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LAS HUELLAS DEL IMPERIO A THORKENT 1 La doctora Patterson adelant la barbilla, tosi suavemente y dijo: La han instruido convenientemente?

La mujer uniformada asinti. Bien aadi la doctora . Quera asegurarme que saba que su padre slo asimilar lo que hab n usted cuando termine totalmente el proceso. He procurado aprender estos das, doctora. Patterson hizo un ademn de conformidad y se adelant hacia la pared. Atravesaron un rectngulo y pasaron a una habitacin fuertemente iluminada. Haba una silla de metal en el centro, frente a unos discos metlicos. Sintese, sargento pidi la doctora. La mujer uniformada de negro y plata se acomod tensamente en la silla, mirando co n fijeza los discos que flotaban a la altura de sus ojos. Actualmente es slo la mente del coronel la que est en activo. Pero est en completa l ucidez, recurdelo. Procure no mencionar la ausencia de su cuerpo. Doctora... S? Dgame. No me han dicho cundo volver a disponer de un cuerpo. Patterson se encogi de hombros. El que tena era inservible en un ochenta por ciento. Ahora estamos tratando de rec onstruirle uno, segn los registros que conservamos y los patrones trazados con to da fidelidad de acuerdo con los datos proporcionados por la computadora bioqumica . Es un trabajo delicado y forzosamente lento. Tenga en cuenta que el nuevo cuer po debe ser para el coronel acogedor, para que su mente no experimente ningn rech azo. Cunto tiempo? insisti la chica. Su palidez era an mayor dentro de la habitacin con tan a potencia de luz. Digamos entre dos o tres aos. Durante este tiempo el coronel vivir slo con la mente. Participar de los acontecimientos estelares y podr hacer preguntas. Todo lo que e xperimente podr recordarlo cuando vuelva a caminar y comer. No ser un hombre como antes... Vivir. Merecer la pena? Patterson se mordi ligeramente los labios. ste es un sistema nuevo, sargento se fij en lo reluciente de los galones, recienteme nte colocados en las hombreras plateadas . An no estamos experimentados, pero podem os asegurarle un xito total. Sabe mi padre lo que l ser despus? Ms o menos, s admiti Patterson . Comprender que no podemos decrselo todo. Cuando la op cin est en su fase crucial, un equipo psquico se encargar de que no padezca ningn tra uma. Ahora no me ver, segn creo susurr la chica llevndose la mano derecha a los galones, y retirndola de all en seguida. Claro que no. Su mente aislada flota en un caldo nutritivo. Los electrodos insert ados permitirn al coronel hablar y escuchar. No se alarme si la voz no es la mism a que usted conoci. Slo se parecer un poco. Es lgico. Puedo dejarla sola? pregunt la mujer. S, claro. Algn consejo ms? La doctora sonri. Creo que no. Es usted una chica inteligente y estoy segura de que no cometer ningn error. La ver luego. La sargento asinti. Inteligente?, se repiti con amargura. Por un instante se alegr q ue su padre no pudiera verla. Oh, Dios! Qu haba dicho? Claro que le habra gustado que nada hubiese pasado y que ahora el orgulloso coronel la viese, aunque no se sin tiese muy orgulloso por el triste resultado obtenido por su hija en la academia. Se sinti sola en la estancia y aunque saba que no poda ser, crey que estaba rodeada de fro.

Alz la mirada, enfrentndose a los discos metlicos flotantes. Lo primero que escuch f ue un ligero chasquido. Luego los discos refulgieron y las luces brillantes dism inuyeron su potencia. Pap... susurr la chica. La haban advertido de que aquellos indicios significaban que la comunicacin estaba a punto de iniciarse. Pero estaba nerviosa, terriblemente nerviosa. Apret los la bios. Deba esperar a que le hablase, no adelantarse. Hija... Se puso tensa al or la voz, con ligero parecido a la de su padre. Te escucho, pap. Esperaba tu visita, sabes? Te lo dijo la doctora Patterson? Patterson? Bueno, con ella he hablado poco. Creo que slo dos o tres veces desde que floto en esta especie de limbo. La chica se llev el puo cerrado a la boca y reprimi una risa nerviosa. El viejo no haba perdido su sentido del humor. Pens que la Patterson tendra que estar all para e scuchar; seguramente algunas de sus teoras se tambalearan. Su padre estaba totalme nte consciente de su situacin e incluso tena bastante humor para divertirse. Ests agradablemente instalado? pregunt. Claro que s. Es una sensacin extraa, pero interesante. No me duele la cabeza, por su puesto percibi el sonido lejano a una risa, o quiz fuera algo totalmente distinto . P ero hablemos de ti, preciosa. Te cortaron mucho tu cabello rubio esos brutos de l a academia? No, nada de eso. Lo llevo bien largo y recin cepillado. Me habra gustado acariciarlo, de veras. Cmo estuvo la ceremonia? Claro que hoy en da no es como antes. Cuando yo obtuve mi diploma era una fiesta hermosa, con bandas de msica, discursos y vtores. Tengo entendido que ahora es todo ms fro. Ped una filmacin extensa de todos los actos, pap. Te la entregarn cuando... cuando se a el momento. S, cuando me pongan dentro de un nuevo cuerpo. Vamos, linda, no tengas miedo al re ferirte a cmo estoy y lo que ser en poco tiempo. Es que crees que mi mente se va a perturbar? Bah, soy ms fuerte de lo que piensan estos matasanos! Me alegro. Debes estar muy hermosa con tu uniforme. No creo que ningn uniforme sea hermoso, pap. Tienes razn. Deben ser marciales, nada ms. Me han dicho que te devolvern tu grado... Oh, s. Pero para enviarme a una oficina. Podrs viajar por el espacio. Claro, en mis vacaciones. Pero no me quejo se escuch un ligero suspiro . No, preciosa . No puedo quejarme. Otros compaeros tuvieron peor suerte que yo. Fuimos pocos lo s que pudimos salvarnos de esa catstrofe cerca de la Nebulosa Altear. Pero mi cue rpo qued demasiado mal para recomponerlo. Tanto que decidieron fabricarme uno nue vo. Mejor, porque as no me molestar ms el reuma. T nunca tuviste reuma protest la chica. Es una broma. Bien, dime cul ser tu destino. Cunto me habra gustado ir al astropuerto a despedirte! Lo hars la prxima vez, seguro. Es posible. Pero no me has dicho adonde irs. An no me han entregado el destino, pap. De los discos metlicos surgieron unos gruidos. Qu pasa ahora? En mis tiempos, cuando se le entregaba el despacho a un nuevo oficia l se le deca al mismo tiempo cul era su destino. Pap, es que yo no soy oficial, slo sargento manifest ella en silencio, tragndose las p alabras. Estuvo tentada de decirle que slo luca unos galones, nada ms. La lnea brillante de a lfrez que el viejo le regal tres aos atrs, cuando entr en la academia, segua en el fon do del cajn, esperando. Las cosas cambian, pap prosigui, rehacindose . A veces se deben mantener en secreto cie rtas cosas. Lamento que no lo sabrs hasta que regrese.

Es igual. Entonces es posible que te vea y pueda abrazarte. Me lo contars todo, eh? Iremos a las montaas, a la casita para cazadores que compr hace veinte aos, apenas naciste. Recuerdas los buenos ratos que pasamos con tu madre? Cmo iba a olvidarme de eso? Mam, t moriste pronto, se dijo. Pero te evitaste ver cmo volvi pap de esa expedicin maldita nebulosa. Fue una condenada lucha, muy extraa. En los crculos del Orden se rumoreaba desde entonces que alguien traicion a sus compaeros, delatndolos a los co rsarios de Altear. Fue una encerrona y el crucero fue convertido en chatarra ape nas emergi del hiperespacio. Tampoco ella pudo ver el maltratado cuerpo de su padre cuando lo trajeron a la T ierra, al Hospital Central donde podan salvarle por el momento su cerebro y luego intentar insertarlo en un cuerpo clnico. El coronel, junto con cuatro ms, fueron los nicos supervivientes. Los otros trescientos tripulantes murieron y la mayor p arte de los cuerpos no aparecera jams. La avisaron en la Academia y cuando acudi al hospital, la doctora Patterson se lo explic todo. Su padre podra salvarse, pero lo nico que conservaran era el cerebro. Todo lo dems sera nuevo, un cuerpo clonado despus de un largo proceso. La tcnica era nueva y no se poda ir de prisa. La sargento no obtuvo permiso para dialogar con su padre, aunque la doctora le a segur que el equipo psicolgico se encargara de transmitir a su padre que ella estab a bien y el ao siguiente obtendra el despacho de oficial. Pero no era oficial, sino un simple sargento! Mejor, pap, que no veas la ausencia d e la lnea brillante de alfrez sobre mi pecho, esa lnea que t me regalaste el mismo da que ingres, pens ella desolada. Creo que podrn entregarme un mensaje tuyo cuando llegues a tu destino, linda dijo l a voz de su padre . Lo hars si te es permitido? Desde luego. Lo har. Te lo juro. Con tu promesa me basta, no seas vulgar jurando por tan poco. Lo siento. Percibo triste tu voz. Es la emocin de la jornada. Todo ha sido muy precipitado... El viaje desde el Pacfi co hasta aqu me llev dos horas y... No te disculpes. No deberas estar aqu, sino celebrando con tus compaeros. Me gustara que te destinaran a una Unex y ojal tengas tan buenos amigos como yo los tuve des de mi primer destino. La chica alz la mirada cuando se encendi una luz anaranjada sobre los discos. Era la seal advrtindole de que la entrevista estaba llegando a su fin. Tengo que marcharme... Tan pronto? No me dejan ms tiempo, pap. Te enviar un mensaje aunque tenga que gastarme la paga d e un mes. Hazlo a cobro revertido. Yo seguir percibiendo mi sueldo y no tengo suficiente par a gastarme un cntimo durante los prximos meses. Volvi a escucharse la burda copia de una risa y la chica no pudo evitar sonrer tam bin. Qu gran tipo era el viejo! Hubiera llegado a almirante de no haber sido por aq uel maldito suceso en la Nebulosa Altear. Ahora, tal vez, se retirara como genera l, nada ms. Le haban asegurado que si el nuevo cuerpo era el adecuado para la coordinacin con la mente, podra volver a disfrutar de un cargo activo en el espacio. En caso cont rario..., para el coronel slo caba un cargo administrativo. Pero an poda temerse una tercera posibilidad. Era la peor. Poda no resultar satisfa ctoria la insercin. Entonces... La sargento movi la cabeza. No poda pensar en ello. Se levant y dijo: Tengo que irme, pap. Nos veremos. Te han dicho cundo podr corretear por ah? No estn seguros. Tal vez dentro de unos meses... No espero que sea tan pronto. Pero gracias por darme nimos. Te dara un beso y un fu erte abrazo. Gurdalo para dentro de un ao y medio. Tanto tiempo tardars en volver? la voz del coronel son alarmada . Las primeras misiones

para un oficial no deban durar tanto. Quiero pecar de pesimista, pap. Ojal est pronto de regreso y podamos pasar unos das e n la cabaa. As ser. Hasta la vista, hija. Hasta entonces, pap. Retrocedi de espaldas hasta la salida, sin dejar de mirar los discos brillantes. Las luces volvieron a recobrar su potencia. La mente de su padre ya no estaba al l. Cruz la pared esterilizadora y sali al pasillo. Se dirigi a la sala de recepcin. Vio a la doctora Patterson conversando con un hom bre. Ella la descubri, apresur unas frases con su interlocutor y se dirigi a paso v ivo hacia ella. Todo bien? pregunt, tomndola del brazo. S. Por un momento estuvo tentada de soltar una risa, de decir a la doctora que su p adre no era tan ingenuo como esperaba el celoso equipo de psiclogos y que saba per fectamente lo que le esperaba y sus actuales limitaciones. Pero no lo consider co nveniente y acept el ofrecimiento de la doctora de tomar una taza de caf. * * * Con las humeantes tazas delante, la chica dijo: l cree que estar listo antes de un ao. Ser imposible. Tenemos que hacer muchos estudios en el clon antes del injerto mene l a cabeza la mujer . Es preciso estar seguros de que todo saldr bien. Una vez transf erida la mente del coronel no ser posible recuperarla si algo marcha mal. Es un proceso irreversible? Totalmente. An no estamos muy seguros de lo que hacemos, comprndalo. Actualmente di sponemos de registros exactos de las caractersticas de todos los miembros del Ord en, pero eso no era as hace unos aos, cuando su padre estaba en el espacio. Me imagino que la conservacin de registros es algo costoso. S, mucho. Y apenas ser de utilidad. Cuntos casos similares a los de mi padre podrn darse para o btener rentabilidad? Apenas un dos por mil, calculamos. Pero nos conformamos con ese porcentaje. Tiene razn, doctora. Sorbi el resto del caf y se incorpor . Tengo que marcharme. El tur o que me devolver al Pacfico partir dentro de dos horas. Tiene tiempo an. La sargento se estremeci. La presencia de su padre pareca extenderse por cada rincn del enorme hospital. No, no tengo tiempo. Gracias por todo, doctora. Se estrecharon las manos, y cuando la mujer uniformada de negro y plata se aleja ba, Patterson dijo: Suerte, sargento Alice Cooper. 2 El teniente Phil Stenzel se apart de la mquina despus de recoger su paquete de ciga rrillos. Extrajo uno y lo encendi al darle la primera chupada. Ech un vistazo a su alrededor. La sala de espera estaba muy animada aquel da. Haba cientos de miembros del Orden Estelar deambulando de un lado para otro. Algunos ya tenan sus placas prendidas e n el pecho, aguardando el momento del embarque. Pero la mayora an esperaban. El cigarrillo le supo repentinamente mal y lo arroj a un recipiente, que inmediat amente se lo trag. An faltaba casi media hora para que el cdigo impreso en su placa fuera emitido por el panel que flotaba sobre sus cabezas. Haban sido unas vacaciones agradables, pens, mientras jugueteaba mecnicamente con e l paquete de cigarrillos. Termin guardndolo sin encender otro. Por qu los cigarrillo s saban tan mal cuando uno estaba a punto de partir para un nuevo destino? Sonri. Tal vez los mandos saban que en el espacio o en algn lejano mundo seran difciles de obtener, y era una especie de terapia la que practicaban ofreciendo en la termin al un tabaco que obligaba al fumador a repudiarlos. S, eso deba ser. Termin tirando el paquete en el mismo sitio en que antes arroj el c igarrillo sin consumir. No le importaba dejar de fumar. Estaba acostumbrado a ha

cerlo cuando parta con un nuevo destino impreso en la placa de iridio. Pase la mirada por la sala, distradamente. Debajo del gran panel estaban situadas centenares de consolas. Muchas de ellas estaban siendo manipuladas por hombres y mujeres que buscaban su destino. Se fij en una suboficial joven, muy bonita. Tena el pelo recogido en la nuca; era suave y muy rubio. La vea de perfil y se dijo que tena facciones perfectas. Era mu y linda. Ni siquiera el fro uniforme negro y plata poda reducir los encantos de su s formas. Ella tabul sus datos y la consola empez a emitir zumbidos. Unos segundos despus esc upi una placa, que la chica recogi y ley atentamente. Luego alz la mirada y estudi el panel. Hizo un gesto de contrariedad y se retir hasta donde estaban unos sillone s vacos, alejados de los grupos ms numerosos. Phil camin despacio, pasando delante de ella. Su aguda mirada ech un vistazo a la placa que la chica ya se haba prendido sobre su pecho. Demonios exclam. Ella alz la vista, extraada. Lo siento sonri Phil . Es que no he podido evitar leer su destino, sargento. La chica frunci el ceo, intrigada. Estudi al teniente. Tal vez tendra unos treinta ao s, si es que todava no se haba sometido a una cura de rejuvenecimiento. Claro que, si as fuera, sera una clara demostracin de que su carrera en la organizacin no era muy rpida. Lo mismo poda tener ochenta aos y haber obtenido su doble lnea por exigen cias del escalafn, no por mritos contrados. Y qu pasa con mi placa, teniente? inquiri la sargento, rehuyendo la mirada escrutador a del hombre. Phil se sent a su lado y le tendi la mano. Permtame que me presente, sargento. Me llamo Phil Stenzel y si an no se ha fijado e n mi placa tengo que decirle que vamos destinados al mismo sitio. Sargento Alice Cooper. Ella mir la placa del teniente y apenas pudo contener una so nrisa de diversin . Qu ha hecho para que le enven all, teniente? Eso mismo podra preguntarle yo a usted, no? Es mi primera misin, y, si no lo ha olvidado, los novatos no podemos elegir entre media docena de alternativas, como ustedes los veteranos hacen. No es tan mal sitio sonri Phil. Y aadi pensativo : Supongo. Alice entorn los ojos. Shefuran, segundo planeta de la estrella Zarti, a quinientos aos luz de la Tierra. Sabe algo ms al respecto? Es la primera vez que he odo de ese sitio. Por qu cree que debe ser malo? No mandan a nadie recin salido de la Academia a un buen sitio, lo s. Deb pensar que usted apenas lleva unos das luciendo esos flamantes galones. Porqu? Es demasiado bonita. Creo que ni siquiera tiene veinte aos. Diecinueve. Vaya. Entonces debi entrar con diecisis en la Academia. Alice le mir con dureza. Vamos, dgalo le espet. Qu quiere que diga? Que cmo slo soy sargento despus de pasar tres amargos aos en la Academia. Tiene eso que llamar mi atencin? ri Phil . Yo debera ser al menos capitn, pero... Se encogi de hombros y dej en suspenso la frase, esperando que su interlocutora mo strase su curiosidad. Pero Alice permaneci imperturbable. Eso corrobora que nos enviarn a un sitio endiablado, alguna msera base donde nos ab urriremos soberanamente. Al cabo de un ao nos devolvern con una licencia de dos me ses a la Tierra y... Usted supone que me envan a Shefuran como castigo dijo secamente Phil. Perdneme si le he ofendido. Es posible que me haya equivocado y... El teniente solt una fuerte carcajada. Bah, no se inquiete. Lo peor es que tiene razn, preciosa. Sargento Cooper le corrigi Alice. Ya sabe que en la Terminal no es preciso hacer caso a las ordenanzas. El severo Cd igo del Orden est bien cuando uno se ha incorporado a su destino. Mientras tanto,

