Está en la página 1de 37

CONTRABANDISTAS DEL COSMOS A. THORKEN CAPTULO PRIMERO Ronald Elliot ley tres veces la notificacin.

Luego levant la vista del papel y mir furiosamente al hombre que se lo haba entrega do. Que significa esto, mayor Endeb? El hombre se sec el sudor con un sucio, pauelo, movi nerviosamente las manos y dijo con voz vacilante: Capitn Elliot, yo soy el primero en sentirlo, pero las cosas se han puesto as. Desde cundo? Bueno, ellos llegaron y trajeron nuevas, leyes. Endeb se restreg las manos . El astro puerto pas a su control cuando las autoridades del planeta firmaron los acuerdos: Ahora todo se lleva estrictamente, seor. Elliot entorn los ojos. Mascull algo que el otro no entendi y se dijo que haba comet ido el mayor fall de su vida al no enterarse de que aquel cochino mundo, Indared, haba terminado por unirse al Orden Estelar. Pero cmo es posible que haya sucedido tal cosa? estall Elliot . Hace apenas ocho meses estuve aqu y usted consigui arreglarme todo el papeleo sin problema alguno... Y bien qu lo siento yo, capitn Elliot respondi compungido el otro. Ronald asinti. De eso estaba seguro. Siempre haba untado bien las manos: de aquel tipo y nunca haba tenido problemas en Indared. Haba descargado las mercancas y llen ado la bodega con lo que le haba dado la gana. Indared siempre haba sido un magnfic o punto de operaciones. Quin firm esta orden de inmovilizacin, Endeb? El teniente Corrigan, seor. Un teniente est por encima de su autoridad, mayor Endeb? As son las cosas suspir Endeb . El gobierno ha confiado al Orden Estelar la reorganiza cin de todos los astropuertos del planeta. Quieren acabar con las irregularidades . Demonios, y lo conseguirn. Aunque saba que no era fcil, Elliot susurr a Endeb : No pod rreglarme usted una cita con ese teniente, Endeb? Su interlocutor le mir alarmado. No, capitn. No lo intente. Corrigan no se dejar comprar. Ni aunque le ofrezca una f ortuna. Es que no conoce a esa gente del Orden? A veces no parecen humanos! Elliot resopl. Endeb tena razn. No se poda jugar con los miembros del Orden. Est bien, Endeb mir de soslayo el papel . No tendr ms remedio que elevar una protesta. No le servir de nada, seor. Pero algo tengo que hacer, no? Vend la mercanca y compr con todo el dinero licores y mineral refinado, que pensaba colocar en la Liga Dhorgonte. Si esta orden de inc omunicacin sigue vigente maana, cuando me traigan la carga, me ver en un lo. En la a duana pararn los vehculos y vern que pretendo sacar de Indared artculos cuya exporta cin est prohibida. Endeb asinti. Eso es lo que pasar, seor. Est bien, Endeb. Pero usted debi, haberme avisado apenas aterric en este sucio planet a! Al menos pude haber evitado gastar el dinero de la carga que traje. No pude hacerlo, capitn! Ese teniente me vigila a todas horas. Adems, ha sido afortu nado en esta ocasin porque lo que trajo era legal. Se imagina lo que habra pasado s i hubiese llegado con mercancas corri la ltima vez? Elliot se estremeci. En realidad haba tenido un poco de suerte. Las telas desembar cadas pasaron fcilmente la aduana. Esto le atonta un poco y no se dio cuenta qu en el astropuerto las cosas ya no eran las mismas. Djeme solo, Endeb gru Elliot . Tengo que pensar. Pero al ver que Endeb no se marchaba, sino que haca girar entre sus regordetas ma nos la gorra, frunci el ceo e inquiri: Qu pasa ahora? Bueno... Es que an no he terminado, capitn. Pues hgalo de una vez! Me molesta su presencia. Es que el teniente Corrigan desea verle.

Elliot empez a dibujar una ladina sonrisa y Endeb se apresur a aclarar: No, no se figure que Corrigan le est apretando los tornillos para pedirle una sust anciosa cantidad para dejarle marchar con carga prohibida, seor. El teniente tien e algo en la cabeza. No s lo que es exactamente, pero tenga cuidado con l, seor. Dnde me espera? En la administracin del astropuerto, seor. En mi despacho. Abajo tengo un vehculo. L e llevar all, capitn. Creo que hara bien envindole primero a las hermanas Shaw silabe Elliot , ahora que estn en plena euforia sexual. Los ojos de Endeb se dilataron desmesuradamente. Su sudor se increment. No juegue con Corrigan como lo hizo conmigo la primera vez que lleg a Indared, cap itn. Al menos yo no soportara una sesin con esas dos ninfmanas. Elliot ri de buena gana, a pesar de sus repentinas preocupaciones: Supona qu en aquella ocasin lo pas, Endeb. Eso pens yo tambin cuando entraron en mi dormitorio esas dos locas, seor. La imagen era seductora. Reconozco que son muy bellas, pero terriblemente ansiosas cuando se les despierta el apetito sexual. Dnde las tiene ahora, capitn? Ah, encerradas. Son buenas chicas y me avisan cuando les llega la crisis Elliot su spir . Lo peor es que cuando se les pasa son ms fras que un tmpano. Creo que es debido a una lejana mutacin que sufrieron sus antepasados, all en el planeta Brugana. Por qu las conserva en su tripulacin, seor? Son un peligro... No diga tonteras. Son buenas chicas y nunca he tenido a mis rdenes navegantes tan e ficientes. Adems, cundo les llega la fiebre ninfmana ellas mismas se recluyen en su s camarotes y no salen de l hasta dos o tres das despus. Elliot se rasc la barbilla . N o lo s bien, pero creo que es como una menstruacin. Algn da investigar a fondo los snt omas y consultar un libro adecuado. Nos vamos, capitn? S, claro. Salieron del reducido camarote. Elliot tom su gorra de capitn y se ajust el pauelo r ojo al cuello. Ech un vistazo a su chaquetilla. Excepto unas manchas de grasa, su presencia pareca correcta. Al descender al nivel donde estaba situada la esclusa de salida, Byron les sali a l encuentro. Byron era casi un gigante, adems del segundo oficial. Abri la boca al notar el ges to de preocupacin en su capitn. Coloc al otro lado la pipa apagada y puso las manos en jarra. Qu te pasa, Elliot? Parece que vas a un funeral. Ya te contar luego, Byron. Te gusta este planeta? Byron escupi. Lo supona suspir Ronald . Pues si, las cosas no se arreglan parece que vamos a tener q ue acostumbrarnos a l. Empuj a Endeb al interior de la pequea cabina del ascensor, cerr la puerta y bajaro n hasta el suelo de hormign. Como Endeb le haba dicho, a pocos metros de la nave Zidac les esperaba un vehculo. E l conductor tir el cigarrillo al verles llegar y corri a subirse a la cabina. Mientras se dirigan al edificio administrativo, Elliot ech un vistazo a su nave. S onri orgulloso de ella. La Zidac poda tener un feo aspecto externo y quizs algunas ve ces se pona quisquillosa y exiga molestas reparaciones en pleno espacio, teniendo que salir de velocidad superlumnica en ms de una ocasin para poner un parche aqu o s oldar un tubo all. Pero poda competir con los ms veloces cruceros aduaneros. Sus en traas, potentes y cuidadas con mimo por Tony Lye, siempre estaban a punto. Slo fal laba el casco, pero aquella circunstancia no molestaba a Elliot. Por el contrari o, le convena que todo el mundo pensase que su carguero algn da se despedazara al en trar en el hiperespacio. Cuando llegaron ante los edificios, Elliot gru entre dientes al ver a los primeros soldados del Orden Estelar. Los uniformes negro y plata le producan cierta revul sin. Por qu haban llegado hasta all? Maldita sea, Indared siempre haba sido una planeta qu e se haba negado a la integracin al nuevo estado organizativo creado por la incans able Tierra.

El Orden haba estado acechando Indared durante aos, tratando de convencer a sus dbi les gobernantes de que con la incorporacin a la organizacin terrestre llegara la pr osperidad, no teniendo que depender de los contrabandistas ni bucaneros que haban tomado el planeta como base de operaciones. Si el proceso continuaba, toda aquella zona galctica quedara cerrada al comercio f raudulento. Llegaran comerciantes de todas partes, con sus leyes y nuevas ideas, las mercancas se abarataran y abruptamente caera el sistema gracias al cual Ronald Elliot haba ganado montones de dinero durante los ltimos aos. Antes de franquear la entrada, mir con tristeza el astropuerto. Haban pocas naves, y casi todas transportes que saba no pertenecan a contrabandistas como l. Segurame nte los dems compaeros estaban mejor informados que l y no deseaban acercarse a Ind ared. Vio caras nuevas en aquel mundo, gentes llegadas de lejos. Crearan nuevos negocio s y los artculos raros con los que l traficaba pronto seran normales en el planeta. En Indared estaba a punto de morir el contrabando. Elliot se encogi de hombros. La solucin era buscar otros lugares. No faltaban en e l Universo sitios donde traficar ilegalmente. Pero se haba estado acostumbrando a aquellos mundos. Pronto el Orden se extendera por todos como una mancha de aceit e. El mayor Endeb le condujo hasta su despacho, que Ronald conoca bien. All haban toma do buenos tragos de licor y al final de sus manos pasaron a las de Endeb un montn de crditos como pago a sus servicios. Endeb cerr la puerta cuando Elliot entr y se qued fuera. Un hombre vestido de negro y plata se levant de detrs de la mesa. Le sonri y mostr u na silla vaca. Las otras dos estaban ocupadas. Una mujer bellsima se volvi para mir arle, y Elliot se dijo que nunca haba visto tanto atractivo reunido en una person a. Era rubia, pero al moverse sus cabellos parecieron arder al incidir en l los r ayos solares que penetraban por la ventana. En cambio, el hombre era muy moreno, de cabellos rizados y rostro cuadrado. Pese a estar sentado daba sensacin de ser muy alto. Estudi a Elliot con curiosidad, y el capitn sintise molesto. Pase, capitn Elliot le invit el teniente . Sintese, por favor. Supongo que usted es el teniente Corrigan mascull Ronald, moviendo la silla para re tirarla un poco y as poder dominar con la mirada a las tres personas. Exactamente asinti el teniente . Usted es Ronald Elliot, capitn y propietario del carg uero Zidac, de matrcula vegana. Pero naci en la Tierra, no es as? A los pocos meses mis padres me llevaron al otro extremo de la Galaxia. Me cri en una central minera en Antares III. Quiere que le diga ms cosas de mi vida? No es preciso. Conozco lo esencial. El teniente sonri ligeramente . Capitn, le present o a Aidara. Zalmat y a Wurango Too. Ronald ech un vistazo a Wurango y dedic ms atencin a la mujer. Pens que tendra unos ve inticinco o treinta aos, aunque tal vez fuese ms joven. Not que los sensuales labio s se agitaron dedicndole una sonrisa. Elliot se estremeci al recorrer con ansiosa mirada la esbelta figura semioculta por un provocativo vestido de lujosa seda de Khiuta. Se movi nervios en la silla y dijo al teniente: El mayor Endeb me entreg una orden de retencin, teniente. Puedo saber antes de prese ntar mi protesta oficial a qu se debe esta decisin? Desde luego asinti Corrigan . Aunque los acuerdos entre el Orden Estelar y las autori dades de Indared son provisionales, todo es legal. El mayor Endeb sigue al mando del astropuerto, pero yo tengo que supervisar todos sus actos, cmo comprender. Sigo sin entender nada... Vamos, capitn. No se haga usted el ignorante. Le dice algo el nombre del comerciant e Ologho? Al notar el envaramiento de Elliot, sigui : Veo que s, capitn. Tengo en mi p oder una copia de las mercancas que le ha comprado a Ologho, El noventa por cient o de lo que ha comprado carece de autorizacin para ser exportado de Indared, y us ted es lo bastante inteligente para saber lo que puede ocurrirle si la carga ent ra en el astropuerto y se dirige a su carguero. En ese momento podr detenerle. Co n mucha suerte, capitn, usted saldr en libertad dentro de tres aos. Elliot asinti en Silencio. Saba todo lo que el teniente le estaba diciendo. Tambin podran caerle encima cinco o seis aos si el juez aplicaba estrictamente la ley. No

perdi la serenidad y dijo: Pero si esa mercanca no entra en el astropuerto usted no podr hacerme nada. Exacto admiti el teniente , Pero para ello usted tendra que salir del recinto y comuni car a Ologho que rescinde el contrato. Un acto as le costar perder el veinte por c iento del importe total de lo que le compr. Pero siempre ser mejor eso que ser acu sado de contrabandista, no? Entonces djeme salir del astropuerto. Slo estar el tiempo suficiente para ir a la ci udad y romper el trato. Eso podra hacerlo, capitn. Elliot hubiera pensado que ahora el teniente le dira la cifra que l querra embolsar le si aquellos dos misteriosos personajes no estuviera presentes. Frunci el ceo, s e inclin hacia adelante y pregunt: Qu se propone, teniente? No me gusta andar con rodeos. Usted tiene algo en la mente . Por qu no lo suelta ya? Me gusta que sea una persona directa, capitn. Estoy dispuesto a permitirle salir d el recinto durante una hora, el tiempo justo para que diga a su proveedor que no debe ordenar el envo de la mercanca al astropuerto. A cambio de qu, teniente? Y la orden de retencin? Veinticuatro horas despus quedara cancelada, al no existir motivos para mantenerla.

An no me ha dicho lo que me pide, teniente. Elliot ri y Corrigan le mir extraado. Qu le divierte? Endeb me dijo algo que yo ya saba: que la gente del Orden Estelar no se vende. Y as es. Lo que voy a pedirle a cambio lo saben mis jefes. El hombre llamado Wurango dijo: Hemos venido directamente de la Tierra, seor Elliot su voz tena un timbre extrao, com o si le fuese difcil expresarse en galacto . Traemos todos los beneplcitos del Alto Mando del Orden Estelar para conseguir de usted algunos favores a cambio de que el teniente Corrigan le deje salir de Indared. Con mi nave aadi Elliot. Con su nave, desde luego dijo Corrigan . Pero le advierto, Elliot, que el Orden no r econocer nunca que usted trabajar para l durante las prximas semanas. Qu clase de trabajo? pregunt Ronald ponindose en guardia. Digamos que por algn tiempo su carguero se convertir realmente en una nave de pasaj eros dijo la mujer con voz melodiosa. Y esos pasajeros, supongo, sern ustedes dos susurr Elliot. Eso es. Y adonde iremos? Aidara cambi una mirada con Wurango. Al asentir ste, ella dijo: A Loranka: Y no pudo evitar una sonrisa divertida al ver el gesto de estupor de El liot. CAPTULO II A Loranka? pregunt Byron. Gravemente, Ronald asinti. Exacto, amigos dirigi una mirada triste a su tripulacin. Las hermanas Iva y Dore Shaw abrieron la boca y soltaron una exclamacin de estupo r. Tony Lye maldijo abruptamente. Anastasio Piatelli sigui con su mirada perdida. Carraspe y pregunt: Qu pasa en Loranka, que todos vosotros estis tan plidos? Si supiera la direccin del mismsimo infierno dirigira la nave all antes que ir a Lora nka dijo Ronald. Eso no contesta mi pregunta, capitn dijo Anastasio pausadamente. De dnde sales t, que ignoras lo de Loranka? le espet Tony. Elliot hizo un ademn para aplacar al mecnico. Si no lo sabe tenemos que explicrselo, no? Calmaos, muchachos. Siento haberos metid os en esta situacin, pero no tena otra alternativa. Ese oficial del Orden Estelar nos tiene bien agarrados con sus trampas legales. No haba manera de rehusar la invitacin, jefe? pregunt la hermosa Iva al tiempo que mov sus pestaas. Creo que no. Habramos perdido la nave, el cargamento e incluso podra meternos en la

crcel por una temporada dijo Elliot . Pero este asunto slo me concierne a m. Vosotros podis rescindir vuestro contrato y largaros. La responsabilidad es slo ma. No es mala idea exclam Anastasio . Sin tripulacin, el jefe no podr ir a ese maldito pla neta y el oficial del Orden Estelar quedar chasqueado. Byron golpe la cabeza de Piatelli con el puo cerrado. No seas idiota, Anastasio. Eso significara la crcel para nuestro jefe. T serias capaz de dejarle pudrirse en una de las nauseabundas celdas de este mundo? Oh, claro que no. Lo siento. No lo haba pensado. Si el capitn tiene que ir a Lorank a, no ser yo quien le deje abandonado. Pero es que nadie va a explicarme lo que su cede all y dnde est ese planeta? Elliot sonri. Estaba seguro que su tripulacin se dejara matar antes de dejarle en u n aprieto como aqul. Tienes razn, Anastasio. Y tambin derecho a conocer la situacin. Cuando termine de de cirte lo que pasa en Loranka puedes rectificar tu decisin y quedarte en Indared. Explquemelo, jefe; pero seguir contigo. Loranka dijo Elliot despus de encender un cigarrillo est a doscientos aos luz de aqu. s un planeta tipo Tierra y posee un satlite un poco mayor que la Luna, pero habit ado. El Orden Estelar fue rechazado por sus habitantes hace aos y, por lo tanto, toda aquella extensa zona estelar qued cerrada. Desde hace unos aos existe all una guerra civil. No estoy muy seguro, pero creo que se trataba de un pleito de sucesin. La guerra es feroz y dilatada, debido a su r etraso tecnolgico. El gobierno estaba enclavado en el satlite, llamado Anre. Adems disponan all de la industria pesada e instalaciones fabriles. El planeta estaba de dicado a la agricultura y explotaciones mineras, ya que es muy abundante. En cam bio, Anre es un planetoide muy pobre excepto en reservas energticas radiactivas. Hubo un golpe de estado que triunf en Anre, pero fracas en Loranka. Por tal motivo la guerra que estall hace aos an sigue. Estas noticias son de hace tiempo, por lo q ue no puedo asegurar lo que actualmente est sucediendo. Esa pareja que subi a bordo debe ser de all, no? pregunt Dore, quien al contrario que su hermana, tena un cabello largusimo de tono verdoso. Era lo nico que diferenciaba a las gemelas de Brugana. Iva lo llevaba corto y muy negro, con reflejos rojizo s. No estoy seguro. A ese respecto, el oficial Corrigan no ha sido muy explcito. Iva dijo, mientras le brillaban sus ojos: Seguro que es una vieja recientemente rejuvenecida. Por qu supones tal cosa? pregunt Elliot divertido. Comprenda que las dos tripulaciones no haban recibido con alegra a la pasajera. Intuicin femenina, capitn. Pese a sus ademanes de gran seora estoy segura que dentro se esconde una mente vieja y calculadora. Anastasio resopl. Vaya. Tenamos de sobra con las dos hermanitas y ahora tenemos que soportar a otra ms. En voz baja, para que no le oyeran las Shaw, aadi : Esperemos que no sean tan ardi entes como ellas. Eso es todo lo que puedo deciros, amigos dijo Elliot . Ahora id a vuestros puestos. Partiremos dentro de un par de horas. Empez a volverse para tomar asiento. El camarote era pequeo, pero con toda su trip ulacin all resultaba insoportable. Se gir cuando not un extrao silencio. Al otro lado de la puerta estaba Aidara Zamlat. Todos la miraban como si fuese un bicho extr ao Quiero hablar con usted, capitn dijo Aidara. Elliot asinti. Me alegro. Pensaba llamarla para concretar con usted algunos puntos an no muy clar os para m. Byron dijo: Muchachos, dejemos solo al capitn. Tenemos trabajo. Fueron saliendo. Tony mir a Aidara con arrobamiento, las gemelas Shaw quisieron f ulminarla con la mirada. El pequeo Anastasio camin de puntillas delante de ella, l evantando la barbilla. Elliot crey ver que le haba guiado un ojo antes de alejarse por el pasillo.

