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LOS MERCENARIOS DE WHUTOO A THORKENT 1 Sarkem consult la lista y comprob con cierta desazn que las averas eran

muchas. El i ngeniero no le garantizaba en absoluto que estuvieran reparadas en su totalidad para cuando llegaran a Whutoo. A lo sumo las deficiencias del crucero podran ser paliadas en un ochenta por ciento. A los Amos aquello no iba a gustarles, pens Sarkem. Se iban a irritar, pese a que la bodega de la nave estaba atestada de prisioneros mirgos y llevaban una cmara llena de riquezas saqueadas de aquella comunidad rebelde del planeta Mirgo, que al cabo de varias semanas de lucha haba capitulado sin condiciones y sus lderes, h umillados, jurado fidelidad al Supremo de Whutoo. Sin embargo, como bien saba Sarkem, los Amos mostraran su disgusto por los daos suf ridos en el crucero. Las naves eran escasas, irreemplazables. Las que quedaban d eban ser conservadas con esmero, no arriesgarlas. Sarkem sud un poco y el Signo de su frente le pareci ms fro que nunca. Empez a sentir dolor y rpidamente comenz a recitar la plegaria para calmar la furia de los Amos. Casi al instante ces el incipiente sufrimiento y se sinti mejor. La puerta de la cabina se abri y en el umbral apareci la capitana Khatina. La luz del techo arranc reflejos escarlata de su Signo. Tengo que informarte verbalmente de la situacin de los prisioneros, comandante dijo la mujer secamente. Algo grave? pregunt incmodo el comandante. Se arrellan en el silln y apart un poco el informe del ingeniero con los daos. Ms prob lemas le llevaba Khatina? Sarkem crey que de nuevo su Signo le atormentaba. Decid i no pensar sino en su deber como comandante de la nave. Incluso pretendi olvidar que haca slo unas semanas estuvo durmiendo con aquella mujer, con Khatina. Pero el la no qued embarazada y los Amos decidieron devolverla al servicio activo en un c rucero de guerra. Khatina haba sido afortunada. Otra hembra en sus condiciones ha bra sufrido una investigacin a fondo, de la cual no hubiera salido con vida. Las m ujeres estriles eran despreciadas por los Amos. Khatina tuvo suerte. En Mirgo se originaron problemas y se olvid su fracaso como futura madre de un nuevo siervo para los Amos. Fue destinada a su anterior puest o en el crucero que comandaba Sarkem. Ambos no hablaron durante la expedicin de s us fallidas relaciones. Ni siquiera volvieron a compartir el lecho. Sarkem saba que ella no haba sido elegida por ningn otro oficial masculino, tal vez porque todos conocan la deshonra que la marcaba para siempre. Khatina se quit el casco y lo coloc sobre la mesa. De manera poco castrense tom asi ento frente a Sarkem y lo mir un breve instante a los ojos, directamente, para de cirle luego: Han muerto cinco prisioneros mirgos. Cmo? Se suicidaron golpendose el crneo contra las paredes. Sarkem movi la cabeza. Ya suman sesenta y dos. A este paso no va a llegar ninguno con vida a Whutoo. Tal vez tengamos suerte. Dentro de cuatro das saldremos del hiperespacio y tendrem os Whutoo a la vista. Los Amos... Los Amos deben saber lo que ocurri en Mirgo. Esos pequeos seres pelearon como jams p udimos sospechar. Suerte hemos tenido vencindolos. Sarkem... El hombre haba vuelto la cabeza. No quera ver el rostro apenado de la mujer. Khati na era muy atractiva. l se sinti a gusto con ella los das que permanecieron juntos en la reserva. Haba sido el primero en lamentar que su unin no hubiera sido fructfe ra. En su haber particular poda exhibir una larga coleccin de descendientes sanos y robustos que crecan en las residencias, para mayor esplendor y gloria de los Am os. Para Khatina fue el tercer intento de quedar embarazada. Ya lo haba pretendido co n otros dos hombres, con resultado negativo. Despus de yacer con Sarkem, no caba d uda alguna de que era estril. Dime la inst el comandante al ver que ella callaba.

Qu opinas acerca de lo que confesaron los lderes mirgos? Te refieres a esa patraa? Estaban muy convencidos. Bah. Algn tipo intent engaarles. Ya sabes que son una raza muy propensa a las religi ones. Creo que poseen varias docenas. Cada aldea dispone de una creencia distint a a la aldea vecina. La mujer movi la cabeza de un lado para otro. Por el Supremo, Sarkem. Debes pensarlo bien. Por qu has omitido en tu informe que l os mirgos estn convencidos de que en breve recibirn ayuda de las estrellas lejanas ? Porque es una patraa, repito. Si pongo eso en mi informe los Amos se enfadarn conmi go. Es como... dud un momento, intentando encontrar la frase apropiada . Es como ofe nderlos, dudar de su poder. Los mirgos nos dijeron que seres ms poderosos que los Amos van a llegar en su ayuda. Cmo poda escribir eso? Debe haber algo de cierto en esa profeca, Sarkem. Los mirgos nunca se mostraron ta n seguros de s mismos, tan osados ante nuestras armas. Recuerda que estuvieron a punto de sorprendernos y ocasionaron mucho dao en nuestro crucero con su ataque r epentino. Fue un ataque traicionero. Nos hicieron creer que se acercaban a parlamentar y slo queran cogernos desprevenidos. Creo que debimos ejecutar a muchos ms de los que p asamos por las armas. La mujer torci la boca, recordando que en un valle rido quedaron los pequeos cuerpo s sin vida de ms de dos mil mirgos, masacrados impasiblemente por los soldados de Sarkem como aviso a las dems tribus del planeta. Se quitaron la vida mientras proferan amenazas contra nosotros y los Amos. Nos lla maban esclavos de mierda, engendros del infierno, renegados y... no s cuntas cosas ms. Los mirgos siempre han sido muy aficionados a los insultos Sarkem intent sonrer . Lo c ierto es que todos los vasallos de los Amos sienten envidia de nuestra raza. Som os los preferidos del Supremo, sus seres ms amados. Por eso nos eligieron como su s tropas, sus ngeles vengadores. Matamos a quienes se atreven a desafiarles. Todo eso lo s tan bien como t, Sarkem dijo ella, bajando la cabeza . Hay algo ms. Termina de una vez dijo Sarkem irritado. Tom la lista de las averas y simul empezar a leerla . Tengo mucho trabajo. Un mirgo, uno de los que acaban de quitarse la vida, me pregunt ayer por qu nosotro s llevamos el Signo en la frente. El comandante levant los ojos del papel que no haba empezado a leer. En su mirada haba sincero asombro. Tan ignorante es esa mala copia de sapo? Era. Te digo que ms tarde se mat. Quiz porque se arrepinti de haber ofendido a los Amos. No. Nada de eso. Ellos no sienten veneracin por los Amos. No los respetan. En camb io, los odian. Tal vez algn da encuentren la verdad en sus turbios pensamientos y aprendan a amarl os como nosotros los amamos, Khatina. Ese mirgo me dijo que los humanos no debamos llevar el Signo. Maldito... Debiste decrmelo y yo le habra matado antes de que estrellara su cabeza contra la pared. Es una blasfemia! El Signo, y t lo sabes tan bien como yo, es lo que nos diferencia de los esclavos, de los seres que no gozan de la preferencia de los Amos. As se lo expliqu, y l... Qu respondi? Se ri con risa cavernosa, aadiendo que l se rompera la frente antes de poseer un Sign o en ella. No le explicaste que el Signo slo pueden poseerlo los humanos? La mujer neg con la cabeza. Nada de eso. Por el contrario, le repliqu que lo primero que haran los Amos sera pon erles a todos un Signo. El hombre casi estuvo a punto de pegar un salto del silln. Mir incrdulo a la capita na.

Por qu dijiste esa mentira? Para molestarle, porque sus palabras me ofendan. Sarkem, creo que los prisioneros estn tan asustados ante la idea de tener un Signo que por eso empezaron a suicida rse. Lo saben todos? Separ el grupo que escuch mis palabras de los dems. Ellos son los que se rompieron e l crneo. Esos mirgos estn locos ri Sarkem nerviosamente . En lugar de ponerse contentos creyend o que los Amos van a otorgarles el Signo, se suicidan. Ser mejor que no les digas ms mentiras al respecto, Khatina. Confesar mi culpa a los Amos dijo ella resueltamente. Sarkem se estremeci. No poda disuadirla. Khatina slo cumplira con su deber si recono ca ante los Amos su error. El castigo que ella iba a recibir no poda ser otro que la muerte. Khatina comparecera ante los Amos y ellos, despus de mirarla desde su gloria, la m ataran sin tocarla. La mujer caera muerta ante las bellas formas que la juzgaran. L uego, el cuerpo de la pecadora sera disuelto en la gran caldera. Slo quedara de ell a el Signo, que se conservara para ser injertado en la frente de algn chico o chic a cuando llegase a la edad reglamentaria. Quizs ellos comprendan... dijo Sarkem sin seguridad. No les rogar que me perdonen. Ya tengo sobre m el estigma de mi infertilidad Khatina suspir . Tal vez sea mejor as, que acabe cuanto antes. El comandante no supo qu responder. Cmo poda consolarla, infundirle esperanzas? Todo s conocan las reglas de los Amos. Khatina las haba vulnerado sobradamente. Si segua viviendo era porque los Amos, en su magnanimidad, le haban permitido participar en una misin de castigo, en la que ella deba haber encontrado la muerte digna que la purificara. Pero no haba sido as. Aunque Khatina pele con bravura y arrojo contra los mirgos, los disparos enemigos la respetaron. Le fue negado el consuelo de r edimirse luchando por los Amos. Khatina, quiero pedirte que seas fuerte durante el tiempo que nos resta de viaje hasta Whutoo. No temas. No me quitar la vida. S que los Amos son los nicos dueos de mi cuerpo. Ello s deben decidir mi castigo. Me alegra orte decir esto. Te ocupars de los prisioneros, de que ninguno ms se suici de. De todas formas, yo hablar en tu favor ante los Amos, todo lo que me sea perm itido. Khatina no respondi. Se levant y pregunt si poda retirarse. Sarkem le dio permiso pa ra hacerlo. Cuando el comandante se qued solo en la cabina, se sinti ligeramente mareado. Saba que era debido al Signo. A travs de l los Amos le estaban censurando su deseo de a yudar a una persona que no lo mereca. Volvi a repasar los daos del crucero. Llam al ingeniero y ste le respondi que al meno s las unidades de ataque estaban reparadas. Ahora se trabajaba en las esclusas a veriadas, y aadi que si se sala al espacio normal durante unas horas garantizaba qu e el fuselaje deteriorado sera fortalecido. Al menos el crucero tendra un aspecto decente al descender en el astropuerto. Sarkem dio su conformidad y comunic al oficial de servicio en el puente de mando que se interrumpiera la velocidad superlumnica cuanto antes. El oficial volvi a llamarle y le confirm que el crucero acababa de emerger del hip erespacio. El ingeniero le avisar cundo podemos reanudar el viaje, teniente dijo Sarkem . Yo ir al puente dentro de poco. No es necesario, seor. Todo est en orden... Un momento, seor...! Sarkem se acerc al comunicador. El rostro del teniente se haba desplazado de la pa ntalla. Cuando regres lo vio bastante alterado. Qu ocurre, teniente? Seor, hemos detectado un objeto extrao que se aproxima a nosotros a mucha velocidad , a un tercio de la luz. Identifquelo. Ya lo intentan los navegantes, seor.

Voy al puente, teniente. Sarkem tom su casco y en menos de cinco minutos irrumpa en el puente, sin hacer ca so de los saludos de los guardias apostados en la entrada. Camin con pasos rpidos hasta donde estaba el teniente, en la seccin de deteccin. Se trata de una nave desconocida, seor. Desconocida? Bueno, al menos por el momento no hemos podido identificarla. Se trata de un mode lo muy rudimentario... o muy avanzado. Debe ser lo primero, si navegaba por debajo de la velocidad lumnica. Sarkem se acerc a las pantallas. El pequeo punto luminoso iba adquiriendo mayor ta mao. Cmo es que no lo ha reconocido, teniente? pregunt con irritacin . Es una nave de Mirgo, uno de los toscos vehculos con los que intentaron viajar a las estrellas hace uno s aos. El teniente, avergonzado, asinti: Ahora recuerdo, comandante. Fue hace cinco aos, cuando se descubri que estaban sali endo de su mundo, pese a la orden en contra del Supremo. Por ello fueron castiga dos muy duramente entonces, no? S. Yo particip como oficial en aquella expedicin. Los Amos decretaron mayores impues tos en materias primas. Esto significa que nos mintieron cuando aseguraron que n o haba ms naves que las que destruimos. Esto es muy extrao... El comandante se rasc l a barbilla . Al parecer aadi , tenan naves en el espacio. Es una lstima que no hayamos p dido averiguarlo hasta ahora. Creo que antes de llegar a Whutoo interrogar a algu nos prisioneros. Juro por el Supremo que me dirn la verdad! La nave mirgo est al alcance de nuestros proyectores lser, seor advirti el teniente . rdena usted? Es obvio, teniente. Pese a que la capacidad de fuego de nuestro crucero no es tot al, debemos interceptar ese vehculo. Los Amos tienen que conocer cunto han logrado descubrir los mirgos en su periplo estelar. Estn regresando ahora a su mundo sonr i . Claro que all les espera una sorpresa. No deben imaginarse que muchas de sus ald eas y ciudades estn destruidas y una fuerte guarnicin vigila a sus compatriotas. Sarkem anduvo unos pasos por el puente, se detuvo y exclam con voz estentrea: Zafarrancho de combate! Por la gloria del Supremo y los Amos! 2 Despus de un breve intercambio con los inofensivos proyectores lser de la nave mir ga, y una vez acallados stos mediante una andanada efectuada con su ltima batera, e l crucero consigui aproximarse lo bastante para poner en funcionamiento con efica cia su rayo tractor. La unidad enemiga est siendo arrastrada hacia nuestra bodega, seor anunci un navegant e al comandante Sarkem . Es lo suficientemente pequea como para entrar por la esclu sa mayor. Sarkem termin de ajustarse el pectoral de su equipo de combate. Despus de tomar el arma, grande y pesada, que le tenda su ayudante, dijo: No debemos confiarnos. Atacaremos con los dos batallones de asalto si no se rinde n. Torci el gesto y aadi : Necesito a varios mirgos vivos, para interrogarles. Si no f uera por eso, los habra achicharrado en el espacio. Sarkem estaba bastante preocupado. Sus fuerzas de asalto no estaban completas y saba que poda perder ms hombres y mujeres en el ataque, pero conoca demasiado bien l os pensamientos de los Amos respecto a la estrategia militar. Si volva y aada a su informe que por el camino se encontraron con una extraa nave de Mirgo y se haban l imitado a destruirla, la reaccin de los Amos de Whutoo sera de rabia hacia l. Sali a l pasillo y desde all descendi hasta los niveles inferiores del crucero, donde le esperaba la tropa. Vio la nave enemiga al otro lado de los ventanales a prueba de disparos energtico s. Apenas meda unos doscientos metros de eslora, calcul; su aspecto era rudo y el fuselaje estaba saturado de remaches. Se pregunt cmo haba podido viajar a las estre llas. Dud de que dispusiera de un sistema de impulsin a velocidad superlumnica, pes e a que todo pareca indicar que s. Ocupaba casi todo el permetro del hangar y por el momento sus esclusas, de las qu e divis seis, permanecan cerradas. Cinco bateras porttiles apuntaban hacia ellas, de

