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PJARO DE SOL WILBUR SMITH

EMEC EDITORES Ttulo Original: The Sunbird Traduccin de Edith Zili Impre o en E pa!a" #$$% Mientra atra&e aba la o cura ala de pro'eccione prote t( interiormente contra la di)u a imagen re)le*ada en la pantalla+ ,uince a!o haba e tado aguard-ndola" ' ahora .ue la tena ante mi o*o no la reconoca+ Con)u a ' &aga" careca de entido para m+ /o e peraba un pe.ue!o ob*eto: un cr-neo" una &a i*a de barro" alg0n arte)acto o bien una *o'a de oro o un pu!ado de abalorio " pero de ninguna manera a.uel di e!o urreali ta en gri " blanco ' negro+ 1a &o2 de 1ouren" ten a ' e3citada" me +dio la cla&e de lo .ue bu caba: 41a )otogra)a )ue tomada a die2 mil ochociento metro de altura" a la ei cuarenta ' iete hora del cuatro de eptiembre 5o ea" ocho da atr- 6" con c-mara 1eica ' pelcula de treinta ' cinco milmetro + De modo .ue e trataba de una )otogra)a a(rea+ 7daptado mi o*o ' mi mente a tal circun tancia" ca i al momento )ui con ciente de mi propia e3citacin" en tanto .ue 1ouren egua hablando en el mi mo tono apa ionado: 4Con egu .ue una compa!a a(rea reali2ara un &uelo de reconocimiento obre toda el -rea .ue me han autori2ado para el e tudio de la orientacin ' longitud de la )ormacione geolgica + E ta )otogra)a lo recoge la mitad de una uper)icie de ochenta mil hect-rea +++ El piloto no o pech i.uiera lo .ue e taba )otogra)iando+ Sin embargo" lo del laboratorio la han ampliado ' me la han entregado+ Su ro tro e &ol&i hacia m" p-lido ' olemne" a la lu2 del pro'ector+ 481a &e " 9en: Cerca del centro" en el -ngulo uperior derecho+ 7br la boca para re ponder" pero me )all la &o2 ' una tri te to ali de mi labio + Sorprendido" ad&ert .ue e taba temblando ' .ue en mi -nimo bullan el temor ' la e peran2a+ 4;<na imagen cl- ica= <na acrpoli con doble &allado ' >torre )-lica ?+

Sin duda e taba e3agerando" por.ue all lo e &ea un d(bil contorno obre un )ondo borro o+ @o ob tante" la con)iguracin general de la imagen coincida con u de cripcin+ 4El norte+++ 4di*e bru camente4+ 8Dnde e t- el norte: 4En la parte uperior+++ E t- de cara al norte+ 8E taran orientada la torre hacia el ol: Otra &e2 guard( ilencio" no di pue to a admitirlo tan r-pidamente+ @ada me haba re ultado )-cil en la &ida" de ah .ue naciera en m la de con)ian2a ' empe2ara a bu carle di)icultade + 4Simple e trati)icacin 4di*e4+ ,ui2- producto del contacto de la piedra cali2a con el granito primiti&o+ De ah el dibu*o de la uper)icie+ 4;Tontera = 4me interrumpi 1ouren+ Siempre e3citado" e pu o en pie de un alto ' e dirigi hacia la pantalla+ Con un puntero de (bano .ue cogi del atril" e!al la uper)icie punteada en )orma de celda a la .ue le daba por llamar &allado principal+ 48Dnde ha &i to 4pregunt4 un di e!o geolgico igual: /o no .uera aceptar u palabra " por.ue no .uera &ol&erme otra &e2 &ulnerable a la e peran2a+ 4,ui2- en alguna parte+++ 4di*e+ 4;Aamo = 4Su ri a" poco )recuente en (l por a.uella (poca" era un buen ntoma4+ Deb olerme .ue lo recha2ara + Ere el ma'or pe imi ta de toda B)rica+ 4E o puede er cual.uier co a" 1o 4prote t(4+ <na ilu in ptica pro&ocada por la lu2" la ombra ' la )orma + 7un admitiendo .ue ha'a alido de la mano del hombre" aca o e trate de *ardine o embrado de mu' reciente (poca+ 487 ciento ochenta ' cinco Cilmetro del cur o de agua m- pr3imo: @o in i ta " 9en+ T0 abe " tan bien como 'o" .ue ( a e +++ 4;@o la nombre = 4le di*e" ca i gritando+ Me lanc( )uera del mullido illn de cuero" atra&e ( la ala de pro'eccione ' le cog por un bra2o ma.uinalmente+ 4@o la nombre 4repet4" por.ue no traera mala uerte+ Siempre tartamudeo cuando e to' e3citado+ Dero" como e uno de mi de)ecto m- in igni)icante " hace tiempo .ue de* de preocuparme+ 1ou &ol&i a rer" pero e ta &e2 con el ligero de a o iego .ue uele e3perimentar cuando me mue&o r-pidamente o libero la energa contenida en mi bra2o + Inclin-ndo e obre m" a)lo* lo dedo .ue e haban cla&ado en u antebra2o+ 4Derdn+++ 8Te he hecho da!o: 4le di*e" olt-ndole+ 4@o+

Dero iba acariciando u bra2o mientra e diriga hacia el panel de control para apagar el pro'ector+ De pu( encendi la lu2" ' durante un rato no ob er&amo " parpadeando en ilencio+ 4Mi pe.ue!o duende hebreo" no me enga!a + Tiembla de curio idad+ /o lo mir( de de aba*o" a&ergon2ado de mi prote ta" pero a0n agitado+ 48Dnde e t-" 1o: Dime dnde e encuentra+ 47nte tiene .ue admitir .ue e t- intrigado" ' por primera &e2 en tu &ida habr- de reconocer .ue te ha e.ui&ocado+++ Si no" no te dir( nada m- 4me di*o" para ho tigarme+ 4E t- bien 4' mir( hacia otra parte mientra e coga la palabra 4+ 7 primera &i ta parece mu' intere ante+ Ech hacia atr- u magn)ica cabellera dorada ' olt una e truendo a carca*ada+ 4Tendr- .ue hacer algo m- .ue e o+ Drobemo de nue&o+ Su ri a" como de co tumbre" era tan contagio a .ue no pude contener la ma" imilar al trino de un pa*arillo comparada con la u'a+ 4Tengo la impre in 4di*e re oplando4 de .ue ha dado+++ en el cla&o+ 4;,u( imp-tico= 4brome+ Eaca a!o .ue no &ea a tan olemne ban.uero de po*ado de u m- cara ' libre de la preocupacione nacida del imperio )inanciero Stur&e ant" en e e momento henchido de prome a ' po ible reali2acione + 47hora dime dnde e t- 4implor(+ 4Aen 4me di*o" erio ahora" mientra e diriga a la larga me a apo'ada contra la pared" en la .ue haba un mapa u*eto con al)ilere a un tapete &erde+ Como la me a era mu' alta" me encaram( a una illa ' me inclin( obre la me a+ 7hora e taba ca i al mi mo ni&el .ue 1ouren" de pie a mi lado+ Funto e3aminamo el mapa+ 4Serie 7eron-utica 7+ Sud-)rica+ Mapa cinco+ 9ot uana ' Rode ia Occidental+ Me pu e r-pidamente a bu car alguna indicacin: una cru2 o una e!al hecha con l-pi2+ 48Dnde: 4pregunt(4+ 8Dnde e t-: 4Sin duda abe .ue me han dado la conce in obre un territorio minero de e enta mil Cilmetro cuadrado a.u" al ur de Maun+ 4;Aamo " 1o= @o intente &enderme accione de la Stur&e ant Mineral + 8Dnde demonio e t- e o: 4Eemo con truido un pe.ue!o aerdromo" e3pre amente para el a&in 1ear+ @o hace nada .ue hemo acabado de terminarlo+ 4@o puede e tar tan al ur de la mina de oro+

4@o+ @o e all 4con)irm 1ouren4+ @o &a'a tan depri a .ue derrapar4a!adi" di )rutando con mi tortura+ Su dedo e de li2 por el mapa ' e detu&o de pronto+ Tambi(n mi cora2n pareci detener e+ 1a co a iba bien+ Cada &e2 me*or+ 1a latitud era per)ecta" pue todo lo indicio laborio amente reunido por m durante mucho a!o coincidan en general con a.uella 2ona+ 47.u e t- 4di*o 1ou4+ 7 tre ciento cuarenta Cilmetro al ude te de Maun ' a no&enta Cilmetro del )aro ituado al udoe te del coto de ca2a de GanCie" protegida por un arco de ba*a colina ' perdida en una inmen idad roco a ' una tierra poblada de mata + 48Cu-ndo alimo : 4le pregunt(+ 4;Aa'a= 4e3clam 1ouren" mo&iendo la cabe2a4+ ;De modo .ue cree en ello= 4Dodra adelantar e alguien+++ 4Ea e tado ol&idada durante mil a!o +++ 8,u( puede igni)icar una emana m- : 4;<na emana= 4grit( angu tiado+ 4E cucha" 9en: no puedo ir ante + El *ue&e tengo .ue a i tir a la 7 amblea general anual de la 7nglo4Stur&e ant" ' el -bado tengo .ue reali2ar una operacin )inanciera en Zurich+++ Dero" por ti" re ol&er( el a unto r-pidamente+ 4En&a a alguno de tu brillante ' *&ene e*ecuti&o + 4Incurrira en una )alta de corte a i mandara a un imple o)icini ta a retirar un che.ue de mano de .uien me ha hecho un pr( tamo por &alor de &einticinco millone de libra + 4;Cielo =" lo nue tro e m- importante .ue e e dinero+ Durante un momento 1ouren" pen ati&o ' di&ertido a la &e2" cla& en m u o*o cele te + 48Aeinticinco millone no &alen nada: 4Sacudi la cabe2a lentamente '" a ombrado" como i acaba e de or una &erdad in lita" di*o4: Supongo .ue tiene ra2n 4luego onri ua&emente" como e onre a un amigo mu' .uerido ' igui4: 1o iento" 9en+ Saldremo en a&in el marte " de madrugada+++ Te lo prometo+ Aolaremo ha ta Maun+ 8Conoce a Deter 1arCin: 4S" claro+ Deter haba dirigido un importante a)ari ha ta m- all- de Maun+ Do &ece me haba er&ido de (l en mi e3pedicione al de ierto de Halahari+ 4Magn)ico+ /a he hablado con (l+ Darticipar- en nue tra e3pedicin+ Iremo r-pido ' con poco pe o: un 1and4Ro&er ' un par de <nimog de tre tonelada + /o lo di pongo de cinco da " ' e o reduciendo al

m-3imo todo mi horario +++ Contratar( un helicptero para mi regre o+ T0 te .uedar- all- e carbando a tu anto*o+ Mientra a hablaba" me condu*o de de la ala de pro'eccione ha ta una larga galera+ El ol e derramaba por &aria &entana alta " en&ol&iendo plenamente la pintura ' talla .ue decoraban la galera" donde la obra de lo principale arti ta uda)ricano no de merecan en ab oluto *unto a la de otro grande mae tro de )ama internacional" &i&o o muerto + 1ouren Stur&e ant" iguiendo el e*emplo de u antepa ado " upo emplear bien u dinero+ De e a la urgencia del momento" mi o*o e intieron atrado por el ua&e brillo ' la )re cura de un de nudo de Renoir+ 1ouren a&an2aba con pa o r-pido ' -gil por la di&er a al)ombra orientale .ue ab orban toda la pi ada " mientra 'o lo haca a grande 2ancada a la par de (lI mi pierna on tan larga ' )uerte como la u'a + 4Si de cubre lo .ue ambo de eamo " podr- hacer la co a a gran e cala: un campamento permanente" un aerdromo" lo a i tente .ue de ee " inclu o una brigada completa" ' cual.uier e.uipo .ue nece ite + 4,uiera Dio .ue a ea 4di*e ua&emente cuando llegamo a lo alto de la e calera" donde no hicimo mueca como do con piradore + 48Tiene idea de lo .ue te co tar-: 4le pregunt(4+ ,ui2- la e3ca&acione duren de cinco a ei a!o + 4E o e pero+ 4Dueden co tarte do ciento mil+++ 48,u( importancia tiene el dinero:" como di*o alguien+ Otra &e2 me obre alt u ri a" eme*ante al bramido de un toro+ Mientra de cendamo por la e calera" uno ruga ' el otro rea entre diente + Eu)rico e hiperten o " no miramo a la cara" 'a en el recibidor+ 4E tar( de regre o el lune a la iete ' media de la tarde+ 8Me ir- a bu car al aeropuerto: 1legar( en el &uelo tre ciento die2 de 7litalia" procedente de Zurich+++ Entretanto prepara tu co a + 4@ece itar( una copia de e a )otogra)a+ 4Recib una ampliacin para el In tituto+ Di pondr- de una emana para deleitarte con ella 4' mirando el Diaget de oro .ue lle&aba en la mu!eca" agreg4: ;Demonio = Me he retra ado+ Se &ol&i hacia la puerta en el preci o in tante en .ue apareci Eilar' Stur&e ant" .ue &ena del patio+ 1le&aba una blanca ' ligera &e timenta de teni ta+ Su larga pierna eran e3traordinariamente hermo a + Era una muchacha de ele&ada e tatura" de cabello dorado .ue caan"

ua&e ' re)ulgente " obre u hombro + I 48@o &a " .uerido: 41o iento" Eill+ Den aba decirte .ue no me .uedar( a comer+++ De toda manera " 9en nece ita .ue alguien lo )rene+ 48Se lo ha en e!ado: Eilar' e &ol&i ' e me acerc+ 1uego" inclin-ndo e" me be en lo labio " con la ma'or naturalidad ' in el menor a omo de &iolencia+ 7cto eguido retrocedi ' me onri" mir-ndome de lleno a lo o*o +++ Cada &e2 .ue act0a a me con&ierte en u e cla&o para otro cien a!o + 48,u( pien a " 9en: 8Cree .ue e po ible: Dero ante de .ue pudiera re ponderle" 1ouren 'a haba de li2ado u bra2o alrededor de u cintura ' ambo me onrieron a la &e2+ 4Se ha &uelto loco+ Echa e puma por la boca ' e e tremece de la cabe2a a lo pie + ,uiere meter e en el de ierto ahora mi mo 4di*o 1ouren" ' atra'endo hacia (l a Eilar'" la be + Durante un largo minuto e ol&idaron de m mientra e abra2aban+ Repre entan para m el eptome de la belle2a )emenina ' la ma culinidad+ 7mbo eran alto " )uerte " aludable + Eilar' e doce a!o m- *o&en .ue (l" u cuarta e po a ' madre del m- pe.ue!o de u iete hi*o + @o haba cumplido a0n lo treinta a!o " pero tena la madure2 ' el porte de una mu*er mucho ma'or+ 4In&ita a comer a 9en" .uerida+ Aol&er( tarde a ca a 4' 1ouren e de prendi del abra2o+ 4Te echar( de meno 4di*o Eilar'+ 4/ 'o a ti+ Te &er( el lune " 9en+ En&ale un cablegrama a 1arCin i cree .ue &amo a nece itar algo e pecial+ Ea ta luego" compa!ero4 ' de apareci+ Eilar' me cogi de la mano ' me condu*o hacia el amplio patio de lo a + 7lgo m- de do cienta -rea de c( ped ' de de lumbrante cantero rodeaban el arro'o ' el lago arti)icial+ 1a pi ta de teni e taban ocupada " ' una bullicio a muchedumbre de cuerpo emide nudo hacan brillar al ol el agua de la pi cina+ Do ir&iente uni)ormado di ponan )iambre en una larga me a in talada obre caballete " ' un poco atemori2ado di tingu ei mu*ere *&ene en tra*e de teni " tumbada en una mecedora *unto al bar+ El e*ercicio le haba acelerado el pul o ' u n&eo tra*e lucan mancha de udorI beban 2umo de )ruta en &a o alto + 4Aen 4me di*o Eilar'" ' me lle& hacia ella + /o me ergu" tratando de ganar uno centmetro de altura" a medida .ue no acerc-bamo al grupo+

4Chica " a.u tenemo un caballero .ue no har- compa!a+ O pre ento al doctor 9en*amn Ha2in" director del In tituto 7)ricano de 7ntropologa ' Drehi toria+ 9en" ( ta e Mar*or' Dheip + Me &ol& a cada una de ella a medida .ue Eilar' me la iba pre entando ' re ponda a u e)u i&o aludo " un tanto e3agerado + Jue tan di)cil para ella como para m+ @ing0n in&itado e imagina .ue a u an)itriona e le ocurra traer a un *orobado *unto con lo re)re co ante de la comida+ 1o ni!o acudieron en mi a'uda+ 9obb' me &io ' &ino corriendo hacia m: 4;To 9en= ;To 9en= 4chillaba al tiempo .ue me rodeaba el cuello con u h0medo bra2o ' apla taba mi )lamante tra*e con u empapado ba!ador+ 1uego" cogi(ndome de la mano" me lle& ha ta donde e encontraba el re to de lo Stur&e ant ' la horda de u *&ene amigo + Siempre me encuentro m- cmodo entre ni!o " por.ue o bien no e )i*an en nada o e3pre an libremente lo .ue pien an+ >8Dor .u( camina tan encor&ado:? Dero e e da no le re ult( un hu( ped intere ante" por.ue e taba dema iado intran.uilo para pre tarle atencin+ De manera .ue en eguida e de bandaron todo " e3cepto la leal 9obb'+ Doco de pu( Eilar' rele& a u hi*a tra ' me condu*o de nue&o ante el grupo de *&ene madre " en .uiene cau ( me*or impre in+ 1a chica bonita uelen atraerme de una )orma irre i tible" una &e2 uperado el engorro de la pre entacione + Cuando me )ui al In tituto eran 'a m- de la tre de la tarde+ 9obb' Stur&e ant tiene la co tumbre de er&ir el Khi C' de malta Llen Lrant con la mi ma prodigalidad con .ue u mano de trece a!o &ierte la Coca4Cola+ De ah .ue entrara en el In tituto con la agradable en acin de ir )lotando obre una nube+ En mi e critorio &i un obre .ue pona: >Dri&ado ' con)idencial?+ En una de u e .uina haba una nota prendida con un gran al)iler: >1o han trado al medioda+ ;Darece mu' intere ante = 4Sal?+ S0bitamente agui*oneado por lo celo " in peccion( el ello: intactoI luego Sall' no lo haba abierto+ Sin embargo" no me cupo la menor duda de .ue habra hecho un e )uer2o ciclpeo para &encer u neurtica curio idad" a la .ue ella cali)icaba de >re)inado e pritu de in&e tigacin cient)ica?+ Con la eguridad de .ue aparecera de un momento a otro" ech( mano del pa.uete de pa tilla de menta Tre M" .ue guardaba en el ca*n uperior de mi e critorio" para di imular el olor a Khi C' de mi boca" ante de abrir el obre ' e3traer de (l la atinada ampliacin de doce

por doce+ De pu( encendera el )le3o ituado obre mi e critorio ' preparara la lupa para e cudri!ar la )oto+ Dre&iamente ech( un &i ta2o a la legin de antepa ado .ue pueblan mi de pacho+ En lo ana.uele .ue e alinean a lo largo de la cuatro parede ha' libro 4la herramienta de mi pro)e in4" encuadernado en piel de becerro" en color &erde ' ca ta!o" con u canto en letra de oro+ E ta enorme habitacin contiene mile de &ol0mene + 7 la altura de mi hombro" en direccin a cendente" lo e tante e t-n lleno de bu to 4cabe2a ' hombro 0nicamente4 de todo lo predece ore del hombre: 7u tralopithecu " Drocn ul" Robu ta" Eombre de Rode ia" Eombre de DeCn" ha ta llegar al de @eandertal ' al de Cro4Magnon" e to e " el Eomo apien apien en todo u e plendor ' degeneracin+ En la e tantera de la derecha e t-n lo bu to de toda la etnia a)ricana : hamita " -rabe " pigmeo " negroide " bo Cop " bo .uimano " gri.ua" hotentote " etc+ Todo me ob er&aban atentamente con u &idrio o o*o altone mientra 'o le diriga la palabra: 4Se!ore 4di*e4" creo .ue no hallamo en el umbral de un gran de cubrimiento+ Slo hablo con ello en &o2 alta cuando e to' e3citado o bebido+ 5En e e momento e taba conmo&ido ' a la &e2 ebrio algo m- de la cuenta+6 48Con .ui(n habla : 4me pregunt Sall' de de la puerta+ Su &o2 me hi2o dar un re pingo en el a iento+ En realidad u pregunta )ue puramente retrica" 'a .ue ella aba mu' bien a .ui(ne e taba 'o arengando+ Sall' e taba apo'ada en la *amba de la puerta" con la mano bien metida en lo bol illo de u &ie*a bata blanca+ 1le&aba u negra cabellera peinada hacia atr- " u*eta con una cinta" de*ando al de cubierto u de pe*ada )rente+ Su grande o*o &erde e ale*aban mucho el uno del otro" eparado por una nari2 atre&ida+ Completaban u ro tro do pmulo mu' aliente ' una amplia boca en ual ' alegre+ En uma" una muchacha &igoro a" cu'a pierna " larga ' mu culo a " e per)ilaban ba*o lo ce!ido t(*ano +++ 8Dor .u( pre)erir( a la mu*ere corpulenta : 48Ea comido bien: 4me pregunt mientra a&an2aba lentamente" la cabe2a ligeramente inclinada con la mera intencin de enterar e de lo .ue lle&aba entre mano + 5Tiene la habilidad de leer cual.uier documento al re&( " eg0n lo ha demo trado en mucha oca ione a mi e3pen a +6

4Magn)icamente 4re pond" cubriendo o ten iblemente la )otogra)a con el obre4+ Da&o )ro" en alada de lango ta" almn ahumado ' un abro o pato con tru)a ' gelatina de carne+ 4Cnico 4cuchiche ua&emente" por.ue le agrada la buena comida" ' por.ue e percat de mi a)-n por ocultar la )oto+ 7un.ue no le permito .ue me hable a " nunca logro contenerla+ 7 un metro ' medio de di tancia oli mi aliento+ 4;/ Khi C' de malta per)umado con menta= ;,u( delicia= Me onro*(+ 5@o pude e&itarlo" como tampoco puedo reprimir mi tartamudeo+6 Dero de pronto olt una carca*ada '" adelant-ndo e" e ent en el borde de mi e critorio+ 4Aamo " 9en 4' mir directamente el obre4+ De de .ue me lo entregaron e to' e3citada+ 1o hubiera abierto con &apor de agua" i la olla el(ctrica no e tu&iera a&eriada+ 1a doctora Sall' 9enator e mi a'udante de de hace do a!o " o ea" de de .ue me enamor( de ella+ Me apart( a un lado ' le permit .ue e colocara )rente a la )otogra)a" .ue le de cubr al in tante+ 4/ bien" &eamo .u( aca en limpio de e to+ Ella oprimi mi cuerpo contra el u'o ' coloc u bra2o obre mi hombro+++" contacto .ue pro&oc una e pecie de corriente el(ctrica en todo mi cuerpo+ En do a!o e haba aco tumbrado a reaccionar como lo ni!o " e decir" haba de*ado de reparar en mi *oroba+ Dor er tan e pont-nea ' natural" 'o calculaba .ue dentro de otro do a!o nue tra relacin llegara a u plena madure2+ Tendra .ue obrar mu' lenta ' cautelo amente para no alarmarla+++ Dero e taba eguro de .ue al )inal &era en m a u amante ' marido+ Como e o do 0ltimo a!o me haban parecido e3ce i&amente largo " no .uera pen ar i.uiera en lo do iguiente + Se inclin obre el e critorio para e3aminar el mapa con la lupa durante un buen rato+ 1a lu2 re)le*ada en a.u(lla e pro'ectaba en u ro tro+ Cuando por )in le&ant la cabe2a" u ro tro pareca iluminado por el (3ta i ' u &erde o*o relampagueaban+ 49en 4di*o4+ ;Oh" 9en+++= ;Si upiera cu-nto me alegro por ti= Su )-cil optimi mo ' u r-pida deduccin me mole taron+ 4;@o corra tanto= 4le e pet(4+ Dueden dar e una docena de e3plicacione ati )actoria + 4@o 4di*o ella" iempre onriendo ' acudiendo la cabe2a4+ @o rechace e to" 9en+ 7l )in ha llegado a la &erdad+ Durante mucho tiempo ha traba*ado ' credo en ello+ Dor e o ahora no te a u te ' ac(ptalo+

Se apart del e critorio ' cru2 r-pidamente el cuarto hacia la e tantera de libro corre pondiente a la letra >H?+ 7ll ha' doce &ol0mene en lo .ue )igura el nombre de u autor: >9en*amn Ha2in?+ Sall' e cogi uno" .ue abri por la anteportada+ 4O)ir 4le'4" por el doctor 9en*amn Ha2in+ In&e tigacin per onal acerca de la ci&ili2acin prehi trica de lo or)ebre de B)rica Central" con una e pecial mencin de la ciudad de Zimbabue" la le'enda de lo antiguo ' la ciudad perdida del Halahari+ Se me acerc onriente ' me pregunt: 48Ea ledo e to: E mu' intere ante+ 4De acuerdo" acepto .ue pueda e3i tir una po ibilidad" SalI lo una" pero+++ 48Dnde e t-: 4me interrumpi4+ 8En lo 'acimiento minerale " eg0n pre&i te: 7 ent con la cabe2a+ 4S+ En la )ran*a aur)era+ Dero e probable .ue produ2ca mucho m.ue 1angebeli ' RuKane+ Sall' onri con aire de triun)o ' &ol&i a inclinar e obre la lupa+ En eguida ro2 con un dedo la )lecha de tinta china .ue" en una e .uina de la )oto" indicaba al norte+ 4Toda la ciudad+++ 4Suponiendo .ue ea una ciudad 4la interrump+ 4Toda la ciudad 4repiti con (n)a i 4 e orienta hacia el norte" de cara al ol+ Detr- e t- la acrpoli ' lo do dio e : el Sol ' la 1una+++" ' luego la torre )-lica : cuatro" cinco+++" ei + ,ui2- ean iete+ 4E cucha" SalI no on torre " ino imple mancha en una )otogra)a tomada a die2 mil ochociento metro de altura+ 4;Die2 mil ochociento = 41a cabe2a de Sal dio un re pingo4+ ;Entonce e enorme= Tra el primer &allado cabra media docena de Zimbabue + 4Tran.uila" muchacha" por Dio + 4/ la ciudad ba*a" m- all- de la muralla" e e3tiende a lo largo de mucho Cilmetro +++ E gigante ca" 9en+++ Dero me intriga u )orma de media luna+ 4Sal e endere2 '" por primera &e2+++" ;oh" .u( mara&illa=+++" por primera &e2 de li2 u bra2o e pont-neamente alrededor de mi cuello ' me abra24+ ;Oh" e to' tan e3citada .ue podra morirme= 8Cu-ndo no &amo : @o conte t( por.ue apena pre t( odo a u pregunta" al entir la pre in de u &olumino o ' c-lido pecho contra mi cuerpo+ 48Cu-ndo: 4in i ti" ech-ndo e hacia atr- para mirarme a la cara+ 4@o te he odo+ 8,u( ha dicho: 4le pregunt( tartamudeando ' enro*eciendo+ Ella onri+ 48Cu-ndo no &amo " 9en: 8Cu-ndo iremo en bu ca de tu ciudad perdida:

