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Arstocles de Atenas, apodado Platn ( = el de anchas espaldas), nace, probablemente, el ao 428-427 a.n.e. en Atenas, o quizs en Aegina.

Perteneca a una familia noble. Su padre, Aristn, se proclamaba descendiente del rey Codro, el ltimo rey de Atenas. Su madre Perctiona, descenda de la familia de Soln, el antiguo legislador griego. Era adems hermana de Crmides y prima de Critias, dos de los treinta tiranos que protagonizaron un golpe de estado oligrquico el ao 404. Platn tuvo dos hermanos, Glaucn y Adimanto, y una hermana, Potone. A la muerte de Aristn, Perctina se cas con su to Pirilampo, amigo y partidario prominente de Pericles, con quien tuvo otro hijo, Antifn. Platn tuvo una educacin esmerada en todos los mbitos del conocimiento. Es posible que se iniciara en la filosofa con las enseanzas del heracliteano Cratilo. A los veinte aos (407) tiene lugar el encuentro con Scrates: acontecimiento decisivo para Platn. Scrates contaba entonces 63 aos y se convertir en su nico maestro hasta su muerte. Tanto por sus relaciones familiares, como por vocacin, Platn tuvo la intencin de adentrarse en la vida poltica. Pero, segn narra en la Carta VII, dos sucesos decisivos le hicieron desistir de ello. Durante el rgimen de los treinta tiranos sus parientes (Critias, Crmides) y conocidos le invitan a colaborar con el gobierno: Yo me hice unas ilusiones que nada tenan de sorprendente a causa de mi juventud. Me imaginaba, en efecto, que ellos iban a gobernar la ciudad, conducindola de los caminos de la injusticia a los de la justicia. Pero las acciones criminales iniciadas por el nuevo gobierno desilusionaron a Platn; sobre todo por el intento de mezclar a Scrates (el hombre ms justo de su tiempo) en el prendimiento de Len de Salamina (un exiliado del partido demcrata) para condenarlo a muerte. Pero Scrates no obedeci y prefiri exponerse a los peores peligros antes de hacerse cmplice de acciones criminales. Los exiliados del partido democrtico se rehicieron bajo la direccin de Trasbulo y, con el apoyo del pueblo ateniense, derrotaron a los oligarcas. Al principio los hombres del nuevo gobierno utilizaron una gran moderacin, votando icluso una amnista, para poner fin a la guerra civil. De nuevo Platn se siente inclinado a mezclarse en los asuntos del estado; pero ocurre que bajo el nuevo gobierno tiene lugar el proceso y condena de Scrates: he aqu que gentes poderosas llevan a los tribunales a este mismo Scrates, nuestro amigo, y presentan contra l una acusacin de las ms graves, que l ciertamente no mereca de manera alguna: fue por impiedad por lo que los unos le procesaron y los otros lo condenaron, e hicieron morir a un hombre que no haba querido tomar parte en el criminal arresto de uno de los amigos de aqullos, desterrado entonces, cuando, desterrados, ellos mismos estaban en desgracia. La injusticia del orden oligrquico y los errores de la democracia conducen a Platn a orientar su pensamiento en el sentido en encontrar un fundamento slido para poder instaurar un orden justo: Entonces me sent irresistiblemente movido a alabar la verdadera filosofa y a proclamar que slo con su luz se puede reconocer dnde est la justicia en la vida pblica y en la vida privada. As, pues, no acabarn los males para los hombres hasta que llegue la raza de los puros y autnticos filsofos al poder o hasta que los jefes de las ciudades, por una especial gracia de la divinidad no se pongan verdaderamente a filosofar

El ao 399 tiene lugar la condena y muerte de Scrates que despejarn los posteriores caminos del padre de la Filosofa acadmica. Temiendo ser molestado por su condicin de amigo y discpulo de Scrates, Platn se refugia en Megara donde permaneci probablemente tres aos, entrando en relacin con la escuela y con Euclides de Megara. Posteriormente parti para Africa, visitando, primero, Egipto y, despus, la Cirenaica, donde frecuent a Aristipo de Cirene y al matemtico Teodoro. A partir de este momento se dan varios versiones de sus viajes. Para unos regresa directamente a Atenas, para otros va a Italia meridional a fin de conocer las sedes pitagricas y a Arquitas de Tarento. Hacia el ao 388 abandona Italia (o Atenas) para dirigirse a Sicilia. En Siracusa reina un griego, Dionisio I el Anciano, que tiene en jaque a los cartagineses y se ha convertido en amo de Sicilia. Platn intima con Din, cuado de Dionisio, gran admirador de los socrticos. El caso es que despus de ser llamado por el rey, el propio Dionisio lo expulsa (no se conocen exactamente los motivos). Embarca en una nave espartana que hace escala en la isla de Aegina, a la sazn en guerra con Atenas, y Platn es hecho esclavo y luego rescatado por Annceris, a quien haba conocido en Cirene. En el 387 regresa a Atenas y funda la Academia, primera escuela de filosofa organizada, origen de las actuales universidades. All permanecer durante veinte aos dedicado al estudio y a la enseanza. Pero el filsofo volver en otras dos ocasiones a Siracusa. El ao 367 muere Dionisio I y le sucede en el trono su primognito Dionisio II. Din concibe la idea de traer a Platn a Siracusa como tutor del sucesor de su cuado. Platn no era optimista sobre los resultados, pero Din y Arquitas le convencen hacindole ver las perspectivas de reformas polticas que se le ofrecen. Platn acude a Siracusa dejando a Eudoxo al frente de la Academia. Muy pronto el joven Dionisio ve en Din y en Platn dos rivales, por lo que destierra a Din y ms tarde hace lo mismo con el filsofo. Con todo les promete el regreso. El ao 366 vuelve a Atenas donde permanecer seis aos. Posteriormente (361) Dionisio invita de nuevo a Platn y el filsofo se dirige a Siracusa acompaado de varios discpulos. Herclides Pntico es ahora el encargado de regir la Academia. De nuevo, la actitud de Dionisio fue tajante con el ateniense que, preso, consigui ser liberado merced a la intervencin de Arquitas. Una vez libre regres a Atenas. Pero Din no cej en su empeo, sino que reclut un ejrcito del que formaban parte discpulos de Platn, venci a Dionisio e instaur una dictadura. Sin embargo a los tres aos fue asesinado por su amigo, el platnico Calipo. Platn, por su parte, continu en Atenas su trabajo al frente de la Academia hasta el ao 348-347, fecha probable de su muerte.