vieja prctica, se fortaleca con disposiciones que toda la galaxia deba respetar. A cambio de su proteccin, Onver impuso sus condiciones que acat el Consejo. Eiwao se agit, nervioso y embargado un momento, por un destello de recelo. Las co ndiciones eran severas. Nadie se atrevi a vulnerarlas. En verdad era difcil hacerl o porque las condiciones para ello no podan presentarse a menudo. Sin embargo, Ei wao no dud en ponerse fuera de la ley con la complicidad de su fiel capataz Ayara n. Era una oportunidad que no poda desperdiciar. Los malditos onveritas, adems de sus leyes, obligaron a los criadores de rankas a

permitir que ellos intervinieran. Aquello ocurri haca ms de cien aos y desde entonc es la raza vital para la supervivencia de Yunda empez a degenerar lentamente. Est o lo vena observando Eiwao, quizs era el nico que lo notaba entre todos los ganader os. Y no estaba dispuesto a ello. Tras la muerte de su esposa empez a hacer experimen tos genticos con los rankas, cosechando un montn de fracasos. Eran pequeos intentos fallidos, pero que le llenaban de irritacin. Mantena la efica cia de sus rankas, situndolos por encima del nivel de sus Vecinos. Pero l quera ms. No se conformaba con conservar el nivel tradicional: quera superar el actual y vo lver al primitivo, cuando los rankas eran indomables y slo claudicaron bajo el lti go y las amenazas, actitud que ces bastante en la segunda generacin y acab con la t ercera, exactamente cuando los onveritas intervinieron y ensearon a los habitante s de Yunda a sofocar los tmidos conatos de rebelda. Eiwao pens en la prxima visita del enviado de Onver. Cmo se llamaba? Ah, s. Zluen-Won . Jams haba odo hablar de l. Al parecer llegara al Recinto dentro de dos o tres das. E l anuncio haba sido recibido en el transmisor del Consejo, escueto y algo torpe. Cmo lo hicieron los onveritas del Recinto la ltima vez que viaj desde Onver un inspe ctor de su gobierno? Eiwao crea recordar que fue a travs de un comunicado largo y escrito en un hermoso documento. Se encogi de hombros. Quiz las costumbres de los onveritas haban cambiado desde entonces. No le extraaba. Eran seres que mantenan excesivos contactos con el exterior. Se co ntagiaban de las costumbres perniciosas. Algn da acabaran mal, sonri tristemente. Por desgracia, Yunda necesitaba todava de los onveritas para seguir prosperando, de sus productos industriales y para la venta de su gran fuente de ingresos: las gemas talladas, el gran secreto que mantena celosamente guardado el Consejo. Ni siquiera los onveritas haban tenido acceso al proceso empleado por Yunda en su s apreciadas gemas, acab riendo Eiwao. Al poco rato se haba dormido. 6 Caronte debi planear algo menos arriesgado mascull Simytti. Sigui paseando por el puente de mando, echando ocasionales miradas a los paneles de mando, sobre todo a las pantallas que recogan imgenes de Yunda. Yarmina le observ de soslayo. Pens que Caronte no debi ceder a la pretensin de Jar d e esperar a bordo de la pequea nave que haban utilizado para bajar al Recinto de O nver en Yunda. Una vez que Caronte desembarc bajo la apariencia del onverita Zluen-Won, ellos pa rtieron y colocaron la nave en una rbita alrededor del planeta, confiando en que nadie les descubrira mientras aguardaban. La espera se haca larga. La compaa de aquel hombre, cada vez ms nervioso, no iba a ser una distraccin, decidi resignada. Acaso usted tena un plan mejor? pregunt ella con sorna. Jar neg con la cabeza. No, maldita sea. Cunto cree que tardar? Cundo tendremos noticias de l? Yarmina se encogi de hombros. Caronte podr comunicarse con nosotros mediante el transmisor. Lo har cuando lo cons idere oportuno. Un da, una semana? No lo s. La espera es impredecible. El hombre se pas la mano por los labios. Se sent frente a Yarmina y la estuvo mira ndo un instante, hasta que ella alz la cabeza y le interrog, con un gesto, por el motivo de su silencio. Jar empez: Me estaba preguntando. Siga le apremi Yarmina. Era una tontera sonri l . Es usted muy hermosa, muy joven. Qu hace junto a un hombre c Caronte? Le amo. No es suficiente? Corre peligros a su lado... La vida es excitante a su lado. Es como... No sabra explicarlo. Como vivir con muchos hombres a la vez? ri Jar.

Yarmina lo mir reprobadoramente. No haga bromas. No voy a contarle mi vida sentimental. Lo siento; pero a veces es imposible no pensar en trivialidades. Le comprendo. Un hombre variable, de mil caras y mil cuerpos agit la cabeza . Afortunadamente no ha y muchos como l. Ninguno ms, segn creo. Despus de haberlo creado, quien lo hizo rompi el molde, como s e dice vulgarmente. Jar hizo girar su silln y volvi a mirar el planeta. Aquella imagen hermosa del mun do algodonoso pareca ejercer en l una atraccin muy poderosa. Si su hija est ah Caronte la encontrar asegur ella. Ojal. Qu estar haciendo ahora Zluen-Won? Ya habr salido del Recinto y empezar a representar su papel de embajador o inspecto r, lo que sea el oficio que haya elegido. Caronte me confes que no le sera fcil engaar a sus falsos hermanos de raza dijo preocu pado. Nada ser sencillo, pero Caronte ha salido siempre adelante con su mejor arma: la i mprovisacin. Yo jams he improvisado. Su oficio no es como el de l ri Yarmina. * * * No era aqul el primer papel de humanoide que interpretaba Caronte. Sin embargo, s e le antojaba uno de los ms difciles. Debido a la corpulencia media de los onverit as, le costaba mucho alcanzar la altura de Zluen-Won, superior a los dos metros. El idioma no era complicado. Como siempre, lo peor era meterse en la personalid ad del elegido y comportarse correctamente ante otros onveritas. El llamado Recinto, una construccin apartada de la principal ciudad de Yunda, med io hermtica, era el nico lugar en el planeta donde los seres de Onver podan moverse sin necesidad de llevar una escafandra o un suministrador de su aire. Caronte no quiso perder ms tiempo con su personaje y no adapt el sistema respirato rio para vivir dentro de una atmsfera ponzoosa como era la de Onver. Baj de la nave con la mscara y explic a los onveritas que acudieron a recibirle que pretenda salir enseguida del Recinto, por lo cual deseaba acostumbrarse lo antes posible a aquel engorroso dispositivo que no podra quitarse durante todos los das que permaneciese en el exterior. El encargado del Recinto, un onverita joven y altivo, que agitaba su cabeza sin cesar, movindola sobre el largo cuello, mir a Caronte con sus tres enormes ojos re dondos, se mostr algo intranquilo por la presencia de Zluen-Won. Empez a hablar de su deber, de que deba solicitar datos a Onver y confirmar aquella visita no anun ciada. Caronte us un malhumor subido de tono para reprenderle y decirle que hiciera lo q ue le viniera en gana, pero que a l le dejase marchar porque ya tena concertada un a cita con varios lderes muy importantes de Yunda y no quera hacerles esperar. Cuando se acomodaba en un vehculo que el encargado le puso a su disposicin gentilm ente, Caronte observ que la nave pilotada por Yarmina despegaba del pequeo astropu erto. La envi una silenciosa despedida y confi en quejar Simytti sabra ser paciente . Sali del Recinto y condujo el vehculo en direccin a la ciudad. Saba que all exista una especie de hotel donde un autntico onverita podra descansar en habitaciones acond icionadas con niveles de presin y atmsfera idnticos a los de Onver. Fuera del Recinto, Caronte respiraba directamente el aire de Yunda, ideal para u n humano aunque mantena su cabeza bajo la proteccin del casco, que en realidad le permitira respirar bajo su condicin de humano si tuviese que permanecer en un cuar to dispuesto para un autntico ser de Onver. Lejos del Recinto se cruz en la carretera con escasos vehculos de motor nativos, y enseguida descubri el sistema de locomocin, local que abundaba. Caronte se haba sentido hasta ahora el centro de las miradas curiosas de los yund aitas, pero ante la visin del medio de traccin usual no pudo evitar sufrir un vivo estremecimiento. Aparte de los pocos vehculos motorizados, la mayor parte eran lentos carruajes ti

rados por seres humanos desnudos, que trotaban o avanzaban cansinamente, segn las prisas de su conductores yundaitas o el peso de la carga. Haba carros grandes que posean un tiro compuesto por ocho o diez humanos, y carric oches ligeros con uno solo o un par de ellos. Caronte aminor la velocidad de su vehculo y se entretuvo observando aquel espectcul o, que aunque previsto dentro de las posibilidades, no dejaba de sorprenderle e irritarle a la vez. La ciudad se acercaba, se aproximaba a sus arrabales, y volvi a aumentar la veloc idad cuando se percat que creca la curiosidad que despertaba entre los nativos que vean su paso. Sin embargo los humanos, sudorosos y jadeantes, mantenan la vista f ija al frente y la presencia del gigantesco onverita pareca traerles sin cuidado. Estaba entrando en una calle amplia que pareca ser una avenida, no obstante, cuan do un coche pequeo pero lujoso se cruz ante su marcha y los dos humanos que tiraba n de l hicieron grandes esfuerzos para frenarlo. Caronte apag el motor y logr detener su vehculo apenas a un metro de los dos hombre s. Los mir. Calcul que tendran unos cuarenta aos, estaban llenos de sudor y polvo y respiraban con la boca abierta. Ni por un momento le miraron a l. Del pequeo coche baj un nativo, grit algo a sus humanos que Caronte no entendi y se dirigi hacia el falso embajador de Onver, con una sonrisa extraa en su boca pronun ciada que evidenciaba su parentesco lejano y discutible con los caninos terrestr es. Caronte observ que acudan yundaitas portando ltigos; tenan un cinturn de piel del que penda una corta espada y lucan en la cabeza un pequeo casco de acero coronado con un morrin de plumas rojas. Trataron con sumo respeto al personaje que haba bajado del carricoche y se ocuparon de desviar la circulacin hacia otras calles. En aquel momento, Caronte pens vertiginosamente. Saba que su farsa no poda durar mu cho tiempo. Ya haba levantado sospechas entre los onveritas del Recinto. Quizs en aquel momento estuvieran pidiendo informes a Onver, preguntando quin era el recin llegado y por los motivos de su arribada a Yunda sin una previa advertencia por parte del departamento de relaciones con el protectorado del gobierno. Si esto ocurra no se tardara en descubrir que el autntico Zluen-Won disfrutaba de s u retiro en algn lugar de Onver. Aunque Caronte tena previsto este hecho, que esperaba no sucediera enseguida, la sbita interrupcin de su viaje por la ciudad le obligaba a temer que los nativos fu eran los que le desenmascarasen antes de lo previsto. El personaje local lleg hasta cerca de su vehculo y asom la cabeza por la ventanill a abierta. Segua sonriendo cuando dijo: Soy el consejero Sailas, excelencia. Bien venido a la ciudad. Caronte estim que lo correcto era bajar. Desliz la puerta hacia un lado y puso los pies sobre el pavimento. Mir desde su altura al pequeo yundaita llamado Sailas, h izo una leve inclinacin de cabeza y murmur: Le estoy muy agradecido, noble Sailas su pronunciacin del idioma local no era muy b uena, pero confiaba que su voz, algo distorsionada al salir a travs del comunicad or de su escafandra, resultase pasable. Recib un aviso del Recinto, seor dijo Sailas. Ya no sonrea . Es imperdonable que sus co mpatriotas se hayan olvidado de darle una escolta adecuada a su rango. Me diriga a cierto edificio acondicionado para nosotros. Permtame que le ofrezca mi casa. En ella dispongo de varias habitaciones adecuadas para usted. Las construy mi padre para alojar a sus huspedes onveritas, cuando us tedes nos honraban ms a menudo con sus visitas. Eran los tiempos en que se firmar on los protocolos. Acaso usted perteneci a la misin de su planeta, excelencia? Caronte sali pronto del apuro, diciendo: Acepto agradecido su hospitalidad, noble Sailas hizo intencin de regresar al vehculo . Pensaba que seguira el camino que tomase el carricoche de Sailas. Pero el consejero le brind su pequeo coche, asegurando que dentro cabran los dos. Su vehculo de motor ser llevado de vuelta al Recinto, seor. Caronte mir con aprensin el pequeo coche. Aunque en su interior podra acomodarse jun to al consejero, dud si los dos humanos seran capaces de avanzar con tanto peso. E