sde distintos puntos de los corredores elevados. En aquel momento se cerraron las compuertas que comunicaban con el espacio y se encendieron cegadoramente las luces sobre la nave enemiga. Los oficiales rugiero n rdenes a los pelotones. Sarkem lo escuch todo a travs del comunicador alojado en su casco. Distingui la voz, inconfundible para l, de la capitana Khatina. Anduvo por el pasillo atestado de soldados embutidos en los grotescos y pesados equipos de combate. A su paso se apartaban respetuosamente, apenas vean en la fre nte de su casco el smbolo de su grado. Capitn dijo Sarkem cuando lleg a la altura de Khatina. Inmediatamente hizo que el dil ogo entre ambos no fuera escuchado por nadie ms , por qu has colocado tu seccin en el lugar de ms riesgo? Olvid solicitrtelo, Sarkem respondi ella, mirndole a travs del visor azulado. Pese al ntenso tono del color, Sarkem crey ver en las pupilas de la mujer una profunda tr isteza. Tal vez no tengamos que combatir dijo l . Tal vez se rindan. Escuch una risa amarga y luego la respuesta de la mujer: Pretendes olvidar cmo son los mirgos? Ellos se saben perdidos y morirn luchando. Esperemos. En estos momentos estn conminndolos a que se rindan desde el puente de m ando. Sarkem volvi a abrir la sintona general de su radio. Le lleg la comunicacin cortada procedente del puente: ...Ninguna respuesta de la nave enemiga, seor; pero estamos seguros de que nos han escuchado. Disponemos de las claves mirgas. Pretenden ignorarnos. Algn otro indicio? S, comandante. Estamos detectando mucho movimiento dentro de la nave. Es posible q ue pretendan sorprendernos efectuando una salida masiva por todas las esclusas. Sarkem se mordi los labios. Ojal los mirgos hicieran lo que supona el navegante. Si salan podan matar a casi todos y dejar a varios con vida para un interrogatorio p osterior. En cambio, si se mantenan dentro de su destartalada nave por mucho tiem po... Mene la cabeza, nervioso. El regreso a Whutoo era urgente. No podan saltar a l hiperespacio con aquella carga tan molesta, ni distraer a muchos hombres vigil ando el hangar. Le quedaba la alternativa de ordenar el ataque, pero eso supondra una ventaja sustanciosa para el enemigo. Las bajas entre sus hombres seran mucha s. De pronto, cuando menos lo esperaba, un grito atron en su cabeza: Estn abriendo las esclusas! Las tropas de asalto se movilizaron y las bocas de las bateras se movieron. Se pr odujo un tenso silencio. Las esclusas quedaron abiertas, pero nada sucedi en los siguientes tres minutos. Exasperado, casi sin calcular las consecuencias, Sarkem orden: Que acte la seccin nmero uno. Entonces se dio cuenta que esa seccin estaba bajo el mando de Khatina. Era como l anzarla a una muerte segura. Pero ya era tarde para rectificar la orden. En aque l momento la capitana estaba flotando, seguida de su seccin, sobre el vehculo enem igo. La idea de Sarkem era hacer creer al enemigo que aqulla era toda la tropa que pen saba lanzar. Quera que se mostraran, que salieran o mostraran de una maldita vez si disponan de ms armas ofensivas en la nave. Cuando del oscuro interior de las esclusas partieron unas cerradas andanadas de fuego, Sarkem reaccion instintivamente y orden a las bateras que disparasen. Pero f ue un poco tarde. Las tropas que se dirigan flotando hacia el vehculo enemigo fuer on sorprendidas y abatidas en su mayora. El hangar se llen de humo, de nubes rojas que ascendan perezosamente hasta el techo. Docenas de cuerpos, intilmente protegidos por las pesadas armaduras, cayeron desd e varios metros al suelo de metal, pesadamente. Furioso, Sarkem grit la orden de ataque general y l mismo, al frente de una seccin, accion el dispositivo antigravedad alojado en su espalda y salt del parapeto. Se dirigi velozmente hacia la erosionada superficie de la nave enemiga, con los o jos puestos en el agujero negro que era la esclusa abierta ms prxima. De all surgan intermitentes descargas que taladraban el pesado aire con fros haces de color bla

nco. Pero su belleza era mortal, pens Sarkem. Eran armas poderosas las que portab an los mirgos, mucho ms que las usadas por sus compatriotas cuando se defendieron tenazmente en la superficie contra los enviados de los Amos. Sarkem se pos a pocos metros de la esclusa y rept por el fuselaje. De pronto salie ron del pozo figuras que se le antojaron grotescas, pequeos seres sin defensa ant ienergtica que, bamboleantes, se deslizaron por las planchas de metal. Disparaban sin cesar, casi sin molestarse en apuntar. El comandante elev su arma, apoy la culata en el hombro protegido y apret el gatill o. Sinti la vibracin poderosa y vio con gozo cmo un par de las figuras eran alcanza das. Inmediatamente se vio rodeado por sus hombres. Apenas tena que decirles cmo actuar. Cada soldado era una mquina de muerte en tales circunstancias. Cada uno saba cul era su deber, su misin. Pero ningn hombre o mujer al mando de Sarkem se lanz a un ataque suicida. Todos actuaron sabiendo que sus vidas eran muy apreciadas por los Amos. Los Amos podan ser despiadados con los hu manos que les servan, pero jams pretendieron que sus tropas sufrieran bajas intilme nte. Conocan el lento proceso que requera un humano desde que naca hasta convertirs e en un guerrero aprovechable. Sarkem corri por la spera superficie y se asom al pozo. All brillaba una luz tenue, insuficiente. Coloc el visor infrarrojo delante de su cristal protector y descubr i a un grupo de mirgos parapetados detrs de una mampara. Agarr de su cinturn una bomba trmica y la lanz. El cilindro rod y estall justo detrs d la mampara. De ella salieron varios mirgos convertidos en teas vivientes. Antes de lanzarse al interior, Sarkem ech un vistazo por el fuselaje de la nave e nemiga. En casi todos los pozos los mirgos haban intentado una salida suicida, pe ro los soldados de los Amos haban neutralizado tal accin y ahora contraatacaban im petuosamente. Varios soldados le precedieron debido a que se distrajo ms de lo qu e hubiera querido. Los sigui. Sarkem se detuvo un instante para escrutar el aspecto de aquellos mirgos. Eran c omo todos los que haba visto en su vida militar: pequeos, peludos y algo ridculos, con sus orejas puntiagudas y cara de perro dcil. Lo ltimo era engaoso, porque bien conoca su fiereza a la hora de combatir. El odio que senta por ellos no le impeda a dmitir que eran valientes. El ddalo de corredores de la nave mirga fue una pesadilla para Sarkem y sus tropa s. Depronto record que deban conseguirse prisioneros y grit a sus tropas, a todas l as secciones, que respetasen a varios enemigos. Cada unidad deba presentarle al m enos a dos mirgos vivos. Hallaron a varias hembras. Pero tambin les opusieron resistencia y tuvieron que a batirlas. Los soldados iban retirando al exterior a los enemigos heridos. Los qu e no estuvieran muy graves no seran rematados. De pronto ces la resistencia. Sarkem, al frente de un pelotn, irrumpi en una estanc ia amplia. Al fondo haba una puerta abierta y en su umbral cinco o seis mirgos, h eridos, que les miraban al tiempo que sujetaban armas, con las que les apuntaban . Rendos tron Sarkem a travs de su amplificador. La respuesta fue un disparo que pas a poca distancia de su casco. Los soldados ab rieron fuego y el vano de la puerta qued convertido en un infierno. Cuando el hum o comenz a disiparse slo vieron un montn de cadveres. Basta-dijo Sarkem . Esto es el puente de mando, sin duda. No pueden quedar ms. Sus soldados iban a iniciar el avance cuando se detuvieron sorprendidos. Detrs de l montn de muertos mirgos haba aparecido una figura que por su estatura resultaba inusitada. Nadie se atrevi a disparar y Sarkem mir aquella aparicin con sorpresa. Se trataba de un ser de aspecto humano y tan alto como Sarkem, quizs un poco ms es tilizado y grcil. Estaba totalmente cubierto por una extraa y brillante armadura p lateada, que pareca ajustarse a su cuerpo delgado. La belleza que capt Sarkem en a quel ser, enemigo sin duda, quedaba opacada por el arma brillante que sostena con decisin. T no eres mirgo balbuci Sarkem . Identifcate! Mustrame tu rostro. Repiti su demanda con toda la fuerza de sus pulmones. El ser extrao pas por encima de los cadveres mirgos y se plant delante de la puerta

que poco antes fuera un infierno de muerte. Alz el arma en contra del grupo de so ldados del Supremo. Inmediatamente, una docena de rifles lser se levantaron y encaonaron a la figura. Sarkem sinti seca la garganta, y asfixiante el aire de su escafandra. Estaba desc oncertado. Se fij en la especie de cpsula pequea que ocultaba la cabeza del ser apa rentemente aliado de los mirgos. Sin duda haba combatido al lado de stos. Prest ms a tencin al traje de plata y descubri una herida en el hombro. Iba a gritar a sus hombres que no disparasen cuando el arma grande y pesada del extrao oscil entre las manos, que empezaron a temblar. Lo vio doblar las rodillas despacio, e inclinar la cabeza; luego los dedos se abrieron y el rifle se desliz por ellos y cay al suelo. El ser enfundado de plata se precipito encima del arma. Llevadlo al mdico orden Sarkem, exhalando un suspiro de alivio. Hubiera lamentado te ner que matarlo . Que se le presten todos los cuidados necesarios. Debe ser manten ido en una habitacin aislada y vigilada. Cuatro soldados se acercaron al ser cado con precaucin. Uno alej el arma sobre la q ue estaba tendido y entre todos alcanzaron el cuerpo para colocarlo en una camil la flotante que extendieron con rapidez. Sarkem lo vio pasar delante de l. El casco del ser tena una lnea de visin muy estrec ha y apenas pudo ver lo que le pareci un par de ojos cerrados. Qu era? O, para ser ms preciso deba decir: quin era? Reprimi su impaciencia de marchar detrs de los soldados que cargaban con la camill a; se senta deseoso de ver cuanto antes el aspecto fsico de la criatura, de casi e l doble altura de un mirgo. Tan alto como l, se dijo preocupado. Pero deba ocuparse de la nave capturada y de los prisioneros mirgos conseguidos. * * * Entre todas las secciones se consigui un grupo de casi veinte mirgos con vida. Si n dudarlo, Sarkem orden la eliminacin de los heridos graves. Se aseguraron que no quedaba ninguna resistencia a bordo y se procedi a la limpieza de los pasillos. L uego lleg el momento del recuento de las bajas. Un capitn le inform. Haban tenido treinta y dos muertos, sesenta heridos, casi todo s leves y entre la oficialidad muerta estaba la capitana Khatina. Sarkem no quiso ver el cadver de la mujer. Prefera recordarla con vida. Le dijeron que haba perecido durante el primer ataque, alcanzada de lleno por una potente d escarga de fuego. El capitn se despoj del casco y resopl con rabia. Sali de la nave mirga y subi hasta los corredores. All le informaron que el equipo de reparaciones estaba trabajando en las averas externas y el ingeniero le prometi que antes de dos horas podran ree mprender el viaje a Whutoo. Los Amos nos felicitarn por esto, seor le dijo un capitn, con voz jovial . Pese a las b ajas, seor. Tal vez replic Sarkem alejndose de l. Haba pasado ya su curiosidad de ver al ser extrao. Casi no se acordaba de l cuando, de nuevo en el puente, el ingeniero le notific que las averas estaban subsanadas.

Rumbo a Whutoo dijo Sarkem guturalmente al navegante en jefe. 3 El teniente Farlon era un veterano de varias campaas contra los mirgos y otras ra zas recalcitrantes, y tena fama de sanguinario, de disfrutar mucho, hasta lmites o rgsmicos, torturando a cuantos prisioneros se le confiaban para hacerles hablar. Sin embargo, durante los dos das que le concedi Sarkem no consigui nada en claro de los mirgos que les fueron confiados, y tuvo que admitir que eran unos tipos dur os de pelar. Seor, slo me quedan once se lament Farlon acaricindose mecnicamente el Signo de su fre te, como si con aquel gesto quisiera disculparse de su fracaso ante los Amos . A b ordo dispongo de pocos elementos. Estoy seguro de que en nuestro cuartel les har cantar de plano. Estaban en la cabina privada del comandante y ste acab con la ltima porcin del filet e de soja. Lo mastic despacio y mir de soslayo al teniente sentado a su derecha. Ha hecho bien interrumpiendo los interrogatorios, teniente dijo, bebiendo un sorbo

de agua reciclada cien veces . Esos once deben ser mantenidos en absoluta separac in de los mirgos que capturamos en su planeta. No deben saber lo que ha ocurrido en su mundo. Podra desatarse otra epidemia de suicidios. El teniente frunci el ceo. Me atrevera a asegurar, seor, que esos tipos del vehculo apresado llevaban mucho tie mpo en el espacio. Regresaban de algn sitio determinado. Las investigaciones llevadas a cabo en el navo no han sido muy profundas, pero hem os averiguado que dispone de velocidad hiperespacial, lo cual es extrao. Por qu? Sarkem mir ahora directamente al teniente con cierto desprecio, que no se molest e n ocultar. Sencillamente, porque deban estar viajando por el hiperespacio cuando los hallamos . El encuentro se ha realizado a unos dos aos luz de Mirgo. La nica explicacin lgica es que acabaran de partir. Entonces, la pregunta es: de dnde? No hay ningn sistema planetario en las proximidades. Qu sugiere usted, seor? Quizs hayan tenido un encuentro con otra nave que tambin parti de Mirgo hace aos para llevar a cabo una exploracin a otras estrellas. Qu buscaran? Es posible que un mundo donde emigrar, para escapar de los Amos. Por el momento sl o tenemos hiptesis. Espero que en los cuarteles usted sea ms eficaz que lo ha sido a bordo, teniente. De esos once supervivientes mirgos debe sacar la verdad. El teniente se humedeci los labios. Pareca costarle un gran esfuerzo expresar con palabras sus pensamientos. Vamos, dgame lo que sea de una vez le apremi el comandante. Seor, djeme a esa criatura... Sarkem apret con fuerza el vaso de agua. Cmo se atreve? silabe. Farlon implor: Es un humano, no hay duda, seor. Un renegado! No es un humano, teniente, recurdelo. Jams un humano se aliara con los enemigos de l os Amos. Ms exasperado todava, aadi : Por el Supremo, teniente, cundo ha visto un huma sin el Signo? Farlon parpade y observ a su jefe torvamente. No tiene ninguna explicacin, una teora, seor, para este caso? Sarkem not en el teniente un tono irnico que no le gust. Nunca le agrad Farlon. Por dos veces se haba negado a autorizar su ascenso a capitn. Haba algo que le repugnab a en aquel sujeto de rostro oscuro, sin poder concretar qu era exactamente. Ese prisionero es intocable, teniente. Su orden de no hablar de l nos parece excesiva, comandante. Varios oficiales han q uerido verle y se han encontrado con la negativa tajante de los guardianes espec iales puestos por usted. Sarkem cruz los dedos. Lentamente, para intentar calmar su furia que creca velozme nte, dijo: Slo los Amos podrn interrogar a ese... humano, amigo de los mirgos. Puede retirarse , teniente. Ocpese de que sus prisioneros lleguen vivos y sanos a Whutoo. Mordindose los labios, el teniente se incorpor, salud y sali de la cabina. El comandante resopl ruidosamente y apart la bandeja de la mesa con violencia. Cad a vez que tena un pensamiento poco respetuoso, en el que las dudas afluan a su men te, el Signo le castigaba producindole un dolor de cabeza ms o menos intenso. Se levant y fue hasta el lavabo. Se refresc la cara y se tumb con pesadez en la lit era. Era su turno de descanso y deba aprovecharlo. Cerr los ojos e intent dormir. N o quera recurrir al sedante. * * * Diez minutos ms tarde se levant y se visti con el uniforme. Encontr una mancha en el pecho y recrimin mentalmente a su asistente. Deba decirle que tuviera ms cuidado. En realidad, pens luego, era hora de que le suministraran una guerrera nueva. ltim amente la intendencia no funcionaba como debiera. Sali de la cabina y camin apresuradamente por el pasillo. Eligi un tubo de descenso poco frecuentado para bajar al siguiente nivel. Pas sin saludar delante de la pa

reja de guardia y se detuvo ante la cerrada puerta de acero. Dijo al centinela, que le miraba algo estpidamente: Abre. El soldado sac una llave magntica y manipul en el cierre, empuj la puerta y se ech a un lado. Sarkem entr. Poda estar seguro de que el centinela no dira que el comandante haba es tado all durante el perodo de descanso, contraviniendo un poco su propia orden de que nadie deba visitar al prisionero aparentemente humano. Aparentemente humano. Las dos palabras repiquetearon en la mente de Sarkem cuand o cerr la puerta y se volvi para mirar al interior de la celda. Por el Supremo, qu e stigma poda tener aquel ser que le diferenciara de los humanos? Sarkem pas la mano por el interruptor y la dbil luz adquiri ms potencia. El prisionero estaba acostado en la estrecha litera, de espaldas a l. Ya no tena e l traje de plata, sino una blusa blanca todava manchada de sangre a la altura del hombro izquierdo, donde un eficaz vendaje haba contenido la hemorragia de la her ida causada por el disparo de una descarga de calor. Levntese dijo Sarkem. Estaba despierta replic una voz suave. Era la primera vez que Sarkem estaba a solas delante del humano aliado de los mi rgos, y tambin la primera vez que se diriga a l. Cuando, en compaa de otros oficiales , estuvo presente en el momento en que el prisionero fue despojado de su liviana armadura, no hizo el menor comentario al averiguar que era una mujer. Ella se incorpor y le mir. Unos ojos verdes y grandes observaron al comandante. La cabeza de la mujer se agit y su cabellera corta y de color oro pareci vibrar bajo la intensa luz de la celda. Le noto sorprendido dijo ella. Debo estarlo. Me ha respondido en mi idioma. Su idioma? sonri ella tristemente. Aadi en lengua mirga : Prefiere este otro? Cul es el suyo? inmediatamente, Sarkem carraspe, dndose cuenta de su error. Por lgica, el idioma de la mujer no poda ser otro que el mirgo, o cualquiera, excepto el de los humanos al servicio de los Amos . Qu haca a bordo de la nave de esos tipos? Se est refiriendo a los mirgos y los nombra con desprecio. Por qu? Responda. Ha empezado por fin el interrogatorio? Lo esperaba? Sin duda. Tal vez lo harn los Amos? El propio Supremo? Quin es usted? Ella solt una carcajada. Qu absurdo! No sabemos ms que hacernos preguntas mutuamente. Comandante, mi nombre e s Alice Cooper, y confieso que me sorprende or mi propia risa. Mi grado es el de capitn. Capitn? Sarkem bizque y tom asiento en el taburete atornillado al suelo . Los mirgos l ieron un grado en su indisciplinado ejrcito? Por qu? Acaso por recompensarle de su t raicin a la especie humana? La mujer call. Cruz los brazos y mir fijamente al comandante. Seor, he dicho que mi carcajada resultaba fuera de lugar en estas circunstancias. Quiz se debi a mi nerviosismo. Todo esto me resulta tan inslito... Evidentemente, su presencia en el vehculo mirgo lo es. Qu haca all? Me niego a contestar a ms preguntas suyas. Ser peor para usted. Tendr que contestarlas cuando lleguemos a nuestro destino. A Whutoo? El comandante entorn los ojos. Sabe ms de m que yo de usted, cap... Cooper. Se resiste a llamarme por mi grado? Slo los humanos al servicio de los Amos gozan del privilegio de ostentar uniforme y... Es un orgullo para usted lucir ese grotesco signo en la frente? Sarkem lo vio todo nublado. Enfurecido, abofete a Alice. La mujer, sorprendida, n o pudo esquivar la mano encallecida del comandante, pero en seguida reaccion y la nz un golpe a la mandbula del hombre.