49ueno+++ 4le di*e e )or2-ndome por no herirla4+ 1ouren Stur&e ant ' 'o iremo primero: el marte +++ 1ouren no me ha hablado de a i tente alguno+++ De modo .ue no creo .ue t0 &ia*e con no otro + Sall' retrocedi ' e pu o en *arra con lo pu!o 8errado + Me mir con )iere2a ' me pregunt con )ingida man edumbre: 48,uiere apo tar algo: /o lo apue to cuando tengo grande probabilidade d( ganar+ Dor e o le di*e a Sall' .ue preparara la maleta + <na emana era mucho tiempo para tan imple tarea" pue " como buena pro)e ional" uele &ia*ar con poco e.uipa*e+ Su e)ecto per onale caban en una pe.ue!a maleta ' en el bol o .ue colgaba al hombro+ Su cuaderno de bo .ue*o ' u pintura ocupaban me pacio+ Dero decidimo )ormar un )ondo com0n de libro para e&itar repeticione + Mi e.uipo )otogr-)ico ocupaba ba tante itio '" por otra parte" mi bol a ' ca*a con mue tra ' mi propio macuto de lona e amontonaron en un rincn de mi de pacho ha ta alcan2ar una altura impre ionante+ Aeinticuatro hora de pu( 'a e t-bamo li to + Durante lo ei da re tante matamo el tiempo di cutiendo ' atorment-ndono " ri!endo ' ob er&ando la )otogra)a" .ue haba comen2ado a perder u brillo original+ Cuando nue tra ten in e haca in oportable" Sall' e encerraba en u gabinete" donde e e )or2aba por traducir lo grabado rupe tre de Drie Hoppen ' lo mbolo pintado en el Gitte 9erg+ 1a pintura rupe tre " lo grabado ' la traduccin de te3to primiti&o on u e pecialidad+ /o ola &agar )ren(tico por lo alone p0blico tratando de de cubrir alguna mota de pol&o en lo ob*eto e3hibido mientra o!aba con de cribir en una no&ela lo te oro acumulado en nue tro almac(n ' en lo dep ito del pi o uperiorI contaba lo nombre e tampado en el libro de &i itante ' haca de gua al )rente de lo grupo e colare .ue a i tan al In tituto+++ En )in" cual.uier co a meno traba*ar+ Dor 0ltimo" uba a la planta alta ' llamaba a la puerta de Sal" .uien a &ece me re ponda: >7delante" 9en?+ Dero en otra oca ione me deca: >E to' ocupada+ 8,u( .uiere :?+ Entonce me diriga a la eccin de lengua a)ricana " donde pa aba una hora *unto a nue tro ho co gigante Timoth' Mageba+ Timoth' haba comen2ado a traba*ar en el In tituto doce a!o atrcomo encargado de limpie2a+ Sei me e tard( en de cubrir .ue" adem- de u idioma natal 4el otho ure!o4" dominaba dieci (i dialecto a)ricano + En dieciocho me e le en e!( a hablar correctamente el ingl( ' en do a!o a e cribirlo+ <n par de a!o de pu( ingre en el In tituto" tre a!o m- tarde e licenci en

letra ' al cabo de otro do a!o e doctor+ 7ctualmente prepara u doctorado en lengua a)ricana + Timoth' domina diecinue&e idioma " incluido el ingl( " o ea" conoce un idioma m- .ue 'o" ' e el 0nico er &i&iente" aparte del .ue habla" .ue conoce el dialecto de lo bo .uimano del norte ' del Halahari 5&i&i nue&e me e entre lo pe.ue!o hombre amarillo del de ierto6+ 7 pe ar de er lingNi ta" apena habla+ Tiene una &o2 de ba*o pro)undo .ue armoni2a per)ectamente con u enorme conte3tura+ Su e tatura alcan2a un metro no&enta" ' por u mu culatura parece un luchador pro)e ional+ Sin embargo" e de pla2a con la agilidad de un bailarn+ 7 m me )a cina '" en cierta medida" me a u ta+ Completamente cal&a" u redonda cabe2a" engra ada ' a)eitada" re plandece como una bala de ca!n a medianoche+ 1a &entana de u nari2" ancha ' apla tada" e abren hacia aba*o a modo de campana+ Cuando abre u boca" de labio grue o color p0rpura o curo" brillan u )uerte diente blanco + Detr- de tan impa ible m- cara de tella a tra&( de la ranura de u o*o una )erocidad de animal encadenado '" de cuando en cuando" un )ulgor eme*ante al de un le*ano rel-mpago e ti&al+ De e a u cami a blanca ' u tra*e de calle" le en&uel&e un halo at-nico+ 7un.ue durante e to 0ltimo doce a!o he pa ado mucho tiempo cerca de (l" nunca he con eguido ondear el negro abi mo .ue e oculta tra u o*o negro ' u piel a0n m- o cura+ 9a*o mi no mu' celo a &igilancia" dirige el departamento de idioma del In tituto+ Cinco a)ricano m- *&ene .ue (l 4cuatro &arone ' una mu*er4 traba*an a u rdene + En con*unto han publicado ha ta ahora &ario importante diccionario corre pondiente a lo iete principale idioma a)ricano + 7dem- han reunido material e crito ' grabado en cinta magneto)nica u)iciente para traba*ar a iduamente durante lo pr3imo iete a!o + Dor u propia iniciati&a ' con cierta a'uda de mi parte 4) ica ' moral4" ha publicado do &ol0mene de hi toria a)ricana" .ue de encadenaron una andanada de hi t(rico in ulto por parte de mucho hi toriadore " ar.uelogo ' crtico blanco + En u ni!e2 )ue educado por u abuelo" m(dico4bru*o ' cu todio de la hi toria oral de la tribu" .uien" al iniciarle en lo mi terio del culto" le hipnoti2 ' grab en u mente la hi toria entera de u pueblo+ Inclu o ahora" o ea" treinta a!o de pu( de a.uel acontecimiento" Timoth' e capa2" al poner e en trance" de recordar con todo u pormenore la le'enda " el )olclore" la hi toria oral ' la doctrina m-gica de u tribu+ Su abuelo" entenciado a muerte por un *ue2 .ue no impati2aba con (l" )ue ahorcado ba*o la acu acin de haber in)luido en la perpetracin de una erie de crmene rituale un a!o ante de .ue Timoth' completara lo e tudio .ue le

permitieron ingre ar en el acerdocio+ @o ob tante" el legado .ue tran miti a u nieto con titu'e una )ormidable monta!a de dato " mucho de ello e&identemente e purio " otro impublicable por dema iado ob ceno u e3plo i&o ' lo dem- )a cinante " enigm-tico ' e calo)riante + Ee utili2ado gran parte del material in(dito de Timoth' en mi libro O)ir" obre todo en lo captulo re)erente a lo conocimiento >populare ? o no cient)ico &inculado con la le'enda de lo >antiguo ?" una ra2a de guerrero de piel blanca ' cabello rubio .ue" procedente de ultramar" e3plotaron la mina de oro" e cla&i2aron a la tribu indgena " con tru'eron ciudade amurallada ' crearon una ci&ili2acin" para luego de aparecer in de*ar ca i ra tro+ E to' eguro de .ue Timoth' e3purga la in)ormacin .ue me tran mite" 'a .ue mucho de lo .ue abe e de ndole ecreta ' lo tab0e a .ue e halla u*eto on dema iado podero o para re&el-r elo a lo no iniciado en lo mi terio + Creo .ue lo .ue oculta tiene mucho .ue &er con la le'enda de lo >antiguo ?+ Dor e o no ce*o en mi empe!o de obtener de (l alg0n indicio al re pecto+ En la ma!ana del lune " da en .ue 1ouren regre ara de Sui2a" Sall'" obree3citada por el po ible &eto de a.u(l a u participacin en la e3pedicin preliminar" e pu o tan in oportable .ue" hu'endo de ella" decid pa ar la 0ltima hora de tan prolongada e pera *unto a Timoth'+ Traba*a en una min0 cula habitacin llena de )olleto " con&enientemente archi&ado " ' de libro " lega*o ' montone de papele uelto " .ue llegan ca i ha ta el techo" por.ue en el In tituto carecemo de e pacio+++ Sin embargo" ha' all lugar para mi illa+ E ta e tan alta como un taburete de bar" por.ue" aun.ue mi pierna ' bra2o on de longitud normal" mi cuerpo achaparrado en la parte uperior ' mi e palda encor&ada no me permiten &er cmodamente obre un e critorio de de una illa corriente+ 4;Machane= ;9endito ea = 4' Timoth' e le&ant mientra me diriga u habitual aludo+ Seg0n la ciencia bant0" lo indi&iduo patituerto " de pigmentacin albina" bi2co ' encor&ado on lo pre)erido de lo e pritu ' e hallan dotado de podere ) ico + E a creencia me proporciona un placer in)inito" ' el aludo de Timoth' iempre me le&anta el -nimo+ De un brinco me encaram( a la illa e inici( con (l una con&er acin de ordenada" altando de un tema a otro ' hablando tanto en un idioma como en otro+ Timoth' ' 'o no entimo orgullo o de nue tra capacidad" ' a decir &erdad alardeamo un poco de ello+ E to'

con&encido de .ue ning0n otro hombre podra eguir nue tra con&er acione de de el principio ha ta el )in+ 4;,u( e3tra!o er- para m no tenerte a mi lado en e te &ia*e= Ser- la primera &e2 en die2 a!o .ue no me acompa!a 4le di*e no recuerdo en .u( idioma+ Timoth' de* de hablar inmediatamente" recelo o" por.ue aba .ue 'o pen aba ir nue&amente en bu ca de la ciudad perdida+ Cinco da ante le haba en e!ado la )otogra)a ' de de entonce merodeaba a u alrededor a la e pera de alg0n comentario igni)icati&o de u parte+ 4Sea como )uere" .ui2- no pierda nada 4le di*e en ingl( 4+ <na &e2 m- " andaremo a tienta tra uno )anta ma + Slo Dio abe cu-nta &ece no ha ocurrido lo mi mo+ ;Si upiera al meno hacia dnde dirigirme= De pronto de*( de hablar ' me .ued( inm&il ' e3pectante+ 1o o*o de Timoth' parecan de &idrio+++ Se trata de un )enmeno puramente ) ico: una opaca pelcula a2ulada parece cubrirlo + Su cabe2a e hunde en la ner&uda ' grue a columna de u cuello ' u labio e cri pan+ Entonce empie2a a pon(r eme la carne de gallina de lo bra2o para arriba+++ ' el pelo de mi nuca e con&ierte en un eri2ado abanico+ En e e momento decid e perar+ @unca en tale circun tancia puedo eludir el tremendo e calo)ro .ue me produce &er a Timoth' en trance+ 7 &ece ( te e in&oluntario+ <na imple palabra o un pen amiento ca ual act0an a modo de chi pa iniciale de un re)le*o in tant-neo+ En otra oca ione e el producto de un deliberado acto de autohipno i " precedido de una preparacin ' un ritual adecuado + 7.uel da )ue un acto e pont-neo+ /o aguard( an io o u po ible con ecuencia " por.ue i el tema con titua un tab0 para (l" in duda Timoth' rompera el hechi2o mediante un deliberado e )uer2o &oluntario+ 4E e e un diablo+++ 4di*o con una &o2 tembloro a ' aguda de &ie*o" e decir" con la &o2 de u abuelo+ Su grue o labio purp0reo e taban humedecido en ali&a4" un demonio .ue debe er barrido de la tierra ' de la mente de lo hombre para iempre+++ De pronto" al de pertar u con ciencia" acudi la cabe2a ' u labio e a)lo*aron+++ Tra una bre&e lucha interna" u o*o e aclararon+ Entonce me mir ' me &io realmente+ 41o iento 4murmur en ingl( " &ol&iendo u o*o hacia otra parte" turbado a cau a de u in&oluntario trance ' por la nece idad de e3cluirme de (l4+ 8De ea beber un poco de ca)(" doctor: Dor )in han reparado la ca)etera+ E3hal( un u piro+ Timoth' acababa de recobrar e" ' e e da 'a no habra m- comunicacin con u podere interiore +

7hora e haba encerrado en u mundo" coloc-ndo e a la de)en i&a+ Dara decirlo con u propia palabra " reaccionaba como un >negro? ante m+ 4@oI gracia " Timoth' 4'" mirando mi relo*" me ape( del taburete4+ Toda&a tengo .ue empa.uetar &aria co a + 4Aa'a u ted en pa2" Machane" ' .ue lo e pritu guen u pa o + Mientra no e trech-bamo la mano " le di*e: 4,ue la pa2 ea contigo" Timoth'+ Si lo e pritu e mue tran propicio en&iar( a alguien a bu carte+ De de la barandilla del bar del &e tbulo principal del aeropuerto Fan Smut dominaba 'o per)ectamente la entrada de la terminal internacional+ 4;Maldita ea= 4maldi*e+ 48,u( ocurre: 4me pregunt Sall'" preocupada+ 4Ee a.u un pelotn completo de 9+ /+ M+ 48,ui(ne on lo 9+ /+ M+: 41o 9right /oung Men 5*&ene brillante 6 o e*ecuti&o de Stur&e ant+ 7ll e t-n lo cuatro" *unto al ca*ero del 9anco+ 48Cmo abe .ue on lo hombre de Stur&e ant: 4me pregunt Sall'+ 4Dor u pelo: corto atr- ' a lo lado I u tra*e de ca imir o curo ' u encilla corbata ' tambi(n por u ten a e3pre ione de en)ermo de 0lcera" .ue de pronto e tran )orman en *ubilo a onri a al aparecer u *e)e 4' en un in lito arran.ue de inceridad" a!ad4: Entre ello ha' do contable amigo mo a .uiene acudo cuando nece ito comprar papel higi(nico para el la&abo del In tituto+ 48E e e : 4in.uiri Sall' e!alando a Stur&e ant+ 4SI e (l 4le re pond+ 1ouren Stur&e ant )ue el primero de lo reci(n llegado de Zurich .ue tra pu o la puerta de la terminal internacional tra comparecer ante lo aduanero ' lo )uncionario de inmigracin+ 7 u lado trotaba el empleado de relacione p0blica del aeropuerto" .uien e e )or2aba por mantener e a la par de (l+ 7 un pa o de di tancia" a u e palda " iban do de u e*ecuti&o : uno a la derecha ' otro a la i2.uierda+ ,ui2- un tercer e*ecuti&o lle&ara u e.uipa*e+ El cuarto" .ue pareci iluminar el &e tbulo con u onri a " e adelant pre uro o '" por er el de ma'or *erar.ua" dio un bre&e apretn de mano a 1ouren ' en eguida e incorpor al (.uito .ue rodeaba a u *e)e+ Delante de (l do e*ecuti&o e e torbaron al e3pre ar u pl-ceme + 1o re tante e di tribu'eron detr- " a derecha e i2.uierda+ El )uncionario de relacione p0blica "

orprendido" .ued relegado a la cola del grupo" mientra la 7nglo4 Stur&e ant a&an2aba por el &e tbulo como una di&i in blindada+ 1ouren de collaba entre todo por u ri2ado cabello rubio ' u bronceada )accione " .ue contra taban o ten iblemente con la arti)iciale onri a de u acompa!ante + 4;Aamo = 4le di*e a Sall'" cogi(ndola de la mano ' me2cl-ndome con la multitud+ So' e peciali ta en abrirme pa o+ En tale circun tancia me it0o a la altura de lo dem- '" haciendo pre in obre la gente" la obligo a apartar e a ambo lado + En a.uella oca in Sall' e coloc a mi e palda " como lo i raelita entre la agua eparada del mar Ro*o+ Funto a la puerta e3teriore de cri tal interceptamo a la 7nglo4 Stur&e ant+ En eguida" oltando la mano de Sall'" arremet contra el crculo interior con tanto (3ito" .ue ca i tropec( con 1ouren+ 4;9en=+++ En eguida ad&ert .ue e taba agotado+ 7 tra&( de u piel dorada percib u palide2+ 9a*o u o*o haba una mancha purp0rea + Sin embargo" u c-lida onri a borr durante un momento la e3pre in de )atiga de u ro tro+ 41o iento+ Deb a&i arte de .ue no &iniera " por.ue ha urgido un problema+ Slo e to' a.u de pa o hacia una reunin+ 7l &erme de animado" me oprimi el hombro tran.uili2adoramente+ 4@o+ @o a.ue )al a conclu ione + Mi palabra igue en pie+ Aen a bu carme al aerdromo ma!ana a la cinco+ @o encontraremo all+ 7hora debo irme+ 1o iento+ @o e trechamo la mano bre&emente+ 48Seguimo iendo ocio : 4me pregunt+ 4Dor upue to 4le re pond" haciendo un mohn ante a.uella tri&ial pregunta" propia de un e colar+ 7cto eguido el grupo de apareci &elo2mente tra la puerta de cri tal+ E t-bamo a mitad de camino hacia Fohanne burgo cuando Sall' pregunt: 481e ha hablado de m: 8Darticipar( en la e3pedicin: 4@o he tenido tiempo de preguntarle nada+ 8@o ha &i to la pri a .ue tena: @inguno de lo do habl ha ta .ue llegamo al *ardn del In tituto+ En la de ierta pla2a de aparcamiento detu&e mi Mercede *unto al pe.ue!o 7l)a ro*o de Sall'+ 48,uiere tomar un poco de ca)(: 4la pregunt(+ 4/a e tarde+

4@o+++ De toda manera " e ta noche no pegar- o*o+ Dodramo *ugar al a*edre2+ 49ien+ Entramo por la puerta principal '" a tra&( de alone p0blico lleno de &itrina con )igura de cera" no dirigimo hacia la e calera pri&ada" .ue conduca a mi gabinete ' a mi apartamento+ Sal encendi la lumbre ' di pu o la pie2a obre el tablero mientra 'o preparaba el ca)(+ Cuando regre ( de la cocina la encontr( entada con la pierna cru2ada obre un taburete tapi2ado en cuero repu*ado" meditando ante el *uego de (bano ' mar)il+ Conteniendo el aliento contempl( u )re ca )igura" .ue la lu2 ' el ambiente real2aban+ Sal e haba echado por encima un poncho hecho de pe.ue!o reta2o " de tan &i&o colore como la al)ombra orientale .ue cubran el pi o+ 1a ua&e lu2 oblicua haca re plandecer u te2" en la .ue el ol haba impre o un ua&e tinte oli&a+ Mientra la ob er&aba pen ( .ue mi cora2n iba a e tallar+ Mir-ndome de de aba*o con u o*o grande ' dulce me pregunt: 48Empe2amo : Cuando logro re i tir u &iolenta arremetida inicial" me con agro en eguida a inmo&ili2ar u pie2a con mi peone ' mi t-ctica uperior+ Sall' llama a e e ahogo de u pie2a >muerte ale&o a?+ Dor 0ltimo" di *a.ue a u reina '" e3halando un ligero gemido de e3a peracin" empe2 a recorrer de arriba aba*o la habitacin" ner&io amente" abra2-ndo e lo hombro " ba*o u poncho de &i&ido colore + Mientra orba mi ca)( la ob er&aba con ecreto placer+ De pronto gir r-pidamente obre mi ma ' me mir de )rente" con la pierna eparada ' de *arra con la mano cerrada + Su codo le&antaban u chal al modo de do tienda + 4Odio a e e tipo de preciable 4di*o con &o2 ten a ' ahogada4" a e e hombre arrogante .ue e cree un dio + En cuanto le &i le de cubr+ 8Dor .u(" en nombre del cielo" tenemo .ue ir con (l: Si reali2amo alg0n de cubrimiento importante" e )-cil uponer .ui(n e lle&ar- la palma+ En eguida comprend .ue e re)era a 1ouren" ' me a ombr el tono acre ' &irulento de u &o2+ M- tarde" al recordar u palabra " comprendera el moti&o+ Dero en e e in tante me orprendi ' me pu o ner&io o u actitud+ 48,u( diablo .uiere decir: 4le pregunt(+ 4Odio u ro tro" u )orma de andar" u (.uito de idlatra " u aire conde cendiente de hombre .ue di pen a )a&ore " u inmen a &anidad+++ 4;Sall'= 4+++ u engreimiento" ca ual e irre)le3i&o" pero cruel+++

4;9a ta" Sall'= 4le di*e" poni(ndome en pie+ 48Ai te cmo temblaban de miedo u ubordinado : 4@o permitir( .ue hable a de (l+++ delante de m+ 4Si te hubiera &i to en un e pe*o" t0" el hombre m- cordial" bueno ' decente .ue he conocido" ' por a!adidura" uno de lo m- grande cerebro *unto a lo cuale he traba*ado+++ Si te hubie e ob er&ado a ti mi mo corriendo ' mo&iendo la cola como un perro+++ ;Dio mo=+++" ' luego tumbado a u pie pan2a arriba" para .ue te hiciera co .uilla +++ 47hora gritaba ca i hi t(ricamente+ 1-grima de clera corran por u emblante" p-lido ' e tremecido4+ ;O odio a lo do = l te degrada ' meno precia" ' t0+++ @o pude re ponder" por.ue me enta agra&iado ' con)undido+ De repente" e produ*o en Sall' un cambio total+ Se tap la boca con la mano ' no miramo )i*amente+ 4Debo e tar loca para hablar a 4cuchiche4+ 9en+++ ;Oh" 9en" cu-nto lo iento=+++ 1o iento en el alma+ Se arrodill ' me abra2 con )uer2a+ Dermanec inm&il" como una e tatua+ 1a angre e me haba helado en la &ena al pen ar en el )uturo" por.ue" aun.ue e taba a punto de .ue mi ue!o e hiciera realidad" lo hecho e precipitaban in darme tiempo a reaccionar debidamente+ De repente me haban arro*ado" in po ibilidad de retorno" a un territorio de conocido+ Sall'" a0n a ida a mi cuerpo" le&ant la cabe2a ' me mir+ 4Te ruego .ue me perdone 4me di*o+ 7l be arla percib en u boca ardiente el alobre abor de la l-grima + Dero cuando abri lo labio ba*o la pre in de lo mo " me tran.uilic( por completo+ 4Dor )a&or" hagamo el amor" 9en+ Como por in tinto" aba .ue deba tomar la iniciati&a: me condu*o de la mano hacia el lecho+ 41a lu2 4mu it( con a pere2a4: apaga la lu2+++ 4Si ( e e tu de eo+++ 4Dor )a&or" Sall'+ 4+++ la apagar(+++ Comprendo" .uerido 4di*o" ' apag la lu2++ Do &ece grit en la o curidad: 4;Cuidado" 9en=+++ ;Ere tan )uerte= ;Me e t- matando= Tu bra2o on+++" tu bra2o + Doco de pu( grit de una manera incoherente ' in entido" ' mi ronca &o2 e me2cl con la u'a" ' a partir de entonce lo e o' en la o curidad el bronco onido de nue tra re piracin+ Mi mente" liberada de mi cuerpo" )lotaba en la c-lida atm )era nocturna+ Dor primera &e2 en mi &ida me enta tran.uilo" contento '

eguro+ Con a.uella mu*er iempre e taba comen2ando+ Cuando por )in habl" u &o2 tembl ligeramente+ 48Cantar- para m" 9en: 4di*o" ' encendi la l-mpara .ue e hallaba en la me a contigua al lecho+ 7mbo parpadeamo ' no miramo en ilencio como do b0ho encandilado + Su ro tro enro*eciI u o cura cabellera en de orden+ 4S 4di*e4+ Tengo gana de cantar 4' )ui a mi habitacin+ De pu( de acar la guitarra del armario" al cerrar la puerta me &i re)le*ado de cuerpo entero en el e pe*o+ Ob er&( con atencin la imagen" por.ue .uien e hallaba ante m era un de conocido+ Su - pera cabellera enmarcaba un ro tro cuadrado+ Su o*o eran o curo " u pe ta!a larga como la de una muchacha" u mandbula pe ada ' imie ca ' u )rente alta ' p-lida+ El de conocido me onrea tmidamente+++" pero con cierto orgullo+ 7l mirar hacia aba*o &i el e3tra!o cuerpo" como embutido en mi mo" .ue me haba atormentado de de la in)ancia: mi bra2o ' pierna e3ce i&amente de arrollado " grue o ' nudo o " con m0 culo digno de un gigante+ In tinti&amente mir( hacia la ilueta ideal" .ue e hallaba en un rincn del cuarto" ' luego" de nue&o" hacia el e pe*o+ En u borde mi cuerpo apareca per)ecto+ Dero mi tor o cuadrado ' protuberante ' mi piel recubierta por un den o &ello negro ' ri2ado me otorgaban el a pecto de un e cuer2o+ 7l mirar con detenimiento tan notable cuerpo" por primera &e2 no ent odio hacia m mi mo+ /a *unto al lecho" en el .ue e hallaba tendida Sall' obre una ua&e Caro de piel de mono" ub de un brinco" me pu e en cuclilla " entrecruc( la pierna ' apo'( la guitarra en mi rega2o+ 4C-ntame una cancin tri te" 9en 4cuchiche Sall'+ 48Dor .u(" i o' )eli2: 4,uiero .ue cante una de tu melanclica cancione 4in i ti+ 7l arrancar 'o la primera nota del in trumento" Sall' cerr lo o*o + Mu' complacido" por.ue nunca me haba deleitado en la contemplacin minucio a del cuerpo )emenino" me inclin( hacia delante+ Sin de*ar de tocar de lic( mi &i ta acariciadora por u largo ' ua&e cuerpo: por u p-lida parte Dlana " u redondece ' u ecreta ombra + ;Cmo amaba a.uella carne .ue haba er&ido de cuna a mi cuerpo= De pronto cant(: En el triste desierto de mi alma las noches son interminables. Ningn otro viajero lo recorre.,.. Sobre el triste ocano de mi mente

soplan fuertes vientos... Doco de pu( una l-grima e abri pa o entre u cerrado p-rpado " por.ue mi &o2 tiene el poder m-gico de u citar l-grima o ri a + Cant( ha ta .ue mi &o2 enron.ueci ' empe2 a dolerme el dedo+ Entonce de*( la guitarra ' me dedi.u( e3clu i&amente a contemplar a Sall'+ Siempre con lo o*o cerrado " &ol&i ligeramente u cabe2a hacia m+ 4E-blame de ti ' de 1ouren Stur&e ant 4di*o4+ Me gu tara .ue me e3plicara e a relacin+++ Su pregunta me cogi de pre&enido+ Durante un momento guard( ilencio+ 1uego ella abri lo o*o + 41o iento" 9en+ @o tiene por .u(+++ 4@o 4re pond r-pidamente4+ Te lo e3plicar( todo con mucho gu to" por.ue pien o .ue e t- e.ui&ocada re pecto a 1ouren ' por.ue no puede aplicar la pauta corriente a lo Stur&e ant+++ @i a 1ouren ni a u padre+++" i &i&iera+ Mi padre" .ue traba* para ello " )alleci de un ata.ue al cora2n un a!o de pu( de la muerte de mi madre+ El e!or Stur&e ant" padre" e taba al tanto de mi (3ito acad(mico + Dor otra parte" mi padre haba ido un leal empleado u'o+ 1o >hu(r)ano Stur&e ant? 4 omo mu' poco 4 e tamo e pl(ndidamente atendido + /o a i t a Michaelhou e" la mi ma e cuela en .ue e educ 1ouren+++ <n *udo" li iado por a!adidura" en una e cuela religio a+++ 8Te imagina mi ituacin: 1o ni!o on" por lo general" terrible ' de piadado mon truo + <n da 1ouren me arra tr )uera de lo urinario " en lo .ue cuatro alumno haban tratado de ahogarme+ 1e dio una buena pali2a" ' de de entonce )ue mi protector+ 7ctualmente paga todo lo ga to del In tituto+++" ha ta el 0ltimo peni.ue+++ 7l principio lo haca por m" pero poco a poco e )ue intere ando en u acti&idade + 7hora el In tituto e para (l un pa atiempo" ' para m lo m- importante de mi &ida+++ Me detu&e por.ue Sall' me e taba mirando de una manera .ue me haca mucho da!o+ 481e .uiere " 9en: /o me ruboric( ' ba*( lo o*o + 48Cmo e te ocurre pen ar tal co a: 4le pregunt(+ 4;Oh=+++ ;Dor Dio " 9en= 4me interrumpi pacientemente4+ @o lo digo en mal entido+ Todo lo contrario+++ Eablo en e te ca o del amor en entido bblico+ 4El ha ido para m un padre" un protector" un bene)actor ' un amigo+++" el 0nico amigo .ue he tenido *am- + S+++ En e te entido puedo decir .ue le .uiero+