estn permitidas ciertas libertades. Entonces... usted ya conoce adonde nos envan, no? El rostro de Phil se ensombreci. S. Es un lugar terrible. De reojo vio que la chica se envaraba y pareca repentinamen te interesada . He hablado con algunos compaeros que regresaron de all y... En fin. Ser mejor que se lo diga y as no tendr ninguna sorpresa cuando le entreguen las ins trucciones de supervivencia en la nave que nos llevar a Shefuran. Es un planeta c ruel. La tasa de mortalidad, por diversas causas, y ninguna de ellas natural, es ms del cincuenta por ciento. Existen unos bosques mviles. Por la noche se acercan a las bases. Por la maana es preciso salir al exterior bien provistos con escafa ndras, lanzallamas y bombas de cido corrosivo. El campo tiene que ser despejado p ara que durante la noche siguiente no desborden las lneas de contencin. Slo en el d uro invierno, cuando la temperatura del flor desciende por debajo de los ochenta grados, cesan esas malezas venenosas de amenazar a los humanos... No existen nativos? En Shefuran? Oh, claro que s. Son unas amebas gigantes que habitan en las cinagas. A provechan el invierno para hostigar las bases e infiltrarse hasta el interior pa ra devorar a los centinelas que se duermen y... Basta ya, teniente Stenzel ri Alice, divertida. Llmeme Phil. Parece que no me cree. Es un cuento para asustar nios. Los nios ya no se asustan con esos relatos, quiz lamentablemente suspir Phil . Lo ciert o es que s muy poco acerca de nuestro destino. Estoy impaciente porque nos inform en de Shefuran cuando subamos a bordo. Pero es cierto que mi carrera no va muy b ien y me mandan all como segunda alternativa. Cul fue la primera? Expulsarme de la organizacin. Lo dice con mucha indiferencia, como si no le importase. Algn da pedir la baja. Estoy harto de esto. Llevo ya quince aos vistiendo este unifor me y yendo de un sitio a otro de la galaxia, explorando mundos a bordo de una Um ex o calmando nativos rebeldes que no nos aceptan. No todos los Mundos Olvidados reciben bien a las doradas naves del Orden Estelar, lo saba? Claro que s. Phil cruz los dedos y la mir fijamente. Por qu se atormenta tanto, Alice? Es que piensa que yo...? S. En sus bellos ojos hay una nube gris, una nube de preocupacin que no la favorece en nada. Por qu no me lo dice? Si an no somos viejos camaradas, piense que estamos condenados a serlo... al menos por espacio de un ao. Ella dej de mirarle, dirigiendo su atencin al gran panel. Decepcion a mi padre. Su mayor ilusin fue verme convertida en oficial del Orden Est elar al final de mi perodo acadmico. No ha sido as. Ya murmur Phil, observando los galones . Slo sargento. Bueno, no todos pueden ser ofic iales... Pero yo obtuve las puntuaciones precisas para no bajar tanto en la calificacin com o para perder mi lnea de alfrez protest ella. Sus otros compaeros pudieron haber obtenido mejores... No me cree! Tengo que creerle, de veras. Pero no se preocupe. Despus de esta misin puede exigir una verificacin. No volvera a la Academia. No me refera a eso, sino que tiene derecho a solicitar un reajuste en la calificac in sin necesidad de comenzar de nuevo. Ignoraba eso. Phil se levant y la tom de la mano. Seal el panel. Tiene que aprender muchas cosas. Vamos, nuestros cdigos estn siendo llamados. Tenem os que acudir a la puerta 9-D. Nuestro transporte nos espera. Dentro de doce das estaremos en Shefuran. Cruzaron el inmenso saln y entraron en la cinta transportadora que les condujo ha sta la salida 9-D. All slo encontraron al inspector, que tom sus placas. Les seal una

salita, dicindoles: Esperen unos minutos. Se les avisar cuando el enlace est dispuesto. No hay nadie ms? pregunt Phil, al ver que estaban solos. El inspector se encogi de hombros. Se reuni con una ayudante que manipulaba una ex tensin del ordenador y replic: Slo queda uno por llegar pareca de malhumor : Creo que est entrando ahora en la termina l. Llega con retraso. Alguien corra por la cinta. Entreg su placa, jadeante, y entr en la salita. Luca la triple lnea de capitn y salud a Phil y Alice con una leve inclinacin de cabeza. Por mi grado deba ser yo quien primero estuviera aqu, pero unos imponderables me ha n retrasado. Lo siento, me llamo Pedro Salvochea y me parece que con ustedes el envo a Shefuran est completo. Se volvi para encarar al inspector : Tardaremos mucho en embarcar? No, capitn replic el hombre sin mirarle, observando la pantalla del computador . Unos minutos. El enlace que deber llevarles a la nave estar al fondo del tnel en poco ti empo. Salvochea hizo un gesto de resignacin. Bien dijo . Supongo que ustedes son el teniente Stenzel y la sargento Cooper. Cooper ... repiti, entornando los ojos . Conoc a un coronel Cooper. Es mi padre dijo Alice, orgullosa. Fue mi jefe en la Nebulosa Altear. Un gran jefe, s. Me enter del ataque que sufri... efectu un ademn . Y de todo lo dems. Me dijeron que dentro de un ao o dos estar de nue o en activo. Es posible replic Alice con amargura . Hace poco estuve hablando con l. Bueno, con su mente. Conoce la nueva tcnica? En realidad, no es nada nueva. En tiempos del Gran Imperio se us, pero de forma re stringida. En la corrompida corte, se otorgaba como recompensa a los nobles por su fidelidad al emperador. Lo que han hecho es desempolvar los viejos mtodos, per o de forma ms humanitaria. Creo que se conseguirn grandes cosas. Sargento, su padr e volver a ser quien era, se lo aseguro. Gracias, capitn. Capitn, qu conoce usted de Shefuran? pregunt Phil. Salvochea hizo una mueca, algo muy poco parecido a una sonrisa. Me temo que bastante. Serv all hace dos aos. Slo estuve unos meses, hasta que me hiri eron en un encuentro con los llamados hombres libres de la Nebulosa. Qu? Hombres libres? dijo Phil. Salvochea le mir sorprendido. Pero, no sabe que el sistema Zarti est apenas a unos aos luz de la Nebulosa Altear? Admito que no lo saba dijo Phil, enrojeciendo . No he tenido tiempo de aprenderme tod os los sectores del corredor estelar donde estamos explorando actualmente. Shefuran fue visitado hace ms de veinte aos. Es el nico mundo que puede contener dec entemente a los hombres libres. Son realmente libres? Nada de eso. Viven en un par de planetas situados en el borde de la Nebulosa. All no existe ninguna clase de orden ni ley, sino la que dictan ellos. Se dedican a la rapia y a la explotacin de las comunidades indefensas. Alice pareca estar distrada y los dos hombres se percataron de ello. El capitn tosi discretamente. Disclpenme sonri Alice . Estaba pensando que no poda sospechar que iban a enviarme cerc a de donde mi padre fue herido. S que no pudo pedirlo dijo el capitn . Pero tal vez le complazca saber que en la base Koreli hay muchos hombres y mujeres que se sienten orgullosos de haber servido a las rdenes del coronel Cooper, sargento. Usted sabe realmente lo que pas cuando la Unex de mi padre fue atacada? No muy bien. Creo que en Shefuran encontrar los datos. Yo la ayudar con gusto a que conozca a fondo el asunto, si le interesa. Claro que s. Entonces, la base Koreli est en Shefuran para impedir incursiones de es os hombres autollamados libres? No del todo. Shefuran es tambin un punto de aprovisionamiento para nuestras unidad es que prosiguen la expansin hacia el interior de la galaxia. No es una fortaleza

de primera lnea, si es que acaso suponen que existe all una fuerte concentracin de fuerzas. Por desgracia, los medios son escasos. Cmo confan en detener entonces a los hombres de...? Cmo se llaman esos dos mundos? pre unto Alice. Kerma y Orlea. Dos planetas ingratos para vivir, por cierto. Por el contrario, Sh efuran es un mundo agradable, dentro de lo que cabe. No existen continentes, sin o una gran cantidad de islas de todos los tamaos. La base Koreli est en la mayor, sobre un monte. Al pie est tambin la urbe principal del planeta, que es eminenteme nte una comunidad de pescadores. Creo que durante los tiempos del Gran Imperio e xportaban subproductos del mar a muchos mundos. Pero a unos veinte aos luz de Shefuran existe una importante base operacional del Orden. Es una de las estaciones orbitales independientes, que gira alrededor de una estrella solitaria: Carmagan Doble. Si los hombres de Kerma o de Orlea se po nen muy osados, una flota procedente de Carmagan caera sobre ellos. El inspector alz su cabeza del ordenador y llam: La nave de enlace les espera. Buen viaje, seores. Adelante, amigos dijo el capitn, mostrando el tnel . Vaya, no deba olvidarme decirles q ue el comandante en jefe de base Koreli es el coronel Brogden. Alice se estremeci. Coronel Brogden. Su mente experiment un chispazo. Era como si recordase un mensaje que recibi de su padre haca un ao largo, cuando operaba con su Unex en la Nebulosa Altear. Apenas era una mencin, pero que deca mucho. Algo como una acusacin. Se mordi los labios. No poda recordar exactamente lo que su padre qu iso decir, pero estaba segura que era importante. Se encogi de hombros y sigui a los dos hombres por el tnel. Estaba segura de que en cualquier momento recordara exactamente lo que deca el mensaje. 3 La navecilla de enlace les transport a la Unex que orbitaba alrededor de la Luna. Apenas fueron alojados, se efectu la partida. Durante dos das navegaron por el si stema solar a velocidad inferior a la de la luz. Cuando estuvieron a punto de rebasar Plutn se anunci que se entrara en el hiperespa cio dentro de treinta minutos. Alice Cooper solicit enviar un mensaje a la Tierra y le fue concedido. Lo redact apresuradamente y lo entreg a la encargada de la ca bina. Lo recibir la doctora Patterson en menos de diez minutos, sargento dijo la chica. S e fij en la ltima lnea e hizo una mueca . Vaya. Usted espera respuesta, no? S, as es. Pero para entonces usted estar en su destino, en... En Shefuran. Nosotros nos quedaremos en Carmagan Doble. All se recibir la respuesta de la doctor a Patterson. Pero no se inquiete; nos encargaremos de reenvirselo. Alice frunci el ceo. Por qu no puedo recibirlo directamente en base Koreli? Creo que las comunicaciones con Shefuran son muy deficientes desde la Tierra; per o desde Carmagan Doble no suelen haber problemas. Es a causa de las interferenci as que produce la Nebulosa, sabe? Incluso por va lser son difciles. Ser mucha la demora? Creo que slo un par de das. Cundo cree que le contestar la doctora Patterson? Alice entorn los ojos. En realidad no estaba segura de si iba a recibir alguna re spuesta. Patterson tena que hablar primero con la mente del coronel Cooper y lueg o, si obtena la contestacin adecuada, enviarle el mensaje. Pero antes la doctora t ena que decidir si era correcto molestar al coronel. Incluso poda verse obligada a pedir consejo a los psiclogos. Pero si todo marchaba bien, el mensaje poda estar en camino dentro de un da. Creo que en unas treinta horas. Entonces lo recibir dentro de una semana. Tal vez un da o dos luego de que haya lle gado usted a Shefuran. Tanto tiempo? La encargada de las comunicaciones se encogi de hombros. Trataba de ser amable, y se extendi en las explicaciones. Tenga en cuenta que el mensaje tendr que dar ciertos rodeos, sargento. Reemprendid

o desde varias bases situadas a lo largo del camino. Shefuran est apartado de nue stras rutas tradicionales. Lo siento. No se preocupe. Gracias por todo. De nada. Ahora es conveniente que regrese a su camarote. Dentro de unos minutos s e encendern las luces rojas advirtiendo que el personal fuera de servicio se recl uya y aguarde la entrada al hiperespacio. * * * Tres das ms tarde arribaron a la gran base de Carmagan Doble. La base era una rueda de treinta kilmetros de radio, con doce esferas repartidas en el crculo interior. Estaba situada a una distancia de cien millones de kilmetro s del sol blanco y dispona de varias flotas de ataque, adems de varias unidades ex ploradoras. Era una base operacional que controlaba cien mundos, algunos de ellos en perodo d e observacin y con seal de prximo acercamiento. La nave se ajust a uno de los embarcaderos y se procedi al avituallamiento. Alice aprovech aquella ocasin para acercarse al mdulo de observacin para observar el gigan tesco espectculo. Desde las grandes pantallas panormicas poda ver ms del cincuenta por ciento de la R ueda, como se llamaba vulgarmente a la base Carmagan. Haban otras personas all, pe ro no pudo reconocerlas porque la sala estaba sumida en penumbras. Alguien se ac erc a ella y supo quin era antes de que dijese: Un bonito espectculo coment Salvochea. Pero usted ya ha debido estar aqu otras veces, capitn. Dos veces, sargento. Y una de ellas estuve destinado aqu durante seis meses. Llegu a odiarla. Es buena para ser observada, pero no para vivir aqu. Es grande como una ciudad dijo Alice . Las comodidades, segn tengo entendido, son amp lias. Pero a m me gusta sentir el suelo firme debajo de los pies. Dnde se encuentra a gusto? Aparte de en los brazos de una mujer, a bordo de una Unex. Buscando mundos olvidados... Eso es. Todos los miembros del Orden desean ser enviados a una Unex y explorar mundos que una vez pertenecieron al Gran Imperio. Alice sonri, y confes : Mis ambiciones son vu lgares entonces. Yo tambin quiero pertenecer algn da a una Unidad Exploradora. Puede conseguirlo. Tiene muchos aos por delante. Y apuesto que algn da ser su comanda nte y... Alice abri la boca para decir algo, pero call. Se volvi y sali de la estancia dejand o sorprendido al capitn. Se refugi en su camarote y no sali de l hasta que la nave p arti de la Rueda. * * * Tres jornadas ms tarde descendi sobre Shefuran. La Unex, llamada Caspio, slo permaneci unas horas en el pequeo astropuerto. El coma ndante Karling se molest en despedir a los tres miembros del Orden transferidos a Shefuran. Tuvo con ellos unas palabras clidas y dese que pasaran buena estancia e n la base Koreli. Asegur que l mismo regresara dentro de un ao a recogerles, una vez terminada su estancia. El astropuerto result increblemente pequeo para Alice. Calcul que all apenas tenan cab ida tres naves, tan reducidas eran sus pistas. Hacia un lado estaba el mar, azul y tranquilo, al oeste. Vio unas suaves colinas al norte que se volvan abruptos m ontes hacia el este. Un vehculo les recogi y algunos empleados del campo metieron con cierta desgana su s equipajes en la parte posterior. Eran civiles, tal vez colonos que no se adapt aron a la nica fuente de ingresos del planeta: la pesca. Antes de marcharse acept aron empleos en el astropuerto, tal vez con la esperanza de reunir algn dinero y tomar pasajes en una de las pocas naves comerciales que arribaban a Shefuran. El nico edificio tena dos plantas y estaba situado junto a la torre de control, al go horrible construido con cemento y acero. Detrs vio Alice algunos almacenes. Y tambin pudo estudiar a los nativos. Shefuran tena aborgenes, unos seres de cuatro patas cortas y seis brazos.

En realidad son tentculos explic Salvochea, al notar el inters de Alice hacia los nat ivos. Se haba sentado a su lado. Pareca no acordarse del desplante ocurrido en la estancia de observacin. Debieron vivir en el mar hace millones de aos dijo Stenzel, sentado en el asiento t rasero. Exacto. Sus lejanos antepasados debieron ser pulpos o calamares. El Imperio los u s para conseguir pesca de este mundo. Esclavos? pregunt Alice. El capitn Salvochea neg con la cabeza. Cmo esclavizar a unos seres que son anfibios? No, tal vez en este planeta los imper iales tuvieron un poco de inteligencia. No exterminaron a los nativos ni los esc lavizaron segn los mtodos ms brutales. Qu hicieron entonces? pregunt Stenzel. Introdujeron la tcnica, los engatusaron con los productos manufacturados. Si queran disponer de comodidades tenan que comprarlas y el nico modo de obtener dinero era vendiendo pescado. Entonces debieron pasarlo mal cuando el Gran Imperio se derrumb. S. Y tambin durante el perodo posterior, cuando las luchas estelares entre las comun idades independientes. El Orden lleg aqu hace un siglo y los aborgenes an recordaban los pasados tiempos. Quedaban humanos? S, algunos. Apenas un par de cientos. Vivan casi como los nativos, excepto el Conse jero Imperial. Quin es se? exclam Alice, extraada por el rimbombante nombre. El vehculo se puso en marcha y sali del pequeo astropuerto. Se deslizaba por el air e a una altura de diez metros. Pasaron cerca de una aldea de pescadores. Haban do cenas de embarcaciones atracadas a los muelles; algunos de estos eran muy viejos y construidos con grandes bloques de hormign armado, reliquias de tiempos pasado s. Salvochea dej que sus dos compaeros observaran la aldea nativa. Cuando se hubieron alejado, respondi a la pregunta de Alice: Es algo que pertenece al folklore local. Adems del comandante Brogden, representan te del Orden Estelar, Shefuran dispone de un Consejero Imperial, el duque Lord T ensage. Stenzel solt una carcajada y Alice mir seriamente al capitn. Por un momento pens que ste bromeaba, pero estaba muy serio. Lo digo de veras insisti el capitn . Cuando la ltima nave til en Shefuran parti, en ti os del Gran Imperio, el Consejero Imperial no pudo embarcar, o no quiso. Pretend i mantener el planeta para su emperador. As pasaron dos siglos, ms o menos. Le suce di su hijo y as sucesivamente. El actual consejero es el tataranieto de aquel terc o personaje. Cmo es posible que el Orden le haya permitido continuar? Salvochea se encogi de hombros. No es nada peligroso. Qu importa? El descendiente de aquel consejero hered el cargo y tambin un poco de la locura de su antepasado. Adems, colabora eficazmente con el comandante Brogden. Su autoridad sobre los nativos es grande, le hacen mucho ca so. Creo que el actual Consejero Imperial no es tan loco como los anteriores y s un poco ms listo. Se ha adaptado en cierto modo a la nueva situacin a cambio de un pequeo sueldo y cierto respeto por parte de Brogden. Dijo que haba un par de cientos de humanos cuando lleg el Orden... S. Todava quedan algunos de aquella etapa. Trabajan en las aldeas nativas y poseen algunas de las factoras viejas, aunque capaces de funcionar an. Transforman la pes ca en otros productos, que almacenan durante meses hasta que llega algn carguero que se los compre. Ustedes se preguntarn por qu el Alto Mando mantiene este atvico estado de cosas. La respuesta es sencilla. Algn da se colonizarn los planetas situados en el borde de l a Nebulosa y entonces la produccin de Shefuran ser muy til. La colonizacin de los sistemas de la Nebulosa ser posible cuando desaparezcan los h ombres libres de Kerma y Orlea. Efectivamente. Esos son viejos adictos al Gran Imperio. Se resisten a admitir que