Debera matarla por esto y por sus insultos silabe Sarkem, acaricindose el mentn despus de haber retrocedido un paso. Ojal me hubieran contado los mirgos ms cosas respecto a ustedes, comandante. Entre otras cosas, me dijeron que los humanos al servicio de los Amos estn todos locos y son unos fanticos. Dudo que encuentre entre ustedes a uno cuerdo. Cuando est en manos de Farlon no ser tan altiva. Si los whutooes son sus dueos, confo que posean ms inteligencia y me escuchen. Qu est diciendo? exclam Sarkem Est pensando que los Amos van a consentir en recibirl loca! Ellos slo reciben a los altos dignatarios de la comunidad humana a su servi cio. Alice hizo un gesto despectivo con la manos y regres al camastro, en donde se sen t con gestos cansados. Es intil. No se puede hablar con usted. Cuando entr aqu conceb esperanzas de llegar a un entendimiento y... Olvdelo. Cundo llegaremos a ese planeta llamado Whutoo, coma ndante? Sarkem dud si deba decrselo. Pero, por qu no? La prisionera humana no poda obtener nin guna ventaja si le responda. Pasado maana. Puede contestarme a otra pregunta? Tal vez. Todos los humanos a bordo de este viejo crucero de combate llevan ese chisme en la frente que ustedes llaman Signo? Por supuesto! Por qu llama viejo crucero a mi nave? Porque lo es. Debi ser desguazada hace un siglo. El comandante consider que deba marcharse ya. Al dirigirse hacia la puerta se fij e n un bulto con ropas que haba en un rincn. Lo seal y pregunt a Alice qu era. El uniforme que llevaba debajo del traje de combate respondi sta. Sarkem arrug el ceo. Se fij en la blusa que ella vesta y las diminutas bragas. Quizs estaba tan ligera de ropas porque en la celda el calor era excesivo. Se agach y tom el bulto. Dijo: Ordenar que le traigan ropas de prisionero comn. Ella iba a protestar, pero se contuvo y apret los labios. No hubo despedida entre ellos. Al salir al pasillo, y mientras escuchaba que el centinela echaba el cierre magnt ico, el comandante abri un poco el bulto. Se encontraba cerca del prximo recodo y all se detuvo estupefacto. Dentro del bulto haba un uniforme de color negro y plata. Su mano izquierda acari ci el pecho de su ajada ropa, de su propio uniforme que exiga una renovacin. Al igual que el de la prisionera, era negro y plata. Como el de todos los humanos al servicio de los Amos. * * * A menos de una hora de entrar en la atmsfera de Whutoo, Sarkem comparaba la calid ad del tejido de su uniforme con las ropas arrebatadas a la prisionera. Excepto en lo burda que era su propia tela y ciertas diferencias en el trazo de las lneas plateadas, con un poco de liberalidad poda afirmarse que los trajes eran semejan tes, o al menos pretendan serlo. El comandante hubiera seguido todava mucho tiempo divagando de no ser por el timb razo que le anunciaba la conexin radial con la superficie del planeta. Con voz ligeramente nerviosa, el tcnico en comunicacin dijo por el altavoz: Seor, el propio Supremo desea hablarle. Sarkem se estremeci y su dedo tembloroso rept por el panel de mandos y toc el botn c orrespondiente para establecer la conexin. Parpade cuando en la pantalla se form la imagen resplandeciente del Supremo. Las e nseanzas atvicas de Sarkem resucitaron con mpetu, el Signo le hostig y necesit de las plegarias rituales para obtener la fuerza necesaria y ser capaz de levantar la mirada hacia el ser que desde el otro lado le observaba. Pocas veces el Supremo se diriga a los humanos. En toda su vida, Sarkem slo haba te nido el honor de conversar con el ms poderoso de los Amos en tres ocasiones, y si empre para recibir alguna felicitacin. Ahora se preguntaba si tambin iba a ser hal agado. Existan algunas dificultades para que as fuera. Reconoca que el informe remi

tido al Supremo no estaba repleto de motivos para que ste le dirigiese parabienes . En realidad, en el informe existan prrafos, que ahora reconoca, por los cuales poda ser enviado a la planta de fertilizacin, de donde saldra su cuerpo convertido en a bono orgnico para los campos donde se producan los alimentos destinados a los huma nos. Mir a la pantalla y se arrepinti de sus mentiras, de la ocultacin de la verdad en e l informe. El ser brillante y oscilante tard unos segundos en pronunciar unas pal abras que parecan proceder del infinito: Comandante Sarkem, quiero aclarar contigo algunos detalles de tu misin. El Supremo, ameba rojiza y gigantesca, se acerc a su visor y toda su masa ocup la pantalla qu e tena Sarkem delante . Es muy lamentable la prdida de ese extrao ser de apariencia h umana que acompaaba a los mirgos capturados. El comandante sinti hmedas las palmas de sus manos. Se las frot, procurando que el supremo no viese su gesto. Despus de deglutir con esfuerzo, dijo: Supremo, las averas que soportbamos desde nuestra partida de Mirgo nos impidieron a ctuar para sofocar el incendio que asol la seccin de la nave donde mantenamos prisi onero a ese ser. Eso me dices. Es una lstima que tu buena hoja de servicios se haya empaado con este lamentable suceso. Varios Amos se ocuparn de investigar cuando desciendas en el astropuerto. Sarkem reprimi lo mejor que pudo el dolor que el Signo empezaba a emitirle. Saba q ue desde el planeta al que se aproximaban el Supremo poda aniquilarle con su pode r, con slo desear que el trozo de metal adosado a su frente explotase. Para hacer tal cosa slo necesitaba enfurecerse, o creer que segua mintindole de palabra despus de haberlo hecho a travs del informe remitido. Estamos preocupados por el comportamiento de los mirgos, comandante dijo el Suprem o a travs del aparato que transformaba sus sonidos en palabras comprensibles para los humanos . Cuando consigamos ms informacin de los prisioneros sabremos a qu atene rnos. Tal vez sea necesario vigilar el espacio estelar que rodea a Mirgo, en pre vencin de que otras de esas toscas naves pretendan regresar a su mundo ignorantes de que de una vez por todas los hemos vencido. As lo deseo para mayor gloria de Whutoo, Supremo asinti Sarkem con voz estrangulada.

Cuando la pantalla se apag, respir aliviado. Pero no estuvo tranquilo hasta que el crucero descendi y logr encerrarse en su habitculo. All ya le esperaba su equipaje, mucho ms abultado que cuando embarc para ir a guerr ear contra los mirgos. 4 El vehculo tosi y volvi a hacerlo cuando se detuvo junto a otros. Un oficial corri h acia l y salud cuando el comandante Sarkem baj. Tena grandes ojeras y mal color. Deb ajo de su visera el Signo estaba tan plido como l. Seor... empez diciendo el teniente Farlon. Call al ver el lamentable aspecto de su je fe. Por qu ha mandado llamarme, teniente? pregunt, mirando por encima de los hombros del oficial la mole del crucero, inundado por las luces de los reflectores. Alrededo r del navo se movan docenas de obreros. Una comisin de Amos estuvo aqu hace pocas horas. Mantuvieron una larga charla con e l ingeniero. Dnde estn? Acaso se han marchado sin esperarme? Les dije con todo respeto que le haba enviado a usted un aviso, pero subieron a su deslizador y se retiraron en direccin al Recinto sin responderme. Sarkem volvi la cabeza. En la noche resplandeca, a cierta distancia de los cuartel es, el Recinto de los Amos, en cuya cspide moraba el Supremo. Ningn humano poda ent rar all y nadie conoca apenas cmo vivan los whutooes. Slo existan rumores poco crebles No quisieron verme murmur Sarkem. Deca, seor? inquiri el teniente enarcando una ceja. Nada. Qu estuvieron mirando con ms inters? Todo, seor. Pero, ms que nada, la seccin que perdimos cuando estbamos a punto de term

inar nuestro viaje por el hiperespacio el teniente esboz una sonrisa y aadi : Ah, los prisioneros mirgos ya estn en la prisin de los cuarteles. Los Amos me han ordenado que ponga todo mi inters en que los capturados de la nave nos digan de dnde venan y quin era el ser parecido a los humanos que les acompaaba. Ya que ste no podr decir nada porque desapareci junto con la seccin siniestrada, se confa que sean los mirg os quienes nos aclaren el enigma. El comandante mir fijamente a Farlon. Usted deba tener algo en la mente cuando no me avis de que los Amos no queran hablar conmigo, teniente. El oficial asinti. As es, seor. Pienso que se encuentra usted en una situacin algo delicada. Sarkem se envar. Bajo el resplandor de las antorchas que soldaban nuevas planchas al crucero, not ms diablico el rostro de Farlon. Evidentemente estaba disfrutando por anticipado del posible castigo que poda recibir su jefe. Explquese. Los Amos no estn conformes con la hiptesis del ingeniero. Qu dice el ingeniero? Afirma que resulta imposible que la seccin se desprendiera. Haba averas... No lo bastante graves como para que ocurriera ese percance. Adems, resulta curioso que el centinela no perdiera la vida. Ocurri justo en el momento en que ste deba r eportarse, por lo que se alej de su puesto y tuvo tiempo de ocultarse en una cmara estanca. Fue afortunado. Sin duda..., pero, pese a sus heridas, podr declarar dentro de poco y entonces nos dir quin fue el oficial que visit al prisionero cuando usted dio la tajante orden de que nadie lo viese. Por ahora est sometido a un tratamiento para que se recupe re del shock que sufri. Tiene algo ms que decirme, teniente? Farlon movi la cabeza negativamente sin abandonar su sonrisa, que a Sarkem se le antojaba burlona. No, seor. Si ocurriera alguna otra cosa le informara. Eso espero respondi Sarkem, pensando que slo lo hara si la noticia resultaba poco ben eficiosa para l. Se alej del teniente y pase un rato alrededor de la nave cubierta por andamios de metal, desde donde los obreros terminaban las reparaciones que slo pudieron hacer se de manera precaria durante el viaje. El ingeniero se asom a un andamio para exigir a unos operarios ms diligencia en su trabajo, vio al comandante e inmediatamente se retir. Sarkem se dijo que el inge niero se haba puesto nervioso y fingido no verle. Su expresin poda interpretarse co mo sumamente turbada. Quizs ahora estaba recapacitando sobre el informe dado a lo s Amos y comprenda que de una forma u otra haba acusado a su comandante. Con pesadez en las piernas, Sarkem se retir de la grada. No se encontr con Farlon, y se alegr de ello. Otros cruceros permanecan anclados en sus rampas. Eran tan viejos como el suyo pr opio, o al menos el que pensaba que aun estaba bajo su mando. Segn se estaban des arrollando los acontecimientos, dudaba de que volviera a sentarse en el silln de mando en el puente. Antes de conocer a la mujer extraa, de escuchar sus palabras, jams haba pensado que las naves de guerra eran viejas y toscas. Ahora las vea de forma distinta: sucia s y necesitadas de una reparacin a fondo... o de que las desguazaran. Mene la cabeza, aturdido. Siempre haba sido as. Cuando era un muchacho, un oficial lleno de ambiciones, fue el ms feliz de los humanos cuando entr a formar parte de la tripulacin del crucero que aos ms tarde pasara a su mando. En realidad, nunca en su vida haba presenciado la construccin de un crucero. Siemp re eran los mismos. Mejor dicho, cada vez tenan menos. A veces alguno se perda en el espacio para siempre o algn planeta menos salvaje que los dems consegua la rara proeza de destruir uno. Regres a su vehculo y se puso ante los mandos. Encendi el motor y tuvo que echar ma no a su paciencia hasta esperar que ste rugiese de manera normal. Condujo despaci

o hasta entrar en la carretera que conduca a los cuarteles, cuyas plidas luces no podan competir en la noche con el resplandor del Recinto de los Amos. Cruz la entrada y el centinela le salud al reconocerle. Al pasar delante del habitc ulo del almirante estuvo tentado de parar y entrar para conversar un momento con el viejo militar. Desech la idea porque era muy tarde y seguramente su superior humano estara descansando. El almirante Marlowe, segn se deca, iba a ser sustituido en breve. Era demasiado v iejo para continuar ocupando el cargo. Qu haran los Amos con l? Tambin acabara en la f ica de abonos? No sera respetado por su rango, por tantos servicios y aos dedicados a los Amos? Al otro lado de los cuarteles estaban las aldeas, donde vivan los hombres y mujer es destinados a cultivar alimentos, a tejer y construir armas, aquellos que no e ran aptos para el servicio militar. Sus casas y calles siempre le resultaron tri stes a Sarkem, y pocas veces sola frecuentarlas. Si quera alguna mujer y beber, rer y bailar, visitaba la cantina de los oficiales y all consegua divertirse un poco. Tuvo un recuerdo para Khatina y sinti dolor por su muerte. Era un dolor diferente al que le proporcionaba el Signo. Poda definirlo como dulce y amargo a la vez. Segua pensando en Khatina cuando detuvo el vehculo delante de su habitculo y con la llave abri la puerta y entr cerrando sigilosamente. Tard un instante en decidirse a encender la luz. Haba dejado dicho que en su ausencia no la encendiese. Mir a la mujer que estaba sentada frente a l, medio adormilada. Alice Cooper le re cordaba a Khatina. Problemas? pregunt la mujer, mientras l corra las cortinas. Quieres una taza de caf? No has contestado a mi pregunta. Olvida el caf. Bueno, eso que llamis caf. Quin os ha dicho que lo es? Sarkem puso agua a calentar y mir el bote con los granos oscuros. La mujer le haba dicho que tal vez podra beberse si hubiera azcar en la casa. El comandante le res pondi que no haba azcar en Whutoo, aunque el almirante Marlowe le insinu un da que en su juventud todava quedaba algo. Podra ofrecerte una copa de licor, si lo hubieran repartido esta semana dijo Sarkem , vaciando una cucharada de caf en el agua . Por desgracia hubo una avera en la dest ilera y no tendremos hasta el mes que viene. Por el rabillo del ojo contempl a la mujer. Alice vesta unos pantalones marrones d e operaria y un chaquetn de l que le estaba muy grande. Tena recogido el cabello y se pareca a Khatina ms que nunca. Hay problemas dijo l secamente. Ech el caf en una taza y se sent junto a Alice. Le cont todo, rehuyendo mirarla a los ojos. Sorba de vez en cuando un poco de aque l brebaje caliente y amargo. Puedes acabar en... No dices que se llama factora? S. En Whutoo no se entierra a los humanos. Son aprovechados para confeccionar abon o. La tierra no da muchos alimentos y a veces se pasa hambre. No se puede llenar el estmago a base de pensar en la gloria de los Amos y el Supre mo, verdad? Das atrs, Sarkem hubiera saltado del silln, escandalizado. Le habra parecido una bla sfemia el comentario de Alice. Hasta l mismo se sorprendi de continuar sereno, sin inmutarse. Sabes? dijo, con una media sonrisa . Khatina y yo solamos hablar mucho cuando estbamos a solas, sobre todo cuando terminbamos de hacer el amor y permanecamos abrazados, besndonos casi constantemente. Nos reamos a veces. Era como un juego nuestra charl a, desafibamos las leyes de los Amos y slo nos detenamos cuando nuestros Signos res pectivos actuaban y nos decan que infringamos las disposiciones. Ante el dolor que sentamos, nos callbamos. Alice acerc una mano al metal de la frente de Sarkem y lo acarici. El comandante s e estremeci ligeramente. Reflejo condicionado, algo inducido en tu juventud. Es posible que este objeto te nga en su interior un explosivo que los Amos pueden detonar a distancia, con un pensamiento. Una tecnologa fcil, sin embargo. No hay nada de sobrenatural.