Ah hay un taburete, seora dijo Elliot . Puede sentarse si lo desea. Llmame Dama Zamalt, capitn. Es mi ttulo-replic ella, tomando asiento pausadamente. Se recogi un poco su vestido. Ya no vesta aquel tan transparente y provocativo... Er a uno de color rojo, con extraos bordados en oro. Lo que desee, seora silabe Elliot. Ella no se inmut ante el tono de desdn del capitn. Qu quiere de m, capitn? Dgame usted antes para qu ha venido. Tal vez sea ms importante. Aidara se encogi de hombros. Como quiera dijo . Es posible que con lo que le diga quede satisfecha su curiosidad. Adelante. Dispongo de algunos minutos para perderlos con usted. Elliot estaba dispuesto a comportarse un poco groseramente, pero se dijo que deba andarse con cuidado. Aquella mujer no pareca ser amiga de aceptar frases hirient es. Es vital para la supervivencia de Loranka que Wurango Too y yo lleguemos antes de dos semanas a all. Conozco algo de la guerra existente entre Loranka y Anre, pero ignoro cmo est la si tuacin all. Existe un comps, un espera. Al menos eso suceda hace seis meses. Pero los rebeldes de Anre estn a punto de cometer una salvajada. Todas las guerras son una salvajada. Y las civiles, an ms. Es cierto. Pero el gobierno legal de Anre no daba motivos para la rebelin. No? Eso dicen siempre los que estn en el poder y ven que sus privilegios se encuent ran amenazados. Puede pensar lo que quiera, pero Loranka y Anre vivan en paz y la poblacin era libr e. La dinasta Lheita nunca fue dspota. Por qu no aceptaron la incorporacin al Orden Estelar? Si lo hubieran hecho hoy no ex istira el conflicto. Cre que usted odiaba al Orden, capitn pregunt Aidara, mordaz. No me simpatizan, pero conozco cmo actan. No habra estallado la guerra si su planeta estuviera integrado porque el Orden no lo habra permitido. Admito que son decent es hasta ahora y necesarios en muchas partes de la Galaxia ri . Pero me molestan por que me impiden realizar mis negocios. La dinasta Lheita era adorada por el pueblo. El rey Ulergo fue engaado realmente cu ando rechaz la presencia de la organizacin llamada el Orden, presionado por alguno s nobles y militares. Poco despus estall la rebelin, que nunca fue secundada por el pueblo. Pero en Anre la mayora era adicta a destronar al rey y ste fue ejecutado. En cambio, en Loranka los rebeldes fracasaron. Pese a que los hijos de Ulergo m urieron en el asalto al palacio, existen patriotas que supieron tomar el mando y devolver a Loranka y Anre la paz y la libertas perdidas. Todo esto es muy bonito sonri Elliot . En realidad no me importa lo que pasa en su pa tria, seora, perdn Dama Zamalt. Qu haca usted en la Tierra y por qu quiere volver ahor a a Loranka? Al ver que la guerra se haba estabilizado, Wurango Too logr romper el cerco e ir a la Tierra. Yo viva all desde antes que comenzara el conflicto, oculta, incluso tem iendo que los agentes de los rebeldes me encontrasen. Wurango me localiz y ambos acudimos en ayuda del Orden. Pretendan que el Orden enviara sus flotas para restablecer la paz usando la fuerza? dijo Elliot moviendo la cabeza . Yo nac en la Tierra y s cmo acta el Orden. Ya no pued en inmiscuirse en los asuntos internos de una nacin que los rechaz. As me lo dijeron, lamentndolo mucho. Pero Wurango, aunque tena una respuesta semejan te, tena que intentar convencer al Alto Mando del Orden. La situacin se est haciend o a cada momento ms peligrosa para los que se resisten a los rebeldes. Qu sucede? Anre piensa que no puede ganar la guerra si sta se dilata ms tiempo. Aunque cuentan con la mayor parte del armamento, carecen de reservas humanas y materiales. Por eso estn decididos a iniciar una guerra bacteriolgica. Tal vez en estos instantes estn ya bombardeando la superficie de Loranka con virus desarrollados en sus lab oratorios.

Elliot enarc una ceja. Le asqueaba la idea. Es que no disponen de bombas termonucleares? Guerra de virus. Algo que ni los ms sa lvajes usan desde hace siglos... Los rebeldes no quieren destruir las instalaciones mineras ni los cultivos de Lor anka, pues dependern de ellos en el futuro. El virus que disponen es mortal, pero se autodestruye en pocos meses. Pero morirn centenares o miles de millones de seres! Seguramente algunos millones, s. Cuando Loranka se rinda acudirn a salvar a la mayo ra, a la que esclavizar para siempre. Absurdo. Por qu toda esa locura? El lder de los rebeldes es belicista. Siempre quiso conquistar otros sistemas sola res, aumentar el poder de Loranka antes que sea imposible negar la incorporacin d e sta al Orden Estelar. Quin es ese tipo? El sobrino del rey Ulergo, el mariscal Tekingh. Si es cierto todo lo que usted dice, mal lo van a pasar los supervivientes. Por c ierto, ser efectivo el antdoto que tienen preparado los rebeldes cuando Loranka se rinda? S. El virus slo ser efectivo una semana despus de que sea arrojado sobre los objetivo s. En la Tierra nos entregaron dosis suficientes para neutralizar los que arroje Tekingh. Es incluso de mayor poder. Esparcirlo en la atmsfera ser suficiente. Vaya. Eso quiere decir que ustedes salvarn a Loranka, no? Exacto. Wurango lleva las dosis en unas cpsulas. Comprende ahora por qu tenemos que llegar a Loranka? Por supuesto, pero sus razones no nos facilitarn la entrada. Si mis informes son c orrectos las? naves de Anre han formado un eficaz bloqueo alrededor, de Loranka: . Cmo pasaremos? Adems, algunos puntos del planeta estn bajo el poder de los ejrcitos de Anre, que con graves prdidas lograron establecer una cabezas de puente. Aquel lo ser un infierno. Desde luego no ser un paseo, pero tu vimos cuidado al elegirle a usted y su nave, capitn. Pese al feo y deprimente aspecto del Zidac, sabemos que es potente y podr bu rlar los patrulleros anredanos. Elliot hizo un gesto desesperado. Corrigan lo pens todo bien. Lo hicieron en la Tierra. All fue usted el escogido para la misin. De acuerdo, aunque no me hubiera forzado el teniente, creo que la habra ayudado un a vez conocidos los motivos. Por qu no me lo dijeron? No soy insensible y me gusta ayudar a las causas nobles, aunque mi condicin de contrabandistas posiblemente l e haga pensarlo contrario. Medidas de seguridad. El antdoto que llevamos es el nico disponible. Si el enemigo sabe lo que transportamos har lo imposible por impedirnos llegar a Loranka. Indar ed es un planeta inseguro. Sospechamos que all hay espas de Anre, ya que Tekingh t eme que el Orden vulnere su Cdigo y ayude a Loranka. Temores infundados suspir Elliot . Bien, lo que me ha dicho es interesante, pero ahor a debe usted escucharme. Si queremos llegar vivos a Loranka debemos ser precavid os. Qu quiere decir? Que tenemos que ser convincentes. Por ejemplo, que no sospechen que llevamos el a ntdoto: Recuerde que este carguero lleva las bodegas vacas. Y bien? Que debemos llenarlas. He odo en alguna parte que Loranka est pagando a alto precio ciertas mercancas que desde la ruptura con Anre escasean. A unos simples contrab andistas no les haran muchos los anredanos si nos atrapan. Debemos tener una buen a pantalla. Qu sugiere? Que llenemos las bodegas con mercancas apetecidas en Loranka. Aidara entorn los ojos para mirarle. Sera factible? Por qu no lo dijo en Indared? Porque all an no conoca a fondo el asunto. Adems, mercancas de Indared seran sospechos s. Nada de lo que all hay sirve para una guerra. Precisamos algo slido. Por ejempl

o, creo que en nuestra ruta forzosa hacia Loranka hay un planeta ideal para hace r unas compras. Entonces realizaremos una escala. Qu planeta es? Ulane, un cubil de contrabandistas y piratas. Qu tal cilindros de energa? Entre ello s podemos camuflar los que contienen el antdoto. Magnfica idea, capitn. Tiene mi autorizacin para llevar a cabo ese plan. Gracias dijo Ronald de mala gana . Claro que queda un asunto que resolver. Aidara enarc una ceja interrogadoramente. Dinero aadi Elliot. Usted recobr parte del que pag por el contrabando en Indared. Eso es. Pero es mi dinero. No pienso soltar un mnimo de crdito ms. Me entiende? La leve sonrisa que iba apareciendo en el rostro de la mujer se disolvi en un ges to adusto. Cunto? Un milln de crditos. !Eso es una suma enorme! Tenemos que ser convincentes sonri Ronald . No olvide que si el camuflaje no sirviera porque los patrulleros de Anre no consigan detenernos, los valientes soldados d e Loranka agradecern un cargamento de energa, de la que no pueden estar muy sobrad os. Aidara se levant. Se haba mordido ligeramente los labios. Apenas estemos en el espacio, Wurango le entregar el dinero. Por favor, qu sea negociable en bastantes mundos. Los comerciantes de Ulane son de sconfiados sugiri Elliot. No se preocupe replic la mujer, abandonando el camarote airadamente. CAPTULO III Es un certificado por milln y medio de crditos galcticos, capitn dijo Wurango . Supongo que los comerciantes de Ulane lo considerarn slido pese a llevar el refrendo del O rden Estelar. Elliot emiti un silbido, levant la mirada de la placa de metal indestructible, fins ima y plateada. La dobl cuidadosamente y la guard en el interior de su caja fuerte . No tenga la menor duda. No hay un planeta que tema y odie tanto al Orden Estelar, pero no slo no rechazan su dinero, sino que lo aprecian porque en casi toda la G alaxia es admitido sin reserva alguna. Pero yo slo ped a Dama Zamlat un milln. Cuando ella me cont su plan, consider que vala la pena arriesgar todo cuanto tenemos . Adems del antdoto podemos llevar a Loranka energa, de la que no estn sobrados. El hombre empezaba a hacer una inclinacin de cabeza para despedirse cuando Elliot le contuvo con un gesto. Un momento, Wurango. El capitn tosi discretamente . Por qu no me lo ha trado la propia ma Zamalt? Se encuentra bien? Perfectamente, capitn. Bueno, haba temido que la entrada en el hiperespacio la hubiese afectado. Dentro d e dos das llegaremos a Ulane. Ejem, he dicho a Byron que debemos forzar la marcha , hacer el viaje hasta Loranka en menos das de lo previsto. Gracias, capitn. Ah, Wurango. Olvidaba decirle que... Elliot se contuvo y se sinti irritado consigo mismo . Hace ms de veinte horas que Dama Zamalt no sale de su camarote y... Podra in vitarla de mi parte a una cena esta noche? Las chicas han preparado un buen men y Tony Lye ha encontrado unas botellas de vino de Sikayha. El esttico rostro de Wurango emiti una leve sonrisa al responder: Por supuesto, capitn. Un rato despus, Elliot mostraba a Byron la lmina que le entreg Wurango. Por el Espacio Profundo que nunca vi tanto dinero junto exclam . De dnde ha sacado esta gente tanto dinero? Me imagino que el Alto Mando del Orden Estelar les ha untado bien las manos. A la Tierra les conviene que Tekingh no venza en la guerra. El gigantesco Byron se encogi de hombros. S, de acuerdo. Con ese antdoto, Anre no vencer a Loranka. Y qu? La guerra no terminar. u piensa hacer el .Orden para que Loranka termine triunfador?

Tiempo respondi Elliot volviendo a guardar el certificado . Anre est desesperado. Se d errumbar por s solo apenas transcurran unas semanas, si Loranka puede resistir. El entusiasmo que Tekingh inculc a sus oficiales se diluye lenta pero inexorablemen te. Alguien terminar asesinndolo si antes no huye al confn de la Galaxia. Quin te asegura eso, Ron? Lo pienso yo, pero esta noche Aidara me lo confirmar. Es que piensa salir por fin de su camarote? Byron sonri torvamente . Despus de aquella entrevista contigo no pareca tener muchas ganas de verte, no? Confo que esta noche salga mascull Elliot. Qu te pasa? Te sientes culpable por la forma conque la trataste eh? O se trata de alg o ms profundo e ntimo? Vete a paseo, maldito seas. Byron se march rindose por el pasillo. * * * Las gemelas sirvieron la cena en medio de amplias sonrisas. Iva sirvi los platos y Dore escanci el rojo vino, regalo de Tony Lye. Llevndose la copa a los labios, Aidara mir a Elliot a travs del cristal. Dijo: Cre que cenaramos con los dems, capitn. Le disgusta hacerlo en mi compaa nicamente? Ella hizo un mohn difcil de interpretar. Las chicas de su tripulacin se comportan muy amablemente dijo Aidara cuando Dore tr ajo los postres y se retir con rapidez . La primera impresin que me dieron fue que m i presencia a bordo les molestaba. Admito que tiene razn, Dama Zamalt respondi sutilmente Elliot. Acaso estn enamoradas de usted? Ronald tuvo que tener cuidado para qu su copa no resbalase de entre sus dedos. Re primi la risa y dijo: Oh, no. Ellas son muy especiales opt por no explicar las peculiaridades de las geme las . Digamos que son como unas hermanas para m. Vamos, no ponga esa cara de incred ulidad y crame. Es cierto qu al principio no estaban muy conformes con su presenci a en el Zidac, pero era porque pensaban que usted me haba puesto a m en una encrucij ada muy peligrosa. Ahora la comprenden a usted y a Wurango, una vez que saben la misin que nos lleva a Loranka. Dira que incluso la admiran, Dama Zamalt. Su tripulacin le quiere, capitn. Y usted confa en todos ellos. As es. Por qu es contrabandista? No lo considero un crimen. Nunca he hecho dao a nadie. Vulnera las leyes. Todo el mundo lo hace. Digamos que soy partidario del libre cambio en toda la Gal axia y me parecen absurdas algunas leyes proteccionistas. Pero hablemos de usted , Dama Zamalt. Con una condicin, capitn. Elliot se puso en guardia y su mano se detuvo a medio camino, a unos centmetros d e la botella de vino de Sikayha. Cul? Deje de llamarme Dama Zamalt. Aidara, por favor. Escanci un poco de vino en la vaca copa de la mujer y muy contento, dijo: Ronald, pero los ntimos me llaman Ron. Por nosotros, Ron. Por nuestra feliz llegada a Loranka. Elliot se inclin sobre la mesa, roz su copa con la de Aidara y dijo con vehemencia : Por ti, por la mujer ms hermosa que nunca he visto. En aquella ocasin Elliot se alegr de disponer de un camarote tan reducido. Mientra s se adelantaba para besar a Aidara por encima de la mesa, con el pie izquierdo termin de cerrar la puerta. * * * Iva Shaw y Byron cruzaron una mirada de complicidad cuando Ronald entr silbando e n el puente de mando. La muchacha se cortaba las uas mientras alzaba uno de sus grandes ojos hacia el p anel del computador central. Byron no tena otra cosa que hacer sino repantigarse

en el silln y poner los pies sobre la parte vaca de su consola de mandos. Qu tal va todo? pregunt Elliot, mirando la pantalla por encima de los hombros de Iva.