Sall' e3tendi una mano ' acarici mi me*illa+ 4Dor ti intentar( lle&arme bien con (l 4prometi+ @o haba amanecido a0n cuando tra pa amo lo portone del Lran 7erdromo Central+ Sal" como e condida dentro de u cha.ueta" permaneca en ilencio ' en imi mada+ /o e taba aturdido ' ner&io o" de pu( de una noche de amor ' charla en la .ue no haba podido pegar o*o+ Aario re)lectore lan2aban u hace lumino o de de la pro3imidade del coberti2o pri&ado de Stur&e ant" en el e3tremo oriental de la pi ta de aterri2a*e+ 7l acercarme di&i ( el Jerrari de 1ouren" aparcado en u e pacio pri&ado" ' *unto a (l media docena de )lamante coche de lu*o .ue re)ulgan a la lu2 de lo re)lectore + 4;Dio mo= 4gem4+ Se ha &enido con todo el e.uipo+ Tra aparcar mi coche *unto al Jerrari" Sal ' 'o comen2amo a acar nue tro e.uipa*e del maletero+ Ella e colg el caballete del hombro '" con un enorme ali ador de pergamino en una mano ' una ca*a de pintura en la otra" entr en el coberti2o por el po tigo del portn+ /o deba haberla acompa!ado" pero ab orto por la re&i in de mi e.uipa*e tard( tre o cuatro minuto en eguirla+ Cuando lo hice 'a era dema iado tarde+ 1o .ue &i al entrar por la ba*a abertura del coberti2o brillantemente iluminado me re&ol&i el e tmago+ 1a reluciente ilueta" eme*ante a un tiburn" del a&in 1ear er&a de )ondo a un cuadro &i&o cargado de ten in+ Siete de lo *&ene ' brillante e*ecuti&o de 1ouren" .ue &e tan para a.uella oca in elegante tra*e apropiado para un a)ari ' cha.ueta de conductore )orrada de &ellone de lana" )ormaban un di creto crculo alrededor de lo do protagoni ta + 1ouren Stur&e ant rara &e2 pierde lo e tribo + Dara .ue e o ocurra tiene .ue er ob*eto de gra&e ' reiterada pro&ocacione + Sin embargo" Sall' 9enator" en meno de do minuto " e la arregl para lograr lo .ue mucho e3perto no haban con eguido ha ta entonce + En e e momento 1ouren" en el c(nit de u clera" e e tremeca con lo labio apretado + Su iete 9+ /+ M+ le miraban de pa&orido ' en ilencio+ Sall'" .ue haba colocado u e.uipo en el lugar corre pondiente" e hallaba en pie" con lo pu!o incru tado en la cadera + Su e3plo i&a angre te!a de ro*o u me*illa " mientra re ponda a cada )ero2 mirada de 1ouren con un de tello e.ui&alente de u )urio o o*o + 4El doctor Ha2in me ha dicho .ue poda= &ia*ar con u tede + 4Me importa un bledo lo .ue diga nadie" inclu o el mi m imo re' de la maldita Inglaterra+ El a&in e t- lleno+++" '" por otra parte" no pien o cargar con una hembra en la primera &acacione de .ue di )ruto en ei me e +

4/o no aba .ue e trataba de un &ia*e de placer+++ 48@o ha' .uien .uite a e ta 2orra de en medio: 4grit 1ouren+ 1o 9+ /+ M+" de pabilado al )in" reali2aron un a&ance tentati&o+ Sall' al2 el pe ado caballete de madera ' lo o tu&o con amba mano + El a&ance de lo 9+ /+ M+ perdi )uer2a+ Entonce me precipit( en la >tierra de nadie? ' cog por un bra2o a 1ouren+ 48Duedo hablar contigo" 1o: 4le pregunt(" mientra le empu*aba hacia el interior de la o)icina del aerdromo+ <n ge to de ali&io pareci tra lucir e en u emblante al ir 'o en u au3ilio+ 4E cucha" 1o+ Siento pro)undamente lo ocurrido+++ @o he tenido ante la oportunidad de e3plicarte+++ Cinco minuto m- tarde 1ouren ala a grande 2ancada de la o)icina '" in mirar a Sal ni a lo e pantado 9+ /+ M+" uba al a&in+ Doco de pu( apareci u cabe2a *unto a la del piloto en la &entanilla de la cabina" en tanto e a*u taba lo aud)ono + Me dirig al m- *o&en de lo 9+ /+ M+ para ponerle al corriente de la 0ltima rdene de la autoridad+ 4El e!or Stur&e ant dice .ue debe u ted ir e olo en un charter a Laberone 4le di*e" ' &ol&i(ndome a lo otro " a!ad4: 8Dueden echarno una mano para tran portar el e.uipa*e: En tanto un grupo de lo me*or pagado e tibadore de B)rica e haca cargo de lo en ere de Sall'" ( ta e pa&oneaba de &ergon2adamente con aire de triun)o+ Dor 0ltimo me la ingeni( para e petarle - peramente en &o2 ba*a: 47l a iento tra ero+++ / trata de pa ar inad&ertida+ @o te imagina cuan cerca ha e tado no lo de perder el &ia*e" ino tambi(n tu traba*o+ 1le&-bamo die2 minuto &olando cuando el piloto" retrocediendo por el pa illo" e acerc a no otro ' mir a Sal con gran admiracin+ 4;Fe 0 " e!ora= 4di*o mo&iendo la cabe2a4+ ;Eubie e pagado la mitad de mi ueldo para no perderme la e cena= Ea e tado u ted uperior+ Sall'" .ue haba permanecido mu' umi a a partir de mi ad&ertencia" e anim in tant-neamente+ 47nte per ona de e a catadura ni i.uiera me mole to en e cupir 4 di*o+ Do 9+ /+ M+ .ue la o'eron e agitaron" con)undido " en u a iento + El piloto e ech a rer alegremente ' e &ol&i hacia m+ 4El *e)e .uiere hablar con u ted" doctor+ /o ocupar( u a iento+ 1ouren" .ue e taba hablando por radio con el control terre tre" me indic con la mano .ue me entara en el a iento del copiloto+ /o me comprim )rente al &olante ' aguard(+ Terminada u tran mi in" 1ouren e &ol&i hacia m+

48,uiere de a'unar: 4/a he comido+ Eaciendo ca o omi o de mi re pue ta" me o)reci una pata de pa&o )ra" una enorme ta*ada de carne de pollo ' un pa tel de hue&o" co a .ue e3tra*o del cana to .ue haba a u lado+ 4En el termo ha' ca)(+ Sr&ete i .uiere + 48Ea con eguido el pr( tamo de &einticinco millone de libra : 4le pregunt( con la boca llena+ 4S+++" a pe ar del p-nico .ue produ*o en el 0ltimo momento+ 4@unca pen ( .ue nece itara pedir dinero pre tado" 1o+++ 8Te encuentra en alg0n aprieto: 4Se trata de una pro peccin petrol)era 4di*o ri(ndo e de mi pregunta4I de un rie go monetario+ De modo .ue pre)iero a)rontarlo con dinero a*eno ' re er&ar el mo para la operacione egura +++ 4' cambiando de tema ua&emente igui4: Derdn por e te rodeo+ Dero tengo .ue de*ar a lo muchacho en Laberone " donde deben reali2ar una erie de reunione con el gobierno de 9ot uana+++ <na imple labor de rutina" en la .ue e )i*ar-n lo detalle de la conce in+ Sea como )uere" no .ueda le*o de nue tro tra'ecto 4de pu( de atiborrar e la boca con carne de pa&o" pro igui4: El pron tico meteorolgico e horrible" 9en: den a nube de un momento a otro en toda el -rea norte+++ Slo un da cada tre a!o e nubla el cielo del de ierto" ' re ulta .ue ho' e preci amente e e da+ De toda manera " e po ible .ue podamo echar un &i ta2o a la colina ' a la ruina + @ada perderemo i no lo con eguimo + 7l )in ' al cabo poco e puede hacer de de el aire+ 1ouren e enta cmodo ' bien di pue to+ /a no .uedaba en (l &e tigio alguno de u reciente )uria+ Siempre controlaba a &oluntad u e tado de -nimo+ En e a oca in con&er amo ' no remo al un ono+ En eguida comprend .ue ( e era un da )e ti&o ' de de can o Dara (l+++ ' .ue haba tomado la co a &erdaderamente en erio+ E3i tie e o no la ciudad perdida" lo cierto era .ue a.uella e3pedicin le er&a de e3cu a para internar e en la tierra al&a*e .ue tanto amaba+ 4Como en lo &ie*o tiempo +++ ;Dio mo= 8Cu-ndo )ue la 0ltima &e2 .ue &ia*amo *unto " 9en: Tal &e2" hace die2 a!o + 8Recuerda el &ia*e en canoa por el ro Orange: 8Cu-ndo )ue: 8En #$OP o en #$OQ: 8/ la e3pedicin en bu ca de al&a*e bo .uimano :+++ 4Tenemo .ue &ia*ar *unto m- a menudo" 1o+++ 4S 4di*o eriamente" como i tal co a dependiera de u &oluntad4+ E nece ario .ue algamo m- eguido+ 1o malo e .ue di pongo de mu' poco tiempo+++" ' cmo corre ( te+++ El a!o pr3imo cumplir( cuarenta

a!o 4 u &o2 e torn an io a4+ ;Dio mo" i )uera po ible comprar el tiempo con dinero= 4Di ponemo de cinco da 4di*e de &iando la con&er acin de a.uel terreno peligro o+ l acept el cambio en eguida" ' lo al cabo de media hora e re)iri a Sall'+ 4Tu a'udante+++" e a bo3eadora" 8cmo e llama: 1e di*e u nombre ' apellido+ 48Eace algo con ella: 4me pregunt de manera tan natural ' ca ual .ue en el primer momento no capt( el entido de u palabra + Dero poco de pu( e enturbi mi &i in a cau a de mi clera ' ent .ue me latan &iolentamente la iene ' .ue me ardan la cara ' la garganta+ 7un.ue ent de eo de matarle" ment con &o2 pa to a ' e tremecida: 4@o+ 4E t- bien 4gru!4+ De toda manera " e una al&a*e+++ 9ueno" con tal de .ue no no e tropee el &ia*e+++ Si me hubie e atre&ido a e3plicarle el problema+++ Dero e trataba de algo mu' ntimo+++" dema iado precio o ' )r-gil para e3ponerlo al rigor de la palabra " obre todo la de u &ocabulario+ De pronto la oportunidad e e )um '" temblando ' e tremeci(ndome en mi a iento" le o re)erir e de nue&o )r&olamente a lo cinco da .ue tenamo por delante+ Mientra &ol-bamo e olidi)icaron la nube deba*o de no otro ' e congelaron en una capa gri ucia .ue e e3tenda en toda direccione hacia el hori2onte+ Doco de pu( cru2amo la )rontera de Sud-)rica con el E tado independiente de 9ot uana+ En Laberone " cuando aterri2amo " el techo e hallaba apena a tre ciento metro de altura+ 7 pe ar de la a)irmacin de 1ouren eg0n la cual reanudaramo la marcha inmediatamente" no encontramo all con una delegacin gubernamental ' una in&itacin para comer ' beber en uno de lo comedore pri&ado del aeropuerto+ 7mbiente c-lido ' &i co o+ Inten o ro tro blanco hablando en &o2 ba*a ' an io a con brillante ' ten o ro tro negro +++ Todo udoro o a cau a del calor" del &aho del Khi C' ' de la den a &oluta de humo de puro ' cigarrillo +++ Tre hora permanecimo all" ha ta .ue el a&in 1ear de peg con cuatro de no otro a bordo '" atra&e ando el techo de nube " e lan2 hacia el alto cielo" donde re)ulga el ol+ 4;Aa'a= 4e3clam 1ouren4+ <na pe.ue!a pero co to a tertulia+ E e negro ba tardo de @gelane ha ele&ado el precio de u honor en &einte

mil libra + Dor upue to" tendr( .ue a&enirme a la nue&a ituacin" por.ue el a unto e re ol&er- en u mini terio" ' (l podra echarlo todo a perder+ 1ouren &olaba hacia el norte con un mapa en u rega2o ' un crongra)o en la mano+ Su o*o e de pla2aban &elo2mente de la br0*ula al &elocmetro ' de ( te a u relo*+ 47hora" 9en" er- me*or .ue Roger e haga cargo de lo controle + De cenderemo para echar un &i ta2o+ El a&in de cendi lentamente hacia el pi o de nube gri -cea + 1ouren ' el piloto" Roger &an De&enter" manipulaban lo controle " en tanto Sal ' 'o permanecamo a u e palda " bien a)errado a la puerta de la cabina del piloto+ Aario *irone de &apor pa aron &elo2mente a ambo lado del a&in" ' en eguida el ol de apareci ' no encontramo en medio de una o cura niebla gri + Roger no apartaba u o*o del panel de control" ' a medida .ue la agu*a del altmetro retroceda" u mano apri ionaban con m- )uer2a el &olante+ El a&in egua de cendiendo a tra&( de la o cura nube + De pronto Roger accion la aleta ' lo )reno de aire ' de aceler+ 1a tre per ona re tante miramo hacia delante ' hacia aba*o" para lograr alguna &i in terre tre+ El aparato de cenda in olucin de continuidad+ 1a ten in del piloto e con&irti en aut(ntico pa&or+ /o hu me( u miedo como algo contagio o" .ue ola a gra a rancia+ Si (l" un >p-*aro? tan a&e2ado" tena miedo" no era e3tra!o .ue 'o e tu&iera aterrori2ado+ S0bitamente comprend .ue" ante de pro&ocar la clera de 1ouren" el piloto e e trellara contra el uelo+ Di pue to a inter&enir" abr la bocaI pero no )ue nece ario .ue lo hiciera+ 41a pi ta e t- inundada 4gru! 1ouren mientra con ultaba u crongra)o4+ 9a ta 'a" Rog+ 41o iento" e!or Stur&e antI no ha' manera de aterri2ar 4di*o Roger e3halando un u piro de ali&io mientra le&antaba el morro del 1ear+ 1uego apret el acelerador ' olt lo )reno de aire+ 4;Operacin u pendida= 4murmur( con ali&io4+ Ol&id(mono de ello+ 1o" ' pro igamo hacia Maun+ 1ouren e &ol&i como para mirarme" pero en realidad mir a Sall'+ 7un.ue no pude &er la e3pre in del ro tro de Sall'" por.ue e taba detr- de 1ouren" adi&in( u ge to por el tono de u &o2 cuando di*o en &o2 ba*a: 48Tiene miedo: 1ouren la mir )i*amente durante un momento ' luego hi2o una mueca arc- tica+ E tu&e tentado de colocar a Sall' boca aba*o obre mi

rodilla ' de a2otar repetidamente u delicio o tra ero ha ta con&ertirlo en una ma a pulpo a+ El ardiente e panto .ue acababa de u)rir e tran )orm en un miedo )ro ' parali2ante" por.ue 'a haba &i to onrer de la mi ma manera a 1ouren en otra oca in+ 4Mu' bien" Roger 4di*o de li2ando el mapa ' el crongra)o en el bol illo .ue haba *unto a u a iento4+ 1e daremo el gu to+ El 1ear e inclin hacia un co tado" en tanto (l lo hacia girar a la m-3ima &elocidad+ Tan per)ecta )ue la maniobra" .ue Sall' ' 'o apena entimo una ligera )lo*edad en la rodilla ba*o la accin de la gra&edad+ 7cto eguido 1ouren endere2 el a&in" .ue durante tre minuto e de pla2 erenamente" de andando nue tro camino+ 7l mirar de o la'o a Sall' ad&ert .ue u o*o brillaban+ Sonro*ada a cau a de u e3citacin" miraba )i*amente hacia la o curidad e3terior+ @ue&amente 1ouren lade el a&in de )orma bru ca" ' tra el giro igui &olando en entido in&er o al eguido ha ta entonce e inclin el morro lentamente hacia aba*o+ Sin probar primero con la aleta o a una &elocidad prudente" 1ouren" pre cindiendo de toda cautela" imprimi al a&in una peligro a &elocidad+ Sall' bu c a tienta mi mano" ' al dar con ella la oprimi )uertemente+ /o tena miedo ' e taba irritado con ambo + / era dema iado ma'or para oportar a.uello *uego in)antile + @o ob tante" acept( u e tru*n" tanto para darle -nimo a ella como para mantener mi calma+ 4;Dor Cri to" 1o= 4grit( - peramente4+ ;Ser(nate= Dero nadie repar en mi palabra + Roger" petri)icado en u a iento ' a)errado a lo bra2o " miraba )i*amente hacia delante+ 1ouren manipulaba lo controle con )ingida de preocupacin mientra no haca correr un peligro mortal" ' Sall'" ;maldita ea=" no haca m- .ue ge ticular burlonamente" a ida de mi helada mano como un ni!o .ue &ia*ara conmigo en una monta!a ru a+ S0bitamente irrumpimo en la 2ona llu&io a+ Lota como perla en artada en un hilo erpenteaban por la comba del parabri a de per pe3+ @ue&amente intent( una prote ta" pero mi &o2 e ahog en mi re eca garganta+ 7hora el &iento ca tigaba el bru!ido )u ela*e" ' la ala del 1ear e bamboleaban peligro amente+ Tu&e gana de gritar" por.ue en e e momento no de eaba morir+ El da anterior no me habra importado en ab oluto+ Dero" de pu( de lo ocurrido durante la noche" .uera eguir &i&iendo+ 7nte de .ue mi re)le*o captaran cambio alguno" 1ouren percibi la tierra e in tant-neamente detu&o la marcha en picado del a&in+ Con

un ua&e e tremecimiento" .ue arro* dulcemente a Sall' en mi bra2o " el aparato empe2 a de pla2ar e paralelamente a la tierra+ Ello re ult a0n m- terrible .ue la ciega cada en picado a tra&( del e pacio+++ Deba*o de no otro el borro o ' o curo per)il de uno -rbole achaparrado " .ue la punta de la ala del a&in ro2aban" ' delante" oca ionalmente" alg0n enorme baobab entre&i to en medio de la llu&ia ' la niebla+ 1ouren aminoraba la &elocidad al pa ar obre u rama " e3tendida como &orace garra hacia arriba+++ De pu( de &ario egundo " .ue no parecieron interminable " de apareci la ucia cortina de agua ' nube '" por un e3tra!o capricho de la naturale2a" dimo con una 2ona de buen tiempo+ E3actamente delante de no otro urgi una muralla" un ro*o acantilado" empapado en agua ' ba!ado por el ol+++ Jue una )ugiti&a &i in de roca ro*i2a .ue e abalan2aban contra no otro + S0bitamente 1ouren irgui el a&in obre u cola" ' tu&imo la impre in de .ue la roca ra paba la pan2a del aparato" mientra de de encima de la cre ta el a&in ala di parado hacia la nube + 1a )uer2a de la gra&edad me apla t contra mi doblada rodilla + @adie habl ha ta .ue no hallamo mu' arriba" a plena lu2 del ol+ Sall' olt lentamente u mano de la ma" en tanto .ue 1ouren e &ol&a en u a iento para mirarno + Con ombra ati )accin ad&ert .ue ambo e taban algo p-lido a cau a de la o cilacione de la gra&itacin+ Durante un momento e miraron )i*amente+ 1uego 1ouren ri - peramente+ 4;Mire la cara de 9en= 4rugi+ Sall' con ider mu' di&ertida u apreciacin+ Cuando terminaron de rer in.uiri an io amente: 487lguien ha &i to la ruina : /o apena he tenido tiempo de &er la colina +++ Dero aca o alguno de u tede ha'a &i to la ruina + 4/o lo he &i to mi propio ombligo &elludo 4gru! Roger+ Comprend per)ectamente cmo e enta+ Cuando llegamo a Maun la nube comen2aban a di per ar e+ Roger de cendi por una brecha de cielo de pe*ado ' toc tierra ua&emente+ Deter 1arCin no e peraba+ Deter e una e pecie de obre&i&iente" un &erdadero anacroni mo" con u hilera de cartucho colgando en la parte delantera de u r0 tica cha.ueta ' u pantalone arremangado a la altura de u bota antimo .uito +++ Tiene una cara grande" ro*a ' gorda ' una mano enorme + El dedo ndice de u mano derecha tiene una e pecie de cicatri2 cau ada por lo retroce o de pe ado )u ile + Su 0nico medio de comunicacin e un grito - pero ' de )igurado por el Khi C'+ Deter

carece de entimiento ' po ee e ca a inteligencia+ Dor con iguiente" nunca tiene miedo+ 7un.ue ha &i&ido iempre en B)rica" *am- e tom el traba*o de aprender alg0n idioma nati&o+ Se e3pre a en la lengua )ranca uda)ricana" el e purio )anagalo" ' ubra'a u apreciacione con u bota ' u pu!o + Su conocimiento de lo animale .ue ca2a e limita al modo de de cubrirlo ' matarlo + @o ob tante" por lo tonto re ulta tan imp-tico como un ele)ante+ Mientra u cuadrilla de *&ene ca2adore cargaba nue tro e.uipa*e en lo camione " Deter no alud a grito a 1ouren ' a m ' di*o alguna andece + 4O*al- pudiera ir con u tede +++ Dero ma!ana llegar- un grupo de 'an.ui +++ con u bol a llena de &erde dlare +++ Me ha a&i ado mu' tarde" e!or Stur&e ant+ Dero le pre tar( mi me*ore muchacho +++ Mucha ca2a en el ur de pu( de la llu&ia + 7hora debe haber gembocC 5cor2o 6+++ '" por upue to" *umbo 5ele)ante 6+++ 1a aplicacin de nombre dulce ' cari!o o a lo animale de ca2a me )a tidia" obre todo cuando .uien lo u a pien a de pan2urrarlo con un ri)le de tiro r-pido+ D-ndole la e palda a 1arCin me dirig hacia donde Sall' e taba uper&i ando el embala*e de nue tro e.uipo + 4/a on m- de la una 4prote t ella4+ 8Cu-ndo aldremo : 4E probable .ue e ta noche lleguemo a la cumbre del MaCariCari Dan" a uno tre ciento Cilmetro m- o meno de a.u por una buena carretera+ Ma!ana no internaremo en la e pe ura+ 48Aendr- Eme t EemingKa' con no otro : 4me pregunt Sall' mirando con di gu to a Deter 1arCin+ 4@o tendremo e a uerte 4la tran.uilic(+ Mientra tanto me dedi.u( a e tudiar a nue tro acompa!ante : lo do ch)ere 4cada uno a cargo de un camin de tre tonelada 4" cu'a alta categora e e&idenciaba en u cami a blanca " u largo pantalone gri e " u pie cal2ado ' u pa!uelo de Dai le' anudado al cuelloI el cocinero" de piel reluciente a cau a de u buena alimentacin" .ue tran portaba lo pe ado en ere de la cantina" ' lo )u ilero " do indi&iduo de pelo gri ' miembro nudo o " .uiene " de pu( de coger cuidado amente lo ri)le deporti&o de 1ouren del otro e.uipa*e ' de acarlo de u )unda re pecti&a " lo acariciaban ahora tiernamente+ E a cinco per ona 4la (lite4 e mantenan apartada de lo )ren(tico acarreadore .ue corran con nue tro e.uipa*e + 7l or la charla de ( to ad&ert .ue ca i todo eran bamanguato + 1o )u ilero eran matabele ' lo ch)ere hangaan + 7 .ue e taba en condicione de comprender cuanto di*eran durante la e3pedicin+

47 prop ito" no le diga .ue hablo u idioma 4le recomend( erenamente a Sall'+ 48Dor .u(: 4in.uiri ella" al parecer obre altada+ 4Dor.ue de eo anali2ar cuanto digan+ Si aben .ue entiendo u lengua guardar-n ilencio+ 4;S&engali= 4e3clam Sall' haciendo una mueca+ @o creo .ue hubie e redo i otra per ona me hubiera aplicado un apodo tan poco agradable+ Cuando al de pedirno de (l le e trechamo la mano" Roger" el piloto" le di*o a Sall': 4Dor )a&or" no e pante a lo leone + E&identemente" Sall' acababa de e)ectuar otra con.ui ta+ Roger ubi al a&in" ' lo dem- " agrupado " eguimo con lo o*o la carrera del aparato ha ta el e3tremo de la pi ta" u de pegue ' u partida hacia el ur+ 487 .u( e per-i : 4pregunt 1ouren+ 47 decir &erdad" no lo (+++ 4re pond+ 1ouren e itu al &olante del 1and4Ro&er ' 'o me ub a u lado+ Sall' ' lo )u ilero e entaron en el a iento po terior+ 4Con &o otro do +++ me iento mucho m- eguro en tierra 4di*e+ 1a carretera atra&e aba un monte ba*o ' el pa del baobab+ El terreno" calcinado por el ol" e taba re eco+ El 1and4Ro&er le&antaba una p-lida nube de pol&o+ 1o do camione lo eguan a una di tancia prudencial para .ue el pol&o tu&iera tiempo de a entar e+ De cuando en cuando el terreno e empinaba+ 7.u ' all- cru2-bamo alg0n lecho eco de ro embrado de piedra ' alguna .ue otra &e2 pa -bamo por aldea de cho2a de barro ' Da*a+++ @egrito barrigudo ' de nudo e alineaban a cada lado de la ruta para aludarno con la mano ' entonar c-ntico " tal como i perteneci(ramo a la reale2a+ Sall' e pu o a arro*ar peni.ue por la &entanilla ' a palmetear di&ertida al &er cmo e di putaban lo negrito la moneda ' pronto e .ued in ninguna+ Cuando empe2 a tirar nue tro almuer2o a.u( la guitarra del e tuche para di traerla+ 4Canta una cancin )eli2" 9en 4me acon e*+ 4/ ob cena 4a!adi 1ouren" creo .ue para irritarla o para ponerla a prueba+ 4S 4re pondi ella en eguida4+,ue ea en ual ' alegre+ /o empec( a tocar la aga del >Dato Sil&e tre?+ Sal ' 1ouren coreaban a grito al )inal de cada &er o+ Durante e e primer da no comportamo como ni!o en un da de campo ' a&an2amo ba tante hacia la hondonada+ El ol apareci en el hori2onte como una enorme bola de )uego entre la de garrada nube

cuando llegamo al lmite de la hondonada+ 1ouren detu&o all el 1and4 Ro&er ' de cendimo para e perar a lo camione + Con ilencio o recogimiento contemplamo la reluciente ' t(trica alina" .ue e e3tenda ha ta donde alcan2aba nue tra &i ta+ @ada m- llegar" ' ante de detener e completamente" lo camione empe2aron a derramar u carga de er&idore negro +++ Dieci iete minuto ' treinta egundo de pu( " eg0n mi relo*" la tienda ' lo catre e taban 'a armado ' no otro tre entado en torno al )uego bebiendo cer&e2a Llen Lrant en &a o coronado por pe.ue!o ' brillante tro2o de hielo+ De de la cocina de campa!a llegaba ha ta no otro el tentador aroma de la olla de monte" en la .ue el cocinero e taba recalentando" con ma*o ' or(gano" nue tra comida+ 1o hombre .ue no cedi 1arCin )ormaban un alegre grupo+ De pu( de comer e entaron alrededor de u propia lumbre" a cincuenta metro de no otro " ' dulci)icaron la atm )era nocturna con una erie de &ie*a cancione de ca2a+ /o pre taba atencin a u &oce ' a la &e2 egua atentamente la acalorada di cu in .ue o tenan Sal ' 1ouren+ 7un.ue tu&e gana de ho tigar de nue&o a Sal ' de decirle .ue e taba de empe!ando el papel de abogada del diablo" pre)er regodearme en el duelo de a.uella do mente l0cida + Cada &e2 .ue el debate amena2aba con degenerar en un intercambio de improperio o en mera &iolencia ) ica" inter&ena 'o de mala gana para calmar lo -nimo + Sall' o tena )irmemente la te i de mi libro O)ir" eg0n la cual hacia el a!o RSS ,++C+ lo )enicio o lo cartagine e in&adieron la 2ona ur de B)rica Central" donde )undaron una )loreciente colonia" .ue de apareci bru camente alrededor del a!o %OS d+C+ 4En tan remota (poca carecan de lo medio nece ario para reali2ar un &ia*e eme*ante 4la de a)i 1ouren4" ' mucho meno e taban preparado para coloni2ar+++ 41e recuerdo" e!or Stur&e ant" .ue Eerodoto menciona una circunna&egacin de B)rica por parte de ei na&egante )enicio hacia el a!o PSS a+C+" poco m- o meno ba*o el reinado del )aran @ecao+ Dartieron del mar Ro*o ' regre aron tre a!o m- tarde por la Columna de E(rcule + 4<n &ia*e ai lado 4 e!al 1ouren+ 4@o" e!or Stur&e ant+ Eacia el a!o %PS a+C+ Eannn ali de Libraltar ' na&eg ha ta un punto ituado al ur de la co ta occidental a)ricana" donde intercambi u producto por una cantidad de oro ' mar)il u)iciente para e timular la codicia de lo a&enturero ' mercadere de a.uello tiempo +