xpuso sus dudas a Sailas, y ste, tras soltar una carcajada, afirm: Seguro que s. Mis rancas son fuertes, seor. Una vez dentro, el nativo aadi, mientras esperaban que los yundaitas de los ltigos terminaran de despejar la calle: Sorprendente. Jams pens que llegara a or a un noble onverita preocuparse por un par d e miserables rankas. Simplemente quera asegurarme de llegar a su casa, seor. El espectculo que pueden ofr ecer dos rankas reventados no debe ser agradable. Sailas volvi a rer y Caronte pens qu haba salvado la situacin, pero se hizo el firme p ropsito de tener ms cuidado con lo que deca en el futuro. El carricoche emprendi la marcha, y durante todo el trayecto no dej de sentir pena por los denodados esfuerzos de los llamados rankas, a los que Sailas fustigaba intermitentemente. Desde aquel momento archiv en su mente que Sailas recibira en sus espaldas parte d e los latigazos que haba propinado a la pareja de rankas. Y lo haba hecho con evid ente placer, como si odiara a los humanos convertidos en bestias. Antes de entrar en la casa del consejero, Caronte descubri en la frente de uno de los rankas el objeto metlico. Era un disco pequeo de plata que pareca estar incrus tado en la carne. Durante muchas horas no logr olvidar la mirada perdida, los ojos vidriosos, del h umano que haba tenido muy cerca al bajar del carricoche. 7 Maldito seas, Caronte resopl Yarmina . Qu esperabas para ponerte en contacto con nosotr os? Hola, preciosa. Todo bien ah arriba? Caronte se mir en el espejo. Le agradaba estar sentado, relajado, y lo estara much o ms si no tuviera que tener metida la cabeza dentro de la mscara para respirar ai re adecuado para l y no la ponzoosa atmsfera de la habitacin, slo idnea para un humano ide de Onver. Sostuvo cerca de sus labios el pequeo pero potente comunicador. Apenas terminase de hablar con su chica y Jar Simytti volvera a transformarse en Zluen-Won. Pero t ras casi tres das de usurpar aquella personalidad se dijo que mereca un descanso, aunque slo fuera durante algunas horas. Est Simytti junto a ti? pregunt. S, y muy impaciente. Lo comprendo. Caronte oy la voz alterada de Jar: Por lo que ms quiera, Caronte, dgame qu ha averiguado. No debi tardar tanto en llamar nos. Ya me estaba quedando sin uas. Han sido unos das muy provechosos sonri Caronte . La verdad es que no imagin que hicier a tantos descubrimientos en tan poco tiempo, de lo que me alegro porque tengo no ticias de que los onveritas del Recinto no paran de clamar a sus superiores del gobierno para que les digan de una vez qu demonios hace Zluen-Won en Yunda. Deben de ser unos tipos muy torpes se ri Yarmina , nada inteligentes. Lo normal hubie ra sido que te descubrieran apenas desembarcaste. Por qu? contest Caronte . Lo ltimo que ellos pueden pensar es en un espa. No viven ser como los onveritas fuera de Onver. Ni el mejor disfraz de la galaxia conseguira q ue un humano pasase ante sus hocicos y los engaara. Slo un tipo como yo lo hara. No te des ms autobombo y cuenta de una vez pidi Yarmina. Est bien. Simytti, es cierto que en Yunda existen humanos que son bestias de carga y mano de obra barata para los nativos. Ha visto a mi hija? No, lo siento. Me he movido cuanto he podido, y he interrogado a varios rankas, c omo son llamados aqu los humanos. Todos hablan el idioma galctico-humano, aunque a lgo corrompido. Los adolescentes, a mi parecer, son ms inteligentes que los mayor es. Los yundaitas condicionan a sus rankas al cumplir los dieciocho aos, les some ten a una pequea operacin y les colocan un electrodo en la frente. Creo que es un invento desarrollado por sus protectores onveritas, ya que los nativos son poco aptos para los trabajos tcnicos de alta preparacin. Estos mdulos someten a los rank as adultos y los vuelven sumisos.

La esclavitud existe, pero es abominable que la practiquen seres inferiores sobre humanos mascull Jar . Caronte, ha averiguado cmo se inici esto? Oscuramente, s. Los humanos de Yunda no vivieron siempre aqu: Los autnticos nativos son esos seres pequeos y peludos. Mi teora es que los rankas llegaron a este plane ta hace muchos aos, tal vez un naufragio, y fueron usados por los yundaitas para que les hicieran los trabajos duros. A qu tiempo se refiere? Mi hija naufrag hace slo tres aos... Caronte suspir. Estuvo a punto de pedirle a Jar que se olvidase de Kxaina por un momento. Le repito que ignoro cmo aparecieron los humanos en Yunda. Tampoco conozco an si a los descendientes de los originales rankas han aadido ms hombres y mujeres. Djeme s eguir, Simytti. Mi situacin es muy delicada actualmente. Creo que slo dispondr de u nas veinte horas ms para seguir engaando a esta gente. Tengo un plan. Hable, Caronte. El primer da que llegu estuve alojado en la casa de un consejero de este planeta, u n tal Sailas, un pequeo ser fatuo e importante que goza castigando a sus rankas. Al parecer est destinado a convertirse en jefe del Consejo, lo que equivale a dec ir que sera el mximo mandatario de esta comunidad y principal interlocutor con los protectores onveritas. Eso tiene importancia? S, aunque lo dude por ahora. Sailas tiene un rival, un viejo consejero llamado Eiw ao, un investigador de la gentica de los rankas y el ms importante criador. Tiene fama de poseer los mejores ejemplares de rankas de todo el planeta. Eiwao tambin est propuesto para presidir el Consejo, pero al parecer el viejo no tiene ambicio nes polticas. Esto no impide que Sailas le odie e intente por todos los medios de sacreditarle. Cmo supo esto?, Habl con un anciano ranka. A veces tena bastante lucidez como para referirme viejas historias que haba escuchado a sus mayores, y estos de sus antepasados. Me refir i que hubo un tiempo en que los rankas eran libres y vivan en Yunda como huspedes d istinguidos, hasta que ocurri algo que los sumi en la condicin de esclavos. No supo decirme ms, pero debi tratarse de un acontecimiento vital. E1 consejero Sailas es un importante productor de gemas. Le convenc para que me en seara sus criaderos y me llev al da siguiente a las lagunas de su propiedad, donde crecen una especie de ostras de las que obtienen las perlas, que inmediatamente trasladan a unos barracones para ser talladas, antes de que pierdan sus propieda des. Dgame, Jar, siente curiosidad por conocer el proceso detallado? Bromea, Caronte? Lo siento, pero no lo averig. Sailas era todo amabilidad y estaba deseoso por compl acer a su importante invitado onverita, pero se neg a dejarme entrar en el barracn , fuertemente custodiado. De todas formas sigo pensando que sera muy interesante observar el tallado. Por qu? pregunt Yarmina. Deberas ver las manos de los yundaitas. Sus toscos dedos son los menos apropiados para manejar las herramientas de precisin que se requieren para un tallado tan de licado. Por ejemplo, los cubiertos que usan son especiales, fabricados en Onver para que se adapten y puedan comer civilizadamente, no como animalitos torpes. No debi quedarse estos das ente casa de Sailas, Caronte le recrimin Jar. Quin ha dicho que sigo en ella? Despus de ver los corrales de rankas, las lagunas y el barracn del consejero por fuera, le ped firmemente que me llevase hasta la gran ja de su rival Eiwao, lo cual estuvo a punto de provocarle un ataque de rabia. A hora estoy muy lejos de la ciudad, amigos. Haba descubierto algo de especial en ese sitio? No, pero ya tena pensado que eh las afueras, en pleno campo, sera ms fcil que Yarmina bajase pilotando el deslizador. Qu quieres que haga, Caronte? pregunt la chica. Es el momento de que yo abandone Yunda, cario. No lo permitir! exclam Jar . Todava no sabe si mi hija ha estado o sigue estando en ese maldito planeta. Caronte agit la cabeza. Saba que le costara convencer al magnate. Calmosamente, dij