Perfectamente, jefe dijo la chica estudiando crticamente la mano terminada . Qu te pare ce si me pinto las uas de plata? Haran juego con mi vestido rojo? Oro y rojo combinan mejor replic Elliot . Pero mejor que se lo consultes a tu hermana . Se lo preguntar a Dama Zamalt. Ella parece una mujer de buen gusto. Viste con much a elegancia. Elliot escuch una sorda risa detrs suya. Se volvi ligeramente y Byron, al sentirse descubierto, baj la mirada. Estoy seguro de que tienes razn gru Elliot, comprendiendo que su tripulacin pretenda b rlarse de l . Cundo llegaremos a Ulane? Hace dos horas que hemos salido del hiperespacio, Ron dijo Byron . El planeta ya lo tenemos a vista de telescopio. Descenderemos antes de veinticuatro minutos, jefe aadi Iva. Magnfico. Quiero aterrizar en Enalville, en el astropuerto del sur. El viejo Closh? pregunt Byron. S. Es el menos ladrn de esa partida de truhanes. Byron, quiero que t y Dore os encar guis de adquirir los cilindros. Convenced a Closh que han de estar a bordo antes que salgan las lunas. Seis horas tan slo? exclam Byron . Esa premura har que el viejo Closh aumente el precio Si no es excesivo... Quiero salir de Ulane cuanto antes. Wurango me ha dicho que tengamos cuidado, que pueden existir espas de Anre. No me extraara nada que descubr isemos cruceros de los rebeldes en el astropuerto. Suelen repostar aqu cuando esco ltan a sus cargueros. Jefe, por qu no nos acompaa tambin Iva? pregunt Byron. Elliot enarc una ceja. Las dos chicas juntas en la ciudad podan ser ms peligrosas q ue una bomba. Iva se apresur a levantar una mano y prometer: Le juro, jefe, que nos portaremos bien. Si nos sobran unos minutos, mi hermana y yo queremos hacer unas compras. El capitn se encogi de hombros, otorgando as su silencioso consentimiento. Cuando se march del puente de mando se arrepinti enseguida. En Ulane escaseaban las mujeres completamente humanas y en cambio abundaban las humanoides, no muy apreciadas por cierto por la mayor parte de la poblacin. Dore e Iva podan formar jaleos con sus exuberante presencia. No tema por ellas, ya que saban cuidarse de s mismas. Pero... Si no hubiera dicho que s de forma tan rpida le habra dado tiempo para meditarlo y negar que las chicas bajasen. Pero no le gusta rectificar sus decisiones. Adems, si ellas tenan inters en hacer u nas compras, se molestaran mucho si las obligaba a quedarse a bordo. * * * Cuarenta minutos ms tarde, Elliot hizo entrega a Byron del certificado de milln y medio de crditos galcticos. Hicieron bajar de la nave un vehculo y el segundo ofici al y las dos chicas montaron en l. Desde la esclusa, Elliot observ cmo el coche se perda entre las distintas pistas de anclaje. Enalville posea tres astropuertos. El situado al sur de la ciudad era el ms pequeo y Elliot lo haba elegido por recomendacin de Wurango. Si haba alguna nave de Anre e n el planeta estaran, con seguridad, en el astropuerto del norte o del este, ms am plios y con mejores instalaciones. Una hora ms tarde, el viejo Closh le llam por videfono. Una cara arrugada y barbuda apareci en la pantalla. Hola, Ronald la boca del viejo sonri mostrando una dentadura ennegrecida . Hace mucho tiempo que no te dignabas venir por aqu. Qu te traes entre manos? A qu te refieres? pregunt Elliot. No te hagas el tonto. Esa cantidad de energa que quieren comprar para ti tus hombr es es excesiva. Por qu haces preguntas tontas? No has visto el dinero que llevan? Oh, Closh, si en t us almacenes no existen esos cilindros dmelo y ellos irn a otro proveedor.

Maldita seas, Ronald el viejo escupi volvindose a la derecha . Puedo cubrir el ochenta por ciento de lo que pides ahora mismo, pero el resto no estar listo hasta pasad o maana. Los das en Ulane duraban treinta horas y aquello supona demasiado tiempo para los planes de Elliot. Quiero hablar con Byron. Le dir que vaya a otro. Un momento, un momento. Pueden ser veinte horas. No. Quiero partir antes del anochecer. Pero eso slo me dar cinco horas! As es. Ningn comerciante te podr servir. Lo intentar. El viejo se puso rojo. Podr hacerlo, pero mis honrados colegas me cobrarn ms por los cilindros si les doy p risas. Slo podr entregarle diez mil cilindros por ese dinero, Ronald. Doce mil. Vete al infierno y que otro pierda dinero por ti, Ronald! estall el viejo. Ronald temi que haba ido demasiado lejos. Entonces una mano empuj a Closh, ocupando el campo de visin de la pantalla. Era By ron, y dijo mirando a su jefe: Djame qu me encargue yo de esto. Ron. Elliot frunci el ceo, pero detrs de Byron aparecieron las dos hermanas Shaw. Tambin pudo ver cmo Closh las miraba con arrobamiento. Comprendi y reprimi una sonrisa. Dijo a Byron: De acuerdo. Lo dejo en tus manos. Antes de que transcurrieran veinte minutos, Byron le llam. El cargamento estar al pie de la nave antes de una hora, Ron. Te felicito. Cmo has convencido a ese viejo usurero? Las gracias debes drselas a las chicas ri Byron: Byron regres a la nave al frente de los camiones de Glosh, cargados con los cilin dros. Elliot no se asombr al firmar el recibo por doce mil unidades. Pero empez a alarmarse cuando las chicas se retrasaban en volver. Apenas estuvieron los cilindros en las bodegas, Byron le dijo: No te preocupes por ellas. Recuerda que queran hacer unas compras. Iva y Dore volvieron antes del anochecer. El coche particular del viejo Closh la s llev hasta la nave. Subieron cargadas de paquetes que se apresuraron a llevar a l camarote que compartan. Elliot coment a Byron: Han debido gastarse la paga de un ao. Nada de eso ri el segundo oficial . Closh suele ser muy generoso a veces, amigo. Elliot disimul un gesto de contrariedad. No me gusta lo que han hecho. Vamos, no seas quisquilloso. Closh est encantado, aunque un poco necesitado de des canso. Y respecto a ellas ya sabes que se divierten mucho dando un poco del mpetu que les sobra. La gente de Brugana sigue sin comprendernos a nosotros, Ron. Ell os no valoran lo que para muchos son prejuicios. Creo que el sexo es el deporte nacional en Brugana. Elliot se alej camino del puente, pensando que nunca entrara en sus clculos visitar Brugana algn da. Cuando el Zidac se elev con su preciosa carga y comenzaba a acelerar se recibi un me nsaje de Closh para las hermanas. Escuetamente, el comerciante solicitaba la man o de una de ellas al capitn. No le importaba cul fuera. Elliot mostr el mensaje a las chicas y stas estallaron en carcajadas. Se retir del alborotado camarote, con ropas esparcidas por todas partes. Pens que las pieles y joyas debieron haber dejado en nmeros rojos la operacin que Closh haba hecho con l. En el puente ocup el puesto de vigilante del computador. A su lado, Byron le ech una mirada interrogante. Se merecen un descanso dijo Elliot . Ahora estn muy ocupadas probndose trapos. CAPTULO IV

En el tercer nivel, Ronald acarici la cintura de Aidara y volvi a besarla. Por qu me has trado aqu? pregunt ella sonriente. He notado que Wurango nos espa dijo Elliot torvamente . Has tenido relacin con l alguna vez? Ella solt Una risa divertida. Celoso? Digamos molesto. Desde que partimos de Ulane se muestra muy serio conmigo. Por qu? Es un nombre introvertido, cario. Pronto llegaremos a Loranka y... Elliot dej de abrazar a Aidara. Esa idea me pone frentico dijo . Un sexto sentido me dice que cuando lleguemos a tu m undo algo nos separar. No digas tonteras. All las cosas pueden ser mejores. Opino todo lo contrario. Claro que si t ests dispuesta a venirte conmigo una vez qu e entregues a tus compatriotas el antdoto... Estoy segura que una vez en Loranka todo ser fcil, cario. Ahora debes disculparme. N o saba que me traas aqu para hacer el amor. Para qu entonces? No s. Quiz para mostrarme algo de la nave. Te burlas de m. No, en serio. Tengo que hacer un trabajo en mi camarote. Se trata de un informe q ue debo entregar a las autoridades de Loranka. Pero te prometo que nos veremos e sta noche, cuando todos duerman. Elliot la dej marchar. Luego, muy despacio, ascendi hasta el nivel principal. Cami naba por el pasillo tan ensimismado que no vio a Wurango hasta que lo tuvo encim a. Quiero hablar con usted, capitn. dijo el hombre. Despus de echarle una mirada seca, Elliot asinti y dijo: Yo tambin, Wurango. Pasado maana llegaremos a Loranka. Eso lo sabe todo el mundo a bordo. He preferido dejar esta conversacin hasta el ltimo momento, capitn. Dgame de una vez lo que sea, porque yo tambin tengo que preguntarle algo. Capitn, no es tan sencillo suspir Wurango . Resumiendo, es aconsejable que deje de int imar con Dama Zamalt. Perfecto. Precisamente iba a preguntarle a usted por qu nos espa y parece mostrar h aca m cierta animadversin ltimamente. No siento ninguna antipata por usted, capitn, pero es inadecuada su amistad, por ll amarlo de alguna forma, con Dama Zamalt. Era ella antes su amante? El rostro de Wurango se torn gris y Elliot vio que crispaba las manos. Podran ofenderme sus palabras, capitn, pero estimo que usted ignora lo que realment e pasa. Elliot, enfurecido, agarr a Wurango por la pechera de su casaca. Dgame de una vez lo que, encierra su sucia mente... Wurango se deshizo de un manotazo de Elliot y en aquel momento tron en toda la na ve la sirena de alarma. Antes de echar a correr hacia el puente, Elliot grit a Wurango: Continuaremos esto ms tarde. Cuando sonaba la alarma en el Zidac poda deberse a muchas cosas, pero Elliot se que d de una pieza cuando penetr en el puente y Byron, alterado, le dijo: Ya estamos liados, jefe. Apenas llevamos cinco horas volando por el espacio norma l cundo hemos sido localizados. Despus de cinco das de navegacin hiperespacial, una nave como el Zidac tena que retorn ar al universo tridimensional para reajustar la ruta. An estaba a dos horas de po der escaparse de nuevo a velocidad superlumnica cuando suceda aquello. Qu es? pregunt Elliot sentndose en el otro silln de control. Un crucero armado. Se ha identificado como anredano. No tienen autoridad aqu. Estam os muy lejos del sistema planetario de Loranka mascull Ronald, efectuando lecturas del computador. Entraron las hermanas Shaw. Vestan sucintamente unas pieles carsimas. Ambas tomaro

n sus puestos en silencio. Desde la sala de mquinas, Anastasio Piatelli le dijo q ue estaba dispuesto para cualquier contingencia. Tony Lye lleg diciendo que los dos pasajeros estaban en sus respectivos camarotes , bien seguros y con trajes espaciales a mano. Entonces Elliot asinti a Byron, para que le pasara la llamada de la nave de Anre. En la pantalla surgi el rostro de un hombre difuso, debido a que la visera de su traje de presin despeda destellos. Soy el comandante Sikkur al marido del crucero de Anre. Quiero que se identifique n. Su nombre, capitn, y datos del carguero y mercanca que transporta. Soy el capitn Ronald Elliot y sta es la nave Zidac de matrcula vegana. Cul es su destino? Elliot se mordi los labios. Ahora llegaba lo peor de la situacin. Haba confiado no ser interferido hasta estar a menos de un milln de kilmetros de Loranka. Entonces, aunque hubiesen sido abordados, los rebeldes de Anre se habran conformado con de comisar el cargamento e incluso dejarles continuar hasta Loranka. Al tratarse de una nave de Vega, confederacin aliada al Orden Estelar, no se habran atrevido a d estruirla. Pero estaban demasiado lejos de Loranka. Podan perder el cargamento all para luego ser detenidos de nuevo por otro crucero, que al no encontrar nada en las bodega s les registraran a fondo y los cilindros con el antdoto podan ser descubiertos. Elliot no tuvo otra salida que responder: Betelgeuse. El comandante Sikkur torci el gesto detrs de su escafandra. Est dando un rodeo demasiado amplio. Hemos cargado en Ulane. En seguida se dio cuenta Elliot que haba cometido un grave error. Admitir que pro cedan de Ulane significaba que su trayectoria era recta hasta entonces. Por qu ir a Betelgeuse despus de partir de Ulane cruzando el sistema planetario de Loranka? Tengo que inspeccionar su nave, capitn dijo Sikkur . Enviar una chalupa con un destaca mento. No tiene derecho a hacerlo, seor. Estamos en espacio libre. Fuera de los dominios de Loranka. Esta es una nave de Anre y puedo hacer lo que pretendo, capitn. Elevar una protesta a las autoridades de Vega y el Orden Estelar sabr que las naves de guerra de Anre vulneran las leyes. Son leyes del Orden, que nosotros no reconocemos ri Sikkur . Capitn, si se niega orden ar que su carguero sea destruido y nadie sabr nunca lo que ha pasado aqu. Elliot resopl. Est bien. Enve a sus sabuesos. Su actitud es muy sospechosa, capitn. Y todava no me ha dicho que clase de cargamen to lleva. Apostara que se dirige a mi sistema planetario. Venga usted y valo por s mismo. Eso har. Le recuerdo que los proyectores lser de mi crucero estn apuntando. Lo harn m ientras duran las maniobras de aproximacin. La pantalla se apag y Elliot estaba muy plido cuando se volvi hacia su tripulacin. Olvidemos nuestro plan, muchachos. Byron baj la mirada. Conoca el plan de Elliot porque en ms de una ocasin lo haban lle vado a cabo. Cuando un aduanero se aproximaba al Zidac, todo confiado, ellos ponan en marcha los motores, se alejaban unos miles de kilmetros y antes que pudieran r ecibir los iracundos disparos, se sumergan en el hiperespacio. Pero con el crucero anredano pegado a ellos sera imposible intentar algo que de p or s ya era arriesgado. Tony, dnde estn los cilindros del antdoto? pregunt Ronald. Entre los dems que forman nuestras reservas de energa. Pues coge todos los autnticos excepto dos y mtelos en las bodegas con los que compr amos a Closh. Por qu? Esos perros nos podrn quitar la carga, pero no se atrevern a dejarnos sin reservas de energa.

Pero si lo hace slo nos quedaremos con dos para hacer navegar al carguero! Eso es lo justo para llegar a Loranka. Tony se march del puente murmurando. Es arriesgado dijo Byron . Supongamos que sale bien tu plan y esos anredanos se conf orman con dejarnos las bodegas vacas, y que incluso llegamos a Loranka. Qu pasar des pus? Ese es un planeta con problemas energticos. Confas que nos darn combustible para regresar a casa? Vaya negocio que estamos haciendo! Esto no es un negocio, sino una misin de ayuda a un mundo que lucha por su liberta d replic Elliot airadamente. Y Byron resopl: Esa mujer te ha comido el seso y no piensas racionalmente. Elliot fulmin a su amigo con la mirada. Te dara un puetazo si dentro de unos minutos esto no estuviera lleno de soldados. Gurdalos para ellos. Elliot sali del puente en direccin a la cmara principal de presin. Por el camino pen s que los soldados enrdanos no podan sospechar que los pasajeros fuesen sbditos de L oranka... Llevaban identificaciones falsas, proporcionadas por el propio Orden E stelar, lo que significaba que nadie podra dudar de su autenticidad. Descubri a Wurango en el pasillo. La presencia de aquel hombre le enfureci ms. Mtase en su camarote y no salga! Un pelotn de soldados de Anre va a registrarlo todo . Hemos tenido mala suerte, capitn. Wurango estaba plido . Confibamos en no ser detenidos tan lejos de Loranka. No tema nada. Ellos no sospecharn que son de all. Sus pasaportes afirman que son te rrestres y ante esto no se atrevern a tocarles un pelo suspir hondo y dijo : Quiero q ue advierta a Dama Zamalt qu no salga de su camarote. De todas formas ser mejor qu e Sikkur y sus hombres no la vean. Sikkur? Ha dicho Sikkur? pregunt Wurango con voz temblorosa. S. As se llama el comandante del crucero. Qu importa? Sikkur nos identificar. Sabr que somos de Loranka. Y entonces usted y sus hombres l o pasarn mal. Y lo peor de todo es que el antdoto no llegar nunca all.. Elliot entorn los ojos. Qu quiere decir? Cmo es posible que Sikkur le reconozca a usted? Quin es usted en real dad para ser tan popular? No se trata de m, capitn, sino de Dama Zamalt. Quin es ella entonces? Ahora no hay tiempo. La sacar del camarote. Debe esconderse, capitn. Est loco. Si esos patrulleros son como todos, llevarn localizadores neutrales y sab rn dnde hay un humano, aunque se meta en la caldera atmica. Qu podemos hacer entonces? Elliot movi la cabeza. Usted, nada. Djemelo todo a m. No cometa ninguna tontera, Elliot. Sea prudente con esas gentes. Los oficiales adi ctos a Tekingh suelen ser fanticos. Saben que si pierden la guerra no habr lugar p ara ellos. Le he dicho que se marche y me deje en paz! grit Elliot . Tengo que ir a recibir a esa jaura. Wurango inclin la cabeza y se retir por el pasillo. Elliot baj hasta el siguiente n ivel, detenindose delante de la cmara de presin. Encendi un visor secundario y obser v cmo una chalupa se desprenda del crucero anredano, ahora slo a mil metros de ellos , y se diriga hacia el Zidac. El carguero se estremeci cuando los anclajes le unieron a la nave de Anre. Lentam ente, Elliot abri una alacena y sac un soldador pequeo, que guard dentro de la bocam anga de su traje. Luego esper pacientemente. CAPTULO V Un soldado ayud al comandante a despojarse del casco. Una cabeza furibunda aparec i, escudriando los alrededor res. Un par de ojos tibios se posaron en Elliot. Bien, capitn dijo Sikkur . Espero ahora que me diga qu clase de cargamento transporta.