desapareci. Creo que nunca podrn adaptarse al cambio. Pero no podrn resistir mucho tiempo en esos mundos hostiles. Tarde o temprano tendrn que pedir ayuda para sal ir del callejn sin salida en que se encuentran. Y mientras tanto...? empez a preguntar Alice. Perdn la interrumpi el capitn . Estamos llegando a la ciudad. Se llama Koreli, como la base situada sobre esos montes. Miraron a travs de los cristales del vehculo. En el horizonte se elevaba un gran m acizo. Sobre ste brillaban las instalaciones de la base del Orden. Al pie de los montes se extenda una gran ciudad. Un ro caudaloso la cruzaba y sobre l navegaban c entenares de embarcaciones de diversos tamaos y estructuras. El capitn les hizo mi rar a la derecha de la base. Era un montculo escarpado. Ah est la residencia del Consejero Imperial. An se conserva bastante bien lo que tie mpos atrs fue un gran palacio. Actualmente apenas se mantienen en pie algunas hab itaciones. Lord Tensage intenta mantener el viejo esplendor con ayuda de algunos criados y nativos shefuranitas. Me gustara visitarle algn da murmur Alice. Puede hacerlo, por supuesto sonri el capitn . Lord Tensage se pone muy contento cuando recibe visitas. Podemos ir un da de stos, sargento dijo el teniente. El capitn se puso serio sbitamente. El vehculo atraves un ancho puente de madera y e mpez a cruzar la ciudad. Eran casas bajas, construidas casi todas en madera. Las calles eran amplias y las plazas abundaban. Los nativos se movan bulliciosamente, sobre todo en las zonas donde se instalaban los mercados al aire libre. Se vean pocos humanos y slo en dos ocasiones descubrieron algunas patrullas uniformadas d e negro y plata, que paseaban indolentemente, aburridos. Todo parece muy pacfico opin Stenzel. Es pacfico, teniente dijo Salvochea . Los shefuranitas slo se preocupaban de ellos mis mos. As ha sido siempre. Cuando atravesemos la ciudad ascenderemos por la ladera hasta la base. Alice not algo extrao en el tono de voz de Salvochea. El capitn pareci perder las ga nas de hablar y permaneci callado el resto del viaje hasta la entrada en la base. * * * La base Koreli era un recinto amurallado de regulares dimensiones que contena un pequeo puerto espacial y las lgicas barracas y edificios. Sobre las pistas haba pos ada una escuadrilla de cruceros de bajo tonelaje. Los hangares del fondo, segn ex plic el capitn, guardaban otras seis naves similares. Aadi que la tercera escuadrill a se encontraba de servicio, vigilando el espacio cercano, siempre en direccin a la Nebulosa. Un ayudante del comandante Brogden les anunci que ste esperaba en su despacho al c apitn y al teniente. Nada dijo respecto a la sargento, y por ello Alice se retir a l barracn de suboficiales de mal humor. Le sali al encuentro una mujer que luca sobre sus hombreras los galones de sargent o mayor. La recibi con una amplia sonrisa, se estrecharon las manos y la ayud a ll evar las dos valijas. Celebro que hayas llegado, Cooper dijo la sargento que se haba presentado como Carl a Livornes. Afirm llevar en Shefuran seis meses y repiti varias veces que no vea el momento de marcharse . Una se pudre aqu que es un gusto, querida. No hay diversin, chicos simpticos ni nada que a una le alegre la existencia. Y estoy cansada de com er pescado, de todas clases y condimentado de cien formas distintas! Le ense su cama. Era un dormitorio para cuatro, pero Carla explic que lo compartiran ellas solas. El personal est en el mnimo tolerable. Hay servicio de vigilancia espacial cada tre s semanas. As que ya sabes: dos semanas aqu y una en el espacio, dando vueltas y ms vueltas, siempre con los detectores apuntando en direccin a Kerma u Orlea. Alice se asom a la ventana. Desde all se vea el viejo palacio del Consejero Imperia l. Carla se acerc y comprendi el objetivo de su inters. Veo que el capitn Salvochea ya te ha hablado bastante acerca de los atractivos turs ticos de este cochino mundo. S, all vive una verdadera reliquia, rodeado de ajado boato imperial. El viejo duque est un poco chiflado, pero es muy divertido.

Creo que se le puede visitar... S, yo tambin estuve all la primera vez. Lo hice sola y Lord Tensage me invit a cenar y dormir en el palacio. Claro que lo que pretenda era acostarse conmigo... Alice la mir divertida. Lo consigui? Ests chiflada? No estoy tan desesperada. Ech llave a mi puerta y durante un buen rat o escuch sus pisadas por el pasillo. A la maana siguiente me despidi con cortesa, pe ro un poco desencantado. Es natural. Bueno, por ah andan algunas que no tuvieron reparos en conocer al duque ms ntimament e. Pero no debieron salir muy satisfechas, porque no repitieron la experiencia. Creo que a ese tipo le deben gustar las nativas. Carla adorn su comentario con una prolongada carcajada. Alice se alej de la ventana y coment: Tal vez suba la prxima semana, si el servicio me lo permite. Quieres que te acompae? Por qu no? 4 Alice tuvo que esperar algn tiempo antes de poder subir hasta donde se alzaba el viejo palacio de Lord Tensage. Dos das ms tarde subi a un crucero y fue enviada al espacio. El capitn Salvochea estuvo al mando de los seis navos, y el teniente Sten zel comandaba la unidad a donde ella fue destinada. Fue una semana aburrida. Se alejaron hasta casi diez aos luz de Shefuran, siempre en direccin al ncleo central galctico. Emergieron a veinte aos luz de la Nebulosa. La siguiente incursin les llev a poco menos de un ao y entonces pudieron admirar la brutal belleza de Altear. Durante tres das navegaron por el espacio normal, siem pre con los detectores en direccin a la estrella ms prxima de la Nebulosa, alrededo r de la cual giraba el planeta Kerma. Recibieron la orden de regreso y la escuadrilla se sumergi en el hiperespacio, de l cual no salieron hasta treinta horas ms tarde; sobrevolaron Shefuran y descendi eron en las pistas de base Koreli. Al mismo tiempo, la segunda escuadrilla parti. Apenas termin con los formulismos, Alice corri hasta la cabina de comunicaciones. El veterano oficial encargado del sitio la recibi con un ademn de aburrimiento y d ijo en seguida: No, sargento Cooper; no he recibido ningn mensaje para usted. Alice se alej enfurruada. Se diriga a su pabelln cuando vio entrar en el edificio de la comandancia al capitn Salvochea. Se encogi de hombros y busc a Carla Livornes. Estaba en el dormitorio; salt de la c ama donde lea un libro y le sonri. Qu tal tu primera misin? Aburrida. Como todas suspir Carla . As es la vida en Shefuran. Y ahora ser peor, encanto. Qu pasa? Claro, t no puedes saberlo: el jefe ha prohibido que bajemos a la ciudad. Es decir , que nadie salga del recinto. Lo siento por ti, porque s que tienes muchos deseo s de subir y saludar al duque. Ha ocurrido algo? Qu sabes t? Slo rumores. Viste las aldeas de pescadores cercanas al astropuerto? Apenas asinti Al ice, Carla agreg : Hubo algn incidente hace dos das, y un humano muri de forma extraa. Dicen que lo mat un nativo, pero yo no lo creo. Esos seres pueden parecer pulpos que caminen y resultar repulsivos con su aspecto de ameba, pero son pacficos y nu nca atacaron a un humano. Y te juro que ms de un humano se mereci que lo ahogasen! Salvochea entr a ver al comandante murmur Alice . No es normal que se entreviste con l antes de entregarle el informe. Carla adelant el mentn. Ese puerco de Brogden debe estar asustado, supongo. No te simpatiza el comandante? Es odioso. Lleva aqu demasiado tiempo. Seguro que sufre algn tipo de castigo por al go que cometi.

Alice solt una exclamacin. Este destino parece el peor del universo, adonde envan a todos los indeseables del Orden. * * * Sintese, capitn le dijo el comandante apenas entr en su despacho. Salvochea lo hizo mecnicamente y esper callado a que Brogden ocupase su lugar al o tro lado de la mesa. Sus cruceros partirn de nuevo dentro de seis das a patrullar las cercanas de la Nebu losa, capitn dijo secamente. Salvochea se envar y replic con acritud: Eso es irregular, seor. Qu ocurre con la escuadrilla C? He tenido que enviar parte de su dotacin a la ciudad y al astropuerto. Estamos esc asos de personal, apenas lo justo para el mantenimiento de las dieciocho naves. Y slo un pelotn de infantera que ha de vigilar la base. Lo siento, capitn. Tenemos q ue esforzarnos durante algn tiempo. Qu ha pasado? Los nativos atacaron a unos comerciantes humanos. Uno de ellos muri despedazado. Qu motivos tuvieron los shefuranitas? Motivos? Es que un humanoide asqueroso puede tener motivos para daar a alguien? Supongamos que s. Los humanos de Shefuran estn acostumbrados a engaar a los nativos, es una vieja tradicin conservada desde los tiempos del Gran Imperio. El comandante apret los labios y mir furiosamente a Pedro Salvochea. Me he preguntado muchas veces qu le ha impulsado a regresar, capitn. Cuando se marc h pens que le haba perdido de vista. No le comprendo. Todos los que estamos aqu rabi amos por abandonar este asqueroso mundo, y usted... Usted lleva casi cuatro aos aqu, seor. No se ha preguntado por qu le mantienen tanto t iempo? No le tolero insolencias, capitn. Slo quisiera saber por qu solicit regresar, cuando pudo haber pedido un destino ms agradable... Eso no es de su incumbencia, seor silabe Salvochea. El comandante se levant. Su mano derecha temblaba ligeramente cuando seal la salida . Retrese, capitn. Slo le he llamado para notificarle que he prohibido la salida del r ecinto. Ordene a sus hombres que lo tengan todo dispuesto para partir. S, seor replic Salvochea, levantndose. Se dirigi hacia la salida y cerr la puerta de un fuerte golpe. * * * Alice no pudo averiguar lo que suceda abajo en la ciudad. Las patrullas armadas a umentaron, pero desde arriba todo pareca totalmente tranquilo. Sin embargo, la gu arnicin en el astropuerto costero fue reforzada. Seis das ms tarde, la escuadrilla de Salvochea fue enviada al sector de vigilancia . A medio camino se cruzaron con los cruceros que regresaban y el capitn intercam bi una breve conversacin con el otro jefe, Ross Callahan, quien advirti antes de de spedirse: Ten cuidado, Salvochea. Cuando regresbamos notamos cierta anomala en el foco de Orl ea. En aquel momento Alice estaba en el reducido puente de mando del crucero B-l y s e qued pensativa despus de las palabras de Callahan. Salvochea la descubri en tal e stado y le rog que dijese lo que pensaba. Todo esto es muy extrao, seor coment Alice. Mostr una lmina de plstico . Antes de emb recog un mensaje. El capitn lo mir ceudo. Estaba cifrado y no pudo interpretar nada. Explquese pidi. Me lo envi la doctora Patterson. Es la mujer que cuida el reacondicionamiento del coronel Cooper, no es as? S. Antes de salir del Sistema Solar le ped por medio de un mensaje que preguntase a mi padre acerca del comandante Brogden. Ella ha debido tardar ms de lo que pens e n hablar con mi padre, porque en su estado cualquier noticia puede alterarle. Lo s. Bien. Mi padre soport la entrevista y respondi a mi pregunta.

Vamos, dgame lo que sea. Me est impacientando. Al parecer, mi padre sostuvo con Brogden una agria discusin. Lleg a Shefuran en via je de inspeccin y debi ver algo que no le gust del todo. Luego parti en misin de patr ulla cerca de Kerma y Orlea. All fue atacado sbitamente, en el momento en que su U nex emergi del hiperespacio. Y ya sabe usted que durante los primeros treinta seg undos una nave en tales condiciones est indefensa. Quiere decir que le estaban esperando? Exactamente. En su estado no pudo presentar los informes adecuados, y los otros s upervivientes no saban nada de lo que discuti con Brogden. Al parecer, las pruebas que mi padre llevaba fueron totalmente destruidas en la Unex. Salvochea la tom del brazo y la sac del puente. Aunque haban hablado quedamente y l os otros dos hombres no haban podido escuchar nada, la condujo hasta su habitculo. Cerr la puerta y mir a Alice. Lo que est diciendo es muy grave, sargento Cooper asegur Salvochea . Est acusando a un jefe del Orden. Lo cree as? sonri Alice irnicamente . Puedo decir que la acusacin parte de mi padre, p no me atemoriza hacer mas esas acusaciones. S, capitn, yo pienso que Brogden comun ic a los de Kerma y Orlea el punto exacto donde la Unex de mi padre iba a salir d el hiperespacio. Necesitaba que l muriera y las pruebas desaparecieran. Volvi a mostrar el mensaje. Qu dice? Veo que se ha dado cuenta que es ilegible para usted. Mi padre y yo hemos usado s iempre, aunque como un simple juego, una forma de comunicacin personal. l intuy que deba contestarme en secreto. Qu hubiera pensado el comandante de este texto, de ha ber llegado a l? Seguro que me habra quitado de en medio. Mi padre an ignora dnde es toy, capitn. Seguramente su mente estallara si lo supiera. Salvochea suspir profundamente. Se apoy contra la pequea mesa. Y bien, Cooper... Qu insina? Puede devolverme esposada y con mil cargos en contra a la Tierra, capitn, pero yo acuso a Brogden de colaboracin con los hombres libres de Kerma y Orlea, aunque es o de libres es una incongruencia. En esos dos mundos an sobreviven ideales imperi alistas, como bien sabe. Quin puede predecir lo que se cuece all? Pero es slo una conjetura de su padre, Cooper. Es suficiente para m. Antes de partir hacia su ltima misin, mi padre me habl de que t ena que arreglar un asunto con cierto comandante de un lejano puesto perdido. Me habl del hombre, pero lo olvid. Cuando supe quin era el jefe en Shefuran ped explica ciones a mi padre. Y ahora estoy segura. El capitn asinti con vigor. Sonri con amplitud. Gracias, sargento. Ahora puedo confiar en usted. Yo estoy aqu de regreso porque el Alto Mando est interesado en el asunto. El coronel Cooper debi llevar a la Tierra importantes informes que, desgraciadamente, se perdieron en la Unex destruida, y su estado no era el ms apropiado para someterlo a un interrogatorio. Como sabe, ya estuve antes aqu... y detect los primeros sntomas. Inform de ellos al coronel Co oper y l prosigui las investigaciones. Regres a la Tierra y me enter del ataque a la Unex. Entonces solicit volver. Creo que mi presencia ha puesto nervioso a Brogde n. Exacto, seor. Y ahora temo que algo ocurra en este servicio. El capitn Callahan ha detectado movimientos en el cono correspondiente a Orlea. Lo s. Estaremos alerta. Puede ser un movimiento de distraccin. No olvidemos la espalda y vigilemos tambin a Kerma. Salvochea la mir sorprendido. Es una intuicin femenina, sargento? No lo s. Creo que se trata de una deduccin lgica. Est bien. Lo tendr en cuenta. No cuente a nadie lo que hemos hablado. No, seor. Nos veremos ms tarde. Antes que Alice llegase a la puerta, Salvochea la llam. Dgame, sargento, cmo no alcanz el grado de alfrez al salir de la academia? Tristemente, Alice replic:

Ojal lo supiera. El capitn solt un bufido y empez a revisar unos planos espaciales en su lector priv ado. A veces ocurren fallos dijo . Y no ser la primera vez que la academia ha de rectifica r. Alice sali del habitculo. Le flotaba una sonrisa en sus labios. 5 Phil Stenzel haba dado la voz de alarma cuando su crucero fue atacado. La escuadr illa llevaba navegando a reducida velocidad haca dos horas, separada cada nave un os diez mil kilmetros de las ms cercanas. El crucero de Stenzel cubra la retaguardia. Las naves enemigas aparecieron de for ma inesperada, surgiendo del hiperespacio, y diez segundos ms tarde pasaron a sup erlumnico. Aunque el piloto de Stenzel capt la presencia enemiga y pudo acelerar para evitar el impacto de seis misiles, no logr impedir que una tremenda explosin en las tobe ras dejase el crucero al pairo. Las naves B-5 y B-4 acudieron prestas en accin de socorro. Entonces fueron atacad os por los flancos con una docena de misiles. Ambas explotaron en medio de una g igantesca nube roja, que se consumi en escasos segundos. Stenzel contact con el crucero B-l y su imagen mir a Alice cuando anunci estoicamen te: Lo siento, hermosa, pero me temo que sta ser la ltima vez que ver tu rostro. Alice comprob horrorizada que el rostro de Stenzel dentro del cubo de comunicacin se difuminaba. Pens que la energa a bordo del crucero B-6 estaba fallando. Vamos en seguida en tu auxilio, Phil. No seis locos. Nos atacan ms de dos docenas de naves bien armadas, aunque esos misi les no sean nada del otro mundo. Pero cuando pillan a uno por sorpresa son peore s que las descargas lser. El capitn Salvochea se inclin sobre el cubo. Estaba plido y dijo a Stenzel: Mantngalos a raya cuanto pueda, teniente. Estamos virando y llegaremos all antes de veinte minutos. Alice se mordi los labios. En veinte minutos, segn estaba la situacin, el enemigo p oda destruir diez veces el crucero de Stenzel. Las tres naves restantes de la esc uadrilla estaban a ms de treinta mil kilmetros de su posicin. Y no se poda recorrer una distancia tan corta por el hiperespacio. Forzosamente haba que usar velocidad sublumnica. Y adems ellos podan ser atacados durante el recorrido, aunque el enemigo no contab a ya con el factor sorpresa. Los sistemas de deteccin de los tres cruceros estaba n alertas y podan captar la presencia atacante antes que lanzasen sus misiles. Capitn, hemos sido alcanzados de nuevo. Pero esta vez se trata de una bomba muy dbi l. Ya entiendo. Esos bastardos pretenden abordarnos. Les recibiremos como se mer ecen y... La imagen se borr del cubo y Alice apret los puos con rabia. Vamos, sargento; ahora debemos ocuparnos de nosotros. La mujer le dirigi una mirada iracunda. Querr decir del teniente Stenzel y sus hombres. S, tambin. Pero me temo que el enemigo ha planteado bien el ataque y tratarn de cort arnos el camino. Es que no se ha dado cuenta de que toda la accin est encaminada a coger prisioneros? Cinco minutos ms tarde fueron atacados. Pero fue algo burdo. Los misiles que les lanzaron fueron fcilmente atajados por una cortina de lseres. Luego avistaron las naves enemigas. Eran tres. Alice las observ por el telescopio. Usaban coraza de energa, pero la capt muy dbil. Eran naves viejas, tal vez reliquias del Gran Imperio. Concretamente, naves proc edentes de Kerma u Orlea, o de ambos mundos. Los tres cruceros del Orden se abrieron en formacin de batalla y dispararon al mi smo tiempo. Una nave enemiga se desintegr dentro de una bola verde, otra fue alca nzada pero pudo escapar y la tercera se lanz dentro del hiperespacio despus de una temeraria aceleracin. Pero el resto de la flotilla haba tenido que reducir su velocidad. Se perdieron u

nos minutos preciosos. Cuando casi una hora ms tarde se alcanz el punto donde el crucero de Stenzel haba q uedado al pairo comprendieron que era demasiado tarde. No haba el menor rastro de las B-4 y B-5. El crucero B-6 estaba casi destrozado y cuando unos hombres entraron en l regresaron informando que slo haban encontrado s eis cadveres, de los cuales uno era de un hombre no perteneciente a la tripulacin.

