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LOS CONQUISTADORES DE RUDER A THORKENT Conocidas o no por sus miembros, el Orden Estelar respetar las leyes nativas de c ualquier

planeta que ofrezca un coeficiente de 0,5 de civilizacin y goce de solve nte independencia. (De Normativa Galctica del Orden Estelar) 1 Los pasillos estaban llenos de humo y se ola a metal derretido, ropas y carne que mada. El oficial Prakol corra por ellos, dando tumbos y agarrndose a los asideros de la pared. Tosa y tena los ojos enrojecidos. Pareca que nunca iba a llegar al puente de mando, y no saba si iba a encontrarlo an en servicio. Desde haca unos minutos todo el sistema de comunicacin interna se haba interrumpido y en las torretas se careca de toda informacin del almirante. Prakol haba dejado su puesto de artillera al mando del teniente Lira y corra a lo l argo del acorazado. Los ascensores tampoco respondan a su llamada, por lo que al llegar hasta la puerta acerada que daba acceso al puente, adems de moral, estaba agotado fsicamente. Haba corrido tan aprisa como pudo. Aquel esfuerzo, unido al denso humo que invada el acorazado, aparte de que el sistema de ventilacin funcionaba apenas al cincuen ta por ciento de su capacidad, eran motivos suficientes para hundir al hombre de mayor fortaleza. Y Prakol estaba considerado como uno de los hombres ms fuertes de la tripulacin de l acorazado insignia Averno, de la armada ruderiana. Cuando despus de golpear insistentemente la pesada puerta de acero le permitieron la entrada desde el otro lado, dos soldados tuvieron que llevarle a rastras a l a presencia del almirante. Con dificultad, Prakol se incorpor y salud a su superio r. El aspecto del almirante no era mejor que el del capitn. Su rutilante uniforme am arillo estaba sucio, manchado por todas partes. Su rostro tena un vendaje en la f rente y presentaba chamuscada la densa barba blanca. Qu sucede, capitn? pregunt el almirante, con aparente tranquilidad pese a la seriedad de la situacin. Estamos disparando a ciegas los caones, seor dijo Prakol despus de aspirar con ansied ad el aire en el puente de mando, que pareca ser mejor que en el resto del acoraz ado. S, lo comprendo asinti el almirante . No podemos comunicarnos con ustedes. Pens que el nemigo haba conseguido volar el puente? Preguntndose Prakol si alguna vez el almirante perdera su sangre fra, asinti en sile ncio. La situacin es delicada admiti el almirante . Cada una de nuestras unidades pelea por su cuenta, sin poder coordinar el esfuerzo con las dems. Tambin el enemigo parece estar bastante castigado; pero eso no podemos saberlo ni nos importa demasiado s i no podemos estar seguros de una victoria rotunda. Nos faltan artilleros, seor dijo Prakol . Por eso he venido hasta aqu. Todas las batera s de babor estn necesitadas de hombres de refresco. Apenas si disparamos con la c uarta parte de nuestros efectivos. Y esto puede inclinar la batalla a favor del enemigo. Si continuamos as mucho tiempo, entonces no necesitaremos los artilleros porque no existirn piezas que disparar. El almirante sac un pauelo del bolsillo y trat de limpiarse un poco la suciedad que cubra su rostro. Entonces Prakol se percat que una seccin del puente de mando debi de estar ardiendo hasta haca poco tiempo. Algunos hombres terminaban los conatos de fuego, mientras otros retiraban los cadveres carbonizados. Tambin all debieron p asarlo mal durante el primer y furioso ataque de los rebeldes. No hay reservas, capitn respondi, lgubremente, el almirante . Tendremos que arreglarnos con los hombres que disponemos. Aquella noticia cay como un mazazo sobre el capitn. Y el almirante se lo anunciaba como si tal cosa! Es que no comprenda que si no utilizaban todo el grandioso poder ofensivo del acorazado nunca podran salir de aquella trampa, reunirse con el gru eso de la armada y dar a los rebeldes lo que se merecan?

Pronto restablecern el sistema de emergencia de comunicacin, capitn dijo el almirante . Esperemos que esto alivie la situacin. S, era importante contar con medios de comunicacin dentro de la nave, pero mucho ms lo era disponer de brazos para manejar los caones. An podemos hacer algo, almirante. ste dej de observar el trabajo de los hombres retirando a los muertos. Se volvi hac ia el capitn y le pregunt: Qu sugiere, capitn? Tenemos los hombres de la sala de mquinas. Esos? Le cre ms juicioso, capitn. All hay ms de cien hombres insisti Prakol . Con menos de quince bastar para hacer funci nar durante diez horas los inyectores de protoplasma. Tendremos ochenta o cien h ombres para poner en funcionamiento todas las piezas que ahora no pueden dispara r. Tenemos que reemplazar a los que murieron en el primer ataque! Olvida quines son esos hombres? La mitad no son ruderianos. Y ninguno de ellos es c apaz de dar su sangre por nuestra causa. Ya habrn adivinado que si el Averno es destruido, morirn. Lucharn por sus vidas. El almirante se rasc su quemada barba. Es posible que no sea un disparate lo que dice. Recuerda que la mayora son prisione ros de Ruder y que odian a los ruderianos con toda su alma? A algunos les parece r poco salvar la vida tan slo. Podemos ofrecerles tambin la libertad. Eso no est a mi alcance, capitn. Lo que yo les ofrezca puede ser revocado por el prn cipe. Impaciente por la prdida de tiempo, Prakol se atrevi a insinuar: Nadie se acordar de ellos si salimos con vida del combate. Podemos dejar en cualqu ier planeta a los sobrevivientes que consientan en ayudarnos y decir que muriero n. El almirante termin por sonrer. Si salimos con vida, capitn, terminaremos en la cmara desintegradora o colmados de honores. Est bien. Vaya usted mismo a hablar con los hombres de la sala de mquinas . Prakol agradeci con una expresiva mirada al almirante sus palabras. No le pesar, seor. Dse prisa. Un tcnico se acerc a ellos, haciendo una seal convenida y el almirante aadi a comunicacin interna ya est restablecida. Pronto podremos tambin dar rdenes a las d ems unidades de la armada. El capitn salud y descendi los escalones. Estaba llegando a la salida cuando una gr an explosin sacudi al acorazado. Desde arriba, el almirante le grit: Espero que sus voluntarios sean unos buenos artilleros. Antes de salir, Prakol hizo sea a dos soldados armados con pesados rifles energtic os para que le acompaaran. Al salir del puente y entrar en los corredores, el capitn comprob con cierto alivi o que el pesado y pestilente humo estaba siendo aspirado por los ventiladores. Corrieron escaleras abajo al llegar a ellas, hasta entrar en la sala de mquinas, despus que Prakol hubo roto los sellos de la puerta. Dentro el ambiente era ms pesado. El olor a grasa, aceite y sudor fatig de inmedia to a los tres hombres. El capataz de la sala de mquinas corri al encuentro de los recin llegados. Slo vesta unos pantalones cortos. Todo el resto de su cuerpo, desnu do, brillaba de sudor y lubricante. Qu es esto, capitn? pregunt a Prakol, extraado. Nunca en su larga carrera como oficial de mquinas haba sido testigo de que un capi tn entrase all con dos soldados armados. Los sellos de la puerta slo se rompan despus del combate. Prakol mir al capataz. Era uno de los pocos hombres que all haba que no eran prisio neros del Reino de Ruder. Por tal motivo luca un arma colgada al cinto, que posib lemente en ms de una ocasin haba tenido que usar para aplacar los nimos de los pelig rosos hombres que all trabajaban, en el peor puesto del acorazado. Cuando una nave de guerra era tocada, los tripulantes podan salvarse, pero nunca lo conseguan los hombres prisioneros de la sala de mquinas. Slo el capataz y sus ay

udantes disponan de una fala de salvamento. El capitn, sin hacer caso al capataz, se acerc a la barandilla metlica, mirando hac ia abajo para observar a los hombres que trabajaban entre las grandes mquinas que infundan vida al enorme navo estelar de guerra. Desde todos los rincones de la sala, cerca de un centenar de pares de ojos se vo lvi para mirar al oficial. Prakol tom un micrfono y habl por l para que su voz llegas e a toda la sala de mquinas, ahogando el ruido de los motores. Prisioneros de Ruder, escuchadme. Soy el capitn Prakol y vengo a ofreceros no slo l a vida, sino tambin la libertad. Un mecnico se acerc hasta cerca de la barandilla que ocupaba Prakol, gritando: Ahrrate palabras y ve al grano, hijo de perra. Los ayudantes del capataz intuyeron que algo grave poda ocurrir y sacaron sus por ras elctricas. Tambin los soldados que acompaaban a Prakol levantaron sus armas y a puntaron. Est bien asinti el capitn mordindose los labios. En otras circunstancias hubiera orden ado que aquel insolente fuese azotado hasta morir . Necesitamos artilleros. Quiene s deseen servir a Ruder y a su Serensimo Prncipe recobrarn la libertad cuando termi ne este combate. El prisionero solt una carcajada. Volvindose a sus compaeros, les dijo: No escuchis esto sin desear vomitar, amigos? El lacayo del prncipe nos propone que l uchemos a su lado nosotros, la escoria de los planetas que dominan. Estpido dijo el oficial, conteniendo sus deseos de empuar su pistola y matarlo . El Av erno corre grave peligro. Todos moriremos, ruderianos y prisioneros, si no comba timos juntos. Si nos ayudis podemos vivir y vosotros recobrar la libertad. En cas o contrario, si perdemos la lucha, el final ser igual para todos. Prakol se alegr de no haber matado a aquel hombre que le hablaba con tanta insole ncia. Pareca ser el lder de los prisioneros que trabajaban en la sala de mquinas. T odos los hombres le dejaban a l, al parecer, la decisin de aceptar la propuesta o no. El capataz susurr al odo del oficial: Es Drem Domar, un sujeto peligroso. Sus compaeros le admiran... o temen. Harn lo qu e l diga. Pero no se fe de Drem. El oficial de Ruder se dirigi de nuevo a aquel hombre llamado Drem Domar: Os prometo, en nombre del almirante, la libertad si combats con arrojo y eficacia. Y a ti, Drem, se te entregarn adems doscientas unidades de platino. Y un pasaporte aadi Drem. De acuerdo asinti el oficial, cada vez ms furioso, pero deseando acabar con aquel re gateo de una vez. A sus compaeros de prisin, Drem les dijo: Ya lo habis odo, amigos. Algunos de vosotros conocis un can de energa tan bien como nu stros cerdos amos. Les demostraremos que somos mejores que ellos y que si salimos ilesos de esta trifulca se lo debern a unos desharrapados prisioneros? Un gritero de asentimiento acogi las irnicas palabras de Drem, quien agradeci aquell a muestra de afecto de sus compaeros con las manos en alto; el prisionero salv la barandilla metlica y se plant ante Prakol. Ya tienes hombres para los caones, oficial. Pero, por los dioses, te aconsejo que no hayas mentido al prometernos la libertad. Dudas de la palabra de un oficial de la armada ruderiana? pregunt con desdn Prakol. Es cierto. Dudo de ti, como de todos los de tu ralea. Entonces haces mal en ofrecerte voluntario. No combatirs con ardor. Aun sin prometernos dejarnos libres hubiramos accedido. Tanto apreciis vuestras vidas? pregunt, un tanto sorprendido, el oficial . Tan hermosa s parece, incluso encerrados para siempre aqu? Si no me equivoco, habis sido conde nados a trabajos forzados de por vida. S. Yo deba morir en la cmara desintegradora, me libr de ella para serviros en las sal as de mquinas de los acorazados. Entonces...? Conservamos la esperanza de ver algn da cmo el Reino de Ruder se consume entre las l lamas del infierno. No hagas que lamente haberte hecho la promesa, Drem Domar mascull el oficial.

Los hombres salan de la sala. Haban llegado ms soldados que se estaban encargando d e llevarlos hasta los distintos puntos donde estaban instaladas las bateras. Drem , antes de unirse a los suyos, dijo a Prakol: Yo s lamento tener que combatir, para salvar la vida, a vuestros enemigos, los que en realidad deban ser nuestros amigos. Es algo que temo me corroa la conciencia en el futuro. sos son cochinos rebeldes que no merecen piedad. Su planeta, Ohbur, ser convertido en un sol cuando acabemos con su flota. Al menos son capaces de defenderse mejor que nosotros cuando tu prncipe decidi conq uistar nuestro pacfico planeta. Prakol escupi: Slo erais unos miserables campesinos cuando nuestras invictas naves llegaron a vue stro mundo. T seras un hombre libre y feliz, trabajando para la grandeza del prncip e si no hubieras cometido el delito por el cual te condenaron primero a muerte y luego a trabajos forzados. Drem no quiso responder. No conducira a nada. Se uni a sus compaeros. Junto con sei s de ellos, fueron dejados dentro de la esfera metlica donde estaban colocadas la s cuatro grandes piezas de artillera. All quedaron un sargento y un oficial, que a rmados no dejaban de vigilar los movimientos de los prisioneros. El acorazado Averno, repuesto de las graves averas causadas por el inesperado ata que de la flota rebelde, volva al lugar de la batalla. Los prisioneros se ocuparon afanosamente de tener siempre dispuesto el cudruple c an para que el oficial encargado de l pudiese activarlo cuando el enemigo estuviese bajo la mirada de sus aparatos de deteccin. Los caones ya estaban dispuestos y la nave prxima a entrar en el rea espacial de la lucha. Todos esperaban que el oficial entrase en la esfera adosada al casco del acorazado. Con mal disimulado disgusto, Drem comprob que el capitn Prakol penetraba en el rec into, sonriendo malignamente al lder de los prisioneros. Subindose a su pupitre co n los aparatos de deteccin, dijo a Drem: S, yo soy el oficial encargado de estas piezas. Te destin aqu porque deseo vigilarte personalmente. Deseando ofenderle vivamente, Drem replic: No soy exigente para las bestias; me da igual una que otra. En seguida, ante la mirada furiosa de Prakol, Drem se arrepinti de sus palabras. A veces se dejaba llevar por su violenta personalidad. Nada iba a ganar irritand o al oficial. A causa de su carcter haba sido condenado a trabajos forzados despus de librarse de la cmara desintegradora. Haba olvidado que segua siendo un prisioner o y que con aquella actitud slo lograra empeorar su situacin. Te arrepentirs de tus ofensas mascull entre dientes el oficial. Drem volvi a prestar su atencin a la carga de energa que deba entrar en el tubo catdi co, donde una andanada de lser deba propulsarla contra las naves enemigas que volva n a la carga, confiadas en asestar el golpe definitivo a las sorprendidas unidad es de combate del Reino de Ruder. 2 La batalla, que haba comenzado bajo los mejores auspicios para las naves rebeldes de Ohbur, empez a inclinarse lentamente a favor de los poderosos acorazados del Reino de Ruder. Al cabo de varias horas de combate, los ohburianos comprendieron que slo con vale nta no poda ganarse una batalla, si apenas se contaba para la guerra con viejas na ves de transporte adaptadas. La mayor tcnica ruderiana fue imponindose de forma pa ulatina pero inexorable. Aunque pareci que los ruderianos no podran recuperarse despus de la primera embesti da de Ohbur, la flota rebelde se vio sorprendida por un violento contraataque. L os acorazados reales, que haban empezado a mostrar cierta debilidad en su fuego, recobraron la plena potencia de ste. Sobre todo el acorazado insignia: el Averno irrumpi demoledor entre las filas ohburianas. Mientras las maltrechas naves rebeldes supervivientes se retiraban a su planeta perseguidas por los acorazados de Ruder, el almirante orden que las unidades ms av eriadas no siguiesen tras las fugitivas. Y como el Averno tena algunas averas de c