Cilindros energticos replic tranquilamente. Vaya. Eso es peligroso. Y su destino? Loranka. Me han dicho que all pagan bien esa clase de mercanca. Sikkur solt una carcajada. Seguramente le aconsej un enemigo suyo, capitn. Cmo poda esperar romper el cerco que e jercemos sobre Loranka? Elliot se encogi de hombros. No s. Confi en mi suerte. Me permite, comandante? Sikkur sigui a Elliot varios pasos, ceudo. Detrs suyo quedaron veinte hombres con t rajes espaciales y armados hasta los dientes. Slo el hecho de ser usted terrestre le salva de que le lance al espacio, capitn. Po r supuesto, el cargamento queda decomisado. Adems, ordenar a mis hombres que regis tren cada palmo de su nave, aunque tardemos dos das. Su actitud es sospechosa. De veras? Claro que s! Primero su actitud hostil y ahora me viene con sumisiones. Qu pretende? Tengo doce mil cilindros, comandante dijo Elliot y esper la reaccin de Sikkur. El comandante no pudo reprimir un gesto de asombro. Eso supone una buena cifra. No le creer si me dice que usted ha montado slo este ne gocio: Sikkur ri nervioso . Esta nave tiene mal aspecto. Seguro que detrs hay una orga nizarn fuerte que le apoya, capitn. Tal vez el Orden Estelar? Eso no importa. Comandante, usted podra ganar una fortuna a cambio de dejarnos mar char. Un soborno? dijo, divertido, Sikkur. Por qu no? Es usted idiota. Si esa energa llegase a los lorankanos la guerra se prolongara uno s mese ms. Por qu aadir ms muertos a la contienda? Elliot saba que el comandante no se vendera. Era lo ltimo que tena que saber antes d e actuar. Con rapidez se agach y tom el soldador. Con la otra mano agarr al comanda nte por el cuello, empujndolo contra la pared. Le puso la boca del soldador entre los ojos y grit a los atnitos soldados: Quietos todos! Al menor gesto hago saltar la tapa de los sesos de vuestro comandan te. Los soldados haban empezado a levantar sus armas, pero las bajaron cuando vieron lo que Elliot empuaba, aunque se trataba de una herramienta de trabajo, poda acaba r con su jefe con slo apretar un segundo el disparador. Qu pretende, capitn? jade Sikkur. Ordene a sus hombres que se larguen. Nosotros nos vamos con usted, comandante. Se r nuestra garanta hasta que estemos a salvo. Elliot dej de aprisionar el cuello de Sikkur y le arrebat el lser porttil que llevab a pendiente del cinto. Luego pidi a los soldados que regresasen al interior de la cmara y volviesen al cr ucero. Pero entonces el comandante, aprovechando un instante de distraccin de Ell iot, le dio un empujn! Elliot trastabill. Sikkur empez a correr hacia sus hombres, gritando: Disparad contra l, os lo ordeno. Aunque yo tenga que morir. El capitn agit la cabeza confundido. No haba esperado aquel gesto heroico del coman dante. Levant el lser y dispar. El comandante salt en el aire y cay con un enorme boq uete en el pecho. Un oficial se destac del pelotn de soldados y salt hacia el cadver de su jefe. Ellio t dispar de nuevo, pero los rayos se hundieron en el inmvil cuerpo de Sikkur. Elliot aprovech el asombro de los soldados de Anre y salt a un pasillo lateral. Hi zo descender detrs de l la puerta de acero y sigui corriendo. Antes de subir al niv el principal puls los botones de bloqueo: Los soldados quedaban aislados, pero no por mucho tiempo. Con algn tiempo y el uso de sus armas podan hacer saltar los ob stculos. Se detuvo, maldiciendo entre dientes. Todo se haba venido abajo. No haba contado q ue el comandante se le resistiese y prefiriese morir antes de permitir que l se s aliese con la suya escapando. Ahora estaban perdidos. El oficial que tomase el mando estara furioso no ya slo co ntra l, sino contra todos los que viajaban en el Zidac.

Byron sali de una esquina. Qu ha pasado? pregunt asustado, al ver a Elliot armado con una pistola que no pertene ca a la escasa dotacin de armas de la nave. Elliot se lo explic concisamente. Pues estamos listos, amigo suspir Byron . Ahora no nos salvar nuestra condicin de terre stres ni que este carguero est matriculado en Vega: Podramos intentar desprenderno s de los anclajes del crucero y salir pitando. Estamos bien sujetos. Saltaran en pedazos los motores Byron mir fijamente a Elliot. Es que habra otra solucin? Apenas nos cojan nos harn pedazos. Y de forma poco agradab le. Elliot asinti: Ir, a ver a Aidara. Se lo explicar todo. Haz lo que quieras, pero yo lo preparar todo para la traca final. Te avisar cuando est listo. Despus de asentir, Elliot se retir por el fondo. Tena que cruzar casi todo el nivel principal antes de llegar a los camarotes que ocupaban los lorankanos. Dej atrs e l nervio de comunicacin central y penetr en un pasadizo estrecho. A ambos lados, c erca del techo, se le mostraron las negras bocas de los conductores de ventilacin . Una de las rejillas estall y el negro can de un enorme lser empez a salir del conduct o. Elliot slo tuvo de tirarse al suelo, levantar el arma y disparar casi sin apun tar. El soldado cay desde una altura de tres metros pesadamente. Termin de salir del pasadizo y se apost en la siguiente esquina. El oficial que ha ba tomado el mando estaba actuando deprisa y de forma inteligente. No haba perdido el tiempo destrozando las puertas de acero, sino que estaba utilizando el siste ma de ventilacin para sorprenderle por la espalda. Desesperado, Elliot mir a su alrededor. Cerca tena una puerta. Poda cerrarla, pero si lo haca no podra regresar al puente de mando. Aquel camino le conducira a los ca marotes ocupados por Aidara y Wurango. Se dirigi hacia ella y de un golpe puls el botn que la hizo bajar con un chasquido.

Van mal las cosas, no? Era Wurango. Estaba detrs suya. Sostena una pistola de largo can Qu hace aqu? Dnde est Aidara? En su camarote. La encerr cuando quera salir de all. Elliot asinti. Wurango haba hecho bien. Luego, recobrando el aliento, aadi: Esta puerta los mantendr durante media hora escasa. Por esta seccin no llegan los c onductos de gran dimetro. Pero podrn derribar la puerta. S, apenas traigan del crucero unos lseres de mayor potencia. Se sent en el suelo. Distradamente revis el lser que haba arrebatado al comandante. L a carga se haba reducido a la mitad. Pero aquello no le preocup. Dudaba que tuvier a ocasin de usar la restante. Qu harn? Usarn gases o derribarn la puerta. Pero antes Byron har saltar el cargamento en un m illn de pedazos. Le consuela si le digo que el crucero tambin saldr malparado? Wurango le respondi con una mirada, imperturbable. Ser lo mejor. Todo antes que Aidara caiga en poder de esos perros. Elliot abri la boca, pero en aquel momento una especie de enorme martillo golpe la puerta que defendan. Wurango la toc con la palma de la mano y la retir pronto. Emp ezaba a arder. Segundos despus el metal comenz a tornarse de un tono rojo vivo. Se retiraron del creciente calor. Elliot indic a Wurango que se apartase de la lne a de tiro. Los soldados dispararan a discrecin sus armas apenas consiguiesen un pe queo boquete en la puerta. La puerta cay derretida poco despus. En medio del vapor provocado por el metal sur gieron varias cortinas de rayos lser. Todo el pasillo y la estancia siguiente se convirtieron en un tnel de fuego. No haba ms sitios adonde retirarse en aquella seccin del nivel principal. Elliot mi

r a Wurango y sinti admiracin por el extrao hombre. Ante su serenidad no tuvo ms reme dio que sentirse impresionado. Los disparos aminoraron un poco y se escuch un tropel de pisadas metlicas avanzar. Elliot apret su arma y se mordi los labios. Un soldado pas delante de l y un segundo despus caa fulminado. Los siguientes no tena n espacio para revolverse y disparar con sus enormes rifles lseres. Fue una pequea ventaja para los dos hombres. Elliot y Wurango dispararon al mismo tiempo y cau saron tres bajas. Pero venan ms anredanos. Tuvieron que separarse, quedar aislados. Entonces ces todo de pronto. El siniestro silbido de los lseres call. Estupefacto, Elliot se despeg de la pared. Escuch dos disparos ms y se envar. Pero e l siguiente silencio le provoc el deseo de atisbar. Al otro lado del estrecho pasillo se movan unas figuras. El color y modelo de sus trajes era distinto a los oscuros de las tropas de Anre. Al verlos, los desconocidos se apartaron, como si temieran ser blanco de los dis paros de Elliot. Una voz le grit: Eh, no disparen. Somos amigos. A Elliot la voz le son a femenina. Termin de asomarse y avanz entre los cadveres de soldados de Anre. Quien le haba hablado tir de su casco especial, agit la cabeza y una enorme mata de pelo negro pareci convertirse en una bandera. Soy Norma Lan la mujer mostr una sonrisa en medio de un rostro tiznado . Ah, ah veo a Wurango Too. Wurango avanz con una amplia sonrisa y los brazos extendidos. Las manos de Wurango y la llamada Norma Lan se apretaron. Norma Lan. Slo t podas haberte presentado en un momento como ste exclam Wurango. Elliot no comprenda nada de todo aquello, pero supona que estaban salvados y aquel lo le bastaba por el momento. Te presento al capitn Ronald Elliot, de la Tierra dijo Wurango, indicando al propie tario del carguero. Norma se volvi hacia Elliot y sus ojos brillaron al estrecharle la mano. Puede decirme qu ha pasado? pregunt Elliot. Hace dos mese que estbamos detrs de la pista del carguero del comandante Sikkur. Fu e algo tedioso seguir su rastro a travs del hiperespacio, al fin nos acercamos cu ando sali al universo normal. Mi nave lo hizo justo a tiempo para ver cmo os abord aban. No me digas que sabas que estbamos aqu, Norma ri Wurango. Claro que no! ha sido una descomunal suerte. Los anredanos estaban tan ensimismado s con el abordaje que no se dieron cuenta que nos acercbamos, colocndonos a su lad o. El crucero es nuestro y toda la tripulacin se rindi sin apenas disparar un tiro . Creo que estaba muy desalentada ante la muerte de su comandante. Pero en el carguero haba un oficial pertinaz, no? Bueno, ahora est descansando en ot ra vida menos alocada que sta. Elliot resopl y se pas la mano por la sudorosa frente. Ha sido una suerte que una nave armada de Loranka nos haya localizado a tiempo dij o. Norma Lan comanda una nave corsario desde que comenz la guerra, capitn explic Wurango . A veces pasan meses sin que sepamos dnde est. Pero tiene siempre la extraa habilid ad de aparecer cuanto ms se necesita de su ayuda. Wurango se disculp y regres al fondo de la seccin. Elliot observ a Norma dar rdenes a sus hombres para que se llevaran los cadveres. E ntonces record a Byron y solicit a Norma que le acompaase al puente de mando. Si tardamos mucho y Byron no recibe noticias mas, es capaz de enviarnos a hacer co mpaa al comandante Sikkur y al pertinaz oficial. Norma le mir con admiracin cuando Elliot explic que estaban dispuestos a realizar u na maniobra mortal antes de permitir caer prisioneros en manos de los anredanos. Qu hace Wurango a bordo, capitn? Despus de anunciar a sus amigos encerrados en el puente que estaban salvados, Ell iot explic, extraado a Norma:

Le llevo a Loranka. Quin es Wurango? No se lo ha explicado? pregunt Norma divertida . Wurango siempre con sus enigmas. l es el heredero de los Too, una noble familia fiel a los Lheita. Y no hay nadie ms fi el a la familia real que Wurango entre todos los Too. Veo que desconoce usted mucho de los ltimos acontecimientos de Loranka. No puedo estar enterada de lo que pasa por all a cada instante replic tristemente No rma. Lo comprendo. Bueno, es que adems de Wurango llevo otro pasajero. Mejor dicho, una ... Call porque por el pasillo se acercaba Aidara Zamalt seguida de Wurango. Al verla, Norma hinc una rodilla en el suelo y baj la cabeza. Elliot mir la escena sin saber qu pensar. Seora empez a decir Norma , mi alegra es ahora ms grande al saber que os habis librado la muerte. Wurango se adelant y toc a Norma en un hombro, dicindole que se levantase. La princesa Lheita te est agradecida por lo que has hecho, Norma Lan dijo el hombre gravemente. Entonces Elliot present una escena que le dej sin habla y el cerebro sumido en un mar de confusiones. Aidara miraba distante a Norma, como un ser superior. Adelant una mano derecha qu e Norma tom con delicadeza y acarici dos veces. Luego, de espaldas, se retir unos p asos de la mujer que ella haba llamado Lheita. Tu presencia ha supuesto una victoria contra nuestros enemigos, Norma. Acaso sabas que tu princesa viajaba en este carguero? Wurango se apresur a contestar en lugar de Norma, explicando los motivos de su pr esencia en aquel lugar del espacio. Asombrado, Elliot vio como Aidara asenta gravemente, recoga su larga capa y le dab a la espalda a su salvadora sin pronunciar una sola palabra. Sin poderse contene r, irritado, rezong: Aidara, pero qu demonios...? Wurango aferr un brazo de Elliot. Cerca haban varios hombres y mujeres que partici paron en la lucha final contra las tropas de Anre. Se movieron ante las palabras del capitn. Silencio, capitn dijo Wurango en un susurro . Deje las cosas ahora. Le arrastr hasta un rincn. Qu le pasa a Aidara? Nunca la he visto as y no tolero que se le hable a Norma de tal forma, ni siquiera Aidara. Norma nos ha salvado a todos! Eso lo sabemos todos, capitn. Y recibir su recompensa a su debido tiempo. Es ms, dud o que Norma le haya dado la menor importancia a lo que para usted es tan trgico. Tiene que explicarme muchas cosas, Wurango. Desde luego. Podemos continuar nuestra charla interrumpida por la llegada del cru cero anredano dijo Wurango. Aidara es...? Lo adivina? Lo comprende ahora todo, capitn? Toda la familia Lheita muri, excepto un miembro que se hallaba en aquellos momentos en la Tierra. La mujer con la que us ted ha sostenido un idilio imposible es Aidara de Lheita, la nica esperanza de Lo ranka para restablecer la paz. Entonces todo el asunto del virus y el antdoto que transportamos es mentira? mascull Elliot . Slo un ardid para embarcarme en esta aventura? Wurango neg con fuerza. Ojal, capitn. Por desgracia, Tekingh, primo de Aidara, posee el arma bacteriolgica. Todo lo que le contamos es verdad. Pero me ocultaron la verdadera identidad de Aidara. Eso es cierto. Tenamos que atravesar el cerco anredano y tal vez conocer la verdad le hubiese puesto nervioso. Elliot agit la cabeza, como si as quisiera colocar en orden las ideas. Tengo que hablar con Aidara. Con la intencin de aclarar la situacin entre ustedes? Deje eso ahora, capitn. Recuerd e que tenemos que volver al hiperespacio. Antes de treinta horas estaremos sobre Loranka. Con la incorporacin de la nave de Norma Lan podremos burlar los crucero

s de Anre. Es posible que tenga razn, Wurango. Me equivoqu con usted. Podra...? Disculparle? Bah, capitn. Nuestra gratitud hacia usted todava es muy grande. Antes de alejarse, camino del puente, Elliot mascull entre dientes: S, ya s cmo Aidara agradece los servicios prestados. Y Wurango se encogi de hombros, pensando que los terrestres eran difciles de compr ender. Demasiado temperamentales, tal vez. CAPTULO VI Ron est imposible se quej Tony Lye a Byron. Djale. Tiene problemas. Ya. Se trata de esa mujer? Claro. Bueno, ya se ha divertido un poco con ella. Por qu tomarla en serio? Byron mir toscamente a Tony. Nunca te has enamorado? Al observar el gesto de asombro de Tony, aadi : Entonces no lo entiendes. Ella es una princesa, s. Y qu? Es una mujer como las dems. Poltica y estratgicamente es diferente. Est destinada a rehacer la casi extinguida d inasta Lheita, que siempre condujo los destinos de Loranka-Anre con cierta eficac ia. Y est por medio el Orden Estelar, al cual le interesa que Aidara asuma el pod er cuando termine la guerra. El rey Ulergo hubiese firmado la integracin de su re ino en el Orden si los planes de Tekingh no hubieran sido otros. Ya se le pasar. Oye, Byron,. cmo sabes t todo eso? El gigantesco segundo oficial se encogi de hombros. Mantuve una cordial conversacin con Wurango. Me equivoqu con ese tipo. Ha resultado ser una buena persona. Ron arriesg su vida por salvar a la princesa. Al menos se merece que ella le sonra de vez en cuando. Pero desde el asalto de los anredanos no parece buscar la comp aa del capitn. Quiz est nerviosa debido a la aproximacin de Loranka. Llegaremos dentro de unas hora s. Byron se pas la mano por la cara . Dios, qu habra pasado si Ron no dice a Wurango qu e el comandante del crucero de Anre es Sikkur? S que Wurango se alter mucho cuando lo supo. Qu pas? Sikkur perteneci a la guardia real antes de la sublevacin. Conoca muy bien a la prin cesa. Ni todos los documentos de la Galaxia habran impedido que l supiera que la m ujer bajo el falso ttulo de Dama Zamalt es la princesa de Lethia. No se habra deja do engaar. Bueno, ahora est muerto y tenemos muchas posibilidades de entrar en Loranka, sobre todo con la ayuda de la nave de Norma Lan. Tony entorn los ojos . Esa s que es una m ujer, Byron. Hermosa, atractiva y valiente. Demasiado decidida tal vez para mi gusto gru Byron. Hizo un gesto a Tony para que ca llase. Ronald entraba en el puente, ocupando su silln. Elliot desvi la mirada hacia la pantalla. Faltaban treinta minutos para salir del hiperespacio. Confiaba que la nave de Norma coincidira con su carguero en el pun to acordado. Entonces ambas naves deban dirigirse hacia Loranka. Norma Lan haba prometido que ella abrira camino hasta la zona controlada por las f uerzas lorankanas, en un punto donde los cruceros de Anre no se atrevan a aproxim arse. Elliot se pregunt qu habra pasado si Norma no hubiese llegado tan milagrosamente a tiempo. Sonri al pensar en la valiente muchacha. Adems tena profundos conocimientos de estrategia. Ella haba remolcado al crucero capturado. Haba dicho que sera el seu elo para que las naves que cercaban Loranka sufrieran un gran despiste. Segn Norma, la presencia del crucero del comandante Sikkur hara que los patrullero s de Anre abriesen un amplio hueco en el cerco. Al mismo tiempo, apenas estuviesen en el espacio Normal, Norma enviara a las auto ridades de Loranka un mensaje en clave anunciando su llegada, con la importante pasajera. Una salida de las naves leales reforzara las probabilidades de una arri bada satisfactoria. Sali del puente Tony Lye y entr Iva Shaw. Elliot se senta ms seguro en las difciles m aniobras que se avecinaban si era una de las hermanas la que ocupaba el puesto d