Hablas como Khatina murmur Sarkem. A ella le asaltaban ms las dudas que a ti. Vuestras relaciones fueron extraas: amor y desconfianza a la vez. Se estableci un largo silencio entre los dos. Apenas se escuchaban sus respiracio nes. Alice baj su mano hasta la mejilla del hombre y roz suavemente su nuca con lo s dedos. Volviste a mi celda en tu crucero a las pocas horas sonri ella . Estaba empezando a t emer que no volvera a verte cuando apareciste, plido y nervioso. Queras saber. Me r ogaste que te contara cmo poda vivir yo sin el Signo de los Amos en mi frente. Acas o te arrepientes de haberme credo? Sarkem reclin la cabeza sobre la mano de ella y neg en silencio, entornando los oj os. Las caricias de Alice eran relajantes. Por qu empezaste a dudar con ms firmeza? insisti ella. Ahora, con los ojos completamente cerrados, el hombre replic: Hacia tiempo que pensaba cosas que poda considerar como blasfemas. Tu serenidad y firmeza, tu seguridad pese a no tener el Signo que nos hace nobles a los humanos , me turb hasta lmites insospechados. Pero... S lo que vas a decirme: ests en peligro. Los Amos sospechan de ti. Por qu recelan de tu comportamiento? No lo s. Es extrao. Deban estar conformes con mis testimonios. Tal vez Farlon se fue de la lengua, aunque... Sigue. Un oficial como l no puede dialogar directamente con un Amo sin antes pedir permis o a su inmediato superior. Los Amos deben poseer un medio para detectar la incipiente infidelidad de sus sbdi tos. Sarkem abri los ojos sbitamente. Qu quieres decir? La mujer acerc sus labios a los del hombre y los bes. No haba quitado la mano de la nuca del comandante y de pronto sus dedos ejercieron una ligera presin y Sarkem cay hacia atrs, totalmente inerte. Alice se apart un poco y susurr con pesar: Lo siento. No te merecas esto, pero era preciso. Camin hasta el reducido cuarto que era la cocina y abri un cajn. All tena guardados l os cuchillos que estuvo afilando durante toda la maana, unas horas largas y que s e le antojaron interminables en su soledad. Volvi junto al hombre y lo tendi en el suelo. Puso un almohadn debajo de la cabeza de Sarkem y tom el cuchillo. Prob su filo contra uno de sus dorados cabellos. Cort aba igual que un bistur. Luego empu una delgada esptula y con ambos instrumentos se inclin sobre el Signo. Espero no haberme equivocado y sin proponrmelo corte el cordn umbilical que te une a los Amos y te conserva con vida, comandante Sarkem. Solt un ligero suspiro . Pero es necesario que te libere de una vez para siempre. 5 Amaneca cuando Sarkem recobr el sentido. Alice Cooper necesit de casi una hora y to da su persuasin para convencerle de que no iba a morir pese a que ya no tena adosa do el Signo en la frente. Le acerc un espejo y el comandante pudo ver, despus de v einte aos, su rostro libre. Record que los Amos le colocaron la pequea placa de met al exactamente cuando haba cumplido los trece. Cmo te sientes? pregunt Alice, un poco ms segura de que Sarkem no iba a reaccionar vio lentamente contra ella. Al parecer haba credo todo cuanto le cont. Asustado. Me encuentro demasiado bien. Por eso estoy asustado replic quedamente Sar kem, tomando con sus manos el espejo. Observ las pequeas heridas, dos lneas de punt os minsculos y rojizos, que formaban una vaga forma del Signo en su frente. Ahora no debemos perder ms tiempo, Sarkem dijo ella tendindole el Signo, un trozo de metal fro pero que al comandante pareci quemarle con slo verlo. Qu quieres decir? Los Amos captaban tus recelos, tus pensamientos hostiles hacia ellos mediante el Signo. Por eso empezaron a investigar. Me temo que dentro de poco lo sabrn todo. Si es cierto que ese teniente Farlon puede arrancar la verdad a los mirgos que v

iajaban conmigo, en estos momentos estarn buscndote. Entonces... estamos perdidos. No! El navo mirgo capturado ha sido sacado de tu crucero, segn me dijiste anoche. No est averiado, y podremos escapar en l. Puede ser pilotado por una sola persona. M ejor con dos. T y yo. Nos alcanzarn. Fuimos sorprendidos cuando nos avist tu crucero. Ahora ser distinto. Cuando los Amo s reaccionen estaremos muy lejos, lo bastante para pedir ayuda a mis amigos. A los mirgos? No me hagas rer. Ellos estn derrotados. Alice arroj a Sarkem su uniforme. Entonces se percat de que la muchacha vesta sus r opas de negro y plata. Ella le sonri. S que ests pensando en que mi uniforme se parece mucho al tuyo. Todo tiene su expli cacin. Slo son distintos en el tejido: demasiado burdo y mal cosido el tuyo. Estoy ansioso por que me expliques todos los enigmas que te rodean, Alice. Tendremos ocasin cuando estemos lejos. Posees armas en tu habitculo? Sarkem termin de abotonarse la guerrera y sac de un cajn pequeo, muy disimulado en u na alacena, una pistola que entreg a la mujer. Posee media carga. Yo tengo la ma aadi, palpndose la cartuchera donde colgaba su lser e reglamento . Est saliendo el sol. Alice atisbo por la ventana despus de correr las cortinas. El exterior pareca tran quilo. Vio el vehculo del comandante. Ningn soldado cerca. Lejos, el Recinto de lo s Amos todava brillaba en medio de la bruma, surgiendo como un monstruo gigantesc o de la niebla del amanecer. Vamos dijo Alice abriendo la puerta. Montaron en el vehculo y, un centenar de metros ms adelante, Sarkem lo detuvo fren te al habitculo del almirante Marlowe. Qu haces? pregunt Alice, alarmada . Cre que bamos directamente al astropuerto... Necesitar algo ms que mi graduacin para poder entrar en el navo mirgo mascull Sarkem. Abri la portezuela y corri hasta el pequeo prtico del hogar de Marlowe. Alice qued dentro del vehculo, un poco encogida, temiendo ser vista por cualquier habitante de los cuarteles que pasara cerca. Con la pistola amartillada, trat de serenarse. Haban sido muchas las horas vividas bajo una tensin muy alta. En una su cesin de imgenes vertiginosas rememor todo lo acontecido desde su segunda entrevist a con Sarkem, en la que pudo terminar de convencerle de que los humanos de Whuto o eran marionetas de los Amos, hasta que oculta en los equipajes del comandante lleg hasta el habitculo donde haba permanecido ms de un da, siempre temiendo ser desc ubierta por los Amos o por los soldados enviados por stos. Haba tenido a veces que tratar a Sarkem como si se tratase de un chiquillo, que e n algunos momentos actuaba como un adulto sereno y otros se comportaba igual que un paranoico. Con paciencia haba ido conociendo la situacin de la comunidad human a al servicio de la misteriosa raza whutoo. Al volverse para mirar por la ventanilla trasera vio una patrulla que se acercab a por la calle. Todava estaba lejos, pero no tardara en hallarse en la altura del vehculo. Mir hacia la puerta del habitculo donde Sarkem haba entrado y que era la mo rada del almirante, el anciano guerrero llamado Marlowe. De pronto apareci Sarkem en el umbral de la entrada. Llevaba sobre los hombros un bulto de pesada apariencia, que ech detrs del vehculo. Al sentarse junto Alice, ex plic: Es el almirante. Nos lo llevamos. Alice ech un vistazo al bulto. Dedujo que el almirante deba ser alto y delgado, po r la forma que yaca en los sillones traseros. Se acerca una patrulla avis a Sarkem. Ya la he visto. Se han detenido delante de tu habitculo. Es posible que estn buscndome por orden de los Amos mascull el comandante, poniendo e n marcha el vehculo y alejndose a toda velocidad . Se sentirn tan confusos al no hall arme, que para cuando los Amos sepan que no han podido detenerme nosotros estare mos dentro del navo mirgo. Salieron de los cuarteles y enfilaron la estrecha y psima carretera que conduca al astropuerto.

Por qu quieres llevarte al almirante? Slo quera apoderarme de su bastn de mando, para imprimir su smbolo en un papel donde haba redactado una autorizacin. Pretendo entrar en el navo mirgo con este coche, y la necesitar para que la guardia nos deje pasar. Pero Marlowe despert y tuve que g olpearlo. Pudiste dejarle inconsciente en su casa. Siempre he apreciado al almirante. Quiz porque saba muchas cosas que le cont su padr e y me las confi cuando algunas noches le visitaba para jugar una partida de ajed rez. Creo... Bueno, estoy seguro de que l en su juventud se haca muchas preguntas que ponan en duda la infalibilidad de los Amos. El jefe del ejrcito humano al servicio de los Amos se arriesg a comunicarte indicios de sus pecados juveniles? Aunque te parezca extrao, as es. Al principio a m tambin me pareci una imprudencia por su parte. El astropuerto se acercaba velozmente a ellos. Alice se asegur de que nadie le se gua y pregunt, despus de un breve silencio: Viven tus padres, Sarkem? Nosotros jams sabemos quines son nuestros padres respondi, apretando los dientes . Nos criamos en guarderas. Recibimos un nombre y un apellido, adems de un nmero de serie ..., algo que entre nosotros no mencionamos. Es un cdigo al que slo pueden tener a cceso los Amos. No me preguntes cmo es el mo, porque lo ignoro. Se detuvieron un momento ante la entrada del astropuerto. El soldado que se acer c a cumplir con la formalidad salud al comandante y se limit a echar una mirada poc o curiosa a Alice. No pareci extraarle que ella vistiera un uniforme ligeramente d iferente a los dems; no dijo una sola palabra y se retir andando de espaldas. Ahora viene lo ms difcil susurr Sarkem, alejndose del control. Entreg a Alice un papel que sac de su guerrera . T se lo mostrars al guardia que est vigilando el navo mirgo. C onfiemos en que slo se fijar en lo que est escrito, y no se dar cuenta de que vistes de manera ms limpia que yo mismo. Tu uniforme, Alice, parece siempre recin salido de la lavandera. No ser extrao que conduzcas t? Es mi vehculo personal. No se alarmarn por eso al menos. Alice desdobl el papel y ley las lneas que estaban escritas en l. No conoca la letra de Sarkem, pero deba ser suya. Era un texto cuartelero, seco y burdo. Se fij en el grabado que haba al pie: un anagrama formado por varias letras, casi un garabato . Sarkem conduca ahora ms despacio. En las gradas, donde varios cruceros eran repara dos, no haba operarios. Era demasiado temprano, pens Alice, fijndose en las viejas naves de combate. Por la ventanilla abierta le lleg un desagradable olor a xido, m etal y grasa. El comandante llam su atencin para que mirase a la derecha. All se al zaba una nave rodeada de andamios metlicos y gras. Es mi crucero. Su voz son triste a los odos de la mujer . No volver a sentarme en mi si lln en el puente de mando aadi con despecho . Farlon tendr ahora su oportunidad. Podr p dir una revisin de su expediente, y el nuevo almirante le ascender a capitn y luego a comandante. Al fin tendr un crucero para s. Por qu le mantenas como oficial? Es un sanguinario. Alice pens que existan otros motivos para aquel odio que Sarkem avivaba constantem ente hacia Farlon. Detrs de la nave que Sarkem ya no mandara estaba la de los mirgos, pequea y relucie nte. Dos parejas de soldados vigilaban su entrada principal, una esclusa semicir cular a la que se llegaba por una rampa. Los guardias parecan un poco dormidos. Uno de ellos, la nica mujer de los cuatro, se acerc al vehculo cuando Sarkem lo detuvo a medio camino de la rampa. Ella lo re conoci al instante, pero deba tener rdenes de no dejar pasar a nadie. Alice vio tit ubear a la mujer y en seguida le mostr el permiso falsificado. Adelante, seor dijo la soldado, saludando. Cuando el vehculo se perdi por el tnel despus de franquear la esclusa, ella dijo a o tro soldado, algo preocupada: Creo que deb decirle que hay visitantes a bordo.

No creo que fuera preciso. El comandante Sarkem ha debido ser llamado por ellos. La mujer asinti, visiblemente aliviada. Tienes razn. De otra forma, el almirante no hubiera confirmado la orden. Ambos se reunieron con los otros dos soldados y comentaron con ellos que podan se r ciertos los rumores que decan que el comandante Sarkem se encontraba en un grav e aprieto y los Amos iban a someterlo a un expediente disciplinario. * * * Sarkem condujo el vehculo hasta el final del tnel. A partir de all tena que dejar qu e Alice le sealase el camino ms rpido para alcanzar el puente de mando. Ella ayud al hombre a bajar al almirante. Lo sacaron del saco y la muchacha tom al viejo por las axilas. Sarkem lo agarr por las piernas. Debemos darnos prisa dijo Sarkem . El viejo volver pronto en s. Crees que podrs quitarl tambin su Signo? Desde luego. La operacin no resulta nada peligrosa. Alice escrut el rostro del anciano. Tal como haba supuesto, era muy flaco. El Sign o en su frente pareca ms grande que el que Sarkem llevaba sujeto con pegamento, ta l vez debido a la delgadez del rostro. Por indicacin de Cooper, entraron en un ascensor. Depositaron al viejo en el suel o y ella dijo: Saldremos directamente al puente de mando. La cabina se detuvo y la puerta se desliz hacia un lado. Alice iba a poner un pie fuera cuando una mano de Sarkem se lo impidi, agarrndola por el hombro. Qu demonios...? empez ella a decir. Se call, pero ya era demasiado tarde. El puente de mando de los mirgos no era muy grande, apenas llegaba a medir unos diez metros de dimetro. Pero en el fondo, de lante del panel principal, una figura brillante y de casi la estatura de un homb re oscil y vibr. Alice nunca haba visto a los Amos, pero la descripcin que le hizo Sarkem de stos fu e muy precisa y supo en seguida que all haba uno. El Amo tena el aspecto de una ameba bpeda, de piernas muy cortas. Su cabeza termin aba en forma cnica y en su interior parecan flotar dos pares de ojos de color sang re. Del centro de su cuerpo surgan unos filamentos, que usaba como miembros prens iles. Cuando vio a los humanos, todos los filamentos se ocultaron con la velocid ad del rayo, y unos segundos ms tarde apareci uno solo, grueso y armado con un arm a. Alice estaba todava bastante sorprendida y segua con un pie dentro del ascensor y el otro fuera, sin saber cmo reaccionar. Sarkem la empuj a un lado y dispar contra el whutooe. Desde el suelo, Alice vio que el lser del hombre produca un corte limpio debajo de los cuatro ojos del Amo, quien se convulsion y solt el arma al transformarse su t osca mano en una zarpa. El Amo, tambalendose como un borracho, se dirigi nuevamente hacia los humanos. Un nuevo disparo de Sarkem lo cort por la mitad. El comandante corri hacia el ser dividido en dos y desde muy cerca efectu ms dispar os y fue reventando esa especie de ojos que flotaban dentro de la pirmide gelatin osa. Alice se acerc. El Amo era ya dos masas que palidecan rpidamente, perdiendo su bril lo. Slo se puede acabar con ellos destruyendo esos pequeos globos. Son su cerebro. Debe mos apresurarnos, Alice. En estos momentos el Supremo sabe que pretendemos escap ar. Cmo? Sarkem la mir asombrado. No te he explicado que los Amos y el Supremo estn en contacto constante? Sus mentes forman una sola. 6 Cunto tardars en poner este trasto en marcha? pregunt Sarkem, impaciente. Este trasto, como lo llamas, es ms seguro que cualquiera de los viejos cruceros qu e estn en el astropuerto mascull Alice, enfrascada con los mandos . Espero que cuando cierre la esclusa los soldados que vigilan tendrn la buena ocurrencia de alejars