onsideracin, se qued junto con algunas decenas de otras naves a una distancia de u nos diez millones de kilmetros de Ohbur. El almirante estaba pletrico de satisfaccin. Las naves que perseguan a las fugitiva s slo llegaran hasta trescientos mil kilmetros del planeta rebelde. Hasta all destru iran las que pudieran, y luego regresaran junto al grueso de la armada. No tenan rde nes de invadir el planeta Ohbur; slo de destruir su flota. Y esto lo haban consegu ido. Ahora deban regresar a Ruder a restaar las heridas sufridas. Ohbur era una fruta madura que pronto caera del rbol. Haba que tener paciencia. * * * Dentro de la esfera, Drem y sus compaeros yacan derrumbados en el suelo, vencidos por la fatiga del combate. Durante ocho largas horas haban servido al insaciable cudruple can, que, sin cesar, el oficial Prakol se encargaba de disparar contra las naves enemigas. El capitn sonrea complacido. Lo que tan mal haba comenzado concluy con un felicsimo r esultado. Y pens que l tena gran parte en aquel final, al proponer al almirante la utilizacin del elemento prisionero. De no haber sido por la ayuda prestada por el los, tal vez el resultado de la batalla hubiera sido otro muy distinto. Entonces repar en la figura cansada y sucia de Drem. No haba olvidado las palabras insolentes con que antes le ofendiera el prisionero. Recomendando la vigilancia a los soldados, sali de la esfera camino al puente de mando, en donde, adems de r ecibir la felicitacin del almirante, deseaba exponer un detallado informe acerca del comportamiento de los prisioneros. Drem vio salir de la esfera artillada al capitn. Haba percibido en el oficial la m irada irnica que le dirigi al marcharse. No le gustaba aquello. Fingiendo ms cansancio del que senta, se levant y pidi al sargento que les vigilaba un poco de agua. La atmsfera segua siendo densa dentro del acorazado, y tena la gar ganta seca. El sargento envi al soldado en busca de agua. Drem, a su lado, estaba apoyado contra la pared y pareci resbalar de sta al suelo, quedndose all gimiendo y solicitando agua entrecortadamente. Los dems prisioneros observaban a Drem un tanto confundidos. Nunca haban visto a s u lder tan desfallecido. El sargento tambin sudaba y se secaba el rostro con la ma nga de su guerrera. De improviso, Drem se levant como un rayo y agarr al sargento por el cuello, derri bndolo y colocndose sobre l. El sargento era fuerte y Drem comprendi que el soldado volvera pronto con el agua. Sus dedos oprimieron con fuerza el cuello de su presa . La pierna de su contrincante se apoy contra el estmago de Drem, quien puso ms fuerz a en la presin de sus dedos alrededor de la garganta. Drem hizo un supremo esfuerzo cuando descubri que la mano derecha del sargento ba jaba hasta la funda de su pistola y empezaba a extraerla. No le dio tiempo a ter minar de desenfundarla. Contrayendo los msculos, sus dedos convertidos en garras terminaron la labor. El sargento sufri una violenta convulsin y ofreci su cuerpo de smadejado a la furia de Drem. Qu has hecho, Drem? pregunt uno de los prisioneros ayudndole a incorporarse. Ests loco dijo otro . Nos prometieron la libertad... Ahora nos matarn. No seis ilusos jade Drem . No pensaban cumplir nada. Cogi al sargento por los sobacos y lo ocult detrs de las piezas. Luego indic a sus c ompaeros que se tumbaran en el suelo, aparentando el mismo cansancio que antes. Cuando regres el soldado con unas botellas de agua y sus ojos recorrieron la esfe ra buscando al sargento, Drem, desde el suelo y alzando las manos para alcanzar el agua, dijo: Alguien vino a buscar al sargento. Dame el agua! El soldado entreg las botellas y se apost junto a la puerta de salida, an sin poder se explicar cmo el sargento haba dejado el puesto. Pens que tal vez considerara a l os prisioneros demasiado cansados para intentar algo. Bien, de todas formas, qu po dan hacer dentro de una nave acorazada? Drem hizo un guio a sus compaeros. En su mano izquierda tena la pistola del sargent o. Sospechaba que pronto iba a necesitarla, si es que sus presentimientos no le haban jugado una mala pasada. Si as era, le iba a servir para levantarse la tapa d e los sesos. No estaba dispuesto a seguir siendo prisionero para cuando descubri

eran el cadver del sargento. Al cabo de unos minutos regres el capitn Prakol. Se apoy sobre el quicio de la puer ta. No se percat de la ausencia del suboficial. Toda su atencin recay sobre Drem, a quien dijo: El Reino de Ruder y su Serensimo Prncipe os agradecen la colaboracin prestada, hombr es. Ahora os necesitamos para que regresis a la sala de mquinas. El capataz y sus ayudantes estn ansiosos porque as sea. Es demasiado trabajo el que tienen ahora el los. Drem baj la mirada, no queriendo cruzarla con la de Prakol. Uno de los prisionero s medio se incorpor y el capitn, extrayendo su pistola, le apunt. Quieto ah amenaz. Habis ganado la batalla. Qu pasa con nuestra libertad? El almirante ha reconsiderado su oferta. Piensa que era demasiado generosa y cree , con buen juicio, que ser efectiva cuando Ohbur caiga totalmente bajo nuestro po der. Entonces seris libres. Nos habis engaado escupi el prisionero. Prakol sonri, burln. Pensad que he cometido un pequeo error. Donde dije batalla deb haber dicho guerra. Eso es. Cuando la guerra contra Ohbur termine con la victoria de las armas ruder ianas, seris libres. No antes. Cochino ruderiano empez a decir el hombre, mientras terminaba de incorporarse y ava nzaba hacia Prakol. Te dije que te quedases quieto dijo el capitn. Drem oy cmo la pistola de Prakol se montaba para disparar y ya no lo dud ms. Su mano sali rpida de entre sus ropas y por dos veces dispar contra el capitn. Prakol recibi la muerte con una mirada de sorpresa en el rostro. Su cuerpo se der rumb al suelo, convertidos piernas y tronco en masas de carne y huesos quemados. El soldado giraba su rifle de energa hacia Drem cuando ste volvi a disparar. El haz de energa de la pistola del prisionero se estrell primero contra el rifle al que f undi en una cascada de metales derretidos y luego contra el cuerpo del desdichado, en el cual incrust una parte del metal lquido. El grito de dolor que profiri el soldado fue tan grande que Drem temi que fuese odo hasta en el mismo puente de mando. Levantaos orden a sus compaeros . Debemos liberar a los dems. Temo que te hayas vuelto loco, Drem sonri uno de aquellos hombres ; pero esta clase d e locura me agrada. Salieron al pasillo y penetraron como una tromba destructora dentro de otra cabi na de artillera. Drem, que iba el primero, se hizo rpido cargo de la situacin y ful min a los dos guardias armados que custodiaban a los prisioneros. Drem dijo que tomasen las armas de los muertos y dividi a sus hombres en dos grup os. Cada uno de ellos ira recorriendo los diversos puestos artilleros de babor, h asta terminar de apoderarse de aquella parte de la nave. Luego deban apoderarse del puente de mando, si la suerte continuaba sonrindoles co mo hasta entonces. Solamente la confusin que se adue del acorazado Averno despus de la lucha en el espa cio, permiti a Drem y los amotinados terminar de libertar a todos los condenados de babor, conseguir un buen nmero de armas y empezar a pensar seriamente en la po sibilidad de obtener la libertad que les haba negado el almirante. Rodeado por los condenados, Drem procur calmar su entusiasmo. An queda por hacer lo ms difcil, amigos. Si no conseguimos apoderarnos del puente de mando, seguiremos tan prisioneros como antes. Recordad que estamos rodeados por naves de Ruder. Al puente de mando, a por el almirante! grit un hombre. Yo lo arrojar al espacio, sin escafandra, claro prometi otro, ante la hilaridad de s us compaeros. Nadie tocar al almirante afirm Drem . Olvida tus proyectos, Nefen. Lo necesitaremos vi vo. No te vuelvas blando, Drem contest socarrn Nefen. Ser nuestro salvoconducto hasta que lleguemos a Cetso. El nombre de Cetso, el planeta libre que comerciaba con todos los mundos de aque

lla parte de la galaxia, dibuj una sonrisa de placentera esperanza en los rostros sucios y sufridos de los condenados. All no podra alcanzarles la venganza de Rude r. Veo que la perspectiva de ir a Cetso os agrada sonri Drem . Si queris conseguir eso de bis obedecerme. Ya habis visto cmo los ruderianos no pensaban cumplir con su palabr a. Ahora debemos obrar con cautela, para no perder lo que hemos conseguido. Falt ru, necesitar de tu habilidad. Un hombre corpulento se adelant, diciendo: Qu necesitas de m? Sobre el puente de mando est el computador que gobierna la nave. Necesito que lo d esconectes del mando central del almirante. Es imprescindible que no puedan comu nicarse con los dems acorazados, para evitar que nos intercepten. Recordad que no podremos viajar a velocidad supralumnica hasta que salgamos del radio de accin de esta estrella. Si conseguimos tal cosa, nada nos impedir llegar a Cetso. Drem indic a una docena de hombres que acompaasen a Faltru hasta la cmara del compu tador. Luego dividi el resto de su pequeo ejrcito en dos. Nefen tom el mando de una parte, y los dems marcharon con l en cabeza hacia el puente de mando. Nefen cuidara que no acudiesen en ayuda del puente las dems dependencias y niveles de la nave. 3 Dos hombres condujeron al almirante ante Drem sin ningn miramiento. Esto les costar caro chill el almirante, que definitivamente haba perdido su serenida d. Drem le respondi con una insolente sonrisa. Estaba sentado precisamente sobre el silln del almirante, desde el cual dominaba y gobernaba la nave en el puente de m ando. Nos minti, almirante. El capitn Prakol dijo que usted nos libertara tan pronto como la batalla terminase victoriosa para Ruder. Fue mentira. El capitn ya pag con su v ida el haber querido engaarnos dijo Drem lentamente. Las palabras sonaron a los odos del almirante como cargadas de funestos presagios para l. Quiere decir que me va a matar a sangre fra? No use tales trminos. Por qu no una ejecucin? Ustedes han llevado a cabo muchas contr a mis compatriotas, no? Ante la palidez del almirante, Drem agreg: Pero no tema. Le necesitamos vivo para salir de aqu. Hasta el momento los dems acor azados no se han percatado de que en el Averno ha estallado una revuelta y ha tr iunfado. Con su ayuda, almirante, saldremos hasta el espacio libre, donde podamo s viajar a mayor velocidad que la luz hasta Cetso, en donde encontraremos la def initiva libertad mis compaeros y yo. Suea si piensa que colaborar con ustedes respondi altivo el almirante. Drem sonri. Faltru era un hombre de ciencia en mi planeta. l har, con el uso de unas drogas, qu e usted se convierta en nuestro ms leal servidor. No ser su comportamiento muy nat ural, pero s convincente si tengo que ponerle delante de un visor para que ordene a sus comodoros que nos dejen el paso libre. Ellos no sospecharn que es nuestro prisionero. Faltru, quien despus de su eficaz labor en la cmara del computador haba regresado a l puente de mando, asinti ante las palabras de Drem. Seguro que as ser dijo . Ya he visto el laboratorio del acorazado y disponemos de lo s uficiente para fabricar la droga en unos minutos, Drem. Pues mano a la obra. Llvate al almirante y tremelo bien amaestrado. El cientfico se march seguido por el almirante, escoltado por dos hombres armados que no perdan ocasin de propinar golpes al militar. Lo van a magullar demasiado opin Nefen, fingiendo preocupacin. Drem se encogi de hombros. Mientras no alteren su rostro... Ser lo nico que vern los dems jefes de acorazados po r la pantalla visora. Nefen ri sonoramente. Ya se haba apoderado de la caja de cigarros del almirante y los reparta a todos los que pasaban por su lado y que se dedicaban a retirar los

muertos habidos en la corta pero feroz lucha por la posesin del puente de mando. Estuviste magnfico conteniendo las tropas enemigas que suban en ayuda del puente le dijo Drem, aceptando uno de aquellos cigarros. Bah, no tuvo importancia respondi Nefen . Tan pronto como hablaste por los altavoces anunciando que el almirante se haba rendido, arrojaron las armas. No eran muchos tampoco, y estaban hartos de tanta lucha. Cuando hayamos alcanzado el punto adecuado para viajar a velocidad supralumnica, l os embarcaremos en un par de chalupas. No quiero llevar prisioneros. Ellos no hubieran sido tan nobles con nosotros, Drem dijo muy serio Nefen . De haber fracasado la revuelta nos hubieran arrojado al espacio o a los hornos de plasma . Es posible respondi Drem, aunque estaba seguro de que Nefen tena toda la razn . Pero ma tar por matar me desagrada. Adems, llevndolos con nosotros hasta Cetso slo consegui ramos crearnos problemas. Los cetsonianos son muy celosos de su neutralidad y sue rte tendremos si consienten que aterrizemos en su planeta con este acorazado de Ruder. No te preocupes por eso. Los de Cetso devolvern el Averno a Ruder despus de obtener una prima de rescate. Harn incluso buen negocio a nuestra costa. Ya sabes como s on, no? Algunos hombres se acercaron para informar que los trabajos de limpieza estaban concluidos. El capataz y sus guardianes, convertidos ahora en prisioneros, haban accedido a trabajar en la sala de mquinas, llenos de miedo por cierto, pero conte ntos de salvar por el momento el pellejo. Drem descendi del asiento del almirante y recorri el puente. Los hombres ms capacit ados estaban instalados en los puestos vitales. Muchos de ellos haban servido en naves mercantes antes de ser hechos cautivos y Drem confiaba en su eficacia. Inc luso se haban puesto uniformes ruderianos. Si se estableca comunicacin visual con l as dems naves, quienes les observasen no deban descubrir nada alarmante en el puen te de mando del Averno. Tan pronto como Faltru nos termine de preparar al almirante, daremos la orden de partida dijo Drem. Tema que el tiempo pasase y en los dems cruceros se impacientasen ante el silencio de la nave insignia. Drem saba que los dems oficiales ruderianos no vacilaran en d estruir al Averno, con su almirante y la tripulacin superviviente. La disciplina dentro de la armada de Ruder no poda ser ms frrea al respecto. Minutos ms tarde Faltru retorn al puente. Le segua el almirante, que caminaba con p asos inseguros. Est dispuesto dijo Faltru sealando al ruderiano. Nos ayudar, almirante? pregunt Drem. Les ayudar. Estoy a su servicio replic el almirante. Su voz sonaba algo carente de e ntonacin, pero sera bastante convincente si alteraban un poco la claridad en la re transmisin del sonido. Aquello no ofrecera problema alguno. Magnfico asinti Drem . Celebro su espritu de colaboracin. Ahora, cuando en la pantalla parezca la imagen de su vicealmirante, dgale que los dems acorazados debern aguarda r el regreso de los que fueron a perseguir a los rebeldes. El Averno ha recibido un urgente mensaje del Serensimo Prncipe para que vuelva de inmediato a Ruder. No sospecharn algo? pregunt receloso Faltru. No. Estn acostumbrados a las reacciones inesperadas del prncipe. El almirante ir a l a capital a recibir instrucciones y terminar de reparar las averas. La totalidad de la armada podr volver tan pronto se reincorporen los dems acorazados. Ha compren dido, almirante? S, he comprendido contest ste con su voz un tanto mecnica. Drem le condujo hasta el asiento privilegiado del puente. Del techo descendi una pantalla de televisin. El hombre encargado de establecer la comunicacin hizo un mo vimiento de cabeza a Drem y ste dijo al almirante: El vicealmirante ha sido solicitado para que hable con usted. Dgale lo que le he d icho. Sea lacnico. No permita que el vicealmirante comente la lucha. Corte tan pr onto reciba acuse de que sus instrucciones sern obedecidas. La pantalla se ilumin y el rostro del vicealmirante apareci en ella. Drem se apart en seguida de su campo de visin. Los hombres guardaron total silencio, quiz temero

sos de que la droga no surtiese efecto. Finga el almirante estar en trance? No poda ser. Faltru deba haberse asegurado, sin duda. El Averno regresar a la capital, vicealmirante dijo el comandante en jefe de la arm ada a la imagen de la pantalla. Sucede algo, seor? pregunt el vicealmirante. He recibido una comunicacin de su Serensimo Prncipe. Me reclama en Ruder. Usted espe rar el regreso de las unidades que fueron tras los fugitivos. Cuando se reagrupen , puede disponer la vuelta a la base. Es todo. Drem se mordi los labios. La droga no fallaba, pero imprima en la voz del almirant e un excesivo tono mecnico. Entonces record que en los dems acorazados la estaran es cuchando con interferencias y se sinti aliviado. As se har, seor respondi el vicealmirante inclinando levemente la cabeza. El jefe de los rebeldes cautivos no quiso arriesgarse ms e indic al tcnico que cort ase la comunicacin. Es suficiente dijo Drem. Palme la espalda del almirante, diciendo : Le felicito por s u perfecta representacin. Los hombres soltaron risas nerviosas. Durante aquellos segundos haban retenido la respiracin, temiendo que la farsa fuese descubierta. Llevaos al almirante a un camarote y que dos hombres vigilen desde el pasillo dijo Nefen. Saldremos en seguida de esta zona llena de naves ruderianas. No debemos abusar de nuestra buena suerte anunci Drem, dirigindose a los improvisados pilotos. Faltru tom a Drem por un brazo y lo condujo a donde nadie pudiese escucharlos. Creo que deberamos escoger otro planeta que no fuese Cetso. Por qu? pregunt sorprendido Drem. Mientras nos embarcaban en esta nave los soldados hablaban de algo que sucede en Cetso y nos concierne. Dime de una vez qu demonios pasa. Cre que ir a Cetso era una idea que agradaba a to dos. Has odo hablar del Orden Estelar? Drem se encogi de hombros. Algo. Corren rumores de que hace unas semanas una nave del Orden lleg a Cetso. Nefen se haba acercado y escuch las ltimas palabras de Faltru. Curioso, pregunt: Qu es el Orden Estelar? No estoy seguro respondi Faltru rascndose la barbilla ; pero creo que se trata de una organizacin poltico-militar de la Tierra que se fund cuando termin la Primera Era, a l desintegrarse el Gran Imperio. Me aseguraron que en la Tierra ya no quedaban emperadores. El ltimo lo mataron. Han proclamado uno nuevo? No neg Faltru . Esa organizacin se hace llamar Orden Estelar no porque dependa de un e mperador, sino porque pretende volver a unificar la galaxia dentro de un orden l egal, sin violencias. Aseguran que slo pretenden rescatar las viejas colonias del aislamiento e integrarlas en el nuevo orden. Los planetas que por su suficiente desarrollo no quieran pertenecer al Orden, pueden negarse tranquilamente sin te mor a represalias. Eso me suena a un bonito cuento farfull Nefen. Pues parece que es verdad suspir Faltru . Quienes han tenido la suerte de visitar alg unos planetas de la galaxia unidos al Orden afirman que esta organizacin no us de la violencia en ningn caso, si no era para defenderse. No quiere dominios, sino a liados firmes. Hasta ahora parece que han conseguido convencer a un buen nmero de lo que antiguamente form el Gran Imperio. Pero como t, yo no me creo todo esto. P or eso, Drem, la presencia del Orden en Cetso me intranquiliza. Pues no tenemos otro sitio adonde ir. Est bien; nos arriesgaremos. Confiemos que los que hablan bien del Orden no exager en termino Faltru. Drem dej a sus amigos y se dirigi hasta una gigantesca pantalla visora conectada c on el exterior. El Averno se haba puesto en marcha, dejando atrs las unidades aver iadas de la armada del reino de Ruder. Tras ellos quedaba la estrella y el plane ta Ohbur, que se negaba a someterse al dominio del Serensimo Prncipe.