e navegantes. An faltaban unos minutos y cerr los ojos un instante. Pens en Aidara. Se sinti repen tinamente mal. Desde que subi a bordo Norma Lan, la mujer que amaba se comportaba de forma desconcertante. No pareca la misma. El haba intentado hablar con ella y aclarar las cosas, pero ella rehuy una charla profunda, limitndose a quitar import ancia a lo que Elliot pensaba si la tena. A partir de entonces apenas sali del camarote. Y por la noche Elliot advirti, llen o de sorpresa primero y luego de ira, que la cerradura estaba echada. * * * En el puente cedi la tensin y las sonrisas florecieron. Lo conseguimos, jefe ri Byron nerviosamente. Iva se levant y estamp un sonoro beso en los labios de Elliot. Gracias, amigos. Ahora podemos relajarnos un poco. En la pantalla grfica apareci la silueta de la superficie de Loranka, an a veinte k ilmetros de distancia. Se escuch la voz de Norma, que no poda ocultar su alegra. Ha sido ms fcil de lo que pensamos. Desde hace unos minutos nos escoltan dos escuad rillas de naves lorankanas. Nos trazarn el camino hasta la capital del planeta, K aran. All nos espera el gobierno provisional. Pueden comunicar a la princesa que en estos momentos se est notificando al planeta entero que la hija de Ulergo regr esa a la patria. La alegra es indescriptible. Gracias, Norma Lan dijo Elliot, un poco molesto en cambio. Se imagin un recibimient o tumultuoso, vtores y aclamaciones a Aidara. Aquello significara que ella se alej ara ms de l .Todo te lo debern a ti. Norma solt una carcajada, un poco nerviosa, y dijo: Bah, capitn Elliot. T has sido, quien ha trado a la princesa. Por cierto, puedo llama rte Ron como lo hacen tus amigos? Elliot no pudo evitar sonrer. Le gustaba el entusiasmo de Norma. Desde luego. Nos veremos luego abajo, Norma. Despus de cortarse la comunicacin, Byron coment: Esa chica vale su peso en oro. Y Elliot tuvo que admitir que Byron tena razn. * * * El carguero haba bajado hasta los diez, mil metros y desde haca cinco minutos esta ba decelerando. La nave de Norma no poda moverse en la atmsfera tan lentamente y comunic a Elliot q ue se adelantaran, esperndoles en Karan. Las naves de escolta haban regresado al espacio una vez que consideraron que esta ban a salvo los viajantes del carguero. Hasta Karan la ruta era segura y Elliot calcul que llegara a ella en menos de veinte minutos. En Karan las cosas sucedieron ms o menos como Elliot se haba imaginado. La ciudad no haba sufrido mucho durante la dilatada guerra y ofreci un magnfico asp ecto a los terrestres. Sus habitantes se echaron a las calles y durante todo el trayecto desde el astropuerto hasta la residencia del gobierno provisional tribu t a Aidara un entusiasta recibimiento. Los terrestres fueron trasladados a un edificio cercano a la residencia, una vez que la ciudad recobr un poco la calma. Wurango les acompa y slo cuando fueron instalados en cmodas habitaciones, les explic:

No nos consideren desagradecidos. La poblacin an no conoce su participacin porque he mos decidido por el momento silenciarla por motivos obvios. No quieren inmiscuir a la Tierra y al Orden, verdad? dijo Elliot. A l personalmente le resultaba indiferente recibir de los lorakanos muestras de agradecimiento o n o. Exacto, capitn. Por desgracia, entre la poblacin de Loranka existen adictos a Tekin gh. Cmo reaccionar Tekingh cuando sepa que no acab con la dinasta Lheita al apoderarse de Anre? Se pondr furioso ri Wurango . Me he informado que an no ha utilizado su arma bacteriolg ca suspir . Seguramente lo har pronto. Sabe que hemos trado el antdoto desde la Tierra?

No lo sabemos. El asunto lo llevamos muy en serio. Posiblemente teme que en la Ti erra son capaces de contrarrestar su valioso virus, pero no puede estar seguro. Como supondr, hemos silenciado al pueblo la amenaza de epidemia para que el pnico no cundiera. Tampoco ahora le diremos nada, aunque podamos neutralizarla. Elliot asinti. S, es una medida prudente. Cmo piensan utilizar el antdoto? En realidad se trata de un esterilizante. Apenas sepamos cul es el lugar donde ser arrojado el virus, por cierto de una vertiginosa reproduccin, lo cubriremos con e l antdoto. El margen de seguridad ser del cien por cien. El capitn acompa hasta la salida de las habitaciones a Wurango. All frunci el ceo al v er patrullar al otro lado a varias parejas de soldados de Loranka. Estamos vigilados? pregunt Elliot. Nada de eso, capitn. Queremos que estn tranquilos. Wurango mir fijamente a Elliot . Sor prendentemente usted an no me ha preguntado cundo podrn partir. Elliot estudi al enigmtico personaje. Aunque ltimamente se haba humanizado segua sien do un ser introvertido. Lo har tan pronto su gobierno nos lo permita y tengamos seguridades de cruzar el c erco. Creo que ser pronto, capitn. Ah, estas estancias son provisionales. Estamos prepara ndo otro sitio ms seguro para todos ustedes, incluyendo a la princesa. Les enviar emos a una isla, que apenas nadie conoce. Por qu? Esta ciudad, Karan, ha sido respetada hasta ahora por Tekingh. Nunca la atac. Tal vez pensando que podra serle til una vez que ganase la guerra. Pero si l sabe que A idara est aqu puede lanzar un ataque desesperado esperando acabar con ella. Anunciaremos que la princesa necesita un descanso. Ser conducida en secreto a esa isla. Tambin es aconsejable que ustedes no sean vistos. Por tanto irn tambin a ese refugio. Por supuesto, si estn conformes. No queremos dar la sensacin de que quer emos controlarles. Elliot no tuvo ms remedio que meditar la alternativa. Por un lado deseaba alejars e de Loranka cuanto antes, pero el recuerdo de Aidara, del amor que senta por ell a, le impulsaba a acceder a marchar a la isla, estar a su lado. De acuerdo. Cundo partimos? Esta misma noche. Viajaremos protegidos por la oscuridad. Elliot le vio marcharse y regres con su tripulacin, que en aquellos momentos daba buena cuenta de una sabrosa comida regada con mejor vino. No tena apetito y se ap roxim a una ventana. Desde all poda ver el cercano edificio donde haban llevado a Ai dara. Alrededor de l an haban grupos de curiosos que momentos antes haban enronqueci do dando vivas a la princesa y prometiendo el ms doloroso final para el cruel Tek ingh. Una hora antes de anochecer lleg Norma Lan. Vesta ahora un ajustado traje escarlat a que realzaba sus formas. Salud con efusin a los terrestres y dedic a Elliot la ms extensa de sus constantes sonrisas. Ron, hemos llevado el Zidac a los astilleros. Tiene que sufrir ciertas reparaciones y cargar energa. Tambin mi nave precisa una revisin a fondo. Se alz graciosamente de hombros . Llevaba tres aos sin venir por aqu y los ingenieros se han llevado las ma nos a la cabeza, jurando que no comprenden cmo no hemos saltado en pedazos mis ho mbres y yo. Bueno, eso me obligara a quedarme aqu algn tiempo y por eso ped que me p ermitieran servir en la escolta de la princesa. Quieres decir que vendrs con nosotros a...? Elliot call, enrojeciendo un poco . Bueno, no s si debera decirte que nos llevaran a cierto lugar secreto. No seas tonto ri Norma . Wurango ser el encargado de la operacin y acaba de hablar conm igo. Me lo ha dicho todo. La isla se llama Eghala y es un lugar precioso, segn me ha asegurado. Sus playas son deliciosas y sueo con el momento de darme largusimos baos en sus azules aguas. Sabes nadar? Un poco aturdido ante el entusiasmo de Norma, Elliot slo atin a asentir con la cab eza. Magnfico! Nos baaremos juntos y saltaremos sobre las rabiosas olas de los rompientes . Norma, por qu quieres venir con nosotros? pregunt Elliot, mirndose en los bellos ojos

de Norma. La princesa necesita ser protegida. El gobierno provisional pondr bajo mi responsa bilidad una nave, que servir para poner a la princesa a salvo si algo inesperado ocurre y debe acudir a toda prisa a esta ciudad. T la admiras, verdad? Claro que s! Saba que algn da volvera de la Tierra mir a Elliot con los ojos entorna n ademn pcaro . No creas en los milagros, Ron. Yo estaba a la expectativa, vigilando vuestra ruta de aproximacin a Loranka. Por eso estaba all, pudiendo intervenir ta n oportunamente. Es verdad asinti Elliot, sintindose un poco defraudado. Su orgullo varonil haba sufri do una pequea derrota. Por un momento haba pensado que haba despertado en Norma algn tipo de inters. Pero cuando Norma se alz sobre las puntas de los pies y le alcanz el rostro para b esarle, regresaron a l las dudas. Luego, a solas, otras dudas le atormentaron. Y ahora no eran de tipo sentimental . Norma le haba dicho algo que no estaba de acuerdo con lo dicho por Wurango. Segn st e, en Loranka nadie saba, excepto los miembros del gobierno provisional, que Aida ra viva en la Tierra. Y Norma Lan llevaba mucho tiempo sin pisar Loranka. Cmo saba que Aidara Lehita volva a Loranka acompaada de Wurango? Cmo saba Norma la ruta del Zidac con tanta exactitud como para poder intervenir tan j ustamente y atajar el ataque de Sikkur y sus hombres? Eghala era una isla paradisaca de treinta kilmetros cuadrados. El refugio dispona d e toda clase de comodidades y Wurango asegur que no poda ser localizado desde el a ire. Pero Elliot no pudo disfrutar inmediatamente de los encantos del lugar. Haba inte ntado hablar a solas con Aidara, j pero siempre haba gente alrededor, servidores o miembros de su tripulacin. Adems, Norma apenas se separaba de ella. Aburrido, con una copa de licor local en la mano, Elliot pregunt a Wurango: Qu tal marcha la guerra? Estabilizada, como ocurra desde hace meses, segn me han informado. Las cabezas de p uente enemigas estn reducidas al mnimo y tenemos la esperanza que terminarn reembar cando las tropas. Era de noche y sobre las tranquilas aguas, la luna Anre esparca su alto albero. W urango la seal: Los dos millones de kilmetros escasos que nos separan confieren a este conflicto u nas condiciones muy particulares, capitn dijo emitiendo una sonrisa resignada . Ambo s bandos disponen de potentes medios de observacin y nos vigilamos mutuamente, de spiadadamente. Podemos asegurar que tanto Anre como nosotros conocemos los movim ientos de naves y tropas. Por eso sabemos que estn preparando una flota para envi arla a Loranka y reembarcar a sus ejrcitos. Elliot mir alarmado a su interlocutor. Eso podra significar que estn preparndose para bombardearnos con los virus. Ojal. Saldramos de incertidumbres. Lo dice en serio? Claro que s. Es la ltima arma de que dispone el tirano Tekingh para vencernos. Si f racasa optar por huir mientras tenga tiempo. Y espero que se lleve a ese montn de ambiciosos que le secundaron en su rebelin. Eso nos evitara juicios sumarsimos y la s consiguientes ejecuciones. La paz volvera al sistema. Mis hombres quieren marcharse cuanto antes, Wurango. Usted es de la misma opinin? Elliot se puso en guardia. Lo dice por Aidara? Exacto. No me gusta dar rodeos para ir a un punto ya previsto. Comprender que Aida ra es todo un smbolo para nuestro pueblo. Ella no podra desposarse con un extranje ro. La dinasta... Creo que eso lo deber decidir Aidara, no? Ella necesita consejos, capitn. Los suyos?

Sern los ms desinteresados. Aidara es una muchacha inteligente, pero los acontecimi entos la han perturbado un poco. Debe comprenderlo. Supo la muerte de sus padres y dems familiares cuando estaba en la Tierra. Su mente qued trastornada y desapar eci: Estuvo as algn tiempo, pese a nuestros esfuerzos por localizarla. Incluso con la ayuda de las autoridades del Orden tardamos demasiado tiempo. Antes de partir de la Tierra estuvo recluida unas semanas en un sanatorio. Sabe lo que sucedi? Am enaz con matarse. No permiti que los doctores la examinasen. Afortunadamente y muy despacio fue volviendo a la normalidad. Por eso decid traerla a Loranka, al mism o tiempo que el antdoto proporcionado por la Tierra. E intervino usted. Ella debi encontrarle atractivo y cay en sus brazos como si quisiera protegerse del desampa ro en que haba estado viviendo, siempre huyendo de supuestos o reales agentes env iados por su primo Tekingh. Parece muy seguro de lo que dice, Wurango-dijo, irritado, Elliot. Creo estar en lo cierto. Acepta un reto, capitn? Es posible. Dgame cul es. Trate a Aidara con naturalidad, olvdese del amor o capricho que por ella siente du rante unos das: El comportamiento de ella me dar la razn. Seguro que le olvidar. Por el momento me es imposible hablar a solas con Aidara. Har lo posible para que lo consiga. Me promete marcharse si se convence de que lo s uyo con Aidara slo fue consecuencia de un estado anmico de ella? Elliot dud unos instantes, pero respondi de mala gana: De acuerdo. CAPTULO VII Ronald levant la mirada del libro cuando sinti que la puerta de su dormitorio se a bra. Escuch pasos sobre la alfombra. e levant del silln de un salto. Not la presencia de una mujer y pens que se trataba de Aidara. Pero era Norma Lan quien penetr en la estancia. Vesta un delicado vestido femenino y su bello rostro haba admitido un ligero maquillaje. Elliot la encontr seductora y la recibi con una sonrisa que no tena nada de forzada. Buenas noches, Norma. Hola, Ron. No te vi en el comedor. No tena apetito. Me sent en la mesa de tu tripulacin. Son todos encantadores. Incluso las hermanas Shaw? pregunt con sorna. En cierto modo, s. Quieres una copa? Ella neg con la cabeza y se aproxim a la ventana. Anre arroj su luz sobre ella filt rndose a travs del transparente vestido y Elliot admir el cuerpo de Norma. Noto a tus hombres impacientes por abandonar Loranka. Me equivoco si pienso que t n o opinas como ellos? Antes tengo que hacer algunas averiguaciones. Sin mirarle, Norma dijo gravemente. Ella no te ama, Ron. Ese puerco entrometido de Wurango... Te enva l, verdad? No. Tambin t, entonces, te dedicas a justificar el comportamiento de Aidara, suponiendo que ella slo pretendi pasar de forma ms agradable el viaje, usndome? Mis razonamientos son ms slidos que los de Wurango, Ron. Se acerc a l. Elliot not la tibieza del cuerpo y se estremeci. Qu quieres decir? Puede ser que no tardes en enterarte de algunas cosas que incluso el todopoderoso Wurango ignora, que nadie en Loranka sabe. Dime... Ella le ech los brazos al cuello y le bes. Entonces Elliot olvid su curiosidad, hizo que el suave vestido se deslizara por l os hombros de Norma y la condujo hasta la cama. * * * Elliot tena varias preguntas que bailaban en sus labios. Se volvi para mirar a Nor ma. Dorma plcidamente, con un rictus de felicidad en su rostro. Se levant de la cam a y encendi un cigarrillo. La noche era fresca y acudi a la ventana para cerrar un