e lo bastante para no ser daados por la partida. Podra echarte una mano si supiera cmo funciona esto dijo Sarkem con mal humor, furio so por sentirse impotente. Echa un vistazo al pasillo central. Los sensores delatan la presencia de movimien to. Me temo que hay ms de un ser viviente a bordo. Sarkem se volte para mirar los dos trozos del Amo. Por momentos los restos del wh utooe se iban empequeeciendo, volvindose ms negros. Incluso empezaban a oler mal. A ntes de salir del puente, el comandante asegur: Tan pronto como estemos en el espacio arrojar esta carroa al incinerador. Cruz la puerta y se dirigi al ascensor. Apenas ste le condujo hasta el corredor, Sa rkem ech mano a su arma. En aquel momento la esclusa se estaba cerrando, pero den tro haba dos de los centinelas, ahora con las armas amartilladas, y un Amo al fre nte de ellos. El whutooe dej de avanzar deslizndose sobre sus cientos de zarcillos y un miembro muy largo seal a Sarkem, advirtiendo a los soldados con una voz gutural, producto de un convertidor fontico: Destruid al renegado! Ha matado a un Amo! Aquella situacin resultaba inslita para los soldados. Los dos titubearon ms de la c uenta. Sarkem sali de su turbacin y antes de apretar el gatillo se quit el Signo pe gado en su frente y lo arroj delante del ser de Whutoo, con todo el desprecio que fue capaz de adoptar. Despus, dispar. Lo hizo contra el Amo, contra la cnica cabeza. Dentro de sta estallaron las pequeas bolas rojas. Los soldados no llegaron a poner en funcionamiento sus armas. Mira ron atnitos al ser que suponan un dios. Esta pausa sirvi a Sarkem para manipular su arma y transformarla. De mortal pas a anestsica, y sendos disparos tumbaron a los dos soldados, que cayeron junto al Am o, quien segua agitndose convulsivamente en su agona. En el fondo del pasillo la compuerta cerr la esclusa, produciendo un sonido metlic o y ronco que despert cien ecos en toda la nave. El despegue fue violento y Sarkem rod por el suelo. Su cabeza se golpe contra una pared de metal y permaneci semiinconsciente durante un rato que no pudo calcular. Cuando se recobr un poco descubri a Alice Cooper a su lado, sonrindole. Ella dijo: Estamos lejos de Whutoo. Dentro de unas horas entraremos en el hiperespacio. Por desgracia, este navo mirgo no dispone del dispositivo de penetracin instantnea, com o las unidades de exploracin del Orden Estelar. Sarkem se incorpor. Le dola la cabeza y se acarici el lugar donde haba recibido el g olpe. Mir un poco furioso a Alice y tambin algo confundido. Me dirs algn da de dnde vienes y qu es el Orden Estelar? Ella solt una carcajada. Desde luego, cuando terminemos con el trabajo que tenemos pendiente. Qu trabajo? Esta nave no ser capaz de llevarnos hasta all? S, pero no olvides que debemos limpiar de carroa la nave, encerrar a los soldados q ue has dejado inconscientes y cuidar de tu almirante. El pobre viejo necesita qu e le liberemos en seguida de su Signo. Sin l podr entendernos mejor. De pronto, Alice frunci el ceo. Pregunt, muy preocupada: Sabes si los Amos pueden detonar los Signos de los soldados y del almirante desde tanta distancia como ahora nos separa de Whutoo? No estoy muy seguro respondi Sarkem, tambin preocupado. Mir a los humanos tumbados ju nto a la masa del whutooe, que se iba corrompiendo . Pero dudo que los aniquilen a hora. Han tenido tiempo para hacerlo. Magnfico entonces. Aydame a llevarlos a un quirfano que hay cerca del puente. All pod r quitarles a todos sus repectivos Signos con ms seguridad que contigo. Quieres decir que corr peligro? Confieso que un poco. Preocupado? Deb estarlo cuando pusiste tus manos en m, no ahora. * * * Alice se volvi al or entrar a Sarkem. Frente a ella estaba sentado el almirante, un hombre de tez morena y delgada. Al ver al comandante, el viejo alz una ceja y enrojeci levemente. Con voz gutural, d

ijo: Me siento como desnudo. Se palp la frente en donde una serie de puntitos rojos era la nica seal dejada por el Signo. A m tambin me ocurra al principio, seor dijo Sarkem. No saba si saludar o no. La situa in se le antojaba un poco extraa. La capitana Alice iba a contarme todo. Me marchar en seguida. Vena a avisar que los soldados estn bien. He podido calmarlos un poco y al fin se han decidido a aceptar alimentos. Puedes quedarte, Sarkem dijo Alice. Es cierto, comandante el viejo elev la comisura de sus labios queriendo formar una sonrisa, intento que fracas . Es obvio que ya no soy su superior. Lo que va a contarle Cooper ya lo conozco, seor. Si me disculpa... tengo trabajo. Cuando Sarkem se hubo marchado, el almirante solt un gruido y afirm: No tiene nada que hacer, estoy seguro. Qu le pasa? Alice ech caf caliente en las tazas y empuj una sobre la mesa hacia Marlowe. Est lleno de desconcierto. No tanto como los soldados, pero es demasiado para l, a veces. Yo intent en ms de una ocasin despertarle la duda. No s si lo consegu. Lo logr, seor sonri Alice . La compaera de Sarkem, una mujer llamada Khatina, tambin p icip de las dudas que embargaban entonces al comandante. Ah, Khatina. Me enter que muri cuando se asalt esta nave. Era una chica magnfica. Cre o que ambos estaban enamorados, pero no saban cmo calificar sus sentimientos. Mien tras podan vivan juntos, excepto cuando los Amos ordenaban que cada uno se uniese sexualmente con otro, segn extraos criterios. Mi padre me cont que antes los humano s formaban familias y... Cre que entre la comunidad humana que habita en Whutoo nadie sabe quines son sus pa dres. As es. Pero mi progenitor se las arregl para saber cul era su hijo el viejo se pas la mano por la cara . Yo lo intent tambin, pero fracas. Jams supe quines eran mis hijos. C reo que debo de tener varios por ah. Alice le mir. Marlowe no pareca muy preocupado ante su ignorancia. Simplemente, pa reca lamentar no haber conseguido lo mismo que el hombre que conoca como su padre. Tambin el padre de mi padre se conoci con l dijo el viejo, despus de beber un sorbo de caf . Era una tradicin familiar que se rompi conmigo... debido a mi torpeza, lo admi to. Por eso, Cooper, s muchas cosas. Es un legado verbal que no poda transmitir a ningn hijo mo, en secreto. Quiz por ese motivo siempre intent rodearme de mis oficia les y en las noches, cuando jugbamos al ajedrez, les insinuaba cosas. Con algunos era imposible mantener una conversacin en la que yo, intencionadamente, ofenda a los Amos. Pero con Sarkem fue distinto. No se asust y siempre pude leer en sus oj os que l asimilaba mis palabras mejor que nadie. A veces pens que poda ser mi hijo. Admito que me habra gustado. Por qu no lo sera? No lo es porque naci en una regin muy al norte, ms all del Recinto. Todos mis apaream ientos tuvieron lugar en la aldea cercana a los cuarteles. Ahora dejemos esto, y hbleme usted de esos humanos que no llevan el Signo y no obedecen a ningn Amo. Bien, siempre hay un humano a quien obedecer brome Alice . Es algo que nunca dejar de ocurrir. No es lo mismo que inclinar la cabeza ante un Amo, ante un ser de aspecto tan dis tinto a uno. Tiene razn, almirante. No me llame as, Cooper. Ahora no soy almirante. Cmo entr usted en contacto con los mi rgos? En realidad fueron ellos, los mirgos, quienes contactaron con unos compaeros mos. E llos estaban cansados del dominio de los Amos, y de la presencia intermitente de las naves de los humanos al servicio de stos. Los mirgos construyeron en secreto media docena de naves con impulsin superlumnica y las lanzaron al espacio sin que la vigilancia de los cruceros pudiera captarlos. Durante mucho tiempo vagaron por el espacio. Su intencin era encontrar un mundo pa recido al suyo al que emigrar algn da. Visitaron varios, pero ninguno les pareca lo

bastante bueno. Cuando menos lo esperaban se encontraron con una Unex del Orden Estelar. Por qu no me dice antes qu es el Orden y la Unex? Procedemos de la raza humana, que al parecer tuvo su origen en un planeta llamado Tierra, en el Sistema de Sol. Es una raza algo antigua que, despus de muchas vic isitudes, ha logrado en las ltimas dcadas una estabilidad social y poltica de la qu e no podemos menos que sentirnos orgullosos. Hace algunos siglos existi un Imperi o que acab corrupto y decadente. Despus de un perodo de anarqua y retroceso, el Orde n Estelar comenz a reagrupar los mundos dispersos y a formar una organizacin efica z. Las Unex, o Unidades Exploradoras, son grandes navos que recorren la galaxia e n busca de planetas que hace siglos formaron parte del imperio. Con qu fin? En muchos de esos planetas sus habitantes incluso han olvidado que una vez existi el Gran Imperio. Cuando quieren, nosotros les ofrecemos nuestra ayuda, desintere sadamente. Marlowe mir a Alice de una forma que ella lo interpret como que no daba crdito tota l a sus palabras. Pero el viejo no lo expres verbalmente. Se trag sus recelos. Al principio sigui ella, viendo que el otro permaneca encerrado en su mutismo , los mi rgos pensaron que se haban topado con una nave humana de los Amos. Pero cuando se convencieron de que aquellos hombres y mujeres eran libres, que sus frentes est aban limpias y eran dueos de sus decisiones, casi no podan ocultar su alegra. Me co ntaron que hasta lloraron de emocin. No puedo imaginarme a un mirgo llorando. Yo no estaba presente. Me encontraba en un caza, explorando una serie de asteroid es. Cuando regres, mi comandante, Damin Gravina, me orden que marchase a Mirgo a bo rdo de la nave recin aparecida. Deba estudiar la situacin y esperar la llegada de l a Unex. Por qu no viaj tambin tu nave? Tenamos que terminar una misin muy importante en aquel sector galctico. Yo vine como embajadora, con instrucciones precisas de mantenerme oculta si en las ciudades mirgas haba unidades humanas al servicio de los Amos. Slo deba tomar nota para conf eccionar un extenso relato que sirviera a mi jefe para tomar decisiones ms tarde. El resto ya sabe cul es: el crucero de Sarkem nos descubri cuando hicimos un alto para salir del hiperespacio y verificar la ruta. Esta nave es bastante buena, p ero los mirgos no queran correr el riesgo de perderse y por eso tenan que efectuar ciertas paradas tcnicas. Un alto en el camino que les result fatal dijo Marlowe. El rostro de Alice se ensombreci. Lo s. El jefe de la nave, de nombre Ytanka, cay prisionero junto con otros. Sarkem me cont que tendr un fin muy doloroso a manos de un tipo llamado Farlon. Farlon repiti el anciano . Es una mala bestia. Sarkem lo mantuvo siempre en el escala fn ms bajo, pero me temo que ahora, sin las trabas que l pona, lograr sus ambiciones en poco tiempo. Sobre todo si consigue extraer de los prisioneros lo que saben. Cooper, cmo es posible que los mirgos ya saban en su mundo que iban a recibir ayuda vuestra? Otras naves regresaron a Mirgo antes que la de Ytanka. Ellas debieron dar la noti cia. Ah, por eso los mirgos se mostraron tan envalentonados, hasta el extremo de enfre ntarse a las guarniciones humanas... Cometimos el error de no darles severas instrucciones cuando partieron. Si los pr isioneros hablan, habremos perdido la ventaja de la sorpresa. Los Amos sabrn pron to que se acercan rpidamente humanos distintos a los que les sirven. Es cierto que vosotros lucharis junto a los mirgos contra el Supremo y sus Amos? Eso todava no lo puedo asegurar, Marlowe. Tenemos nuestra tica... Prefers la desaparicin de una raza no humana antes que enfrentaros a los humanos de Whutoo? No he querido decir eso. Son bastantes los mundos que dominan los Amos gracias a la fidelidad de muchos mi les de guerreros humanos. No todos son como, por ejemplo, Sarkem y yo. Existen m uchos fanticos, y gentes en la milicia peores que Farlon.

Me refiero a que debemos actuar de manera que sean mnimas las bajas entre la gente de su pueblo, Marlowe. En su mayora son inocentes. Es posible. Yo dira que casi todos. Hemos nacido en una comunidad dominada por los Amos. Carecemos de historia, de tradiciones y leyes propias que nos rijan. Son las leyes del Supremo las que nos hacen actuar de una manera y otra. Somos un pu eblo sin pasado. Pero lo tenis. De veras? El Supremo, a travs de su aclitos los Amos, asegura que slo vivimos gracias a su magnanimidad. Todos los seres de los mundos que sometemos son distintos a nosotros. Los whutooes aseguran que nos sacaron de algo peor que la muerte, nos devolvieron a la vida y por eso nosotros, nuestros antepasados y nuestros descen dientes jams pagaremos lo mucho que les debemos. Alice esboz una sonrisa triste. Una demaggica interpretacin de lo que realmente sucedi. Impaciente, Marlowe apret una de las manos de la mujer y le implor: Por tu dios, mujer, dime de dnde venimos y por qu los Amos nos obligaron a matar en su nombre. Ella le acarici los arrugados dedos y con suavidad, respondi: Te lo dir todo. Sarkem conoce lo que te he relatado, pero an no me ha atrevido a de cirle cmo habis llegado a ser mercenarios de esos monstruos. 7 Alice se encontraba medio adormilada en el puente de mando. A veces se haba despe rtado y su imaginacin le hizo creer que todava persista all el olor a putrefaccin de los Amos muertos por Sarkem. Cuando unaa mano spera se apoy sobre su hombro estuvo a punto de dejarse llevar po r los reflejos y atacar al que pens en un primer instante que poda ser un enemigo. Afortunadamente para Sarkem, ella mir primero y se libr de recibir un golpe que p oda haber sido mortal. La mujer resopl aliviada y le recrimin: Me estaba durmiendo y empezaba a tener una pesadilla plagada de Amos. Casi te gol peo, Sarkem. l se sent a su lado, en el otro silln . Qu tal estn los soldados y el alm nte? pregunt. Los hombres estn acostumbrndose a pensar por s mismos. Son casi novatos y jams salier on al espacio. Ser duro para ellos. Contamos con medios en la Unex para grabarles en sus mentes todos los conocimient os de los que carecen. Sarkem la mir irritado. Tambin emplearis ese mtodo conmigo, supongo. Alice not que l estaba en guardia, muy tenso. Se pregunto qu le pasaba. Dentro de muy poco nos encontraremos con la Unex explic . El comandante Gravina ha de bido terminar la misin y ahora estar saliendo del hiperespacio para tomar posicin a unos mil millones de kilmetros del planeta Mirgo. Seal el instrumental de panel . Nue stros tcnicos aadieron a esta nave la maquinaria precisa para no desviarnos un sol o milmetro del punto de reunin. No has respondido a mi pregunta. Dime, a m tambin me trataris como a un brbaro? Por qu dices eso? Marlowe y t sois inteligentes. Esos dos pobres muchachos son unos palurdos. No me contaste que cuando los Amos estn escasos de tropas de choque hace n leva entre los granjeros que cultivan alimentos para la milicia? Sarkem se pas la mano por la cara y la apart llena de sudor. Deberas descansar dijo Alice. Estoy bien. Me pasa que no dejo de pensar en que para ti soy slo un salvaje, un se r sin cultura. Ests muy lejos de m. Alice apret los labios. Estaba empezando a intuir adnde quera ir a parar el comanda nte. Dej de mirarle unos segundos para comprobar que las lneas de seguimiento de la nav e seguan en la posicin correcta, y cuando volvi se tropez con los labios de Sarkem q ue buscaban frenticamente los suyos. No quiso responder con sequedad, y por ello al principio se dej besar. No le impo rt. Incluso poda seguir, dejarse conducir por la pasin que ya saba con certeza haba d espertado en aquel hombre rudo y atormentado por los pensamientos encontrados, s

urgidos de su nueva y violenta situacin de libertad mental. Ella no podra conjeturar qu habra pasado a continuacin. Las manos nerviosas de Sarke m estaban desabrochndole la guerrera cuando son sobre sus cabezas el aviso del det ector de proa. Como castigado por una descarga elctrica, Sarkem se apart de la mujer y mir a todos lados, buscando el motivo del sonido estridente. Ella se apresur a explicar: Significa que nos estamos aproximando a la Unex. Por el momento ha terminado nues tro viaje. Sin decir nada, Sarkem sali con violencia del puente. Ella crey ver una expresin de profunda humillacin en el rostro. Hubiera ido tras de l de no ser imprescindible que atendiera a los mandos. Minutos ms tarde, cuando Marlowe lleg, en una de las pantallas ya estaba reflejada la imagen de la Unidad Exploradora. Ante su visin, el anciano solt una exclamacin y dijo: Por el Supremo... Es enorme! Desde su asiento, Alice se sonri. Deba pasar algn tiempo antes de que el subconscie nte del viejo soldado dejase de obligarle a jurar por los dioses que ya haba rene gado. * * * El comandante en jefe de la Unex Galebta era un hombre alto y fuerte, cuya piel muy bronceada haca parecer casi albino su cabello rubio. Se paseaba nervioso por el despacho, con las manos en las espaldas. A un lado, Alice Cooper permaneca de pie sin mover un solo msculo de sus facciones, aunque siguiendo con los ojos las zancadas de su superior. Ese condenado computador esta demorndose demasiado gru Damin Gravina . Qu est ocurri iempre dije que no poda confiar en semejantes chismes, que el demonio los confunda ! Alice aprovech que su jefe le daba sus anchas espaldas para soltar una sonrisa. L levaba un ao destinada en el Galebta y crea conocer un poco al veterano comandante . Siempre despotricaba de las mquinas demasiado sofisticadas. En realidad, la res puesta del computador de datos no se retrasaba. Si llevaban esperando ms tiempo d el debido deba ser porque el tcnico encargado de formular la pregunta encontraba c iertas dificultades en localizar el banco de memoria correcto. Hay que tener en cuenta que los datos requeridos deben ser antiguos, seor se atrevi a decir Alice . Hasta es posible que no estn almacenados. El comandante se detuvo bruscamente y la mir. Insina que ese desastre sucedi en los comienzos del Orden? Tal vez. Yo... No sigui hablando. Del enlace del banco de datos se elev una sinfona y a continuacin surgi de una ranura un trozo de papel metalizado, que fue extendindose hasta alca nzar una longitud de casi medio metro. Gravina lo arranc y empez a leer. Alice tuvo que sofocar su impaciencia mientras el otro se enfrascaba en la lectu ra a lo largo de varios minutos. Al cabo de stos, Gravina se desplom en su silln, m ir a la capitana y dijo casi en un hilo de voz: Existan datos, Cooper. Muy viejos, por cierto. Estaban en lo ms profundo de los ban cos, un poco mal programados. Vamos, seor, dgame de una vez si mis deducciones eran o no equivocadas. No del todo, debo reconocer. Hace casi doscientos aos, una primitiva Unex se perdi por estos parajes. Nunca supimos de ella. Por aquellos tiempos se utilizaba la h ibernacin para los viajes largos, ya que a veces la travesa por el hiperespacio su fra un fallo y la nave navegaba meses y meses en toda normalidad. Voy entendiendo, seor asinti Alice. Gravina adelant la barbilla. Volvi a decirse que haba algo en aquella capitana recin ascendida que le aturda y llenaba de turbacin. Era como si algo en su interior le estuviera gritando: Ella llegar mucho ms lejos que t; ser alguien mientras t te queda rs estancado. Ella, en definitiva, es ms inteligente, pero lo disimula de forma ma gistral. Le gusta, en definitiva, ser humilde mientras espera su oportunidad de elevarse por encima de los dems. La nave con su cargamento de tripulantes y soldados, exploradores y tcnicos, en to tal ms de tres mil personas, sufri la avera que tanto se tema y todos tuvieron que h