o: Curiosamente la comunidad nativa no es muy numerosa. Estos yundaitas son poco pro lficos, pero calculo que habr miles de rankas en las cercanas. Razone, Jar, cunto tie mpo necesitara para verlos a todos? Escuch el gruido de Simytti, y al cabo de un rato, decir: Qu piensa hacer? Simytti, creo que usted puede volver a la Tierra con esas pruebas que necesitaba para que el gobierno de la Superioridad le haga caso y enve a Yunda su flota de g uerra. Por muy oscuros intereses que tengan algunos personajes importantes en el negocio de las gemas, no podran impedir que se haga lo posible para que esta sit uacin de esclavitud se interrumpa. Es posible... Siga. Yarmina vendr a buscarme al lugar que le indique. Yo me las arreglar para que me ac ompaen dos o tres rankas. Con su testimonio y otras pruebas grficas tendrn que cree rle. Es lgico que nos crean, Caronte. ste le detuvo: Un momento, Jar. Le creern a usted, recuerde que no podr contar con mi informe. Yo no regresar a la Tierra. Es verdad. Lo haba olvidado. Tiene razn, Caronte. Ser lo mejor. Yarmina le pregunt: Cundo quieres que baje? Esta noche. Le explic a continuacin dnde deba hacerlo y la hora exacta. Qu tal le ha ido con Eiwao, Caronte? pregunt Jar. No tan cmodamente como en la casa de Sailas se ri Caronte . La habitacin donde estoy me la prepararon urgentemente, y creo que un autntico onverita lo hubiera pasado fa tal. Por cierto, Eiwao me recibi framente. Es evidente que no le gustan los seres de Onver, pero tiene que tolerarlos. Posee los mejores ejemplares de rankas de t odo el planeta, cmo os dije antes, y no los maltrata como vi que haca Sailas. De u na manera muy especial, los quiere. Conozco a mucha gente que ama a sus animalitos domsticos gru Jar. Me present a su capataz Ayaran, un individuo muy interesante. Anduvo alrededor de m muy nervioso todo el tiempo, mientras me mostraba la propiedad. Ah, las lagunas criadoras de perlas o gemas son pequeas, pero las tallas que obtienen son exquis itas, casi superiores a las de Sailas. Por supuesto, tampoco visit el taller Caron te hizo una pausa a propsito . Los rankas de esta hacienda van muy limpios y parece n estupendamente alimentados. En la casa del amo sirven varios, viejos y servile s, que parecen pertenecer a la familia. Qu har hasta que Yarmina baje a buscarle? Dentro de unas horas estoy citado con Eiwao a comer. Bueno, es un decir porque fu era de esta habitacin no puedo desprenderme de mi mscara de aire. Comeremos cada u no en una estancia, sentados frente a un cristal. Charlaremos mientras tanto, al tiempo que degustamos nuestros respectivos alimentos. Apenas termine pedir a mi anfitrin que me disculpe porque deseo descansar y correr las cortinas. Una hora de spus saldr de la casa, saltar a los corrales y me llevar a dos o tres rankas, de bue n grado o por la fuerza. Caronte haba decidido no contar a Simytti nada respecto a sus sospechas de que en la propiedad de Eiwao ocurra algo. Haba captado en el capataz Ayaran cierta tensin , as como una especie de nerviosismo en los vigilantes. Cuando el da antes se acer c a un corral oy a varios rankas susurrar algo que le llam la atencin. Al parecer va rios ejemplares se haban escapado y se estaban organizando partidas para capturar los. Si dejaba volar an ms su imaginacin, Caronte poda llegar a la hiptesis de que exista u n ncleo de humanos que Ayaran no poda controlar. Mejor era no decir nada por el mo mento a Jar, que poda creer que se trataba de hombres o mujeres recin llegados al planeta. Debo cortar dijo Caronte cuando su fino odo escuch rumores de pisadas al otro lado d e la puerta. Mir la hora. No era todava el momento para que vinieran a avisarle de que el amo iba a llegar para cenar con l.

Suerte, cario. Deseo verte pronto le dese Yarmina. Jar no le dijo nada. Quiz no estaba muy convencido de que lo obtenido por Caronte valiera la pena. Caronte ocult el pequeo transmisor entre los pliegues de la tnica de Zluen-Won y se acerc a la puerta. Peg el odo a la hoja de madera y oy que las pisadas se detenan al otro lado. Al lado de la puerta estaba el cristal que serva de tabique. Empuj levemente la co rtina y atisbo. Parpade al ver en el pasillo a un grupo de onveritas, y detrs de st e a varios seres de Yunda, entre los que se encontraba Eiwao y, sorprendentement e, el consejero Sailas. Sailas, tras escuchar su peticin de querer trasladarse a la propiedad de su rival Eiwao, se haba limitado a poner a su disposicin un carruaje. Cuando Caronte le pr egunt por el motivo de no desear acompaarle, le respondi que le resultaba imposible porque tena previsto asistir a una reunin del Consejo. Era una mentira, pens enton ces. Eiwao no quera pisar la casa de su rival. Con sigilo, Caronte conect el micrfono para escuchar lo que sucediese en el pasill o. Luego mir el ventanal hermticamente cerrado y percibi el ruido ronco del suminis trador de aire adecuado paja un onverita. Sonaron dos golpes secos en la puerta. Luego, la voz de un onverita le lleg ntida por el micrfono, demasiado fuerte, como si ignorasen que l haba conectado el comuni cador. Abra la puerta, excelencia. No se atrevi a mover de nuevo la cortina y se limit a esperar. Sabemos que est ah. Somos una representacin del Recinto y queremos hablar con usted inmediatamente. Caronte se mordi los labios. Si se esforzaba poda recuperar su aspecto onverita y enfrentarse a aquella gente, pero era obvio que le haban descubierto, aunque much o antes de lo previsto. Se pregunt qu demonios haba pasado. Quiz la presencia del co nsejero Sailas fuera la explicacin, aunque lo dudaba. Haba transcurrido un minuto desde la ltima advertencia y su silencio pareci haber e xasperado an ms al ser de Onver que llevaba la voz cantante. Djese de farsa. Sabemos que usted no es Zluen-Won y le exigimos que nos diga cara a cara para qu ha venido a Yunda suplantando al viejo embajador. Quin le paga? Aquellas palabras sorprendieron a Caronte. Lgicamente los onveritas deban estar as ombrados ante el hecho de que un miembro de su raza fuera un traidor. Entre los onveritas no se haba dado un solo caso de traicin en mil aos, nadie que trabajase p ara otra etnia o planeta enemigo. Pero aquellos seres saban que l espiaba. La voz sigui: Si est loco le cuidaremos. Protjase con su mscara y abra. Si no lo hace derribaremos la puerta. Caronte sonri torvamente. La imaginacin de los onveritas no iba ms all de considerar le un loco, alguien que haba querido emular a un personaje como Zluen-Won. Eran g ente extraa aquellos seres. Recogi el comunicador. Era lo bastante pequeo como para poder ocultarlo dentro de su mano. No tom nada ms. Desnudo totalmente se dirigi hacia la ventana, alz un tabur ete y lo lanz contra el cristal. Antes que cayesen los ltimos trozos de cristal, Caronte salt al exterior, al tiemp o que se despojaba de su mscara y del equipo de oxgeno. Afortunadamente se encontr aba en el primer piso y la altura era apenas de tres metros. Se enderez y mir al f rente. A lo lejos, tras el pequeo grupo de rboles, se levantaba el corral ms grande. Como haba sucedido las noches anteriores, los rankas parecan inquietos. Estaban sa liendo las lunas y ya saba que stas producan en ellos algo extrao, que los yundaitas achacaban al deseo de mujeres. Lleg a los rboles y se volvi para mirar cmo por la ventana asomaban las cabezas de l os onveritas. Luego sigui corriendo. A lo lejos descubri a varios secuaces del cap ataz, con sus ltigos resplandecientes en la noche que se cerna. Se dirigan hacia al l. Deba darse prisa si quera evitar que le cortasen la retirada. Los rankas no podan saltar la valla, pero para Caronte no fue nada difcil. Hacerlo era ms fcil desde el exterior. Se podan salvar las filas de pas.

Haba hombres cerca y le miraron sorprendidos. Dejaron de comer ante su proximidad . Caronte escuch a sus espaldas las carreras de sus perseguidores, las grandes za ncadas de los onveritas y los pasitos nerviosos de los nativos de Yunda. Pero deba desconfiar tanto de los humanoides grandes como de los pequeos. Estos po sean armas adems de ltigos, aunque los primeros no las utilizaran con tanta facilida d como lo haran los onveritas. Caronte arrebat a un sorprendido ranka su escudilla y fingi comer. Sonri entre dien tes. Por el momento poda sentirse seguro. Sus perseguidores estaran buscando un on verita. Tardaran en darse cuenta que en aquel corral haba un ranka de ms, y para cu ando lo supieran l confiaba en estar lejos de nuevo, cerca del lugar donde haba ci tado a Yarmina. Cuando el grupo se alej, Caronte devolvi la escudilla a su dueo. Se qued mirndolo fij amente. Era un ranka que podra tener entre veinte y treinta aos. Pareca fuerte y fu e el nico de todos los que estaban cerca que no se alej de l indiferente. Come si quieres le dijo el ranka empujando la comida. Por alguna razn que todava desconoca, Caronte saba que los rankas eran obligados a l levar una estricta alimentacin vegetariana. El men de aquel da, una sopa espesa de verduras, no le resultaba atractiva. Sin embargo no quiso ofender a su nuevo compaero y la acept. Cmo te llamas? pregunt Caronte. Ranka, claro respondi sorprendido el otro. Debes tener un nombre, no? Recibi un contundente movimiento negativo de cabeza. Te llamar Espartaco. Al fin y al cabo eres un esclavo. Espartaco? Eso es. No te gusta? Es ilegal. Nosotros no podemos tener nombre. Pero esos tipos os llaman de alguna forma, verdad? Slo est permitido que, para distinguirnos, usen los nmeros que poseemos y se seal el m etal de su frente. Yo soy Caronte, un hombre libre. Hombre? Claro, los rankas sois hombres sonri Caronte. Estaban solos. Los dems, despus de comer, parecan dispuestos a dormir. Ya no lanzab an ayes quedos, al menos no se producan en aquel corral, aunque en otros persista la agitacin. El barracn aquel, se que est detrs del otro corral, qu contiene? A Caronte le haba intrigado desde el da anterior que el capataz Ayaran no quisiera decirle lo que haba. Le pregunt si all se tallaban gemas, recibiendo una respuesta negativa. Ayaran cambi de conversacin enseguida. Caronte comprendi que el yundaita no era muy hbil mintiendo. Poda haberle dicho que era un lugar restringido, un ta ller de tallado, y l se hubiera conformado. Son hembras las que viven all, Caronte el recin bautizado Espartaco solt una risa ner viosa al pronunciar por primera vez el nombre de su nuevo amigo. Por qu motivo no estn en el corral de las mujeres? Caronte tuvo que explicarle pacientemente que las hembras rankas eran mujeres. E spartaco asinti a todo, pero Caronte tuvo la sospecha de que no le haba entendido. Vamos a dejarlo claro, muchacho dijo . T eres un hombre que no debera ser tratado como una bestia. Comprendes? Ahora dime qu hacen esas mujeres ah encerradas y por qu mot ivo las mantienen apartadas de las dems, de las otras que amamantan a sus cros o e ngordan en su embarazo. Otro detalle que Caronte haba observado era el gran nmero de mujeres embarazadas q ue exista en la propiedad. Record que Eiwao le coment, quejndose, de que las rankas no dieran a luz ms que una bestezuela cada vez. Los onveritas, sus hembras, paran carnadas de tres o cinco, pero algo exista en la religin de los nativos que les ob ligaba a sacrificar a todos excepto al primero en nacer. Y si a este absurdo se aada el hecho de que apenas el treinta por ciento de los jvenes yundaitas superaban el primer ao de vida, se explicaba lo poco numerosa que era la comunidad de Yund a.