@o ob tante" 1ouren rebati la )echa + 48En .u( e ba a u ted para e tablecer e a )echa: RSS a!o a+C+: 1o primero dato relati&o a la )undacin de Zimbabue e remontan a mediado del iglo A d+C+" ' la ma'ora de ello on po teriore a e a )echa+ 47 no otro no no intere a Zimbabue" ino la cultura precedente 4le replic Sall'4+ E po ible .ue Zimbabue )uera con truida en la po trimera del reinado de lo antiguo ' ocupada bre&emente por ( to " poco ante de la de aparicin de a.uella ra2a+ Ello e compaginara per)ectamente con la )echa %OS d+C+" eg0n el carbono catorce" .ue u ted acaba de mencionar+ 7dem- " la )echa de carbono catorce corre pondiente a la antigua mina de Shala e In Ke2Ke on ROS ' TSS a+C+ 4conclu' Sall' con util lgica )emenina4+ Dor otra parte" la datacione mediante el carbono catorce no on tan e3acta " ' cabe admitir un margen de error de &ario iglo + 4E a mina )ueron e3plotada por lo bant0e 4declar 1ouren4+ Caton4Thomp on+++ '" por upue to" m- recientemente" Summer +++ o tienen+++ Sall' arremeti entonce &iolentamente+ 48Cmo pudieron lo bant0e " .ue arribaron probablemente a e a 2ona en una (poca tan reciente como el a!o TSS d+C+" de arrollar 0bitamente un brillante talento pro pecti&o .ue le permiti locali2ar )ilone metal)ero donde no e ad&ierte en el mineral e3terno huella alguna de oro ni de cobre: 8Tu&ieron aca o ingeniero capace de e3traer do ciento cincuenta millone de tonelada de mineral de la pro)undidade roco a : Recuerdo .ue ha ta entonce no haban demo trado po eer talento alguno+++ 8E po ible .ue ol&idaran de golpe u t(cnica o de*aran de utili2arla durante un milenio: 49ien+++ E po ible .ue lo mercadere -rabe +++ 4comen2 a re ponder 1ouren+ Dero Sall' le atac in piedad: 4E impo ible .ue e3plotaran e a mina " .ue hubie en preci ado un enorme derroche de energa+ El oro no e apreciado por lo bant0e " cu'o patrn para la medicin de la ri.ue2a e el ganado+ 8Dnde aprendieron a &e tir e ' a con truir ca a de piedra: 1o bant0e nunca haban hecho tal co a anteriormente+++ Sin embargo" de pronto mani)ie tan un arte plenamente de arrollado ' demue tran gran habilidad+++" ' luego u arte" en lugar de re)inar e" e deteriora r-pidamente ' muere+ Con )ingido di gu to retrocedi 1ouren ante u arremetida " aun.ue di pue to a o)recer u re i tencia )inal cuando ella e3pu iera mi teora" de acuerdo con la cual lo in&a ore procedan del oe te ' no del e te+

1ouren" .ue haba ledo lo *uicio ' la crtica de mi detractore " reiter ahora u concepto + Seg0n la teora aceptada" lo in&a ore haban entrado por la co ta de S)ala o la de embocadura del Zambe2e+ /o o tena" ba ado en antiguo te3to ' en mi propia ' e3ten a e3ca&acione " .ue cierto pueblo del Mediterr-neo" de pu( de tra poner la Columna de E(rcule " na&egaron )irmemente a lo largo de la co ta occidental a)ricana ' e tablecieron .ui2- &aria colonia en la Co ta de Oro" la Co ta de Mar)il ' @igeria+ 7&an2ando iempre hacia el ur" llegaran a una 2ona de poblada" tal &e2 la de embocadura de un ro" .ue po teriormente e ec o con&irti en un pantano" ' .ue tal &e2 actualmente ea una corriente ubterr-nea+ En a.uel ro habran de embocado lo enorme lago MaCariCari" @gami ' otro de aparecido mucho tiempo atr- a cau a de la paulatina de ecacin de la tierra uda)ricana+ 7.uello marino e internaron en dicho ro 4 .ui2- el Cunene o el Orange4 ' na&egaron por (l ha ta u )uente " de de donde en&iaron a u metali ta tierra adentro para .ue trataran de locali2ar la antigua mina de Manica+++ E po ible .ue a.uello hombre hallaran diamante en lo lecho roco o de lo lago ' lo ro ' eguramente ca2aron mucho de lo innumerable ele)ante .ue &agaban por a.uello lugare + Seme*ante ri.ue2a *u ti)icara la )undacin de una ciudad" de una gran )ortale2a amurallada ' de una colonia+++ 8Dnde edi)icaran tal ciudad: @o cabe duda de .ue en el punto )inal de u e3pedicin martima" en la co ta del lago mle*ano+++" aca o el MaCariCari o el .ue cubra entonce la actual gran hondonada alitro a+ Sall' ' 1ouren di cutan cada &e2 m- enconada ' - peramente+ Sall' le llam >hombre impo ible? ' 1ouren la tach de >mari abidilla?+ De pronto (l capitul" ' acto eguido lo tre no complacimo en la idea del de cubrimiento de la ciudad perdida de MaCariCari+ 4El lago debi e3tender e por lo meno ha ta ochenta Cilmetro mall- de lo lmite de la actual hondonada 4 e!al 1ouren4+ Eace apena un iglo" 9urchell de cribi el lago @gami como un mar interior+ 7ctualmente e un charco .ue cual.uiera puede cru2ar de un alto in e )or2ar e mucho+ Drobablemente el lago primiti&o llegaba ha ta el pie de la colina donde e peramo hallar la ruina de la ciudad+ E3i ten numero a prueba de la gradual de ecacin del territorio uda)ricano+ ComKaili Earri de cribe el&a ' ro ho' ine3i tente +++ 4E cucha" 9en 4me di*o Sall' e3citada ' a i(ndome de un bra2o4+ 8Recuerda cmo me intrig la )orma de media luna de la ciudad: Tal

&e2 dicha con)ormacin corre ponda al antiguo puerto ' a la ciudad" .ue egua la lnea de la co ta+ 4;Dio mo= 4 u urr 1ouren4+ ;,u( larga er- la e pera ha ta ma!ana= 1a medianoche haba .uedado atr- " ' la botella de Khi C' cada en tierra de pu( de un largo )orce*eo" cuando 1ouren ' Sall' e dirigieron a u re pecti&a tienda + Seguro de .ue no pegara o*o" abandon( el campamento '" de li2-ndome ante la )ogata en torno a la cual 'acan nue tro er&idore en&uelto en u manta a la manera de lo gu ano de eda en u capullo " me dirig a la hondonada+ 1a lu2 de la e trella e re)le*aba" gri ' )anta mal" en el terreno alitro o" .ue cru*a ecamente ba*o mi pie + Camin( durante mucho rato" deteni(ndome tan lo en cierto momento para e cuchar el di tante rugido de un len procedente del lmite de la e pe ura+ Cuando &ol& al campamento" brillaba toda&a una linterna en la tienda de Sall'+ Su ilueta e pro'ectaba enorme en la blanca lona" como un ombro retrato de mi amada+ Sall' e taba entada en u catre" con la pierna cru2ada " le'endo+ Dero al comprobar .ue 'o la ob er&aba" alarg el bra2o ' apag la linterna+ Durante un momento aguard( tratando de darme -nimo+ 1uego me acer.u( a u tienda+ Mi cora2n pareca .uerer abrir e pa o a martilla2o a tra&( de mi de)orme pecho+ 48Sal: 489en: 4in.uiri ella en &o2 ba*a" re pondiendo a mi cuchicheo+ 48Duedo entrar: 4pregunt(+ Ella &acil un momento ante de re ponder+ 4S+++ Dero lo un minuto+ 7l entrar en la tienda percib borro amente u cami n+ 7 tienta bu .u( u cara ' di con u me*illa + + 4Ee &enido a decirte .ue te amo 4le di*e ua&emente" Mientra enta el roce de u aliento en mi cara+ 49en+++ 4 u urr man amente4+ Mi .uerido ' dulce 9en+ 4,ui iera pa ar la noche contigo+ 4@o" 9en+ Todo el mundo e enterara" ' 'o .uiero e&itarlo+ 1a ma!ana comen2 como haba terminado el da anteriorI todo e tu&ieron mu' alegre ' rieron continuamente en torno a la me a a la hora del de a'uno+ 1o criado no ce aron de alborotar mientra le&antaban el campamento ' cargaban nue tro en ere en lo camione + Eacia la iete de la ma!ana habamo de*ado atr- la carretera ' a&an2-bamo a lo largo del lmite de la hondonada+ 7bra la marcha el 1and4Ro&er" al cual eguan nue tro camione " a tra&( de una &egetacin

achaparrada ' una hierba e3uberante+ 1uego empe2amo a de cender por &ario inuo o barranco en direccin a la hondonada+ 7l cabo de una hora de &ia*e ad&ert como un relampagueo entre lo -rbole delante de no otro " ' de pronto tre ma*e tuo a gamu2a urgieron en la hondonada+ 7l trote ' en hilera comen2aron a ale*ar e de nue tra pro3imidade + Se mo&an pe adamente como tre poni gordo + Su piel era de un mati2 2ar2amora claro ' u cabe2a " eme*ante a m- cara " en la .ue e alternaban el blanco ' el negro en complicado dibu*o" recort-ban e ntidamente en la uper)icie gri de la hondonada+ 1ouren pi ruido amente lo )reno del 1and4Ro&er ' el &ie*o )u ilero matabele" con el entido del tiempo propio de un pro)e ional" entreg la gran Magnum TQO a 1ouren" .ue de cendi r-pidamente del &ehculo '" doblando el cuerpo" ech a correr detr- de la )ran*a herbo a .ue e!alaba el lmite de la hondonada+ 48Aa a matarla : 4me pregunt Sall' en un tono de &o2 in)antil" ' al a entir 'o con la cabe2a" a!adi4: 8Dor .u(:+++ 8Dor .u(: 4Dor.ue le agrada la ca2a+ 4Dero e .ue on tan hermo a +++ 4prote t Sal+ 4S 4re pond+ M- all-" en la hondonada" ' apro3imadamente a ei ciento metro del 1and4Ro&er" e detu&ieron la gamu2a + De de uno de nue tro )lanco no ob er&aban atentamente" con u cabe2a erguida ' u delgado ' largo cuerno erecto + 48,u( e t- haciendo: 4pregunt Sal" e!alando a 1ouren" .ue egua corriendo a lo largo del lmite de la hondonada+ 4Cumpliendo con la regla del *uego+++ 4le e3pli.u(4+ Se con idera denigrante hacer )uego a .uiniento metro de un &ehculo+ 4Mara&illo o deporte 4murmur Sal" mordi(ndo e un labio ' de &iando u &i ta de 1ouren hacia la di tante gamu2a + De pronto e ape del 1and4Ro&er" ubi al cap del coche '" ahuecando u mano alrededor de la boca" chill: 4;Corred" e t0pida = ;Euid" maldita ea= 7cto eguido e .uit el ombrero ' lo agit por encima de u cabe2a mientra brincaba obre el cap ' aullaba como un duende chilln+ 1a gamu2a echaron a correr de pa&orida por la hondonada" ale*-ndo e diagonalmente de no otro + 7l mirar hacia 1ouren lo &i" mu' pe.ue!o ' di tante" en el momento en .ue e de*aba caer en tierra '" apo'ando lo codo en u rodilla " inclinaba la cabe2a obre la mira tele cpica de u ri)le+ Doco de pu( el arma dio un re pingo ' urgi humo de u boca+ Sin embargo" el eco e tampido tard uno o do egundo en

llegar a nue tro odo + 7 lo le*o " en la hondonada" la gamu2a gua dio con el hocico en tierra ' rod en&uelta en una blanca nube de pol&o+ 1ouren di par de nue&o" ' el egundo animal e de plom ' empe2 a dar coce contra el cielo+ El tercero igui corriendo olo+ 7 mi e palda el &ie*o )u ilero le di*o en indebele a u compa!ero: 4;Oh= ;,u( hombre= Sall' ba* del cap" e ent en el coche ' guard ilencio mientra 'o conduca el 1and4Ro&er hacia donde no aguardaba 1ouren+ te entreg u ri)le al )u ilero '" al tiempo .ue 'o le ceda el &olante" un acre olor a cordita .uemada impregn la cabina del 1and4Ro&er+ 1ouren mir a Sal ' di*o: 4Lracia + Siempre me ha gu tado tirar obre un blanco m&il+ 48Dor .u( no ha matado a la tre : 4le pregunt ella )ramente ' in rencor+ 4Dor.ue mi licencia no me permite matar m- de do pie2a + 4;Dio mo=+++ Su delicade2a me conmue&e 4di*o Sall'" cu'a &o2 denotaba ahora clera ' re entimiento4+ ;,u( raro e dar con un aut(ntico caballero= 1ouren no condu*o ha ta donde 'acan lo animale muerto + Mientra lo peone de ollaban ' troceaban la re e " Sall' permaneci en el a iento tra ero" con el ro tro &uelto en entido in&er o" el ombrero cado obre u )rente ' u o*o cla&ado en un libro+ /o" en pie *unto a 1ouren ' ba*o un ol inten o .ue re&erberaba en la blanca uper)icie alitro a" ob er&aba cmo lo )u ilero reali2aban inci ione ' de pelle*aban la gamu2a con la de tre2a de un par de ciru*ano de Earle' Street+ 4Debera haberme in)ormado .ue &ia*ara con no otro una enemiga de la ca2a 4me di*o 1ouren - peramente4+ ;Cmo lamento mi blandura ante tu palabra ' haber permitido .ue no acompa!a e= Como no le conte t(" pro igui: 4De buena gana la mandara de nue&o a Maun en uno de lo camione + 4Tan de cabellada era la idea .ue ni i.uiera la tom( en con ideracin+ De modo .ue (l pro igui4: Ella e tu a'udante+++ ;Dor tanto" t0 debe u*etarla= Me ale*( de (l a )in de darle tiempo para .ue recobra e la calma+ Cuando cog el e tuche de lo mapa " .ue e hallaba en el a iento *unto a Sall'" ( ta no le&ant lo o*o de u libro+ Ech( a andar en torno al &ehculo ' de plegu( el gran mapa aeron-utico obre el cap del 1and4 Ro&er+ Do minuto de pu( 1ouren e hallaba a mi lado+ 1a a&iacin e uno de u principale pa atiempo " ' en tal entido tiene una alta opinin de mi mo+

4Saldremo de la hondonada por a.u 4di*o e!alando el itio en el .ue el lecho eco de un ro de embocaba en el e3tremo oriental de la hondonada4+ 7 partir de all no guiaremo por la br0*ula+ 487donde iremo a parar: 4Drobablemente a una abana areno a .ue no cono2co+ 4Dreguntemo a lo ch)ere +++ 4le uger+ 4E3celente idea 4di*o 1ouren+ / llam a lo do conductore " .ue e taban al otro lado de la carretera" ' a lo )u ilero " .ue" concluida u e)iciente labor" haban de*ado lo de po*o de lo animale a cargo de lo peone del campamento+ Todo ello tenan el derecho de er con ultado + 4De eamo llegar a e te lugar 4di*o 1ouren" e!alando un punto en el mapa4" a e ta colina " .ue a.u no tienen nombre" ' .ue corren paralelamente al borde de la hondonada+++ 1o do ch)ere tardaron un rato en orientar e en el mapa+ De pronto e produ*o un cambio notable en ambo + Su ra go )i onmico parecieron di ol&er e ' con&ertir e en do m- cara repre entati&a de u perple*idad+ 48,u( cla e de pa e ( te" el .ue e halla entre la hondonada ' la colina : 4in.uiri 1ouren" .ue no haba ad&ertido el cambio en u ro tro + 1o ch)ere intercambiaron )urti&a mirada entre + 48Cu-l e : 4le pregunt 1ouren+ 4@o cono2co e e pa +++" ' nunca he odo hablar de e a colina 4 murmur Fo eph" el &ie*o ch)er" .uien en eguida de minti u propia a e&eracione 4+ 7dem- " all ha' mucha arena ' lecho de ro in)ran.ueable + 4@o ha' agua 4agreg Da&id" el otro ch)er4+ /o tampoco be e tado all *am- ni cono2co e a colina + 48,u( bu can lo hombre blanco : 4pregunt el &ie*o )u ilero en indebele+ Sin duda lo mapa no igni)icaban nada para (l+ 4,uieren ir a Hatuba @ga2i 4le e3plic r-pidamente el ch)er+ Todo ello crean .ue ni 1ouren ni 'o conocamo u idioma ' .ue podan hablar libremente en nue tra pre encia+ a era la primera &e2 .ue 'o oa a.uello nombre : Hatuba @ga2i" la Colina Sangrienta + 48,u( le ha dicho: 4pregunt imperio amente el )u ilero al ch)er+ 4,ue no conocemo e e lugar+ 4E t- bien 4con&ino el )u ilero4+ 7hora dile .ue all no ha' ele)ante ' .ue lo ha' animale al&a*e al ur de la hondonada+ El ch)er no tran miti )ielmente tale palabra " ' u)ri una gran de ilu in al &er .ue permanecamo impa ible +

49ien+++ 4le di*o 1ouren alegremente4+ Eo' &an a aprender algo+ Dor primera &e2 &er-n e a colina 4' enroll el mapa4+ 7hora carguen la carne" por.ue tenemo .ue reanudar la marcha+ En cinco minuto cambi la tnica de la e3pedicin+ Sall' ' el re to de lo &ia*ero e mo traban pro)undamente deprimido + Ce aron la onri a ' la pa'a ada + Todo e taban ombro ' cuchicheaban en grupo + El ritmo del traba*o de cendi ca i al punto cero ' tardamo cerca de media hora en+ cargar la carne de la gamu2a + Mientra tanto apart( a 1ouren de la )ila de &ehculo '" 'a )uera del alcance de lo odo de lo otro " le pu e r-pidamente al corriente de lo .ue acababan de decir lo peone a)ricano + 4;1a Colina Sangrienta = ;Mara&illo o= 4me re pondi entu ia mado4+ E o igni)ica .ue conocen la ruina +++ Drobablemente e ienten inhibido por alg0n tab0+ 4S 4con&ine4+ Dero a partir de ahora tendremo .ue permanecer alerta" 'a .ue e probable .ue intenten alg0n abota*e+++ Mralo 4 ambo no &ol&imo ' ob er&amo el lento traba*o de lo hombre " .ue e mo&an como on-mbulo 4+ Creo .ue llegaremo a la Colina Sangrienta mucho m- tarde de lo .ue calculamo + <na &e2 m- abandonamo la alina" por.ue en cierto lugare u uper)icie era tan )r-gil" .ue cedera ba*o la rueda de cual.uier &ehculo+ De modo .ue bordeamo u tierra )irme" aun.ue areno a+ De pu( de cru2ar otro de lo empinado barranco ' de e3plorar el terreno en bu ca de alguna planicie" eguimo andando durante &einte minuto " al cabo de lo cuale comprobamo .ue ninguno de lo camione no egua+ Tra una e pera de die2 minuto " 1ouren ' 'o" impaciente e irritado " de andu&imo el camino hacia el lecho eco del ro+ Media carrocera de uno de lo camione obre ala del borde del barranco+ <na de u rueda delantera ' una de la tra era e hallaban en el aire" pero la pan2a del &ehculo e taba incru tada en el uelo+ El otro camin e haba detenido en la pro3imidade + Catorce hombre maduro e taban" entado uno " en pie otro " cerca del &ehculo" de can ando en di&er a po tura " in intentar i.uiera liberar el camin ata cado+ 4;Fo eph= 4grit 1ouren dirigi(ndo e al ch)er4+ 8,u( ha ocurrido: El aludido e encogi de hombro con indi)erencia" aun.ue le co t mucho di imular u ati )accin+ 4Mu' bien" e!ore I acaremo el camin de a.u 4di*o 1ouren con amarga irona+ Media hora de pu( " pe e a lo d(bile e )uer2o de lo catorce indi&iduo ' al )ingido entu ia mo de Fo eph" .ue haca chirriar la ca*a

de &elocidade " ' a la de e perada re&olucione ' lo uce i&o ahogo del motor" el camin egua ca i u pendido al borde del barranco+ Jinalmente todo abandonaron el barranco ' cla&aron u o*o en 1ouren ' en m con curio idad+ 48De acuerdo" 9en: 4pregunt 1ouren &ol&i(ndo e hacia m ' comen2ando a .uitar e u cha.ueta de monte+ 4De acuerdo" 1o 4a ent" contento al comprobar u buen e tado ) ico+ Su cuerpo" duro como una piedra ' carente de te*ido adipo o" e ele&aba a un metro ochenta de altura+ Su m0 culo e recortaban ntidamente ba*o u piel+ /o no me .uit( la cami a" por.ue mi cuerpo" aun.ue tan &igoro o como el de 1ouren" no e tan agraciado como el u'o+ 4Drimero" la parte delantera 4 ugiri 1ouren+ El camin haba ido de cargado ' contaba con medio dep ito de ga leo+ E tim( en algo m- de mil Cilo el pe o de u parte delantera+ Mientra e tudiaba el problema" gir( mi bra2o como la a pa de un molino de &iento para rela*ar mi m0 culo )ro + 1o criado no ob er&aban intrigado + <no de ello ri tontamente+ Inclu o Sall'" atrada por la e cena" abandon u libro ' e ape del 1and4Ro&er+ 1ouren ' 'o no ituamo *unto a la parte anterior del &ehculo '" agach-ndono " aplicamo concien2udamente nue tra mano " doblamo la rodilla ' e tiramo ligeramente la pierna + 481i to" compa!ero: 41i to" 1ouren 4re pond haci(ndole una mueca+++ e iniciamo la operacin+ /o empec( lentamente" endureciendo poco a poco mi m0 culo " acumulando en )orma pare*a mi energa en hombro " mu lo ' abdomen+ Dero a.uel pe o muerto e mantena inamo&ible+ De modo .ue empec( a .uemar mi re er&a + Mi dolor e con&irti en angu tia ' mi re piracin comen2 a e caldarme la garganta+ 47hora 4gru! 1ouren a mi lado+ Entonce de*( caer hacia m la ma a inerte ' empec( a &er e trella ' gir-ndula + El &ehculo e de li2 ua&emente obre nue tra mano ' o e3clamacione " grito de a ombro+++ ' e3plicacione pro&eniente del grupo de ob er&adore + De pu( de le&antar la parte delantera del camin ' de apartarla del borde del barranco reali2amo id(ntica operacin con la parte tra era+ 1uego comen2amo a rerno " al principio un tanto ner&io amente ' por 0ltimo de manera incontenible+ 1ouren coloc un bra2o obre mi

hombro ' me hi2o retroceder ha ta ituarme en)rente del grupo de criado " .ue e entan incmodo e in.uieto + 4Ee ah un grupo de )r-gile &ie*ecita 4di*o 1ouren" riendo todo el tiempo4" de tonta &irgencita + Traduce mi palabra " Fo eph+ te hi2o una correcta traduccin de la baladronada+ 4/ t0" Fo eph" ere un imb(cil+ Dicho e to" 1ouren e dirigi hacia Fo eph tan r-pidamente como un dan2arn ' le larg un )uerte manota2o a un lado de la cabe2a+ El impacto on con e3tra!a inten idad" ' Fo eph" tra de cribir un amplio crculo" ca' al uelo+ De pu( e ent" aturdido+ <n delgado reguero de angre de cenda de de una de la comi ura de u labio + 1o diente uperiore e le haban incru tado en el grue o labio in)erior+ 4Como &en" no he de*ado de rer 4di*o dirigi(ndo e a u de pa&orido auditorio4+ @i i.uiera e to' en)adado+++ Dien en en lo .ue ocurrircuando me a.uen de mi ca illa + El camin )ue cargado de nue&o con gran entu ia mo ' reanudamo la marcha+ 49ien 4di*o Sall'4" creo .ue contaremo con u plena cooperacin durante el re to del &ia*e+ 8Dor .u( el gran buana blanco no u un iambolU: Con (l no e habra en uciado" la oano + 5<n iambol e un ba tn de cuero de rinoceronte6 4E3plcale" 9en+ 1ouren mir hacia otra parte mientra 'o e3plicaba r-pidamente a Sall' .ue habamo ido &ctima de un abota*e+ 4@o pongo en duda" Sal" .ue 1ouren le ha'a pegado de mala manera+++ Dero Fo eph ha ata cado el camin a prop ito+ 7dem- " di ponemo tan lo de tre da ' una hora para llegar a la Colina Sangrienta +++ Dor e o no podemo tolerar eme*ante tri.ui!uela + Sall' e ol&id en eguida de Fo eph+ 41a Colina Sangrienta +++ 4repiti" regode-ndo e con la idea4+ ;Dio mo= E e nombre u cita im-gene de acri)icio '+++ 41o m- probable e .ue deban u nombre al color ro*o de lo acantilado 4 uger+ 4/ el tab0+++ 4di*o ella" haciendo ca o omi o de mi palabra 4 debe e tar relacionado con la ruina + ;Dio mo= Mi angre hormiguea" ' pien o en templo repleto de te oro " reli.uia ' te timonio e crito de una gran ci&ili2acin" en tumba ' arma +++ 4Sin duda habr- notado el criterio imparcial" antirrom-ntico ' cient)ico con .ue mi a'udante en)oca el a unto 4le di*e a 1ouren" .uien hi2o una mueca burlona+ 47un.ue me re&ienta admitirlo" debo reconocer .ue" por primera &e2" coincido con ella+

4/ por primera &e2" .uerido mo" tambi(n u ted da mue tra de inteligencia 4le di*o Sall' con mordacidad+ Eran 'a la do de la tarde cuando llegamo al lmite oriental de la hondonada+ De de all tendramo .ue orientarno con la br0*ula para llegar a la colina + Ca i inmediatamente re ult e&idente .ue no llegaramo e e da+ 7&an2-bamo pe adamente+ 1a arena de la abana e pegaba a la rueda de lo &ehculo ' reduca nue tra &elocidad como i tran it-ramo por terreno )ango o+ Sei &ece e ata caron lo camione en el pro)undo colchn de arena ' tu&ieron .ue er re catado por el 1and4Ro&er" .ue tena tran mi in en la cuatro rueda + Cada &e2 .ue ocurra e prodigaban la e3cu a por parte del conductor ' u re pecti&o a'udante + 1a arena haba ab orbido ha ta la 0ltima gota de la reciente llu&ia + El e)ecto del agua" in embargo" e re&elaba en el )lamante color &erde de lo e pino ' la acacia '" m- e pectacularmente" en la pro)u in de )lore il&e tre " .ue al)ombraban lo campo o e api!aban en tupido maci2o + Semilla ' bulbo haban dormido durante tre largo a!o de e.ua" aguardando el tiempo de la abundancia+++ 7hora el brillante color carme de lo >)uego del re' ChaCa? ardan en campo de margarita @ama.ua+ 1irio e trellado " erica " dorada ga2ania ' mucha otra &ariedade de )lore con)ormaban un e pect-culo .ue no a'udaba a obrelle&ar la )ru tracin .ue entamo a cau a de nue tro a&ance a pa o de tortuga+ Cada &e2 .ue no &eamo obligado a detenerno " de*aba la maldicione ' lo problema a cargo de 1ouren ' me ale*aba de lo &ehculo con mi c-mara )otogr-)ica+ 7l caer la tarde no hall-bamo a &einticuatro Cilmetro de la colina + Cuando trep( a lo alto de la chata copa de la acacia ba*o la cual acampamo " alcanc( a di&i ar u contorno " .ue apena e ele&aban obre el hori2onte" hacia el oriente+ 1o ra'o po trero ' oblicuo del ol te!an lo acantilado de un mati2 naran*a o curo+ Sentado en la horca .ue arrancaba del tronco principal ob er&( lo acantilado ha ta .ue el ol de apareci ' la colina e dilu'eron en el cielo o curo+ <na e3tra!a en acin me in&adi mientra contemplaba la di tante colina +++ <n m tico entimiento de prede tinacin" me2clado con una l-nguida melancola+++ <n &ago ' mole to de a o iego+ 7l ba*ar del -rbol encontr( a 1ouren entado" olo" ante el )uego" al .ue miraba )i*amente mientra beba Khi C'+ 48Dnde e t- Sall': 4le pregunt(+