Salvochea baj la mirada, abatido. Dijo a Alice: Se los han llevado. Se imagina para qu han desplegado tantas naves los hombres de K erma y Orlea, incluso sacrificando una para contenernos e impedirnos llegar a ti empo? Alice asinti. Con voz estrangulada dijo: Quieren interrogarlos. Pero, qu quieren saber? El capitn se alz de hombros. Ojal lo supiera. Tengo que informar a la base Koreli. Lo haremos cuando nos hayamo s alejado lo suficiente de la Nebulosa. Ahora no podemos hacerlo a causa de las interferencias. * * * Veinte horas ms tarde, cuando el tiempo de la misin estaba concluyendo, Salvochea pudo contactar con Koreli. Pidi la presencia del comandante Brogden. Brogden no le dej hablar. Su rostro enrojecido pareca querer salirse del cubo de c omunicacin. Capitn Salvochea! Qu demonios est pasando? Llevamos ms de un da intentando comunicarn con ustedes. Estbamos en un sector de alta interferencia, seor replic el capitn . Es que no lo sab Tendr que justificrmelo, capitn. La escuadrilla A, que parti para reemplazarles, ha s ido destruida totalmente. Alice y Pedro se miraron. Nosotros hemos sido tambin atacados, seor silabe Salvochea . Curiosamente, el enemigo c onoca nuestros puntos de salida del hiperespacio y nos aguardaba tranquilamente. Explic las bajas al mismo tiempo que la rojez del comandante dejaba paso a una ca davrica palidez. Regresen inmediatamente gorge el comandante . Por el momento no enviaremos ms escuadri llas a patrullar. Vamos de regreso, seor. Qu tal est la situacin en el planeta? La conocer cuando regrese. La comunicacin se cort y Salvochea movi la cabeza, con desesperacin. Slo hay una solucin, sargento... Alice esper en silencio una aclaracin . Si el comandan e no enva un mensaje de urgencia a Carmagan lo har yo, asumiendo cualquier riesgo. Tiene que hacerlo apunt Alice. No est obligado, segn el Cdigo; pero este planeta tiene que ser reforzado, pese a su tericamente escasa categora. El Alto Mando tiene que saber lo que est sucediendo. Capitn, nosotros hemos sido at acados de la misma forma que la Unex de mi padre. El coronel Cooper fue sorprend ido con el mismo procedimiento usado contra Stenzel. El enemigo saba el sitio exac to donde nosotros bamos a aparecer! Nos esperaban. De otra forma no habran logrado tocarnos con un solo misil. Mi estancia en Shefuran no es oficial, sargento. An no tengo pruebas, slo conjetura s. Es que necesitamos ms? Ya han muerto muchos hombres. Qu ms hace falta para acusar a Br ogden de traicin? Salvochea abati la cabeza. Se restreg la frente con la mano. Nos falta paciencia y tiempo, entre otras cosas. * * * Apenas regresaron a Shefuran, un mensaje de Brogden cuando an no haban atravesado la atmsfera orden al comandante que dos de sus cruceros descendieran en el pequeo a stropuerto costero. No hubo ninguna otra explicacin. Cuando se posaron en las pistas de la base Koreli slo vieron all dos cruceros de l a flotilla C. Un soldado esperaba a Salvochea para decirle que todos los oficial

es estaban reunidos con el comandante y que l deba ir de inmediato. Alice tuvo que ocuparse de la inspeccin del crucero y explicar a los tcnicos lo su cedido, exigindoles que trabajasen aprisa. Al escucharla el sargento mayor, movi l a cabeza con pesimismo. No creo que vuelvan a efectuarse patrullas por la Nebulosa. Al menos, no por el m omento. Qu pasa? inquiri Alice, ceuda. Oh, la ciudad est ahora tranquila, pero la destruccin de la segunda escuadrilla ha trastornado al jefe. Creo que est asustado. Se vigilar este planeta utilizando los sistemas de superficie. No ser por mucho tiempo. Tendrn que enviarnos refuerzos desde Carmagan. La Nebulosa no puede quedar sin vigilancia, y mucho menos ahora. Sabemos que esos tipos estn envalentonndose y... Pues hasta el momento el jefe no ha enviado ningn informe a Carmagan replic el sarge nto mayor, limpindose las manos llenas de grasa con un trapo sucio . Es posible que despus de la reunin que est celebrando con los oficiales se haga algo... Pero por el momento, no. Alice se alej de las pistas conteniendo a duras penas su malhumor. Pas delante del alojamiento de Brogden y su malestar aument cuando observ que en la puerta estaba n dos soldados armados montando guardia. Por qu aquella absurda precaucin dentro del recinto? No haba acaso problemas ms acucia ntes? Aunque estaba deseando tomarse una ducha fra, se dirigi hacia los muros. Tambin all haba centinelas. Se apoy contra la pared y mir hacia la ciudad. Todo pareca tranquilo. La animacin en las avenidas y plazas era grande. Tambin eran numerosos los barcos que suban o bajaban por el ro. Y en los muelles se descargab an toneladas de peces, que llenaban camiones y carretas y partan hacia los mercad os o factoras de transformacin. Us sus binoculares para asegurarse de que los human os deambulaban mezclados con los nativos con total indiferencia. El conato de alteracin de la paz pareca haber desaparecido totalmente. Alice suspi r y guard sus binoculares. Iba a descender del muro cuando percibi algo en los arra bales de la ciudad. Eran grupos de nativos que se congregaban para charlar. Lo hacan en sitios no fre cuentados por los humanos residentes. Parecan algo alterados. Movan sus tentculos y pegaban saltitos. Alice ya saba que as demostraban su excitacin. Se alej del muro muy preocupada. Segn su criterio, la situacin no solamente era gra ve en el espacio, sino tambin en el planeta. * * * Alice no pudo ver de nuevo a Salvochea hasta dos das ms tarde. El capitn tena profun das ojeras y regresaba de la ciudad, exactamente de los muelles, en donde haba su pervisado ciertas operaciones mercantiles. Algunos cientos de toneladas de harin a de pescado se estaban enviando al astropuerto. Dentro de dos das llegara un gran carguero en su busca. Por qu no se ha informado a Carmagan? le pregunt Alice abruptamente. Salvochea rehuy la airada mirada de la chica. El comandante opina que puede controlar la situacin. No quiere alarmar al Alto Man do hasta que no sea preciso. Desde maana se enviar una nave a la Nebulosa. Estar al l una semana, hasta su relevo. Pero no tenemos efectivos ni para eso! Cree que no lo s? mascull el capitn . Insist varias veces al comandante y no obtuve na Incluso amenaz con arrestarme. Alice cruz los brazos. Usted dijo que actuara por su cuenta. Me vigila. Procura que me mantenga alejado de la torre de control, donde tenemos el nico comunicador con potencia para contactar con Carmagan. Y sospecho que ha d ado rdenes expresas de que se me niegue la entrada. Alice se pas la mano por la cara. Y seguimos sin noticias de Phil Stenzel y los que quedan. Es que confa que el enemigo nos diga que estn en perfectas condiciones? pregunt sorpre ndido el capitn . Vamos, sargento, no sea ingenua. Lamentablemente debemos olvidarn

os de ellos. Se alej de Alice, con la mirada baja. Ella sinti pena por l. Estaba segura que Salv ochea estaba pasando unos momentos muy malos. Pero se encontraba atado por la te rquedad del comandante o porque ste vea en el capitn su ms palpable enemigo. * * * A causa de la normalidad, y una vez supo que no iba a salir al espacio hasta den tro de tres semanas, si el ritmo del servicio segua igual, Alice solicit permiso p ara salir del recinto. Quiero ir al palacio de Lord Tensage explic a Carla Livornes, que aquel da se hallab a de servicio de guardia. Carla la mir contrariada. Vaya, precisamente hoy que no puedo moverme. Qu mosca te ha picado? Estoy libre todo el da y no s si maana o los das sucesivos podr hacerlo. Est bien suspir Carla . Me habra gustado acompaarte. Puedes tomar un coche. Hasta el pa acio hay una molesta caminata, siempre subiendo. Alice se acomod en el coche que le llev un soldado, salud a Carla y cruz la salida. Durante el camino pens repetidas veces en Phil. * * * Phil Stenzel aprendi mucho aquellos das respecto a los hombres que vivan en Kerma. Le haban llevado a Kerma, pero en seguida comprendi que entre los hombres que abor daron su crucero y los redujeron a l y su escasa tripulacin, haba tambin de Orlea. Sus hombres y l fueron tratados con rudeza, con un odio que no pudo comprender in icialmente, aunque ms tarde, cuando descendieron en el planeta, asimil las motivac iones. Kerma era un mundo asqueroso. Tal vez algunos siglos atrs fue muy parecido a la T ierra, pero una rapia desenfrenada lo haba esquilmado. Sus recursos eran escasos y la atmsfera padeca profundos rastros de contaminacin. Apenas pudo ver algo de la vieja y semiderruida ciudad a que fueron llevados des de el destartalado campo espacial, pero fue lo suficiente para comprender que lo s viejos adictos del Gran Imperio sobrellevaban una vida precaria. En el astropuerto haban muchas naves, todas viejas aunque muy cuidadas. De cualqu ier manera eran temibles en la lucha espacial, como bien pudieron comprobar. Los hombres de Kerma se distinguan de los de Orlea por sus ropas grises y pauelos amarillos atados al cuello. Los de Orlea eran escasos, y sus seudouniformes se l imitaban a casacas rojas y cascos de acero. Pero ambos grupos parecan estar muy u nidos, bromeaban entre s y rean a menudo mientras maltrataban a los prisioneros. Entre los soldados haba varias mujeres, que por su tosquedad y forma vulgar de ex presarse no lo parecieron al principio. Phil fue separado de sus hombres y encer rado en una celda llena de suciedad. En un rincn tena un agujero maloliente para s us necesidades y en otro un montn de trapos viejos que deban servirle como lecho. Le llevaron una bazofia de comida y una botella de agua. Al da siguiente fueron a buscarle, le metieron en una habitacin fuertemente ilumin ada, le tendieron en una cama y unos hombres le ataron a ella con correas. Cuand o una mujer con bata blanca se acerc sonriente, Phil comprendi que iba a ser somet ido a un interrogatorio a base de drogas. Algo antiguo, pero que segua teniendo s u eficacia. Sinti que le inyectaban y segundos ms tarde perdi el conocimiento. O al menos su su bconsciente no se percat de nada. Cuando despert estaba de nuevo en la celda, y un tremendo dolor de cabeza le ator mentaba. No supo exactamente cunto tiempo haba estado sin sentido. El carcelero ll eg con la comida y le pregunt qu haba pasado. Has hablado hasta por los codos, amigo ri el carcelero. Phil reprimi sus ansias de saltar sobre l y golpearle al ver que en el pasillo haba n dos hombres armados que miraban al interior de la celda por la puerta semiabie rta. Pas unas horas terribles. Vomit la comida y el dolor de cabeza segua atormentndole. Apenas pudo conciliar el sueo. Cuando despert fue a causa del ruido de la puerta a l abrirse. Entr el carcelero y le propin una patada, al tiempo que deca: Vamos, levntate. Quiere verte el jefe. Cuando pas delante de unas puertas cerradas pens que tal vez al otro lado estaban

sus hombres. Fue conducido a los pisos altos. Le metieron en una habitacin alarga da. All estaban tres hombres y una mujer. La mortecina luz del sol de Kerma entra ba por una ventana. La mujer orden a los soldados que le soltasen y Phil pudo desentumecer los brazos . Puedes sentarte, teniente dijo la mujer, sealndole una silla colocada delante de la mesa. Era de mediana edad, y posiblemente unos aos antes fue una deslumbrante bel leza . Me llamo Adargha. Te imaginas para qu te hemos trado aqu? Phil se encogi de hombros. No creo que para hablar. Supongo que ya sabis todo lo que os interesa. La mujer asinti. Efectivamente. Tus hombres y t habis hablado, y contado todo lo que nos interesaba saber; pero no es mucho, desgraciadamente. Creo que debimos haber asaltado la na ve del capitn Salvochea. Realmente fuimos a por l, pero vuestra formacin no era la que esperbamos. Entiendo. Habais pensado que la nave del capitn cerrara la formacin, no? Dejemos eso. Comprenders que t y tus hombres ya no nos servs para nada y lo lgico sera mataros. Pero an tienes una posibilidad de vivir. Pienso que no me interesar. Eso t lo juzgars. Disponemos de drogas para hacer hablar al ms recalcitrante, reliqu ias de los tiempos del Gran Imperio, pero no podemos obligarte a que conduzcas n uestras naves hacia Shefuran. Eso tienes que hacerlo conscientemente. Phil arrug el ceo. Adargha emiti una sonrisa y sigui: Aunque desde Shefuran no enviarn ms naves de patrulla por el momento y este hecho n os dejar con gran capacidad de maniobra, sabemos que para penetrar en el planeta burlando las defensas automticas es preciso comunicar un cdigo. T nos has dicho cul es el cdigo, pero no podemos reproducir tu voz. Claro que podemos obligarte a gra barla, pero estara demasiado alterada y seramos descubiertos. Por lo tanto, tenien te, te ofrecemos la vida e incluso algo ms a cambio de que colabores en una pequee z. Casi nada escupi Phil . Me peds que traicione a los mos y... Djate de tonteras. Sabemos que ests harto de servir el Orden y que pensabas dejar la organizacin en breve. ste es el momento. Puedes largarte al planeta que desees co n algn dinero. Nadie podr encontrarte nunca. Y mis hombres? Quedan tres. Tambin te ofrezco sus vidas. Quisiera hablar con ellos. La mujer se volvi para mirar a los tres hombres. stos fueron asintiendo. De acuerdo. Por qu quieres hablarles? Deseo saber si efectivamente estn vivos y contarles lo que pasa. Podran no estar de acuerdo contigo... Los conozco y son gente que quiere conservar su pellejo. Por cierto, es que realme nte piensas asaltar Shefuran? Puedo aconsejarte que no lo hagas. De Carmagan lle garn flotas para despedazaros... Adargha solt una sonora risotada. He tenido muchos aos para estudiar la forma que acta el Orden Estelar. Conozco sus normas al dedillo. Nosotros somos las nicas reliquias que perduran del Gran Imper io y odiamos al Orden y cuanto representan, sus ideales democrticos y sus leyes f ilantrpicas. Si ellos estn ahora en Shefuran es porque sus aborgenes lo permiten. A penas sean derrotados informaremos a la galaxia que en Shefuran el Orden no es b ien recibido. Tendrn que retirarse si quieren mantenerse fieles a sus estpidos pri ncipios. Phil no supo qu contestar. Aquella mujer saba lo que se deca. Shefuran no era un mu ndo importante, pero sin su control las rutas estelares del Orden se veran seriam ente afectadas. Y aquel ncleo de atvicos imperialistas dispondran de una amplia zon a estelar para conservar la maligna semilla del Gran Imperio. La nica posibilidad era que las flotas establecidas en la Rueda, en Carmagan, fue ran alertadas a tiempo e impidiesen la invasin de Shefuran por las fanticas hordas de Kerma y Orlea. La mujer seal a Phil a los soldados.

Llevoslo a una celda ms limpia, que est con sus hombres y todos coman decentemente. M ir a Phil . Teniente, confo que sabrs decidir como hombre sensato. Lamentara tu negati va, pero eso no nos detendra. Apenas sufriramos unas pequeas bajas sin tu ayuda. Y hombres nos sobran. 6 Alice fue conducida a un gran saln rectangular. El altsimo techo era soportado por dos docenas de columnas dricas de mrmol rojo. Pens que tal material no exista en Sh efuran. Tal vez fueron llevadas all haca siglos. Debieron costar una fortuna, pero record que el Gran Imperio derroch ingentes fortunas en pueriles obras, productos de desequilibrados gobernantes que apenas tenan que dar cuentas de su gestin a la Corte Imperial. Haba una largusima mesa de noble madera oscura en el centro del saln, pero apenas m edia docena de enormes sillones situados en uno de los extremos. Un examen deten ido haba permitido a Alice, mientras esperaba la aparicin de Lord Tensage, compren der que el palacio prcticamente estaba en ruinas. Los tapices que colgaban de las paredes estaban ajados y los dorados de los sillones haban desaparecido haca tiem po. Incluso el piso... Las grandes losas de mrmol de diversos colores estaban rot as y en algunos sitios faltaban, siendo reemplazadas por una sucia argamasa. Alice fue conducida all por un sirviente nativo. Hablaba bastante correctamente e l idioma terrestre y asegur que Lord Tensage acudira pronto. El camino hasta el palacio haba sido penoso. Las curvas eran numerosas y la ausen cia de un piso firme sobre el que se sustentase el vehculo para su flotacin oblig a Alice a no distraerse. Ahora se encontraba all y no dejaba de preguntarse si valdra la pena conocer a Lor d Tensage, cumpliendo as lo que pareca acto obligado para los recin llegados a Shef uran. En seguida se respondi que precisaba de algo distinto a la rutina en la bas e. Tena que apartar de su mente, aunque slo fuese por un par de horas, la tensin en que se vea obligada a vivir. Alz la mirada y la detuvo sobre un deteriorado escudo imperial. Pero estaba limpi o de cualquier rastro de polvo, como si fuera lo nico que en el palacio fuese cui dado con esmero. Escuch pasos mesurados a su derecha y mientras se volva hacia all escuch una bien ti mbrada voz que dijo: Es algo hermoso. El abuelo de mi bisabuelo lo recibi como recompensa de manos del propio emperador antes de ser destinado a este mundo. Un hombre alto y delgado, de pelo canoso y puntiaguda barba, se acercaba sonrien te. Vesta ropas que estuvieron a punto de provocar la risa en Alice. Eran como sa cadas de una vieja reproduccin histrica, segn la moda imperante en la Tierra haca cu atro siglos o ms. Lord Tensage hizo una leve inclinacin cuando se detuvo delante de Alice. Es un placer recibirla en mi modesta morada, dama... Dej la frase en suspenso y Alice se apresur a presentarse: Sargento Alice Cooper. Para m ser dama Alice repuso el Lor, tomando delicadamente la diestra de ella y acer cndola a sus labios . Me molesta que las mujeres ostenten rangos militares. Como usted desee, duque Tensage. Llmeme Tensage a secas la sonrisa del hombre se acentu . Aunque le hayan dicho que est oy un poco loco, s que los tiempos han cambiado y mi ttulo vale slo la paciencia de l verdadero amo de Shefuran, en este caso el comandante Brogden. Alice se qued cortada. Los ojos de aquel hombre no denotaban ninguna clase de loc ura. Tal vez estuviese un poco chiflado, pero todo l irradiaba una inteligencia p oco comn. Es usted muy amable, Tensage. En la estancia entraron dos shefuranitas que depositaron sobre la larga mesa una s bandejas de plata con viandas y vinos. Lord Tensage llen dos copas de brillante cristal rojo, ofreciendo una a la mujer. Bebamos por usted. Y despus de que chocaran levemente las copas, aadi : Y por el Gran I mperio Terrestre. Alice le observ levantar la copa hacia el escudo. Bebieron unos sorbos y l indic la s sillas, rogndola que se sentase.