Estn ah desde hace tiempo respondi Espartaco . Dicen que sern entregadas a los mejores, pero yo no lo creo. Antes haba unos rankas, encerrados tambin. Cuando los cacen lo s usarn para que se emparejen con ellas Espartaco se estremeci . Son hermosas, difere ntes a las dems, pero yo no quisiera ser uno de sos desobedientes. Por qu? Hace semanas, cuando se escaparon, omos gritar al capataz Ayaran que despus de usar los con las rankas encerradas los castrarn y luego los harn pedazos. Caronte acarici el pequeo transmisor que ocultaba dentro de su puo cerrado. Sinti un ligero escalofro. Acaso estaba sobre ua pista sorprendente? Por qu no te escapaste con los dems? Espartaco palideci a la luz de las lunas. Ellos no tenan su nmero se seal el trocito de metal . Yo habra sufrido los dolores que el ranka enmudeci. Miraba la frente limpia de Caronte . T no tienes nmero! Cllate, condenado silabe Caronte. Se maldijo. Se haba credo muy listo logrando escapar , confundindose con los dems rankas, pero haba olvidado que careca de la marca de me tal que tenan todos. 8 A medida que se aproximaba la hora de su cita con Yarmina, Caronte senta que perda la serenidad. Su mente era un cmulo de confusiones. Haba reclutado a otros dos ra nkas. Con Espartaco eran tres. Bastante, a su entender, para que Jar Simytti los exhibiera como una prueba irrevocable de lo que suceda en Yunda. Al mismo tiempo pensaba que lo que poda suceder despus en aquel planeta era imprev isible. Record que las naves que comerciaban con esclavos acostumbraban a arrojar los por las esclusas cuando eran sorprendidos por los patrulleros que perseguan e ste negocio. Seran capaces de hacer algo parecido los yundaitas cuando supieran que eran amenaz ados por la flota de la Superioridad para escapar del castigo, del que no podran librarles ni siquiera sus protectores onveritas? Las dos horas anteriores las haba empleado Caronte para convencer, primero a Espa rtaco y luego a los otros dos que bautiz con los hombres de Rmulo y Remo, de que s e dejasen extraer por l la placa identificadora que adems, como ya haba averiguado, posea otro fin. Aquellas pequeas unidades de metal incrustadas en la frente de cada ranka servan p ara conocer siempre la situacin del que la soportaba, para identificarle por el nm ero que llevaba y, sobre todo, para producirle dolores controlados a distancia m ediante un mando que solan llevar los capataces. Caronte tuvo que valerse nicamente de un diminuto estilete que extrajo del comuni cador para llevar a cabo la delicada operacin. Espartaco fue el primero y soport e stoicamente todo. Los otros dos temblaron mucho pero superaron la prueba. Vais a ser hombres, libres Como aquellos que se escaparon les dijo Caronte. Miraba a veces la entrada del cercado, temiendo siempre que aparecieran sus pers eguidores. La bsqueda no haba acabado. Escuchaba los ruidos de los grupos, cada vez ms numerosos. Por el momento seguan buscando a un onverita, pero no confiaba en que siguieran a s por mucho tiempo. Quien le haba descubierto podra acabar diciendo, ms cosas acerca de l, incluso que posea la cualidad de cambiar de aspecto. Caronte sospechaba que un elemento extrao se haba inmiscuido en su aventura, algo que no pudo predecir ni remotamente. Con su grupo de tres seleccionados se mantena apartado de los dems rankas del corr al. Eran los nicos que seguan despiertos. Incluso en los otros cercados se haban ac allado los rumores y gemidos. Todo pareca en calma excepto los ruidos de los capataces y sus sirvientes: Era casi medianoche cuando la bsqueda pareci quedar aplazada para el alba, y enton ces Caronte, ayudado por sus aliados, se encaram hasta el borde de la valla y mir en direccin al barracn prohibido. Delante de su puerta haba, como siempre, un par d e sicarios del amo, armados de ltigo y rifle. Las dudas de Caronte persistan ante la visin del barracn. Un ansia irreprimible le impulsaba a entrar all y averiguar lo que ocultaba, quines eran las mujeres tan ce losamente guardadas; pero la sensatez le aconsejaba que prosiguiera con su plan original, ir al encuentro de Yarmina, embarcar a sus tres rankas y largarse cuan

to antes de Yunda. Quizs aquella noche hubiese menos guardias vigilando los barracones que las anter iores. La mayora de los servidores de Eiwao deban estar agotados tras varias horas de corretear por los alrededores. Caronte subi hasta el borde de la cerca y ayud a los dems a salvarla. Remo sufri un ligero desgarro en la pierna derecha al rozar un pincho de hierro, pero se mordi la lengua y no grit. Se deslizaron en silencio a lo largo del vallado. Caronte, siempre en vanguardia , avanzaba rpidamente, detenindose solamente el tiempo preciso para dejar que un v igilante pasara delante de ellos y se alejara. Todo le pareca increblemente fcil, y lleg a temer un fatal desenlace. Antes de aleja rse de aquella propiedad ech un vistazo a la casa del amo. Delante de la entrada haba varios vehculos, algunos con las marcas de Onver. Haban llegado, sin duda, ms p ersonajes despus de que l tuviera que escapar rompiendo la ventana. Pero no poda perder ms minutos en especulaciones. Le quedaba poco tiempo. Yarmina tena instrucciones concretas de no esperar ms de media hora. Caronte no quera invol ucrarla en aquel asunto de ninguna manera. Despus de cuanto haba visto no estaba d ispuesto a que acabase en un corral de mujeres y convertida en una productora de bebs. Gracias a la luz de los dos satlites lograron avanzar aprisa. Caronte haba recorri do el da antes aquel camino y saba que a tres kilmetros de distancia exista un claro lo bastante amplio como para que descendiese con facilidad el deslizador. De pronto capt un olor a madera quemada y enseguida descubri el resplandor de una hoguera. Luego, las charlas de varios yundaitas. Caronte maldijo entre dientes su repentina mala suerte. Haba un grupo de fatigado s buscadores delante de ellos, acampados precisamente por donde tenan que caminar . Sitiaban un rodeo llegaran tarde. Mir a los tres esclavos. No tena otro remedio, pens, que hacer algo que no le gusta ba porque poda asustar a sus compaeros de fuga. Vosotros ocultaos aqu les dijo severamente . No os sorprendis por lo que vais a ver, n i echis a correr. Yo voy a intentar que esa gente se largue. Ellos haban visto ya a los yundaitas y parecan nerviosos, como si dudasen que aque lla temeraria aventura pudiera tener un final feliz. Espartaco jur a Caronte que se mantendran serenos. Los otros asintieron en silencio y Caronte dud de que no es caparan llenos de miedo. Es slo un disfraz. Entendis? Ser para engaar. No dijo ms. Se alej unos pasos y se concentr. Imitar a un ser de mayor corpulencia que l era difcil, pero intentar hacer el prod igio teniendo como modelo a una criatura de poco ms de un metro veinte era una to rtura para Caronte. Era como meterse en un cajn en el que slo podra caber cortado a pedazos. Caronte padeci dolores lacerantes y sinti que los tomos de su cuerpo rechinaban; pr otestaban ante aquel proceso. Pero consigui caminar como un yundaita al cabo de pocos minutos. Sufriendo a cada paso que daba se acerc a la hoguera. No se molest en asegurarse que los tres homb res seguan en su escondite. Bastante tena con mantener el tipo, conservar el disfr az. Los seres sentados alrededor de la hoguera le vieron acercarse y uno de ellos se levant para salir a su encuentro. Arrastraba el ltigo y le mir suspicazmente. Caronte se detuvo, sofoc un jadeo y pregunt tratando de parecer indiferente. Saludos, compaeros. Qu tal os ha ido? Nada, ni rastro de ese onverita loco replic el otro. Entonces os alegraris si os digo que el amo quiere que regresemos todos. Ests seguro? exclam, el que pareca ser el jefe del grupo . No lo entiendo. Nos mandaron aqu hace apenas una hora, para que vigilemos los alrededores hasta que maana se re anude la bsqueda. Caronte trag saliva. Neg con la cabeza y se le antoj que iba a salirse del cuello. No podr ir muy lejos dijo con calma, mirando a todos . Slo se llev una mscara. Sin su a re repugnante tendr que regresar. As lo han calculado los onveritas llegados desde

el Recinto. Eso es verdad sonri el otro . Debieron pensarlo antes, no? Nos hubiramos evitado muchas molestias. En, levantamos el campamento. Regresamos. Los dems yundaitas recibieron con regocijo la idea de volver a casa. En pocos seg undos recogieron sus pertenencias. Id vosotros delante se ofreci Caronte con una sonrisa . Yo apagar la hoguera. Recibi las gracias y vio cmo el grupo se alejaba en direccin a la propiedad. Apenas comprendi que no poda ser visto, se relaj y cay al suelo. Fue como salir de un tnel que le aplastaba, una liberacin que poco antes se le ant ojaba inalcanzable. Caronte resoplaba todava cuando observ que Espartaco se acercaba vacilante y tembln . Dnde estn los otros? pregunt al no ver a Remo y Rmulo. Se..., se fueron. Salieron corriendo al ver que te convertas en un capataz susurr Es partaco. Se inclin y toc el hombro de Caronte. Soy yo, condenacin gru Caronte, incorporndose . No todos los hombres que viven en esas strellas que ves en el cielo pueden hacer lo que has visto, pero ellos son ms pod erosos que los yundaitas y los onveritas juntos. Algrate, a pesar de todo, de per tenecer a la raza humana. A pesar de todo? Caronte solt una carcajada. Flexion los msculos y sigui caminando despus de apagar el fuego. Dijo a su acompaante: No somos tan perfectos como puedes pensar, pero siempre es preferible vivir entre humanos perversos que ser un esclavo. Vamos, aligera el paso. Llegaron al claro sin ms contratiempos. All, camuflado entre la arboleda, estaba e l deslizador. Caronte conect el comunicador y dijo a Yarmina que poda salir. Se abri la puerta del vehculo, surgi una luz y la figura de Yarmina salt al suelo, c orri y se ech a los brazos de Caronte. Ves, Espartaco? dijo cuando logr separarse de la chica . sta es una mujer libre, mi com paera se encogi de hombros . Bueno, no ser bueno para tu mente que intentes comprender lo todo en tan poco tiempo. Ella te llevar al espacio, a otra nave mucho mayor qu e te conducir a la Tierra. Caronte dej de sonrer cuando vio que Jar Simytti bajaba del deslizador. Mir reproba doramente a Yarmina. Cre haber dejado bien claro que Jar tena que permanecer cuidando de la nave. Jar anduvo unos pasos y se detuvo a un metro escaso de Caronte. No pareca muy tra nquilo cuando dijo: Tena que decirte algo, Caronte. Qu ocurre? pregunt Caronte. Mir a Yarmina. La chica baj la cabeza. Te descubrieron antes de lo previsto porque mi antigu agente Pujaindi cont al Reino de Onver que t vendras a Yunda. No debi dejarle marchar. Me prometi unos das de silencio. Yo pens que perdera ms de un mes en viajar hasta la T ierra, y otro tanto en que tus tradicionales enemigos se pusieran en marcha. Me equivoqu. Por alguna razn vol hasta aqu y te denunci. Ya sospechaba algo parecido asinti Caronte . Esos onveritas del Recinto pisaban sobre seguro cuando acusaron a Zluen-Won de espionaje. Pero quien est tirando de los h ilos no les dijo que el falso embajador era un humano. Por qu? Eso no puedo contestrtelo, Caronte Jar mir a Espartaco . Slo uno? Dijiste que seran m ste es el nico valiente que se atrevi a seguirme. Le bastar, seor Simytti. Ojal sea as suspir Jar . Nos vamos? Caronte necesit de toda su persuasin para que Espartaco subiese al vehculo. Cuando lo consigui, dijo a Jar y a Yarmina: Ponedlo a buen recaudo en la nave. Voy a permanecer dos das ms aqu. Al cabo de cuare nta y ocho horas vuelve por m, Yarmina. Te has vuelto loco? grit la chica . Ya has cumplido con tu parte. Qu pretendes ahora? Jar lo mir ceudo. Esto no es una improvisacin, Caronte, sino un disparate. Hemos visto desde el desl izador que te buscan. Has soliviantado a esta gente. Quedarse es como meterse en