4Se en)ad conmigo ' e )ue a dormir+++ Di cutimo obre lo deporte angriento ' lo ca tigo corporale a lo negro +++ 4re pondi mirando hacia la tienda" iluminada por dentro" de Sall'+ @ing0n canto lleg a nue tro odo de de la hoguera de lo criado " mientra comamo hgado de gamu2a a ado ' tocino" regado con c-lido &ino tinto del Cabo+ En ilencio concluimo de comer ' beber+ 4E to' agotado 4di*o por )in 1ouren poni(ndo e en pie4+ 1lamar( a 1arCin+ 1e promet .ue le llamara cada noche para probar nue tra comunicacione + Te &er( ma!ana por la ma!ana" 9en+ /o le egu con la &i ta mientra e diriga al 1and4Ro&er" ' una &e2 all encendi el aparato receptor ' tran mi or de radio+ 1uego o la &o2 de borracho de 1arCin entre 2umbido ' cru*ido e t-tico + E cuch( durante &ario minuto " ha ta .ue 1ouren termin u in)orme+ Entonce me le&ant( ' me ale*( Vel campamento+ Intran.uilo ' toda&a ner&io o" me intern( de nue&o en la ob curidad+ 1o e .ueleto de la gamu2a haban atrado a un grupo de hiena al campamento+ Mientra a&an2aba oa u ri a )al a ' u chillido entre lo e pino I a .ue decid no ale*arme del campamento+ 7l pa ar *unto a la tienda de Sall' me detu&e un momento para con)ortarme con u cercana+ De pu( me dirig hacia la hoguera de lo criado + Mi pie no hacan el menor ruido en la ua&e arena+ Mientra me acercaba e cuchaba la &o2 de uno de lo &ie*o )u ilero + En cuclilla ' )ormando un crculo en torno al )uego" todo le e cuchaban con gran atencin+ Su palabra " .ue llegaban ha ta m ntidamente" conmo&ieron mi memoria" produ*eron cierta come2n en mi e pina dor al+ De pronto me pareci .ue uno dedo )anta male recorran mi bra2o ' mi cuello ' .ue mi cabello e eri2aban+ 4E e mal debe er barrido de la tierra ' de la mente de lo hombre por iempre *am- + E3actamente la mi ma palabra pronunciada por Timoth' Mageba en otra oca in+++ 1a mi ma idea e3pre ada en un idioma di)erente+ Ja cinado ob er&( atentamente el ro tro urcado de arruga del &ie*o matabele+ S0bitamente" como i tu&iera conciencia de mi mirada " el orador le&ant la cabe2a ' me di&i entre la ombra + Entonce habl de nue&o para poner obre a&i o a u o'ente : 4;Cuidado= 1a >ara!a? e t- cerca 4di*o+ Tal era el apodo .ue me daban" a cau a de mi pe.ue!o tronco ' mi largo miembro + Su 0ltima palabra .uebraron el hechi2o .ue le parali2aba+ O to e ' pi ada + Mucho o*o e cla&aron en m+ De modo .ue opt( por ale*arme+ 1a palabra del &ie*o matabele re onaban en mi odo + Mi in.uietud ' de a o iego )ueron en aumento+

1a tienda de Sall' e taba a o cura + Tambi(n lo e taba la de 1ouren+ Tumbado en mi catre" permanec de pierto mucho tiempo o'endo lo grito de la hiena ' meditando acerca de lo .ue podra ocurrir en la pr3ima &einticuatro hora + De una co a e taba eguro: hacia la doce del da iguiente abramo con certe2a i la lnea .ue e entrecru2aban en la )otogra)a eran obra de la naturale2a o del hombre+ Den ando en ello" cerr( por )in lo o*o + 7 la die2 de la ma!ana del da iguiente contemplamo la colina de de el a iento delantero del 1and4Ro&er+ De color naran*a" tirando a ro*o" a omaban por encima de la copa de la acacia m- alta + De de u pico m- ele&ado" ituado en el centro de nue tro hori2onte" de cendan gradualmente a ambo lado + Me hice cargo del &olante en tanto .ue 1ouren con ultaba el mapa ' la )otogra)a+ Siguiendo u in truccione me dirig hacia donde lo acantilado alcan2aban u ma'or altura+ <n grupo de eu)orbio " eme*ante a enorme candelabro " e recortaban en el hori2onte obre uno de lo acantilado + 7.uello -rbole " mu' &i ible en la )oto" le er&an a 1ouren como punto de re)erencia para orientar e+ 1o acantilado e erguan ca i &erticalmente hacia la cre ta ituada a e enta o no&enta metro de altura+ @umero a e tra denotaban en ello la accin del tiempo+ Do teriormente comprob( .ue e componan de una &ariedad de piedra areni ca mu' dura ' )uertemente pigmentada con 3ido minerale + 7l pie de lo acantilado creca un pe.ue!o grupo de -rbole enorme + E&identemente una corriente ubterr-nea alimentaba a a.uello gigante + Su de cubierta race e enro caban ' retorcan hacia lo alto por la pared del acantilado como )ren(tica pitone + Su den o )olla*e &erde con titua un ali&io para la retina )atigada por el montono mati2 gri &erdo o de lo e pino ' la acacia + Jrente a lo acantilado haba una )ran*a de tierra abierta de alrededor de ochociento metro de ancho en donde creca una rala &egetacin achaparrada ' alguna hierba de colorida+ 7&anc( con el 1and4Ro&er por a.uel monte ba*o en direccin a lo acantilado " en medio de un ilencio cada &e2 m- ten o+ 1entamente no apro3imamo a la enhie ta parede de piedra ro*a" ha ta .ue tu&imo .ue acar nue tra cabe2a )uera de la &entanilla para di&i ar u parte uperior+ Dor 0ltimo" Sall' rompi el ilencio" con&irti(ndo e en porta&o2 de nue tra de ilu in ' nue tro di gu to+ 49ien+++ Creo .ue 'a habramo tra pue to la grande muralla del recinto principal+++ i e3i tiera tal recinto+

Detenido el &ehculo al pie del acantilado no apro3imamo ' echamo una o*eada a nue tro alrededor" deprimido ' in atre&erno a mirarno + @o haba all &e tigio de ciudad alguna" ni un olo blo.ue de piedra labrada" ning0n montculo arti)icial ' tampoco el m- le&e ra tro de alguna torre o muralla+ @o hall-bamo en una tierra &irgen" cubierta de male2a" ' ante un cerro inhollado e ine3plorado por el hombre+ 48E t-i eguro de .ue ( te e el lugar: 4in.uiri Sall'" .ue e enta mu' de dichada+ @adie le conte t+ Doco de pu( llegaron lo camione " de lo cuale de cendieron lo peone " .ue" en pe.ue!o grupo " e cudri!aron lo acantilado ' comen2aron a hablar en &o2 ba*a+ 4E cuchad 4di*o 1ouren4I mientra ello montan la tienda " no otro e3ploraremo la 2ona+ /o a&an2ar( a lo largo del acantilado en e ta direccin" ' &o otro lo har(i en entido contrario+++ T0" 9en" coge mi e copeta+ + 7 continuacin emprendimo la marcha paralelamente al acantilado ' a tra&( de la ilencio a arboleda+ 7l cabo de un rato e produ*o un gran re&uelo en la copa de lo -rbole : un pe.ue!o grupo de mico hu' entre la rama al &erno " lan2ando chillido de con ternacin+ Su cabriola no lograron hacerno onrer ni a Sall' ni a m+ De &e2 en &e2 no detenamo para e3aminar el acantilado" pero in entu ia mo ' in con)ian2a en nue tro e )uer2o + 7 cuatro o cinco Cilmetro del campamento hicimo un alto ' no entamo en un blo.ue de piedra areni ca .ue e haba de prendido del acantilado+ 4Tengo gana de llorar 4di*o Sall'4+ Te a eguro .ue llorara+++ 4Comprendo+++ /o llorara tambi(n+ 4Sin embargo" en e a maldita )otogra)a ha' algo bien de)inido+++ 8@o er- una broma u'a: 4@o 4re pond" mo&iendo la cabe2a4+ E incapa2 de una *ugarreta eme*ante+ 7dem- e t- tan intere ado en el a unto como no otro + 4Entonce " 8.u( pien a de la )otogra)a: 4@o (+++ Sin duda e trata de una ilu in ptica producida .ui2- por la ombra del acantilado o alguna nube+ 4;Dero all e &en &ario dibu*o geom(trico ' im(trico = 4prote t Sall'+ 41a lu2 uele producir e)ecto enga!o o 4di*e4+ @o ol&ide .ue e a )otogra)a )ue tomada a la ei de la tarde+++" o ea" ca i hacia la pue ta de ol+++ 1a lu2 crepu cular pro&oca ombra mu' e3tra!a +

4Creo .ue ( ta e la ma'or de ilu in .ue he u)rido en mi &ida+ Como me pareci .ue iba realmente a llorar" me acer.u( ha ta ella ' de lic( mi bra2o alrededor de u cintura+ 41o iento+++ 4di*e+ Sall' hi2o un mohn ' me o)reci u boca+ 4;Oh= 4di*o por 0ltimo4+ ;Doctor Ha2in" e u ted un de carado= 4Toda&a no abe de lo .ue o' capa2+ 41o ( per)ectamente 4di*o ella" apart-ndo e ua&emente de m4+ 7hora" 9en" de*emo el acantilado ' &ol&amo al campamento+ Do iblemente de cubramo algo en campo abierto+ 1entamente comen2amo a caminar ba*o el ol+ Tambi(n all haba )lore + 1a abe*a traba*aban a)ano amente obre ella + Su pata po teriore e taban recubierta de polen amarillo+ En cierto lugar ad&ertimo un cauce ba*o ca&ado por la reciente llu&ia " en el .ue no .uedaba el menor &e tigio de humedad+ De cend a (l para ob er&ar la capa roco a uperiore ' el uelo de tierra+ 7 un metro de la uper)icie hall( canto rodado pulido por el agua+ 4;9uena e!al= 4le di*e a Sall'" mientra coga del uelo &ario gui*arro ' de cubra una concha bi&al&a incru tada en la piedra areni ca en proce o de )ormacin4+ Ee a.u algo .ue con)irma" en cierta medida al meno " nue tra teora+ En otro tiempo e to )ue el lecho de un lago+++ ;Mira= Sal de cendi r-pidamente al )ondo del barranco+ 48,u( e e o: 4<n e*emplar del tipo unionidae" el me*illn a)ricano de agua dulce+ 4E peraba algo m- )a cinante 4di*o Sall'" de*ando caer la antigua concha en la arena+ 4/o tambi(n 4di*e" ' abandon( el barranco+ Mi 0nica e3cu a obre tal re pue ta e .ue mi e pritu e taba perturbado por un hondo entimiento de )ru tracin" aparte de la e3citacin ) ica .ue poco ante haba pro&ocado en m Sall'+ Leneralmente no reacciono en )orma tan cort( en el terreno cient)ico+ Tampoco uelo pa ar por alto cuatro indirecta en el pla2o de una hora+++ Emprendimo el regre o in mirar una ola &e2 hacia atr- + El campamento e hallaba mu' animado ' )uncionaba a la mil mara&illa cuando Sall' ' 'o llegamo a (l arra trando lo pie + Sudoro o ' cubierto de pol&o no entamo a almor2ar *amn enlatado ' cer&e2a GindhoeC+ 487lguna no&edad: 4pregunt 1ouren+ 1o do negamo con la cabe2a a un tiempo ' le&antamo nue tro &a o + 4;E t- caliente= 4e3clam Sall' apena prob la cer&e2a+ 4El cocinero ha arreglado la ne&era+ E ta noche e tar- )ra+

Durante un rato comimo en ilencio+ De pronto 1ouren di*o: 4Mientra &o otro e tabai )uera" logr( con&encer a 1arCin por radio+ Ma!ana en&iar- un helicptero+ Reali2aremo la 0ltima tentati&a de de el aire para terminar de una &e2 con e te a unto+ Si )raca amo " regre ar( en a&in a Fohanne burgo donde he de*ado mucha co a pendiente + Creo .ue el a&in lo puede lle&ar un pa a*ero+ De manera .ue tendr(i .ue &ia*ar en coche por e o duro camino + En e e preci o in tante lleg una delegacin encabe2ada por Fo eph para comunicarno .ue un e t0pido 4nadie aba .ui(n era4 haba de*ado abierta la e pita de cuatro de nue tro dep ito de agua+ De modo .ue di pondramo de ciento e enta litro de agua para di tribuir entre dieci iete per ona durante todo el tiempo .ue dura e la e3pedicin+ 4Dor tanto 4a!adi Fo eph" con e&idente ati )accin4" ma!ana regre aremo al camino de Maun en bu ca de agua+ 7un.ue hicimo alguno ge to de di gu to ante a.uel nue&o acto de abota*e" no logramo encoleri2arno + 4E t- bien" Fo eph 4di*o 1ouren" re ignado4+ Ma!ana por la ma!ana le&antar-n el campamento+ Dartiremo ante del medioda+ De de e e momento me*oraron la relacione entre el *e)e ' u ubordinado + Inclu o &ario onrieron+ De de la )ogata en .ue preparaban la comida lleg a mi odo el rumor de una ri ita+ 4@o ( .u( pen -i hacer &o otro e ta tarde 4di*o 1ouren" encendiendo un cigarro mientra hablaba4+ Ee de cubierto huella de ele)ante durante mi corta e3cur in de e ta ma!ana+ De modo .ue aldr( en el 1and4Ro&er con lo )u ilero +++ @o o alarm(i i no regre o e ta noche+ Tal &e2 e no haga tarde iguiendo e a huella + Sall' le&ant in tant-neamente u o*o + Durante un momento pen ( .ue iba a reanudar u campa!a contra la matan2a de animale + Sin embargo" e limit a )runcir el entrece*o ' a eguir comiendo *amn+ Cuando el 1and4Ro&er inici u marcha a lo largo del acantilado le di*e: 4Tratar( de de cubrir alg0n endero .ue e diri*a hacia la cumbre+ 8Me acompa!a : 4Derdona .ue no &a'a" 9en 4re pondi Sall'4+ E ta tarde me dedicar( a dibu*ar+ Di imulando mi )ru tracin lo me*or .ue pude" ech( a andar a lo largo del acantilado+ 7 meno de medio Cilmetro m- all- di con una enda tra2ada por lo ca2adore " .ue me condu*o a una de la numero a c-rca&a poblada de male2a .ue hendan la roca ro*i2a+ Como la cue ta era mu' empinada tena .ue a cender traba*o amente+ El ol me .uemaba la e palda '" re)le*ado por la piedra" e &ol&a contra mi ro tro+ De de la numero a hendidura ' grieta .ue urcaban la

pared del acantilado" un e*(rcito de pe.ue!o cone*o de la roca egua mi mo&imiento con pro)undo inter( + 7l cabo de cuarenta minuto llegu( a la cumbre" con lo bra2o lleno de magulladura cau ada por la e pino a male2a de la c-rca&a" ' la cami a empapada en udor+ Me in tal( a la ombra de un eu)orbio gigante co .ue creca al borde de la cara principal del acantilado+ De de a.uel e3celente punto de ob er&acin en)o.u( con mi gemelo todo el campo circundante" tratando de locali2ar alguna ruina+ 1a e pino a male2a de la ba e del acantilado no era mu' den a ' la hierba era all mu' e ca a+ E&identemente no e3i tan huella de &ida humana ni de culti&o alguno en a.uella regin+ 7un.ue no e peraba otra co a" e3periment( una honda de ilu in ' una e pecie de n-u ea+ De modo .ue inclin( lo gemelo hacia aba*o ' mir( a lo le*o " en direccin al campamento+ <n bant0 e taba cortando le!a+ Durante un momento me entretu&e iguiendo la tra'ectoria de u hacha ' aguardando de pu( de cada impacto el onido del golpe" .ue llegaba a mi odo pa ado &ario egundo + De repente" en el lmite de la arboleda apareci la blu a color ro a de Sall'+ Sin duda haba de echado la po ibilidad de un halla2go importante '" como era una *o&en en ata" tratara de acar pro&echo de la e3pedicin en otro entido+ 1a ob er&( durante largo tiempo" mientra plani)icaba una e trategia para hacerla ma+ 7un.ue haba pa ado una noche con ella" no era tan ingenuo como para pen ar .ue a.uella mu*er tan inteligente ' o)i ticada" tan e3tra&agante ' moderna" e enta irre i tiblemente atrada por m+ De e a u a pecto angelical" e taba completamente eguro de .ue mi .uerida Sall' haba reto2ado con otro hombre ante .ue el doctor Ha2in e de plomara encandilado en u lecho+ ,ui2- la moti&acin de u entrega haba ido el re peto .ue enta por mi inteligencia ' no un impul o ) ico+ Tal &e2 e haba apiadado de m" ' ha ta e po ible .ue intiera una pi2ca de per&er a curio idad+ Sin embargo" era e&idente .ue la e3periencia no la haba di gu tado+ En con ecuencia" deba e )or2arme por tran )ormar u re peto ' u piedad en un entimiento m- pro)undo ' e table+ <na gran erenidad me )ue in&adiendo mientra permaneca entado en a.uel ele&ado &oladi2o natural+ 1entamente llegu( a la conclu in de .ue nue tro &ia*e e *u ti)icaba" ' ent de eo de prolongar mi e tancia en la Colina Sangrienta " tan mi terio a ' callada " de &i&ir un tiempo en a.uella inmen idad olitaria" para en e!arle a Sall' a amarme+

<n ligero mo&imiento .ue capt( con el rabillo del o*o me impul a &ol&er la cabe2a cautelo amente+ 7 do metro de donde me encontraba" un unbird 5p-*aro de ol6 del tipo marico e taba libando el n(ctar de una )lor de -loe+ Su cabe2a" de un mati2 &erde met-lico" re plandeca al ol cada &e2 .ue introduca u pico largo ' cur&o en la )lor de color ro*o &i&o+ Durante un rato lo contempl( mu' complacido '" cuando e ale* &elo2mente del -rbol" me pareci .ue 'o acababa de Derder algo+ Tal en acin e inten i)ic ha ta producirme un hondo de a o iego+ S0bitamente tu&e la certe2a de .ue cierto men a*e .ue deba recibir era interceptado mi terio amente+ Cuando me rela*( mentalmente" tu&e la impre in de .ue el men a*e e hallaba en el umbral de mi con ciencia ' .ue de un momento a otro lo de ci)rara+ 7botagado por la o)ocante e inm&il atm )era &e pertina" o de pronto do le*ano e tampido pro&eniente de un arma de )uego de grue o calibre+ Incorpor-ndome en el uelo" aguard( e3pectante+ 7l cabo de treinta egundo e repitieron la de carga + @o caba duda de .ue 1ouren haba dado con u ele)ante+ 7l dirigir mi gemelo hacia Sall' comprob( .ue ( ta" atrada por la detonacione " miraba )i*amente hacia la male2a+ Inmediatamente me pu e en pie '" iempre po edo por una e3tra!a de a2n .ue en &e2 de mermar iba en aumento" ech( a andar cue ta aba*o por el endero del acantilado+ >7.u ha' algo ingular e ine3plicable?" pen (+ >< ted ' 'o" amigo" omo a)ortunado 4me haba dicho una &e2 Timoth' Mageba4+ E tamo marcado por lo e pritu ' albergamo dentro de no otro un o*o .ue &e mu' le*o ' un odo .ue capta la &oce del ilencio+? 7hora corra un aire )re co en la c-rca&a" pero mi cami a egua empapada en udor+ De pronto ent un e calo)ro .ue no pro&ena del cambio atmo )(rico ' me apre ur( para llegar pronto al campamento ' reunirme con Sall'+ E a noche cenamo cora2n de ele)ante a la parrilla" cortado en )ina loncha en&uelta en una al a abundante con pimienta ' patata al horno in pelar+ 1a cer&e2a e taba helada" eg0n lo prometido por 1ouren" .ue e taba de mu' buen humor+ Su a)ortunada cacera le haba re arcido de cierta )ru tracione + Cuatro colmillo largo " cor&o ' amarillo relucan le*o del )uego" ba*o la lu2 de una linterna+ Cuando e le ocurre e tar imp-tico" 1ouren re ulta irre i tible+ 7un.ue Sall' intent al principio darle a entender .ue de aprobaba u conducta" pronto ucumbi a u cari ma ' ri a coro con lo dem- "

cuando 1ouren brind >por la ciudad .ue nunca e3i ti ' el te oro .ue no hallamo ?+ Me )ui a dormir un tanto ebrio ' tu&e ue!o mu' e3tra!o +++ Sin embargo" a la ma!ana iguiente de pert( con la cabe2a de pe*ada ' &agamente e3citado ' eu)rico" como i hubiera de ocurrir un hecho e3traordinario a.uel da+ El helicptero a&an2 hacia no otro de de el ur" orient-ndo e por el humo del trapo empapado en aceite .ue encendimo con tal prop ito+ Doco de pu( comen2 a de cender ruido amente obre el campamento+ Su brillante rotore plateado pro&ocaron un remolino de pol&o ' otra partcula + Tra un bre&e di-logo con el *o&en piloto de o cura cabellera" 1ouren ubi al aparato ' e ent a u lado+ 7 continuacin el de ma!ado arte)acto e ele& ' reali2 una erie de e&olucione a lo largo de lo acantilado " cobrando ma'or altura en cada una de ella " ha ta .ue e recort como un in ecto o curo en el en)ermi2o cielo a2ul" alto ' ardiente+ De tal manera con tituan u maniobra un mbolo de nue tro )raca o" .ue Sall' ' 'o de*amo pronto de mirarlo ' no entamo a la ombra" en la tienda .ue no er&a de comedor+ 49ien 4di*o Sall'4" creo .ue e to ha concluido+ Sin re ponderle me dirig a la ne&era" de la .ue e3tra*e do lata de GindhoeC+ Dor primera &e2 en mucho tiempo el legendario cerebro del doctor Ha2in comen2aba a )uncionar con todo u cilindro I ciento treinta ' cinco litro de agua compartido por do per ona implicaba un con umo de cuatro litro ' medio diario durante do emana +++ 87gua:+++ En el )ondo de mi conciencia haba algo m- : Sall'+ El helicptero &ol&i a po ar e en tierra" cerca de lo lmite del campamento+ 1ouren ' el piloto entraron en la tienda+ 4E to ha ido un )raca o 4di*o 1ouren mo&iendo la cabe2a4+ Comeremo un bocado ' aldremo en eguida+ Organi2a el regre o de la me*or manera po ible+ /o a ent" pero nada le di*e de mi plane " para e&itar di cu ione + 41amento lo ocurrido" 9en+ Simplemente no logro comprender+++ 4di*o 1ouren mientra e preparaba un bocadillo con pan ' &aria ta*ada de olomillo de gamu2a a ado ' )ro" untada con mo ta2a4+ De toda manera " no er- ( ta la 0ltima de ilu in .ue u)riremo en nue tra &ida + Aeinte minuto de pu( u principale b-rtulo e taban en el helicptero '" mientra el piloto pona el motor en marcha" no de pedimo + 4@o &eremo pronto en Fohanne burgo+++ Cudame e o colmillo +