Sonri incrdulo recordando las palabras de Faltru referentes al Orden Estelar. Drem no poda creer que unos hombres organizasen un cuerpo poltico-militar para ayudar a los planetas sumidos en el salvajismo y hambrientos de tcnica y comida. El llam ado Orden no poda ser mejor que Ruder, con su corte depravada y sus generales ans iosos de guerra, conquistas y fama. Apenas el prncipe Grehan ascendi al trono, y cuando an por ley le faltaban cinco aos para ser proclamado rey, su propio planeta, pacfico y comerciante, ya haba cado ba jo las garras de Ruder. Y ahora le tocaba el turno a Ohbur, aunque ste estaba res ultando un hueso duro de roer. Pronto Ruder sera el amo del sistema planetario. Quin aseguraba que Cetso, en el ve cino sistema solar, no iba a ser la siguiente vctima? Tal vez, dentro de unos aos, se convertira en un mundo amenazado. Cuando eso ocurriese, Drem se preguntaba dnd e tendra que ir para no caer de nuevo bajo la crueldad de los ruderianos. * * * Entre los ex cautivos haba hombres que podan manejar incluso un pesado crucero por el espacio normal, pero cruzar el hiperespacio a velocidad superior a la de la luz era cuestin muy distinta. Drem salv aquella dificultad gracias a que el comput ador del Averno dispona de datos almacenados para ir automticamente a Cetso. Aquel mundo era bastante frecuentado por las naves de Ruder para abastecerse de energa . Por tal motivo, pese a las noticias dadas por Faltru, no tenan otro sitio mejor d onde ir que no fuera Cetso. El computador nada ms poda conducirles automticamente a ll, a Ruder o al conquistado planeta de Drem. Cuando el Averno alcanz los lmites del sistema de Ohbur, los prisioneros ruderiano s fueron embarcados en dos de las falas. El almirante todava estaba bajo el efecto de las drogas cuando fue introducido en una de ellas. Los tripulantes del Avern o no esperaban salir con vida y no daban crdito a sus ojos cuando se alejaron del acorazado, radiando constantemente su posicin para que otras unidades de Ruder a cudiesen a rescatarles. Con las falas no podan ir muy lejos. Poco antes de ordenar el salto por el hiperespacio, Drem coment: Estoy seguro de que encontrarn pronto las dos falas. Quienes escucharon sus palabras se dijeron que su jefe, al menos por una vez, de ba equivocarse. Algunos incluso lamentaban no haber estrangulado con sus propias manos al almirante. A una seal de Drem, un hombre conect el dispositivo que pona el acorazado bajo la d ireccin del computador. Antes de diez horas estaran en Cetso. Resultaba una paradoja que slo precisasen de ese tiempo para salvar una distancia de dos aos luz cuando para alcanzar la peri feria del sistema desde cerca de Ohbur necesitaron cinco das. La pantalla que todava estaba conectada con el exterior se ilumin de forma vertigi nosa. Al distorsionarse las estrellas, todos comprendieron que estaban a salvo. Las na ves de Ruder ya no podran alcanzarles. Viajaban por el hiperespacio. 4 El regidor Cokh verti sobre la copa de su bella e importante husped un poco de lic or, diciendo: Le agradar, comandante. Est destilado segn las viejas normas de nuestros antepasados . La mujer se llev la copa delicadamente labrada hasta los labios y bebi un sorbo. S onri y asinti. Tiene razn dijo . Es delicioso este licor. Ya en la Tierra no puede beberse algo seme jante. Su planeta sacrific la artesana por conseguir tcnica hace muchos siglos. Pero su mundo es sumamente tcnico y, sin embargo, an conserva artesanos tan habilid osos como los que hicieron este licor. Resulta un verdadero milagro sonri Cokh . Los dioses no permitan nunca que desaparezc an nuestros pacientes artesanos. Antes consentiramos en que nuestras fbricas se de rrumbasen. Alice Cooper slo conoca desde haca unas semanas al regidor Cokh y ya le admiraba pr

ofundamente. Aquel hombrecillo menudo, casi insignificante, gobernaba un planeta de cientos de millones de seres dedicados al trabajo, a la industria y al comer cio en todas sus facetas. La tarea encomendada a sus frgiles manos poda parecer de masiada, pero Alice estaba segura que Cokh sobrellevaba la labor con eficacia. El regidor poda engaar a cuantos le viesen por primera vez. Su exterior dbil encerr aba una voluntad frrea y su inteligencia era algo fuera de lo comn. No poda ser de otra forma. En un planeta de hombres inteligentes y trabajadores slo poda gobernar el ms intelectual y ms laborioso de ellos. El Hermes lleg a Cetso hace cuarenta das, comandante. Usted nos dijo que slo permane cera cincuenta. Es cierto que dentro de diez das tendremos la desdicha de verles ma rchar? Alice pens que el viejo era un zorro. Pretenda recordarle con aquellas amables pala bras que era hora que se marchasen? Lamento haberme equivocado en mis clculos, regidor suspir Alice queriendo jugar un p oco con el hombre . No estaremos diez das ms. No? pregunt Cokh. En su rostro no poda leerse si le conturbaba la noticia o le alegra ba. Nos marcharemos dentro de ocho. Sorbiendo un poco de licor, el regidor repuso pausadamente: Lamentable. Y Alice se qued sin saber si an le parecan muchos das los que los hombres del Orden an permaneceran en Cetso o todo lo contrario. Mis compaeros y yo confiamos en que habr usted podido completar su informe aadi el reg idor. Slo me quedan unos pequeos detalles. Referentes a Cetso? No. De su planeta tengo ms informes de los que necesito. Me refiero a sus vecinos. Hay uno, Ruder, que no parece gozar de las simpatas de Cetso. Ciertamente. Ruder se ha convertido en un problema. Por qu sus jefes no le ordenaro n que visitara Ruder? Se solicit permiso para realizar una visita de buena voluntad a todos los planetas de esta zona galctica. Algunos lo rehusaron, y Ruder estaba entre ellos. Slo su m undo, regidor, fue el ms amable. Gracias. Lamento que tenga que regresar a la Tierra sin completar datos sobre Rud er. Ya sabe usted que Cetso recibir con agrado a los comerciantes y gente de paz procedentes de los mundos del Orden. Es posible que ms adelante pensemos en una i ntegracin plena. Alice sonri. Saba de la furibunda neutralidad de Cetso. Aunque slo sea como amigos, el Orden pue de sentirse satisfecho con ustedes. Otra vez gracias. Es usted excesivamente amable con nosotros. La comandante del Hermes consider que ya haba llegado el momento de preguntar al r egidor qu tena que comunicarle. Haba sido llamada el da anterior por l personalmente. Aunque la cortesa en aquel planeta era algo muy delicado, empezaba a sentirse im paciente. Pero decidi esperar un poco. Ciertamente estamos ansiosos por regresar a la Tierra, regidor, aunque deseo que no tome como ofensivas mis palabras. La hospitalidad ha sido excelente. Ocurre q ue mis hombres y yo llevamos cerca de seis meses sin ver nuestro planeta natal. Inmediatamente Alice pens en una persona que semanas antes dej el Hermes para tras ladarse a la Tierra, en donde nuevamente deba enfrentarse con unas duras pruebas. Apenas regresamos de una misin a nuestra base de Vega-Lira, nos comunicaron que de bamos trasladarnos a su planeta antes de volver a la Tierra a disfrutar de un lar go permiso aadi Alice . Uno de los oficiales tena que ir all irremisiblemente y apenas estuvimos el tiempo suficiente para esperar a su relevo. Enferm ese oficial, comandante? No. El alto mando del Orden acept una recomendacion ma para que pasase una nueva pr ueba de capacidad. Yo estimo que sus cualidades estn muy por encima del grado que le otorgaron despus del primer examen que sufri. S, ya me cont usted durante una de nuestras primeras entrevistas que los oficiales

reciben su grado segn su capacidad. Me lo explic cuando yo le hice notar que en su nave sus capitanes son de mayor edad que la suya. Y el teniente que mand a la Tierra, Adn Villagran, tambin es mayor que yo. Las mquina s debieron cometer un error con l. El regidor mir a Alice con ojos entornados. No creo en el error de las mquinas dijo , y s en el de los hombres que las manejan, co nscientemente o no. Alice mir al anciano, sin llegar a comprenderle. Deseando cambiar de tema, dijo: En estos ocho das de estancia que nos quedan en Cetso an es posible que recibamos u n permiso de su Serenidad Prncipe de Ruder para que visitemos su planeta. Veo que insiste en llevar a sus jefes ms datos sobre Ruder que los que nosotros he mos podido proporcionarles. Esto me recuerda el motivo por el que le rogu ayer qu e me visitase, comandante. La mujer sonri para su interior. Al fin iba a conocer q u tena que contarle el regidor . Se trata, precisamente, de Ruder. Acaso les han comunicado a ustedes que desean recibir nuestra visita? pregunt Alice . Pens que se iban a poner en contacto directamente con nosotros. Conocen nuestra o nda lser... Lamento decirle que se equivoca. Un acorazado de Ruder aterriz ayer en nuestro ast ropuerto. Ruder comercia con ustedes. Es algo anormal? Lo es, porque viene tripulado por ex cautivos de Ruder. Son gente de varios plane tas, casi todos de los que Ruder ha conquistado recientemente. Es la primera vez que emplea la palabra conquista para asignrsela a los ruderianos sonri Alice . Hasta ahora deca que Ruder dominaba en todos los planetas habitados de su sistema solar. Recuerde que somos neutrales. No nos agrada hablar mal de nuestros vecinos... y c lientes Cokh pareca disculparse ante una pequea falta . Mi lengua se ha equivocado. Volvamos al acorazado ruderiano. Qu sucede con l? Su llegada puede traernos dificultades con Ruder. Mis ayudantes estuvieron interr ogando al jefe de los hombres que lo tripulan, un tal Drem Domar. Es un campesin o o mercader del planeta Burga, sometido al reino desde hace tres aos. Ha tenido la delicadeza de no hacernos perder el tiempo y confesar que se sublevaron contr a los ruderianos al trmino de una batalla espacial cerca de Ohbur, mundo que se h alla en guerra contra Ruder. Alice se pregunt si no sera ms bien que Ruder combata contra Ohbur para someterlo ta mbin a sus dominios. Sigui, empero, en silencio. El tal Drem Domar asegura que el almirante les prometi la libertad si les ayudaban a combatir contra los ohburianos cuando la batalla se presentaba mal para Ruder . Drem dice que no cumplieron con su palabra y por tal motivo se sublevaron. Mataron a la tripulacin del acorazado que se rindi? Ellos juran que los supervivientes y el almirante tueron dejados en dos chalupas de salvamento y que es seguro que sus compaeros les debieron de recoger ms tarde. Entonces, cul es el problema, regidor? Es que no se hace cargo de l, comandante? Esos ex condenados solicitan asilo. Quier en quedarse en Cetso. En otros tiempos la cosa no hubiera sido difcil, aunque hub iesen asesinado a la tripulacin del acorazado; pero era cuando Ruder no se mostra ba tan belicoso como en la actualidad. Alice pens que el regidor, con aquellas palabras, admita de lleno que los ruderian os estaban lanzados a una guerra de conquista. Piensa entregar esos hombres a los ruderianos? Cokh neg con la cabeza. No tenemos establecidas leyes de extradicin con Ruder. Cierto que podemos entregar los; pero es una cosa que nos desagrada. Los ruderianos seran implacables con ell os. Creo que nos limitaremos a devolver el acorazado. Me alegra or tal cosa, regidor. No esperaba menos de usted y su pueblo. Pero necesitar de usted, comandante. De m? pregunt Alice cogida por sorpresa. S. No tardarn en llegar naves de guerra ruderianas para hacerse cargo del acorazado . Y de paso querrn llevarse a sus antiguos prisioneros para juzgarles. O tal vez los maten sin juicio alguno.

Ignoro qu puedo hacer yo. Puede hacerlo todo. Diremos a los ruderianos que usted otorg asilo poltico a los su blevados. Deber llevarlos a su nave y tenerlos all hasta que se marchen convencido s que digo la verdad. La comandante arrug el ceo. En seguida comprendi las implicaciones que le acarrearan aquello. Si hago tal cosa, Ruder no querr saber nunca nada del Orden. Y yo confo en recibir una invitacin para visitar su planeta antes de marcharme de Cetso. Los ruderianos saben que una nave del Orden est en Cetso. Comprendern que su actitu d no quiso ofenderles. Olvidarn el incidente pronto y eso no influir en que ms adel ante acepten iniciar conversaciones con el Orden Estelar, aunque yo desconfo que puedan llegar a un acuerdo con el prncipe. Qu ocurrir si no acepto su peticin de ayuda? pregunt Alice, mirando fijamente al viejo ste suspir y dijo: Tendr que pensar que los deseos de amistad de la Tierra, representados por el Orde n, son escasos. Me pone en una difcil situacin. Aceptara una propuesta por mi parte? Es posible. Dgame cul es. Antes de responderle deseara conversar personalmente con el jefe de los sublevados . Para qu? Para asegurarme de que no son unos vulgares asesinos. Ellos afirman ser presos polticos. Eso lo debo comprobar yo. El regidor de Cetso cerr los ojos, meditando. Est bien. Pero deber decidirse antes de cinco horas. Por qu ese tiempo? Es el que calculamos que tardarn los acorazados de Ruder en llegar a nuestro plane ta. Comprender que ya hemos informado a los ruderianos que tenemos su acorazado. Debieron esperar. Si lo hicisemos, ellos hubieran sospechado que estamos de parte de los sublevados. Alice se levant. La admiracin que senta por el anciano disminuy un tanto; ahora le v ea egosta. O tal vez fuera demasiado severa con l; Cokh slo se preocupaba por la seg uridad de su pueblo. De todas formas agreg el regidor , hasta veinticuatro horas despus de aterrizar las ru derianos, Cetso no decidir si entregar a los fugitivos o no. Eso ser si yo me niego a concederles asilo, no? Naturalmente sonri el viejo. Caminaron hasta la salida del amplio despacho del regidor. En la puerta esperaba n el alfrez Kortit, del Orden, y el secretario de Cokh. Disponga que la comandante Cooper sea conducida hasta el acorazado ruderiano orden el regidor a su secretario. A la mujer, dese : Suerte. Ella salud con un movimiento de cabeza y sali de la estancia, seguida por el alfrez y el secretario. Una vez solo, el anciano anduvo lentamente hasta un ventanal. Desde all dominaba una gran parte de la ciudad y algo del astropuerto. En aquella gran explanada, s eparados por cinco kilmetros de pista, la nave de exploracin Hermes y el acorazado Averno an parecan ignorarse. A Cokh le hubiera gustado saber en aquel momento si la tranquilidad que durante siglos haba disfrutado Cetso, viviendo en la opulencia gracias al comercio pacfico con sus vecinos, no iba a terminarse con su mandato. Por qu tenan que ocurrir tales cosas? Por qu aquellos desdichados, despus de sublevars e, haban elegido Cetso? En seguida se dijo que probablemente no haban tenido otro sitio. En otros planetas quiz tenan ms miedo a Ruder que en Cetso. La situacin estaba mala, delicada. Un paso en falso podra provocar con facilidad l a ira del prncipe de Ruder. Y Grehan ya haba demostrado que le importaba muy poco una nueva guerra. En menos de cuatro aos haba iniciado tres. Gan dos y estaba a pun to de terminar victorioso la tercera, conquistando a Ohbur.