Era una comida fra, a base de carnes y verduras. Los panecillos en cambio estaban calientes. Alice pic algo. Su anfitrin apenas prob bocado y volvi a llenar las copa s. Qu tal le parece el vino? pregunt, con cierta ansiedad en su voz. Excelente reconoci Alice . Confieso que no he bebido en mi vida nada tan exquisito. En la bodega an conservo algunos toneles, recuerdo de viejos tiempos pasados. Nunc a lo uso con las gentes que suben a verme de vez en cuando, pero con usted he qu erido presentar lo mejor. Conmigo? Oh, supongo que esto se lo dir usted a todos... No la ataj el hombre con vigor . No se trata de un cumplido. No malgastara yo mi excel ente vino, irreemplazable por cierto, con esos curiosos que vienen a verme apena s llegan al planeta. Durante muchos das la he estado esperando, dama Alice. A m? Es difcil creerlo. Nunca miento. Lleva demasiado tiempo en Shefuran. Por qu ha tardado tanto en decidi rse a subir? Generalmente los recin llegados lo hacen en seguida. En cambio usted ... Chasque la lengua, como si reprobase la actitud de Alice. He estado demasiado ocupada. Cmo saba de mi llegada? Lord Tensage solt una risita divertida. Mis amigos shefuranitas suelen entrar en la base Koreli para llevar pescado fresc o y otras viandas. Saben cundo hay caras nuevas y dems. Usted lleg con el teniente Stenzel y el capitn Salvochea. Este ltimo ya me visit la primera vez que fue destin ado a Shefuran. En cuanto al teniente Stenzel... Es una desgracia lo que le ha p asado. Lamento no haberle conocido. Tambin le han dicho sus amigos nativos que desapareci en el espacio? El hombre form un gesto de indiferencia, apresurndose a pedir: Hablemos de nosotros. Las mujeres suelen ser ms curiosas que los hombres, aunque v istan el mismo uniforme que ellos. Cmo tard tanto en subir, dama Alice? Es algo que no le perdonar. Me haban dicho que era usted muy bella y creo que se quedaron cor tos. Realmente es encantadora. Alice no pudo evitar el ruborizarse. Bebi otro sorbo y se dijo que no deba abusar de la bebida. Tal vez aquel tipo solitario estaba tratando de emborracharla. Rec ord que Carla Livornes la haba advertido que siempre deseaba llevarse a la cama a las mujeres jvenes. Lady Tensage puede orle, seor. No existe tal seora replic el hombre, mostrndose asombrado. Yo pens que... Bueno, los duques de Tensage se han sucedido durante muchos aos. Por lo tanto, era lgico pensar en duquesas. Mis ascendientes s gozaron de reconfortante compaa femenina. A veces tuvieron que el egirlas entre la poblacin humana de Shefuran, pero actualmente las mujeres son za fias y prefiero vivir solo. Entonces el linaje acabar con usted. Confo que eso no suceda Tensage se llev un dedo a los labios . Como secreto, puedo ant iciparle que tal vez con su ayuda la descendencia de mi casa no se interrumpa. E so lo he decidido apenas la he visto. Alice solt una carcajada nerviosa. Se alegr cuando Tensage la acompa, corroborando c on su actitud que bromeaba. Qudese unos das como invitada ma, dama Alice. Y dijo, interrumpiendo el comienzo de u na protesta de ella : Oh, no piense eso. No crea lo que dicen de m. No soy ningn tip o lujurioso. S todo lo que cuentan de m en la base. Claro que alguna vez he hecho proposiciones directas a alguna oficial o soldado joven y bonita, pero creo que fue para no echar por tierra mi reputacin de hombre maduro siempre con hambre sex ual. No quera desengaarla, sabe? Tengo que creerle, Tensage? Claro que s. Me gustara ensearle todo el palacio... bueno, lo que queda de l. Pero an existen cosas interesantes que nunca mostr a otros autoinvitados, porque casi tod os suban hasta aqu para rerse a mis espaldas. Puedo darle un dormitorio que tiene u na buena cerradura, si es lo que le preocupa. No es eso, seor. Slo tengo permiso por unas horas. No llegu muy animada, pero ahora estoy contenta de haber venido. Es usted todo lo contrario de lo que... Vamos, no se detenga. Tal vez no sea el viejo chiflado que le dijeron suspir Tensag

e y su mirada se elev nostlgica hacia el escudo . Pero reconozco que siento aoranzas por el pasado, por un tiempo que slo conoc por los relatos de mi padre, quien a su vez los escuch del propio. Muchos odiaron al Gran Imperio, pero no todo en l era malo, no lo cree as? Es posible que tuviera sus virtudes. S, creo que hubo algunos perodos eficaces, sob re todo al principio. Por un instante, los ojos penetrantes de Tensage relampaguearon. No cay por s solo, no. El Imperio cay porque as lo quisieron seres rastreros y ambici osos. Y qu pas despus, cuando el poder imperial dej de tender su mano sobre miles de mundos? El caos. Durante casi dos siglos todo fue un caos, y hubieron cientos de guerras por todo el foco principal de la galaxia. Casi desapareci la humanidad. Se dieron cuenta muy tarde de que con la desaparicin del Imperio el hombre hubier a podido ser destruido, consumido por otras razas ms salvajes que slo el emperador saba mantener a raya. Todos los imperios se alzan y caen, seor. Pero la gente debe darse cuenta cuando algo que se crea es vital. El Gran Imperio era vital para la expansin del hombre por el cosmos... Movi la mano derecha como s i apartase viejos fantasmas . Pero dejemos eso, preciosa dama. Este planeta es, ta l vez, el ltimo que guard fidelidad al emperador. Creo que mis antepasados ya no s aban cmo se llamaba su amo imperial, pero no les importaba. Esperaban la nueva lle gada con rdenes precisas. Y qu ocurri entonces? Se presentaron unos hombres a bordo de doradas naves diciendo que ellos representaban a la Tierra, a los nuevos sere s libres de la galaxia. Concretamente, al Orden Estelar, una extraa organizacin qu e estaba recuperando los viejos mundos imperiales. Pero sus naves armadas no venan en son de guerra, segn dijeron, sino slo para defend erse. No queran que ningn mundo en contra de la voluntad mayoritaria de sus habita ntes se uniese a su organizacin. As es, seor. Me alegra que conozca nuestros mtodos, el Cdigo por el cual se rige el O rden Estelar. La cabeza de Tensage se lade y su sonrisa se hizo escptica. Recuerde usted que dijo que nada es perdurable. Algn da los hijos del Orden devorarn a su madre desde el mismo interior del vientre. Tal vez Alice empez a sentirse molesta . Pero admita que lo que afirmamos es cierto. Cuando llegaron los primeros hombres representando al Orden, afirmaron que slo pe rmaneceran aqu si sus habitantes nativos y humanos lo permitan. El beneplcito fue unn ime, no? S. Excepto por mi antepasado, que se neg. Pero nadie propuso que fuese destituido de su... honorfico cargo. No me ofender si dice que mi presencia en este asqueroso palacio es una limosna de l eventual comandante de la base Koreli. Algn da llegar quien se canse de m y me ech e a patadas. La discusin estaba entrando en un aspecto que Alice no deseaba profundizar. Cambi de tema y pregunt a Tensage por algunos tapices. El Lord le mostr en una habitacin cercana algunos que an conservaban parte de su color. Representan viejas glorias del Imperio. Este sector estelar era muy importante pa ra las rutas imperiales. Por ejemplo, en la Nebulosa Altear existan ricos planeta s mineros que este mundo alimentaba. Orlea y Kerma apunt Alice. S, esos dos mundos proporcionaron al Gran Imperio durante un milenio todo el miner al que necesit en este sector, suficiente para suministrar a cien planetas. Se ag otaron pronto y desde hace siglos languidecen, y sus habitantes morirn pronto. El Orden hace tiempo les propuso evacuarlos... Ellos nunca consentirn exclam Tensage . Son orgullosos. Siempre fueron fieles al Imper io y se dejarn morir antes de rendirse. Nadie pidi que se rindieran, sino que se les ofreci ayuda desinteresada. Y actualme nte no hacen sino incordiarnos replic con cierta ira Alice, recordando que Stenzel y otros muchos compaeros haban muerto haca pocos das. Djenlos. Esos hombres estn un poco locos. No tienen con qu construir nuevos navos y s us depsitos de energa se les acaban. Pronto dejarn de resultarles un problema. Se acercaron a una ventana. Lejos se perfilaban las siluetas de la base Koreli.

Desde el palacio se dominaba perfectamente el recinto. Ms all, en el llano, se ext enda la ciudad. Por el ro suban docenas de barcos. Los muelles estaban llenos de el los. Alice se pregunt cmo era que ninguno iba ro abajo. Las calles deban estar llena s a rebosar. El Imperio dijo Tensage nunca permiti que este mundo dejase de ser una inmensa reser va de comida procedente de sus extensos mares y ocanos, pese a que sus riquezas m ineras son tal vez superiores a las que una vez contaron Kerma y Orlea. Por ejem plo, nosotros estamos sobre una montaa de hierro, y ms al norte existen yacimiento s de cobre, cinc, plomo, uranio, etctera. Alice le escuch perpleja. Ignorante del tema, permaneci callada. En aquel momento entr un nativo y se situ a respetuosa distancia de Tensage. Le ha bl en el idioma shefuran, lleno de silbidos y chasquidos. La sorpresa de Alice fu e enorme cuando Tensage le respondi de forma tal, que ella no encontr ninguna dife rencia con la pronunciacin del ser tentacular. Cuando el nativo se hubo retirado, Tensage se volvi hacia Alice. Pareca contrariad o. Creo que debemos darnos prisa si quiere ver el resto de las dependencias, dama Al ice dijo con voz tensa . Algunos de mis sirvientes tienen problemas y slo yo puedo r esolverlos. No se inquiete, Lord Tensage. Precisamente es hora de marcharme. l la acompa hasta la salida. Al pie de la escalinata y cerca del vehculo, Lord Tensa ge volvi a tomar la mano de la muchacha y roz sus labios en ella. Ha sido un da inolvidable, dama Alice. Me complacera tanto llamarla Lady Tensage! No pierda la esperanza. Tal vez algn da... sonri Alice. Desde el interior del vehculo salud al hombre con la mano y ste dijo, antes que pus iera en marcha el motor: As ser muy pronto, preciosa dama ma. Y Alice enfil la zigzagueante carretera con la impresin que Lord Tensage no haba br omeado esta vez. * * * Cuando Alice lleg al recinto lo encontr todo revuelto. Apenas hubo descendido del coche cuando Carla la tom de un brazo. Toda agitada, dijo: Gracias al cielo que has vuelto. Corre y toma tus armas. Ese deslizador esperar un os minutos an. Qu sucede? Los en la ciudad mascull Carla. Cruz el patio un deslizador lleno de tropas. Pas por la puerta a toda velocidad y, siempre flotando a dos metros de altura, se dirigi hacia el llano. Han matado a algunos humanos se irgui Carla, empujando a Alice en direccin a su habi tculo . El comandante ha enviado con se dos pelotones y quiere tener dispuesto uno ms , en el que irs t. Se puso furioso porque algunos oficiales y tropas haban salido. E s que no se acordaba que suspendi la restriccin? Alice no necesit ms. En menos de un minuto recogi sus armas y se cal el casco de ace ro, bajando la celada de plstico. Al salir del habitculo casi se dio de bruces con el capitn Salvochea, quien tambin se iba preparando para el combate. Vaya al deslizador, sargento. Dnde demonios estaba usted? Ella seal con el mentn el monte de Lord Tensage. No pudo elegir otro da? mascull Salvochea . No s cmo puede perder su tiempo con ese vi loco. Loco el duque? Alice solt una exclamacin de sorpresa. Irnica, aadi : Ese tipo ser un co, pero est muy cuerdo. Salvochea sonri un poco. En otra ocasin discutiremos eso. Ahora subamos al deslizador. Apenas se hubieron acomodado en el interior cuando el comunicador lanz su aviso y el capitn tom el micrfono. Incluso desde el lugar donde Alice se hallaba escuch la orden del comandante de bajar a la ciudad. La voz sonaba alterada, y slo escuch bi en: ...compaeros de permiso muertos. Las otras tropas no pudieron llegar a tiempo. Tod o empez en los muelles. No pierdan tiempo y regresen cuanto antes. Intenten sacar de las calles a cuantos humanos puedan.

El capitn indic al conductor que partiese. El vehculo, con veinte hombres y mujeres armados hasta los dientes, se puso en marcha. Al cruzar la salida, Alice vio el gesto de saludo de Carla. Bajaron por las laderas a toda velocidad. En un momento tuvieron la ciudad a la derecha, y Alice crey percibir denso humo en varios lugares. Cundo empez este jaleo, capitn? pregunt Alice en voz baja. Hace apenas veinte minutos. Seguro que usted an estaba all arriba con ese majadero r eplic Salvochea, mientras inspeccionaba su pistola elctrica. Alice no respondi que haba necesitado casi media hora en bajar debido a que descon oca la vieja carretera. La ciudad an deba estar en calma cuando Tensage hablaba con el nativo en lengua shefuranita. Han estado llegando barcos cargados de nativos, seguramente desde hace muchas hor as coment ella, mirando por encima de su hombro. Al volverse, not que el capitn la miraba intrigado. Cmo lo sabe? Lo vi desde el palacio del duque. Desde all se divisa no slo la base, sino toda la ciudad y una gran parte del ro. Qu estupidez! grazn el capitn. Alice no supo si aquella expresin se deba a su comentario o que Salvochea, al igua l que ella, se haba dado cuenta que resultaba intolerable que una base militar es tuviese dominada desde la altura por la mansin de un singular individuo que se af erraba a vivir como si el Gran Imperio no se hubiera desvanecido. Pero no tuvo tiempo de pedirle una aclaracin. Estaban entrando en los arrabales d e la ciudad. Algunos nativos corran alejndose de ellos. Salvochea dio algunas inst rucciones a sus tropas. Tenemos que acudir al centro, a los mercados. All los dos pelotones que nos preced ieron estn intentando liberar a un grupo de humanos que se refugiaron en las lonj as. Usen sus armas disuasivas no mortales mientras puedan. Pero si ven que los n ativos estn tan locos como dicen, no duden en disparar los lser. Antes de que llegasen a las zonas de los mercados notaron los primeros sntomas de hostilidad. Desde algunas casas les arrojaban piedras, que golpeaban inofensiva s sobre el blindado del vehculo. Me haban dicho que no haba en la galaxia una raza ms pacfica que la shefuranita dijo A lice. El capitn se rasc la barbilla despus de alzarse la celada. Eso crea yo tambin, sargento, y no soy un recin llegado. He tenido ocasin de conocerl os bien. Qu locura les habr dado? Estuvieron alterados hace unos das, no? Algo extrao les ocurre a estos seres. Cierto, se mostraban nerviosos y produjeron unas agresiones, pero se consider que fueron motivadas por cuestiones mercantiles. Luego volvieron a portarse tan pacfi cos como siempre. Apenas se retiran las patrullas... y zas, ocurre este jaleo. Un soldado grit, desde el fondo del vehculo: Y precisamente el da que el comandante decide enviar de nuevo los cruceros que nos quedaban al mando del oficial Callahan! Silencio, soldado. Nadie ha pedido su opinin replic Salvochea. La mujer solt un bufido y cruz los brazos. Alice mir al capitn. Es cierto eso? pregunt. S. No s qu mosca le pic a Brogden, pero orden hace dos horas que partiesen los crucero s. Todos. Alice crisp las manos. La base Koreli slo contaba ahora con las tropas de tierra, algo insignificante. Las pedradas arreciaron y slo cesaron cuando al entrar en las explanadas del merc ado los edificios se distanciaron de ellos. Vieron muchos cadveres de nativos ent re los derribados puestos. Tambin algunos humanos, y stos aparecan terriblemente de strozados. Escucharon disparos. No eran descargas inofensivas, sino secos estamp idos de lser. Abajo! grit el capitn a sus tropas. Saltaron al suelo, y Alice observ que un grupo de nativos corra alejndose de ellos. A la izquierda vio un deslizador tumbado. Junto a l haba dos soldados muertos, ll enos de sangre. El otro vehculo estaba un poco ms all, avanzando hacia unas constru

cciones grises cercadas por cientos o miles de shefuranitas. 7 Cassidy, Sheila y Gmez, los tres supervivientes, se limitaron a asentir cuando Ph il Stenzel les comunic que Adargha les ofreca la vida a cambio de traicionar a sus compaeros de Shefuran, pero que l pensaba aprovechar la menor oportunidad para ha cer todo lo contrario. Sencillamente, pretenda conducir a las naves de Kerma y Or lea a una trampa. Tal como haba prometido Adargha, fue llevado junto con sus compaeros a una habitac in ms amplia y limpia. Hablaron en susurros temiendo que existiesen micrfonos , y adems usaron un dialecto comn entre muchos miembros del Orden. Phil estaba seguro de q ue no podra trazar ningn plan porque ignoraba cmo iban a transcurrir los acontecimi entos. Tenemos nulas probabilidades de escapar de sta, muchachos aadi en voz baja . Confo en a ertar a las patrullas y que stas intercepten las naves enemigas. En Shefuran an qu edan cruceros suficientes para enviar a esas viejas unidades al infierno. Pues a nosotros bien que nos atizaron intervino Gmez. Fuimos traicionados: esos malditos bastardos nos esperaban. Recibieron comida ms decente, y al da siguiente fueron llevados al exterior y emba rcados en una nave enorme, aunque destartalada. Tenso, Phil se hizo cargo de que sta no dispona de ningn tipo de arma ofensiva moderna; slo unos lanzadores de misil es. Y de los cuatro presentes, dos estaban cegados por la herrumbre. Fueron encerrados en una habitacin llena de desperdicios y materiales de desecho. Entonces Phil coment: Adargha me ha dicho que cuando llegue el momento me sacarn de aqu y me pondrn delant e de un transmisor, al acercarnos a los sistemas de vigilancia. Luego esta nave se rezagar, porque no porta tropas de desembarco. Eso indica que apenas habr media docena de tripulantes. Con un poco de suerte podramos apoderarnos de ella... Nosotros cuatro desarmados, contra seis tipos desconfiados? protes Sheila, quejumbro sa . Lo ms seguro es que cuando sean burladas las vigilancias nos arrojen al espaci o. Phil asinti. S, eso creo que harn con nosotros cuando hayamos hecho lo que desean. Por lo tanto, tenemos que arriesgarnos. Entonces, enviar el cdigo de identificacin? le pregunt Cassidy. Lo har en ltima instancia. Pero antes debemos tratar de sorprenderlos. Tras un instante de silencio, despus de que notaran que la nave haba partido de Ke rma, Cassidy, mientras rebuscaba entre las porqueras amontonadas en los rincones, dijo: Qu pretende esta gente ahora, teniente? Phil le observ que tomaba un trozo de cable y lo desenrollaba. Apoderarse de Shefuran replic. Estn majaretas! Aunque las flotas de Carmagan lleguen y se apoderaran de Shefuran, no podrn resistir ni una hora escupi Cassidy, escondiendo el trozo de cable dentro de su casaca. Phil movi la cabeza y dijo: Creo que esos tipos saben lo que van a hacer. Si instalan defensas adecuadas con las que obliguen a las naves del Orden a tener que emplear todo su poder para re conquistar Shefuran, me temo que habrn vencido. Cassidy alz la mirada. Abri la boca estpidamente. No le comprendo, seor... Es muy sencillo. El Orden no puede desencadenar un ataque en el que mueran ciento s de miles de nativos. Eso est en total oposicin a nuestra conducta. El hombre se sent sobre un montn de cajas de plstico. Agit las manos con desesperacin . Pero todo se arreglara si el comandante Brogden avisara a Carmagan Doble. Las flot as estaran aqu en pocas horas. Phil anduvo unos pasos, revis por dcima vez la slida puerta de acero y respondi: Tal vez vosotros no os habis dado cuenta, pero yo observ desde la primera vez que c ruzamos los viejos campos de aterrizaje en Kerma que esos nostlgicos imperialista s han instalado proyectores de interferencias. Recogen las perturbaciones de la