la guarida de la fiera. He modificado mis planes sonri Caronte . Considere, seor Simytti, que le hago un regal o. No tendrs tan buena suerte dos veces rezong Jar . No, no puedo permitir que te arriesg ues. Te necesito para que hagas hablar a ese salvaje. Se llama Espartaco y, desde luego, no es ningn salvaje. A pesar de que hace mucho tiempo que sus antepasados llegaron a este planeta, ha ido recibiendo una educac in somera y posee ciertos conocimientos. Slo el condicionamiento que le practicaro n le convirti en un ser sumiso y algo torpe. Estoy seguro de que los miles de ran kas que sirven a los yundaitas podran convertirse en ciudadanos normales con muy poco esfuerzo. Est bien, pero de todas formas insisto en que no te quedes un minuto ms dijo Jar . Has grabado bastantes pruebas en el comunicador? As es Caronte le arroj el pequeo dispositivo que Jar recogi en el aire . Si juegas bien tus cartas estars de vuelta antes de un mes y respaldado por la flota de la Super ioridad. Sabr vencer a quienes han estado impidiendo que viniera aqu, Caronte. Esa gente saba lo que pasaba en Yunda, Jar. Lo creo as. Es repugnante. Consentan la triste situacin de estos humanos por no perde r el negocio de las gemas? Por el diablo, no la habran perdido aunque hubiesen sa cado a todos los rankas de Yunda. Quizs existan otras razones dijo Caronte . En estos dos das pienso descubrirlo. Jar lo mir torvamente. Es tu nico motivo? Caronte tard en responder: S. Yo volver a buscarte dentro de dos das. Dije que lo hiciera Yarmina. El ranka se sentir ms confiado con ella que conmigo. De acuerdo, ven t, pero mrchate de una vez. Yarmina agit la cabeza. Saba que no podra convencer a Caronte para que se marchase con ella. Sac de la funda su pistola y se la entreg. Te har falta. No confes demasiado en tus poderes. Te juro que no volver a ser un yundaita en mi vida, y convertirme de nuevo en un o nverita no sera rentable. La bes y empuj en las nalgas para que subiese al deslizador. Retrocedi unos pasos y quedse quieto hasta que el deslizador se elev silenciosament e. A los pocos instantes se haba perdido entre las nubes que iban cubriendo el ci elo y ya ocultaban las lunas. Aquella oscuridad le favorecera, pens Caronte. Mientras caminaba algo apartado del sendero pensaba en lo que deba hacer a continuacin. Se entretuvo un momento en re coger algo de resina de un rbol. La utiliz cmo pegamento para sujetarse a la frente el pequeo disco de metal que quitara a Espartaco en el corral. Luego tir los otro s dos. Al acordarse de Remo y Rmulo los maldijo por su cobarda, aunque enseguida c onvino que deba ser benvolo con ellos. Arrastraban demasiados aos de sumisin sobre s us espaldas para exigirles heroicidades. Confiaba que las cosas estuvieran ms calmadas al da siguiente en la propiedad del consejero Eiwao. Quiz se usaran a casi todos los guardianes en formar partidas de caza y la vigilancia decreciera. Quera entrar en el barracn de las mujeres primer o, y tambin en el otro donde se tallaban las gemas que llevaban all apenas las ext raan de las lagunas. An faltaban varias horas para que saliera el sol y pens que debera encontrar un lug ar seguro donde dormir un poco. Necesitaba descanso y comer. Senta hambre y sed. Encontr un riachuelo y bebi hasta hartarse. Busc algunos frutos pero no se decidi po r ninguno por temor a que le sentaran mal. A poca distancia haba unos montes y ascendi al ms prximo. Desde aquella altura domin aba la propiedad que se extenda por buena parte del valle. El cielo se haba despej ado y las lunas volvan a ser una impresionante, fuente de luz que le permita obser var el panorama.; Al cabo de un rato se le cerraron los ojos y se qued dormido, amartillando la pis

tola con la mano derecha. 9 Sailas entr en el despacho de Eiwao cuando ste proceda a seleccionar las gemas. El viejo yundaita alz la cabeza y mir con furia a su incmodo husped. Tras los alterc ados de aquel da haba pensado que Sailas retornara a la ciudad, seguramente ansioso por informar al Consejo de lo que suceda en el valle, pero ste le dijo que prefera quedarse para conocer lo que sucedera ms tarde y l no tuvo otra alternativa que mo strarse educado y ofrecerle una habitacin. Debiste llamar le censur agriamente. Oh, lo siento Sailas se sent frente a l y baj la mirada hasta las gemas que formaban montones sobre un pao de gamuza . No tena sueo y pens que podas invitarme a una copa. Llamar a un ranka para que te la traiga. O, mejor, que te la lleve a tu cuarto. Pi enso que maana querrs participar en la cacera. Te aconsejo que duermas estas pocas horas que faltan para el amanecer. De ninguna manera pienso participar. Me horroriza la proximidad de los onveritas; no soporto su olor. Eiwao mir fijamente al otro. Qu sabes t realmente de todo cuanto pasa? Casi nada. Esta maana me llam el jefe desde el Consejo para decirme que varios onve ritas haban salido del Recinto para interrogar al embajador que yo alojaba en mi casa. Le dije que estaba en tu propiedad y l me rog que acompaase a los de Onver ha sta aqu y luego le informase de todo. Entonces deberas regresarlo antes posible a la ciudad. Nuestro jefe estar impacient e esperando tus noticias. Prefiero tener ms datos. Aguardar aqu el regreso de las partidas de caza, con el fal so Zluen-Won o su cabeza. Por supuesto slo podrn encontrar su cadver, ya que su pro visin de aire se le habr acabado. Qu hacen ahora los onveritas que llegaron contigo? Discuten o duermen en su vehculo acondicionado. Estn verdaderamente furiosos. Es curioso cmo supieron de pronto que se les haba colado un compatriota suyo usurpa ndo a un viejo embajador. Sailas arrug el hocico. Yo creo que fue una advertencia del exterior lo que les puso en guardia. El ofici al del Recinto que recibi al espa se haba limitado a solicitar informacin complement aria a Onver de forma tmida. La respuesta habra tardado das, semanas tal vez. Quieres decir que el espa proceda de un mundo que no es Onver? Algo parecido, Tonteras! La raza onverita slo habita en Onver. Quiz se trate de un renegado. No lo creo. Entonces slo cabe la explicacin de que es un humano o un humanoide disfrazado. Los disfraces son imperfectos. Quien lo usara no podra mantenerlo inclume durante m uchas horas. Qu sabemos nosotros del exterior, mi querido Sailas? Repudiamos todo lo que viene d e fuera, nos horroriza el contacto de seres extraos a nosotros, incluso los onver itas nos repugnan, y, sin embargo, apreciamos sus mercaderas, y para obtenerlas c omerciamos con nuestras preciadas gemas. Sailas tom una del montn ms prximo y la observ a travs de una lupa qu mantena torpeme agarrada. La gema sujetada entre sus dedos gordos pareca brillar con menos inten sidad. Qu belleza! exclam admirativamente, sincero . ltimamente las gemas que salen de tus tal eres son las ms hermosas. Cmo lo consigues? Ah, otro de tus secretos. No deberas ser tan reservado y compartir con los dems tus descubrimientos, como por ejemplo eso s lindos cros que nacieron hace un ao. Cundo me venders algunos? No por el momento replic Eiwao recuperando la gema y devolvindola al montn en el que haba seleccionado las mejores. Dicen que los ojos de los seres de otras razas aprecian mejor que los nuestros la perfeccin de las tallas, el fulgor de las gemas escapndose por ellas. Ser cierto? N o deberamos hacer caso a estos rumores porque son vejatorios para nosotros. Yo los creo. No todos los seres poseen la misma visin.