Aunque Ruder respetaba a Cetso, Cokh no confiaba en que tal cosa durase mucho ti empo. Cetso era una fruta apetecida por muchos. El temor a Ruder era lo que le haba impulsado a aceptar la amistad del Orden. Per o Cokh saba que el Orden slo ayudaba a sus amigos. Si Cetso era atacado, el Orden no podra intervenir por no tratarse de un planeta unido. Pero el regidor, as como sus consejeros, se resistan a perder la plena autonoma que hasta entonces haban dis frutado. Sin embargo, los tiempos haban cambiado, pens dolorido. Y los acontecimientos se precipitaban vertiginosamente. 5 Nefen empuj hacia Drem una taza de caf. Est bueno. Lo prepar Faltru. l quera hacerlo en el laboratorio; pero yo le dije que e l sitio adecuado para hacer caf era la cocina. No me fo de ese tipo cuando est rode ado de potingues ri Nefen. Drem tom la taza. Ola bien. Desde que recobraron la libertad volvieron a saborear muchas cosas que perdieron cuando fueron apresados por la feroz polica del prncipe Grehan. La mayor parte de los antiguos cautivos terminaban su almuerzo en el gran comedo r que sirviera a la tripulacin ruderiana. Solamente media docena de hombres vigil aban la entrada y algunos puestos que no podan dejarse de cubrir en el puente y l a sala de mquinas, en donde la presencia del capataz y sus servidores aconsejaba una constante vigilancia. Entr Faltru, con las manos metidas en los bolsillos y gesto aburrido. Regresaba d el laboratorio. Si all no haba encontrado distraccin alguna, podan afirmar quienes l e conocan bien que su estado de nimo dejaba mucho que desear. Sintate, Faltru. Quieres caf? Te recuerdo que t lo hiciste le dijo Nefen . Eh, levanta se nimo, amigo. Sin hacer caso a Nefen, Faltru dijo a Drem: Por el tiempo que llevamos detenidos en este astropuerto ya debamos saber qu piensa n hacer con nosotros los cetsianos. Drem no quera alarmar a sus compaeros. l tambin estaba preocupado. Nunca pens que fue ran a ser recibidos con tanto recelo. Empero, respondi: Una decisin importante requiere su tiempo. Ya es demasiado. Ahora estamos peor que antes de llegar a Cetso. No podemos march arnos siquiera. Nos anclaron tan pronto aterrizamos y el Averno se ha convertido en nuestra crcel otra vez. Nefen abandon su buen humor. Faltru tiene razn dijo, olvidndose del caf . Esta gente parece que no nos cree. Yo tamb in empiezo a sospechar que van a entregarnos a los ruderianos. No lo harn. Todo depender del dinero que les ofrezcan. Acaso ests seguro de que nos permitirn viv ir aqu? No, no estoy seguro; pero los de Cetso nunca simpatizaron con Ruder, y mucho meno s desde que Grehan fue investido como prncipe. Pero ahora Ruder es fuerte y temido record Faltru . Hace poco sub hasta la cspide del a corazado y descubr que los cetsianos estn instalando bateras a pocos kilmetros de no sotros. Es una tontera mascull Drem . No podemos hacer nada. Ni marcharnos, ni utilizar las ar mas de a bordo contra ellos. Nuestro ngulo de tiro nos impide hacerlo. Y ninguno de nosotros es capaz de manejar los proyectiles dirigidos por lser. Pero ellos no lo saben y toman precauciones. Es lgico. Temern que nosotros nos impacientemos y cometamos una locura. La locura fue venir a Cetso dijo un hombre. Drem se volvi para mirarle furibundo. Os he dicho mil veces que no tenamos otro sitio donde ir. Los hombres empezaron a mirar a su jefe. Drem se arrepinti en seguida de haber al zado la voz. Aquello poda ser tomado como una muestra de nerviosismo, que fcilment e poda contagiar a los dems. l era el jefe y deba conservar la calma. Sera una locura que los hombres, cansados de esperar, saliesen ahora de la nave. Record el cordn de policas armados que rodeaba el acorazado. Bien le haba advertido

el funcionario cetsiano que bajo ninguna excusa deban abandonar el Averno. El vigilante de la entrada penetr en el comedor. Haba llegado corriendo y jadeaba. Acercndose a la mesa donde estaba Drem, dijo: Se aproxim un vehculo y baj una mujer con uniforme negro y plata. Me dijo que deseab a ver a nuestro jefe. Drem mir a sus colaboradores. Faltru dijo: Es extrao. Entre la gente de Cetso las mujeres no ocupan cargos pblicos o militares . A no ser que... Qu? Quin crees que pueda ser esa mujer? Recordis lo que hace unos das os dije acerca del Orden Estelar? Pues me parece que s us miembros usan uniforme negro y plata. Si durante la Primera Era en la Tierra las mujeres servan en el ejrcito, por qu no iban a hacerlo ahora? Drem asinti. Puede ser. De lo que estamos seguros es que las mujeres ruderianas no son soldado s. Aunque tampoco me agrade, prefiero alguien del Orden a un enviado del prncipe. An no sabemos lo que puede ser peor apunt con pesimismo Nefen. Hazla pasar a ella y su comitiva al despacho del almirante. Supongo que es el sit io adecuado para recibirla dijo Drem, levantndose e indicando a Nefen y Faltru que le siguiesen . No espero que eso la impresione demasiado. Lo que me pica la curio sidad es el motivo que la hace venir a nosotros. Pronto saldremos de dudas sentenci Drem. * * * Alice, nicamente acompaada por el alfrez Koritz, entr en el despacho del almirante. Mientras se acomodaba en la silla que le haban ofrecido, estudi a los tres hombres que tena delante. El ms joven de ellos, sentado tras la mesa de slice, deba ser el jefe y era el nico que continuaba vistiendo el viejo uniforme de recluso-mecnico d e sala de mquinas. Quienes le acompaaban y permanecan de pie a su lado vestan como todos los dems hombr es que hasta entonces haba visto, ropas sacadas del almacn del acorazado. La mayora , vanidosamente, haba elegido guerreras de oficiales. La terrestre intuy que Drem ejerca una gran influencia sobre los dems sublevados. E ra el cabecilla nato, capaz de arrastrar a las multitudes incluso a una muerte c iega. Soy la comandante Alice Cooper, jefe de la unidad exploradora Hermes del Orden Es telar. Drem, esbozando una sonrisa irnica, respondi: Y yo Drem Domar, jefe de los sublevados o ex esclavos del acorazado Averno, de la armada de su Serensimo Prncipe Grehan, seor de Ruder, tirano de Burga, de Dhor y p ronto, si el infierno no lo impide, de Ohbur. Alice no se hizo esperar para responder a la mordacidad de Drem. Cre que me iba a responder con su nombre, no haciendo un resumen de las cualidades del prncipe de Ruder. Me parece que esta mujer que juega a soldados es de lengua rpida, Drem opin Nefen. Molesto, Drem dijo a la mujer: Vayamos al grano, seora. Para qu ha venido aqu? No quiero perder el tiempo. Vaya, me alegro de encontrar a alguien que no se ande con rodeos dijo Alice, simul ando un suspiro de alivio . Antes perd un buen rato para que el regidor de Cetso me dijese que pretende que nosotros, los del Orden, les ofrezcamos el asilo poltico que pidieron a este planeta. Quiere decir que Cetso no est dispuesto a concedrnoslo? casi grit Nefen. Drem hizo un ademn tajante a Nefen para que guardase silencio. l era quien tena que hacer las preguntas. Pero Alice ya estaba respondiendo: No culpen a los cetsianos. Ustedes, con su presencia, les han creado un grave pro blema: hacen que peligre su neutralidad, tan celosamente guardada. Y sus negocio s con Ruder tambin. Yo no estaba plenamente convencido de la avaricia de esos mercaderes mascull Drem . Y qu piensa hacer usted? Nos conceder proteccin? Es posible. Si accedo a ello, slo ser por el tiempo suficiente para que los ruderia nos admitan que ustedes estn bajo la proteccin del Orden y se marchen. Luego los c

etsianos les permitirn vivir en paz en su planeta. Por qu no nos dice ahora si nos otorgar asilo? Alice mir a Drem, descubriendo en sus ojos la natural ansiedad. Pero ella estaba decidida a negarse si aquellos hombres no eran unos desgraciados cautivos poltico s del ambicioso prncipe. Decan que no se haban comportado como asesinos durante ni despus de la revuelta. Los ruderianos, segn palabras de Drem al mando de Cetso, fu eron puestos en libertad poco antes de que el acorazado entrara al hiperespacio. Deba asegurarse si decan la verdad antes de consentir protegerles. Drem y sus colaboradores seguan esperando la respuesta de Alice. Debemos esperar algo an dijo ella . Tengo que realizar consulta con mis oficiales. Teme cobijar en su nave a unos asesinos? pregunt Drem, apoyando con fuerza las manos sobre el tablero de la mesa. Alice pudo haber mentido, o responder con cualquier cosa, pero contest: S. Quiero comprobar que los ruderianos y el almirante fueron dejados en las chalup as como afirma. Drem resopl. Est bien. Cunto tiempo necesitar para eso? Unas horas; tal vez al anochecer. Eh, Drem intervino Nefen . Por qu no le preguntas qu nos pasar si los de Cetso y ella n quieren ayudarnos? Mejor ser que no lo sepamos refunfu Drem. Alice sonri levemente. Dijo: Ahora me gustara conversar un rato con usted sobre otros temas, seor Domar. Preferira que se marchase en seguida a pedir consejo a sus oficiales, comandante di jo Drem encogindose de hombros . Pero si con eso la complazco... Quiero que me hable de Ruder, de su prncipe y cules son los motivos que iniciaron e sta guerra. Ruder es un planeta vecino al mo, seora. Y... call y mir fijamente a la mujer, diciend o extraado : Creo que usted lleva mucho tiempo en Cetso. Qu puedo contarle yo que no hayan podido hacerlo los cetsianos? Ellos evitan hablar de Ruder y lo que ocurre en ese sistema planetario. Me intere sa saber su propia versin de los hechos. Est bien. Le creo. Los cetsianos ponen precio a todo. Tan caro le pidieron por info rmarle de la guerra? No hablaron de dinero. Simplemente, rehusan tocar ese tema. Comprendo. Como deca, Ruder fue siempre un planeta pacfico, hasta que muri Othop dej ando dos hijos. Berlah es la mayor, pero por ser mujer y a causa de las leyes ru derianas, no poda reinar. Su hermano Grehan fue proclamado prncipe. Cuando alcance la edad prevista, ser coronado rey. Pero para entonces exigir ser emperador. Hasta hace unos aos, Grehan se comport de forma comedida, sin mostrar sus ambicione s. A partir de la convalecencia de una grave enfermedad, de la que cuid su herman a Berlah da y noche pese a la locura que dicen algunos que tiene, su carcter cambi totalmente. Convoc a sus ministros, generales y dems gente importante y les anunci que con l, Ruder alcanzara un gran poder. Estn rodeados por tres planetas de escaso poder militar. Primero conquist su planet a hermano de rbita y luego el mo, Burga. Ahora est a punto de conseguir apoderarse de Ohbur. Pese a la resistencia que encuentra en este ltimo, las modestas naves d e Ohbur tendrn que rendirse ante los modernos acorazados de Ruder. Ya han perdido la primera batalla, aquella en la que nosotros intervinimos, y no creo que teng an fuerzas para afrontar la segunda. Grehan, se rumorea, no piensa esperar a la fecha que dicta la ley para ser rey. T an pronto como sus tropas dominen en Ohbur, se proclamar rey de Ruder y emperador de todo el sistema planetario. Y despus de esto, es posible que caigan Cetso y o tros planetas, hasta que domine toda la zona estelar o alguien le mate. Ruder, desde el fin de la Primera Era, nunca mostr sus ansias blicas? pregunt Alice, v ivamente interesada por el relato de Drem. No respondi ste . Aunque dotado de un fuerte ejrcito y una armada potente, Ruder nunca apeteci conquistar nuevos planetas. Pero el prncipe Grehan ha enloquecido a la juv entud, a la tropa, a los generales y almirantes con sus encendidas palabras de g loria y conquistas. Los ha hipnotizado. Su personalidad, aumentada despus de su e

nfermedad, se agigant, cautivando a sus subditos. Siempre fue querido por los suy os y gobern con justicia pero, repentinamente, surgi en l el caudillo capaz de arra strar a cientos de millones de seres a una guerra de conquista. Alice asinti. Comprenda el temor de los cetsianos ante la posibilidad de irritar a los ruderianos. Para aquella zona galctica, Ruder significaba un peligro mayor d e lo que en un principio se haba figurado. Seora le dijo Faltru , aseguran que el Orden pretende imponer la paz en la galaxia. Po r qu no interviene aqu y detiene el afn expansionista de Ruder? La mujer mir al cientfico. Con cierto pesar, respondi: El Orden tiene sus cdigos. Y debe atenerse a ellos. Todava recelan de nosotros en m uchos lugares de la galaxia, creyendo ver en nuestra organizacin una reencarnacin del extinguido Gran Imperio. Tenemos que obrar con precaucin. Nosotros no podemos intervenir en aquellos planetas que no pertenezcan al Orden por voluntad propia . Si Ruder atacase a un mundo unido a nosotros, lo defenderamos como si fuese la Tierra. Pero aqu slo somos invitados. Si llegasen a atacar Cetso, no tendramos otra alternativa que retirarnos. No quiso Cetso unirse al Orden? inquiri Drem. Slo hemos firmado un tratado de amistad y de comercio. Es insuficiente para permit irnos intervenir con las armas. Esos cetsianos estn locos gru Drem . Saben que tarde o temprano Ruder caer sobre ellos. caso usted no se los explic? Naturalmente que s asinti Alice ; pero Cetso quiz no confe en nuestro poder. Deben pens r que si se unen al Orden, Ruder puede anticipar el ataque y nosotros no cumplira mos con nuestra palabra. Son desconfiados; prefieren la seguridad actual que una duda futura. Es posible que abriguen la esperanza de que Ruder nunca les quiera conquistar. Alice oy a su espalda que su alfrez tosa discretamente. Se volvi hacia l, interrogndol e con la mirada. Es una llamada del Hermes, comandante respondi l, al tiempo que le tenda una pequea ca jita metlica que caba en la mano. Pidiendo disculpas con la mirada, Alice se la acerc al odo. No quera que los dems se enterasen del mensaje. Durante unos minutos la comandante estuvo escuchando, re spondiendo nicamente con monoslabos. Cuando devolvi la cajita al alfrez, se volvi par a mirar a Drem y sus compaeros. Me habl mi lugarteniente, la capitana LeLoux explic . En el Hermes se ha recibido una comunicacin del palacio del regidor, anuncindonos que diez acorazados de Ruder se han detenido a doscientos mil kilmetros de Cetso. El almirante, desde su nave ins ignia, pide permiso para aterrizar en este astropuerto. Los fugitivos cambiaron miradas de alarma entre ellos. Solamente Drem permaneci s ereno. Sus ojos parecan querer arrancar a Alice una respuesta satisfactoria mient ras preguntaba: Ya sabe que no matamos al almirante. Qu hay de su asilo? O an tiene que consultar con sus oficiales? Alice se levant. No es necesario. Les creo dijo. Empez una sonrisa y agreg : Les espero en mi nave dent ro de veinte minutos. Procuren no saquear el acorazado antes de abandonarlo. Yo les entregar all lo que pudieran necesitar. Drem tom las manos de Alice y las apret con fuerza. Gracias. Aunque demostraba lo contrario, estaba seguro que usted nos ayudara. Era un presentimiento. No les ayudo yo, sino el Orden. Dir al regidor que a partir de este instante estn b ajo nuestra proteccin. Mientras Alice sala de la estancia, Drem dijo: Pero yo siempre pensar que ha sido usted quien nos ayud. El Orden Estelar es algo i mpersonal, todo lo contrario de usted. 6 En el astropuerto exista una amplia zona que los cetsianos utilizaban para celebr ar en ella entrevistas importantes con los diplomticos y misiones comerciales de otros planetas. Tal zona acotada era llamada Lugar Neutral y all deba dirimirse las cuestiones del

icadas, dando a la parte extranjera un sitio donde las leyes cetsianas eran nula s. Alice Cooper terminaba de colocarse la corta capa de ceremonias en la estancia d e recepcin del Hermes; junto a ella, vistiendo el uniforme de suboficial del Orde n, Drem Domar sonrea al verse enfundado en las ropas negro y plata. Afuera espera ba el vehculo que les llevara al Lugar Neutral, donde ya aguardaban los ruderianos y el regidor, acompaado ste ltimo por sus consejeros. De veras cree que har un buen papel? pregunt Drem, sealndose a s mismo. Por qu no? sonri divertida Alice . El uniforme le sienta bien. Si algn da su planeta l ara a unirse al Orden, recuerde que reclutamos voluntarios en todos los planetas adeptos. Lo tendr en cuenta. Lleg el capitn Kelemen, entregando a Alice dos diminutas esferas. La comandante, c olocando una dentro de la oreja de Drem, ante la sorpresa de ste, dijo: Durante la entrevista usted permanecer cerca de m, Drem. Lo que ahora lleva en el od o le permitir escuchar las confidencias que yo desee hacerle sin que nadie se ent ere. Del mismo modo, podr responderme o decir lo que desee si se limita a formula r las palabras con un simple movimiento de garganta. Ya comprendo por qu sugiri que la acompaase sonri Drem . Pero, de tanto le valen mis c ejos? Ya lo ver ms tarde. Ahora haga la prueba. Es as. Sin que Alice moviera para nada los labios, dentro del odo derecho de Drem pareca ella estar susurrndole. Es cierto. La entiendo perfectamente. Pero es poco original desearme suerte. Escch eme. Ocultando una irnica sonrisa para mantener sus labios apretados, Drem observ diver tido cmo Alice, primero le miraba sorprendida y luego un poco enfadada. Pero la mujer termin por rer. Al principio tom sus palabras como una grosera dijo . Luego record que usted no me mira como oficial del Orden. Como mujer, con un poco de benevolencia, puedo llegar a darle las gracias. Pese a todo, me he quedado corto respondi Drem haciendo una inclinacin de cabeza. Es hora de marchar les record el capitn Kelemen. Se introdujeron en el elevador gravitacional adosado al fuselaje del Hermes. Una vez en la pista del astropuerto, se acomodaron en un vehculo descubierto. El cetsiano que lo conduca lo puso en marcha dirigindose hacia el Lugar Neutral, a penas a cinco kilmetros de distancia de ellos. Pronto avistaron a las personas qu e, de pie y pacientemente, les aguardaban. Alice sorprendi a Drem mirando hacia atrs, al Hermes. No se preocupe por sus hombres le dijo . Estn cmodos. Presenciarn la entrevista desde u na pantalla de televisin. Mis tcnicos han conseguido montar un visor que nadie pod r descubrir a poca distancia del Lugar Neutral. Drem se volvi hacia ella. Es eso correcto segn sus leyes? De ningn modo. Pero mis oficiales tambin quieren saber lo que ocurrir. Algo nos dice que ser interesante. Al mismo tiempo, sus hombres se distraern. La comandante mir al frente y Drem hacia ella, pensando que aquella mujer era alg o fuera de serie. No poda ser de otra forma, si gobernaba una nave tan grande y p otente como pareca ser el Hermes. Pero aparte de sus cualidades como militar, seg ua pensando Drem, Alice Cooper era una mujer completa. Los gestos que a veces usa ba, firmes y decididos, llenos de autoridad, no disminuan en nada su feminidad ni su hermosura. Record al oficial que Alice haba enviado a la Tierra para que pasase una nueva rev isin. Si ella, con su alto intelecto, le consideraba capacitado para ostentar un grado superior al de teniente y era capaz de darse cuenta, aquel tipo tena que se r algo excepcional. Sinti celos repentinos por el teniente, que le pareca que se l lamaba Adn y algo ms. En seguida, se ri para s de su arrebato de envidia por el teniente Adn. Qu poda import arle a l la bella comandante, ni aquel teniente por el que Alice pareca mostrar ci erta amistad? O sera algo ms que amistad?