Nebulosa Altear y emiten un amplio foco sobre Shefuran. Demonios, siempre fueron dificultosas las comunicaciones desde Shefuran a Carmaga n exclam Sheila. Exacto. Y si siempre fueron fuertes, desde hace semanas se intensificaron. Probab lemente estaban experimentando. Creo que desde hace unos veinte das las han ido a umentando. Sospecho que actualmente es totalmente imposible enviar un mensaje de auxilio. Aspir profundamente y aadi : Shefuran est aislada. Y lo estar hasta que, tran currido un mes, en Carmagan se alarmen y enven algunas Unex para averiguar lo que pasa. Y entonces se llevarn la desagradable sorpresa de ver que el planeta se ha perdido para siempre. Una amplia regin estelar estar entonces fuera del control d el Orden. * * * No tenan forma alguna de medir el tiempo. Cuando fueron a buscar a Phil, ste calcu l que habran pasado unas veinte horas desde que partieron de Kerma. Fue conducido a la cabina de mando. All le obligaron a sentarse delante de la consola de comuni cacin. Sobre su nuca sinti el fro contacto del can de un rifle lser. El hombre que pilotaba la nave le dijo, sealando el comunicador: La jefe quiere hablarte. No haba contacto visual, pero escuch la voz de Adargha. Deban haber salido del hipe respacio. Pese a todo, le cost un gran esfuerzo entenderla. Llegaremos al punto crtico dentro de veinte minutos. Recuerde, Stenzel, que mis ho mbres les matarn si no cumplen con lo acordado. Phil arrug el ceo. A qu distancia estamos de Shefuran? pregunt, recordando que los satlites de vigilancia estaban a unos ochocientos mil kilmetros del planeta. A milln y medio de kilmetros. Creo que es una distancia prudencial para enviarles e l cdigo de identificacin de los satlites. Escuch una deformada risa . Somos ms de dosci ntas naves, si es que su curiosidad no puede soportar ignorarlo. La nave en que viaja est en cabeza. Si trata de engaarnos ser la primera en ser alcanzada, tenient e. No se preocupe. Quiero salir con vida de esta situacin mascull Phil. Y escuch risas a su espalda. Cuando se cerr la comunicacin sinti las manos llenas de sudor. Doscientas naves car gadas de hombres armados, una fuerza de desembarco enorme para la reducida guarn icin existente en Shefuran. Y all apenas quedaban doce cruceros o poco ms, si es qu e desde el desastre que sufri su escuadrilla no se haban producido ms bajas. Y crea que s, si era cierto lo que decan los guardianes, que hablaban de nuevas victorias . Tengo que controlar los detectores de a bordo pidi al piloto. Ante la extraeza de ste , aadi : De otra forma me ser difcil orientar la emisin a los satlites de vigilancia. Con un gruido, el piloto le cedi el panel corredizo. Phil lo ajust sobre el de comu nicacin y observ las esferas. Slo l poda leerlas. Su cara no demostr ninguna alteracin cuando empezaron a reflejarse sobre los profu ndos vidrios negros las pequeas luces. Slo el hombre que le vigilaba poda ver lo mi smo que l, pero Phil confiaba en que sus conocimientos no fuesen tan amplios que supiera que eran algo ms que pequeos satlites los que se acercaban velozmente hacia la flota invasora. Las viejas naves imperiales podan recorrer el hiperespacio con toda perfeccin, per o en el espacio normal eran demasiado lentas. A la actual velocidad tardaran ms de dos das en llegar a Shefuran. Era una incongruencia ms de los viajes estelares: s e podan salvar treinta aos luz en pocas horas y luego necesitar das para recorrer d os millones de kilmetros. Tom el micrfono y empez a emitir el cdigo de identificacin. Era el correcto. Ante aqu ellos datos los sistemas de vigilancia permaneceran callados, pero los cruceros q ue se acercaban a ellos se valdran de sus palabras para localizarlos ms rpidamente. Y las mentes humanas no podan ser engaadas. Phil reprimi sus nervios. Resultaba algo inesperado y muy afortunado que nueve cr uceros con base en Shefuran estuviesen alejndose en aquel momento del planeta. Ta l vez unas horas ms tarde habran entrado en el hiperespacio y nunca se hubiesen da do cuenta de la presencia de la flota invasora. Pero ahora conocan su llegada. Y

la voz de Phil la estaban escuchando ellos, adems de los receptores automticos de los satlites. Todo bien? pregunt el piloto, ceudo. S, claro dijo Phil. Movi un dial y las esferas de detencin se orientaron hacia una po sicin distante de la que se acercaban los cruceros. Degluti trabajosamente. Tena la garganta seca. El nico riesgo era que la aproximacin de las naves del Orden fuera localizada por otras naves de la flota enemiga. Hizo retornar el foco detector a la posicin primitiva, pero slo unos segundos, par a asegurarse que los cruceros estaban tomando posicin de combate. Nueve contra ms d e doscientos! Sera una embestida suicida, aunque contasen con el factor sorpresa. Quien mandase aquella escuadrilla slo poda pensar en dar el primer golpe, causar algn destrozo y luego huir por el hiperespacio, regresar a Shefuran y avisar. Quin mandara los cruceros? Phil pens que si lo supiera podra imaginarse cmo iba a actu ar. Con decisin abri el comunicador y estableci la frecuencia que usaba el Orden. ...a discrecin sin cesar! Alguien nos ha puesto en aviso. Ojal tenga suerte y se salv e. Repito a todos: disparen contra las naves que siguen a ese viejo chisme imper ial. A ste no le lancen una sola andanada. Repito... Luego una voz lejana: Enterados, teniente Callahan. All vamos! Disparen y que Dios nos ayude, pero esos cerdos no pasarn! Era Ross Callahan, se repiti Phil. Y l no retrocedera. Una vez que Callahan ordenab a atacar no sola retroceder, as se lo haba asegurado en una ocasin el capitn Salvoche a, quizs un poco apenado ante tanta terquedad. Y Callahan se haba percatado de que a bordo de la nave que preceda a la flota viaj aba alguien que haba alertado a sus cruceros, al mismo tiempo que silenciaba a lo s satlites de vigilancia. Y ese alguien tena que ser un miembro del Orden en poder de los hombres de Kerma. La orden fue de no atacar a la solitaria nave, pero se dispar demasiado aprisa y en densos focos que se dispersaban y aumentaban considerablemente su accin destru ctiva. Todo ocurri casi vertiginosamente. El piloto grit algo incomprensible cuando la na ve fue tocada ligeramente por un lser. El casco se calent apenas, pero s lo suficie nte para que la temperatura interna se elevase. Las planchas quemaban y el hombr e que vigilaba a Phil salt alejndose de ellas. Phil se levant y soportando el dolor le golpe, cogi el rifle mientras caa y dispar co ntra el piloto. No se detuvo para ver cmo lo haba dejado. Sali de la cabina de mand os y corri por el estrecho corredor. Al fondo haba dos hombres ms, que avanzaban a trompicones. Les dispar con rabia y luego salt por encima de sus cadveres destrozados. Lleg hasta la cabina donde estaban encerrados sus hombres y la abri de un disparo. Sheila s ali algo chamuscada y Gmez rea mientras hablaba de Cassidy. Pero alguien baj de un tubo, y un lser fue disparado. Cassidy fue alcanzado en el hombro izquierdo y Gmez recibi en las manos, boquiabierto, el brazo de su compaero, limpiamente cortado. Phil se revolvi y dispar contra el tubo de bajada. Oy un grito. Primero cayeron las piernas y luego el cuerpo. El rifle rebot sobre el suelo de metal. Sheila lo rec ogi para en seguida disparar contra el ltimo tripulante que apareci por el fondo de l pasillo. El hombre muri con la misma cara de asombro que puso al verlos. No hay ms grit Phil. Dirigi una mirada a Cassidy. El desgraciado no tena ninguna probabilidad de vivir. Aquella vieja nave no poda llevar a bordo una unidad de conservacin. Ante la mira da interrogadora de Sheila, asinti. La mujer dispar contra Cassidy y ste dej de gemi r, pero su enorme hemorragia continuaba vacindole de sangre. Corrieron hacia el puente de mando y Phil desocup el silln principal del cadver del piloto. Not el aliento de Gmez sobre su nuca al preguntarle: A Shefuran, teniente? Antes de responder, Phil se hizo cargo de lo que suceda detrs de ellos. Los nueve cruceros haban entrado como lanzas en un bloque de mantequilla. Las naves enemiga s iban dispersndose, pero el final de la desigual batalla estaba previsto. Callah an poda abatir a veinte o treinta naves enemigas, pero stas, pese a sus anticuadas

armas, haran prevalecer su superioridad en nmero. Esa perra de Adargha ya se habr dado cuenta de la jugarreta que le he hecho. Este navo es el ms lento que tenan para navegar por el espacio normal. Nos alcanzarn a me dio camino de Shefuran. Qu podemos hacer entonces? mascull Sheila. Phil baj un par de palancas. Silb y luego dijo con voz temblorosa: Crees que este cacharro soportar la entrada al hiperespacio, estando tan prximo a un sol? No... no lo s dijo Gmez. No hay otra solucin replic Phil, pulsando el computador. Ahora las maniobras de la n ave pasaban a automtico. Qu insinan ustedes? pregunt Sheila, aferrndose al respaldar del silln de Phil . Es q s a llega a Shefuran por el hiperespacio? Eso es imposible! Nos enterraremos en e l ocano y... Gmez resopl y la mir con resignacin. No, encanto. Pasaremos de largo. Nos largaremos del sistema. Apareceremos dentro de unas horas a muchos aos luz de distancia. Eso, si este trasto no salta antes e n un milln de pedazos, claro. Phil asinti y emiti una sonrisa. * * * Alice y el resto salieron del vehculo corriendo en direccin a los edificios de la lonja. Haban colgado sus lseres y empuaban los dispersadores snicos, que dirigieron contra la mayor concentracin de nativos. Una masa de cuerpos brillantes y tentculos se agit delante de ellos, retrocediendo ante las cortinas de ultrasonidos. Se escucharon cientos de aullidos de dolor. Alcanzaron el deslizador que casi haba llegado al edificio. Un sargento con manch as de sangre sucia les salud alborozado. Se dirigi al capitn Salvochea, diciendo: Ah dentro hay ms de un centenar de humanos, seor. Se han defendido como pudieron de estas hordas. Estn enloquecidos! He visto como a los desgraciados que agarraban lo s despedazaban, mordan y rajaban con cuchillos para destripar peces. Por qu no los ha sacado ya, sargento? Dnde est su oficial? El sargento movi la cabeza, apesadumbrado. Quiso parlamentar con los nativos, lo agarraron y ya no lo vi ms, seor. Seal el vehcul volcado . Los que estaban all pretendieron rescatarlo, y se metieron en medio de u na marea de tentculos. Apenas salieron seis o siete, que ahora tengo bajo mi mand o. Tambin el otro oficial debi perecer. Salvochea se hubiera pasado la mano por la cara de no haber tenido la celada baj a. Sinti calor, un enorme calor. Por qu no comunic antes lo que estaba pasando? Se intent, seor. Pero no recibimos respuesta alz la mirada . Algo flota sobre esta mald ita atmsfera que impide las comunicaciones. Apenas podemos usar nuestros transmis ores porttiles. Tenemos que sacarlos de ah y llevarlos a la base dijo Salvochea, sealando la lonja. Cmo, seor? No tenemos sitio en los vehculos... Lo s. Irn andando. Un deslizador abrir la marcha y el otro la cerrar. Tardaremos horas en cruzar la ciudad escupi el sargento . Sabe, capitn, que yo estaba a punto de largarme cuando apareci usted? El capitn le mir con asco por un instante. Pero luego recapacit y tuvo que admitir que la idea del sargento no era para nada disparatada. Qu poda hacer l con un par de docenas de soldados asustados y un solo vehculo para salvar a ms de un centenar d e hombres y mujeres? Dio rdenes para que se cubriera la entrada de la lonja y seguido por Alice ingres a ella. Dentro, una multitud se arremolin a su alrededor. Salvochea y Alice viero n docenas de asustados rostros, escucharon el llanto de algunos nios y los gemido s de varias mujeres. Grit que quera hablar con el responsable del grupo. Un viejo comerciante en harina s se adelant. Llevaba una escopeta de dardos. Me llamo Argarmun. No soy el jefe, pero ellos me obedecen. Dios, oficial, dgame lo que est pasando. Nac aqu y siempre convivimos pacficamente con los nativos. Ahora n os odian y han matado a muchos de nosotros. Por qu?

Ojal lo supiera yo, Argarmun. Ahora pensemos en salir de aqu. Tenemos dos deslizado res an disponibles, pero no hay sitio para todos ustedes. Tal vez los nios puedan entrar, pero los hombres y mujeres debern caminar a lo largo de la ciudad entre l os dos vehculos y... Alguien grit que nunca llegaran hasta la base, que seran despedazados por el largo camino. Es que tienen una idea mejor? grit el capitn. Al ver que nadie hablaba, aadi : Veo muc mesas de madera slida. senlas y formen unos escudos laterales. Al parecer los she furanitas slo tienen piedras y algunas armas arrojadizas. Nosotros dispararemos c ontra ellos desde los vehculos, mantenindoles lo ms alejados posible. Con sus dispersadores snicos? pregunt con burla un hombre. Si es preciso los barreremos con lseres y bombas de aire, pero estas ltimas sern pel igrosas si ustedes estn cerca. Las bombas de aire, as llamadas, actuaban precisamente anulando el aire en varios metros cbicos. Las corrientes de aire eran su mayor inconveniente. Aunque desapa recan pronto sus efectos, podan ser peligrosas contra los que las lanzaban. Argarmun levant los brazos y dijo: Vamos, no perdamos ms tiempo. Hagan lo que dice el capitn. Tomen las mesas ms livian as y que los hombres formen dos barreras. Los que tengan armas y municiones que colaboren con los soldados y disparen contra los nativos que se atrevan a acerca rse. Alice y Salvochea salieron y dijeron a sus hombres lo que deban hacer para intent ar salvar a aquel grupo. Tenan que seguir usando sus dispersadores para que la ag itada multitud de shefuranitas se mantuviese alejada de la lonja. Siempre haciendo funcionar los dispersadores, los soldados lograron reunir en co mpacto grupo al centenar de humanos. Los nios eran unos veinte, y afortunadamente cupieron dentro de los vehculos. La comitiva se puso en marcha lentamente. Los deslizadores flotaban a pocos centm etros y podan acoplarse difcilmente a la lenta marcha de los caminantes. Cruzar las explanadas de los mercados no fue difcil. Lo peor lleg cuando penetraro n en las calles. Eran estrechas y las piedras comenzaron a chocar contra las mad eras. Algunas alcanzaron a varias personas. Los soldados disparaban contra cualq uier figura tentacular que se mova sobre las azoteas o asomaba por las ventanas. Mediante proyectores se lanzaron algunas bombas de aire desde el vehculo que marc haba en retaguardia, ya que una ululante masa les segua constantemente. El desliz ador que estaba delante no poda hacer lo mismo y sus soldados se limitaban a disp arar los lseres y accionar los ultrasonidos. Apenas haban alcanzado los barrios exteriores cuando tuvieron la desagradable sor presa de ver que los nativos les arrojaban teas encendidas. Pero all las calles e ran ms amplias y lo hacan desde mayor distancia. De haber usado aquello en las vas estrechas los fugitivos de a pie lo hubiesen pasado muy mal. Cuando llegaron al exterior an les seguan, pero eran grupos poco numerosos y su ar dor combativo pareca disminuir al alejarse de la ciudad. Pero quedaba la agotadora marcha ascendente. Las laderas cercanas a la rudimenta ria carretera eran ocupadas por miles de shefuranitas que suban. No les prestaban mucha atencin o estaban muy lejos para organizar un ataque masivo contra la cans ada columna. Se dirigen hacia la base dijo Alice. Salvochea asinti. Cuando lanz un gemido, Alice descubri que estaba herido en el hom bro derecho. Una gran mancha de sangre le creca por momentos. Ella le desabroch la casaca y sac el botiqun de debajo del asiento. Cundo fue? pregunt, mientras le colocaba un tapn. Creo que al salir de la lonja. Fue un dardo, tan fino que no lo sent cuando penetr. Podra estar envenenado. Afortunadamente no vimos muchas cerbatanas. Tendr que verle el mdico apenas lleguemos. Ocpese de llevar ahora esta gente arriba y... Salvochea se desplom sin dar tiempo a Alice a sujetarle. Llam a dos soldados para que la ayudasen a atenderle en el pasillo del deslizador. Los nios que transporta ban observaban en silencio.