T no eres partidario de un mayor acercamiento con el exterior. Es curioso que diga s esto. En cambio tu propugnas en tu poltica un expansionismo absurdo, incluso que los yun daitas salgan al exterior, viajen y contacten con otras razas sin el concurso de los onveritas. Sailas lanz un suspiro. Tarde o temprano tendremos que prescindir de la proteccin del Reino de Onver, vale mos por nosotros mismos, tener nuestras naves y avanzar. Eres un cro, Sailas sonri Eiwao con amargura . No sabes lo que dices. Estamos condenad os a vivir en total aislamiento. Porqu? Si queremos que nuestra forma de vida contine, as debe ser. Pobre Yunda, pobres de nosotros el da que t presidas el Consejo. Si esa perspectiva te asusta sabes que slo t puedes impedirme mi ascensin. Y no quiero, de ninguna manera, presidirlo. Hazlo t pero djame en paz. Sailas se inclin sobre la mesa y entorn sus redondos ojos. Es un chantaje? A cambio de tu renuncia al cargo me propones que cuando yo sea quie n mande me olvide de qu vulneras la ley? A Eiwao le temblaron las extremidades. Simul prestar atencin a unas gemas y pregun t sin alzar la mirada: Qu sabes? Dmelo o lrgate a dormir. No me asustas. Hace algn tiempo mis hombres descubrieron no lejos de este valle los restos de una nave que no pertenecan a los modelos de Onver. Qu hiciste con sus pasajeros? Calcu lamos que deban viajar ms de doscientos seres, y no todos murieron. La mayora debi s alvarse. Qu pas con ellos? Eiwao gru: Cmo puedo saberlo? Quiz todo eso tenga algo que ver con la mejora de tus rankas, con la perfeccin adqu irida en poco tiempo en la talla de las gemas que salen de tus talleres. Las fec has coinciden. T, como consejero, el decano de todos, ests obligado a conocer mejo r que nadie las leyes. Y sabes cual sera el castigo para quien las vulnera. Cllate! exclam Eiwao. Se levant de la silla y sus ojos brillaron de ira . Por una sola ez te dir, idiota Sailas, que sin los rankas, sin su trabajo, la civilizacin yunda ita desapareca. Desde hace dos siglos estamos demasiado ligados a esas bestias, y desde hace pocos aos, a raz del incremento en las ventas de las gemas, condenados a depender de ellos. Debo extenderme ms? Sailas se levant de un brinco. Agit su capa y anduvo unos pasos de espaldas a la p uerta. No. Me marcho dijo roncamente . Pero no olvides que ests en un aprieto. Yo slo necesit o ir a la ciudad y exigir al Consejo una orden de registro de tu propiedad para defenestrarte, y lo har si no me das garantas suficientes, como por ejemplo que no te interferirs en mi proclamacin y me entregars tus mejores ejemplares rankas y lo s ms hbiles talladores que trabajan en tu talleres. Eiwao resopl. Estaba demasiado irritado para responder a su colega. Se limit a seg uirle con la mirada hasta que desapareci tras la puerta, la que cerr de un golpe. A solas pens en muchas cosas, hasta dolerle la cabeza. Abri un cajn de su mesa y co ntempl la pistola, de gran culata, que poda amartillar con sus grandes dedos. Dese que Sailas no le obligase a usarla. Odiaba la violencia. 10 Caronte se tir al suelo cuando vio el grupo de sombras que se diriga hacia el barr acn. Haca un buen rato que las partidas de caza haban salido de la propiedad y l se desl iz sigilosamente entre los corrales en direccin a la parte ms vigilada. Aquel da los rankas no iban a ser enviados a los campos de cultivo ni a los dems trabajos cot idianos. Como medida de precaucin el amo debi haber decretado un obligado descanso. La llegada de varios hombres vestidos, cuando todos los rankas iban generalmente desnudos, sorprendi a Caronte. Eran unos ocho o nueve y estaban armados de cuchi llos y garrotes. Alcanzaron la entrada del barracn y slo necesitaron unos segundos para sorprender a los dos yundaitas que lo custodiaban y degollarlos.

La estrella amarilla de Yunda segua alzndose lentamente cuando l opt por aproximarse , lleg hasta una ventaja enrejada y mir a travs de los sucios cristales. Un agujero en el vidrio le permiti escuchar, adems de ver, lo que suceda. Vea cmo los hombres se abrazaban a las mujeres que eran prisioneras en el barracn. Lloraban casi todos, como si celebrasen un encuentro despus de mucho tiempo sin v erse. Oy que un hombre barbudo, despus de apartarse de una mujer casi desnuda a la que c ontinu agarrndola por la cintura, deca a los dems: Ser difcil burlar las patrullas que andan por ah buscndonos, pero conseguiremos nuest ros propsitos si nos jugamos el todo por el todo. La nica solucin es tomar por asal to el Recinto de los onveritas y apoderarnos de una de sus naves. Louis, no podemos marcharnos sin las chicas y sus bebs protest una mujer. Otros afirmaron. El llamado Louis se mordi los labios y se volvi para mirarla. Nuestras posibilidades son mnimas, June. Slo contamos con tres armas de fuego y dos lseres. Cunto tiempo tardaramos en rescatarlas? Para entonces las partidas habran re gresado y nos tendran cortados todos los caminos. Debemos partir ahora mismo para estar cerca de la ciudad al anochecer. Quiero entrar en el Recinto a primera ho ra. Si perdemos el factor sorpresa estaremos perdidos todos. Un hombre se adelant y dijo: Louis tiene razn. Lo siento. Llevamos casi tres aos vagando por los montes. Ya nos capturaron una vez y pudimos escaparnos. Estas dos semanas de libertad nos han h echo ms prudentes. Ms egostas, querrs decir escupi June . Me dais nuseas. Cmo sois capaces de dejar ent s salvajes a los hijos que han sido obligados a nacer para ser convertidos en be stias, en sementales o en madres que no desearn serlo? Vmonos dijo Louis dirigindose hacia la puerta. All haba dos hombres a los que l les orden que vigilasen el exterior, pero la discus in les haba distrado. Supieron de la llegada del desconocido cuando fueron empujado s contra Louis, quien no poda dar crdito a lo qu vea, a un hombre desnudo y algo may or que le apuntaba con un moderno lser, mucho ms poderoso que los suyos arrebatado s a los yundaitas. Supongo que podemos perder unos minutos para hablar antes de seguir adelante con vuestro disparatado plan, amigos dijo Caronte. Tu no eres un nufrago... Quin eres? Caronte no respondi. Empez a mirar las caras de las mujeres. No termin de hacerlo. Una de ellas se adelant y corri hacia l, echndole los brazos al cuello al tiempo que lloraba y gritaba: Padre, padre! Dios, al fin has venido. Saba que estaras buscndome, lo saba. Caronte baj el lser. Poda sentirse tranquilo ahora. Acarici con su mano libre la esp alda de la chica, la bes paternalmente en la frente y le dijo: Kraina, Kraina. Bendita seas. Pens que su representacin era la adecuada por el momento. Se alegr de tener tan bue na memoria y saber convertirse en Jar Simytti. * * * Al principio los yundaitas nos recibieron como a seres civilizados, pero cuando d escubrimos que ellos mantenan a humanos en condiciones miserables, tratndolos como a bestias, arrojaron sus mscaras. El perro de Eiwao nos encerr y estuvimos as much os meses, sin que otros compatriotas suyos nos vieran. Hace poco los hombres que sobrevivamos logramos escaparnos, antes de que llevase a cabo el amo su segundo plan de perfeccionar la raza ranka, como sola decir el muy hijo de puta. Caronte cort con un gesto las explicaciones de Louis, el cabecilla de los hombres . Le dijo que siguiera adelante y mantuviera al grupo muy adentro del bosque, mi entras l volva a la propiedad. No quiso decirle ms, ni tampoco prest atencin a las in sistentes solicitudes de June para que rescatase a las seis mujeres que criaban a otros tantos bebs. Lo que no consigui fue que Kraina siguiera con los dems. A regaadientes, para no pe rder ms tiempo, la dej que le siguiera. Quiero echar un vistazo en la barraca que usan como taller. Ests loco? Es que ni en esta situacin olvidas tu afn de sacar algn beneficio?

Para Caronte fue una revelacin las palabras de Kraina. Comprendi que ella no se ha ba llevado muy bien con su padre antes de embarcarse en una nave que la conducira a Yunda. Quizs haba roto con l violentamente, tras una discusin. Pero los problemas familiares de los Simytti no le importaban. Ya tena conseguido uno de sus dos propsitos. Kraina estaba con l. Significaba una buena suma que sac ara a Jar. Pero le quedaba por descubrir el secreto de la talla de las gemas. Por qu marcharse sin averiguarlo? Le interesaba no volver a reunirse con el grupo, sino que ste fuera descubierto y le dejase el camino expedito para volver al claro y esperar el regreso del desl izador. El plan de Louis de asaltar el Recinto era un disparate. Ni un pequeo ejrcito sera capaz de hacerlo. En el Recinto haba bastantes soldados on veritas como para resistir un ataque organizado y llevado a cabo por profesional es. Para ellos la fuerza de los fugitivos equivaldra a la de un insecto. Si no quieres volver conviene que te mantengas callada dijo con acritud. Siempre sers el mismo, no cambiars! Cuando te vi aparecer pens que estos aos te haban ambiado. No dej de buscarte y me gast muchos millones para averiguar que estabas aqu. Te basta eso? Le indic que se callase. Tenan cerca al yundaita que protega la entrada del taller. Caronte lo liquid de una certera cuchillada en el cuello. Al volverse vio el gesto de horror de su hija. Deba ser una novedad para ella la habilidad de su padre para matar usando un afilado cuchillo, el mismo que le haba prestado Louis. Un disparo de lser destroz la cerradura y un puntapi sirvi para echar a un lado la p uerta. Dentro del taller trabajaban varios humanos. No interrumpieron su labor cuando e ntraron. Caronte oy gemir a Kraina. Qu ocurre? le pregunt en voz baja. Tres de esos hombres eran pasajeros, compaeros mos de viaje; los recuerdo. Caronte los mir. Los tres individuos tallaban las gemas que tenan sujetas en sus a triles. Usaban un diminuto lser para ello, movan gilmente sus manos, sus dedos adie strados. Era lgico que esos torpes yundaitas fueran incapaces de obtener unos trabajos tan excelentes con sus zarpas dijo Caronte. Vio que Kraina se acercaba a los antiguos pasajeros y los llamaba por sus nombre s. Ninguno de los tres levant la cabeza para mirarla. Caronte comprendi que su con dicionamiento era mucho ms fuerte que en los rankas que trabajaban en los campos o en la limpieza de las dependencias de la propiedad. Todos lucan discos de metal en la frente. Es intil, hija. No te harn caso. Haba ms talladores all, en total unos veinte entre hombres y mujeres. Excepto los t res antiguos compaeros de Kraina, el resto eran rankas nacidos en Yunda, y pese a ello tan expertos en tallar gemas como los nufragos. Tenemos que llevarlos dijo Kraina. Ni lo pienses. No se moveran de sus asientos ni dndoles patadas. Es hora de marchar nos. Para qu has venido aqu? A robar? No me interesan esas gemas a medio tallar se ri Caronte . Slo quera convencerme de que no estaba equivocado en ciertas ideas que me haba hecho. Ahora lo comprendo todo, y pienso que tu pobre padre no lo tendr muy claro cuando llegue a la Tierra y de nuncie a la Superioridad lo que pasa en Yunda. Aunque haba hablado refirindose al verdadero Jar, Kraina debi pensar que hablaba po r s mismo. La intencin de su padre por luchar para liberar a todos los humanos de Yunda pareci reconfortarla y dej de mirarle con desdn, sobre todo cuando salieron d el taller sin que se hubiera apoderado de una sola gema. Volvers por ellos, verdad? pregunt cuando pasaron cerca de un corral del que salan voc es de protesta de los humanos. La ausencia de cuidadores deba haberles privado an de su desayuno. Claro, claro asinti Caronte, ausente. Eh, ste no es el camino. Vamos en direccin contraria.