Se encogi de hombros. Pensar demasiado le incomodaba. Y ya no tena tiempo de hacer cabalas estpidas. El vehculo estaba llegando al Lugar Neutral, detenindose a pocos metros donde cetsianos y hombres de Ruder aguardaban su llegada para comenzar l a entrevista. Cuando Drem, que segua a Alice y al capitn Kelemen a prudente distancia, vio al al mirante rodeado por varios oficiales ruderianos, su corazn sufri un vuelco. Pero p ronto se tranquiliz, al recordar que la nica vez que el almirante le vio en plena consciencia, antes de tomar las drogas de Faltru, su rostro estaba sucio, lleno de grasa. No podra de ninguna forma reconocerle dentro de un uniforme del Orden. El regidor Cokh se adelant y present a la comandante al almirante ruderiano. El ca mbio de saludos fue fro. El almirante pareca estar nervioso adems de impaciente. Sbi tamente, dijo a Alice: El regidor acababa de comunicarnos que usted, en representacin del Orden Estelar y la Tierra, ha concedido asilo poltico a los asesinos que mataron parte de mi tri pulacin y robaron el acorazado Averno, de la armada de Ruder. Alice se tom su tiempo para responder mientras estudiaba con curiosidad a los tre s hombres uniformados de rojo que permanecan un poco aparte del grupo formado por oficiales espaciales de Ruder. Sus rostros parecan tallados en piedra. Es cierto. El Orden ampara a los antiguos presos forzados de su nave de guerra, a lmirante admiti Alice. Como ver, seor intervino el regidor, conciliador , la comandante Cooper actu de la form a que ya le he explicado. Las leyes de su planeta, la Tierra, le permiten realiz ar tales actos. El almirante se volvi lleno de furia hacia el regidor. Ustedes no debieron permitirlo, regidor dijo silabeante . No es bastante que nos anu nciaran que el acorazado lleg a su planeta. Junto con la nave, debieron entregarn os a los culpables. Sus antiguos prisioneros vinieron directamente a m solicitando proteccin explic Alice , queriendo apartar de la discusin al regidor. En verdad, no quera complicar a Cet so . Yo les ofrec mi nave. Considrelos fuera de su alcance. El ruderiano fulmin a Alice con la mirada. Nunca o hablar del Orden, seora dijo . Pero le prevengo que con su actitud no consegui r que el Serensimo Prncipe acceda a iniciar conversaciones con su organizacin. Alice sonri complacida. Veo que est enterado de nuestra peticin de entrada en Ruder. Su Serenidad nunca lo permitir si no nos devuelve a los prisioneros. En el odo de Alice son la voz queda de Drem, diciendo: Ahora tiene una buena oportunidad de franquear la frontera de Ruder. Particularmente a Drem, la comandante le replic por el mismo sistema: No diga tonteras. Luego se dirigi en voz normal al almirante : Sera lamentable, pero ya pensbamos en regresar sin tener el honor de ser recibidos por Su Serenidad. El almirante se adelant hasta colocarse a menos de medio metro de Alice. Rpidament e Drem la advirti: Tenga cuidado. Nunca haba visto al almirante tan fuera de s. Siempre tuvo fama de g ozar de una gran serenidad. No est ahora en su patria, comandante dijo el almirante . Ruder no permitir que se mar chen con los prisioneros. Recuerde que sobre Cetso tengo veinte acorazados. Debera llevarlos a combatir contra Ohbur, no dedicarlos a recuperar a unos pobres diablos que le robaron su nave respondi burlona la comandante. Drem iba a prevenirle nuevamente. Alice estaba irritando demasiado al almirante. Qu pretenda ella? La mujer siempre haba gozado fama de buena poltica, as le dijeron l os miembros del Orden cuando le hablaron de ella. Por qu pareca que buscaba ofender a! ruderiano? Por ltima vez, comandante, le pido que devuelva los prisioneros. Alice se entretuvo unos segundos para responder: Ahora son hombres libres. No puedo hacerlo. El Orden nunca revoca una decisin. El almirante lanz un grito de ira mal contenida. Drem no tuvo tiempo de actuar. C uando termin de comprender lo que estaba pasando, el almirante ya apuntaba a la c omandante con una pequea pistola, que sostena nerviosamente en su diestra. La matar. Usted..., usted se perder conmigo.

Ni Drem ni el capitn Kelemen se atrevan a hacer movimiento alguno por temor de pre cipitar los acontecimientos. Los ojos del almirante relucan como los de un dement e. Cuando con exasperante lentitud su dedo empez a oprimir el disparador de su ar ma, los tres ruderianos vestidos de rojo actuaron. Fue una triple descarga la que envolvi al almirante en una candente y flamgena cor tina. El hombre chill apenas por un segundo y luego cay al suelo convertido en alg o irreconocible y negro. Los terrestres y cetsianos miraron a los tres hombres uniformados que haban matad o al almirante. Uno de ellos se adelant, diciendo: Soy el general Wulkro, de la Polica Especial de Su Serenidad su voz era seca, talad rante . El almirante estaba condenado por el prncipe a morir si no consegua recupera r a los prisioneros. La sentencia ha sido ejecutada. Alice, plida y an ms irritada, pregunt al regidor: Cmo consiente que esto ocurra ante sus narices? Cokh se encogi de hombros. Estamos en el Lugar Neutral, un terreno que es de todos. Usted intua algo semejante dijo Alice, reprobadora. El regidor respondi framente a la mirada desafiante de la comandante. Es posible, pero no poda saber quin iba a ser el muerto. * * * Pude haber sido yo? Antes de que los hechos se consumaran, todo era posible. De las reacciones de los ruderianos nadie puede asegurar nada. El general Wulkro salud militarmente a Alice. Si el almirante fracasaba, deba transmitirle un mensaje de Su Serenidad dijo . El prnc ipe Grehan desea que la misin de paz del Orden visite Ruder. Crea que la guerra contra Ohbur impeda el inicio de nuevas relaciones diplomticas apu nt Alice. Ohbur se ha rendido a las victoriosas naves de Su Serenidad, quien piensa que los miembros del Orden se sentirn complacidos de asistir a las fiestas de coronacin. Transmita a Su Serenidad dijo Cokh, simulando su sorpresa mis felicitaciones por su anticipado paso de prncipe a rey. El general dirigi una sonrisa de orgullo al regidor y dijo: Su Serenidad ser erigido emperador de Ruder y Tres Planetas. Dando un rpido giro sobre sus talones, el general empez a alejarse en direccin del acorazado ruderiano, lejos del Lugar Neutral. Un soldado de rojo le sigui, as como los navegantes del espacio. Estos ltimos estaban serios, reflejando vivamente en sus rostros la impresin causada por la inesperada muerte del almirante. El hombre uniformado de escarlata que haba hablado antes avanz unos pasos y dijo a terrestres y cetsianos: La coronacin tendr lugar dentro de tres das. Las fiestas durarn cinco das ms, despus Su Serenidad sea investido como emperador de Ruder y Tres Planetas. En ese tiem po se reanudarn las inmunidades polticas. Se retir sin decir nada ms ni saludar. Alice pregunt a Cokh: Qu pasa con las inmunidades? Hasta ahora todo el mundo, incluso los extranjeros, estaban sometidos a la vigila ncia de la polica especial en Ruder. Por ese motivo nunca nos decidimos a enviar embajadores ni cnsules. Pero mientras duren las fiestas, podremos estar tranquilo s. Yo no me fiara plenamente. Puede hacerlo. El pueblo de Ruder nunca consentira que en los das que duren los fes tejos reales... imperiales ahora, se violen sus viejas leyes. Ni Grehan se atrev era a hacer semejante cosa. Toda su popularidad se vendra abajo. Alice sonri. Entonces iremos a Ruder. * * * De regreso al Hermes, Drem coment: No creo que usted hubiera desistido de su propsito de ir a Ruder aunque no existie sen garantas diplomticas. Acierta plenamente admiti Alice . Me hubiera desagradado regresar sin comprobar por m

is propios ojos si Ruder no significar en un futuro no muy lejano un peligro para el Orden. Est segura de que lo ser. No menosprecie al Orden. Estoy convencido de que ustedes son fuertes y capaces de derrotar a Ruder; pero s i los dejan mucho tiempo, llegarn a ser poderosos. Ahora es el momento de atajar el peligro. El Orden nunca declara una guerra. Pues lo har Ruder, no lo dude. Eso sera diferente. Drem estudi a la comandante. Por su mente pas una idea descabellada, pero se atrev i a exponerla. Sera capaz de sacrificarse para provocar un incidente que libere de toda responsabi lidad al Orden si declara la guerra a Ruder? Quiere decir que si no me importa que el prncipe me haga su prisionera y me ejecute junto con mis hombres? Ms o menos, s. Ella ri con cantarina entonacin. No se preocupe, no suceder nada de eso. No conozco a Su Serenidad, pero intuyo que debe tratarse de una persona inteligente, calculadora. Llegar a la conclusin de q ue an no est preparado para declarar la guerra al Orden. Ojal sea as. Bien, ir a entregar este uniforme al almacn. No lo haga. Le servir para acompaarme a las fiestas de la coronacin. Nunca estuvo en Ruder? No, claro. Me gusta la idea, aunque ignoro qu se propone usted. Pero... qu pasar con mis hombres? Ahora que ha pasado la crisis, el regidor permitir que vivan en este planeta. Sern conducidos a distintas ciudades. Separados, nadie notar su presencia. Y yo? Usted se quedar a mi lado como consejero. Me gustara mucho que fuese para algo ms replic Drem, mirando con deseo a Alice. Slo necesito un consejero respondi ella tajante. Y Drem la vio alejarse pasillo adelante, erguida y segura de s misma. 7 El Hermes parti de Cetso al da siguiente, rumbo a Ruder. Horas antes lo haba hecho la nave del regidor acompaado por su extensa comitiva. Alice haba retenido un poco el momento de la marcha porque se preocup de que los e x prisioneros de Ruder encontrasen alojamiento adecuado en distintas ciudades de Cetso. Ninguna nave de aquella zona poda hacer lo que el Hermes: viajar por el hiperespa cio sin necesidad de salir de los confines del sistema planetario. Pero Alice no quera descubrir an el secreto celosamente guardado por el Orden y que daba a sus unidades de guerra una notable ventaja sobre todas las dems de la galaxia. El Hermes no surgi en el espacio normal hasta estar a una distancia de treinta mi llones de kilmetros de Ruder. Pese a haber partido antes, la nave del regidor haba quedado muy atrs. Todos se sorprenderan de la velocidad de la nave terrestre, per o no pensaran que dispona del dispositivo especial que le permita desplazarse a vel ocidad supralumnica por el hiperespacio en distancias planetarias incluso. Ahora navegamos como un navo corriente explic Alice a Drem, que la acompaaba en aquel momento en el puente de mando. Drem estaba maravillado. Aunque no era un experto en viajes estelares, comprenda que aquella ventaja de las naves de la Tierra les confera una supremaca total sobr e las dems. Estoy por apostar lo que sea a que ninguna nave de esta zona de la galaxia podra v iajar ms de prisa que sta, sin utilizar el hiperespacio aadi Alice, con cierto orgull o en la voz. Drem admiti aquello en silencio. Intrigada por el mensaje que en aquel momento estaba recibiendo Kelemen desde la seccin de comunicadores, Alice se alej de Drem. El capitn se levant al verla llegar y dijo:

Una nave se ha puesto en contacto con nosotros, comandante. Su jefe solicita pasa r al Hermes para hablar con usted. Se ha identificado? pregunt extraada. Pareca estar esperndonos. Dice ser de la flota de Ohbur. Ese planeta se rindi hace unos das. Pero pueden haber quedado unidades que han optado por no deponer las armas argumen t Kelemen. Saben que somos del Orden? Me parece que s. Inmediatamente, Alice orden: Haga pasar al comandante de esa nave. Y que el Hermes disminuya la velocidad; no creo que puedan mantener por mucho tiempo nuestro ritmo de marcha. Al regresar Alice junto a Drem, ste dijo: Conozco a la gente de Ohbur. No admitirn la derrota. Seguirn luchando mucho tiempo por su independencia. Qu supone que querrn de nosotros? pregunt. Es obvio, no? Ayuda. La mujer no contest. No poda hacerlo porque no saba qu responder. * * * Minutos despus, el comandante de la nave ohburiana estaba delante de Alice. Era u n hombre de unos cincuenta aos, en la plenitud de su vida. Quizs antes de ser jefe de una nave de guerra lo fuera de un mercante; la guerra con Ruder lo habra obli gado a convertirse en soldado. Alice adivin en seguida que no era un militar prof esional, pero no por ello lo trat con menosprecio. Por el contrario, procur que su trato hacia l fuese todo lo amable posible. Bien venido a mi nave, comandante dijo al ohburiano. Me llamo Klem, seora. Y, si no me equivoco, estoy en un navo del Orden Estelar. As es. Puede explicarme cmo supo que seguiramos esta ruta y cul era nuestra identidad? Aspirando aire, Klem dijo: Antes de que nuestro planeta tuviera que rendirse, pensamos en enviar una misin a Cetso para entrevistarnos con los miembros del Orden. All tenemos algunos enlaces . Hace poco recibimos un mensaje impulsado por lser que nos comunic su ruta. Pero la verdad es que no esperbamos que llegaran tan pronto. Lamento que las circunstancias hayan impedido que la misin que alude no haya podid o desplazarse a Cetso. Klem se mordi los labios. Los ruderianos lanzaron un feroz ataque y tuvimos que rendirnos antes de lo que e sperbamos explic . Pero yo era quien iba a ser el portavoz y pude escapar. Ahora pued o transmitirle los deseos de mi pueblo. Cules son? Alice hizo la pregunta, aunque ya saba la respuesta. Es necesario que la ambicin de Grehan sea detenida a toda costa. Si no lo impedimo s, antes de veinte aos ser dueo de muchos planetas ms. Y qu sugiere? Dicen que el Orden impone la paz en la galaxia. Si es cierto, ste es un buen lugar para que ustedes corroboren este rumor. A Alice le dola, pero no tena otra alternativa que decir: No eran exactamente ciertas sus informaciones, comandante Klem. Existen casos en los que el Orden se ve imposibilitado de hacer uso de las armas. Y explic que ellos no tenan firmado ningn tratado de defensa con ninguno de los pla netas invadidos, y mucho menos pertenecan al Orden. Si es por eso, yo tengo plenos poderes para firmar tratados. El desaparecido Cons ejo de mi mundo me los otorg antes de la rendicin. Pero no representa ya a un planeta que pueda regirse por s mismo, no es as? Alice tra taba de disimular su pesar ante la actitud que forzosamente tena que adoptar. S, pero... De todas formas, usted sabe que Ruder es el agresor. Acaso no repudian s u proceder? Van a permitir que siga esclavizando mundos enteros? No puedo aprobar ni repudiar nada. Slo me atengo a las reglas. El Orden es lo que es porque las respeta. No seramos nosotros respetados en la galaxia si vulnersemos nuestras propias leyes.