La base estaba cerca. Alice mir hacia atrs: la ciudad era un hervidero de nativos. Suban por las laderas y el ro estaba totalmente cubierto de barcos, de los cuales desembarcaban ms contingentes. 8 Cmo se encuentra? pregunt Brogden desde el dintel de la puerta. Alice se volvi, dejando de mirar la cura que el mdico estaba practicando sobre la herida de Salvochea. Mejor, pero el dardo estaba envenenado. Brogden pas por su lado y se inclin sobre el herido. Conoce el tipo de veneno, doctor? El hombre asinti. Se incorpor y se enjug las manos con unas toallas. Lo usan los nativos que pescan esos grandes cachalotes al norte de esta isla, seor . Animales de veinte toneladas. Y slo necesitan medio litro de veneno para inmovi lizarlos en diez minutos. Mostr una finsima aguja de acero . Aqu slo haba una centsima gramo, pero ha estado a punto de llevarse al capitn al otro barrio. El antdoto de que dispona no es el ms adecuado, pero creo que servir de todas formas. Podr incorporarse a la defensa pronto? Ni lo piense. Delirar durante algn tiempo. Tal vez maana... Maana podr ser tarde. Estamos rodeados por cientos de miles de inmundos seres tenta culares. De un momento a otro se lanzarn al asalto. El mdico puso los brazos en jarra y compuso una mueca de indiferencia. Pues yo estoy dispuesto a recomponer los cuerpos, seor. Necesito al capitn para que se ocupe de los muros del sur. El doctor se encogi de hombros y tom de una caja una jeringa. Como usted diga. Le suministrar un estimulante; pero le advierto que pudiera contr arrestar los efectos del antdoto. Alice se puso de un salto delante del capitn. Le matar, comandante. Djele descansar unas horas, que su sangre se purifique. Escuch un gemido a su espalda y se volvi. Salvochea se haba sentado sobre la cama. Dijo con voz estrangulada: Que me pongan ese potingue, Cooper. No podra quedarme aqu oyendo lo que pasa all fue ra y ofreci su brazo desnudo al doctor. Alice solt un juramento y sali del cuarto. Se detuvo cuando el comandante le grit s u nombre. Se detuvo, pero no se volvi. Lo que est pasando es demasiado grave, sargento declar Brogden . No tenemos suficiente s hombres para cubrir todo el amplio recinto, ni siquiera con la incorporacin de los humanos rescatados. Pero esos monstruos tendrn que escalar los muros formando una pila con sus cadveres. El Cdigo, seor... Qu Cdigo, sargento? Ella se revolvi furiosa. El que hemos jurado obedecer, seor. Es bien claro ante una situacin como sta. Somos rechazados por los aborgenes, por los autnticos dueos de este mundo. Por lo tanto sl o queda una salida: retirarnos. Cmo? Con qu? grit con rabia, sealando los vacos campos de aterrizaje. Haga regresar los cruceros. Hay espacio en ellos para todos! Brogden la mir torvamente. Usted an huele a academia, a libros de texto y normas nobles. Pero tiene valor par a enfrentarse as conmigo, contra mi autoridad. Ante una emergencia semejante podra ejecutarla. Emana usted algo esencial, sargento. Sargento repiti . Slo sargento. Qu hi zo para no obtener el grado de oficial, sargento Cooper? Alice no replic. Segua respirando entrecortadamente. La boca de Brogden se abri y a s permaneci unos segundos. Luego resopl. Cooper! Por los soles estallando! Cmo no me di cuenta antes? Usted es hija del corone l Cooper, ese fiero soldado loco que me persigui, buscando pruebas por todas part es... La mano de Alice baj rpidamente en busca del enfundado lser. Pero Brogden ya tena su arma en la mano y contuvo el gesto de la chica. No haga ms tonteras, sargento. No me crea tan estpido. Llevo aqu demasiado tiempo y c onozco mejor que nadie lo que sucede, aunque muchos estpidos crean que soy un ine

pto o... un traidor. Alice no pudo evitar mirarle asombrada. S, s que incluso el capitn Salvochea piensa que yo tuve la culpa del desastre de la Unidad Exploradora del coronel Cooper. Por qu, si no, solicitara volver a esta cloa ca? Tambin s que su padre no muri, sargento, sino que incluso con slo su mente remov i viejos amigos y est tratando de acabar conmigo. Ese viejo fatuo la envi a usted p orque tena la esperanza de que pudiera descubrirme. Descubrir, qu? Mi padre fue sorprendido, igual que la escuadrilla de Salvochea. Nos esperaban al l, conocan nuestra ruta preestablecida y... No diga ms tonteras! Cierto que slo yo, adems de los jefes de escuadrilla sabamos la r ta. Pero cmo poda saber yo la trayectoria de la Unex del coronel Cooper? Eso slo lo saba l y los que les atacaron, por supuesto. Todo le acusa, seor. Brogden guard la pistola. Adelant la barbilla, esperando que Alice continuara. Envi la escuadrilla en el momento en que los nativos iban a sublevarse. Tena que vigilar la Nebulosa. Y tena una razn para hacerlo. Sabe lo que ha sucedido? Alice abati los hombros. Empezaba a estar confundida. Los nueve cruceros del oficial Callahan interceptaron hace apenas unas horas una flota procedente de Kerma y Orlea. Se dirigan hacia aqu. Alguien les abri paso entr e los satlites de vigilancia, alguien con la voz de Phil Stenzel. Es que no me cre e? Fue cuando ustedes volvan de la ciudad. Recib un comunicado de Callahan. Dej escapar a Stenzel, pero l se lanz con sus naves contra la formacin. Callahan poda hablarme, pero yo no poda responderle. Las comunicaciones, debido a las grandes interferen cias, slo son vlidas en una direccin. La escuadrilla habr retrasado la invasin de los viejos imperialistas, pero no por mucho tiempo. Espero que el sacrificio de Cal lahan y sus hombres habr servido para algo. Y el teniente Stenzel? Lo ltimo que me inform Callahan fue que se perdi por el hiperespacio. No s hacia dnde, ni si llegar a alguna parte. Era una vieja nave imperial, no muy segura. Por qu no se avis a Carmagan Doble a tiempo? Las interferencias lo vuelven imposible desde hace rato. Tenemos que esperar a qu e en la Rueda se alarmen ante nuestro silencio y acudan. Pero entonces slo hallarn cadveres, y un mundo perdido para el Orden. Tendrn que retirarse para siempre. Y esto se convertir en un foco donde puede germinar de nuevo todo el cmulo de males que produjo el Gran Imperio. El prestigio del Orden en la galaxia se tambalear. Pero nuestra actitud de franca oposicin contra los nativos tambin puede ser contrap roducente. Defenderemos nuestras vidas. Eso est dentro del Cdigo. Alice movi la cabeza. Trata usted de buscar una excusa, seor. Tal vez no est capacitado para el mando y e n su desesperacin busca un holocausto para el fin de su carrera. Sus palabras son ms dainas que el veneno de los shefuranitas sonri con amargura el co mandante . Qu sugiere? Parlamentar con los nativos. Si al cabo de tanto tiempo han decidido que nos marc hemos, debemos prometerles que slo deben esperar a que lleguen las naves de Carma gan a recogernos. Lgica deduccin para salvar una emergencia, sargento. Pero... venga conmigo. Y traig a todas sus armas. Brogden cogi su casco, que penda del cinto, y revis su rifle. Con pasos rpidos se en camin al muro, subi la escalerilla y mir por encima del parapeto. Esper a que Alice se reuniese con l. Elija cinco hombres, sargento. Alice ech un vistazo abajo. La marea ms densa de nativos estaba an lejos de los mur os, pero cerca de stos, apenas a unos trescientos metros, se vean muchos grupos de shefuranitas medio ocultos entre lo agreste del paisaje, confundidos entre los retorcidos rboles del planeta y sus densos matorrales. No se hizo repetir la orden y seal a cinco soldados que se encontraban cerca. Dos civiles armados ocuparon sus puestos, mirando temerosos hacia el exterior. Alice los comprendi. Haban vivido los horrores de la ciudad y el olor de los nativos er

a suficiente para hacerles temblar. Pero tenan a sus familiares dentro y ese pens amiento les obligaba a mantener fuertes las armas que les haban entregado. Se deslizaron por el exterior del muro y avanzaron agachados. Brogden iba a la c abeza, indicando el camino. Les hizo seas para que se detuvieran apenas se alejaron unos cincuenta metros del muro. Oyeron suaves pasos y el rumor caracterstico de los nativos. Eran cinco y se movan hacia el recinto con escasa precaucin. El comandante se ech a la espalda el rifle y sac la larga daga, indicando a los de ms que hicieran lo mismo. Luego levant un dedo e hizo los gestos adecuados para qu e entendieran que era preciso tomar a un enemigo vivo. Los dems podan ser pasados por las armas. Brogden fue el primero en saltar. Alice le sigui. El nativo elegido por el comand ante se revolvi y ste tuvo que asestarle el golpe debajo de los ojos, con mortal f uerza. Entonces Alice comprendi que su nativo deba ser el elegido. Detrs de ella se movier on los soldados. Y delante, los otros tres shefuranitas empezaron a disponer sus cerbatanas. An seguan disparando los soldados desde el muro contra los nativos que les seguan c uando unas manos ayudaron a Alice a remontar el parapeto. Cont los hombres. Estab an todos. El comandante Brogden dispuso que el cautivo fuese llevado inmediatame nte al pequeo hospital. Recalc que el doctor nada hiciese hasta que l llegase. Puede ser que hayamos precipitado el momento del ataque definitivo, sargento mascu ll Brogden tomando su rifle. Pero los nativos se replegaron pronto, dejando varios cadveres a pocos metros del muro. Ahora llevan muchas cerbatanas, seor. Ser ms difcil la defensa contra esos dardos mor tales. Es que haba esperado que siguieran arrojndonos piedras? exclam Brogden . No, sargento, o sea tan ingenua. Esto estaba planeado desde haca mucho tiempo. Los disturbios d e hace unos das y el ocurrido hoy mismo slo eran los anticipos protagonizados por elementos no preparados. Si mira con los anteojos hacia el ro ver que los que lleg an estn bien pertrechados. Bajaron del muro y se dirigieron con rpidos pasos hacia el hospital. Pasaron dela nte del cuarto donde se alojaban los nios y mujeres rescatados y entraron en el s antuario del mdico. El hombre les sali al paso, sealando iracundo el cuerpo del nativo tendido sobre l a mesa de operaciones y sujetado con bandas de plstico. Cree que soy un veterinario, jefe? Cllese, Doc. Quiero que abra la barriga de ese pulpo y descubra qu les ha convertid o en enloquecidos asesinos. Comandante, est vivo an! exclam Alice . No lo captur para que ahora lo destripen. Qu de? El doctor alz las manos para calmarla. El jefe tiene razn, linda. No soy veterinario, pero s he tenido tiempo de estudiar a estos bichos. Sus ancestros vivieron en el mar, recuerda? Si el jefe piensa que algo les ha enloquecido debo hacer una trepanacin en vida. Pero no se inquiete, que lo anestesiar para que no sufra mientras vive. Mientras vive? El doctor la empuj para que saliera. Estos seres no resisten que les hurguen en el cerebro. Cree que me gusta? Djeme en p az! Vayase usted tambin, jefe. Le avisar dentro de una hora. Brogden dijo a Alice, antes de marcharse hacia el muro norte: Mire, Salvochea ya esta all. Renase con l y que ningn shefuranita se aproxime a ms de veinte metros de los muros. Alice le observ mientras se alejaba, no cesando de dar rdenes mientras corra por la extensin. Los soldados se movan de un lado para otro, llevando armas y cargas a l os muros. En el recinto no se dispona de nada de mayor potencia que los rifles de amplio radio. Durante mucho tiempo haba sido una base tranquila, cuya mayor impo rtancia haba radicado en mantener unas escuadrillas para vigilar a los dscolos hab itantes de los dos planetas de la Nebulosa Altear.

Lentamente, camin por la explanada. Vio a Salvochea, quien muy plido estaba dirigi endo la instalacin de un gran proyector lser sobre un camin. Se acerc a l, y el capitn la salud con una sonrisa. Estoy mejor, sargento. Creo que pas el peligro. Qu es esto? pregunt sealando el proyector . Es una buena sorpresa. Se desmont de un crucero hace dos meses. Me acord de l y pienso disponerlo cerca de la entrada. La felicito por la captura del nativo. Nos dar algn dato su descuartiza miento? Eso espero, capitn. El jefe quiere que suba usted al muro sur. Yo puedo ocuparme d e llevar el proyector al prtico. Asinti el capitn y cuando se hubo alejado lo suficiente, Alice orden a los soldados que se detuviesen. Luego, sintiendo sobre ella sus perplejas miradas, salt sobre el camin y se instal detrs del aguzado can. Lo destrab y gir. Mir por el objetivo y v el alza considerablemente. Alice localiz el monte donde estaba enclavado el palacio del Consejero Imperial. Se asegur de la correccin de las coordenadas y apret el disparador. Lo hizo durante diez segundos. Un deslumbrador rayo de luz parti de la boca del can. Volvi a coloca r su ojo derecho en el anteojo. Vio que el palacio saltaba por los aires, surgan de su interior bolas de fuego y por las escarpadas laderas rodaron piedras y escombros. Una densa humareda se le vant hacia el cielo. Alice salt del camin y dijo a los soldados: Llvenlo al prtico, y que la sargento Livornes se haga cargo de l. * * * El capitn la esperaba al pie del muro. Alice se asust ante lo demacrado de su rost ro, pero permaneca sereno cuando pregunt: Era preciso, Cooper? No estoy segura. Lo hubiera sido si el duque an estuviese dentro. Pero dudo que ha yamos tenido esa suerte. Ese perro estar ahora a salvo. Oh, Dios exclam Salvochea, moviendo la cabeza . Todo el mundo parece haberse vuelto l oco. Esa reliquia del Gran Imperio se respet desde que lleg el Orden, incluso la d inasta de los Lores de Tensage. Los ojos de Alice brillaron. El Orden crea dominar este planeta con la base Koreli, y en realidad era ese fantoc he de duque quien dominaba la base desde su posicin privilegiada! Salvochea le puso las dos manos abiertas delante, tratando de calmarla. No pudo decir nada. Desde el muro los soldados gritaban y comenzaron a disparar. El ataque comenzaba. 9 Para los defensores del recinto aquel salvaje ataque pareci durar una eternidad, pero cuando las masas de nativos se retiraron, Alice pudo comprobar que el falli do asalto slo haba durado unos veinte minutos. No obstante, en ese tiempo pudo darse cuenta que un segundo ataque sera definitiv o. Pese a sus armas modernas, los defensores no podan cubrir toda la extensin de l os muros. Los nativos atacaban en masa y ya no se valan de guijarros, sino que di sparaban mortales y veloces dardos con cerbatanas. Tres soldados y un paisano haban sido alcanzados. Ahora estaban en manos del mdico , que apenas terminado con el shefuranita se ocupaba de ellos, tratando de contr arrestar el mortal efecto del veneno. Alice observ al capitn Salvochea que se apoyaba contra el parapeto, jadeante. Sint i lstima por l. Deba tener fiebre y se iba a sentir muy mal cuando el poder del seda nte desapareciese. Pero no tuvo fuerzas para decirle que deba retirarse. Se acerc y arrodill a su lado. Brogden es inocente dijo . Por eso destru el palacio del consejero. Ojal l hubiera esta o ah! Lord Tensage proyect un plan para apoderarse de este planeta, capitn. Alguien se ha preocupado en averiguar cules son las riquezas de Shefuran adems de las enor mes reservas alimenticias de sus grandes mares? No, seguro que no. Pero Tensage lo sabe. Me dijo que en este mundo hay minerales en mayor cantidad d e los que hace siglos tuvieron Kerma y Orlea antes de ser agotados por el ansia del Imperio. Y los residuos imperiales que viven all necesitan reservas de minera

les y energa. Lo va entendiendo? Con desvada mirada, Salvochea dirigi sus ojos hacia ella. Sugiere que Lord Tensage est en complicidad con los planetas de la nebulosa? Brogden subi al muro, Alice y Salvochea se levantaron. El doc termin con su paciente dijo el comandante . Confirm mi sospecha. El nativo esta ba atiborrado de drogas. Al principio no supo identificarlas, pero consult antiqus imos datos procedentes de la farmacologa imperial. Apoy sus manos sobre el spero muro. Mirando hacia la agitada ciudad, aadi: Al parecer el Imperio dispona de unas tropas de asalto, nutridas por la escoria de la galaxia. La usaba para sofocar rebeliones. Eran seres fanatizados artificial mente, fieles al emperador hasta la muerte gracias a ciertas drogas. Se alojaban en el cerebro, y un abuso de ellas acarreaba la muerte de los receptores. Todos los nativos terminarn muriendo? pregunt Alice. No lo creo. Recibieron dosis mnimas y dudo que dispongan de reservas para suminist rarles ms. Cmo pudieron drogar a tantos miles de seres? Con la comida. De alguna forma el promotor de este plan se vali de un sistema... Lord Tensage dispona de fieles colaboradores entre los nativos dijo Alice, excitada . Yo le escuch hablar la lengua nativa a la perfeccin. Estaba en el palacio cuando fue avisado y se puso nervioso. Entonces empez a hablar demasiado. Debieron decir le que el ataque contra los humanos estaba a punto de comenzar. S que destruy el palacio, sargento sonri parcamente el comandante . Lo vi desde el hosp ital y supuse que podra explicarse, que tendra una razn. Alice le explic lo que poco antes haba dicho a Salvochea. S, debe ser algo parecido asinti Brogden . No resistiremos un nuevo ataque dijo, mirand o las oscilantes masas de nativos delante de los muros . An no me explico cmo no ins istieron. Podran habernos arrollado de haber seguido atacando unos minutos ms. Fue una advertencia, seor dijo Alice . Es probable que quieran parlamentar con nosotr os. No cesa usted de sorprenderme, sargento sonri el comandante . Aunque pudisemos mantene r a raya a esas hordas, dentro de pocas horas estarn sobre nuestras cabezas las n aves que el oficial Callahan slo pudo retener por un tiempo apenas a dos millones de kilmetros de Shefuran. Escucharon el grito de un soldado y miraron en aquella direccin. El hombre volvi a gritar, sealando hacia la ladera cubierta de cadveres de nativos. Vieron ascender un humano con bandera blanca en una mano. En la otra llevaba un objeto del que sala un cable que se perda detrs de l. Alice corri a lo largo del muro ordenando que no disparasen. El humano aliger su p aso cansado a medida que se aproximaba al muro. Tena rastros de sangre en sus des trozadas ropas y tambin sobre su macilento rostro. Le echaron una escalera y le ayudaron a subir. El hombre solt el palo con el trap o blanco, pero segua aferrndose al objeto del que sala el cable. Brogden acudi a su encuentro. Entonces el emisario le tendi el objeto. Era un micrfono, y unos auriculares. Con voz rota, explic: Me tenan prisionero y ese viejo loco del palacio me orden que le trajese esto a ust ed, seor, al comandante de la base. Hay ms prisioneros? El hombre abati la cabeza. Apenas una docena, pero yo era el nico que poda caminar. Llvenlo al hospital orden Alice a dos soldados. Luego mir el cable que se perda por la ladera. Dijo a Brogden : Es un viejo sistema de comunicacin por cable. Se lo enva L ord Tensage para hablarle, seor. Los vdeos siguen sin funcionar dentro del planeta . Brogden se reuni con el vacilante capitn y Alice, aun sabiendo que poda ser rechaza da, se acerc para escuchar. Pero el comandante la mir y no slo toler su presencia, s ino que por la expresin que le dirigi pareca complacido. Se llev los auriculares a las orejas y sostuvo el micrfono. Alice le ayud moviendo una clavija y se escuch un silbido y despus de unos ruidos secos, una voz que ella en seguida identific como la perteneciente a Lord Tensage.