poco las puertas. Pens que debera esperar unas horas para interrogar a la muchach a. Entonces empezaron a sonar los silbidos de los lseres y estampidos de las bolas d e energa. Y la noche se convirti en da por unos instantes. Norma salt del lecho como impulsada por un resorte. Nos atacan bram Elliot, maldiciendo no tener all ni un cortaplumas a mano. Salieron al pasillo y l sigui a Norma. La habitacin de ella estaba cerca. Tengo armas ah dijo Norma. Entr en su dormitorio y sali con dos lseres grandes. Por el pasillo llegaron corriendo las Shaw, Tony y Byron adems de otros residente s de la isla. Estn atacando todo el ala norte! grit Byron. He visto descender naves, docenas de; ellas. Saltaron hombres y entraron en las v iviendas aadi Tony . Dnde est Piatelli? Nadie le respondi. Norma recomend que los que no estuvieran armados se retirasen h asta el fondo del eje principal de las viviendas. Al entrar en el ala norte, vieron que algunos soldados de la pequea guarnicin reti raban a algunos compaeros heridos. Siguieron adelante y vieron algunos cadveres. Ms all les sali al paso un oficial al mando de media docena de soldados. Todos estab an aturdidos por el inesperado y violento ataque. Nos cierran el paso hasta las habitaciones de la princesa dijo con vez enronquecid a el oficial. Ech un vistazo a Norma y a Elliot, pero no coment nada de su desnude z. Aidara exclam Elliot dando un paso adelante . Tenemos que protegerla... No sea loco, amigo-grit el oficial . Hay ms de cien comandos enemigos bloqueando las entradas. Se ha pedido ayuda al continente. Karan ha prometido enviar ayuda inme diata y se cubrir el cielo de naves interceptoras. Es que van a quedarse quietos viendo como matan a la princesa? interpel airadamente Elliot al oficial. Cree que me gusta lo que pasa? Maldita sea, han matado a muchos de mis hombres y a penas me quedan stos para hacer algo. Qu sugiere? Tiene razn, Ron dijo Norma, insultantemente serena ante los ojos de Elliot . No podem os seguir por ah. Tomemos el ascensor y bajemos hasta el hangar donde tengo mi na ve. All estarn algunos de mis hombres. Saldremos; por el acantilado e intentaremos situarnos sobre el ala norte antes de que sea demasiado tarde. Byron se les uni y Elliot dijo que poda serles de utilidad en caso de que no hubie ran suficientes tripulantes para la nave de Norma. Todas las dependencias de la residencia estaban llenas de humo. Los sistemas de aire acondicionado no funcionaban y el calor empezaba 4 hacerse agobiante. Tardaron cinco interminables minutos en llegar al hangar. De los tripulantes de Norma slo haba dos hombres y tres mujeres. Ella dijo que seran suficientes y corrie ron hacia el vehculo de guerra. Los motores ya estaban en funcionamiento y diez segundos ms tarde rodaban en dire ccin a la salida del hangar situado sobre el acantilado. Fue un despegue deficiente. Por un instante parecieron precipitarse hacia las ne gras aguas, pero la enorme mole espacial se elev en el ltimo instante y gan altura. Norma se haba vestido con un mono de mecnico y manejaba la nave, mordindose los lab ios. Explic: No es fcil maniobrar en la atmsfera. Elliot estuvo de acuerdo. Tambin vesta un mono usado y lleno de grasa. Por el comu nicador se asegur que los cinco tripulantes estaban en sus puestos, vigilando el aire a travs de los visores de los lanzadores de energa. Byron se ocupaba del tran smisor. Ronald estudi las esferas de situacin. La nave gir hacia la izquierda y aparecieron las primeras unidades enemigas, estacionadas a unos centenares de metros sobre la isla. Puso visin infrarroja y comunic a los artilleros que slo disparasen contra las naves de Anre que estuvieron cubriendo la posible huida de los comandos que haban descendido sobre la residencia. Intentarn llevarse viva a Aidara dijo Norma.

Por qu molestarse? La matarn... No la matarn. Y Elliot mir sorprendido a Norma. Por qu hablaba ella con tanta seguridad? Pero no haba tiempo ni era el momento para aclarar las cosas. Algunas naves anredanas se haban desplazado al descubrirles. Pero la llegada de la nave de Norma haba sido inesperada para el enemigo y de sta partieron docenas de lenguas de fuego. Fue un desperdicio enorme de energa, pero tres naves enemigas estallaron en el ai re y dos se precipitaron rugientes al agua. Norma inyect potencia a los motores y la nave salt violentamente hacia arriba. Jus to debajo de ellos, cientos de bolas de energa estallaron en un lapso de segundos . Elliot apret los dientes. Aunque Norma rectificase la ascensin de la nave, el arco que describiran sera demasiado amplio. Tardaran mucho en regresar al espacio de la batalla. Pero no haba otra forma de combatir con eficacia en la pesadez de la at msfera. Cuando se aproximaron a la isla, el enemigo haba cambiado de tctica. Ahora sus nav es estaban muy separadas. Entonces vieron que de la isla se elevaban algunos puntos luminosos. Pero entre s tos y la nave de Norma haba un enjambre de cruceros anredanos. Apuesto este cacharro dijo Norma golpeando el panel de mandos a que en una de esas naves se llevan a la princesa. Entonces movi los mandos para que la nave derivase hacia la derecha y abajo. Elli ot empez a mirarla irritado, pero movi la cabeza. Norma hacia lo correcto. Slo podan precipitarse contra la muralla de naves enemigas que protegan la huida de las qu e se haban elevado de la isla. Y en una de ellas, si deba creer a Norma, iba Aidara. Cuando minutos ms tarde lleg la flota de Loranka, no quedaba ya sobre el espacio ar eo de la isla ninguna nave enemiga. Ms tarde se enterara Elliot que muchas de ella s fueron alcanzadas y destruidas antes de abandonar la estratosfera lorankana. Pero el enemigo haba alcanzado su objetivo. * * * El resultado de la incursin enemiga sobre la isla Eghala se mantuvo en secreto. El Gobierno Provisional se limit a informar a la poblacin diciendo que un masivo a taque anredano haba sido frustrado cuando intentaba ayudar a una de las cabezas d e puente que estaban a punto de ser derrotada. Nadie saba exactamente dnde haba estado refugiada Aidara y el nombre de sta no Se me ncion. Para la poblacin de Loranka, su princesa segua en la capital, sana y segura. La moral actual de Loranka es muy alta dijo Wurango a Elliot con voz segura, pero no pudiendo reprimir un timbre de nerviosismo . No podemos consentir que sta se res ienta. El curso de la guerra nos es favorable y desde el regreso de la princesa hemos obtenido sustanciosas victorias. La paz final pareca tan cerca... Pero Tekingh no tardar en decir que Aidara est en su poder. Y ustedes no podrn negar lo. Wurango se mordi los labios. Tiene razn, terrestre. Pero han pasado tres das y el enemigo permanece callado. Por qu? Es algo que no me explico. Tekingh est en un callejn sin salida. Pero tiene la posibilidad de bombardear Loran ka con ese maldito virus. No lo ha hecho porque sabe que disponemos del antdoto pa ra hacer fracasar su ataque? Est bien, es posible. Pero por qu no anuncia que posee a la princesa, el ltimo smbolo de Loranka? Tal anuncio desmoralizara la resistenci a de Loranka. El hombre se retir cabizbajo, sin poder responder a Elliot. Pero al da siguiente llam a Elliot, que al acudir al despacho de Wurango se hall co n la sorpresa de encontrar all a Norma Lan. Elliot arrug el ceo. Haba seguido viendo a Norma, durmiendo con ella. Aquella misma maana desayunaron juntos y luego ella se march alegando que tena que hacer unas re visiones en su nave. Qu haca all? Wurango le dijo:

Tenemos noticias de Aidara. Elliot reprimi un estremecimiento. No quiso mostrar ansiedad excesiva al or nombra r a Aidara. No en presencia de Norma. Cmo se encuentra? pregunt, mientras se sentaba en una silla, frente a Wurango y Norma. Nuestros espas en Anre nos aseguran que est bien. Tekingh la tiene recluida en una vieja fortaleza del satlite. Se llama Rena y est enclavada en un infernal desierto meridional. Con sequedad, Norma aadi: Conozco bien esa fortaleza. Es una construccin de los viejos tiempos, cuando el Gr an imperio Terrestre gobern este sistema solar. Una reliquia de los tiempos pasad os. Quieres decir que no est bien guarnecida? pregunt Elliot. No lo estaba hace aos-replic Norma distradamente . Ignoramos cmo estar ahora. Nuestros informadores dicen que apenas existen defensas dijo Wurango. Es sospechoso dijo Norma, irritada. Por qu? Si Tekingh quiere mantener en secreto el lugar donde retiene a Aidara, ese lugar es magnfico. Quin podra sospechar que est all? Eso pensamos nosotros de la isla Eghala y ya sabemos lo que pas. Alguien inform a Tekingh. Pero l no puede saber que nosotros tambin mantenemos espas leales a la dinasta Lheita en Anre. El terrestre empez a impacientarse ante la discusin que estaba obligado a escuchar . Bien, terminemos. Usted, Wurango, sospecho que tiene un plan. S. En colaboracin con el alto mando se ha elaborado un detallado plan. Queremos ir a Anre; asaltar la fortaleza Rena y liberar a Aidara antes que sea tarde. Se refiere, a que sea antes que Tekingh propague que la ltima persona de la dinasta Lheita est en su poder? Eso es. Todo est dispuesto para partir esta noche. No podemos dejar transcurrir ms tiempo. Tekingh puede actuar en cualquier momento. Por qu no lo ha hecho ya? mascull Norma. Wurango pareci querer fulminarla con la mirada. Posiblemente esa demora es producida por algn diablico plan de nuestro enemigo. Wurango tiene razn dijo Elliot . Si hay que actuar debemos hacerlo cuanto antes. Me g ustara ir en la expedicin, Wurango. Iba a proponrselo, capitn. Contamos con su nave. No puedo obligar a mis hombres a ir a una guerra replic Ronald visiblemente molesto . Lo comprendo. Y mi pas est dispuesto a pagarles bien. Pero mi nave no est equipada para el combate. Es ms rpida que ninguna de las conocidas en este sistema ri Wurango . Pese a su lamenta ble aspecto externo puede burlar a cualquier crucero en un trayecto corto, sin u sar el hiperespacio. Eso es cierto. Slo tienes que decirle a tu tripulacin que si escapan con vida de esta aventura reg resarn a la Tierra tan ricos que no tendrn que contrabandearle nuevo para ganarse la vida aadi socarronamente Norma. Elliot titube. La actitud de Norma le estaba sorprendiendo. Ella actuaba como si quisiera invitarle a no ir en la misin. Les propondr que vengan, seor dijo . Pero no puedo forzar a mis hombres a jugarse el p ellejo. Tendrn mucho dinero. Crditos estelares de slida conversin dijo Wurango. Despus de marcharse Wurango, Elliot retuvo a Norma por un brazo cuando sta intent r etirarse tambin. Puedo saber qu te pasa? pregunt acremente. Djame. Tengo que prepararlo todo. Y te recomiendo que te des prisa. Tenemos que al canzar Anre por su parte oscura antes de treinta horas. Es posible que esa forta leza no est defendida, pero no ser fcil el camino hasta llegar hasta ella. An no me has dicho a qu viene esta actitud tuya, Norma. Parece como si desearas que yo no me una a la expedicin.

Y as es. Por qu? Tendrs tus razones... Las sabrs muy pronto y no te gustarn. Odio los enigmas. En Anre se caer la cortina que te impide verlo todo, como a casi todos los fanticos de este planeta, empezando por Wurango. Dios, si tuviera la ms mnima posibilidad d e convencerlos lo intentara! Pero me tomaran por loca y t... T... Qu hara yo, Norma?,. Ella grit antes de marcharse dando un portazo: T pensaras que estoy celosa! CAPTULO VIII Cuando Elliot conoci el plan elaborado por el alto mando de Loranka, lleg a la con clusin que los leales a la dinasta Lheita echaban toda la carne en el asador. Si el ataque fracasaba y no lograban rescatar a Aidara, posiblemente Tekingh ter minara ganando la guerra en breve espacio de tiempo. Pero tuvo que reconocer que la operacin planeada poda resultar eficaz. Wurango se lo haba explicado todo minuciosamente. Los tres puntos que los anredanos posean en Loranka, estrechas franjas de tierra, seran atacadas al mismo tiempo. Si las previsiones no fallaban, las tropas invas ores seran embarcadas, hecho que se vea venir desde haca algn tiempo. Entonces una f lota perseguira a las naves fugitivas hasta cerca de Anre. All mantendran una batal la con los cruceros rebeldes. Tenan que luchar varias horas, con el fin de permit ir a la pequea fuerza expedicionaria cruzar el espacio estrechamente vigilado, de scender sobre el desierto donde estaba situada la fortaleza Rena y conquistarla. Apenas ellos estuviesen sobre Rena, las naves se retiraran, o las que quedasen de spus de la batalla. Entonces, una vez rescatada la princesa Wurango no se atrevi a decir que podran con formarse con restituir su cuerpo sin vida a Loranka huiran en el Zidac, confiando en su velocidad para escapar del cerco enemigo. Cuando Elliot parti de Loranka llevando a bordo del Zidac, adems de su tripulacin, a Norma, Wurango y cien hombres armados, le comunicaron que los tres puntos que An re dominaba en el planeta estaban siendo atacados ferozmente. El enemigo no tard ara en rendirse o huir No queremos la rendicin dijo Wurango . Nuestras tropas tienen i nstrucciones para dejarles escapar, al menos en buena parte. Es preciso que nues tras naves tengan un motivo lgico para acercarse hasta Anre, persiguindoles. Elliot no respondi al comentario de Wurango. Pensaba en sus hombres. Aunque les h abl que seran bien recompensados por aquel trabajo, estaba seguro que lo habran hec ho tambin aunque no existiera la posibilidad de conseguir un sustancioso montante de dinero. El Zidac se alej de Loranka. Seis cruceros le seguan a corta distancia. Dos de ellos estaban llenos de tropas, que desembarcaran sobre la fortaleza Rena. Ellos seran los que romperan las defensas, la carne de can que tena que abrir las slidas puertas de la antigua reliquia de los tiempos imperiales. Diez horas ms tarde, Wurango entr alborozado en el puente de mando. Magnficas noticias dijo mirando alternativamente a Elliot y a Norma . Dos de los encl aves enemigos se han rendido, pero el tercero consigui poner en el espacio un par de docenas de naves de guerra y cargueros, huyendo con un nmero considerable de tropas. Ahora nuestras naves les siguen de forma que puedan alcanzarlos cuando e stn apenas a cien mil kilmetros de la superficie de Anre. Durante unas horas los s istemas de deteccin enemigos se volvern locos. Elliot asinti. Wurango tena razn. En medio de la confusin que se originara tendran muc has probabilidades de xito de traspasar las lneas defensivas y descender sobre el desierto meridional. Pero luego se pregunt cuntas muertes se contabilizaran al final de la operacin. Dema siadas, pens, incluso por rescatar a una princesa. El precio era alto, pens. Demas iado. Y se sorprendi y tambin asust porque se trataba de la mujer que amaba. Luego mir de soslayo a Norma. Ella no le descubri en su estudio. Se sinti un poco r uin. Norma le amaba. Lo saba. Y l segua pensando en Aidara, aquella orgullosa y bel

lsima mujer que ltimamente pareca esforzarse en demostrar que l no exista. Odi entonces el momento en que aquel maldito teniente del Orden Estelar le oblig a aceptar aquella misin. Hubiera preferido no haber conocido nunca a Aidara y no h aber estado en Loranka, sumirse en sus conflictos. Slo Norma. Norma era distinta. Era un estanque de agua transparente, sin cieno en el fondo que lo enturbiase. Se pas la mano por la cara. No quera pensar en nada. No hasta que no estuviesen so bre Reina. Wurango, siempre pegado a los comunicadores, les fue manteniendo al tanto de lo que suceda en Loranka y el espacio que separaba a sta de Anre. Las flotas lorankanas rugan tras los pasos de las unidades fugitivas de Anre. Haba n pasado a unos doscientos mil kilmetros de ellos en direccin al satlite. Llegaran a ntes. Y lucharan para facilitarles la entrada a Anre. El almirante de nuestra flota comunica que han detectado movimientos de naves ene migas partiendo de Anre dijo minutos ms tarde Wurango . Es de suponer que la batalla se iniciar dentro de poco. Bien asinti Elliot . Entonces nos aproximaremos al satlite por su parte oscura y desce nderemos en el desierto amparados por la noche. Las seis naves descendern primero dijo Norma, levantndose . Me pondr mi armadura de com bate. Elliot hizo una seal a Byron y ste tom el mando del Zidac. Alcanz a Norma en la cabina situada en el nivel inferior que haban acondicionado c omo armera. Ella ya se estaba desnudando para ponerse una armadura y frunci el ceo al ver que Elliot buscaba en el ropero una de su talla. T no has de bajar dijo. Pues lo har. Entiendo. El hroe corre en busca de su amada prisionera del dragn. Djate de ironas. Por qu no piensas que no quiero dejarte sola? Norma cerr su armadura de un manotazo, tom el casco y dijo: No soy tan ilusa, capitn Elliot. Pero all t. Tu pellejo es tuyo... Ronald la agarr cuando sala. Tomndola por la cintura la bes. Te quiero, Norma pudo decir antes que ella los empujase. Claro que s. El terrestre puede disponer de dos mujeres a quienes amar. Mejor sera que te quedases a bordo, Ron su irritado gesto cambi bruscamente en otro marcadame nte dolorido . Por favor; no vengas. l le volvi la espalda. Busc un casco. Cuando se lo hubo ajustado, Norma ya no estaba all. La encontr cerca de la esclusa , rodeada de los cien hombres que desembarcaran, charlando con los oficiales y ca mbiando impresiones. Se situ lejos de ella, acept un rifle lser que le entreg un sar gento y permaneci callado. La voz de Wurango les anunci: Todo el espacio que rodea Anre est interferido a consecuencia de los combates. Se ha logrado penetrar fcilmente. Dentro de diez minutos volaremos sobre la fortalez a. El oficial grit que todos los hombres y mujeres que formaban la compaa revisasen po r ltima vez sus dispositivos antigravedad. Las seis naves han lanzado sus respectivas tropas. volvi a decir Wurango por los com unicadores . Estn luchando ahora. El enemigo ha sido cogido por sorpresa y la resis tencia, al menos en el exterior de la fortaleza, es dbil. Pese a que aquella noticia deba alegrarle, Elliot frunci el ceo. Haba algo que no te rminaba de gustarle. Observ que los soldados rean y se gastaban bromas, contentos por la marcha de la operacin. Descubri a Norma en un rincn, quieta. Poda ver su rost ro a travs del cristal del casco. Estaba seria, como si nada de lo que ocurra all l e importase. Wurango sigui hablndoles. La vieja fortaleza estaba casi dominada. Haba llegado el momento de que la unidad especial se lanzase. Lo deba hacer sobre la vertical don de estaba situada, segn las delaciones de los espas, las habitaciones destinadas a la princesa. El Zidac sobrevolaba pesadamente la fortaleza apenas a unos dos mil metros, una al tura exageradamente corta para una nave de semejante tonelaje. Pero Byron, ante