49uen &ia*e+ 1o+ 48De acuerdo" compa!ero: 4De acuerdo" 1o+ En eguida e 2ambull ba*o lo rotore " .ue 'a giraban" ' e ent en el a iento del pa a*ero del helicptero+ El aparato tom altura como un gordo abe*orro ' e ale* ruido amente obre la copa de lo -rbole + 7be*orro+++" abe*a+++ ;7be*a= ;Claro=" ah e t- el men a*e" al )in de ci)rado+++ ;7be*a " p-*aro ' mono = Cuando cog a Sall' del bra2o le contagi( mi e3citacin+ 4@o .uedaremo " Sall'+ 48,u(: 4*ade ella+ 4Ea' mucha co a .ue debemo e3aminar+++ 48,u( co a : 41o p-*aro ' la abe*a 4re pond+ 4;,u( e3tra&agante ere " .uerido= 4di*o ella+ 7partamo entre etenta ' no&enta litro de agua para lo criado " cada uno de lo cuale di pondra de uno cinco litro durante do da " cantidad u)iciente para mantenerle con)orme + Sall' ' 'o contaramo con uno cuatro litro diario durante die2 da + De pu( ech( una o*eada a lo dep ito de carburante del 1and4Ro&er" .ue e taban lleno + 7demtenamo otro cien litro en &aria lata de emergencia+ 1le&aramo una radio" una tienda de campa!a" ropa de camaI una erie de herramienta 4una pala" un hacha" un pico4I oga " &ario )arole de ga ' acumuladore ' cilindro de repue to" come tible enlatado " la e copeta de 1ouren con media docena de ca*a de cartucho ' mi en ere per onale ' lo de Sall'+ El re to del e.uipo )ue cargado en lo do camione + Cuando todo lo er&idore e tu&ieron en lo &ehculo " llam( aparte al &ie*o )u ilero matabele+ 4Aenerado padre 4le di*e en indebele4: En cierta oca in le o a u ted decir .ue e te lugar encierra un gran mi terio+ 7hora le pido" como hi*o ' amigo" .ue me hable de ello+ 1uego de concederle &ario egundo para .ue e recobra e de u orpre a" le di*e una )ra e .ue me haba re&elado Timoth' MagebaI el anto ' e!a utili2ado por lo m- alto iniciado en lo mi terio + El &ie*o .ued bo.uiabierto+ 7hora no poda echar e atr- ni hacer ca o omi o de mi peticin+ 4Ei*o mo 4me di*o en &o2 ba*a4: i conoce tale palabra " debe conocer la le'enda+++ Eace mucho tiempo" cuando la roca eran blanda ' el cielo e taba in&adido por la niebla" nue tro antepa ado abominaron de e te maldito lugar 4 u emblante era el de un hombre

anti.u imo4+ 7.uello hombre lan2aron una terrible maldicin contra e ta colina ' di pu ieron .ue e e mal )uera barrido de la )a2 de la tierra ' de la mente de lo hombre por iempre *am- + Otra &e2 la )une ta palabra +++ 487h termina la le'enda: 4pregunt(4+ 8E o e todo: 4E o e todo 4re pondi el anciano" ' 'o no dud( .ue me haba dicho la &erdad+ Funto regre amo adonde aguardaban lo camione + 4,ue la pa2 ea contigo" amigo mo+ Obra con cautela ' cuida de .uiene te acompa!an+++" por.ue on para m una carga &alio a 4le di*e a Fo eph en lengua hangaan+ Fo eph ma tic alguna laba " perple*o+ En eguida me &ol& hacia lo peone " a .uiene le di*e en lengua echuana: 41a >ara!a? o aluda ' o de ea un )eli2 regre o+ <na honda con ternacin in&adi u e pritu cuando u ( el apodo .ue me haban dado+ Dero en el momento de la partida recuperaron u buen humor ' )e te*aron mi broma+ Doco de pu( lo camione de aparecieron entre lo e pino ' el ruido de u motore )ue decreciendo paulatinamente" como ab orbido por el eterno ilencio de la e pe ura+ 4;Creo .ue he cado en una trampa= 4murmur Sall' con aire pen ati&o4+ Eeme a.u a ola con un hombre de moral mu' dudo a" a tre ciento Cilmetro del m- pr3imo centro de poblacin+++ 4Dero en eguida onri entre diente 4+ Sin embargo" e mara&illo o" 8no: En la cumbre del acantilado haba de cubierto un lugar de de el cual" en un *o&en ' &olumino o man2ano" poda a omarme al &aco+ De de all abarcaban mi o*o la do roco a parede laterale ' la abierta planicie de aba*o+ Sall' e hallaba le*o " m- all- de la callada arboleda+ Dero la di tingua per)ectamente+ El ol e encontraba en un -ngulo ideal re pecto a ella+++" aun.ue brillaba directamente obre mi o*o + De de apena die2 o .uince grado encima del hori2onte" u dorado ra'o de cubran ua&e matice en la roca ' el )olla*e+ 4;Eee+++ ooo= El grito de Sall' lleg mu' atenuado a mi odo + De acuerdo con lo con&enido" mantena e3tendido u bra2o en alto" lo cual igni)icaba: >Regre a a mi lado?+ 4;Magn)ico= 4gru!+ Sin duda acababa de de cubrirla + /o le haba e3plicado minucio amente la manera de proteger u o*o contra lo oblicuo

ra'o de ol para comprobar i la min0 cula mota lumino a ' dorada e ucedan en lnea recta+ E e ardid utili2ado por lo ca2adore de abe*a para dar con la colmena me lo haba en e!ado un bo .uimano+ De pu( de retroceder de de el borde del acantilado me abr pa o a tra&( de lo e pino ' la tupida male2a .ue cubra la cre ta+ De de mucho ante tena decidido dnde iniciara mi b0 .ueda" 'a .ue era probable .ue la colmena e hallara en la alta pared de piedra ro*i2a urcada por grieta ' hendidura + Con la a'uda de Sall'" .ue me orientaba de de aba*o" el problema re ult encillo+ ,uince minuto de pu( u bra2o e mo&ieron como la a pa de un molino ' lleg u &o2 a mi odo : 4;7ll= ;E3actamente deba*o de donde e t- = @ue&amente a om( la cabe2a )uera del acantilado ' &i la abe*a .ue" ba*o la lu2 del ol" regre aban &elo2mente a u hogar del acantilado" m- aba*o de donde me encontraba+ Inclin-ndome a0n m- hacia )uera" de cubr la boca de la colmena: una larga ' oblicua hendidura" en cu'o borde la piedra apareca de colorida a cau a de la &ie*a cera .ue lo recubra+ Deba er una enorme colmena a *u2gar por la gran cantidad de obrera .ue all penetraban ' por la cera acumulada en torno a u entrada+ Dor u inacce ible ituacin era mu' probable .ue no hubie e ido perturbada por el hombre ni la be tia a tra&( de lo iglo +++ 7lgo en &erdad mu' raro en un pa donde la miel e mu' apreciada+ De pu( de atar a modo de e!al mi pa!uelo blanco en una rama .ue obre ala del acantilado" empec( a de cender hacia la llanura para reunirme con Sall'" mientra o cureca r-pidamente+ E taba mu' e3citada por nue tro pe.ue!o (3ito" cu'a po ible deri&acione con ideramo durante la cena+ 4E u ted mu' per pica2" doctor 9en+ 4Todo lo contrario+++ Dor poco igo pen ando ha ta el da del *uicio+ Do da entero e tu&e de&an-ndome lo e o para aclarar lo .ue era e&idente 4le di*e con a)ectacin4+ El lugar abunda en p-*aro " be tia ' abe*a + Dor con iguiente" ha de e3i tir en (l una buena pro&i in de agua+++ Se upone .ue no la ha' en tre ciento Cilmetro a la redonda" co a .ue 'o recha2o categricamente+ 48Dnde e tar- el agua: 4in.uiri Sall'" de nue&o entu ia mada+ 4@o tengo la menor idea+++ Dero cuando la encuentre no ocurrir- algo mu' intere ante+ E a noche" cuando entr( en la tienda en pi*ama de pu( de haberme de nudado pudoro amente )uera" ella 'a e taba aco tada+ 1a -bana la cubra ha ta la barbilla+ Durante un momento &acil(" inm&il" en el

e pacio .ue mediaba entre lo do catre de campa!a+ 1uego ella" apiad-ndo e de m ' haciendo una mueca burlona" le&ant la manta a modo de in&itacin+ 4Aen con mam- 4me di*o+ En la )ra o curidad pre&ia al amanecer me encog lo m- po ible ba*o mi cha.ueta de cuero" en el acantilado" obre la colmena" mientra aguardaba la alida del ol+ @ue&amente me enta mu' )eli2: &aria duda e haban di ipado en mi e pritu durante la noche+ 7ba*o" en la o cura planicie" brillaba una lu2: Sall'" otra &e2 apo tada m- all- de la arboleda" .ui2- a u tada de la noche a)ricana llena de cru*ido mi terio o ' &oce de animale + Dara tran.uili2arla dirig hacia ella el )oco de mi linterna+ Doco de pu( comen2 a clarear r-pidamente+ 1a aurora torn &i ible lo cla&ele ' la ro a " la nebulo a mal&a ' la morera +++ 1uego e ele& el ol obre el hori2onte ' la abe*a iniciaron u &uelo cotidiano + Durante &einte minuto la ob er&(" mientra decidan u plan de accin+ <na multitud de obrera e de pleg en abanico por la planicie+ Eran la recolectora de polen+ 1o comprob( al a omarme )uera del acantilado ' en)ocarla con mi gemelo cuando" a u regre o" empe2aron a po ar e en la protuberante boca de la colmena" con u pata po teriore recubierta de polen amarillo+ En eguida de cubr a otra obrera .ue" en uce in interminable" de cendan ca i &erticalmente a la o cura ' ilencio a arboleda ituada e3actamente deba*o de donde 'o me encontraba+ E ta obrera " eg0n comprob( a u retorno" no tenan polen en u pata + ;Dor tanto" eran la tran portadora de agua= De inmediato le indi.u( a Sall' la ba e del acantilado+ E a ma!ana habamo trocado nue tro papele a cau a de la oblicuidad ' el -ngulo de lo ra'o olare + Doco de pu( " al agitar ella u mano para indicarme .ue la haba locali2ado" comenc( a de cender traba*o amente hacia la planicie+ Sall' deba e!alarme e3actamente la tra'ectoria de la abe*a .ue de de el acantilado de cendan a la arboleda+++ Sin embargo" inclu o a e a hora la ombra pro'ectada por el acantilado la torn in&i ible " ante de .ue logr- emo de cubrir u meta" ba*o lo -rbole + Da ado treinta minuto de i timo de nue tra &igilancia ' no internamo en el bo .uecillo" .ue regi tramo al a2ar+ Eacia el medioda hubiera *urado .ue no e3i ta el menor indicio de agua en todo el -mbito de la arboleda+ Dor 0ltimo no de*amo caer en tierra" apo'ando nue tra e palda en el &olumino o tronco de un

mhoba4hoba" uno de lo lo.uat il&e tre .ue" eg0n la le'enda" tra*eron lo antiguo de de u tierra de origen+ Sall' ' 'o no miramo de con olado + 4;Otro )raca o= 4e3clam Sall'" .ue e taba udando+ <n ligero roco cubra u )rente ' u iene ' un ri2o de u negra cabellera e haba pegado a u piel+ Con un dedo lo impul ( ua&emente hacia atr- ' lo colo.u( detr- de u ore*a+ 47.u ha' agua+++ ' la encontraremo 4di*e" para in)undirle a Sall' una con)ian2a .ue 'o no enta4+ El agua tiene .ue e tar a.u+ 7 punto e taba de re ponderme cuando cubr u boca con mi dedo " para .ue no hablara" por.ue acababa de ad&ertir algo .ue e mo&a m- all- del lmite del bo .uecillo+ <na tropa de mico cru2 la planicie al galope+ Todo u componente tenan la cola erguida + 7l llegar al primer -rbol lo mono e de pla2aron como )lecha por u tronco" dando mue tra de un cmico ali&io+ Su pe.ue!a cara negra e inclinaron hacia el uelo ' u o*o e crutaron an io amente la ma a de &erde )olla*e in &erno a no otro " .ue eguamo entado " en ilencio" *unto al tronco de mhoba4hoba+ Mu' con)iado a&an2aban lo mico obre la copa de lo -rbole en direccin al acantilado+ 7bran la marcha &ario macho adulto " eguido por la madre " con u cra colgando de u cuerpo ' la cater&a de *&ene inmaduro + 7l llegar a la rama uperiore de una gigante ca higuera il&e tre" cu'o tronco" al igual .ue u race " e taban incru tado en el &ertical acantilado de piedra ro*a ' coronado por un &a to )olla*e .ue e ele&aba .uince metro del uelo+++" lo mico comen2aron a de aparecer+ Sorprendente )enmeno: e enta mono e internaron en el -rbol ' poco a poco u n0mero )ue di minu'endo" ha ta .ue la rama .uedaron de ierta + @i un olo mico e &ea ahora en la higuera+ 48Dnde e han metido: 4cuchiche Sall'4+ 8Ean trepado por el acantilado: 4@o creo 4re pond" ' me &ol& hacia ella" onriendo burlonamente4+ Dien o .ue hemo re uelto el problema+++ El agua e halla en e te lugar+++ Dero aguardemo el regre o de lo mono + Aeinte minuto de pu( comen2aron a reaparecer lo mico en la rama de la higuera il&e tre+ 1a tropa e )ue ale*ando in pri a a lo largo del acantilado+ Cuando e perdi de &i ta entramo en accin+ 1a en orti*ada race de la higuera il&e tre con)iguraban una e pecie de irregulare pelda!o .ue a cendan ha ta el itio en .ue el tronco emerga del acantilado+ Mientra trep-bamo por ello e3aminamo el

tronco '" abri(ndono camino a u alrededor" e cudri!amo a tra&( de la rama .ue e ele&aban mu' por encima de no otro + El gigante co tronco" de die2 metro de di-metro" e haba de)ormado ' achatado a cau a de la pre in del de igual muro de piedra ro*a+ 7 pe ar de ello no hubi(ramo llegado al itio de no haber e3i tido all un pulido endero .ue de embocaba en la roca &i&a+++" una enda originada por el roce de innumerable pata " 2arpa ' pe2u!a " a lo largo de &ario milenio + 1a enda e e trechaba entre el grue o tronco amarillo de la higuera il&e tre ' la pared roco a+ Como en el ca o de mucha catarata tra la cuale e3i ten ca&erna " a.uella higuera ocultaba un hueco+ Simult-neamente e cudri!amo la o cura ca&idad ituada detr- del tronco ' luego no miramo en ilencio+ 1o o*o de Sall' relampaguearon ' u me*illa e ti!eron de ro a mate+ 4;S= 4mu it+ Incapa2 de hablar" a ent con la cabe2a+ 4;7delante= 4di*o ella" cogi(ndome de la mano+++" ' a entramo + Se trataba de una larga hendidura &ertical" bien iluminada de de mu' arriba+ 7l mirar hacia lo alto &i la roca mu' pulida por la pata de lo mono .ue la )recuentaban+ 7pena de cendimo por el t0nel" )lan.ueado por parede de iete metro de altura ' coronado por un ango to techo" comprendimo .ue no (ramo lo primero ere humano .ue ponamo el pie all+ 1a li a parede ro*a abundaban en magn)ica pintura rupe tre de origen bo .uimano+++ 1a m- bella ' bien con er&ada .ue 'o haba &i to ha ta entonce + 4;9en= ;Oh" 9en= ;Mira e to= 4Sall' era una e peciali ta en arte bo .uimano4+ ;Ee a.u un te oro= ;Oh+++" ere un hombre a ombro amente per pica2= Su o*o brillaban en la o curidad como do l-mpara + 4;Aamo = 4le di*e" tirando de u mano4+ De pu( la ob er&aremo con m- detenimiento+ 1entamente no de pla2amo por el e trecho pa adi2o" .ue de cenda oblicuamente" hacia a.uel tramo de treinta metro de largo+ El techo e hallaba cada &e2 m- arriba+++" ha ta .ue de pronto de apareci en la o curidad+ De de lo o curo hueco del pa illo llegaron ha ta no otro lo chillido de lo murci(lago + 4M- all- ha' lu2 4di*e" mientra entr-bamo en una c-mara circular ' abierta de" .ui2-" cien metro de di-metro" u'o muro e ele&aban mu' alto '" como la parede interiore de un cono" e e trechaban progre i&amente ha ta culminar mu' arriba en una abertura .ue permita &er un cielo a2ul ' in nube +

Inmediatamente ad&ert .ue e trataba de una intor in de piedra cali2a en la ro*a piedra areni ca ' .ue e t-bamo ante un tpico ta2n mu' imilar al 1ago Dormido de Sinoia" en Rode ia+ 7.u tambi(n el uelo de la ca&erna era una e pecie de ta2n .ue de cenda hacia un lago cri talino" ob&iamente mu' pro)undo" como lo demo traba u color &erde claro 4.ui2- de cincuenta metro de pro)undidad4 ' cu'a tran.uila uper)icie eme*aba un e pe*o+ Durante un momento ob er&amo atentamente a.uella enorme ca&erna de obrecogedora belle2a+ 7 tra&( de la pe.ue!a abertura ituada a etenta metro de altura penetraba la lu2 del ol como el ha2 de un re)lector .ue arrancara re)le*o de la piedra cali2a" en&ol&iendo la ca&erna entera en un m-gico re plandor+ De de el ar.ueado techo ' lo muro pendan grande ala de maripo a ' e talactita de una blancura de lumbradora+ 1o muro de la c-mara principal e taban tambi(n decorado ha ta una altura de cinco metro con bella mue tra del arte bo .uimano+ En alguna parte el agua .ue e )iltraba en la roca haba de truido lo gr-cile di e!o ' )igura " pero en general ( to e hallaban bien con er&ado + Calcul( .ue Sall' ' 'o tenamo traba*o para do a!o en a.uel mara&illo o lugar+ Doco a poco Sall' liber u mano de la ma ' de cendi ha ta el borde del lago color e meralda+ De de la boca del t0nel la ob er&aba" )a cinado" mientra e inclinaba hacia delante para contemplar el lago pro)undo ' ereno+ De pronto e endere2 ' con mo&imiento deliberadamente lento comen2 a de nudar e+ Doco de pu( e recort" de nuda" en el borde del lago+ Su piel era p-lida ' tran l0cida como lo acantilado de piedra cali2a+ Su cuerpo" a pe ar de u tama!o ' &igor" po ea una delicade2a en u di e!o ' te3tura .ue me hicieron pen ar en la antigua e cultura china de mar)il+ 7 la manera de una anti.u ima acerdoti a pagana" le&ant u bra2o al borde del lago+ E a actitud de pert en m una e3tra!a ' at-&ica emocin ' el recuerdo de un remoto ' ol&idado ritual+++ En lo mpro)undo de mi er ent el de eo de dar )orma a grito a una bendicin o .ui2- a una in&ocacin+ Dor 0ltimo" ella e 2ambull" de cribiendo una larga ' gracio a cur&a blanca con u cuerpo" detr- de la cual )lotaba u o cura cabellera+ De pu( del chapu2n e umergi pro)undamente+ 1a dulce ' clara )orma de u cuerpo e perciba ntidamente a tra&( del agua cri talina+ Doco de pu( emergi lentamente de la pro)undidade " con u largo

cabello negro adherido a u cuello ' u hombro + En eguida le&ant uno de u delgado bra2o ' me alud+ Tu&e gana de e3pre ar mi ali&io a grito " por.ue llegu( a pen ar .ue no emergera *am- de a.uel abi mo &erde ' mi terio o+ En eguida de cend ha ta el borde del lago para a'udarla a alir del agua+ De pu( no pu imo a andar lentamente a lo largo de la parede de la ca&erna ' el t0nel" mara&illado de a.uella pro)u in de grabado ' pintura + 1o cabello de Sall' caan h0medo obre u hombro ' u o*o brillaban de a ombro+ 4Ee a.u el re ultado de do mil a!o de labor" 9en+++ te debi er el lugar m- agrado de lo pe.ue!o hombre amarillo + 1a lu2 haba de aparecido ante de .ue recorri(ramo la mitad de la ca&erna+ Cuando alimo de ( ta a tienta " el helado pa adi2o no cau pa&or+ Slo entonce record( .ue e e da no habamo comido+ Mientra Sall' calentaba el contenido de una lata de picadillo de carne de &aca con cebolla" me pu e en contacto por radio con Deter 1arCin" cu'a &o2 me produ*o un gran ali&io cuando me anunci .ue lo do camione haban llegado in no&edad a Maun+ 7nte de cortar la tran mi in le di*e a 1arCin: 4Comun.uele a 1ouren .ue hemo de cubierto alguna pintura rupe tre mu' intere ante ' .ue permaneceremo a.u inde)inidamente+ 48Tienen agua: 4la &o2 de 1arCin re on como un rugido di tor ionado por la e t-tica ' el Khi C' e coc( + 4Dor upue to+++ Eemo de cubierto una buena pro&i in de agua+ 48Cmo e po ible: 4bram 1arCin4+ 7ll no ha' una ola gota de agua+ 4Eemo hallado un pe.ue!o dep ito en la roca &i&a" .ue e llen durante la 0ltima llu&ia+ 4;Oh=+++ Comprendo+ Mu' bien+ @o de*e de llamarme de cuando en cuando+ 4Lracia " Deter+ 1e llamar(+ 4Ere un embu tero 4me di*o Sall'" haciendo un mohn" mientra 'o de conectaba el tran mi or+ 4Todo ea por nue tra gran cau a 4re pond" ' comen2amo a preparar la linterna " la c-mara ' lo elemento de dibu*o para el da iguiente+ El &ie*o ele)ante e taba mortalmente herido+ De u garganta ' cuarto delantero manaba una angre ua&e ' reluciente+ Cincuenta )lecha e taban cla&ada en u maci2o cuerpo+ 7corralado por lo pe.ue!o ' bra&o ca2adore amarillo .ue pululaban a u alrededor ' lo acribillaban a )lecha2o " agoni2aba el ele)ante" con el lomo ar.ueado+

<na docena de hombrecillo haban .uedado tumbado a u e palda en el tendero de lo ca2adore + Su )r-gile cuerpo 'acan apla tao ' de tro2ado por la grande pata redonda ' lo cruele VVnulo +++ Dero lo re tante ca2adore cerraban paulatina4Vlente el cerco en tomo al ele)ante+ El remoto arti ta haba reproducido tan )ielmente en la piedra ro*a a.uella dram-tica e cena" .ue me ent partcipe de la cacera+ @o ob tante" la lu2 era mu' enga!o a" ' la me*or lectura .ue poda obtener de mi c-mara era: dia)ragma ## a #W#S de egundo+ De mala gana recurr al )la h+ En general" trato de no utili2arlo" por.ue di tor iona lo colore ' produce una lu2 )al a+ E taba montando la c-mara en el trpode cuando Sall' me llam: 4;Aen" por )a&or= @i el eco ni la di tor in del onido cau ada por la ele&ada parede de la ca&erna lograron di imular la urgencia ni la emocin implcita en u llamada+ De modo .ue me dirig hacia ella r-pidamente+ Sall' e taba en la ca&erna principal" m- all- del lago color e meralda" donde la pared po terior e ahuecaba )ormando un nicho o curo+ El ha2 de la linterna de Sall' altaba r-pidamente de un lado a otro obre la ua&e uper)icie roco a+ 48,u( ocurre" Sal: 4la pregunt( mientra me acercaba a ella+ 4;Mira= 4me re pondi" dirigiendo el )oco lumino o hacia aba*o+ Mi o*o e detu&ieron en una imponente )igura humana+ 4;Dio mo= 4e3clam( e3citado4+ ;1a Dama 9lanca del 9randberg=U ;E id(ntica= (*La ama !lanca del !randberg es una de las m"s celebradas # discutidas pinturas rupestres descubiertas hasta ahora en $frica. %odos coinciden en &ue fue pintada entre el '()'' d.*., pero su interpretaci+n ha dado motivo a mltiples controversias. *ierta fuente sostiene &ue se trata de un candidato ,hosa a la circuncisi+n, embadurnado con arcilla blanca (e,tra-da a mil millas del territorio de los ,hosa.. El famoso abate !reuil la llam+ dama. *redo /ut0a, en su reciente libro titulado 1daba /# *hildren, nos brinda una seductora interpretaci+n &ue conclu#e con estas palabras2 3... No es una dama, sino un joven blanco de e,traordinaria belle4a, uno de los grandes emperadores &ue gobernaron el imperio africano de los ma(iti (fenicios. durante casi dos siglos5.. Sall' de pla2 el )oco de u linterna a lo largo de la )igura ' lo detu&o en el o tento o miembro erecto .ue urga de entre u mu lo +

4E ta dama e t- mu' bellamente adornada+++" 8no: 1a )igura" de do metro de e tatura" luca un peto amarillo ' un 'elmo lleno de adorno ' coronado por un alto ' ar.ueado cre tn+ De u hombro i2.uierdo colgaba un e cudo redondo" ornado con una erie de ro eta amarilla .ue )ormaban un crculo en torno del tachn central+ En u mano derecha portaba un arco ' un ha2 de )lecha " ' de u cintura pendan una e pada ' un hacha de guerra+ Su pierna e taban protegida por greba del mi mo metal amarillo" ' u pie por ligera andalia abierta + Su piel era mortalmente blanca" pero u barba ro*a penda como una mata encendida obre u pecho+ El relie&e otorgado a u rgano genitale con titua implemente una clara ' e tili2ada indicacin de u ele&ada po icin ' u poder+ De ninguna manera produca un e)ecto ob ceno" 'a .ue tena por ob*eto ubra'ar el car-cter orgullo amente ma culino ' arrogante del modelo+ 4<n hombre blanco 4 u urr(4+ 7rmadura ' rodela" arco ' hacha de guerra+++ Dodra er+++ 4<n re' )enicio 4di*o Sall' completando mi )ra e+ 4El tipo )enicio e caracteri2aba por el cabello negro ' la nari2 aguile!a+++ E ta )igura hubie e re ultado in lita inclu o entre lo antiguo +++" para decir lo meno +++ un retorno .ui2- al pa ado" a cierta ra2a ance tral del norte del Mediterr-neo+ 8De cu-ndo datar- e ta pintura" Sal: 4Toda&a no puedo dar una )echa e3acta+++ Dero pro&i ionalmente dira .ue data de do mil a!o + 1a pintura de e ta pared on la mantigua de la ca&erna+ 4Mira e to" Sal 4di*e de pronto" an io amente+ Detr- de la imagen central del re' haba un e*(rcito de rgida )igura " no tan minucio amente detallada + Sin embargo" u 'elmo ' e pada eran incon)undible + 48,u( opina de e to" 9en: 4pregunt Sall' en)ocando con u linterna una hilera de )igura en&uelta en t0nica blanca " .ue e hallaban a lo pie del re'+ 7.uello hombre diminuto tendran alrededor de &einte centmetro de e tatura+ 4Sacerdote tal &e2+++ ;Oh" 9en= ;Mira= ;Mira= Su linterna recorri la piedra+ Durante un momento no me di cuenta de .u( e trataba+ De pronto mi cora2n dio un brinco+ Como un enorme )ri o e tropeado en alguna parte por la humedad" el mu go ' lo l.uene u o curecido por la innumerable )igura humana o animale dibu*ada obre (l" atra&e aba la e cena la muralla de piedra de una )ortale2a" .ue a pe ar de ello e impona por u )uer2a ' ma*e tad+ Con truida con blo.ue cu'a *untura eran claramente di cernible " e taba coronado por una erie de decorati&o cheurone e3actamente

iguale a lo .ue adornan la principal muralla del templo en ruina de Zimbabue+ M- all- de la muralla perciba e el contorno de la torre )-lica .ue e per-bamo encontrar+ 4@ue tra ciudad" 9en+ 1a ciudad perdida+ 4/ nue tro re' ol&idado" Sall'I con u acerdote ' u guerrero '+++ ;Oh" Dio mo= ;Mira e to" Sall'= 4;Ele)ante = 4grit ella4+ ;Ele)ante de guerra tran portando ar.uero obre u lomo I ele)ante como lo u ado por 7nbal contra Roma=+++ Cartagine e + ;Jenicio = ;Cu-nta co a haba all= @o hall-bamo ante una pared cur&a de treinta metro de largo ' de tre a cinco de altura" En cada centmetro de u uper)icie abundaban la mue tra del arte bo .uimano: )igura ' )orma entrela2ada I alguna " la m- antigua " cubierta ' o)ocada por pintura m- reciente I otra " como" por e*emplo" nue tro re' blanco" permanecan intacta + Co tara mucho ai lar a.uello retrato " relacionado con la ci&ili2acin perdida" de la enmara!ada cantidad de )igura perteneciente al arte tradicional de la ca&erna + Dicha )aena corre ponda a Sall'+ Mi c-mara e limitaba a captar el con)u o cuadro general+ Daciente ' laborio amente ella ai lara cada )igura o grupo digno de particular atencin" .ue )ue e apena perceptible" recre-ndolo ' re taur-ndolo en u rollo de papel encerado+ Sin embargo" por el momento no pen -bamo en ello+ Durante el re to del da" Sall' ' 'o no arra tramo ' trepamo por el muro po terior" e cudri!ando" ondeando ' pro)iriendo grito de a ombro ' alegra+ E a noche" cuando regre amo al campamento" e t-bamo ) ica ' emocionalmente agotado + Deter 1arCin me in)orm obre 1ouren+ >Dice .ue le de ea mucha uerte" ' .ue dentro de uno da pa ar- por ah uno de lo helicptero de la compa!a petrol)era+ Si nece ita algo" comun.uemelo ahora para en&i-r elo en el helicptero+? 1o die2 da iguiente )ueron lo m- )elice de mi &ida+ De acuerdo con lo prometido" apareci poco tiempo de pu( un helicptero" en cu'o )u ela*e e lea >Stur&e ant Oil?" con una carga completa de artculo de primera nece idad ' de ob*eto uper)ino : otra tienda" &aria illa plegable " un teodolito de agrimen or" ga para l-mpara " alimento " ropa para lo do " m- papel ' pintura para Sall'" pelcula )otogr-)ica para m ' &aria botella de Khi C' de malta Llen Lrant" remedio in)alible contra cual.uier dolencia+ 1ouren me en&i tambi(n una carta en la .ue me e3hortaba a per i tir en mi empre a en tanto )ue e po ible e perar de ella un re ultado po iti&o+