Comandante Brogden? La voz no esper confirmacin para aadir : En nombre del Gran Imperio le conmino para que rinda la base. En caso negativo, ordenar a mis ejrcitos coloni ales que arrasen el recinto en el prximo ataque. Alice, impulsada sbitamente por una idea, tap el micrfono y dijo con ansiedad al co mandante: Por favor, seor, djeme a m que le hable. Por qu? Pienso que he descifrado su complicada personalidad. Debe confiar en m. Le dir que he tomado el mando del recinto. El comandante mene la cabeza, pero le pas a Alice el rudimentario aparato de comun icacin. Ella lo tom con decisin y dijo: Lord Tensage. Soy la sargento Cooper, comandante de la base, nombrada para tal ef ecto por incapacidad de Brogden. Estoy capacitada para dialogar con usted y con suficiente autoridad.. Escuch un gemido de Salvochea y gruir a Brogden. La respuesta de Tensage tard unos segundos. Preciosa ma, creo que t sers ms sensata que ese testarudo militar. Habrs comprendido q ue todo est perdido para vosotros y lo ms sensato es rendiros. Tendra que convencerme, Lord Tensage. Es que ya olvidaste nuestra amistad? ri Tensage . T sers mi dama, cario. Quiero que ri s la base y te prometo que todas las vidas sern respetadas. Como lo fueron las de esos desgraciados que despedazaron los nativos que drogaste?

Has averiguado mucho en poco tiempo. El tono de la voz de Tensage ya no era tan jo vial . Pero te deseo demasiado, y por ello incluso perdonar que hayas destrozado mi amado palacio. Lo hiciste t? Fue la ltima orden que ejecut Brogden antes de ser llevado al hospital gravemente h erido. Lord Tensage, si es sensato nos permitir conservar la base hasta que las n aves del Orden lleguen a por nosotros. Hemos decidido evacuar el planeta para si empre. No queremos ms derramamiento de sangre, aunque sea de humanoides. Ellos no son culpables de esta locura. No! Quiero la rendicin inmediata. Slo tenis dos horas para darme una respuesta. Si es negativa lanzar mis huestes y no quedar un humano vivo en la base. Incluso t morira s, muy a mi pesar. No podr apoderarse de este enclave slo con shefuranitas. Claro que s! Y si no fuera suficiente, dentro de poco llegarn las naves de la Nebulo sa Altear. Te hablo desde el astropuerto de la costa, preciosa; a mi lado tengo a la dama Adargha. Si no sabes quin es, te dir que bajo su mando estn todas las fue rzas combinadas de Orlea y Kerma, un poderoso ejrcito que an permanece fiel al sag rado concepto Imperial. Efectivamente, no ests loco como todo el mundo pensaba y gracias a lo cual has est ado intrigando contra el Orden Estelar, Tensage escupi Alice . Eres un esquizofrnico peligroso, un demente rencoroso. Cllate, zorra! estall Tensage . Arras la msera guarnicin del astropuerto, y desde aqu r el definitivo ataque contra Koreli. Ir hasta el ro y presenciar cmo todo ese sucio recinto salta por los aires. Recuerda: dos horas. El chasquido anunci que Tensage haba cortado la comunicacin. Despacio, Alice se vol vi para mirar a Brogden. Sonri tmidamente. Lo siento, no he sido muy lcida al tratar con ese loco. Doblado por el dolor, Salvochea hizo una mueca que fue el comienzo de una sonris a frustrada. No, sargento. Creo que usted ha sacado sus conclusiones. No sea remisa y dganos lo que ha deducido. Alice suspir. No estoy segura, pero creo que Tensage no cuenta con demasiados triunfos, aunque el tiempo est en contra nuestra. Los nativos recobrarn la lucidez en poco tiempo y huirn espantados de lo que han hecho. Ellos son pacficos por naturaleza y durante mucho tiempo no se atrevern a mirar a la cara a un humano, avergonzados. Quiero decir que Tensage no dispone de reservas de drogas. Slo deba disponer de unas dosi s limitadas conservadas desde hace siglos. Est impaciente y teme perder la inicia

tiva. Pero cuenta con esa flota procedente de la Nebulosa apunt Salvochea. Brogden intervino: Callahan la intercept, pero no por mucho tiempo. Eran demasiadas naves y aunque ha yan perdido algunas unidades restarn bastantes. Estarn aqu en poco tiempo. Esa perr a de Adargha deba disponer de una muy veloz para moverse por el espacio normal y se ha anticipado en varias horas... Un momento le interrumpi Alice . No me puedo equivocar si afirmo que Tensage tiene mi edo. S, eso es. Un miedo atroz. Por qu? Por ejemplo, slo tendra que esperar que de Ca rmagan dentro de unos das enviasen una flota, que se limitara a embarcarnos y deja rles solos segn nuestro Cdigo. Para qu atacarnos y comenzar otra matanza? Slo lograra que miles de nativos muriesen a los pies del recinto. Claro que una retirada sangrienta del Orden en Shefuran sera propalada por la gala xia y nuestra causa sufrira un duro revs. Pero esto no justifica tantas muertes. Los dos oficiales miraban en silencio a Alice. La chica volvi la cabeza hacia Bro gden. Aunque Tensage nos ofrezca toda clase de seguridades no podemos capitular, comand ante. Tenemos que resistir, aprovechar esas dos horas y las que consigamos de ms luchando. Ser juicioso? Brogden la observ ceudamente . Tengamos presente que Tensage quiere forma aqu una comunidad que el resto de la galaxia debe aceptar. No le conviene tampoc o tomarnos como prisioneros y luego asesinarnos. El duque puede controlar a los nativos y los hombres de la Nebulosa protegernos hasta que vengan a buscarnos. R ecuerde, sargento, que soy responsable de la vida de los paisanos y tambin de las tropas que an quedan. Si tenemos que marcharnos de Shefuran debemos hacerlo dign amente. Y rendirnos ante una situacin irremediable no es nada reprobable. Tensage no podr convertirse en el dueo de un mundo sin la aprobacin de los verdadero s nativos, y stos estn bajo sus rdenes en contra de su voluntad. Repiquete el rudimentario comunicador. Despus de que Alice moviese la clavija, tro n la voz histrica de Tensage: Perra, quiero tu respuesta ahora mismo, nada ms de tiempo! Rendicin o muerte para tod os vosotros! Alice mir un instante a los dos hombres. El silencio fue la respuesta y ella emit i la suya chillando por el micrfono: Vete al infierno, viejo lascivo y chiflado! Luego estrell el comunicador contra el suelo. 10 Alice dej de mirar los trozos del comunicador y observ de nuevo la situacin de las laderas. Luego, con la ayuda de unos anteojos, escudri los barrios prximos de la ci udad. Pese a que observ una agitacin confusa en las calles y plazas de la urbe, los nati vos que rodeaban el recinto comenzaron a moverse hacia los muros minutos ms tarde , cuando shefuranitas adictos a Tensage, tal vez libres de alucingenos, instaron a sus compatriotas a un masivo ataque contra la base. Sobre los muros corrieron las voces de alarma y los soldados y paisanos se apres taron a la defensa. En ese instante, desde la torre de control se envi un aviso a Brogden. En el astr opuerto de la costa estaban descendiendo naves extraas. Hasta el momento haban lle gado diecisis, y una de ellas se haba estrellado sobre el ocano al efectuar una tor pe maniobra. El segundo ataque apenas fue una sombra del primero, que a punto estuvo de arrol lar a los defensores. Los shefuranitas no atacaron en masa y s con muchas vacilac iones. Cuando en algunas puntas empezaron a retroceder pese a los esfuerzos de los adic tos a Tensage, Alice comenz a pensar que haba una esperanza. Brogden corri la voz por los muros de que slo se disparase contra aquellos nativos que se aproximasen demasiado. No quera que muriesen intilmente los humanoides, in conscientes de lo que estaban haciendo. Minutos ms tarde, no haba un solo grupo que se acercase a la base Koreli. Los capa taces desistieron y huyeron tambin.

Una hora despus, incluso la ciudad presentaba un inslito aspecto. Estaba totalment e desierta y los cientos de barcos atracados a los muelles fluviales navegaban ro abajo, hacia el espacio abierto de los mares. El xodo de shefuranitas an duraba cuando ms tarde unos vehculos areos aparecieron pro cedentes del astropuerto y descendieron sobre los vacos muelles. Unos hombres baj aron y corrieron torpemente por las desiertas calles. Son hombres de la Nebulosa, los llamados hombres libres, los restos del viejo Gra n Imperio afirm el comandante despus de mirar por los anteojos. Luego, agreg : El Cons ejero Imperial, Lord Tensage, est al frente de esos locos y parece muy nervioso. Ha perdido la jugada. Lo sabe, aunque su mente enferma no lo admite. Pero el peli gro parece no haberse esfumado an, seores dijo Alice secamente . Esos hombres estn arm ados, y an pueden ordenar a las naves ms maniobrables que nos hagan trizas. Slo disponemos de un proyector lser de capacidad suficiente para un ataque areo. Alice volvi a mirar hacia los muelles. Localiz con sus anteojos a Tensage. Gracias a la gran potencia de stos pudo percibir la palidez del duque. Discuta con una mu jer de mediana edad. En un momento dado, el viejo empuj a la mujer y empez a sacar un arma del interior de su traje. Al ver que su jefa era atacada, los hombres de la nebulosa dispararon contra el duque. Lord Tensage fue destrozado por ms de una docena de disparos. Entonces los invasores se fueron reuniendo alrededor de la mujer. Parecan discutir. Lord Tensage ha ido a reunirse con sus antepasados imperiales al infierno musit Ali ce, no pudiendo reprimir un estremecimiento por haber presenciado la muerte de a quel hombre enloquecido por la ambicin y el rencor. Cuando los cientos de defensores empezaban a respirar, aliviados de la larga ten sin de las ltimas horas, el cielo rugi atronadoramente. Alice alz la cabeza. Sinti do lor en la garganta al intentar tragar y notarla terriblemente seca. Y cuando des cubri la identidad de las naves que surgan silbantes por el norte, sinti ganas de l lorar. Eran cruceros y acorazados del Orden, dorados y relucientes bajo los ltimos rayos de la estrella Zarti. Algunas unidades siguieron hasta el astropuerto de la cos ta, mientras otras se desviaban para sobrevolar el recinto y las restantes se po saban sobre el ro, levantando espumeantes olas. * * * Antes de que las naves se detuviesen abrieron unas compuertas y cientos de solda dos saltaron al vaco, volaron a pocos metros del suelo y en unos segundos rodearo n los vehculos de los invasores y los grupos que formaban stos. No hubo lucha. Los fracasados invasores de la Nebulosa depusieron sus armas en a penas un par de minutos. Un oficial del Orden, embutido en su armadura de combat e, se acerc indolentemente hasta Adargha. Se detuvo a un metro de ella y con lent itud se alz el casco. Cunto me alegra volver a verle, Adargha! exclam Phil Stenzel. La mujer rehuy su mirada y la baj hasta el suelo, al tiempo que enrojeca vivamente. El teniente la seal y orden a unos soldados: Cudenla bien, es la alimaa ms peligrosa de la manada. Luego, dirigiendo una mirada fu ribunda contra ella, aadi mientras, entre dos soldados, pasaba delante de l : Perra, si cuando suba al recinto no encuentro a Alice Cooper sana y salva, te juro que yo mismo te arrojar al espacio sin ms protecci sobre tu inmundo cuerpo que tu propi a piel. Se le acerc un coronel y despus de tocarle en un hombro le dijo: Vamos, teniente, suba a la base: s que est rabiando por hacerlo. Stenzel no perdi un segundo. Grit por un deslizador y apenas se lo trajeron, subi e n l. Slo unos quince soldados lograron subir tambin. * * * Phil pas delante de Brogden y abraz a Alice, ri y dijo cosas que ninguno de los aso mbrados presentes entendi. La chica se quej que la estaba aplastando con la armadu ra y consigui separarse de l, riendo tambin. Ms tarde, calmados los nimos e intercamb iados datos y noticias, Phil termin de explicar en el despacho del comandante: Avistamos la flota de Carmagan cuando surgimos del hiperespacio a unos ocho aos lu z para orientarnos. No tuvimos necesidad de ir hasta la Rueda. Fue un golpe de s uerte porque la flota se alejaba de esta zona y si nos hubisemos presentado all no

s habramos encontrado con escasas fuerzas para venir aqu, adems de que se habra perd ido un tiempo precioso. Ha sido estupendo, Phil dijo Alice . Gracias a ti se ha evitado un desastre enorme. Phil, ya despojado de su armadura, casi salt de su silln, sorprendido. Seal a Alice y dijo con firmeza: Has sido t quien ha resuelto la situacin. Quin si no puso nervioso a Tensage y lo ind ispuso contra Adargha? Vamos, no seas modesta. T lo adivinaste todo y tambin compr endiste que era ese viejo chiflado el que pasaba la informacin de los movimientos de las escuadrillas de vigilancia a Kerma y Orlea. Pero fue el comandante quien pens en la posibilidad de que los nativos actuaran en contra de su voluntad record Alice, un poco violenta ante las adulaciones de Phil , en presencia de los jefes y generales de la flota . Eso nos impuls a no rendirnos , considerando que los dueos de Shefuran, sus legtimos aborgenes, no rechazaban nue stra presencia mediante esa manifestacin de fuerza. Esa investigacin la hice porque su postura, sargento Cooper, me oblig a pensar repli c Brogden. A partir de ah la discusin fue protagonizada por los generales recin llegados, que no cesaban de solicitar datos. Stenzel hizo una seal a Alice para que salieran fu era. Me ahogaba ah dentro resopl Phil una vez en el exterior. La mir con ojos entornados . C reo que nos van a dar un permiso, preciosa. Qu te pareceran unos das en algn lugar tr anquilo? Por ejemplo, unas playas serenas y solitarias. S de un mundo en el cual. .. Ella le puso su dedo ndice sobre los labios, hacindole callar. Por favor, Phil. No sigas. Si dispongo de tiempo suficiente quiero ir a la Tierra . l puso el gesto agrio. Alguien te espera all, no es cierto? S ri ella . Pero nos volveremos a ver. * * * Alice tena la mirada puesta en las puntas de sus botas cuando sinti pasos por el p asillo. Se levant. Era la doctora Patterson. La mujer sonri al verla y le estrech la mano. Bien venida a la Tierra, sargento Cooper... En seguida descubri la lnea brillante so bre sus hombreras y sonri disculpndose . Lo siento, alfrez Cooper. Pero, no es un asce nso demasiado rpido para tan poco tiempo? Apenas hace diez meses que parti y... Nueve meses y quince das, exactamente respondi Alice sin poder reprimir su nerviosis mo . Hubiera regresado antes, confiando en un permiso que iban a darme, pero me en viaron a la academia. Al parecer haba existido una confusin en los ordenadores que emitieron mi calificacin final. Al menos eso dicen, pero alguien me susurr al odo que es una treta para conocer la personalidad de ciertos aspirantes que presenta n indicios anmalos en sus estudios. Vaya, nunca haba odo nada parecido. Quiere decir que incluso pudieron haberla expuls ado? Eso no lo s, y nadie pudo responderme. Pero por Dios, doctora, dgame qu le sucede a mi padre. Recib su aviso en la academia y slo por lo ocurrido en Shefuran logr un p ermiso especial. Patterson le pas la mano por el hombro y la condujo por los pasillos. Se realiz la incorporacin de la mente del coronel Cooper a su cuerpo clnico. Fue hac e un par de meses, pero no quise avisarle hasta la semana pasada, hasta estar se gura de la reaccin. Los ojos de Alice se iluminaron. Quiere decir que todo sali perfectamente? Ella se detuvo y respondi sin quererla mirar directamente: He hablado a menudo con su padre, sar... alfrez. Es un hombre equilibrado y consci ente, que an tiene que acostumbrarse a su nuevo cuerpo antes de incorporarse a la vida activa, al espacio profundo al que l est tan habituado. Pero confo en que pod r sobreponerse. Usted no le enga totalmente en la ltima entrevista. l presuma que algo no marchaba bie n, que usted sufra y sus proyectos no se desarrollaban como confiaba. Incluso tem

i que la haba obligado a entrar en el Orden en contra de su voluntad, slo por satis facerle... Eso no es cierto! Siempre quise trabajar para el Orden. Es posible, pero el coronel tena sus dudas. Cuando usted se march pasaron varios me ses sin que yo me decidiera a entregarle el nuevo cuerpo, pese a estar dispuesto antes de lo previsto. Su mente no reaccionaba bien, no pareca tener ningn deseo d e vivir de nuevo. Pero cuando se recibieron las noticias de lo sucedido en Shefu ran, que por motivos de seguridad se congelaron demasiado tiempo, todo cambi. El coronel, su mente, reaccion positivamente. Incluso no le import que usted le engaara piadosamente. Qu le importaba a l que fuera a su primera misin slo como sargento! Lo que le revitaliz fue que usted result ser u no de los principales protagonistas del hecho, que evit lo que pudo provocar un f uerte retroceso en la expansin recuperadora del Orden. Alice le estrech las manos. Puedo verle entonces, no? Claro que s. Est al otro lado de la habitacin seal una puerta cerrada. Alice vacil y la doctora le dijo para animarla: No tenga ningn temor. Puedo anticiparle que tiene un magnfico aspecto, incluso un p oco rejuvenecido, pero eso se arregla con el tiempo termin riendo. Alice empuj la puerta resueltamente, pero se qued inmvil al otro lado, viendo una f igura sentada de espaldas a ella. La silla empez a girar y una voz muy conocida l e dijo: Adelante, hija. Ella avanz, ya decidida. Tena que aprovechar el poco tiempo de que dispona para hab lar. Y eran demasiadas las cosas que deba decir al coronel Cooper. Luego, de nuevo de vuelta al espacio. All la esperaban sus compaeros. Sobre todo, Phil Stenzel.