los mandos, era capaz de realizar semejante proeza. Una luz roja se encendi de la compuerta, el oficial grit que todos estuvieran aten tos. Se abri la esclusa y l salt el primero. Elliot no quiso quedarse atrs. Brinc exactamente detrs de Norma. Se sinti arrastrado por la corriente de aire y luego sinti un tirn. El dispositivo antigravedad detuv o la cada. Hizo que delante de sus ojos se situasen los lentes infrarrojos y vio la fortale za a dos mil metros debajo de l. Era una construccin gigantesca, de granito y acero, algo que el viejo Imperio lev ant en miles el planeta como aqul cuando mantena con hilos de hierro a su poder en la Tierra a la Galaxia. Los alrededores de la fortaleza estaban llenos de chispazos intermitentes, indic ativos de que los defensores y las otras compaas de comandos de paracaidistas segua n combatiendo. Elliot intent descubrir a Norma, pero le fue imposible. Todas las armaduras eran iguales. La haba perdido de vista. Se reagruparon a unos cien metros de la superf icie y entonces descendieron sobre una aislada plataforma central de la fortalez a. Cada comando tena una misin especfica que cumplir. Todos conocan perfectamente la fo rtaleza porque en Loranka existan planos de sta y los haban memorizado. Las dems compaas asaltantes estaban destruyendo a las fuerzas anredanas, sacndolas a l exterior y alejndolas del centro. El oficial, seguido de doce comandos, perfor una entrada. Por ella se precipitaro n todos. Una vez en el interior, se formaron grupos de diez y cada uno tom un camino disti nto. All era fcil saber a qu grupo perteneca cada uno porque cada comando tena un col or circular de pintura distinta en sus cascos. El de Elliot era naranja, Norma perteneca a su grupo y ella lo mandaba. Crey verla al frente. Otros ocho hombres se interponan en su camino. Hubiera querido estar cerca, pero pens que la aproximacin poda esperar. Encontraron slo dos veces resistencia armada. Pero eran parejas de guardianes que cayeron bajo sus armas prontamente, sorprendidos tal vez ante la presencia del enemigo dentro de la fortaleza. Por el momento la lucha se desarrollaba en el ex terior exclusivamente. Al doblar un recodo, Elliot consigui ponerse al lado de Norma. Pegando su casco a l de ella, le dijo: Esto me est pareciendo demasiado fcil. Por un segundo Norma se volvi y l percibi un gesto fro en sus ojos. Hubieras preferido ser recibido por una cortina de fuego? Vamos, segn los informes, Aidara est cerca. Se detuvieron. Frente a ellos, el pasillo se abra en dos puertas cerradas. Elliot not que Norma titubeaba. Desconoca esto dijo ella . Una de esas puertas conduce a los aposentos de Aidara. Entonces tenemos que ir por los dos caminos dijo Elliot. Tienes razn. Toma la mitad de los hombres y entra en la puerta de la derecha. Yo i r por la otra. Quien primero rescate a la princesa deber comunicarlo al oficial, q uien dar la orden de retirada. A Ronald no le hizo la menor gracia separarse de Norma, pero no encontr ninguna o bjecin lgica. Abrieron la puerta de la derecha de varios disparos y corrieron por el pasillo q ue exista al otro lado. Cuando las luces aumentaron su intensidad, Elliot levant una mano para indicar a sus comandos que caminasen ms despacio. Son un chasquido dentro de su casco. Era un aviso. Wurango, utilizando la lnea gen eral de comunicacin iba a hablarles. Todos los comandos oiran sus palabras. Es preciso darse prisa. Nuestras tropas del exterior no podrn aguantar mucho tiemp o el empuje de los soldados anredanos. Habis localizado a la princesa? Elliot esper unos segundos. Quera que Norma respondiese antes. Estoy en un pasillo que se bifurca en dos, seor dijo Norma. Su voz sonaba lejana, d istorsionada . Un momento. Slo es posible seguir por uno, seor. Lo tomaremos. Elliot?

Te escucho, Norma. Nosotros no vemos nada. Todas las habitaciones estn vacas. Esper a. Estamos ante un corredor. La parte izquierda est acristalada. Algo muy grueso y poco traslcido. Elliot se agach y forz la vista. Nerviosamente pas la mano por el cristal. Distingu i unas figuras al otro lado. Eran dos. Y parecan mujeres. Sinti un estremecimiento. Una de ellas pareca ser Aidara. Lo comunic en seguida. Es un aposento situado a un nivel inferior al mo. Intentar llegar a l, pero me temo que tendremos que dar un amplio rodeo... Norma exclam: Espera, Ron. Nosotros hemos descendido unos tres metros. Si hemos avanzado parale lamente a ti... Tal vez al otro lado de esa puerta est el aposento donde estn las dos mujeres que dices ver. Elliot degluti trabajosamente. Puls un botn de su armadura y una pinta de agua pene tr refrescante por su garganta. Mand a un comando a vigilar ms adelante. La voz de Norma estall dentro de su casco, aturdindole. Deba estar muy cerca. Ron! Hemos llegado. La puerta estaba cerrada, pero la hemos derribado... En aquel momento, Elliot vio que una de las mujeres sala corriendo, perdindose por una pequea puerta situada al fondo de la estancia. Pero la que l crea era Aidara s e qued quieta. Respir aliviado cuando vio turbiamente a seis figuras vistiendo las armaduras de Loranka acercarse a la supuesta princesa. Es ella, Wurango dijo Norma, muy serena . Me oyes, Ron? S. Y tambin te veo, aunque un poco dificultosamente. Debes sacarla de ah cuanto ante s. Una mujer, tal vez una criada, sali huyendo. Puede avisar a los soldados. Norm a... S, Ron? Cuando Aidara se ponga la armadura de repuesto que llevis deseo hablar con ella. Un largo silencio precedi a las palabras de Norma. Se lo dir. Dificultosamente, Elliot observ cmo los comandos ayudaban a Aidara a enfundarse la armadura. Luego le sujetaban a la espalda la unidad antigravedad. Mientras aguardaba, Elliot pens que todo estaba resultando demasiado fcil. Como si Norma hubiera ledo sus pensamientos, sta dijo: Tenas razn, Ron. Si no fuera un disparate pensara que al enemigo no parece importarl e la seguridad de la princesa. Quiero hablar con ella insisti Elliot. Vamos, Ron. No podemos perder tiempo. Las unidades que llevamos de repuesto no es tn equipadas para transmitir. Slo pueden escuchar. Ella te escucha. Y lamento deci rte que no parece nada emocionada. Maldita... seas, Norma. Est bien. Qu esperas para sacarla? Uno de mis hombres me hace seas. Dice que ha visto enemigos cerca. Enviar a algunos delante. Vamos, Ron. Regresemos al exterior. Es lo que deben hacer exactamente intervino Wurango, con marcado acento de nervios ismo . El Zidac bajar cuanto pueda. Pero la cobertura que nos prestan nuestras naves no puede durar mucho. A partir de ahora no debemos transmitir: El enemigo puede interferimos. A partir de entonces las cosas sucedieron de forma vertiginosa. El hombre apostado por Elliot ms adelante apenas tuvo tiempo de avisar que soldad os enemigos se acercaban. Su aviso muri en medio de una sorda explosin. Elliot indic a los dems que deban regresar por donde haban llegado. Quera unirse al g rupo de, Norma y proporcionarle proteccin. Ech un vistazo al cristal antes de alejarse. En la estancia ya no haba nadie. Pero por la puerta que haba, usado la criada para escapar, estaban apareciendo los pr imeros soldados anredanos. Penetraban en la estancia, pero lo hacan muy despacio, como si no tuviesen prisa alguna. Fue una retirada precipitada. A .Elliot le pareci casi vergonzosa. De nuevo en la encrucijada de pasillos donde se separaron, cuatro cuerpos achich arrados y atravesados por cien disparos lser yacan en el suelo. Eran comandos lora

nkanos. Siguieron un rastro de sangre. Alguno de los suyos deba estar herido. Elliot sint i un nudo en la garganta. Norma? Pens tambin poda tratarse de Aidara. Movi la cabeza. or qu haba pensado primero en Norma? Continuaron corriendo. Ms adelante vieron dos cadveres ms. Pero eran soldados de An re. Entonces alcanzaron el pelotn que deba estar siguiendo al ya reducido grupo de Nor ma. Eran cinco soldados y un oficial de alta graduacin. Estaban detenidos junto a una esquina, con mnimas muestras de querer proseguir la persecucin. Tal vez no esperaban verse atacados por la espalda o se hallaban cansados, pero el resultado fue que instante despus todos estaban muertos. Elliot slo haba perdido un hombre y otro se quejaba de una fea herida en el brazo izquierdo. Tuvieron q ue perder un tiempo precioso en hacerle un torniquete. Entonces Elliot comprendi que se haban perdido. Aqul no era el camino que deba condu cirles al exterior. Estuvo seguro de tal funesta certeza cuando llegaron hasta una amplia sala. All h aba muchos muertos. Ms de treinta. Y casi la mitad eran miembros de los otros grup os de Loranka. Haba cascos con crculos azules, verdes y amarillos. Ninguno naranja . Norma y sus tres o cuatro comandos supervivientes no haban intervenido en la ba talla. O tal vez haban conseguido salir con vida de ella. Elliot mir aprensivamente las fras paredes de piedra y acero. Cuando descubri las r anuras apenas tuvo tiempo de gritar a sus hombres que se pusieran a cubierto, a la vez que l se arrojaba al suelo. Cay al otro lado de dos cadveres. De las ranuras surgieron huracanes de fuego. Dentro de su casco restallaron los gritos de dolor de sus desdichados compaeros. El muerto contra el cual se arrim pa reci saltar al recibir varios impactos. Pero los lseres no pudieron atravesar tota lmente la armadura. El fuego ces y Elliot se incorpor un poco. Un humo espeso le rodeaba. Se alegr de r espirar el oxgeno de su armadura. Seguramente el olor existente en la sala sera na useabundo. Se arrastr hasta la entrada, siempre temiendo ser alcanzado. Pero la visibilidad era casi nula. Y lo sera hasta que el humo se disipase. Se puso en pie y ech a cor rer por el pasillo, sin estar seguro si era el mismo por el cual haban llegado a aquella trampa. Estaba solo y perdido en aquel laberinto. Su arma apenas tenia ya capacidad para hacer media docena de disparos y haba perdido los cargadores: Alz la mirada y descubri la circular rejilla que tapaba un tubo de ventilacin, a ms de tres metros de altura. Vio una silla tumbada y la arrastr. Subido a ella pudo dar un salto y alcanzar la rejilla. Gracias a los fuertes guantes que protegan sus manos no se las destroz al abrir la rejilla de acero. De un brinco salt al interior del tubo y volvi a colocar la tup ida malla en su lugar. Luego se relaj y trat de serenarse. Cerr los ojos. Cuando los abri no saba si haban pasado segundo u horas. Pero el silencio era total. Antes, mientras duraba la batalla, el constante rugi do y silbar de los rayos lser haban constituido una infernal msica de fondo. Pero a hora se echaba en falta. Escuch pasos. A travs de la rejilla vio que eran patrullas de soldados de Anre. Ca minaban muy confiados, como si ya no temiesen nada.. La batalla pareca haber concluido. Y Elliot no tuvo la menor duda que los rebeldes dominaban totalmente la situacin en el interior de la fortaleza. CAPTULO IX Ronald Elliot decidi jugrselo todo a una carta y baj del conducto de ventilacin. Per o no lo hizo por el mismo lugar, sino que recorri a rastras ms de trescientos metr os y se encontr en unas habitaciones lujosamente decoradas. Tuvo el presentimient o de que haba vuelto al lugar donde Norma encontr a Aidara. Saba que las probabilidades de escapar de la fortaleza eran nulas. Adems, las nave s de Loranka ya deban haberse marchado. Slo poda reconfortarle la idea de que las d os mujeres estuvieran lejos, sanas y a salvo, camino del planeta.

Mientras tanto, l permaneca en el satlite y un extrao fatalismo le haca actuar con un a indiferencia que le sorprenda. La reserva de energa que mantena su armadura estaba a cero. De esta forma era igua l que la siguiera usando o no. Se la quit a manotazos. Sin el pesado traje de com bate actuara ms ligero. Sonri al pensar que al menos podra correr ms rpido que sus ene migos si stos usaban armaduras. Mir a su alrededor. Estaba en una habitacin amplia, repleta de muebles lujosos, co jines y mesitas con viandas y bebidas. Al escuchar un rumor sordo de pasos se oc ult detrs de una amplia butaca. Esper. Dos hombres entraron. Hablaban. ...A la perfeccin. No es as? Aquella voz pareca nerviosa, aunque tratase de aparentar una profunda seguridad. Seor, el costo ha sido demasiado elevado dijo otra voz. Entonces Elliot les vio. Uno, quien habl primero, era alto y fornido. Vesta un luj oso vestido y sobre su pecho brillaban las insignias de monarca del viejo reino de Loranka-Anre, ahora desmembrado por la guerra civil. El otro era menos alto y llevaba uniforme de general rebelde. Ofreca un aspecto demacrado. Tenemos la victoria al alcance de la mano, general Olmunt. Dentro de una semana L oranka caer. Se rendir sin condiciones. Tienen el antdoto, Tekingh. No debes llamarme de esa forma ni an estando a solas, Olmunt protest el aludido, con irritacin. Djate de ceremonias ahora, Tekingh. Sin m no habras podido llevar a cabo el asalto a l poder. Ni tampoco habras conseguido mantener a tu alrededor a los dems jefes. Tekingh se derrumb en un silln repleto de cojines, casi frente al lugar donde Elli ot segua oculto y sin dar crdito a lo que vea y escuchaba. El prncipe rebelde hizo un gesto despectivo con sus manos. Debiste haber asegurado la destruccin del ltimo miembro de los Lehita antes que nad a, Olmunt. Esos tercos lorankanos no habran resistido con tanto denuedo sin la es peranza de encontrar algn da a su princesa. El general cruz los brazos sobre el pecho. Tekingh, si tu endiablado plan no resulta, ser imposible continuar la lucha. Es que esos ingratos te han dado un plazo? exclam Tekingh. El grupo de generales que consegu convencer estn de nuestro lado, pero los dems jefe s y oficiales quieren terminar con esta guerra, firmar la paz y... Vamos, termina. Qu ms quieren? Pedir ayuda al Orden Estelar para la reconstruccin de Loranka y Anre. Debera matarlos a todos! No pierdas la calma. Todava es posible seguir adelante. Ellos siguieron porque les aseguramos que disponamos de un plan efectivo para rendir Loranka. Ya sabes que me refiero al virus... Pero cuando lo tenamos dispuesto nos enteramos que ese perro de Wurango haba conseg uido el antdoto en la Tierra mascull Tekingh . Los terrestres entregaron a Wurango an tdoto suficiente para neutralizar nuestras miserables dosis de virus un milln de v eces. Slo si lo hubisemos esparcido en secreto habramos tenido la posibilidad de xit o. Pero estando alerta en Loranka, habra sido una accin intil. Exacto. Tengo que reconocer, Tekingh, que tu mente actu brillantemente cuando reci bimos el mensaje de Loranka diciendo dnde el Gobierno Provisional haba ocultado a su princesa. El plan era arriesgado, pero ha resultado efectivo, pese a que sigo pensando que el costo ha resultado elevado. No slo hemos perdido muestras precar ias cabezas de puente en Loranka, sino que nos hemos quedado sin flota espacial. Los leales de Loranka han podido vencernos en su desesperado ataque si hubieran s abido que carecemos de reservas para oponernos a ellos. Un empujn ms y toda la fal sa fuerza de Anre se habra venido abajo. Pero no lo han descubierto ri Tekingh . Han vuelto a Loranka muy contentos, al parece r. Ahora todo el pueblo recibir alborozado a su amada princesa, rescatada de las guerras del cruel Tekingh, no? Oh, no. El secuestro de la princesa lo mantuvieron en secreto. Esa nave que se ma ntuvo durante todo el ataque sobre la fortaleza ha devuelto a la princesa. Supon go que nicamente esa tripulacin conoca la verdad del ataque, su objetivo real. Tekingh se relaj. Calmadamente se sirvi una copa de vino, degust el primer trago y

dijo: Ahora slo esperar. Ellos no podrn imaginarse nunca que tendrn que rendirse antes de una semana. Cuando el virus que les lleva la princesa en su adorado cuerpo les c ontamine ser tarde. El antdoto no ser efectivo. Cmo, van a sospechar que la hemos usa do para provocar en su retaguardia el pnico? Slo cuando nos pidan la rendicin sin c ondiciones les diremos la verdad u podrn actuar a tiempo antes que diezme la pobl acin de Loranka... Con un rugido, Elliot salt de su escondite. Se plant delante de los dos atnitos hom bres, apretando fieramente el lser. Malditos seis, hijos de la gran ramera bram Ronald . Es cierto que habis hecho tal cosa