7!ada 1ouren .ue me brindara todo u apo'o" pero .ue no deba mantener por m- tiempo a o cura lo ocurrido" por.ue > e mora de curio idad?+ 1e conte t( d-ndole la gracia ' le en&i( un rollo de pelcula con )otogra)a " en la .ue no aparecan lo antiguo pobladore " ' mucho bol o de polietileno con mue tra de pigmento e3trado de la ca&erna para e tudiarlo con el carbono #%+ 7l partir el helicptero reanudamo nue tro idilio+ Diariamente traba*-bamo de de la primera hora de la ma!ana ha ta el anochecer" tra2ando mapa de la ca&erna en pro'eccin hori2ontal ' &ertical ' )otogra)iando a.u ' all- alguna uperpo icin roco a a lo largo de la parede " .ue luego relacion-bamo con nue tro mapa+ Sall' alternaba u labor de a'udante ba*o mi rdene con u e pec)ica tarea de ai lar la )igura antigua + Traba*-bamo en completa armona ' olidariamente" haciendo de cuando en cuando un alto para comer *unto al lago color e meralda o para nadar de nudo en u agua lmpida ' )re ca+ 7 &ece " tendido indolentemente obre la roca " con&er -bamo + 7l principio nue tra ocupacin de la ca&erna a)ect eriamente el e.uilibrio ecolgico de la )auna local+ Dero" como e per-bamo " lo animale e adaptaron pronto a la nue&a ituacin+ Doco de pu( lo p-*aro empe2aron a penetrar de nue&o en la ca&erna por la abertura del techo ' a ba!ar e en la orilla del lago" ' al cabo de uno da de*aron de reparar en no otro ' reanudaron u ruido a ' en(rgica ablucione " u chillido ' parloteo ' &ol&ieron a alpicar agua a u alrededor mientra hacamo un alto en nue tra labor para ob er&arlo + Inclu o lo mono " aco ado por la ed" e atre&ieron por )in a internar e en el roco o pa adi2o para orber agua ' luego huir como )lecha del lugar+ R-pidamente a.uello tmido merodeadore e tornaron m- atre&ido ' llegaron a con tituir una plaga" 'a .ue no robaban la comida ' cual.uier ob*eto de nue tro e.uipa*e .ue no ol&id-ramo de guardar+ Sin embargo" le perdon-bamo u hurto " por.ue no di traan ' di&ertan con u grote ca pirueta + Jue un mara&illo o perodo de traba*o e)iciente ' amable compa!eri mo" de arrollado en la apacible atm )era de un bello lugar+ Slo una &e2 ocurri algo .ue empa! ligeramente mi )elicidad+ E t-bamo Sall' ' 'o entado ante la pintura del admirable re' blanco" cuando de pronto di*e: 47hora no podr-n negar e ta e&idencia+++ ;1o canalla no tendr-n mremedio .ue de echar u me2.uino argumento = Ella comprendi .ue me re)era a mi detractore ' acu adore " a lo ar.uelogo politi.uero .ue retorcan lo te timonio para .ue

concordaran con u opinione particulare " a lo .ue combatan mi libro ' mi per ona+ 4@o e t( tan eguro de ello" 9en 4me pre&ino4+ Tampoco aceptar-n e ta e&idencia+ Me parece e cuchar u maligna &ocecita : >Se trata de una obra de egunda mano reali2ada por bo .uimano ' u ceptible de di&er a interpretacione +++?+ 8@o acu aron al abate 9reuil de retocar la pintura de 9randberg: 4S+ De graciadamente e una obra de egunda mano+ Cuando le mo tremo la reproduccione de la muralla )orti)icada dir-n: >Mu' bien" pero 8dnde e t-n la muralla reale :? 4/ ca trar-n a e te hermo o re'" &iril ' guerrero 4di*o Sall'" mir-ndolo de de aba*o4" ' lo con&ertir-n en la >Dama 9lanca?+ Su e cudo de guerra e tran )ormar- en un ramillete de )lore I u piel" blanca como la nie&e" en ceremonial arcilla" ' u )ulgurante barba ro*a" en una tren2a o un collar+ Sutilmente alterado de e a manera aparecer- el re' en u reproduccione +++ 1a Enciclopedia 9rit-nica eguir- diciendo 4Sal imit a.u la &o2 de un acad(mico pompo o ' pedante4: >1o cient)ico moderno o tienen .ue e a ruina on obra de alg0n grupo bant0" el de lo hona o lo maCalang?+ 4;7h" i hubi(ramo hallado una prueba irre)utable= 4di*e de animado+ Dor primera &e2 me en)rentaba a la po ibilidad de in)ormar obre nue tro de cubrimiento a mi e udo camarada cient)ico + Ello me gu taba tanto como introducirme en un po2o lleno de erpiente + Doni(ndome en pie" agregu(: 4Aamo a nadar" Sall'+ Funto nadamo de e palda cmodamente" cubriendo &aria &ece la di tancia de uno a otro e3tremo del lago+ Cuando alimo del agua ' no entamo en el e pacio brillantemente iluminado por la lu2 del ol .ue llegaba de de el techo" trat( de ali&iar mi de a2n cambiando de tema+ Ro2ando el bra2o de Sall' ' con la dul2ura propia de un rinoceronte herido" le e pet(: 48,uiere ca arte conmigo" Sall': Ella e &ol&i a ombrada hacia m+ En u me*illa ' pe ta!a per i tan a0n mucha gota eme*ante a perla + Durante die2 egundo me mir )i*amente+ 7l )inal" e ech a rer+ 4;Oh+++" .u( di&ertido ' anticuado ere " 9en= Ai&imo en el iglo &einte+++ ;El hecho de .ue hagamo el amor no te obliga a ca arte conmigo= / in darme tiempo para prote tar o e3plicarme" e 2ambull una &e2 m- en el lago color e meralda+ Durante el re to del da permaneci en)ra cada en u pintura ' pincele ' no tu&o tiempo i.uiera para mirarme ' meno a0n para

hablar conmigo+ Su men a*e haba llegado" claro ' preci o" a de tino+++ Sobre cierto tema " pro crito por ella" pe aba una terrible maldicin+ <no de ello era el del matrimonio+ 7.u(l )ue un mal da para m+ Dero aprend la leccin: de de e e momento decid atenerme a la dicha relati&a de .ue go2aba ' no )or2ar la circun tancia + Eacia el atardecer recib otro men a*e de 1ouren por medio de 1arCin: >Tu mue tra #4#P" eg0n el carbono #%" datan de apro3imadamente mil ei ciento &einte a!o " con un margen de error de cien a!o + Jelicitacione + 9uena per pecti&a + 8Cu-ndo me re&elar- tu ecreto: 41ouren+? Tale palabra me animaron+ Si d-bamo por entado .ue el &ie*o arti ta bo .uimano )ue te tigo ocular de lo .ue haba pintado" re ultaba e&idente .ue entre lo a!o RSS o %SS d+C+ un *e)e )enicio e haba de pla2ado al )rente de u e*(rcito ' u ele)ante de guerra por e ta bienamada tierra ma+ 7un.ue e3periment( cierto remordimiento al e3cluir a 1ouren del ecreto de la ca&erna" pen ( .ue era prematuro re&el-r elo+ Sobre todo de eaba ola2arme un poco m- con mi de cubrimiento" di )rutar de a.uella pa2 ' a.uella belle2a no contaminada por otro o*o + Dor.ue dicho lugar haba e con&ertido en el templo de mi amor por Sall'+ Dara m la ca&erna era tan agrada como lo haba ido para lo antiguo bo .uimano + 7l da iguiente" Sall'" al parecer di pue ta a re arcirme del dolor .ue me haba cau ado" e tu&o ocurrente" encantadora ' tra&ie a al mi mo tiempo+ 7l medioda hicimo el amor ba*o un ol ardiente" obre la roca .ue bordeaban el lago+ <na &e2 m- tom ella la iniciati&a" como una amante dulce ' e3perta+ Jue una e3periencia m tica ' emocionante .ue" ahu'entando mi tri te2a" me colm de una honda ' erena )elicidad+ Sua&emente entrela2ado " cuchiche-bamo como entre ue!o cuando de pronto tu&e la impre in de .ue no e t-bamo olo en la ca&erna+ 7larmado ' ner&io o" hice un e )uer2o '" apo'-ndome en un codo" mir( hacia la boca del t0nel+ <na )igura humana" entre dorada ' parda" e recortaba en la ombra entrada del pa adi2o+ 1le&aba el indi&iduo un pe.ue!o taparrabo de cuero+ <na al*aba ' un bre&e arco apuntaban hacia lo alto de de u e palda" ' un collar de c- cara de hue&o de a&e tru2 ' de negra almendra de mmulo penda de u cuello+ Era un er pe.ue!o" cu'a e tatura corre ponda a la de un ni!o de die2 a!o " pero con un ro tro de hombre maduro+ Su o*o oblicuo ' u pmulo aliente le daban un a pecto a i-tico+ Dero tena una nari2 chata ' uno labio grue o /

&oluptuo o + 1a pe.ue!a c0pula de u cabe2a e taba recubierta por una den a ma a de negro ri2o + Durante un momento no miramo )i*amente+ 1uego" orno un p-*aro .ue e e )uma e tra un )ulmneo aleta2o" el min0 culo indi&iduo de apareci en el interior del o curo t0nel ca&ado en la roca+ 48,u( ocurre: 4in.uiri Sall'" apret-ndo e contra m+ 4<n bo .uimano+++ 4re pond4" a.u" en la ca&erna+++ ob er&-ndono + Sall' e ent r-pidamente en el uelo ' mir atemori2ada a u alrededor+ 48Dnde e t-: 4/a e ha ido+ A tete+++" ;pronto= 48Son peligro o lo bo .uimano " 9en: 4me pregunt con &o2 ronca+ 4S+ ;Mu' peligro o = Mientra me &e ta" trataba de idear un plan de accin adecuado a la circun tancia ' repeta una ' otra &e2 la palabra .ue utili2ara en el inminente di-logo+ 7un.ue un poco traba*o amente" lo &ocablo a)luan a mi lengua gracia a la e ione de pr-ctica .ue haba reali2ado con Timoth' Mageba+ Sin duda a.uello bo .uimano eran del norte ' no de Halahari+ 7un.ue imilare " u idioma di)eran ba tante+ 48@o atacar-n" 9en: 4me pregunt Sall'" .ue 'a e taba &e tida+ 4Si actuamo torpemente" + Sin duda" ( te e un lugar mu' agrado para ello +++ @o debemo atemori2arlo ni ol&idar .ue han ido per eguido ' ca2ado durante do mil a!o + 4;Oh" 9en=+++ 4e3clam Sall'+ 7 de pecho de mi alarma" me halag la con)ian2a .ue depo itaba en m4+ 8@o +++ no matar-n" 9en: 4Son bo .uimano al&a*e " Sall'+ Si e amena2a o mole ta a un er al&a*e" ( te atacar-+++ Debo tratar de con&er ar con ello + Mir( a mi alrededor en bu ca de algo .ue pudie e er&irme de e cudo" de alguna co a u)icientemente )uerte como para de &iar un dardo cu'a pon2o!a producira una muerte lenta" pero horroro a+ Eleg" por 0ltimo" el e tuche de cuero del teodolito+ Tra de garrarlo a lo largo de u co tura " lo e tir( lo m- po ible+ 4Sgueme de cerca+ Sal" por el t0nel+ <na &e2 .ue ella pu o una mano obre mi hombro" ech( a andar lentamente por el pa adi2o de piedra" iluminando con mi linterna cada hueco o rincn o curo ante de eguir adelante+ 1a lu2 alarmaba a lo murci(lago " .ue aleteaban ' chillaban obre nue tra cabe2a + 1a pre in de la mano de Sall' en mi hombro e tom angu tio a+ Jinalmente llegamo *unto al tronco de -rbol .ue guardaba la entrada de la ca&erna+ Mientra permanecamo acurrucado en el e trecho e pacio .ue mediaba entre la roca ' el tronco de -rbol" la lu2 del ol me irritaba lo

o*o + Minucio amente e3amin( cada tronco de la arboleda ' toda la mata " hendidura e irregularidade del terreno+++ Dero no &i ab olutamente nada+ Sin embargo" aba .ue e taban oculto all" aguardando el in tante preci o" con la paciencia ' la concentracin caracter tica de lo m- h-bile ca2adore del mundo+ @o caba duda de .ue para ello (ramo do pre a + 1a norma ci&ili2ada de conducta no regan all" en lo lmite del Halahari+ De pronto record( la uerte corrida por la tripulacin de un DaCota de la Juer2a 7(rea uda)ricana .ue" die2 a!o atr- " debi e)ectuar un aterri2a*e )or2o o en el de ierto ' )ue a e inada+ 1a )amilia bo .uimana re pon able del hecho )ue apre ada" ' 'o tu&e .ue &olar a Laberone para actuar de int(rprete en el *uicio+ En el ban.uillo de lo acu ado e hallaban lo culpable " cubierto por tro2o de un paracada de eda+ Su ro tro in)antile e ingenuo no denotaron el menor remordimiento ni la m- le&e intencin de ocultar lo ocurrido cuando re pondieron a mi pregunta+ Encerrado en una c-rcel moderna" como una bandada de p-*aro en una *aula" murieron todo al cabo de un a!o+ Inmediatamente barr de mi mente a.uel recuerdo e calo)riante+ 47hora e c0chame bien" Sall': t0 no debe mo&erte de a.u pa e lo .ue pa e+ /o aldr( a con&er ar con ello + Si+++ 4como me atragant( tu&e .ue aclarar mi garganta4" i me hieren de un )lecha2o" di pondr( m- o meno de media hora+++ 4me contu&e para modi)icar la )ra e4I tendr( tiempo u)iciente para llegar al 1and4Ro&er ' &enir a bu carte+ T0 abe conducir+ Dor otra parte" no tendr- problema alguno" 'a .ue podr- &ol&er por la huella .ue tra2amo de de la hondonada del MaCariCari+ 4;Dor )a&or" 9en" no me de*e +++" no te &a'a = 47hora no e mo&er-n" Sall'+++ 7guardar-n ha ta la noche+ De modo .ue debo ir en u bu ca a la lu2 del da+ 49en+++ 4E p(rame a.u+ Te repito .ue no debe mo&erte de e te lugar pa e lo .ue pa e+ / encogiendo lo hombro me liber( de u mano ' a&anc( hacia la entrada+ 4;Da2=+++ 4grit(" dirigi(ndome a lo bo .uimano en u Dropia lengua4+ @o e tamo en guerra+ 7l a&an2ar otro pa o me dio el ol en la cara+ 4So' amigo+ Otro lento pa o hacia la retorcida race de la higuera il&e tre" o teniendo mu' aba*o contra mi cintura el apla tado e tuche de cuero+ 4;So' amigo= 4grit( de nue&o4+ <n bo .uimano del mi mo clan+++

1entamente de cend hacia la ilencio a ' ho til arboleda+ @adie re pondi+++ @ing0n ruido ni mo&imiento+ Delante de m haba un -rbol cado+ Sigilo amente empec( a de li2arme hacia (l+ Mi tripa e haban con&ertido en un duro o&illo a cau a del temor ' la ten in .ue me embargaban+ 4;@o e to' armado= 4grit(+ 1a arboleda igui umida en el ilencio &e pertino" inie tro en e ta oca in+ E taba 'a ca i *unto al -rbol de cua*ado cuando o &ibrar la cuerda de un arco+ Entonce me arro*( al uelo para re)ugiarme detr- del tronco muerto+ 1a )lecha pa 2umbando mu' cerca de mi cabe2a+ Con el ro tro hundido en el pi o re eco" ent .ue mi cora2n e parali2aba de miedo ante la po ibilidad de una muerte e panto a+ S0bitamente o correr a alguien a mi e palda + Lirando el cuerpo hacia un co tado me di pu e a de)enderme+ ,uien corra era Sall'+++ Eaciendo ca o omi o de mi in truccione " e haba lan2ado de de la retorcida race de la higuera il&e tre en mi direccin+ Su ro tro era una p-lida m- cara .ue re)le*aba un temor mortal+ Su boca abierta pareca emitir un chillido inaudible+ 7l &erme caer ' permanecer inm&il *unto al -rbol cado me con ider muerto ' )ue pre a del p-nico+ De pronto" al &er .ue me mo&a" comprendi u error" &acil ' tu&o repentina conciencia de u propia &ulnerabilidad+ 4;Auel&e donde e taba " Sal= 4aull(4+ ;7tr- " Sall'= Su incertidumbre e troc en de aliento+ Detenida a mitad de camino entre la boca de la ca&erna ' el tronco muerto" no aba hacia dnde dirigir e+ En el -ngulo e3tremo de mi campo &i ual &i urgir de la de colorida hierba a un bo .uimano pe.ue!o ' amarillo+ <na )lecha e taba 'a in ertada en u arco+ Su pluma " impul ada hacia atr- mientra tomaba puntera" ro2aban u pmulo + Durante un egundo apunt a Sall'" .ue e hallaba indeci a a cincuenta pa o de di tancia+ /o ech( a correr hacia Sall' en el preci o in tante en .ue el bo .uimano di paraba u )lecha+ E ta ' 'o eguamo lnea con&ergente " con)ormando do lado de un tri-ngulo" en cu'o &(rtice e hallaba Sall'+ En cuanto ad&ert el rel-mpago di)u o de la )lecha" .ue ilbaba en direccin al abdomen de Sal" comprend .ue el dardo llegara a de tino ante .ue 'o+ De e peradamente lanc( entonce en direccin de Sal el achatado e tuche de cuero con un r-pido mo&imiento de mi mu!eca mientra corra agachado hacia ella+ El cuero gir en el aire pere2o amente+++ ' la )lecha e e trell contra (l+ 1a mortal punta de hierro" eri2ada de p0a empapada en &eneno" mordi el duro cuero '

ca'" al igual .ue el e tuche" ino)en i&amente a lo pie de Sall'+ Tom-ndola en mi bra2o " gir( obre mi talone '" encor&ado ba*o u pe o" ech( a correr hacia el tronco muerto+ El bo .uimano egua a0n de rodilla en la hierba delante de m+ 1e&antando una mano ha ta u hombro" e3tra*o otra )lecha de u al*aba+ Con un ua&e ' preci o mo&imiento a)irm la )lecha en u lugar ' e tir el arco+ E ta &e2 no podra 'o e .ui&ar el pro'ectil+ De modo .ue egu corriendo lleno de e panto+ 1a cuerda del arco &ibr al di parar e la )lecha" e in tant-neamente ent un &iolento tirn en mi cuello+ Con ciente de .ue e taba herido ' con Sall' en mi bra2o " me de*( caer detr- del -rbol tumbado+ 4Creo .ue e to' herido" Sal+ Mientra me apartaba de ella al rodar en tierra" enta .ue el dardo e columpiaba en mi pecho+ 4Rompe la &arilla+++ @o to.ue la p0a + /acamo en el uelo cara a cara+ <no poco centmetro mediaban entre nue tro o*o + Dor e3tra!o .ue pare2ca" ahora .ue e taba perdido no tena miedo+ Sellada 'a mi uerte" ;.u( m- daba .ue me acribillaran a )lecha2o = Slo me intere aba al&ar a Sall' ante de .ue la pon2o!a con umara u obra+ Con tembloro a mano " Sall' agarr la )r-gil )lecha de ca!a ' tir de ella cautelo amente+++ De pronto u ro tro re plandeci+ 4;Se halla en el cuello" 9en= ;E t- alo*ada en el cuello de tu cha.ueta= @i i.uiera te ha herido+ Recobrado enteramente" de lic( mi mano por el a ta de la )lecha ' comprob( .ue egua &i&o+ Inclin-ndome cuidado amente hacia un co tado" en tanto Sall' mantena la punta del dardo apartada de mi carne" me e curr )uera de mi ligera cha.ueta color ca.ui+ Durante un momento ob er&( con repul in a.uella punta de )lecha de hierro )or*ada a mano" cu'a D0a e taban embadurnada de una u tancia pega*o a color melcocha" ' luego arro*( al uelo mi cha.ueta ' el dardo+ 4;Dio mo" .u( cerca ha e tado=+++ 4cuchiche(4+ E cucha" Sall': creo .ue no ha' m- .ue un bo .uimano a.u+++ <n Fo&en aterrori2ado por el p-nico+ Drobablemente tiene tanto miedo como no otro + Serpenteando *unto al -rbol cado" cu'a lida conte3tura me in)unda tran.uilidad" habl( hacia el bo .uimano con el tono m- &igoro o ' per ua i&o de .ue era capa2 mi re eca garganta: 4So' tu amigo+ Dor m- )lecha .ue di pare contra m" no luchar( contigo+++ Ee &i&ido con tu pueblo ' me iento hermano tu'o+ 8@o hablo tu mi mo idioma:

Silencio mortal e impenetrable+ 48@o hablo tu mi mo idioma: 4repet e )or2-ndome para captar u po ible re pue ta+ De pronto el bo .uimano habl+ Su &o2" en e3tremo a)lautada" .uebr el ilencio como un ua&e ' eco clo.ueo+ 41o demonio de la )lore ta hablan mucho idioma + Dero 'o no e cucho u mentira + 4/o no o' un demonio+++ ' he &i&ido como &o otro + 8@o ha odo hablar del D-*aro de Sol 4le pregunt(" aludiendo a mi apodo bo .uimano4 .ue &i&i con la gente de Mhai ' e con&irti en u hermano: Otro largo ilencio+ Dero ahora tena la impre in de .ue el pe.ue!o bo .uimano &acilaba" perple*o" ' .ue 'a no me tema+ 48Conoce a un anciano llamado Mhai: 4S+ 1e cono2co 4admiti el bo .uimano+ / 'o re pir( m- ali&iado+ 48Ea odo hablar de una per ona a .uien lo de tu pueblo llaman el D-*aro de Sol: Tra otro ilencio prolongado di*o de mala gana: 4Ee odo a lo hombre de mi pueblo hablar de (l+ 4/o o' el D-*aro de Sol+ 7hora el ilencio e prolong durante die2 o m- minuto + /o tena la certe2a de .ue el bo .uimano e taba anali2ando mi palabra de de todo lo -ngulo imaginable + Dor 0ltimo" &ol&i a hablar: 4Mhai ' 'o hemo ca2ado *unto e ta temporada+ Toda&a igue &iniendo+ E tar- a.u ante de .ue anoche2ca+ 1e e peraremo + 41e e peraremo 4repet aprobando u palabra + 4Dero i e mue&e le matar( 4me pre&ino el bo .uimano" ' 'o no dud( de .ue hablaba en erio+ Mhai" el &ie*o bo .uimano" apena me llegaba al hombro+++ ' 'o no o' ning0n gigante+ Tena Mhai lo ra go tpico de u ra2a: nari2 apla tada" pmulo mu' aliente ' o*o orientale I pero u piel eca ' arrugada eme*aba una pa a rugo a ' amarillenta+ 1a arruga e e3tendan por todo u cuerpo" .ue pareca cubierto con un )r-gil pergamino+ Su cabello " e parcido como pe.ue!o grano de pimienta por u cabe2a" e haban tomado gri e con lo a!o " pero u diente eran orprendentemente blanco ' per)ecto " ' u o*o negro ' brillante + Mucha &ece pen ( .ue ( to eran &i&ace ' tra&ie o " inteligente ' curio o como lo de un duendecillo+ Cuando le di*e .ue u amigo haba intentado matamo " tom el a unto a broma ' e tall en uce i&o gru!ido ' carca*ada " en tanto e cubra tmidamente la boca con una mano+ El *o&en bo .uimano e

llamaba Lhal" ' e taba ca ado con una de la hi*a de Mhai+ De modo .ue ( te con ider .ue poda burlar e de piadadamente de (l+ 4;D-*aro de Sol e un )anta ma blanco= 4e3clam *adeando4 ;M-talo" Lhal+++" pronto" ante de .ue &uele a otra parte= 7brumado por u propio buen humor" Mhai empe2 a tambalear e circularmente" imitando la manera en .ue" eg0n (l" huira un )anta ma+ Lhal" de concertado" contemplaba u pie " mientra lo re tregaba en el pol&o+ /o rea in mucha gana al recordar el ilbido de la )lecha + De pronto Mhai de* de rer ' me pregunt an io amente: 48Tiene tabaco" D-*aro de Sol: 4;Oh" Dio mo= 4di*e en ingl( + 48,u( ocurre: 4me pregunt Sall'" .ue" alarmada por el tono de mi &o2" tema otra de gracia+ 4@o tenemo ni una pi2ca de tabaco 4di*e+ @i Sall' ni 'o )um-bamo " ' el tabaco e un elemento mu' codiciado por lo bo .uimano + 41ouren de* una ca*a de cigarro en el 1and4Ro&er4me di*o Sall'4+ 81e gu tar-n: Mhai ' Lhal e mo traron mu' intrigado re pecto a lo cilindro de aluminio .ue protegan lo cigarro Romeo ' Fulieta+ Cuando aprendieron a abrirlo ' a apartar el tabaco" empe2aron a decir e re.uiebro ' a charlar alegremente+ Dor 0ltimo" Mhai oli el cigarro como un perito en la materia 4en &erdad lo era4" a inti con la cabe2a para demo trar u aprobacin ' cort con u diente una buena porcin de tabaco+ De pu( de ma ticarla durante un rato" apret la h0meda pa ta contra u labio uperior+ 7 continuacin e lo entreg a Lhal" .ue hinc el diente en ella ' igui el e*emplo de Mhai+ En cuclilla aborearon mu' )elice el tabaco" ' 'o me ent contagiado de u alegra+ En &erdad .ue co taba mu' poco hacerle dicho o + Da aron la noche con no otro " a ando obre la bra a una erie de rata de la male2a en artada en un palo" como Cebab " in .uitarle la piel ni de triparla + Su pelo " en orti*ado ba*o la accin del )uego" hedan a trapo .uemado + 4Creo .ue &o' a &omitar 4murmur Sall'" .ue e pu o D-lida al &er cmo nue tro do amigo paladeaban u comida+ Sin embargo" no &omit+ 48Dor .u( te llaman D-*aro de Sol: 4me pregunt ella 7l )ormularle 'o la mi ma pregunta a Mhai" ( te dio un brinco ' reali2 una &e2 m- u celebrada imitacin del p-*aro de ol: e tir &elo2mente hacia delante la cabe2a ' agit u mano + Su labor )ue per)ecta" por.ue lo bo .uimano on mara&illo o ob er&adore de la naturale2a+

4Ello dicen .ue me mue&o a cuando e to' e3citado 4le e3pli.u( a Sal+ 4;E3actamente= 4e3clam Sall'" batiendo palma alegremente" al identi)icar mi ademane + Todo no remo de buena gana+ 7 la ma!ana iguiente )uimo lo cuatro a la ca&erna" donde lo do hombrecillo e intieron a u ancha + /o lo )otogra)i( ' Sall' tra2 un boceto de ambo entado en una roca *unto al lago+ 7 ella le )a cinaban u mano ' pie " diminuto ' delicado " ' u prominente nalga + E ta peculiaridad anatmica" denominada e teatopigia" le permite acumular materia nutricia" tal como lo camello almacenan agua contra la contingencia del de ierto+ Lhal pu o al tanto a Mhai de la acti&idad .ue Sall' ' 'o e t-bamo reali2ando *unto al lago el da anterior en el momento en .ue (l no de cubri" lo cual dio lugar a mucho comentario e cabro o ' a abundante carca*ada +++ Sall' .ui o enterar e del moti&o de nue tra ri a + Cuando le tradu*e nue tra palabra e rubori2 como el crep0 culo+ Ello implic un cambio agradable en nue tra e3i tencia" 'a .ue generalmente" de lo do " 'o o' .uien e rubori2a+ 1o bo .uimano e entu ia maron con lo boceto de Sall'" por lo .ue me )ue )-cil abordar ante ello el tema de la pintura + 4E a co a )ueron pintada por bo .uimano 4di*o Mhai en tono *actancio o4+ E ta ca&erna )ue iempre nue tra+ 7l indicarle 'o el retrato del re' blanco" Mhai me e3plic )rancamente" in ninguna re er&a ' in adoptar un tono mi terio o" lo .ue 'o e peraba+ 4E e e el re' de lo )anta ma blanco + 48Dnde &i&a: 4Ai&e con u e*(rcito de )anta ma en la 1una 4di*o Mhai+ ;/ pen ar .ue mi detractore me acu an de rom-ntico= 7 continuacin di cutimo obre el tema durante largo tiempo+ Mhai me in)orm .ue lo )anta ma &uelan de la 1una a la Tierra" ' &ice&er a" ' .ue miran con mu' bueno o*o a lo bo .uimano I pero .ue ha' .ue tener mucho cuidado" por.ue lo demonio de la )lore ta uelen di )ra2ar e de demonio blanco + Lhal me haba tomado errneamente por uno de ello + 481o )anta ma blanco )ueron alguna &e2 hombre : 4le pregunt(+ 4@o+++" de ninguna manera+ 4Mhai e inti un tanto mole to por mi pregunta4+ Siempre )ueron )anta ma ' iempre &i&ieron en la 1una ' en e ta colina + 481o ha &i to alguna &e2" Mhai: 4Mi abuelo &io al re' de lo )anta ma + 4Mhai eludi la cue tin con dignidad+