Klem adelant la barbilla y apret los labios. Lamento haberla molestado, seora. Me dijeron que esta nave iba a Ruder, que estaba n invitados a las fiestas de la coronacin. Esos datos me debieron haber impedido venir. Otro, menos iluso, debi comprender que nada positivo obtendra. Lo siento respondi lacnica, Alice. Iniciando la retirada, Klem dijo, a guisa de saludo: Divirtanse en los festejos. Sern hermosos, regados con sangre. Alice lo vio alejarse hacia la esclusa donde le esperaba la pequea nave de transb ordo. El hombre, ante lo sucedido, haba perdido lo poco de militar que tena, surgi endo en l el sencillo navegante del espacio convertido en soldado a la fuerza. De vuelta al puente, la mujer dijo a Drem, que caminaba a su lado: Antes de juzgarme debe reconsiderar las circunstancias. Yo no la juzgo. La admiro. Ella se detuvo. Aunque me crea un ser deshumanizado, incapaz de ayudar a quienes lo necesitan? Drem empez una pequea sonrisa. Deb decir no que la admiro, sino que la deseo. Cuando un hombre desea a una mujer como usted, todo lo dems, lo que ella haga, le trae sin cuidado. Tal vez, en otro momento, Alice se hubiera sentido halagada con aquellas palabra s o hubiera echado a rer. Pero an tena reciente la mirada mezcla de odio y resentim iento de Klem. Est olvidando que es un simple husped, Drem. Comprtese como tal. Si sta es la manera de cortejar que usa en su planeta, recuerde que pertenezco a otra civilizacin. Mejor que la ma? Distinta. Con otras costumbres. No me diga que la ofendo. O es que teme terminar en mis brazos? No le temo; me molesta. Eso es todo. Ahora disclpeme; tengo una tarea importante q ue realizar. Rpidamente, Alice ascendi hasta su palco. Desde all vio como Drem sala del puente. A solas, pudo dedicarse a sus pensamientos. Se imaginaba lo que iba a suceder, al menos si juzgaba los hechos acaecidos. Ten dra que presenciar unas fiestas fastuosas, casi brbaras, en Ruder. Incluso era pos ible que el prncipe y futuro emperador se dignase a recibirla, para manifestarle que su nuevo imperio no deseaba mantener relaciones con el Orden. Con aquello te ndra suficiente para llenar el informe. El alto mando se encargara de analizarlo y decidir si era conveniente o no seguir ocupndose de aquella zona estelar. Lo ms probable sera que durante muchos aos, o siglos, ninguna nave del Orden regres ase all. El naciente imperio de Grehan crecera o se derrumbara. Aunque ocurriese lo primero, por mucho poder que acumulase, nunca representara un serio peligro para el Orden y los planetas unidos a l. Alice pens que ojal hubieran transcurrido aquellos ocho das sin que se recibiese la invitacin del prncipe. El Hermes hubiera regresado a la Tierra antes de un mes, d onde a su tripulacin les esperaba un merecido descanso. La idea de regresar a la Tierra hizo sonrer a Alice. An estara all Adn. Entonces sabra si sus presentimientos eran ciertos y, por una vez, las mquinas se haban equivoca do al asignarle el grado de teniente. Ella estaba segura de que Adn posea cualidades para servir al Orden ms que como un simple oficial. Pero arrug el ceo, porque pens que si todo haba sido una falsa esper anza, el golpe que Adn iba a recibir sera demoledor para su moral. Tardara mucho en rehacerse y solicitara el inmediato envo al frente rebelde. Alice suspir, dicindose que ya tendra tiempo para preocuparse por aquel problema. A hora tena otro al que dedicar su atencin. Pronto llegara a Ruder. Deseaba conocer al prncipe. * * * Me fastidia que ese tipo de Burga, Drem, est siempre detrs de la comandante coment Ke lemen. LeLoux, divertida, respondi: Si estuviera aqu el teniente Villagran seguramente ya le habra dado un puetazo. Sigues pensando que Adn estaba enamorado de ella? Eso pensamos todos, no? dijo la capitana, encogindose de hombros . Pero ahora lo dudo

un poco. Su viaje a la Tierra ech por la borda tal hiptesis. Es extraa su marcha. Creo que la comandante lo envi all por expresa voluntad. De todas formas, l quera marcharse del Hermes. Le pregunt a la comandante por los mo tivos que tena Adn de dejarnos y no quiso responderme. Yo creo que... Callaron al ver aproximarse a Alice seguida de su inseparable acompaante. Hemos recorrido la ciudad dijo Alice . Drem me acompa y celebro que lo haya hecho. Pes e a que est bellamente engalanada para las fiestas de la coronacin, los adornos no ocultan que una gran parte de sus habitantes viven tan miserablemente como los que llaman prisioneros de guerra y no son otra cosa que esclavos, mano de obra b arata. Drem tena el semblante sombro cuando dijo: He visto miles de compatriotas mos trabajando en las labores ms duras. No saba que h ubiera tantos en Ruder. El prncipe ha debido traer muchos de mi planeta. Teniendo en cuenta el sistema social de Ruder, es lgico que utilicen esclavas dijo Kelemen . Las mujeres aqu no sirven en el ejrcito ni trabajan en ninguna profesin un poco dura. Si quieren llevar adelante una costosa guerra de conquistas, han de e char mano a los hombres de las tierras conquistadas para cubrir los puestos de l os que marchan al combate. Pero, de todas formas, la inmensa mayora de los ruderianos no nada en la abundanci a insisti Alice . No es que pasen miseria, pero carecen de muchas comodidades. Antes esto no suceda dijo Drem. Pero sin duda alguna el pueblo idolatra a su prncipe manifest con cierto disgusto Al ice. Eso ya lo saba yo y se lo dije record Drem . Le apena haberlo comprobado con sus propio s ojos? Era la nica posibilidad que tenamos de poder intervenir militarmente en este planet a si la situacin lo requiriese dijo Alice . Si el gobernante es un tirano, podemos f orzar un referndum. Es un medio poco usado por el Orden, pero legal dentro de nue stras leyes. Drem mir con asombro a Alice. Siempre que habla de leyes se refiere a las suyas. Es que las dems no cuentan para ustedes? Cuando no nos interesan, no repuso, lacnica, Alice. A sus capitanes, agreg : Es casi l a hora de la coronacin. Debemos darnos prisa si queremos ocupar un buen sitio des de donde no perdernos un solo detalle. Salieron de la habitacin. En el espacioso corredor se unieron a muchas personas, invitadas a los festejos, procedentes de muchos planetas. Alice estudi a aquellas personas con marcada curiosidad. Haba reyes, presidentes y dictadores, adems de d ocenas de embajadores acompaados de sus respectivas damas. Los hombres iban lujos amente vestidos, derrochando riquezas y joyas. Las mujeres se esforzaban en most rar generosamente sus encantos. Los maquillajes de polvo de oro se alternaban co n los de plata, los complicados dibujos en los senos y los tatuajes de las piern as. Algunas, bellsimas de rostro, haban llegado al extremo de afeitarse la cabeza y adornarse con suaves y coloridas plumas. Las modas de veinte mundos se mezclaban all, convirtiendo la reunin en un singular carnaval. Mientras las hembras vanidosamente slo se preocupaban de aventajar a las dems y ri diculizarlas, los hombres que regan los planetas vecinos no podan disimular la pre ocupacin que brotaba de sus rostros. Aunque haban sido invitados a una fiesta en l a que su seguridad personal estaba garantizada, presentan que aquella coronacin ib a a ser el comienzo de una era llena de muerte y destruccin. Decan que la ambicin que embargaba al prncipe no tena lmites. Que si haba convocado am istosamente a aquellos lderes era porque deseaba conocer personalmente a quienes seran sus prximos vasallos. Un chambeln recorra el pasillo en direccin contraria a los invitados, canturreando montonamente unas palabras. Su Serenidad pide a sus distinguidos huspedes que esperen en el gran saln. La cerem onia se retrasar algo ms de lo previsto, pero Su Serenidad quiere que todos perman ezcan all. Tendrn de beber y comer. Alice descubri en las palabras del chambeln que el prncipe no rogaba, sino que peda y

uera. Pronto empezaba a descubrir su juego. No le extraara en absoluto que al final de la coronacin hiciera pblico su deseo de que todos los planetas vecinos accedier an a rendirle tributo. Un alto secretario de la corte de Ruder se acerc resueltamente a Alice. Despus de saludarla con una exagerada inclinacin, dijo: Su Serenidad, la princesa Berlah, suplica a la comandante del Orden que la honre con su presencia. No la entretendr demasiado, para que pueda asistir a la coronac in. Para qu querr verla la loca de Berlah? pregunt Drem a Alice, utilizando el comunicador de odo. Antes de llegar a Ruder, le hubiera gustado a Alice que quien desease verla fues e Grehan. Pero el prncipe pareca estar demasiado ocupado con los preparativos de s u ascenso a emperador. Entonces el hecho de ver a su hermana Berlah no la hubier a entusiasmado, aunque despus de escuchar tantas cosas de ella y de su poca cordu ra senta algo de curiosidad. Yo ser la honrada respondi la comandante al secretario. Le acompao dijo Drem a viva voz. No. Qudese aqu orden con firmeza Alice, y Drem no se atrevi a dar un paso para seguirl a cuando ella se march detrs del secretario. No se preocupe por nuestra comandante. Ella sabe cuidarse sonri Kelemen. Drem le dirigi una fulminante mirada y se alej con rpidos pasos hacia el gran saln. 8 Si las leyes patriarcales de Ruder no lo hubieran impedido, aquella mujer que es taba delante de Alice Cooper hubiera sido la futura reina. La terrestre la observ con detenimiento, aunque sin insolencia. En unos segundos lleg a hacerse cargo de que Berlah, la hermana mayor de Grehan, distaba mucho de tener perturbadas sus facultades mentales. Tal vez para los ruderianos hubiera s ido difcil asegurar tal cosa, pero Alice intuy en seguida que Berlah era una vulga r comediante que, ignoraba an por qu motivos, se esforzaba por aparentar una locur a vulgar. Poda ser una paranoica, pero no estaba loca. La fra mirada de Berlah recibi la entrada de Alice en la estancia donde la aguarda ba. La princesa tendra unos treinta aos, aunque a simple vista aparentaba ms. Sus v estidos carecan de toda clase de lujos: eran una simple tnica y capa azules. Su pe inado, sencillo, no soportaba joya alguna. No existi intercambio de saludos en aquel encuentro. Inesperadamente, Berlah dijo con voz hueca: Si yo hubiera nacido en su planeta sera como usted; los hombres me obedeceran, reco nociendo mi inteligencia superior. Momentneamente Alice se encontr sin saber qu decir. Aquel recibimiento era inespera do, sorprendente. No respondi. Conozco bien las costumbres de la Tierra y el Orden sigui diciendo Berlah . Hace unos aos lleg una nave que se extravi por el hiperespacio; sus tripulantes venan de un m undo aliado al Orden. De ellos s muchas cosas, de sus costumbres, de su poder y d e que las mujeres en los mundos que gobierna el Orden pueden alcanzar tanta fama y popularidad como los hombres; incluso conquistar el poder si son aptas. La terrestre segua manteniendo su silencio. Mientras la otra hablase, ella estaba dispuesta a escuchar. Y Berlah no se hizo rogar. Aadi: Si en este planeta existiesen esas leyes, que le permiten gobernar una gran nave y mandar sobre cientos de hombres y mujeres, hoy sera yo y no Grehan coronada emp eratriz. Alice empezaba a modificar su criterio respecto a la cordura de Berlah. Si no es taba loca de atar, poda afirmar que su mente estaba ligeramente perturbada. Pero de lo que estaba segura es que era peligrosa. Quizs hubiera sido mejor para esta zona estelar que sucediese lo que Su Serenidad desea replic Alice . Es posible que siendo Su Serenidad la futura reina, no hubiera existido la guerra. Berlah solt una sonora carcajada. Hubiera cambiado la persona, pero no los resultados respondi, tornndose rpidamente se ria. Veo que est de acuerdo con la poltica de su hermano.

Es tambin mi poltica. Si tolero que Grehan sea quien reciba los honores y la admira cin del pueblo, es porque l est haciendo exactamente lo que yo hubiera realizado. El amor que siente por su hermano es sublime sonri Alice . Conozco sus desvelos cuand o l estuvo enfermo y usted le cuid. Eso me hace sospechar que sus deseos de ser re ina no eran mayores que los que senta para que su hermano viviese. Si l hubiera mu erto... No pretenda, habiendo llegado hace poco a Ruder, conocerlo todo silabe Berlah . No to do lo que se rumorea es cierto. Le dijeron que yo era la nica que conoca la enferme dad que padeca Grehan y que le poda curar? Alice neg con la cabeza. Todo el mundo estaba asustado ante la perspectiva de que Grehan muriese. Y yo nun ca hubiera sido reina. Si hubiera tenido la suerte de probar que yo haba hecho lo posible por salvarle, una vez muerto mi hermano vctima de la enfermedad, se hubi era buscado un primo lejano mo para el trono. Nunca yo! Nunca una mujer! Berlah apre t los puos y respir con esfuerzo. Al calmarse, aadi : Fueron muchos meses los que luch or salvarle. Puse todo mi esfuerzo, porque saba que aquello era el mal menor. Al menos ya por entonces conoca los proyectos de mi hermano y me gustaron porque era n mis mismos pensamientos esboz una cruel sonrisa . Por eso la he mandado llamar. Es cierto. Me ha hecho venir para algo importante, supongo. Su interesante conver sacin me ha hecho olvidarlo. Berlah desentonaba con sus espartanas ropas en medio del lujo de aquella habitac in. Al pasear por ella, el contraste se hizo ms notorio. S perfectamente dijo la princesa que el Orden no podr intervenir en esta zona estelar aunque lo desee. Los nicos que podran firmar un tratado de paz con ustedes o unir se plenamente al Orden no lo harn. Me refiero a Cetso. Ese planeta tiene demasiad o miedo a perder su independencia, a ganar dinero a montones traficando con todo el mundo. No se han dado cuenta an de que estos tiempos son otros y que Ruder pr onto los convertir en su colonia ms importante. An no me dice qu quiere de m. Ya ha conseguido lo que deseaba: visitar Ruder para ampliar su informe. Cuando te rminen las fiestas, mrchese y diga a sus jefes que el Orden nada tiene que hacer aqu. Alice sonri al responder. El Orden respeta los deseos de los lderes de los mundos libres. Tomar en considerac in estos deseos si los oigo de labios de Su Serenidad el prncipe Grehan. Los digo yo repuso speramente Berlah. No es suficiente. No la reconozco como lder de Ruder. Berlah pareci estallar a causa de la furia acumulada en su ser. Resopl ruidosament e, ganando tiempo para calmarse. Precisan sus leyes que sea el propio lder quien le diga lo que desea un pueblo? Incl uso que firme un documento? S. Est bien. Ya ser avisada cuando Grehan desee verla. La entrevista pareca concluir. Como Berlah no daba muestras de decir nada ms, Alic e empez a volverse para dirigirse a la salida. Entonces se fij en el retrato colga do junto a la puerta. Era un hermoso retrato. Se tratara del prncipe Grehan. Ciertamente, cualquiera poda sentirse atrado desde el primer momento por la gran personalidad que incluso des de la pintura irradiaban sus ojos. Segn el artista, y si la obra no era muy antigua, Grehan deba tener en la reproduc cin unos veinte aos. Era alto, espigado, y lo ms encantador de su rostro eran sus s oadores ojos azules. Vesta con gallarda un uniforme de mariscal, como si fuera a re presentar una de aquellas viejas comedias musicales de la Tierra, que llegaron a representarse con seres vivos hasta el comienzo de la Primera Era. Berlah not que Alice pareca haber perdido la nocin del tiempo observando aquel retr ato, por lo que explic, un tanto orgullosa: Es mi hermano, poco antes de caer enfermo. Es el nico retrato que conservamos de l. Despus no quiso hacerse ninguno ms. Usted ha tenido suerte en verlo, porque en es tas habitaciones privadas apenas si entra gente. Seis o siete aos habrn pasado desde que lo retrataron musit Alice . Si no ha cambiado s

ustancialmente, comprendo por qu con slo su presencia sea capaz de hacerse seguir por todo un planeta a la guerra. La mujer se acerc a Alice para contemplar mejor el retrato. Entonces la terrestre , al notar cmo la mujer entornaba los ojos para ver la pintura, comprendi que Berl ah era miope. A veces resultaba paradjico que un mundo estuviese muy adelantado e n ciertas ciencias y en otras anduviese en paales. Al parecer, la ptica en Ruder s e limitaba a colocar lentes a los deficientes de la vista. Deban desconocerse la ciruga visual o la simple adaptacin de lentes de contacto fijas. Es un retrato que no refleja plenamente a Grehan. Cuando culmine sus conquistas, har que le hagan otro. Se reproducir por millones y har que en todos los hogares ha ya uno, tanto en los de sus fieles servidores como en los de sus enemigos. La princesa hablaba como en xtasis, sin tener presente que Alice estaba a su lado , escuchndole vivamente sorprendida y conteniendo sus deseos de hacer preguntas. Aquellas palabras de Berlah la haban sumido en un mar de confusiones, de interrog antes. Decidi callar y meditar despus, analizando las frases de Berlah, en las que inconscientemente haba reflejado hechos que hasta entonces haban estado profundam ente enterrados en su mente. Alice fue conducida fuera de las habitaciones privadas por el mismo secretario, que la haba estado aguardando pacientemente en pie. Fuera de las habitaciones, vo lvi a encontrarse con los soldados de uniforme rojo, de mirada perdida en el vaco y que por lo semejante en sus facciones no pudo asegurar si eran los mismos que en el Lugar Neutral del astropuerto de Cetso haban ejecutado al almirante. De vuelta al gran saln, le cost bastante encontrar a los dos capitanes y a Drem. L os tres estaban cerca de una mesa en la cual los exquisitos alimentos y bebidas parecan rebasar los lmites del tablero, tal era su abundancia. Los invitados a la coronacin, formando corros y sin cesar de beber y comer, no pa recan darle demasiada importancia a la demora sufrida. Qu quera la princesa? pregunt Kelemen. Conocerme. Vio al prncipe? No. Slo estaba ella. No me explico para qu la quera ver la princesa. Todo el mundo sabe que est loca. Sie mpre lo estuvo, pero desde la enfermedad de su hermano, empeor muchsimo coment Drem. Alice se abstuvo de decir que a ella no le haba parecido nada loca de atar la act itud de la princesa. Un humanoide de los asteroides cercanos a Cetso escuch la conversacin. Con su anda r torpe se acerc. Al abrir la boca todos supieron que haba bebido ms de la cuenta. Berlah siempre fue una figura decorativa en la corte dijo el ser de raza reptil, c on poco audible voz . Pero ltimamente est adquiriendo gran importancia en palacio. S u hermano se preocupa de que todo el mundo la obedezca. Algunos empezaron a prot estar ante esto, aludiendo las viejas leyes de Ruder. Nadie volvi a saber de ello s. Plaf! Desaparecieron misteriosamente. Todos recibieron la visita de la Polica E special en sus domicilios. Hipando, el humanoide agreg antes de alejarse en busca de ms vino: La Polica Especial la cre el prncipe antes de comenzar sus guerras de conquista. Cua lquiera de ellos, incluso el de menor grado, est muy por encima del ms elevado mar iscal o almirante. No es curioso? Est borracho dijo LeLoux. Alice torci el gesto. Pero ha dicho cosas interesantes. Y sonri enigmticamente. Sonaron en aquel momento unos agudos clarines y todo el mundo se volvi para mirar hacia la desnuda pared del fondo del saln. Solamente entonces Alice se dio cuent a que all no haba ningn trono sobre el que se sentase el prncipe y que era extrao que una pared reluciese pulida y las dems estuviesen sobrecargadas de adornos labrad os. Sigilosamente, el regidor de Cetso se haba aproximado hasta ellos, diciendo: Les veo un tanto sorprendidos. Es porque no se explican la ausencia de un ostentos o trono de oro macizo? Sin esperar respuesta a su pregunta, Cokh aadi : Aunque a uste des les parezca una defensa, ninguno ms pensar que as es lo que pronto vamos a ver.