Recuperndose de la sorpresa, el general Olmunt dijo: Vaya, un comando lorankano nos ha escuchado, Tekingh ri sordamente . Me parece que no vamos a poder presenciar nuestra victoria final. Contestadme antes que os atraviese: Es cierto que habis inoculado el virus a Aidara ? Tekingh empuj al general, interponindole entre l y Elliot. El terrestre apret el gatillo y el general grit. Pero del lser no surgi ningn disparo . Ronald mir atnito su arma. Con rabia descubri que el indicador de las cargas estaba estropeado. No dispona de energa. Cuando alz la mirada, Tekingh le apuntaba con un a diminuta pistola lser. As es. Efectivamente, el bello cuerpo de Aidara esparcir por Loranka el virus que a ll temen recibir mediante un escandaloso bombardeo. Ser algo sutil, delicadamente efectivo. Segn las previsiones antes de una semana tendrn que rendirse y pedir nue stra ayuda. Morirn millones antes que ustedes intervengan mascull Elliot. S, es posible. Pero en esta guerra ya han muerto muchos. Qu importa unos ms? Yo domin ar planeta y satlite y rechazar al Orden para siempre. Convertir este mundo en un po deroso imperio y nada ni nadie me impedir conquistar ms planetas. Al otro lado, ha cia el exterior, existen cientos de mundos olvidados que sern mos antes que la Tie rra llegue a ellos. Mtalos, Tekingh dijo el general. Oh, no. Ese hombre me est distrayendo ri el prncipe. Call y mir ceudamente a Elliot . omento. El no es de Loranka. Ser acaso uno de los terrestres que Wurango contrat en Indared para llevar a Loranka a la princesa y el antdoto? Ronald no habl. Pero su silencio fue elocuente para Tekingh. Claro que s! Y tal vez sea el apasionante amante de Aidara! Olmunt tambin ri y Elliot se sinti confundido. Cmo podan saber aquellos dos tantas cos as ntimas de l? Haban obligado a Aidara a hablar? Por su causa nuestro estimado mayor Endeb no consigui apoderarse de la nave Zidac y su valioso cargamento dijo Tekingh . Claro que recibi la ayuda de esa mujerzuela, de Norma Lan. Olmunt, creo que debemos a este hombre el que la guerra no haya acab ado antes. Es cierto que eres de la Tierra? Cmo te llamas? pregunt el general. A Elliot ya le daba todo igual. Desmadejadamente, dijo: Soy Ronald Elliot y propietario del Zidac, matrcula de Vega; pero yo soy de la Tierr a. Ser un placer matar a un sucio miembro de la odiada Tierra, entonces dijo Tekingh m oviendo un poco la pistola, buscando el corazn de Elliot. Entonces Aidara est a salvo, camino de Loranka? pregunt Elliot ansiosamente. Pensaba que deba ganar tiempo. Se resista a darse por vencido. Suponemos que s. Al menos las naves partieron todas-dijo el general . Todo formaba p arte de nuestro plan terrestre. Capturamos a Aidara pese a perder muchas naves y soldados la trajimos aqu y la saturamos de virus, cuyo desarrollo precisa un pero do de tres a cuatro das. Dejamos que algunos estpidos espas al servicio de Loranka supieran dnde estaba. Una vez que los leales conocieran el paradero de su dolo, er a fcil imaginar que intentaran rescatarla. Como vers esta fortaleza no es lo mejor para ocultar y defender a un prisionero importante. Aunque no conocamos el plan d el enemigo, cuando ste atac nuestras posiciones en Loranka en seguida llegamos a l

a conclusim de que pretendan llevar el combate hasta Anre para ocultar un ataque p or sorpresa a la fortaleza Rena. Todo se desarroll como queramos. Ellos tienen a su princesa y nosotros pronto habre mos ganado la guerra, que ya no podamos sostener por ms tiempo. Basta ya de charlas, general le interrumpi el prncipe . Voy a matarte, terrestre... Elliot estaba dispuesto a saltar sobre Tekingh cuando escuch un seco silbido a su espalda. La pistola del prncipe salt de su perforada mano, al tiempo que lanzaba un desgarrador aullido. Un Tekingh gimoteante retrocedi hasta caer pesadamente en un silln. Con la mano iz quierda se aferraba la derecha, de la cual manaba abundante sangre por la herida . Elliot se volvi. Haban sido demasiadas sorpresas y emociones las ocurridas en lo s ltimos instantes y la presencia de Norma no le alter lo ms mnimo. Slo el hecho de que Norma empujase con violencia a la princesa Aidara de Lheita h acia el centro de la estancia le hizo parpadear ligeramente. Hola, Elliot dijo tristemente Norma, que ahora apuntaba al general . Lo siento, pero perd la nave. El Zidac parti con escasos supervivientes y sin persona. Y Norma escupi sobre Aidara. Antes que Elliot pudiese pensar algo, Norma dispar. Lo hizo apretando con rabia el gatillo de su lser, a toda potencia y cubriendo de fuego el cuerpo de Aidara. CAPTULO X Aidara slo tuvo tiempo de soltar un quejido que muri rpidamente al tiempo que su cu erpo se calcinaba y era atravesado por el continuo haz de fuego. Mientras segua disparando, Norma gritaba: Eres una sucia reproduccin, pero un vehculo mortal que slo el fuego purificar! El general salt y corri por detrs de las sillas. Elliot grit advirtindole a Norma y e lla levant el lser y dispar contra las piernas de Olmunt. El general cay de bruces. Las extremidades inferiores pendan extraamente. No se mov i. Muy despacio, Elliot se acerc a Norma y le quit el rifle. Ella se dej hacer. No lle vaba el casco y su armadura estaba sucia y chamuscada. Elev su rostro hacia el te rrestre, gimi y dijo entrecortadamente: Ron, Ron. Ha sido terrible. Siempre lo sospech. He tenido que hacerlo. Y seal el irrec onocible cuerpo de Aidara. Elliot trag saliva. No quera mirar lo que una vez fue una bella mujer que l pens qu a maba. Estrech a Norma y le acarici el cabello. Pero con un ojo Segua vigilando al p rncipe, siempre lamentndose. No podas hacer otra cosa. Ella se separ de l. Sus ojos bailaron y abri la boca. No lo entiendes! Esa no era Aidara. S, lo s. Era un mortal vehculo de muerte para Loranka. Cmo lo descubriste? Me perd. Murieron todos los hombres y tuve que ocultarme con la princesa. Ella hab laba poco y mis sospechas se confirmaron, pero no poda saber que su artificial cu erpo estaba saturado de virus... Un momento. Qu quieres decir? Cuerpo artificial? Era un clon, Ronald. La verdadera princesa debe vivir an en la Tierra, llena de mi edo. Wurango slo encontr una reproduccin de ella, que los agentes de Tekingh termin aron de fabricar cuando localizaron el refugio que Aidara estaba utilizando. Es un clon qumico, que se puede elaborar en poco tiempo, sin necesidad de usar medio s genticos. Pero la mente, copia fiel de la original, puede ser dominada. Por Dios, Norma. Esto es cada vez ms incomprensible... Desde su silln, Tekingh dijo: Esa mujer tiene razn. Queramos usar al clon de Aidara cuando mis agentes no pudiero n encontrar a la verdadera. Es posible que en estos momentos las autoridades de la Tierra ya la hayan localizado, pero entonces decidimos usarla para que Wurang o la llevase a Loranka. El clon nos avis de la ruta que segua el Zidac y por eso el mayor Endeb pudo localizar la nave. As es. Yo haba tenido que acudir a la Tierra por ayuda varias veces y sospech que la mujer que acompa a Wurango a Indared en busca de un medio de transporte seguro pa ra atravesar el cerco no era la princesa. Mis sospechas quedaron confirmadas cua

ndo me vi frente a ella a bordo del Zidac. Pese a tener una mente casi humana, por algn motivo los registros de los aos de infancia que pas junto a la princesa se ha ban borrado. La falsa Aidara no me reconoci... Me trat como a la ms humilde de sus sb ditos. Eso no lo saba ni Wurango! Entonces, ella fue quien dijo a Tekingh que estaba en la isla Eghala? S. Y como no humana que es, no le importaba transportar a Loranka millones de micr obios. Elliot se sinti aturdido. Por un momento tema caer, al sentir que las rodillas le flaqueaban. l haba amado a un clon qumico. Y haba sufrido por l, por un montn de carne sinttica y uesos calcificados sobre una estructura de acero, de crecimiento acelerado. Sint i vergenza. Y tambin la mano enguantada de Norma sobre su hombro. La sonrisa de la chica le infundi confianza. Olvdalo todo, por favor-le dijo Norma. Ahora temo por ti, Norma. Has estado demasiado tiempo al lado de ese vehculo de grm enes. Es posible que no est infectada se encogi ella de hombros . Pero si regresamos pronto a Loranka podemos salvarnos. El virus no es invencible si es localizado a tiempo . El prncipe salt del silln y se retir hasta el fondo de la habitacin, mirando con temo r el montn de carne quemada. Elliot mir a Tekingh con ira. S, prncipe. Su asquerosa arma se vuelve contra usted. Todos vamos a morir. Esta for taleza se convertir en una gran tumba de cadveres corrompidos. No quiero morir! gimi Tekingh, sin dejar de agarrarse la mano herida. Entonces tendr que hacer lo que nosotros le digamos. Lo que sea, lo que sea... * * * Ronald Elliot haba despertado haca dos horas, pero an crea estar padeciendo la pesad illa que durante toda la noche le haba atormentado. Ahora, despus de haber tomado una ducha revitalizadora, se encontraba un poco mej or. Vestido con ropas limpias y recin afeitado, estaba dispuesto a tomar el ascen sor que le conducira hasta el astropuerto. Y all le esperaba, reluciente, el Zidac. Regresaran a la Tierra. Pero antes deban hacer escala en Indared. Le haban comunica do que all le sera entregado un indulto de la Orden Estelar para l y sus hombres. A partir de entonces tenan la opcin de convertirse en honrados comerciantes. Si re chazaban la oportunidad podan seguir con el negocio del contrabando, pero deberan buscar otras regiones estelares ms seguras que aqullas donde hasta entonces haban o perado. Y Elliot haba decidido de comn acuerdo con sus hombres buscar un diferente modo de vida. Seguramente la recompensa que haban recibido del Gobierno Provisional de L oranka, que permaneca en espera de recibir a la autntica princesa Aidara de Lheita , les podran servir de gran ayuda. Incluso ya haban planeado la creacin de una soci edad de transportes que ... Movi la cabeza. Sali de la habitacin y entr en el ascensor. Recordaba lo sucedido cuando all en Anre, ante un prncipe atemorizado y herido, un tropel de jefes y oficiales entr en la estancia. Los fieles a Tekingh haban sido ya reducidos y Norma explic a los atnitos militares la dura verdad, la crueldad de los planes del prncipe para vencer la resistencia de Loranka. Norma les dijo que la nica posibilidad de salvacin para todos era solicitar de Lor anka el virus que Tekingh haba querido destruir ordenando al mayor Endeb el asalt o al Zidac. A Elliot no le import que los ms acusados culpables de la rebelin huyesen de Anre. Era mejor as. Le desagradaban los juicios sumarsimos. No le agrad, pero tampoco le puso nervioso la noticia de que el prncipe Tekingh, a provechando un descuido de sus guardianes, se haba quitado la vida ingiriendo un veneno. No se haba sentido capaz de soportar un largo cautiverio si se libraba de la ltima pena. De regreso a Loranka, supo que se haba recibido un dilatado mensaje de la Tierra.

La princesa Aidara haba sido localizada, aunque su estado emocional estaba un po co alterado, los mdicos que la atendan confiaban en que se recuperara y antes de do s meses estara de regreso en su reino. Ahora el Gobierno Provisional de Loranka, y tambin ya de Anre, haba ocultado la ve rdad al pueblo. Pasados los efectos de la sorpresa, todo el mundo acogi con enter eza la realidad y ahora esperaban ansiosamente la llegada de la nica y verdadera futura reina. Wurango admiti que haba sido engaado y disculp a Norma porque no le haba confiado sus sospechas acerca de la falsa Aidara. Afirm que no habra credo tal cosa e incluso h ubiese sospechado que Norma trababa algo, extrao contra la princesa. Elliot haba pedido que su partida de Loranka fuese realizada en la ms estricta int imidad. Odiaba las concentraciones humanas masivas y las algarabas. Estaba contento porque todos sus hombres estaban ilesos y eufricos ante el eminen te regreso de todos a la Tierra, de donde eran originarios, excepto las hermanas Shaw. Tanto. Iva como Dore pensaban cosechar grandes xitos sentimentales en el v iejo planeta. El ascensor se detuvo. Cuando las puertas se abrieron, Elliot vio al otro lado a Norma. Sali de la cabina y dej sobre el suelo la pequea valija. Las personas ms prximas esta ban a casi cien metros. Poda decirse que estaban a solas. Nadie les miraba. Por el amplio ventanal descubri sobre la planicie del astropuerto al Zidac, dispues to para la partida. Hola, Norma sonri Elliot. Eres un maldito terrestre dijo ella mordindose los labios . Gracias a Wurango me he e nterado de que te marchabas hoy. Por qu esta marcha tan oscura? Decidimos hacerlo as. Por modestia? No exactamente. S que el pueblo de Loranka, y tambin el que permaneci fiel a la prin cesa en Anre, nos est agradecido, pero prefiero una despedida tranquila. Pienso que tu marcha precipitada se debe a otras motivaciones. Elliot enarc una ceja. Ests segura? Ella desvi la mirada profunda de Elliot. S. Sabes que la verdadera princesa est en la Tierra, y que si te das un poco de pri sa llegars all antes que ella se marche. Oh, Norma. Es que lo vas a negar? Lo hara si tuviera la ms mnima posibilidad de que me creyeras. Al menos deberas intentarlo. Est bien: Te juro que no tengo el ms mnimo inters en la princesa. Por qu haba de tene si no la conozco? Ella le golpe con el ndice extendido en el pecho. La conociste demasiado bien. Era su clon qumico! protest l. Pero muy exacto a ella. Idntico. Elliot se ruboriz. Nunca me gustaron las meretrices artificiales. Me gustara olvidar todo aquel desdi chado asunto. Y t, muchacha terca, me pediste en Anre, mientras apuntaba a Teking h, que deba olvidarlo todo. Por qu me lo recuerdas ahora? No s lo que digo, Ron... Dime, cario. Cario? ri con nerviosismo .A m tambin me adula la gente y me considera una herona, pe me encuentro a gusto. Durante algn tiempo fui feliz, viajando por el espacio, ho stigando a las naves rebeldes y yendo de vez en cuando a la Tierra. Es un planet a encantador, pero nunca tuve tiempo para verlo detenidamente. Apenas reparaba l a nave y repostaba tena que partir. Ron; quiero ir a la Tierra. A partir de ahora ser muy fcil. Pronto llegarn los ejecutivos del Orden Estelar y no tardarn en establecer unas lneas regulares que... Es que quiero ir contigo! Slo venir conmigo?

Ella se arroj a sus brazos. Y tambin estar contigo. Te amo. Elliot ri, le estamp un sonoro beso y dijo: Eres un encanto. Ya me estabas poniendo nervioso, tardando tanto en decrmelo. Vamo s, cario, que mi tripulacin debe impacientarse. Atravesaron el vestbulo y salieron al espaciopuerto. Pasaron delante de Wurango y Elliot le salud agitando la mano. El lorankano se limit a sonrerles. A bordo del Zidac, pegado a la entrada, Byron coment a Anastasio Piatelli: Te hace feliz la idea de abandonar el contrabando? Era tan apasionante...! Piatelli se encogi de hombros. Y tambin muy cansado. A veces los negocios legales encierran ms emociones que los i legales. Ya sabes, todo eso de leyes, impuestos y trabas aduaneras. Eh, ah vienen corriendo el jefe y la chica! Chica? Maldito seas, Byron. Has ganado la apuesta. Ya te dije que Norma Lan nos acompaara. Es una chica estupenda. Seguro. Las hermanas Shaw se muestran amables con ella. Byron tendi una mano a su jefe y luego estrech clidamente la de Norma. Bien venida a bordo, Norma. Me alegro de tenerte con nosotros. Ea, Byron, djate de protocolos. Tenemos que partir ya. Piatelli hizo una exagerada reverencia y mostr el camino al interior de la nave. Dijo: Jefe, Byron me oblig a preparar el camarote ms grande para ti y tu compaera. Espero que sea de vuestro agrado. Ronald mir extraado a Byron, y ste ri. Una de mis intuiciones, Ron. Y me alegro de que hayas acertado. A propsito, Byron. Primero iremos a Indared y l uego... Bueno, ya te dir de iremos luego. Byron le mir con estupor. Pens qu despus de Indared saltaramos a la Tierra. Nada de eso. A la tierra iremos dentro de dos meses o ms. No tengo la menor prisa. Byron se qued all, cerrando la esclusa. Luego, en direccin al puente, iba pensando que no entenda nada el estallido de alegra que produjeron en Norma Lan las ltimas p alabras de Elliot. Por qu Norma se haba puesto tan contenta al saber que iban a llegar a la Tierra muc ho despus de que la verdadera Aidara partiera? Se encogi de hombros. La clon de Aidara era muy bella. Demonios, le habra gustado conocer en persona a la autntica princesa. Un poco enfadado, gruendo entre dientes, entr en el puente de mando. Saba que el ca pitn no acudira all en algn tiempo y l tendra que encargarse de las maniobras de parti da. F I N