Daremos un rodeo para reunimos con los dems. Qu demonios te pasa? Te comportas como si no fueras mi padre. Yo... Caronte no quiso discutir ms. Calcul la potencia de su puo y golpe a la chica en la mandbula. La tom entre sus brazos antes de que cayera al suelo y se la carg al homb ro. As iremos ms deprisa gru . Estaremos ms seguros ocultos cerca del calvero que corriend l lado de ese loco de Louis y sus planes infantiles. Maana al anochecer estars con tu verdadero padre, diablillo. 11 No todas las especies de aquel ro eran comestibles, pero Caronte pesc unas truchas que se dedicaba a limpiar con su cuchillo cuando Kraina volvi en s. Espero que puedas comrtelo crudo le sonri . Sera una imprudencia encender un fuego. Tam bin tienes algunos frutos. Kraina se qued sentada y el hombre la dedic unos instantes para contemplarla. Era una chica bonita, atractiva. No posea la sensualidad de Yarmina, pens, pero quiz fu era tan apasionada como ella. Quin es usted? pregunt Kraina . Dnde est mi padre? Caronte, bajo su verdadero aspecto, se encogi de hombros. Ya tena pensada la respu esta. Volver maana. Mi nombre es Caronte y trabajo para l. Me encarg que te cuidara hasta s u regreso. A dnde ha ido? Te bastar saber que vendr con un deslizador que nos sacar de aqu. Ella se arrodill y abri los ojos. Sin mis compaeros? Aja. En el deslizador no caben ms de seis personas. Pero ellos nos esperaban! Tendrn que esperar un poco ms. Sern capturados! Entonces esperarn en un corral a que sean rescatados. Por qu no confas en fu padre? P iensa que l andar los pasos para que todos los humanos de Yunda sean liberados. Caronte medit sobre su suplantacin de Jar Simytti. Si tom su apariencia fue para qu e Kraina se identificara enseguida, pero pensaba ahora si haba hecho lo ms conveni ente. Mientras ella yaca inconsciente decidi recuperar su personalidad, pensando que no sabra mantener por mucho tiempo el engao, incapaz de soportar los interrogativos d e su hija. Tendi a la chica un trozo de carne de pescado. Ella apart la cabeza. Ni siquiera los yundaitas nos daban la comida cruda. Entonces come fruta. Yo estoy hambriento dijo Caronte. Mordi el trozo de pescado y le pareci buenos Estaremos aqu hasta la maana. Es un buen lugar para estar escondid os. La patrulla de yundaitas que pas ms cerca lo hizo a casi quinientos metros. No son buenos rastreadores. Ahora comprendo cmo los hombres fueron capaces de andar por ah tanto tiempo. Necesitaran perros rastreadores, aunque ellos lo parezcan. P ero no tienen olfato. A Kraina no le hizo gracia su ocurrencia y mordisque algunas frutas. Mir al hombre con enfado. Es la moda andar desnudo por ah? Te molesta? En absoluto, pero me choc que mi padre apareciera as. En caso de peligro uno poda saltar a un corral y confundirse con los dems rankas. D ime, Kraina, ests embarazada? Oh, no. Por qu lo preguntas? El viejo Eiwao me habl de que tena unas estupendas hembras para fecundarlas la mir la scivamente . Seguramente se refera a ti. No ests mal del todo. Cmo te lo dijo el amo Eiwao? Caronte degluti. Se haba distrado y cometido una torpeza. Olvdalo. Dar una vuelta. Me parece que las patrullas se han cansado y estn regresand o. Eres muy extrao. Todo el mundo se comporta ahora de forma extraa, incluso mi padre.

* * * Con la salida del sol la irritacin de Caronte haba llegado a su punto lgido. Paseab a inquieto delante de Kraina, echando miradas intermitentes al calvero que domin aba desde su escondite. Dijiste que mi padre volvera con un deslizador. Ya han pasado varias horas. Qu ocurr e? pregunt la chica . Adems, no comprendo cmo se march para volver un da y pico despus ebi irse a bordo de algo, no? Caronte sigui dndole la espalda y no respondi. Ella se acerc a l. Por qu no me contestas? No entiendo nada. Ten paciencia. Esperaremos un poco ms. Y luego? Qu piensas hacer despus? Reunirte con los dems? Eso sera lo ltimo, encanto. No me atrae la idea de protagonizar un estpido asalto al Recinto de Onver. Eres... Kraina no concluy el insulto que pensaba dirigir a Caronte. Alz la mirada al perci bir el resplandor tenue del deslizador que descenda de las nubes, silencioso y le nto. Caronte lanz un suspiro. Mejor tarde que nunca dijo . Chica, pronto podrs abrazar a tu padre. Ya lo hice antes. Es verdad se ri Caronte. La tom de una mano y ambos descendieron la colina y se dirigieron al calvero, sob re el que bajaba el deslizador. Afortunadamente no haba visto ningn rastro de yund aitas desde haca horas. Caronte estaba eufrico. Pronto iba a terminar aquella pesadilla. Pens en Yarmina. Deseaba tenerla en sus brazos y hacerle el amor. Mir a Kraina de soslayo. Se ri en silencio. Si la espera hubiera durado un poco ms la habra tirado de espaldas sobr e la hierba. Saba cmo sujetar a una mujer para que no se le resistiese los primero s instantes. Luego ella sera la ms activa en el juego. El deslizador acab posndose en el claro y ambos corrieron hacia l, Caronte el prime ro. Se detuvo a pocos pasos de la compuerta y aguard. Se preguntaba cmo iba a reac cionar Jar Simytti al ver su hija. Iba a ser un buen momento para l. El magnate p odra morir de la impresin, pens irnico, no desendolo porque se dijo que un muerto no poda firmar un cheque. Se abri la compuerta y Caronte alz una mano para saludar a Simytti. Tena pensada un a frase para presentarle a Kraina. No lleg a pronunciarla. Cinco hombres se abalanzaron sobre l. Eran fuertes y supieron servirse de la sorp resa para inmovilizarle. Entre cuatro le sujetaron, mientras el quinto le acerca ba un objeto delgado y fro al cuello. Caronte haba perdido la pistola que sostena en una mano. Un certero golpe le hizo soltarla. Gir la cabeza a un lado y otro. Vio un rostro contrado, se fij en los uni formes oscuros de los hombres. Empez a sentir un fro glido en la sangre. Huye, Kraina! pudo gritar antes de que su garganta se congelara. Pero el hombre que le haba aplicado la aguja en el cuello haba saltado sobre ella y la tena sujeta de una mano. Mientras se suma en sombras cada vez ms densas, Caronte se resista a dar crdito a qu e aquellos hombres eran soldados de la Superioridad. * * * No va a preguntarme dnde est? El hombre sonri burln. Agit las manos para animar a Car e . Es lo acostumbrado, no? A travs de sus prpados semiabiertos, Caronte vio a un hombre enjuto, de tez morena . Formaba una sonrisa forzada, se le pronunciaban las arrugas en las mejillas. Dgamelo dijo Caronte. Se asust al orse hablar de forma tan gutural . Est deseando sorpr nderme. Empiece dicindome su nombre. Pujaindi. Me suena Caronte se incorpor del lecho y se qued sentado en el borde de la estrecha cama . Ah, s. El ltimo y fiel servidor de Jar Simytti. Est en una nave de la Superioridad, Caronte. Describimos una rbita alrededor de Yun

da, y este vehculo permanece conectado con el de Jar Simytti. Sigo sin entender nada Caronte hizo intencin de levantarse. Pujaindi retrocedi un pa so y en su mano derecha apareci un pequeo lser. Ni un paso, Caronte. No le matara, pero le dejara manco o cojo. Promet a Lord Wunjaa l que le entregara vivo. Vaya servidores se busc Simytti dijo Caronte con desprecio . Se dio prisa para vender a su antiguo jefe, Pujaindi. Nada de eso. Di al seor Simytti siete das de plazo. Yo juego limpio, Caronte. Saba d esde haca tiempo dnde se esconda usted y mantuve cerrada la boca. Incluso aconsej a Simytti que le contratara para buscar a Kraina. En Paralda me desped despus de adv ertir que al cabo de una semana contara todo a la Superioridad. Absurdo. Jar le hubiera pagado bien su silencio. Como dije al seor Simytti, a partir de entonces me preocupaba mi vida. Yo era el ni co agente que le quedaba. Gente poderosa haba firmado mi sentencia de muerte por haberle ayudado. No tena otra alternativa para ganarme su perdn. Pero Simytti pens que usted viajara a la Tierra. S, el viejo crey que tendra semanas por delante. Pero yo viaj a la capital del Sector Antariano y me entrevist con Lord Wunjaal. El Gobernador tena medios para comunic arse instantneamente con la Superioridad y recibir la contestacin en pocas horas. Caronte solt una carcajada. Pujaindi lo mir con recelo. De qu se re? Otro que no fuera yo estara pensado ahora que Yunda ha sido invadido por las fuerz as de la Superioridad con el fin de acabar con la esclavitud de los humanos. En cierto modo se han liberado los esclavos, aunque la liberacin se ha limitado a los que naufragaron. Caronte, no ha existido ninguna invasin, como piensa. Los on veritas autorizaron a que tropas de la Superioridad bajaran al Recinto y explora sen el valle de ese consejero llamado Eiwao. Un grupo de hombres y mujeres fueron capturados por ellos, exactamente hace trei nta y seis horas. Al mismo tiempo, una nave abord la de Simytti, en el momento ju sto en que l iba a partir hacia la superficie del planeta en un deslizador a reco gerle en el claro. Ese deslizador fue usado para capturarle a usted. Por cierto, me llev una sorpres a al ver que haba encontrado a la hija de Simytti. Me descubro ante su eficiencia , Caronte. Qu ha sido de los nufragos? Tal como se haba pactado, sern llevados a sus mundos de origen. Louis, como jefe de ellos, ha aceptado las condiciones. A qu pacto se refiere? Cules son esas condiciones? Demasiadas preguntas. No quiere saber dnde est Kraina? Por supuesto. Haba una chica en la nave. Yarmina. Su compaera est perfectamente y le ser permitido marcharse. A quin me entregar usted? Fuera de esta habitacin nos espera Lord Wunjaal. Le acompaan Simytti, Kraina y Yarm ina. La representacin est a punto de concluir, Caronte. Caer el teln en breve y uste d dejar de ser el protagonista de la obra. Pasar a ser un comparsa. Hay mucha gent e ansiosa por despedazarle. Caronte se levant pausadamente. No quiso hacer ningn movimiento que pudiera poner nervioso a Pujaindi. Est bien. Debo aceptar mi derrota. Lo que no entiendo es cmo Onver toler la presenci a de humanos de la Superioridad en Yunda, ni que los nativos de este planeta per mitieron que los soldados actuaran libremente. Cmo consintieron en que se llevaran a todos los nufragos que ocultaba Eiwao? Ese viejo estar llorando por la prdida de sus mejores talladores. Tanto los onveritas como los yundaitas tuvieron que rendirse ante la realidad. So n los grandes intereses que existen los motivos que influyeron. No puedo creer que la Superioridad deje libre a Jar Simytti. Por qu no? Sabe demasiado. Sigue tan desconfiado. Venga, Caronte. Se convencer de muchas cosas. Simytti le di