El prncipe no estar con nosotros en persona. Se hallar en la recmara del trono, que es bastante pequea. All, unas cmaras automticas irn proyectando sobre esa gran pared la ceremonia de la coronacin. Slo veremos al prncipe y su hermana Berlah, que ser l a que coloque sobre Su Serensima cabeza la Triple Corona. Es una medida de seguridad para evitar atentados? pregunt Alice. No lo creo. Nadie de nosotros ha podido entrar con armas al gran saln neg el regidor . Alice record que todos tuvieron que dejar las suyas en el mismo instante de aband onar el Hermes y entrar en palacio. Pero estaban muy equivocados los celosos mie mbros de la Polica Especial si presuman de haber desarmado a los soldados del Orde n. Al mismo tiempo, cientos de miles, millones tal vez de pantallas como sta, aunque ninguna tan grande, ofrecern a Ruder y los Tres Planetas la ceremonia. Cuando Gre han quiere dirigirse a su pueblo, les habla desde la recmara del trono. De todas formas es mejor as; con toda esta gente poco veramos. La pantalla nos acercar el ro stro de Su Serenidad cuando llegue el momento en que las delicadas manos de la p rincesa le coloquen la Triple Corona. Luego es posible que pase entre nosotros p ara recibir las felicitaciones personalmente. Volvieron a sonar los clarines, acompaados de timbales y la desnuda pared relampa gue. Cuando la imagen se estabiliz, todos pudieron observar la pequea sala del tron o. Nadie haba en ella. Una voz comenz a sonar por todos los rincones del gran saln, anunciando la prxima coronacin de Su Serenidad como emperador de Ruder y los Tres Planetas. La princesa Berlah apareci primero en la pantalla. Caminaba lentamente, sostenien do entre sus manos un dorado cojn sobre el que descansaba una esplndida triple cor ona. Se situ a la derecha del trono, quedndose quieta. Pareca haberse convertido en una estatua. El narrador sigui contando las excelsas virtudes de Grehan, enumerando una larga lista de ttulos, de honores y privilegios. La voz se convirti en un susurro y term in por callar al mismo tiempo que volvieron a sonar los clarines y una marcha tri unfal, estrepitosa, llen el gran saln. Alcanz el climax y decreci luego, aunque sigu i sonando suavemente. Su Serenidad apareci lentamente en la pantalla y todo el mundo contuvo la respira cin. Alice mir con atencin a Grehan. Era el mismo del retrato y al mismo tiempo no lo e ra. Acaso el artista se haba recreado en su obra, exagerando las cualidades fsicas del modelo al mismo tiempo que anulaba las imperfecciones? No, no era eso. La pe rsona que vesta el uniforme regio del retrato no tena ninguna imperfeccin. Dispona d el mismo atractivo, de la misma enorme personalidad que incluso desde el lienzo emanaba. Pero Alice se dijo que el pintor haba sido o era un genio. Haba posedo el suficiente arte para infundir en su obra todo el magnetismo del futuro emperador. O an ms? Lo cierto es que Alice se haba sentido ms impresionada con el retrato que con la imag en reflejada en la pantalla. Quizs en persona el prncipe igualase al cuadro. Emper o, por el momento, Alice prefera a la persona tan artsticamente trasplantada al li enzo. La ceremonia iba a ser breve. El prncipe se sent lentamente en el trono y por prim era vez mir hacia los objetivos. Las cmaras aumentaron el plano. La princesa tom la Triple Corona y muy despacio, como si quisiera prolongar para la posteridad el momento, alz sobre la cabeza de Grehan la joya. Mientras musitab a unas incomprensibles palabras, coloc sobre la cabeza de su hermano las tres cor onas unidas. La gente del gran saln grit y aplaudi frenticamente cuando el prncipe, ya emperador, se levant para hablar. Sin poder evitar un estremecimiento ante aquella prueba de fanatismo, Alice obse rvaba cmo los altos militares de Ruder y funcionarios se desgaitaban al mismo tiem po que hacan enrojecer las palmas de las manos al aplaudir. De repente se hizo un silencio total. El emperador Grehan ocupaba ahora con slo s u cabeza la gigantesca pantalla y pareca estudiar a la gran multitud que llenaba el saln.

Parece tener delante de si una pantalla que le muestra su selecto auditorio, noso tros susurr Alice. No hable ahora recomend el regidor de Cetso. Entonces la mujer not el pesado silencio que haba cado sobre el gran saln. Toda la a tencin de la terrestre se volc hacia aquel rostro enorme, rebosante de orgullo y s atisfaccin. El nuevo emperador pareca recrearse en la admiracin... o el miedo que d espertaba, retardando el momento de hablar. Alice tuvo que valerse de toda su voluntad para no gritar, para no decir a aquel los estpidos lo que ella estaba averiguando simplemente con el estudio de la gran faz de Grehan. Ya no tena la menor duda. Todo lo que ella haba credo que poda ser e staba resultando ser verdad. Los ojos de Grehan. Tantas cosas. No poda ser de otra forma. La voz del emperador era perfecta cuando habl: Vasallos de Ruder y Tres Planetas, representantes de mundos amigos y vecinos. Yo, Su Serenidad el Emperador Grehan, os saludo. Para completar la felicidad que es toy seguro estis sintiendo en estos instantes os dir que ahora mismo comienza una nueva era de gloria no slo para los planetas que tienen el honor de rendirme obed iencia, sino para todos los que estn representados en el gran saln por sus dignos lderes y enviados plenipotenciarios. Pronto tendr que modificar el nombre de mis territorios; pronto no slo ser el de Rud er y Tres Planetas, sino el de Ruder y Veinte Planetas. Enviados de otros mundos , os hago saber que os invito pacficamente a unir vuestras naciones a mis dominio s, a rendirme tributo y a prestar juramento de lealtad. Aquellos planetas que antes de finalizar las fiestas de mi coronacin reconozcan es te nuevo estado, recibirn privilegios. Los que retarden su decisin se atendrn a las consecuencias. Tarde o temprano, por grado o por fuerza tendrn que hacerlo y ent onces yo, Su Serenidad, no ser tan piadoso ni tan generoso. Los ruderianos volvieron a manifestarse ruidosamente al trmino de las palabras de Grehan, pero los invitados palidecieron, mirndose unos a otros buscando ayuda. E staban desunidos, cargados de miedo y ninguno habl. Alice oy cmo Cokh suspiraba a su lado. Es lo que tema. Grehan ha descubierto su juego. Ya no hay duda, ser el dueo de toda la zona estelar. La mujer no le prest mucha atencin. Su capacidad mental estaba dedicada a resolver otros problemas de reciente planteamiento. Nunca supo Alice si hubiera llevado a cabo en aquel instante el arriesgado plan que acababa de idear. Nunca lo sabra porque en ese momento, desde el fondo de la estancia, una voz desgarradora se impuso sobre los murmullos que haba levantado e l breve pero amenazador discurso de Grehan. Tirano, asesino de pueblos! Nunca te saldrs con la tuya! 9 Cientos, miles de cabezas, se volvieron para mirar hacia atrs. Y vieron cmo un hom bre vestido de etiqueta saltaba sobre una mesa de viandas, derribndolas al suelo. Su rostro estaba rojo y los ojos a punto de saltarle de las cuencas cuando su m ano derecha, mientras gesticulaba, se detena para apuntar con una pequea pistola d e energa hacia la pantalla desde donde el nuevo emperador observaba imperturbable . Antes de que los uniformes rojos de la Polica Especial se movieran sonaron seis d isparos que parecieron uno. La gente chill de terror cuando sobre el rostro de Gr ehan crecieron media docena de manchas negras. Pero Su Serenidad empez a sonrer. Y muchos suspiraron. Otros comprendieron pronto, llenos de desaliento, que aquel enloquecido gesto no poda obtener el resultado a petecido por el que haba disparado el arma, que era tambin el de ellos. Los hombres vestidos de escarlata ya haban cado sobre el autor del estril atentado contra una simple pantalla reproductora. Apenas se necesit lucha para reducirlo. El hombre, pasado el momento de la exaltacin, haba comprendido lo intil de su gesto . La realidad le haba aplastado ms que el peso de los policas y se dej prender, anon adado. Es Klem, el de Ohbur dijo LeLoux. Cuando el hombre pas cerca de ellos conducido por los policas, Alice confirm con su s ojos las palabras de la capitana. Klem haba perdido el encendido tono de su ros

tro. Ahora estaba plido, arrepentido quiz por haberse precipitado, por dejarse lle var de los nervios que le haban impulsado a disparar contra la simple imagen de G rehan. Vieron al general Wulkro, que en medio de un amplio crculo dejado por los invitad os, hizo una reverencia a la pantalla, donde an el moteado rostro del emperador a sista impasible a los acontecimientos. El enemigo de Su Serenidad, un traidor ohburiano que no acata la rendicin de los s uyos, ha sido dominado. Desde este momento espera la justa decisin de Su Serenida d. A las palabras del coronel, el emperador replic: Las leyes de Ruder, las viejas leyes, son tajantes al respecto: muerte por disecc in. Los ruderianos sonrieron complacidos, pensando que era lo menos que mereca quien intent matar a su lder. Los invitados de otros mundos acentuaron la palidez de sus rostros. Aquella muerte era horrible, casi desterrada haca siglos incluso en Rud er. Klem sera sajado lentamente, centmetro a centmetro, hasta que slo quedase un pequeo h alo de vida en su mente. Vivira dentro del ms denso dolor gracias a la tcnica, para que pudiese sufrir plenamente el martirio. Mientras la imagen de su persona disminua de tamao hasta que volvi a aparecer senta do en su trono, Grehan agreg: La sentencia ser cumplida de inmediato y retransmitida a Ruder y los Tres Planetas . Ser una advertencia a los posibles traidores. Los policas iban a llevarse al desmadejado Klem cuando Alice, sorprendiendo inclu so a sus hombres, salt al centro del crculo, gritando a la pantalla: Todo reo, incluso los condenados por los reyes de Ruder, tiene derecho a un defen sor. Yo intentar salvar la vida de este hombre. Drem grit para s y el grito le produjo un inmenso dolor. Quiso golpearse, herirse por haber contestado a las preguntas de Alice, cuando das antes quera saber tanto de Ruder y sus viejas e inflexibles leyes, que no eran vulneradas siquiera por s us reyes. Por qu le explic lo que l saba cuando alguien era condenado a muerte por la mxima autoridad de Ruder? Estuvo a punto de saltar al crculo para sacar de all a Alice, pero los capitanes d el Orden se lo impidieron. Ellos tambin estaban aterrorizados ante el proceder de la comandante, pero ante todo tenan que atenerse a la disciplina. Alice poda arrojarse por un precipicio si as lo deseaba y no demostraba antes habe r perdido totalmente la razn. Y un jefe del Orden no poda enloquecer. Antes de dem ostrarlo ante todo el mundo, haba que dejarle hacer, aunque muriese, y luego deci r que su proceder haba sido el correcto. As, aun en contra de su voluntad, Kelemen y LeLoux, luchando contra Drem, tuviero n que escuchar cmo Grehan, despus de soltar una risita de hilaridad coreada por su hermana, deca: Pareces conocer las leyes de mi planeta, terrestre. Pero, sabes tambin la suerte qu e corre quien se atreve a defender a un condenado por m? Alice asinti. El emperador vera su gesto. Si el condenado no es absuelto, t tambin corrers su misma suerte. Y yo ser el nico que decidir si me he equivocado o no. Y mi decisin ser inmediata despus de escucharte b revemente. De acuerdo admiti, llena de serenidad, Alice . Pero el defensor puede elegir la forma de juicio que desee. Las perfectas cejas de Grehan se unieron interrogadoramente. Qu quieres decir? Elijo la sala del trono y estar a solas t y yo. Sobre las voces de sorpresa y protesta, se alz la del general Wulkro, que dijo: Su Serenidad debe negarse a tal disparate. La comandante del Orden puede atentar contra tu vida. Alice mir divertida a Wulkro. Incluso en el patriarcal Ruder piensan que una dama desarmada pueda poner en pelig ro la existencia de un hombre fuerte e inteligente como el emperador? Los ancestrales conceptos de la supremaca del varn de los ruderianos hicieron posi

ble que por primera vez se dirigieran miradas de reproche hacia la pantalla, pre ludio de una segura repulsin hacia la regia figura si sta rehusaba lo pedido por q uien se ofreca a defender la segura muerte de Klem. No fue Grehan quien respondi. Berlah, anteponindose a l y el trono, dijo: Ni Su Serenidad, mi hermano, ni yo tenemos miedo. Podis hacer venir a la terrestre . Ocpate de ello, general Wulkro. Grehan se limit a asentir cuando Wulkro le consult con la mirada si deba obedecer a la princesa. El general haba comprendido perfectamente que deba asegurarse que la terrestre no portase ninguna clase de armas. He dicho a solas Su Serenidad y yo, princesa record Alice. A travs de la pantalla, Berlah pareci querer destruir a la mujer de la Tierra con la mirada. Est bien. Su Serenidad no teme a nada. Te escuchar y luego te enviar a morir al lado de ese ser de Ohbur. Has sido una loca y pagars las consecuencias. Ya te advert. Y le volvi la espalda a ella y los miles de personas del gran saln. Todos la viero n salir decidida de la estancia del trono, despus de apretar con fuerza la diestr a del nuevo emperador. Grehan acerc de nuevo la cara a sus subditos e invitados. Mostraba una sonrisa de confianza. Dijo: No temis por m. Mi estancia con la terrestre ser breve. Demostraremos a esos orgullo sos seres de la vieja Tierra que aqu no son temidos. Lamento que no veis cmo ella s uplicar por su vida ante m. Por eso no desea que vosotros seis testigos. Pero no os impacientis. Pronto podris ver a esa pobre mujer morir bajo miles de sajas junto al traidor ohburiano. La imagen desapareci y la pared recobr su pulida superficie blanca y fra. Los policas de rojo escoltaron a Alice hacia la salida del gran saln. Wulkro iba a l frente de la comitiva, cosa que hizo despus de indicar con un ademn a una docena de sus policas que rodeasen a los miembros del Orden acompaantes de la comandante . Pero... es que no pensis hacer nada? mascull entre dientes Drem, mirando a los capita nes terrestres con marcado desprecio. Los policas ya les rodeaban y dejaron libre a Drem. LeLoux dijo: La comandante no nos previno de nada. Por lo tanto, carecemos de instrucciones. Pero morir escupi Drem . Todo ser una farsa. Ella saldr de la sala del trono condenada morir sajada como Klem. Grehan no ha sido hipcrita. Ha dicho que ella seguira la misma suerte que su defendido. Es posible admiti lgubremente Kelemen, que tampoco vea razonable la actitud de Alice. Qu haris si ella muere? Regresar a la Tierra. Si nos lo permite esta gente, claro. El regidor, plido como un muerto, musit: Grehan no se atrever a quebrantar las leyes dictadas por los antiguos ruderianos. Saldris del planeta si no cometis otra locura como la de vuestra comandante. No lo entiendo, por qu hara tal cosa? Lo mismo se pregunt Drem. Alice conoca el peligro que corra. Era como pedir que la matasen a viva voz. No haba salido al crculo para hablar a Grehan dispuesta a corr er un riesgo, sino a que la asesinasen de una forma legal para las leyes de Rude r. Y el Orden respetaba las leyes locales. Los minutos fueron pasando, atormentadores para Drem. Hubiera dado su brazo dere cho por saber lo que estaba ocurriendo en la sala del trono, ocupada tan slo por Grehan y Alice, con los objetivos visores cegados. Cuando stos entrasen en funcin, sobre la pared surgira la bella y odiosa cara del emperador para anunciar que pr onto iban a presenciar un sangriento espectculo, en el cual un hombre y una mujer ... Drem sinti miedo incluso de pensarlo. Crea que con sus pensamientos poda anticipar la funesta suerte que irremisiblemente pareca estar echada sobre Alice. Ella ya deba haber llegado a la sala del trono, pens. Mir a los terrestres y adivin el dolor que les ahogaba, aunque se esforzaban por aparentar serenidad. De improviso, la pantalla que era una pared o viceversa, se encendi con un estamp