ibernarse en espera de que el sistema automtico de reparacin acabase su trabajo y pudiera proseguir el periplo establecido, sumergindose de nuevo en el hiperespaci o. Pero antes de que esto ocurriese, la nave capt un planeta con condiciones terrqueas y su piloto automtico decidi descender. As lleg a Whutoo. Y se encontraron con las medusas, los Amos. Ellos debieron apoderarse de la voluntad de todos y los escla vizaron. Es todo cuanto pudo decir el archivo. Lo dems ser completado con los estu dios que se llevarn a cabo. Yo podra sugerir que fue as: los whutooes abordaron la nave. Debi ocurrir algo ms. Fa ll tambin el dispositivo que deba despertar a los pasajeros. Los Amos estudiaron la avera y la repararon, pero antes pusieron los Signos en todos los hibernados, do minando sus mentes. Borraron sus recuerdos y les inculcaron la creencia de que g racias a los seres gelatinosos ellos vivan. Quiz tambin los asustaron utilizando el dispositivo destructor de las placas de metal, asesinando a varios como ejemplo . Es una hiptesis tan vlida como otra cualquiera... por el momento gru el comandante Gra vina . Algo ms? Algo entusiasmada y espoleada por sus pensamientos, Alice prosigui: Los Amos mantenan relaciones comerciales con varios mundos prximos al suyo. Pero er an incapaces de llevar a cabo, por alguna causa, sus pretensiones de dominio abs oluto sobre sus vecinos, con los cuales las transacciones los hacan sentir algo h umillados. Decidieron utilizar el potencial blico de los humanos recin llegados, u na raza diferente a todas las que conocan, expertos en la guerra, fciles de procre ar y fuertes, infatigables. Qu necesidad tenan los Amos para...? No s cmo explicarlo. Ha puesto el dedo en la llaga, comandante. Algo debe haber, s. Los Amos no se senta n satisfechos con el estado de paz que mantenan con sus vecinos. Por qu? Creo que n i siquiera el almirante o Sarkem podran decirlo. Pero ver: todas las razas del sec tor son humanoides. Los Amos, en cambio, son metablicamente distintos. Se nutran, por tanto, de un complejo de inferioridad cada vez mayor. Hay algo que no encaja. Slo lleg una nave a Whutoo, no? Pero usted afirma que vio a ms de cincuenta, aunque muy viejas, en el astropuerto. Y deba haber ms en otros pun tos del planeta o viajando en esos momentos por el espacio, controlando las colo nias o en combate. Cmo las lograron si los Amos no son, y nunca lo fueron, capaces de construirlas, as como las armas ofensivas y defensivas? Creo que las construy la primera generacin de humanos sometidos. Cuando murieron y les sucedieron sus hijos, el arte y los conocimientos se acabaron con ellos. No se fabricaron ms. Ahora slo son los actuales encargados de conservarlas, ms o menos en estado de eficacia. Los Amos han de estar preocupados por esto, ya que deben saber que dentro de pocos aos no tendrn cruceros con los que seguir aplastando lo s focos de rebelin en sus colonias. Es posible que tenga razn en casi todo, capitana. Mi pregunta es: qu podemos hacer? Estamos demasiado lejos de la Tierra, seor dijo Alice con pesar . Podramos intentar pe dir instrucciones va lser... Usted me sugiere eso? pregunt el comandante con sorna, recordando que Alice se haba g anado ms de una amonestacin debido a sus impulsivas iniciativas. Podra aconsejrselo, seor, pero en realidad... Contine. Yo actuara desde ahora mismo. Debo convocar una reunin de oficiales y escuchar todos los criterios. Sin embargo, me gustara conocer ahora su parecer, Cooper. Es muy fcil, seor. En un da podemos llegar a Mirgo. Sera una buena cabeza de puente p ara actuar en Whutoo. Me sabra mal actuar contra unos hombres y mujeres que descienden de quienes fueron camaradas de nuestros abuelos. Seor, no olvide tambin que los mercenarios forzosos de los Amos siguen vistiendo un uniforme que se parece mucho al nuestro. Es algo que han conservado pese al tie mpo transcurrido. Creo que algo del pasado ha debido transmitirse de padres a hi jos, algo que ni siquiera el poder metal y el control total han podido desterrar los Amos y su misterioso lder, al que llaman el Supremo.

Quines construyeron el Recinto? Marlowe lo conoci desde siempre. No puede decirnos nada. El comandante solt un gruido y dijo, a guisa de despedida: Dispngalo todo para una reunin de oficiales dentro de media hora. Mientras tanto, i r a cumplimentar al almirante Marlowe. Quiero charlar un rato con l. S, seor dijo Alice, saludando antes de salir del despacho privado del jefe. 8 El comandante Sarkem llevaba dos das a bordo de la Unex Galehta y segua vivamente impresionado por cuanto haba visto. Su asombro comenz cuando la gigantesca nave de l Orden Estelar apareci en una de las pantallas del vehculo mirgo. Entonces pudo p ercatarse de su enorme tamao. Era de forma esfrica, y el navo en el cual ellos haban escapado de Whutoo pareca un insecto a su lado... y fcilmente fue alojado en un h angar de la Unex, junto a cruceros de combate que se le antojaron de diseo pareci do a los suyos propios. Pero exista la gran diferencia de que stos no ofrecan el aj ado aspecto de los pertenecientes a la flota de los Amos. Despus de haber finalizado la entrevista presidida por el comandante Gravina, a l a que asistieron muchos oficiales del Orden y en la que fueron cortsmente interro gados l y el almirante Marlowe, aguardaba en la antesala, lleno de impaciencia, l a decisin que llevaban discutiendo en privado los mandos de la Galehta. A poca distancia de l, sentado como encogido en una silla, el viejo Marlowe se re stregaba las manos nerviosamente. Con cierta reserva, Sarkem se acerc a su superi or, tosi para llamar su atencin y dijo, cuando la cabeza del viejo se alz: Seor, qu piensa usted que harn ahora los terrestres? Marlowe exhal un suspiro lleno de amargura y respondi: No lo s con certeza..., pero tal vez, debido a sus leyes, no se marcharn sin interv enir. Pueden hacerlo. Disponen de la fuerza necesaria para abatir a toda la flot a de los Amos. Podran bombardear Whutoo y dejar ese planeta tan liso como la palm a de una mano. Si les resulta tan fcil, por qu discuten? Llevan encerrados demasiado tiempo. Son complicados, comandante. Estn atados por ciertos compromisos. Pero, sobre todo , no quieren daar a los humanos al servicio de los Amos. Saben que nuestros compae ros son inocentes. Son muchos miles los que viven esclavizados en Whutoo. Pero tienen un pacto con Mirgo, no? S. Los mirgos no dijeron, al parecer, toda la verdad. Omitieron, por olvido o en f orma adrede, que la mano ejecutora de los Amos son un puado de humanos. Sarkem se inclin sobre el anciano y le pregunt con ansiedad: Qu piensa usted despus de saber que nuestros antepasados y nosotros hemos sido utili zados por esos monstruos? Seor, la realidad es pasmosa. Somos iguales a estos homb res que se pasean orgullosos por la galaxia, sin otro afn que liberar a los viejo s mundos que pertenecieron al Gran Imperio! Cmo ha sido posible que hayamos cado ta n bajo, hasta el grado de considerarnos superiores a las otras razas por servir a los Amos? El viejo le mir con ojos acuosos. Puedo imaginarme cmo te sientes, Sarkem. Mis dudas han sido superadas por la reali dad. Ni siquiera pude soar que la verdad fuera sta que nos ha sido revelada; demas iado pasmosa. T te consideras todava como un salvaje al lado de esta gente, no? El comandante se envar. S, lo admito dijo . Al principio miraba a la prisionera con superioridad. Ahora ella est muy por encima de m. Y eso te duele. La amas, no? Ella jams podra soportar mi contacto. Cuando era mi protegida en el habitculo deba fi ngir. Sin duda haca un gran esfuerzo para no demostrar el asco que senta por m. Te subestimas. Soy consciente de... Sarkem call. El viejo miraba la puerta custodiada por un soldado del Orden, de re luciente uniforme negro y plata. Se haba abierto y Alice Cooper se diriga hacia el los. La reunin ha concluido, amigos dijo ella, sonriente. El almirante se levant y Sarkem crey verlo ms encorvado que nunca. Pens que no debi h aberlo sacarlo de Whutoo por la fuerza; dejarlo en los cuarteles hubiera sido ms

piadoso para el veterano militar. Quin estara ocupando ahora su puesto, dispuesto a obedecer ciegamente las rdenes de los Amos? Qu ha decidido el comandante Gravina? inquiri Marlowe en un hilo de la voz. Pasar a la accin respondi Alice. Mir alternativamente a los dos hombres y su sonrisa disminuy un poco ante la seriedad pintada en los rostros . Se ha decidido un plan, el ms consecuente. Si tenemos xito al llevarlo a la prctica apenas se producirn baja s entre los humanos al servicio del Supremo. Podras explicrnoslo? Es lo que me ha solicitado el comandante. Necesitamos de tu participacin, Sarkem. * * * Mientras caminaba por la estrecha calle enfangada, Sarkem se deca que los miembro s del Orden, de una forma u otra, haban obtenido mucha informacin de Whutoo... La explicacin, la nica que encontraba, era que mientras l, el almirante y los dos sold ados dorman, algn sofisticado mecanismo les haba interrogado a fondo y conseguido u n conjunto de datos muy importante. Casi sin querer, Alice se lo haba dado a entender al referirse en varias ocasione s a las costumbres del pueblo humano de Whutoo, mencionando hechos que Sarkem te na olvidados o muy escondidos en su subconsciente. Era de noche y las lunas de Whutoo, satlites sin nombre, proporcionaban una tenue luz a las largas y cenagosas calles de la aldea. Sarkem llevaba tomada del braz o a Alice, que vesta ropas de mujer de la aldea prxima a los cuarteles, como si fu era su compaera temporal de cama. Entre los militares era costumbre, cuando se le s asignaba oficialmente una concubina, buscarla entre las ignorantes mujeres de la aldea. Se deba suponer que l, un jefe, disfrutaba de un pequeo permiso y aquel da por la no che pensaba divertirse un poco con una hembra elegida, emborracharse con ella si haba licor en la taberna y luego acostarse ambos a dormir la embriaguez o hacer el amor con poco o mucho entusiasmo. Se cruzaban con poca gente por las calles. De vez en cuando sala un labriego de a lgn portal, descubra el uniforme de Sarkem y se apresuraba a quitarse de en medio. Por qu huyen ante tu presencia? pregunt Alice. Sarkem la apret ms contra su cuerpo. Le gustaba caminar al lado de la mujer, aunqu e ella estuviera fingiendo sumisin a l, al hombre de superior categora que se haba f ijado en su cuerpo para poseerlo por una noche. El comandante se dijo que aunque fuera cierto que su mente haba sido barrida, alg unas cosas seguan siendo desconocidas para Alice. A causa de una mezcla de pudor y vergenza le respondi . Cuando ven a un oficial de la milicia con una mujer, no quieren pararse a ver quin es ella. Podra tratarse de su compaera temporal, y al no poder hacer nada para impedir que se fuese con un mil itar, optan por ignorarlo. Ella no respondi, pero Sarkem capt en Alice una mueca de desprecio, de pesar ante la situacin humillante a que se vean sometidos los habitantes de la aldea, quienes adems de someterse a los Amos deban hacerlo a los humanos privilegiados. Est muy lejos? pregunt de nuevo Alice, mirando a un lado y otro de las callejuelas. No, ya estamos cerca. Por qu no comenzamos en los cuarteles la operacin? Porque all deben saber que t escapaste robando la nave de los mirgos. Te reconoceran en seguida, no es cierto? S, claro. He sido un torpe al no haberlo pensado. Se detuvieron en la siguiente calle. En el centro de ella, en medio de una lagun a de agua pestilente, se alzaba un montn de basura. Sarkem seal una puerta cerrada, casi desvencijada: Es all. Se llama Gustaw. Ser el idneo para convertirlo en el primero? Desde luego respondi Sarkem resueltamente, dirigindose hacia la puerta y golpendola c on el puo. Alice se apart un poco. A veces el hombre le haba estado apretando demasiado, pero no quiso advertrselo para no ponerlo ms nervioso. Haba notado al comandante bastan te indeciso desde que abandonaron la pequea nave; eso haba sido a una distancia pr udencial de los cuarteles, los que rodearon para llegar hasta la aldea. Mientras

esperaba que la puerta se abriese, Alice volvi la cabeza y contempl el Recinto ll eno de luz de los Amos. Tuvo que dejar de admirar la cascada de luz que era el Recinto. La puerta se haba abierto y bajo el dintel estaba un hombre que miraba a los dos visitantes con e vidente recelo en sus ojos silueteados por arrugas. De pronto reconoci al militar y solt un quejido, aadiendo a continuacin: Comandante Sarkem! Sarkem lo empuj al interior de la casa. Alice le sigui. Estaban en una habitacin pe quea. Una luz qumica la iluminaba parcamente y les permita ver que haba all una mesa, cuatro sillas, una cama casi a ras del suelo, un fogn y otros humildes muebles. Flotaba dentro un olor a rancio que oblig a Alice a arrugar la nariz. Ella cerr la puerta y el hombre pequeo, seguramente Gustaw, cambi su expresin de aso mbro por la de miedo. Tranquilzate, Gustaw le dijo Sarkem . Estamos ateridos de fro. No tienes caf? Gustaw seal el fogn donde herva una cafetera. Creo... creo que habr para todos mir con recelo a la mujer : Quin es? Alguien de confianza. Se sentaron alrededor de la mesa y Gustaw sirvi el caf, repartindolo en tres vasos de latn. Alice slo lo oli y simul beber un poco. Saba que su estmago se revolvera si l egaba a tragar aquel brebaje. Dej que Sarkem hablase, y ste dijo sin ms prembulo: He venido a verte porque siempre confi en ti, viejo amigo. A Gustaw se le empaaron los ojos y Alice temi que aquel hombre, de edad madura, se echase a llorar. Como si estuviera obligado a ello, Sarkem explic a la mujer: Gustaw fue mi superior en la primera nave en que embarqu. Por que no continu en el servicio? El hombre macilento la mir un poco asombrado, como si no pudiera comprender cmo un a mujer de la aldea hablase al comandante sin ningn respeto. Escuch demasiado al almirante sigui Sarkem . Una vez recibi la orden de acabar con una comunidad humanoide que se negaba a entregar mineral fusionable a los Amos. Rog a los rebeldes que lo pensaran mejor, stos lo hicieron y acabaron entregando la me rcanca, pero los Amos le vigilaban a travs de su Signo y se enteraron de todo. Cua ndo regres a Whutoo le castigaron desposeyndolo de su grado y le enviaron a los ca mpos de cultivo. Cre que ante tales casos de desobediencia los infractores eran enviados a las fbric as de abono. Aqu hicieron una excepcin, porque queran que el ejemplo para los dems jefes no desapa reciera. Eso ocurri hace cinco aos y Gustaw acabar enfermando porque le otorgan los trabajos ms duros. No tardar en ser enviado a la fbrica y... Gustaw tosi y escupi algo de aquel liquido oscuro que llamaban caf. Se limpi los lab ios con la mano y dijo a Sarkem: Me enter de que te habas vuelto loco, amigo. Aunque lo han tratado de ocultar a tod os, se dice que escapaste a bordo de la nave mirga capturada. Ahora veo que era mentira. Por qu crees que no ha sido as? Otro en tu lugar no hubiera vuelto, amigo. Te espera una suerte terrible si los A mos te capturan. No lo harn. Ests muy seguro. Gustaw interrumpi Alice , cuntanos qu ha pasado estas semanas atrs, desde que Sarkem hu Tengo un amigo que trabaja como cocinero en los cuarteles y me ha contado que un oficial llamado Farlon ha ascendido como la espuma. Ahora es coronel. Qu ha hecho para saltar en el escalafn? Tal vez porque hizo que los mirgos soltaran la lengua. No estoy seguro, pero desd e entonces los Amos estn nerviosos. Se dice que ms de diez soldados fueron ejecuta dos por el poder del Supremo. Explotaron cuando menos lo esperaba nadie. Tambin a qu en la aldea, y en otras prximas, han muerto muchas personas. Los pensamientos, amigos, estn desbordndose. Alice se estremeci un poco. Segn se haba conseguido saber, los Amos no podan captar a cada momento a todos los humanos que eran sus esclavos. Elegan a su capricho la