r personalmente la verdad. Caronte avanz hacia la salida. Pujaindi se acerc a la puerta y empez a abrirla sin dejar de mirar ni de apuntar al prisionero. Pujaindi haba odo rumores acerca de Caronte, de su extraordinaria facultad de tran sformarse. Nada saba, con certeza, ignoraba cmo lo haca. Quiz pens que requera tiempo para el cambio. Supo que estaba equivocado algo tarde. De pronto Caronte no esta ba a su lado, sino un monstruo enorme, de piel corrosiva y aspecto repugnante. Pujaindi chill y fue incapaz de disparar su arma. Un tentculo le apret la mueca y se la rompi. El monstruo que tena enfrente tembl, surgi un brazo de una masa correosa de carne y un puo de acero golpe su mandbula. La visin horrible se empequeeci, vibr y se transform en Caronte que jadeaba, agotado por el esfuerzo realizado. Se asegur de que Pujaindi no recobrara el conocimiento en bastante tiempo y empez a desnudarlo. 12 Lord Wunjaal gir la cabeza al or que se abra la puerta. Ante la aparicin de Pujaindi, Yarmina agit los puos. Jar Simytti apret los labios y su hija permaneci indiferente. Sigue inconsciente, seor dijo Pujaindi . Tardar en despertar. Me temo que varias horas . Ordenar que sea doblada la guarda ante la celda contest el Gobernador. Miro a Jar . Us ted, seor Simytti, puede trasladarse a su nave y marcharse. Como ver, mi ayuda, au nque tarda, ha sido conveniente para sus intereses. Jar enrojeci y baj la cabeza. Seal a Yarmina con un gesto. Y ella? Quiz sea una estupidez dejarla marchar Wunjaal se encogi de hombros . Podra contarnos m uchas cosas de Caronte. Me prometi que la dejara libre. Y cumplir mi palabra. Llvesela. Lo ltimo que hara en mi vida sera marcharme con usted, cerdo escupi Yarmina. No seas tonta, preciosa ri Pujaindi . Vendrs con nosotros se volvi hacia Simytti . Supo que no le importar tenerme como pasajero, seor. La nave del Gobernador ir primero a la capital del Sector y luego viajar a varios planetas para ir dejando a los su pervivientes del naufragio. Yo prefiero volar directamente a la Tierra, y en su nave hay sitio de sobra. Vamos, Jar, diga que s exclam Yarmina . Humllese ms, hndase en el fango. Conviva con e ombre que le ha descubierto como realmente es. Kraina pareci salir bruscamente de su letargo y pregunt a Yarmina: Qu ests insinuando? Mi padre ha sido siempre muy especial. Su carcter y reacciones so n imprevisibles. A algunos puede parecerles un tipo de carcter, pero en el fondo es dbil, flexible. Sin embargo, no te comprendo. No le hagas caso dijo Jar . Est desvariando porque su amante ser llevado a la Tierra. All no se le har ningn dao. Se limitarn a estudiarle. Nada de eso, Simytti! grit Yarmina . Kraina, tu padre cedi a las presiones de la Superi oridad cuando los soldados abordaron la nave. El poderoso Gobernador del Sector Antariano le hizo unas propuestas que acept casi inmediatamente. A cambio de su s ilencio se liberara a los nufragos y t podras marcharte con l. La Superioridad se res ervara a Caronte y la continuidad del comercio de las gemas de Yunda. Kraina se plant delante de su padre. Es eso cierto? le pregunt. Jar gir la cabeza. No tena otra solucin. Las mujeres que parieron seguirn siendo rankas? Pujaindi solt una carcajada. Claro que s. Y los expertos talladores que condicionaron, as como varios de los nufr agos, permanecern de por vida en los talleres, trabajando las gemas hasta que se mueran. Ciertas personalidades de la Tierra respirarn aliviadas al saber que segu irn recibiendo partidas de gemas a travs de los onveritas. En Yunda todo seguir cas i igual por muchos aos. Los yundaitas no perdern a sus bestias humanas para que le s hagan la vida fcil.

No se meta en esto, Pujaindi! bram Jar. Usted asegur que volvera del revs todo, hasta conseguir que la situacin repugnante de Yunda acabase. Lo hiciste, padre? inquiri Kraina. No sea cruel con su padre, seorita intervino Wunjaal . De alguna manera ha intentando salvar a algunos. Por ejemplo, en su nave est el ranka que pretenda llevarse a la Tierra como testigo. Se lo dejaremos como mascota termin riendo. Pujaindi se acerc a Kraina y Yarmina. Ambas mujeres parecan unidas por extraos lazo s. Tenan en comn la rabia que sentan por todo aquello, por la actitud de Jar y el h orror que les produca saber que en Yunda los rankas seguiran siendo seres inferior es al servicio de una comunidad incivilizada. Por qu no vienen conmigo a la otra nave? Mientras esperamos all al seor Simytti podran distraer a Espartaco. Yarmina tena baja la cabeza. Al sentir la mano de Pujaindi sobre la suya la apart violentamente. Pero al alzar la mirada se encontr con los ojos de aquel hombre y empez a esbozar una sonrisa que procur desapareciera enseguida de sus labios. Ven, Kraina dijo . En la otra nave respiraremos mejor. El aire de sta me parece demas iado contaminado. La hija de Jar pareci que iba a negarse, pero de pronto cambi de expresin iracunda, asinti y dijo: S; os acompao. Espartaco. Es bonito y extrao el nombre que Caronte puso a ese muchac ho. Wunjaal se acerc a una mesa y llen dos copas. Se encogi de hombros despus de que sal ieran Pujaindi y las dos muchachas. Un trago, seor Simytti? sonri . La gente es extraa. Hace un momento, su hija y Yarmina arecan querer araarle y ahora se marchan con ese tipo que aborrecan. Turbado, Jar tom la copa y empez a beber el fuerte licor. Me siento sucio, Wunjaal confes. Tonteras. Usted es un hombre de negocios, prctico y astuto. Es inteligente y sabe a preciar las circunstancias. No poda hacer otra cosa. Este asunto ha terminado mej or de lo que yo esperaba. Las gemas seguirn fluyendo a la Tierra y yo recibir much as felicitaciones por haber zanjado esta crisis y por apresar a Caronte. Al cabo de un rato, cuando Jar iba por la tercera copa, dijo preocupado: Debera marcharme. Hgalo cuando quiera sonri el Gobernador . Yo he dispuesto la partida dentro de veinte horas. Tengo a varios de mis secretarios discutiendo ciertos aspectos tcnicos con esos tercos onveritas. Me disgusta que Pujaindi venga conmigo... Es un hombre muy singular. Afortunadamente, nadie le creer si algn da se atreve a co ntar lo de Yunda. Sin embargo... Los dos hombres se miraron. De pronto la copa que sostena Jar se escurri de entre sus dedos y cay al suelo. Pujaindi saba lo de las gemas, y, sin embargo, no pudo estar en el taller de Eiwao susurr . No lo entiendo. En aquel momento entr un oficial y pregunt, tras cuadrarse ante el Gobernador: Algn camarote en especial para el seor Simytti, excelencia? Oh, no. El seor Simytti pasar a bordo de su nave. No viajar con nosotros. El oficial parpade. Era evidente su confusin cuando dijo: Eso es imposible, seor. Esa nave se apart de la nuestra hace diez minutos y desapar eci poco despus de nuestros detectores al sumergirse en el hiperespacio. Por ciert o, una maniobra muy arriesgada. Qu est diciendo? pregunt Wunjaal. Kraina Simytti nos dijo que su padre se quedara, seor. Es usted un imbcil como oficial de guardia! bram Jar. El oficial enrojeci y tuvo que hacer un gran esfuerzo piara no dar un puetazo al m agnate. El gobernador le orden que se retirase. Al quedarse a solas con Simytti, dijo: Era lgico qu creyera a su hija, seor Simytti. Jar se movi por la estancia como una fiera enjaulada. Es que no se imagina quin la acompaa?

Yarmina, claro. Pujaindi no poda saber el nombre que Caronte puso al ranka. Slo yo y Yarmina sabamos que era Espartaco. Wunjaal sinti flojedad en las piernas y busc un asiento. Enviar a unos hombres a la celda. No se moleste jade Jar . All encontrarn al verdadero Pujaindi. Est muy tranquilo dijo Wunjaal, sorprendido ; No siente que a su hija se la haya arreb atado Caronte? Bah, ella se ha ido con l por su voluntad Jar tom la botella y llen su vaso . Necesito emborracharme. Ninguno de nosotros nos dimos cuenta de las palabras que, a guisa de contrasea, les dijo Caronte bajo el aspecto de Pujaindi alz la copa y brind : Por ti, Caronte, y por ti, mi pequea Kraina. Que la suerte te acompae, seas feliz y pu edas perdonarme algn da. Tendr mucho que responder ante las autoridades, Simytti dijo Lord Wunjaal, plido com o la nieve. Los dos tendremos que responder, Gobernador Jar acab riendo a mandbula batiente. * * * Yarmina entr en la cabina de mando. Dnde la dejaremos, cario? pregunt. Empez a acariciar la nuca de Caronte. Sospecho que te refieres a Kraina, no? No te hagas el tonto. Sabes perfectamente que s. Bueno, ella decidir. Espartaco, en cambio, tendr que permanecer algn tiempo con noso tros, hasta que sepa valerse por s mismo. Ha sido una lstima que hayamos salido ta n mal econmicamente de todo esto. Pero ya nos arreglaremos, como siempre. La chica dej de acariciarle y torci el gesto. Me temo que Kraina prefiere seguir con nosotros. l sonri. Y eso te preocupa? Oh, debera araarte. Quizs a ti te complazca tener dos mujeres a bordo, pero no a m. Celosa a estas alturas? Las camas de que disponemos son demasiado pequeas para tres. Por cierto, dnde est aho ra esa monada? Me dijo que quera darse un bao. En cuanto a las camas... No s. Podramos poner dos jun tas, no? Yarmina inclin la cabeza sobre el hombro de Caronte y se ech a rer. Acabars pidindome que vaya a secarle la espalda. Caronte puso el piloto automtico y se levant: Buena idea. Entre los dos lo haremos mejor. Me acompaas? FIN