ido de luz al tiempo que el aire huy de los pulmones de Drem. La entrevista haba d urado menos de lo esperado. Pero no estaba slo Grehan para anunciar que la terrestre haba sido condenada tambin a muerte por su justo criterio. El emperador estaba de pie junto al trono sin m irar a su enorme auditorio. Frente a l, Alice pareca hablar. Tambin llegaba a los odos de Drem la voz del emperador, que conversaba con Alice. La escena defraud a muchos primero y luego sorprendi a todos. Los objetivos mostra ban el juicio, no el desenlace. Y Alice, cuando an nadie haba podido analizar las palabras que se esparcan en la sa la y que era la conversacin entre la terrestre y el emperador, daba la impresin de pedir por su vida. No se humillaba mostrndose de hinojos, sino que mientras mova sus labios en an inco mprensible frase, sus manos lentamente iban movindose sobre los cierres magnticos de su uniforme negro y plata, permitiendo que las ropas cayesen a sus pies. La comandante terrestre de la nave Hermes del Orden, se desnudaba ante Su Sereni dad Grehan. * * * Nuevamente en las habitaciones privadas y escoltada por los policas de rojo y el general Wulkro, Alice cruz por la estancia donde momentos antes estuviera con Ber lah. Sus ojos se posaron en el cuadro y, concretamente, en los ojos de Grehan. E ntonces una sonrisa flot en sus labios y su seguridad aument. La ltima y ms pequea de sus dudas desapareci. Dejaron atrs nuevas y lujosas estancias, hasta que en una les esperaba la princes a. Berlah dirigi a Alice una mirada que quera ser misericordiosa y result todo lo c ontrario. Paladeaba por anticipado la suerte que la terrestre iba a correr tan p ronto como saliese de la sala del trono. Pero Berlah pregunt a Wulkro: Te has asegurado de que no porta ninguna arma? El general movi la cabeza afirmativamente, sonriendo ampliamente, como si quisier a reprender a la princesa por atreverse a dudar de su eficiencia. No lleva ningn objeto peligroso. Berlah mir de arriba abajo a Alice. No creo que sea su intencin atentar contra mi hermano; pero yo he insistido en que l tenga un arma cerca. Esta mujer se juega mucho, aunque anticipadamente ha perd ido. Para qu esta farsa? dijo el general . Su Serenidad ya puede anunciar que la terrestre ha sido encontrada culpable a su justo criterio. Yo podra conducirla ya a la cmara de ejecucin. All espera Klem a su compaera de viaje al infinito. La princesa respondi irnica: Aunque nadie lo presencia, hagamos las cosas como mandan las estpidas leyes, gener al. Lleve a esta mujer ante mi hermano. Y djelos solos. Al pasar por el lado de la ruderiana, Alice dijo: Veo que est satisfecha, princesa. Mucho respondi Berlah . Antes no poda saber que iba a salirse con la suya. No quera ver a mi hermano? Solt una carcajada y aadi, de forma mordiente : Valo. Gozar vindola caer pedazos. Sin cesar de caminar, Alice respondi: Lamentar estropearle el espectculo, pero comprenda que no me atrae en nada el papel que desea que interprete. La terrestre sonrea enigmtica cuando franque la puerta que conduca a la sala del tro no. Fuera se quedaron los policas, que cerraron la entrada tras ella. Alice estaba frente al recin coronado emperador. Slo se fij en sus ojos, para asegu rarse que eran exactamente como los haba visto en la imagen en color de la pantal la. Luego, en unos segundos, puso en funcionamiento su alternador magntico del cinturn . Los policas no podan haber considerado como un arma aquel pequeo artilugio. Y, si n embargo, era la ms mortal de las armas que poda emplear contra sus enemigos. Pens helada qu hubiera ocurrido si los guardias la hubieran despojado del cinturn. Borr de su mente aquello que no haba sido. Ahora tena delante de ella lo que tena qu e realizar.

El emperador, sin pestaear y apenas mover los labios, haciendo gala plena de su g allarda, dijo con su bien modulada voz: Diga lo que quiera, pero sea breve. La supongo lo suficientemente inteligente com o para comprender que, cualquiera que sea su argumentacin, mi veredicto ser idntico . Alice se fij en la pequea arma, como una aguja, que sostena Grehan en su diestra. S onri y se dijo que no iba a necesitar defenderse de ella. Al menos de un amago fsi co. Iba a combatir de forma inslita, pero con la que esperaba vencer. Si no era a s... Ya haban pasado los segundos suficientes para que su alternador magntico hubiese c umplido su cometido. Su sensitivo odo percibi el chasquido de la cerradura fijar l a puerta al marco y los rels de los objetivos de televisin entrar en funcionamient o. El emperador, de espalda a los objetivos, no se percat de nada. Segua esperando la respuesta de Alice. Aparentemente, he cado en una trampa, no? dijo la terrestre, mientras su mano derech a ascenda hasta el cuello de su guerrera y anulaba la presin imantada de los cierr es . Deba pedir que esta reunin, o juicio para llamarlo de forma optimista, hubiera sido pblica. As me habran escuchado muchas personas. Millones, querr decir. Ms de doce planetas han visto mi coronacin. Luego vern cmo pron uncio sentencia contra usted. Y comprobarn que Ruder no teme al Orden cuando uno de sus miembros quebranta las viejas leyes. En realidad, su absurdo comportamien to ha servido para que los ms recalcitrantes se decidan a rendirse a m. Debo estar le agradecido, comandante. Efectivamente, nunca hubiera accedido a que nos obser vasen. Me alegr cuando pidi verme en privado. Al caer la guerrera negra y plata a los pies de Alice, sta dijo calmadamente: Nunca he visto un pueblo tan celoso de sus viejas leyes. Y nunca pens que esto fue se a alegrarme tanto. Estoy segura que antes seran capaces de matarle a usted que vulnerarlas, no? Es posible; pero no piense en eso respondi el principe con un halo de sorpresa en s u voz . Los ruderianos no pueden llegar a pensar que yo, su ms fiel guardin, vulnere las leyes de nuestros antepasados, aunque personalmente las encuentre odiosas e n su mayora. Estpidas. Las manos de la mujer aflojaban los cierres de su ajustado pantaln, lentamente, c omo saboreando la accin. Usted las odia, mientras que yo nunca he llegado a apreciar tanto unas leyes dijo, al tiempo que se aseguraba que las cmaras elegan automticamente la mejor de las es cenas para proyectarla sobre la gran pantalla donde estaban reunidos nativos e i nvitados. Ahora, pens Alice, todas aquellas personas y cientos de millones en doce planetas , deban estar observando estupefactos el impasible rostro del venerado y reciente emperador. Absurdo apunt Grehan. Tena los brazos cruzados y no movi un msculo cuando los pantalon es se unieron a la guerrera en el suelo . Usted no puede estar de acuerdo con unas leyes que la han condenado, de hecho, a la muerte. Alice hubiera querido estar en el gran saln. No para huir de una situacin peligros a, sino para divertirse con la expresin de Drem. Qu estara pensando de ella? Indudab lemente, Kelemen y LeLoux comprenderan antes que Drem, aunque tambin iban a necesi tar algn tiempo. Usted ha creado de su persona un mito como nunca tuvo Ruder. Con un deliberado y rpido gesto, Alice termin por desprenderse de sus ltimas ropas. Slo sus relucientes botas la cubran. Entonces mir con altanera primero al prncipe, n uevo emperador, y luego al objetivo que enviara su rostro sereno, nada avergonzad o, a los millones de paralizados espectadores. Pronunciando cada palabra lentamente, la terrestre dijo: O debo decir mejor que la artfice del mito ha sido la princesa Berlah? En la otra habitacin, Berlah no pudo contenerse ms. Con los puos apretados y hundindose las uas en la carne, haba estado presenciando la inverosmil escena por medio de una pequea pantalla, que ante su sorpresa se encen di automticamente. Ahora haba llegado a comprender la magnitud de los hechos que se

desarrollaban en la sala del trono y aull: Entren y maten a esa mujer! Wulkro y los hombres parecan estar hipnotizados mirando la pantalla, comprobando la pasividad del admirado hombre. Tambin en el gran saln, como en todas partes de los doce planetas, millones de ser es iban empezando a comprender. Los ufanos ruderianos, otrora orgullosos de su ld er, crean haber llegado al final del mundo, de su particular mundo. Slo precisaron, para que todo concluyera, las nuevas palabras de Alice, dirigidas ms al amplio auditorio que a la persona que estaba junto a ella. Una mujer ha gobernado Ruder, vulnerando su ms sagrada ley. Esto y seal con el ndice a l emperador coronado es slo el pellejo de lo que hace aos guard el alma de Grehan. A hora es nicamente el portavoz de los deseos dementes de la princesa Berlah. Una descarga elctrica pareci sacudir el cuerpo de Grehan. Abandon su pasividad, su majestad innata pero diferente a la reproducida fielmente por el artista en su o bra, en el cuadro. Sus gestos se convirtieron en los de Berlah y su voz perdi su perfecto y mesurado tono, siendo reemplazado por los aullidos histricos de la pri ncesa, quien desde el otro cuarto pretenda forzar la puerta y entrar. Berlah ya no poda ordenarle nada a su temida polica. El general y los hombres empe zaban a dejar el asombro para convertirlo en odio hacia la mujer. En su supremo esfuerzo, antes de perder totalmente la lucidez, Berlah quiso vengarse de la per sona que haba destruido su obra. Drem crey morir cuando vio a la envoltura del prncipe apuntar con el arma de aguja a Alice. Sin esperar ms, ech a correr hacia las habitaciones privadas. Ningn hombr e vestido de rojo se atrevi a detenerle. Ruder, la temida nacin, pareca estar tan v aca de reacciones propias como el cuerpo de Grehan. Pero Drem no lleg a ver cmo del arma no sala ningn mensaje de muerte. Ante el fracas o, las ltimas fuerzas que alimentaban el cuerpo real desaparecieron, al no poder soportar ms la tensin. 10 Ha sido como si de sbito una mano gigante hubiera arrebatado al planeta su aire. T oda actividad en l ha desaparecido. La gente an no sale de su asombro. Algunos fie les an desfilan primero ante el cadver de Berlah y luego ante el que durante aos fu e su marioneta. Los invitados a la coronacin estn regresando a sus mundos. Ya se t ienen noticias de que las guarniciones de los planetas conquistados estn iniciand o la repatriacin voluntaria, aunque muy lentamente. Muchos, los que no se den pri sa, morirn a manos de los nativos cuando stos lleguen a comprender plenamente que el imperio de Ruder y Tres Planetas ha desaparecido el mismo da en que fue procla mado. Berlah quiso gobernar su planeta y no se resign a acatar las viejas leyes que impe dan que una mujer fuese reina. Cuando su hermano cay enfermo de un mal que ella so la conoca, concibi el plan. A solas, sin que nadie la ayudase porque en nadie poda confiar, dej que Grehan muriese sin hacer nada por salvarle. Entonces utiliz sus a mplios conocimientos para salvar el cuerpo de Grehan de la putrefaccin. Luego lo acondicion para que actuase como un ser vivo, pero obedeciendo sus rdenes. Ella ha blaba por l, aunque utilizando sus cuerdas vocales. El antiguo cerebro de Grehan, ayudado por la ciberntica, obedeca ciegamente a Berlah. Nadie advirti el cambio, a unque todos se dieron cuenta de que, al restablecerse el prncipe de su enfermedad , sus ideas cambiaron radicalmente. Si extraaron un poco al principio, los adorme cidos deseos de los ruderianos las acogieron pronto con alborozo. Lo que quedaba de Grehan, impulsado por la fuerte mente telpata de su hermana, anunci a su puebl o que Ruder se erigira en cabeza de un nuevo imperio. Todos siguieron fielmente a su lder que, si antes de la suplantacin ya era admirado, esta admiracin creci hasta lmites insospechados. Pero Berlah tuvo dos fallos. Lo supo o no, pero el caso es que no pudo impedir, d urante la adaptacin de su hermano en robot humano a sus rdenes, salvar sus ojos, s us bellos ojos azules, de los que slo exista una muestra: el cuadro que yo vi en a quella habitacin. Los nuevos ojos del cuerpo de Grehan eran distintos, de color v erde. Nadie not la diferencia porque el cuadro no era visto casi por nadie. El segundo fallo fue debido a la naturaleza femenina de Berlah. Aunque mujer frgid a por naturaleza, sin conocer ninguna clase de amor de uno y otro sexo, debi pens

ar que su hermano, conocido mujeriego antes de la enfermedad que lo llev a la mue rte, tena que proseguir sus conquistas amorosas. Tal vez pens en que el cuerpo car ente de alma no posea las condiciones adecuadas para reaccionar ante la presencia de una mujer bonita aqu Alice sonri levemente cuando ya haba concluido su trabajo y no deseaba volver a comenzar. Es posible que pensara que nadie caera en la cuenta de que las mujeres haban desaparecido de la vida privada del amado prncipe. Todos achacaran esto a que se dedicaba plenamente a planificar la guerra de conquista. Yo comprend durante la entrevista con la princesa estas cosas, que slo a una mente imparcial podan aparecer claras, y no admit que una persona amante de los placeres y la paz se trocase en un ente sediento de guerra. Este cambio no poda ser conse cuencia de su superada enfermedad. Al ver su rostro en la pantalla y comprobar que el color de sus ojos era distinto a los del cuadro, comprend que exista algo anormal: un artista nunca cambiara eso de su modelo. Y Berlah siempre estaba al lado de su hermano. Adems, Grehan hablab a, aunque con distinto tono de voz, como ella. Berlah haba conseguido sus propsito s de gobernar Ruder, aunque fuese a travs de una marioneta. Para ella era suficie nte. La situacin en la zona estelar no poda continuar de esa forma. Todos los planetas v ecinos estaban a punto de rendirse a Ruder, aterrorizados. Decid impedirlo. Aunque parezca que corr un gran riesgo, estaba segura de salir triunfante. Ya cono ca bien la personalidad del pueblo de Ruder; slo tema la reaccin de Berlah y consegu apartarla del lado inmediato al cuerpo que dominaba telepticamente. Desde la otra habitacin, rodeada de un campo magntico, su poder era muy reducido. El choque psqu ico sufrido por Berlah al ver destruida su sombra la fulmin. Ella comprendi, como yo antes lo haba intuido, que todos los ruderianos y extranjer os que conocan las costumbres de antao de Grehan, al presenciar por las pantallas visoras cmo al ofrecerme a su vista sin ropas al prncipe ste no reaccionaba, sino q ue se comportaba como lo hara Berlah, una asexuada, pensaran que aquel cuerpo seme jante a Grehan no era el verdadero prncipe. Haban sido engaados. Lo que los ruderia nos ms repudiaban, ver a una hembra en el poder, gobernarles como si fuese un hom bre, se haba producido. Incluso la temible y fiel polica escarlata, que obedeca a Berlah porque ella misma a travs del robot humano lo haba ordenado, se sinti incapaz de reaccionar. Le impor t muy poco que Berlah muriese a sus pies. Incluso no impidieron que Drem Domar, v istiendo de miembro del Orden, acudiera a la sala del trono en mi ayuda, cosa qu e en ningn momento precis... Son el zumbador de la puerta y Alice dej el micrfono sobre la mesa de su despacho. Drem, de civil, entr lentamente. Ella le sonri. S que se marcha esta misma tarde dijo Drem. S. Penetraremos directamente en el hiperespacio respondi Alice, mirando agradecida a Drem. Recordaba cmo ste entr an asustado en la sala del trono y cmo llor al verla con vida . Ya lo arregl todo para que Cokh le lleve a Cetso en su nave. De all, junto c on sus dems compaeros, podr regresar a su planeta. Para cuando lleguen ya se habrn m archado las tropas de ocupacin de Ruder. No volver a verla musit Drem. Eso me temo, amigo. Pero mis compaeros no tardarn en regresar. Harn un buen trabajo aqu. El mrito ser suyo. Usted les abon el terreno. Cumpl con mi deber. Me gustara... empez l. No siga. Pero no me guarde rencor. Yo tengo que regresar a la Tierra, no lo compre nde? l asinti. S. Por ah se dice que usted desea regresar no slo por el mero hecho de volver a ver la Tierra, sino que all la espera ese teniente... Adn Villagran. Alice le mir sorprendida. Quin dice eso? Algunos tripulantes. No me haga hablar ms. Ella se levant. Era el momento de la despedida y no deba estropearlo, aunque no le gustase que los dems hablasen de sus sentimientos. Estrech las manos de Drem y di

jo: Le deseo suerte. No puedo asegurar nada, pero cuando entr iba a poner en mi inform e que ustedes podrn vivir ahora muchos aos en paz. Pero debern olvidar lo que Ruder ha hecho. Ya estn bastante castigados sus habitantes, humillados. No olvidarn nun ca lo que para ellos es la mayor vergenza. Drem se llev las manos de Alice hasta los labios y las bes. A ella le parecieron a quellos besos los ms llenos de pasin. Cuando qued sola, regres lentamente a su mesa y volvi a tomar el micrfono. Conect el dictado y empez a decir: Aunque slo sean conjeturas, esta gente vivir en paz por muchos lustros. El Orden pu ede considerar, a travs de su Alto Mando, la necesidad de organizar un acercamien to formal en esta zona estelar, aunque puedo asegurar que el peligro que estaba germinndose ha desaparecido totalmente. Las consecuencias futuras, si los proyect os de Berlah hubieran seguido adelante, eran impredecibles. Quiz nunca hubieran s upuesto un serio peligro para la galaxia y el Orden; pero es mejor que toda amen aza haya quedado conjurada. Saldremos esta misma tarde de Ruder, en salto por el hiperespacio directo a la Ti erra, en el da LUFD-87654, ao 1765 galctico de la Segunda Era. Cerr el contacto y tambin los ojos. Termin por apartar la melanclica imagen de Drem y en su lugar puso la de Adn. Sonri.