s mentes que queran leer, y si stas les parecan peligrosas, de alguna manera detona ban el explosivo del Signo. Sarkem, quin es sta? pregunt Gustaw muy nervioso, sealando a Alice. Antes de que Sarkem respondiese, Alice se quit su falso Signo y lo arroj sobre la mesa. Gustaw se retir como si en vez de un trozo de metal se tratase de una serpi ente venenosa. Sin dejarle recuperar el resuello, Sarkem hizo lo mismo. Amigo Gustaw, pronto t tambin estars libre como nosotros. Debemos darnos prisa, ante s de que los Amos escruten tu mente. Qu quieres decir? pregunt el hombre, empezando a sudar. Lo que oyes. Esta mujer no es de este planeta. Viene de muy lejos, donde los homb res como nosotros son libres y no poseen Amos con forma de medusa que les gobier nen. Estn dispuestos a liberarnos, uno detrs de otro. Luego acabarn con los Amos o los dejarn que se pudran en su Recinto, sin ninguna ayuda del exterior para que p uedan seguir sobreviviendo. Los dos vieron a Gustaw muy plido. Alice temi que el pobre aldeano, antiguo oficia l, se desplomase a causa del miedo. Quienes han intentado quitarse el Signo han muerto en medio de atroces dolores... murmur Gustaw. Confa en m, amigo mo. Dentro de unos minutos nadie podr aniquilarte a distancia le son ri Sarkem. Gustaw lo mir primero y luego, durante un instante cruz sus atemorizados ojos con los de la mujer. Alice le sonri. Est bien dijo el campesino en un resto de voz . Haced conmigo lo que queris. De todas formas estoy condenado a caminar un da muy prximo hacia la fbrica, para que mis res tos fertilicen los campos. No morirs por ahora, Gustaw. Reljate y tindete en la cama pidi Alice, sacando del inte rior de su tnica una cajita de metal con instrumental de ciruga. * * * Alice contemplaba el amanecer en la entrada de la msera casa de Gustaw. Estaba es perando que los rayos de la estrella de Whutoo hicieran palidecer al fulgor del Recinto de los Amos. Not un aliento en su nuca. Sin volverse, pregunt: Cmo est? Se encuentra bien. Le he calentado un poco de caldo y hemos charlado un rato. Sarkem... S? Te noto desalentado. Pienso que con este mtodo tardaremos mucho. Pero es el ms seguro. Cuando todos los humanos estn libres del Signo podrn descender las naves del Orden y embarcar en ellas. Los Amos quedarn chasqueados. Habr que tener paciencia... La tendremos. Ahora somos tres. Antes de que termine este da que comienza dispondr emos de ms de veinte hombres liberados que nos ayudarn a despojar del Signo a ms. E n una semana seremos miles, pasaremos a los cuarteles y... Alice haba estado mirando a Sarkem y not en los ojos de ste un terror infinito. El hombre tena clavadas las pupilas en un punto situado a las espaldas de la mujer. Ella se volvi y la visin que tena detrs, en el fondo de la calle, la dej sin respirac in. Un pelotn cerrado de soldados, con aquellos uniformes negro y plata, parodia de l os colores del Orden Estelar, avanzaba hacia ellos, y sobre sus cabezas tocadas por cascos de acero, como demonios flageladores, les guiaban cinco Amos, masas g elatinosas y oscilantes que flotaban a tres metros del suelo. Alice retrocedi un paso y mir al interior de la casa. Gustaw les encaonaba con un a rma. Sonrea de oreja a oreja. Era otro hombre, ms terrorfico de lo que pudiera supo ner despus de haberle conocido medroso y vencido por las humillaciones. Mi misin ha terminado. Ahora os entrego a ellos para que el Supremo conozca por ti , mujer de las estrellas, cules son los enemigos de Whutoo. Les estuvo apuntando hasta que los soldados y los Amos flotantes estuvieron muy cerca. Despus, como acabado su trabajo, Gustaw se desplom y el arma rod por el suel o. Acab girando para quedar con la boca abierta y pudieron ver su frente, que cre

yeron libre del Signo, ahora con slo unas pequeas cicatrices. Deba poseer otra murmur Sarkem . Otro Signo injertado en el interior de su cabeza. Gir la cabeza para enfrentarse a los soldados. Estaba decidido a todo, excepto a entregarse. 9 Las armas que le haban entregado los terrestres eran muy superiores a las que l co noca. Sarkem slo tuvo que tensar los msculos y en su mano derecha apareci un cilindr o que hasta entonces haba estado escondido en el antebrazo. Su ndice puls el dispar ador y de una sola andanada de luz y fuego abati a la vanguardia de soldados. Escuch un grito de Alice y al principio temi que ella estuviera herida. No era as. La mujer haba intentado detener su accin. Sarkem la mir estupefacto. Por qu no quera e lla que matase a los humanos esclavizados? Acaso no le haba contado que lo peor qu e poda ocurrirles era caer prisioneros del Supremo? Incluso le insinu, y ella quiz pens que se trataba de una broma, que antes que dejarse apresar l se destrozara la cabeza de una descarga. Alice se refugi en el quicio de la puerta y desde all abri fuego contra los Amos fl otantes. Saba cmo acabarlos, y con velocidad relampagueante fue destruyendo los ce rebros que danzaban dentro de la cabeza cnica. Pero debajo de los whutooes estaba n los soldados y no prestaban atencin a lo que suceda sobre ellos. Su orden era la de apresar o destruir a los enemigos del Supremo y volvieron a la carga. Antes de que hicieran uso de sus armas, Sarkem los barri a todos. Sinti algo de pe sar. Al fin y al cabo comprenda que slo eran marionetas, cuyos hilos mova el ser qu e moraba en el Recinto. Cuando los ltimos Amos cayeron de sus discos flotantes y el ltimo humano supervivi ente reciba el disparo de Sarkem, Alice grit a su compaero que deban alejarse de all cuanto antes. Escaparon, corrieron por las callejuelas. El psimo trazado de la aldea fue su mej or aliado, y magnficas colaboradoras las sombras, que iban difuminndose a medida q ue ascenda la parda estrella del sistema planetario de Whutoo. Encontraron en un barrio medio abandonado un corral sin reses y se escondieron e n un altillo mugriento, cuyas maderas crujieron bajo su peso. Algo ms calmados, despus de recuperar el aliento, Sarkem y Alice se miraron. Qu ha pasado? pregunt el hombre. Ella mene la cabeza. Debimos suponer que los Amos estaran alerta desde que te escapaste respondi Alice, r eponiendo la carga consumida de su pistola . Sin duda, la pequea nave que nos ha tr ado fue detectada. No pudieron localizarla, sin embargo. Pero a partir de entonce s redoblaron la vigilancia mental sobre los humanos. Ellos no pueden controlar a tantos a la vez. Quiz s, Sarkem. Ahora no podemos seguir con el plan. De todas formas no me gustaba. Era excesivamente lento. Alice mir hacia el exterior a travs de una rendija. A lo lejos desfil un patrulla a rmada, con el ya clsico Amo flotando sobre ella. La caza ha comenzado susurr la capitana Cooper . Nos ser difcil salir de la aldea, rode ar los cuarteles y regresar al punto donde descender la nave cuando la llamemos. Aunque los Amos no pueden saber el sitio exacto, s deben conocer aproximadamente dn de descendimos, no es as? Eso me temo. Lo tendrn todo muy vigilado Alice empez a esbozar una sonrisa extraa . Cla ro que si ellos dedican su atencin hacia el sur... Qu ests pensando? Alice se arrastr y encontr otro hueco por el que mirar a travs de las maderas del c obertizo. Desde all poda verse el Recinto. Tiene que haber alguna forma de entrar all. Ests delirando? El Recinto es impenetrable. Alguien lo intent alguna vez? Aturdido, Sarkem movi negativamente la cabeza. La mujer dedic varios minutos a estudiar la estructura conocida como el Recinto. Exista una muralla que no deba tener ms de tres metros de altura, calcul. Era de met al. Detrs de ella se levantaban los edificios que relucan en la noche, sin duda re cubiertos por alguna sustancia fosforescente. No poda saber, debido a la distanci

a, si exista alguna puerta, al menos que mirase al sur. Se fij en los campos de cu ltivo que llegaban hasta poco menos de un centenar de metros de la muralla. Escuch ruidos en el exterior y dej la observacin. Qu pasa? pregunt a Sarkem, que ya estaba gateando para averiguar lo que ocurra. Tranquilzate. Son los campesinos. Es la hora en que comienzan a trabajar los campo s. Alice aproxim el ojo derecho a la ranura y vio una larga fila de hombres y mujere s que caminaban cansinamente por la calle lateral. Eran muchos, ms de cien. Todos llevaban herramientas de labranza y parecan poco entusiastas por el trabajo que deban realizar. Alice sonri al verlos tomar el camino de los campos situados cerca del Recinto. Van hacia el norte. Magnfico. Sarkem la mir alarmado. Sospecho que ests pensando unirte a ellos para inspeccionar ms de cerca el Recinto. Debo advertirte que correramos un gran riesgo. Alice salt al suelo, lleno de paja reseca y excrementos. Desde all anim a Sarkem a seguirla y le dijo: Me propongo entrar en la ciudadela, amigo. Si tienes miedo puedes quedarte aqu o i ntentar volver al punto de reunin, donde la nave te sacar de este planeta. Te dara un mensaje para el comandante Gravina en tal caso. Sarkem salt y la mir furioso. No tengo miedo a nada. Ya sabes que me matar si creo que van a cogerme prisionero. Y te aconsejo que tambin lo hagas t. Ya veremos respondi Alice. * * * Poco despus caminaban al final de la columna de campesinos. Detrs dejaron las patr ullas que rastreaban la aldea. Sus falsos Signos en la frente, una actitud sumisa, algo de tizne que ensuciase sus rostros y pocas ganas de trabajar, fue todo lo que necesitaron para mezclars e con los labriegos sin despertar sospechas. Tomaron la misma comida msera que ellos y bebieron el agua tibia que una vieja re parta de vez en cuando. Alice anot en su mente que todos eran viejos o muy jvenes. Si haba alguno en edad de servir en la milicia era evidente que posea una intelige ncia muy rudimentaria, casi un retrasado mental. Tambin haba ms de uno que mostraba cierta invalidez, probablemente debida a su poca como soldado. Se haba librado de ser transformado en abono, pero no de trabajar en la raqutica produccin de alimen tos para los humanos. Qu comen los Amos? pregunt Alice una vez que se produjo una pausa para beber. No lo s fue la respuesta lacnica de Sarkem. La jornada fue tediosa para ellos. Lleg la tarde y con la cada del sol se dio por terminada la tarea; los campesinos recogieron sus aperos y empezaron a marcharse . Ellos se escondieron detrs de unos matorrales y no salieron hasta que la noche fu e total. No haban aparecido todava los satlites, pero el resplandor proporcionado p or el recinto era suficiente para mostrarles el camino. Quiz fuera excesiva la lu z que surga de la estructura, pens Alice un tanto preocupada. Alcanzaron la muralla y caminaron a lo largo de ella durante un rato. Se convenc ieron, cuando volvieron al punto de partida, de que no exista ninguna puerta. Es lgico asinti Alice . Los Amos se valen de esas pequeas plataformas flotantes. Para q iban a necesitar una entrada en la muralla que los aparta de los humanos? Sarkem se mordi los labios e insinu que en tal caso podan emprender el camino hacia el sur e intentar llegar hasta el punto de contacto con la nave. Alice no se atrevi a hacer ningn comentario sobre su escaso entusiasmo. Evidenteme nte, el hombre senta miedo... o era ms prudente que ella porque conoca a los Amos y tena motivos para temerlos. No es muy alta dijo Alice, sealando la muralla. Desenroll una cuerda de fibra que tena alrededor de su cintura, en cuyo extremo br ill un pequeo garfio magntico. Esto nos servir. Ella empez a girar la cuerda cuando un ademn de Sarkem hizo que se detuviera.

Qu ocurre? No s. Me ha parecido or pasos por los sembrados. Una patrulla? No. Slo puede ser una persona. Prestaron atencin durante un momento y Alice termin sonriendo. Debe tratarse de algn animal. Si fueran los soldados seran muchos y no andaran escon dindose. Y no puede ser alguien de la aldea, porque todos tienen miedo de acercar se a la ciudadela. Sigui tomando impulso con la cuerda y acab lanzndola sobre la muralla. El garfio ma gntico qued firme despus de un chasquido y Alice fue la primera en subir. Lleg arrib a y se tendi sobre el ancho del muro, desde donde hizo una seal a Sarkem para que subiese. Cuando el hombre estuvo junto a ella, miraron al interior del Recinto. All no haba calles. Las edificaciones se amontonaban unas sobre las otras, y pareca n estar unidas entre s. A veces tenan que entornar los ojos, porque el resplandor que despedan era demasiado fuerte. La intensidad de la fosforescencia cambiaba a cada instante. Descubri muchas entradas en cada estructura, algunas a muchos metr os del suelo. La altura del muro al otro lado era menor, apenas un par de metros . Anduvieron sobre una superficie pulida. Alice la toc con la palma de la mano y la encontr fra, pese a que la noche era calurosa. La luz que lo llenaba todo deba ser , por lo tanto, carente de calor. Y ahora? pregunt Sarkem a su lado, con ansiedad. Ella se haba fijado en un edificio que se alzaba en el centro, alrededor del cual parecan estar todos inclinados. Visualmente fue trazando el camino para llegar h asta l, saltando de una casa a la otra. Quera evitar en lo posible tener que entra r en alguna. Aunque todava no haban visto ningn Amo por los alrededores, era obvio que aquel lug ar deba estar plagado de ellos. En sus conversaciones con Sarkem y el almirante n o haba podido sacar en limpio a qu nmero se elevaba la poblacin nativa de Whutoo. Al parecer la nica comunidad de Amos era aqulla. No haba ms recintos en todo el plan eta. Resultaba ridculo, pens Alice, mientras caminaba despacio a lo largo de achat ados edificios. Un mundo enorme al servicio de unos pocos miles de seres, de ext raa composicin metablica, que se haban forjado un singular Imperio para... para qu? Jams salan de Whutoo. Nunca conocieron por sus propios mritos los viajes por el esp acio. Tuvo que llegar una antigua Unidad Exploradora del Orden para que pudieran copiar los cruceros. Mejor dicho, para que otros los reprodujeran. Y cuando mur ieron los ingenieros no fueron capaces de construir ms. Era un imperio frgil, que en breve hubiera desaparecido. Pero no podan sentarse y esperar que esto ocurriese. Mientras tanto, cientos de miles de humanos esclaviz ados podan morir, y tal vez tambin desapareciesen cuando el ltimo whutooe muriera. Saltaron a la terraza del siguiente edificio. La torre principal estaba ms cerca. Alice daba por descontado que all deba tener su morada el ser llamado Supremo. Cmo sera? Llegaron a un punto desde el cual no podan seguir adelante. La altura era demasia da para saltar a la siguiente terraza. La cuerda haba quedado en la muralla, y Al ice se recrimin por no haberla cogido. Ahora se le antojaba una lamentable prdida de tiempo regresar a buscarla. Haba una entrada cerca. La miraron con aprensin. Seguramente podramos llegar a la torre por el interior susurr Alice al odo de Sarkem. El silencio del recinto la intimidaba un poco, tena que reconocerlo. Sarkem, sorprendindola, se adelant y entr el primero. Alice se dijo que el hombre q uera demostrarle que no tena miedo a nada. Lo sigui a travs de un tnel corto y en seg uida se hallaron en una sala circular. La desnudez all hubiera sido total de no s er por una fila de formas ovoides situadas a lo largo de una pared que se alarga ba en el fondo, donde el crculo se quebraba. Casi caminando de puntillas, Alice se acerc al ovoide ms cercano y mir en su interi or. All haba un Amo, enroscado como una serpiente gruesa y sonrosada. No poda saber dnde estaba su cabeza. Ni siquiera poda ver las mentes que flotaban dentro del co no superior. Parece que estamos en un dormitorio dijo con voz queda.

Sigamos dijo Sarkem. Salieron de all y, despus de atravesar otro corredor, llegaron a otra sala similar , aunque un poco ms pequea, en la cual haba otra serie de ovoides, tambin ocupados p or Amos en posicin de descanso. Su sueo deba ser muy profundo porque ninguno desper t, ni cuando a Sarkem se le escurri el arma de los dedos y cay al suelo. Alice qued con los msculos tensos, amartillando su pistola y esperando ver alzarse a todos los Amos y quedar rodeados por stos en un segundo. Al comprobar que no s uceda nada, resopl aliviada y continu inspeccionndolo todo. Descubri que de cada ovoide surga un tubo que se esconda en la pared. Era como un c ordn umbilical comn a todos los recipientes. Aquel edificio terminaba en una terraza. Al frente haba otra entrada pertenecient e a una estructura mayor y adosada a la torre principal. Alice dijo que ahora le s sera muy fcil llegar hasta lo que supona deba ser el cubil del Supremo. Creo que pronto podremos presentarnos ante el emperador de este ridculo imperio, S arkem dijo con entusiasmo. Yo dira dijo una voz que dentro de breves instantes podrn estar ante el Supremo para recibir el castigo que merecen. Alice qued sin aliento y se volvi muy despacio. Al hacerlo comprob que Sarkem estab a muy plido y su mano pareca sostener con dificultad la pistola. La mujer vio salir de la entrada del edificio que acababan de abandonar a un hom bre que vesta una parodia del uniforme del Orden Estelar. Llevaba unos signos de grado que no comprenda. Les apuntaba a los dos con un arma tosca pero de aspecto eficaz, quiz un lser. Sonrea triunfante mientras caminaba hacia ellos con pasos cor tos. A su lado, Sarkem jade y susurr entre dientes que rechinaban: Es Farlon. El coronel Farlon. 10 As es. Los Amos fueron magnnimos conmigo y reconocieron lo que el viejo almirante n o fue capaz de reconocer en mi persona: la gran fidelidad que profeso al Supremo . Farlon agit su arma. Si hacis un mnimo movimiento os achicharrar a ambos. Limitaos a dejar caer las pisto las. Alice comprendi que no les quedaba otra alternativa que obedecerle. Solt su arma y oy, por el ruido que produca, que Sarkem haca lo mismo. Not en seguida alivio en la cara de Farlon. Desde cundo los humanos entran en el recinto? pregunt Sarkem. Comprendo que ests sorprendido ri Farlon . Os dir cmo he averiguado que estabais aqu. campesino me cont que esta tarde haba dos jvenes trabajando con ellos que no parecan enfermos ni tenan heridas de guerra. Tal cosa me extra, y decid darme una vuelta po r aqu. Os vi caminar junto a la muralla y luego saltar arriba. Eso no explica que te hayas atrevido a seguirnos. Los Amos no distinguirn nuestra profanacin de la tuya. Farlon chasque la lengua. Ah, tu ausencia de estos das te prohibe saber ms. Mi trabajo con los prisioneros fu e bueno, y quedaron los Amos tan complacidos que me llevaron a la antesala del S upremo. Aunque no le vi pude escuchar su voz sublime, or sus felicitaciones. Ahor a soy coronel y pronto ocupar el puesto de Marlowe. Debiera darte las gracias por haberlo raptado. Marlowe es ahora libre intervino Alice . Su frente est limpia del Signo y piensa como un hombre, no como un ttere como t. Farlon pareci querer fulminarla con la mirada... T debes ser la mujer que se captur a bordo de la nave mirgo. Esos perros humanoides me dijeron de dnde llegaste y lo que te propones hacer con la ayuda de los tuyos . Qu hiciste con los prisioneros? le pregunt Sarkem. Oh, slo vivieron lo justo para explicarnos todo. Ahora estamos preparados. Mejor d icho, lo estaremos cuando los humanos infieles procedentes de lejanas estrellas aparezcan. El Supremo me confi que pensar un plan para aniquilarlos a todos si sus naves osan surcar nuestros cielos.

Farlon, yo he visto sus naves y s que las nuestras, viejas y mal armadas, poco tie nen que hacer contra ellas. Eran buenas para humillar a pueblos rudimentarios, p ero intiles contra la alta tecnologa del Orden Estelar. Tambin te contaron los mirgo s que nuestros antepasados pertenecieron a esa organizacin y nacieron en la Tierr a y en mundos que fueron colonizados hace miles de aos por ese lejano planeta? Oh, s, claro. Tienen bien aprendido un cuento muy interesante Farlon ri nerviosament e . Esta maana estuvieron a punto los Amos de capturaros. Tuvisteis suerte escapand o. Ah, la muerte de esos Amos debe pesar sobre tu conciencia, Sarkem. La suerte que te espera ser terrible. Y t tambin, mujer, lamentars haber nacido. Supongo que l os Amos te entregarn a m para que con mi habilidad te haga hablar. Mira esto, Farlon. Con gesto grandilocuente, Sarkem se arrebat el falso Signo de su frente. Y Farlon los sorprendi con una carcajada. S que son falsos. La mujer nunca podra tenerlo, y t, Sarkem, no eres digno de llevar lo. Maldito seas! Yo considero una ignominia su peso. Vamos, caminad al interior de la torre. El Amo me est diciendo que quiere contempl aros. Alice tuvo que sujetar a Sarkem por un brazo para impedirle que se abalanzara so bre Farlon, quien al ver su gesto retrocedi un paso y adelant el brazo con el arma . Te achicharrar si no me obedeces, Sarkem advirti . Pero no te matara, sino que te dejar invlido de una pierna. Como si se tratara de un montaje escnico para dar fuerza a sus palabras, decenas de Amos fueron apareciendo por las distintas entradas de los edificios. Algunos flotaban en sus pequeas plataformas y otros, los ms, se arrastraban deslizndose sob re mltiples zarcillos surgidos de su base. Farlon seal una boca situada a la derech a y libre de nativos de Whutoo. Entrad dijo . El Supremo me comunica que os permitir ver su sagrada presencia. A m tam bin me conceder ese honor. Las palabras de Farlon estaban saturadas de orgullo, rebosaban satisfaccin. Alice y Sarkem caminaron en medio de una doble fila de Amos. Farlon iba detrs, pi sando fuertemente sobre el piso de metal. Cruzaron un corredor y siempre, a lo l argo de l y por circulares troneras, aparecan ms seres de aspecto gelatinoso. Descendieron por una rampa y de pronto Alice empez a captar un sordo rumor que pa reca proceder de las profundidades de la ciudad. Dnde estamos? pregunt la mujer. Se haba vuelto y miraba a Farlon, quien se encogi de hombros. Cmo quieres que lo sepa? S que nos dirigimos a la antesala donde habita el Supremo. La primera vez me hicieron tomar otro camino. De pronto irrumpieron en una estancia muy grande. El fondo no poda verse, porque un mazo colosal de maquinarias se alzaba en el centro. Alice se detuvo y en segu ida retrocedi, vivamente impresionada. Farlon crey que era miedo lo que haba dibuja do en el rostro de la mujer, y solt una carcajada. Los Amos, docenas de ellos, se quedaron quietos. Qu te sucede? pregunt Sarkem. Ella agit la cabeza y lo mir con ojos desorbitados. No lo sabes? Ignoras qu es esto? Sarkem neg en silencio, con gestos. Vamos, seguid les espet Farlon . El Supremo se impacienta. Por lo dioses exclam Alice . Estamos ante el acelerador atmico ms grande que he visto e n mi vida... y tambin el ms inestable. Si seguimos aqu por ms tiempo la radiacin nos matar... Ella camin aprisa y cuando cruz el umbral de la puerta situada al otro lado lanz un suspiro, que repiti al comprobar que las paredes que dejaban atrs eran de plomo y medan varios metros de espesor. Ya no le sorprendi el hecho de encontrar varios t ubos de conduccin que parecan reunirse en aquel lugar. Ese reactor antediluviano debe consumir ingentes cantidades de mineral musit a Sark em mientras proseguan la marcha ascendente por una nueva rampa . Ha de devorar diar iamente toneladas de cualquier cosa que posea un peso atmico elevado.

Al cabo de un instante, cuando ya estaban fuera de la rampa y se dirigan hacia un a puerta cerrada, la mujer aadi: Debi de estar trabajando a mnimo rendimiento durante siglos, desde que fue construi do, y luego abandonado por una colonia humana hace cientos de aos, tal vez miles. Creo que es un producto anterior al Gran Imperio. Eso quiere decir, segn tu teora, que otros humanos convivieron con los Amos antes d e que arribara aqu una Unex primitiva dijo Sarkem. No exactamente respondi Alice, con los labios apretados . Por alguna causa, los const ructores del reactor perecieron y... Los Amos se apropiaron de l? Espera. Los Amos vivieron durante mil aos de mala manera, vegetando a expensas del reactor que para ellos es la vida. A veces comerciaban con otras razas que lleg aban aqu y les vendan mineral para su voraz dios. Al apropiarse de los Hombres del Orden crearon una fuerza de mercenarios que esclaviz a los mundos cercanos y obl igaron a sus habitantes a suministrarles todo cuanto necesitaban para poner al r eactor a su mxima potencia. Luego edificaron la ciudadela, con todo esplendor, al rededor de la vieja mquina. Ahora me explico el motivo por el que brilla tanto en la oscuridad. Alice se estremeci . Confo en que podamos eliminar totalmente las radi aciones que hayamos absorbido... si regresamos a la Galehta pronto. Los Amos, usando los convertidores fonticos, expresaron su impaciencia. Farlon em puj a los prisioneros, hacindoles cruzar la puerta cuando las hojas de acero se ab rieron. Al otro lado estaba el Supremo. Mralo, Farlon dijo Alice, divertida . Ests ante tu dios. Mralo. El suelo se elevaba en la estancia y formaba un montculo, en cuya cima estaba el Supremo, una forma esfrica que palpitaba en su exterior brillante y fofo. Los tub os que descendan del techo, varias docenas, se hundan en ella. La radiacin aqu es elevada dijo Alice . Sin embargo, apenas sobrepasa las murallas, po r suerte para los humanos del exterior. Farlon, tu Supremo no es sino una comput adora biolgica, y los Amos sus vastagos, sus hijos. Son sus extensiones y termina les. Apunt con su ndice el Signo de la frente de Farlon . En cierto modo tambin esta p laca de metal es una terminal que sondea tu mente cuando el Supremo lo quiere. Farlon estaba tan aturdido que no respondi. Incluso baj un poco la mano que amarti llaba el arma. Alice, haciendo caso omiso a los Amos que llenaban el cuarto, ava nz unos pasos hacia el Supremo. Puedes hablar. S que puedes, mquina. La respuesta del Supremo, gutural y profunda, tard unos segundos en producirse: He estado escuchndote desde que el humano Farlon te captur, mujer de las estrellas. Y sabes que no me he equivocado, o si lo he hecho, mis errores han sido mnimos. No considero peligroso para mi existencia admitir que has comprendido el origen d e mi creacin. Pero sigo siendo el Supremo de los Amos, mis descendientes. Mientra s lo que t llamas reactor siga funcionando, ser fuerte y ms numerosa mi descendenci a cada ao. Sabes que tu carrera solitaria ha llegado a su fin. Puedo deducirlo por tus palabras, pero no estoy de acuerdo con tus esperanzas. Por qu crees que con la llegada de esa gran nave mi imperio acabar? Porque nosotros podemos evitar el atacar Whutoo, la vieja colonia humana preimper ial. Un bloqueo eficaz evitar que desde otros mundos llegue el mineral preciso pa ra alimentar el viejo reactor. Aqu no tenis ya nada que sirva para el horno voraz, que fue la causa por la que los humanos tuvieron que marcharse o acabaron perec iendo por hambre y fro en los largos inviernos que siguen a las estaciones de cal or. Mis fuerzas saldrn al espacio y destruirn... No podrn destruir nada. Ni siquiera podrn combatirnos. Podemos neutralizar con faci lidad tus viejos cruceros, que se caen a pedazos. T eres un computador y debes ra zonar con lgica, analizar todos los datos que posees. No puedes mentir y, mucho m enos, mentirte a ti mismo. Al sentirte solo, sin humanos alrededor, concebiste e l loco plan de crear una raza para este mundo solitario. As nacieron los Amos, un producto a caballo entre la biomecnica y tu mente repartida en cada ser que pret

endas algn da ocupara el puesto de todo ser viviente. Tena tiempo por delante para llevar a cabo mis proyectos. Es cierto. Pero debes corregirte ahora, y decir que lo habras tenido de no haber l legado nosotros, reclamados por los mirgos. Ahora todo ha acabado para ti. Si er es lgico hars lo que debes, y los humanos descendientes de la Unidad Exploradora q ue capturaste volvern a ser libres en el instante en que t mueras. De sus frentes caern los Signos, muertos al morir t. Detrs de Alice, Farlon solt un grito, casi un aullido. Ella se volvi y casi le dio miedo el rostro del coronel, contrado por la rabia. Pareca haber enloquecido de pr onto, y lo comprendi. Haba escuchado a su dios, al Supremo, dialogar con una infie l de igual a igual. Y para mayor humillacin, Alice lo haba amenazado, decretado su final. Y el Supremo pareca aceptarlo. Los Amos, posados sobre sus zarcillos deslizantes o flotantes a poca altura en s us plataformas, fueron cayendo al suelo. Como globos pinchados se fueron desinfl ando uno detrs de otro. Luego comenz el rpido proceso de descomposicin. Los tubos que bajaban del techo y se fundan con la masa esfrica del Supremo, fuero n perdiendo su brillo, tornndose opacos y sucios. Farlon volvi a gritar y empu la pistola con las dos manos. Pese a su esfuerzo, temb laba ostensiblemente. Sarkem salt y se puso delante de la mujer, intentando prote gerla con su cuerpo. Alice quiso salir de detrs de Sarkem y ste la oblig a permanecer en el lugar que l q uera. Entonces se produjo el disparo de Farlon y Sarkem dobl las rodillas y empez a caer de bruces muy despacio. La capitana mir con ira a Farlon, segura de que ste iba a disparar de nuevo y ella era el blanco. Entonces el Signo de Farlon se volvi oscuro y se desprendi de su frente. Rebot en e l suelo como un objeto pesado, quedando doblado y arrugado. Para Farlon la prdida del Signo fue un golpe que no pudo soportar, tir la pistola y aull, corriendo de un lado para otro de la estancia, pisando sobre los restos p estilentes de los Amos. Al fin encontr la salida y corri por el pasillo. Alice supuso que se dirigira hacia el reactor. Entonces las puertas se cerraron y ella, temiendo que la mquina llam ada Supremo quisiera tenderle una trampa, impedirle salir de lo que poda ser su cr cel definitiva, la increp: Qu pretendes ahora, mquina deteriorada? He terminado mis anlisis, mujer de las estrellas. No puedo enfrentarme a mi destin o final y admito mi derrota. Ya ves que he abandonado a mis hijos. Los Amos han dejado de depender de m y estn todos muertos, los Signos ya no me sirven para cont rolar a los humanos. Es el fin. Y quieres llegar a l como un faran, llevndome contigo? Faran? Ah, s, un emperador prehistrico de la Tierra. No, el recinto no ser la pirmide ue se cerrar a mi alrededor y t dentro de ella. Por el contrario... Crujieron todas las paredes, los techos y tambin el suelo. Fue desapareciendo la torre, hacindose transparente. Alice vio que las dems estructuras tambin se difumin aban. Slo segua rugiendo en su profundidad el reactor, emitiendo radiaciones. Ni siquiera pudo arrastrar el cuerpo de Sarkem. El camino hacia ms all de las mura llas que se encogan era difcil, un sendero abrupto y rocoso, sin apenas rastro de suelo de metal. Muchos das ms tarde se recuperara el cadver de Sarkem gracias a la intervencin de un equipo de rescate del Galebta, que tard bastantes horas en hallarlo. De Farlon slo se encontr un montn de huesos fosforescentes, dentro de la cpula que encerraba el reactor que mora. * * * Alice entr en la cabina del comandante Gravina y se qued en posicin de firmes ante su superior. Descanse, capitana dijo el hombre. Me dijeron que quera verme, seor. As es. Voy a decirle, antes que sea oficial, que dentro de unas horas aparecern var ias unidades sanitarias que se ocuparn de rehabilitar a los hombres y mujeres de Whutoo. Nosotros podemos partir inmediatamente.

Alice entorn los ojos. Slo para eso haba querido el comandante verla? Esper entonces, y l sigui diciendo: Los que se ocupen de esta poblacin tienen por delante un trabajo muy arduo. Los si quiatras debern cuidar de la salud mental de mucha gente que se pregunta, entre a sustada y alegre, qu ser de su vida ahora. Cooper... Diga, seor. Se quedar un grupo armado. Pens que tal vez usted quisiera ser el oficial al mando. .. No, seor respondi Alice rpidamente. Su negativa sorprendi al comandante, pero no insisti y le dijo que poda retirarse. Buscar otro oficial. Sin embargo, haba pensado que usted, bueno, debido a su direct a intervencin... Bien, es igual. Ya hablaremos en otro momento. Alice sali de la cabina, con los dientes muy apretados y el ceo fruncido. La Unex describa su rbita alrededor de Whutoo. En el observatorio ms cercano ech una mirada al planeta, a sus nubes. No quera volver a poner all los pies, sino alejarse lo antes posible y olvidarse d e l. Pero saba que le sera difcil olvidar a Sarkem. Y se arrepinti de no haberle amad o al menos una vez. Se senta un poco egosta. Sarkem se lo pidi, aunque torpemente, y ella lo posterg. Se frot las manos y aspir el aire limpio de la sala. Ech a caminar con pasos rpidos por el pasillo. Dnde sera la prxima parada de la Unex? Aqulla haba sido una misin extraa, un encuentr on el pasado lejano que no conoci, el contacto con unos hombres engaados que vivan una realidad inslita. Su experiencia con Sarkem le haba dejado una huella que difcilmente se borrara.