4/ e to" Mhai" 8.u( e : 4le pregunt(" e!alando el dibu*o de la muralla de piedra" con u torre ' cheurone + 4 a e la Ciudad de la 1una 4re pondi Mhai inmediatamente+ 48Dnde e t- e a ciudad: 8En la 1una: 4@o+ E t- a.u+ 487.u: 4in.uir en tono perentorio" la angre bull(ndome4+ 8En e ta colina : 4S 4di*o Mhai a intiendo con la cabe2a ' dando otro mordi co a u cigarro de cinco dlare + 48Dnde" Mhai: 8Dnde: 8Duede en e!-rmela: 4@o 4re pondi Mhai mo&iendo compungido la cabe2a+ 48Dor .u( no puede en e!-rmela: So' hermano tu'o ' pertene2co a tu clan 4le di*e uplicante4+ Debo compartir tu ecreto + 47un.ue ere mi hermano 4admiti Mhai4" no puedo mo trarte la Ciudad de la 1una+++" por.ue e una ciudad )anta ma+ Slo cuando ha' luna llena ' lo )anta ma blanco de cienden a la Tierra aparece la ciudad en la llanura" ba*o la colina +++ Dero por la ma!ana iempre de aparece+ Mi angre e en)ri ' mi entu ia mo e e )um+ 481a ha &i to alguna &e2" Mhai: 4Mi abuelo la &io hace mucho tiempo+ 4Tu abuelo )ue un gran promotor" 8no: 4le di*e irritado" en ingl( + 48,u( e e o: 4me pregunt Sall'+ 4De pu( te lo e3plicar(" Sal 4di*e '" &ol&i(ndome hacia el &ie*o bo .uimano" le pregunt(4: Mhai" 8de &era nunca ha &i to una ciudad como ( ta" un itio donde e3i ten alta muralla de piedra ' torre redonda " tambi(n de piedra: @o digo en e ta colina +++ Dero podra er en otra parte: en el norte" *unto al gran ro+++" en el de ierto occidental+++ 4@o 4di*o Mhai4+ Fam- he &i to tal co a+ /o e taba eguro de .ue no e3i ta ninguna ciudad perdida al norte de la gran depre in" como tampoco al ur del Zambe2e" por.ue de haber e3i tido poblacin4 tal all" Mhai la hubiera conocido durante u etenta ano de &ida nmada+ 4Drobablemente alg0n antiguo bo .uimano" &ia*ando cuatrociento Cilmetro hacia el e te" &io el templo de Zimbabue" e impre ionado por u magni)icencia" re ol&i reproducirlo en e ta roca 4le di*e a Sall' e a noche mientra " entado ante el )uego" comentamo la hi toria de Mhai+ 48,u( entido tiene entonce la )igura del re' blanco: 4@o (" Sal 4le con)e ( hone tamente4+ Tal &e2 ea realmente una dama con un ramillete de )lore +

7l parecer" cada &e2 .ue u)ro una eria de ilu in 4el recha2o de mi teora por parte de Sall' ' la hi toria de la Ciudad de la 1una me a)ectaron pro)undamente4 mi cerebro de*a de )uncionar durante cierto tiempo+ En e a oca in me de orient( completamente" a pe ar de .ue lo hecho concordaban ob&iamente+++ Sin embargo" *uro .ue mi prueba de inteligencia dio un coe)iciente intelectual de #OP+++ ;1o cual prueba" maldita ea" .ue o' un genio= 7 la ma!ana iguiente lo do bo .uimano e reintegraron a u )amilia " .ue e hallaban en la hondonada" lle&ando lo te oro .ue le entregamo : un hacha" el e pe*o de mano de Sall'" do cuchillo ' media ca*a de cigarro Romeo ' Fulieta+ Trotando" e ale*aron en direccin al inmen o Halahari in &ol&er u cabe2a una ola &e2+ Cuando e perdieron de &i ta no entimo mu' olo + El helicptero lleg la emana iguiente con una carga completa de pro&i ione ' el e.uipo e pecial .ue 'o le haba olicitado a 1ouren+ Sall' ' 'o ubimo a la ca&erna con el bote de goma '" *unto al lago" e tu&imo in)l-ndolo alternati&amente ha ta .ue no mareamo de tanto oplar+ Mientra 'o ordenaba el re to del e.uipo" ella lan2 el bote al agua ' rem entu ia mada durante largo tiempo+ Entre otra co a " recibimo una ca!a corta de pe car de )ibra de &idrio mu' pe ada 4ochociento gramo 4 ' un carrete Denn Senator #RWS" en cu'o e tuche haba una nota e crita por 1ouren: >8En .u( e t- metido ahora para meter tanta bulla: 8Dien a pe car pece de lo arenale o trucha del de ierto:4 1+?+ Tra colocar el carrete en la ca!a ' pa ar el edal por la anilla " at( una pe a de do Cilo en u e3tremo+ Sall' rem hacia el centro del lago" donde de*( caer el plomo de de uno de lo co tado del bote+ 7cto eguido .uit( el )reno al carrete ' de*( correr libremente el edal+ De acuerdo con mi pedido" 1ouren me haba en&iado un edal de dacrn tren2ado" con e!ale de algodn coloreado cada .uince metro + En &o2 alta lle&amo la cuenta de la uce i&a marca de )ino algodn .ue iban de apareciendo en la lumino a agua &erde + 4Cinco" ei " iete+++ ;Dio mo= 9en" e te lago e in ondable 4coment Sall'+ 4E ta ho'a de piedra cali2a uelen er enormemente pro)unda + 4Once" doce" trece+++ 4E pero .ue el edal ea u)icientemente largo 4di*o Sall' mirando con aire de duda lo .ue re taba de (l en el carrete+

4Di ponemo de eteciento metro " cantidad m- .ue u)iciente+++ 4le di*e+ 4Dieci (i " dieci iete+++ Inclu o 'o e taba impre ionado ahora" 'a .ue haba calculado una pro)undidad de ciento &einte metro " como la del 1ago Dormido de Sinoia+ Sin embargo" el cordel egua girando )uera del enorme carrete+ Jinalmente ent .ue la plomada rebotaba en el )ondo ' en eguida el edal de* de e tar tirante+ E pantado " no miramo mutuamente+ 47lgo m- de do ciento cincuenta metro 4di*e+ 41a idea de .ue me e to' balanceando obre un abi mo eme*ante me pone la carne de gallina+ 49ueno+++ 4di*e re uelto4" pen aba e3plorar el )ondo con un e.uipo de ubmarini mo" pero ha' .ue de cartarlo+ Sea lo .ue )uere lo .ue ha'a en (l" .uedar- all para iempre+ 8,ui(n &a a de cender a tal pro)undidad: Sall' e crut la &erde pro)undidade " ' el re)le*o altarn de la lu2 en el agua otorg a u ro tro un brillo )anta mal+ Ai ombra en u o*o ' una e3pre in de o)u camiento en u emblante+ De pronto e e tremeci &iolentamente de pie a cabe2a ' apart bru camente u o*o de la &erde agua + 4;Oh+++= 7cabo de entir algo mu' e3tra!o+++" terrible+ Me Dareci .ue e taba muerta ' .ue alguien caminaba obre mi tumba+ Mientra 'o enrollaba el edal" Sall'" tumbada boca arriba en el )ondo del bote" ob er&aba el alt imo techo de piedra+ 7un.ue la tarea era )atigo a" 'o egua recogiendo el edal+ 49en 4me di*o Sall' 0bitamente4+ Mira hacia arriba+++ all+ Interrumpiendo mi labor" dirig mi o*o hacia lo alto+ Dor primera &e2 ob er&-bamo la abertura del techo de de a.uel -ngulo+ Su )orma de de e e lugar era di tinta+ 47ll" 9en" al co tado 4' e!al el lugar4+ E e tro2o cuadrado de piedra .ue e pro'ecta hacia )uera e dema iado regular para er natural+ 8@o te parece: 1o ob er&( atentamente durante un momento+ 4Duede er+++ 4di*e" no mu' con&encido+ 4Ea ta ahora no hemo a&eriguado i la ca&erna tiene otra alida )rente a la cumbre de la colina + 4Sall' e ent mu' e3citada4+ 8@o podramo ob er&ar de cerca e a piedra cuadrada: 8Se puede llegar all: 4Dor upue to .ue 4re pond r-pidamente+ 4Aamo ahora mi mo" 9en+ 4;Dor Dio " Sal" on m- de la do = Regre aramo de noche+ 4;Oh=+++ ;1le&emo la linterna =

1a &egetacin en la cre ta de la colina era den a ' e pino a+ Me alegr( de lle&ar el machete" por.ue con (l pude abrirme camino+ 7ba*o" en la planicie" habamo marcado la po icin apro3imada de la abertura+ @o ob tante" durante do hora e tu&imo dando &uelta por la male2a" de orientado " ha ta .ue de pronto di con un hueco+ S0bitamente la tierra e abri a mi pie ' me hall( ante un o curo ' e panto o re piradero+ 7l echarme hacia atr- ca i derrib( a Sall'+ 4;,u( cerca e taba= Temblando me mantu&e a una di tancia prudencial de la abertura" mientra la rode-bamo en direccin a una lo a cuadrada .ue e pro'ectaba en el &aco+ /a *unto a ( ta me arrodill( al borde para e3aminarla+ Mu' aba*o" en un ombro abi mo" brillaba la uper)icie color e meralda del lago+ @unca me han gu tado la altura peligro a + 7l inclinarme hacia )uera para tocar la piedra chata ent n-u ea + 4E&identemente e una lo a mu' regular" Sal 4di*e mientra de li2aba mi mano por la piedra4+ Sin embargo" no ad&ierto en ella marca de e coplo+++ Sin duda ha ido mu' de ga tada por el tiempo+ Tal &e2+++ 7l mirar hacia arriba .ued( petri)icado de horror+ Sall' haba a&an2ado por la plata)orma roco a como por un trampoln '" 'a en u borde" le&ant lo bra2o obre u cabe2a+ Todo u dedo e3tendido apuntaban hacia el cielo ' u pulgare e taban tie o " como cuando por primera &e2 contemplamo el lago color e meralda+ 4;Sall'= 4grit(+ Ella acudi la cabe2a+ Su cuerpo &acil ligeramente+ Entonce me pu e con mucha di)icultad de rodilla + 4;@o" Sall'+++" no= 4&ol& a gritar" por.ue e taba eguro de .ue pen aba arro*ar e a a.uella )am(lica boca de piedra+ 1entamente e inclin obre la abertura+ Ech( a correr por la plata)orma de piedra '" cuando 'a e taba ella a punto de perder el e.uilibrio" mi mano apri ion u bra2o+ Durante &ario terrible egundo no balanceamo ' luchamo *unto en el borde de la piedra cuadrada+ Jinalmente tir( de ella hacia atr- ' logr( ponerla a al&o+ S0bitamente Sal e e tremeci ' comen2 a llorar hi t(ricamente+ /o egua a)errado a ella por.ue tambi(n e taba mu' a u tado+ 7lgo importante acababa de ocurrir: una e3periencia m tica" pro)unda e in.uietante" .ue e capaba a mi entendimiento+ Cuando decreci u llanto le pregunt( dulcemente: 48,u( ha pa ado+ Sal: 8Dor .u( ha hecho e o: 4@o (+ Simplemente me aturd+++ En mi cabe2a ha re onado un terrible rugido '+++ ;Oh" 9en=" no ( lo .ue me pa de pu( +

Slo al cabo de &einte minuto e recobr lo u)iciente para regre ar al campamento+ Cuando echamo a andar el ol e e taba poniendo '" ante de .ue lleg-ramo al endero ituado al pie del acantilado" 'a haba anochecido por completo+ 4Dentro de uno minuto aldr- la luna+ @o me parece con&eniente ba*ar del acantilado en la o curidad+ E peraremo .ue alga+ @o entamo en el borde del acantilado" mu' *untito " no para entrar en calor" 'a .ue el aire ' la roca e taban toda&a caliente " ino por.ue a0n no no habamo recobrado plenamente de nue tra reciente e3periencia+ 1a luna era lo un gran re plandor plateado .ue brotaba deba*o del hori2onte+ 1uego urgi" redonda" gorda ' amarilla obre la copa de lo -rbole ' ba! la tierra con u ua&e lu2 p-lida+ El ro tro de Sall' tena un mati2 gri plateado ba*o la lu2 lunar" u o curo o*o parecan magullado ' u e3pre in era tri te ' di tante+ 48Aamo " Sal: 4le di*e" abra2-ndola ligeramente+ 4,ued(mono un poco m- + ;,u( bello e e to= Me &ol& para ob er&ar atentamente la planicie iluminada por la luna+ B)rica tiene mucho a pecto ' ro tro .ue 'o amo pro)undamente+ En e e momento de plegaba ante no otro una de u m- hechicera )aceta + Durante largo tiempo permanecimo callado + De pronto Sall' e agit" le&ant-ndo e a media + 81i ta: 4le pregunt(" irgui(ndome con ella+ 4;9en= Su mano oprimi mi mu!eca con orprendente &igor ' luego acudi mi bra2o" 4;9en= ;9en= 48,u( ocurre" Sal: 4in.uir" temiendo .ue reca'era en u reciente ner&io i mo+ 4;Mrala" 9en= ;Mrala= 4e3clam" ahogada por una enorme emocin+ 48,u( te pa a" Sal: 8Te iente bien: Sacudiendo con una mano mi bra2o ' e!alando con la otra la planicie .ue e e3tenda a nue tro pie " di*o Sall': 4;Mrala" 9en= ;7ll e t-= 4;Sall'= 4di*e" rodeando u cuerpo con mi do bra2o para contenerla4+ Calma" .uerida+ Si(ntate ' de can a+ 4@o ea tonto" 9en+ E to' per)ectamente bien+++ Mira all- aba*o+ Sin oltarla mir( atentamente hacia el lugar .ue ella e!alaba" pero no &i nada+ 481a &e " 9en: 4@o+ S0bitamente la &i" como e &e un ro tro en un rompecabe2a + S" all e taba+++ Sin duda iempre haba e tado all" aun.ue 'o no lo &iera+

4Dime .ue t0 tambi(n la &e 4di*o ella temblando4" .ue no e un producto de mi imaginacin+ 4S+++" + Creo+++ 4mu it(" a0n no del todo con&encido+ 4E la Ciudad de la 1una" 9en+ 1a ciudad )anta ma de lo bo .uimano +++" nue tra ciudad perdida" 9en+ E ella+++ ;Tiene .ue er ella= 1a imagen era &aga ' brumo a+ Cerr( lo o*o " apretando )uertemente lo p-rpado " ' luego &ol& a abrirlo + 1a imagen egua all: el doble &allado en torno a la callada arboleda" con)ormando una erie de tra2o im(trico ' lnea o cura en la plateada llanuraI lo negro crculo .ue indicaban el empla2amiento de la antigua torre )-lica " alguno de ello " o curecido por lo -rbole del bo .uecilloI m- all- de la muralla " la celda de la ciudad ba*a" de pleg-ndo e en )orma de luna en cuarto creciente" alrededor de la ribera del antiguo lago 'a de aparecido+ 41a luna e t- ahora en -ngulo ba*o+++" en el -ngulo e3acto para de tacar el contorno de lo cimiento 4 u urr(4+ E to deben er tan chato .ue hemo caminado ' &i&ido obre ello durante un me in damo cuenta de .ue e hallaban ba*o nue tro pie + 1a lu2 de la luna llena e el elemento ideal para .ue e a ruina " de &adamente orgullo a " pro'ecten alguna ombra+ 4;1a )otogra)a= S+ De de once mil metro de altura la lu2" tenue ' ua&e" en la mi ma medida .ue la de la luna en u po icin actual" produce id(ntico e)ecto 4con&ine con ella+ 4,ui2- no &imo nada de de el helicptero por.ue ( te &ol a mu' ba*a altura 4 ugiri Sall'+ 47dem- " &olamo al medioda 4di*e4" ' a e a hora el ol no pro'ecta ombra + Dor e o 1ouren no &io nada de de el helicptero+ ;,u( imple era todo= Sin embargo" 'o" el gran genio" no me haba dado cuenta de nada+ Sin duda lo .ue dictaminaron obre mi prueba eran uno chapucero + 4Dero all no ha' torre ni muralla " 9en+++ Slo .uedan lo cimiento + 8,u( habr- ido de nue tra ciudad perdida: 47 u debido tiempo aclararemo e o" Sal 4le promet4+ 7hora tenemo .ue marcar obre el terreno lo .ue e &e de de a.u ante de .ue de apare2ca de nue&o+ Sacando de la mochila la 0nica linterna .ue haba en ella" le di*e a Sal: 4<n de tello igni)icar-: >&en hacia m?I do de tello : >al(*ate de m?I tre : >a&an2a hacia la i2.uierda?I cuatro: >a&an2a hacia la derecha?" ' un mo&imiento circular de la linterna indicar- .ue e to' >en el lugar e3acto?+ /o ba*ar( a la planicie ' t0 me har- la e!ale lumino a corre pondiente + Drimero deberituarme en el

empla2amiento de la torre ma'or+ 1uego me orientar- a lo largo del permetro de la muralla e3teriore + Tenemo .ue actuar r-pidamente" 'a .ue no abemo cu-nto durar- e te e)ecto lumino o+ Cuando ( te de apare2ca" apaga la linterna+ 7ndu&e poco m- de una hora corriendo por la planicie" de acuerdo con la e!ale lumino a .ue me haca Sall'+ 7l cabo de e e tiempo la ciudad perdida empe2 a de &anecer e lentamente" a medida .ue la luna e apro3imaba a u c(nit+ Entonce ub al acantilado en bu ca de Sall'+ 1le&aba el tor o de nudo por.ue haba hecho tira mi cami a para marcar con u *irone " .ue anud( en tomo de &ario copete de hierba ' arbu to " lo lugare cla&e+ De regre o en el campamento encendimo una gran hoguera ' abr una lata de Llen Lrant para celebrar el acontecimiento+ Tan eu)rico no entamo ' tanta co a mara&illo a tenamo .ue contamo ' anali2ar" .ue nue tro ue!o e &io po tergado ha ta mu' tarde+ @ue&amente abordamo el tema del )enmeno lumino o" pero e ta &e2 m- detalladamente" ' coincidimo en cuanto a lo e)ecto .ue produca+ De pu( recordamo ape adumbrado cuan cerca habamo e tado de la &erdad" cuando di cutimo obre lo e)ecto de lo ra'o del ol" en nue tra primera alida" el da .ue de cubrimo &aria concha de me*illone de agua dulce+ 7 la lu2 de la nue&a ituacin" a.u(llo ad.uiran una gran igni)icacin+ 47.u" ' en e te preci o in tante" con todo lo dio e por te tigo " *uro .ue nunca ma &ol&er( a lan2ar por encima de mi hombro ning0n te timonio cient)ico de &ital importancia+ 7 lo *ur( en e e momento+ 49rindemo por ello 4 ugiri Sal+ 4E3celente idea 4re pond" ' &ol& a llenar nue tro &a o + 7 continuacin pa amo a con iderar la hi toria .ue no re)iri el &ie*o bo .uimano+ 4Demue tra .ue toda le'enda ' todo relato )olclrico e ba a en un hecho cierto" por m- retorcida .ue apare2ca en ello la &erdad+ Sall' uele )ilo o)ar de pu( de beber Llen Lrant+ 4Eablando claramente: mi hermano de ra2a" Mhai" e un mae tro en el arte de tergi&er ar el pa ado+ <n e*emplo: la Ciudad de la 1una+ 4;,u( hermo o nombre= 1lam(mo la a 4me ugiri Sall'4+ Da ando a otra co a: 8.u( opina de lo .ue di*o de u abuelo: 8Cree .ue conoci realmente a uno de lo )anta ma blanco : 4Drobablemente e trataba de un &ie*o ca2ador o un bu cador de minerale + @o ol&ide .ue e tu&o a punto de otorgarno la condicin de )anta ma +++

41iteralmente ' en entido )igurado 4me record Sall'+ 1a con&er acin pro igui en tanto la luna continuaba u e pl(ndido derrotero por el )irmamento+ De cuando en cuando nue tra gra&e di cu in degeneraba en e)u i&o e tallido + >;Oh" 9en=+++ 8@o e mara&illo o: Tenemo la oportunidad de e3ca&ar una ciudad )enicia completa+++ @o otro olo +++?" o bien" >E cucha" Sal" toda mi &ida he o!ado con lo .ue ahora me e t- ocurriendo?+ Era mucho m- de la medianoche cuando &ol&imo a tocar tierra+ Sall' pu o obre el tapete una cue tin de procedimiento+ 48,u( haremo ahora" 9en: 8In)ormaremo a 1ouren Stur&e ant acerca de lo ocurrido: Ech( otro trago lentamente" mientra meditaba+ 48@o cree " Sal" .ue deberamo reali2ar una pe.ue!a e3ca&acin de prueba en lo cimiento para e tar eguro de .ue no no e.ui&ocamo : De lo contrario podramo ponerno en ridculo+++ 4E cucha" 9en: t0 abe mu' bien .ue lo prudente en e to ca o e ab tener e de ra par el uelo indi criminadamente para e&itar la po ible de truccin de ob*eto &alio o + Creo .ue deberamo aguardar ha ta .ue e temo en condicione de e)ectuar una b0 .ueda plani)icada+ 41o (+ Sal+++ Dero no puedo contenerme+++ 8/ i lo hacemo un pe.ue!o agu*ero: 4E t- bien 4di*o ella" haciendo un mohn4Dero lo un pe.ue!o agu*ero+ 4Supongo .ue deberamo tratar de dormir un poco+ /a on m- de la do de la madrugada+ Doco ante de .ue no durmi(ramo " Sall' murmur contra mi pecho: 4Toda&a igo pregunt-ndome .u( habr- ido de nue tra ciudad perdida+ Si el relato del bo .uimano e a*u ta a la &erdad" hemo de admitir .ue la enorme torre ' muralla de piedra e &olatili2aron+ 4S+++ @o aguarda una )a cinante labor+ Con el car-cter .ue imprimo a la co a en determinada circun tancia " de ech( )irmemente la idea de abrir una 2an*a tra el &allado del templo ' e cog un lugar ituado obre lo cimiento de la muralla e3terior a )in de e&itar po ible deterioro + 9a*o la -&ida mirada de Sall'" .ue me a'ud de )orma acti&a m- .ue tericamente" mar.u( con tira e3trada de mi -bana lo lmite de la )utura e3ca&acin: una e trecha 2an*a de un metro de ancho por ei de largo" .ue )ormara un -ngulo recto con la lnea de lo cimiento " e)ectuando en ( to un corte tran &er al+ De pu( de di&idir la tira en centmetro numerado ' de haber regi trado Sall' tale di&i ione en u cuaderno" )ui en bu ca de la

c-mara " la herramienta ' de un lien2o embreado" .ue e hallaban en el 1and4Ro&er+ 1a pro'ectada 2an*a e tara a lo treinta metro de la tienda " 'a .ue habamo acampado ca i obre la antigua muralla+ Tra e3tender el lien2o en el uelo para depo itar en (l la tierra de la e3ca&acin" me .uit( la cami a" la arro*( a un lado 4'a no me a&ergon2aba de e3hibir mi cuerpo ante Sall'4" e cup en la palma de la mano " me itu( a horca*ada obre la tira " ope ( el pico '" por 0ltimo" ech( un &i ta2o a Sall' .uien" entada obre la tela embreada" me miraba atentamente de de deba*o de u enorme ombrero de ala cada + 48Todo en orden: 4le pregunt(+ 481i to" compa!ero: 4in.uiri a u &e2+ Tale palabra en u labio me chocaron" por.ue 1ouren ' 'o la u -bamo e3clu i&amente en nue tra con&er acione + Dero de pu( pen (: >;,u( diablo= Tambi(n a ella la .uiero?+ 4;1i to" compa!era= 4di*e" ' enarbol( el pico+ <na gran alegra me in&adi al entir .ue el pico era ligero como una pluma ' e ;hunda pro)undamente en el uelo areno o+ Traba*( o tenida ' )-cilmente con el pico ' la pala+ Dero pronto el udor empe2 a correr por mi cuerpo ' empap mi corto pantalone + 7 medida .ue 'o &olcaba la tierra en el lien2o" Sall' la cribaba cuidado amente" charlando" eu)rica" todo el tiempo+ Dero 'o lo le re ponda con un gru!ido cada &e2 .ue balanceaba el pico+ Eacia el medioda haba e3ca&ado la 2an*a en toda u longitud ' ha ta un metro de pro)undidad+ 7l uelo areno o ucedi una capa de marga color ro*o o curo" de cuarenta centmetro de e pe or" toda&a h0meda a cau a de la reciente llu&ia + 1uego de can amo ' comimo alimento en&a ado ' bebimo una botella de GindhoeC" .ue me ir&i para reempla2ar el l.uido perdido+ 48Sabe " 9en" .ue cuando una e aco tumbra a &er tu cuerpo 4me di*o Sall' con aire pen ati&o4 e percibe en (l una e3tra!a belle2a: /o me ruboric( de tal manera .ue brotaron l-grima de mi o*o + 7l cabo de una hora de reanudada mi labor" la punta del pico e ennegreci+ Aol& a de cargarlo en tierra ' otra &e2 ali de ( ta ennegrecido+ Entonce me arrodill( en la 2an*a+ 48,u( pa a: 4me pregunt Sall'" apareciendo a mi lado+ 4;Ceni2a= 4e3clam(4+ ;Carbn= 4<n hogar antiguo 4con*etur Sall'+ Jeli2mente no me compromet" de modo .ue po teriormente pude rega!arla por u pedantera+ 4Tomaremo &aria mue tra para datarla 4agregu(+ 7hora traba*aba con m- cautela" tratando de poner al de cubierto la capa de ceni2a in re&ol&erla+

7l acar la mue tra comprobamo .ue el e pe or de la ceni2a &ariaba entre ei ' cuarenta ' ei milmetro a lo largo del hori2onte de la 2an*a+ Sall' anot la pro)undidad de de la uper)icie ' la po icin de toda la mue tra de carbn .ue acamo " en tanto 'o )otogra)iaba la 2an*a ' la tira de tela+ Jinalmente no pu imo en pie ' no miramo mutuamente+ 4Dema iado grande para er un hogar 4di*o ella" ' 'o a ent con la cabe2a4+ Creo .ue no debemo eguir ca&ando" 9en+ Dor lo meno no debemo hacerlo con el pico ' la pala+ 4Tiene ra2n 4di*e4+ Ca&aremo ha ta la mitad de la 2an*a para no re&ol&er la capa de ceni2a+++ Tal er- mi conce in a la norma e tablecida +++ ;Dero nadie me impedir- .ue ca&e ha ta el )ondo roco o" en el re to de ella+++" i puedo= 4Mu' bien 4di*o Sall'" aplaudiendo mi deci in4+ E to' completamente de acuerdo contigo+ 4T0 comen2ar- de de a.uel e3tremo ' 'o arrancar( de de a.u+ Tale )ueron mi in truccione + 7cto eguido empe2amo a le&antar la capa de ceni2a de de la mitad de la 2an*a+ Inmediatamente deba*o de la ceni2a hall( un tro2o duro de arcilla '" aun cuando no lo e3pre ( en &o2 alta" no dud( .ue e trataba de una e pecie de re&o.ue" o ea" de un material tran portado de de otro lugar+ 4;Cuidado= 4le acon e*( a Sall'+ 4Di*o el hombre del pico ' la pala+++ 4murmur ella arc- ticamente" in le&antar lo o*o + Ca i inmediatamente reali2 Sall' el primer de cubrimiento en la ruina de la Ciudad de la 1una+ Mientra e cribo e ta lnea tengo ante m u anotacione " en la .ue e &en la marca de u dedo ucio de tierra ' lo grande caractere de u in)antil e critura+ 6anja 7. 8eferencia 9*.t.77.:. ;rofundidad2 :<) 7=)>. -tem2 < ?na cuenta de vidrio. @valada. 94ul. *ircunf. 7 i=)mm. ;erforada. Ligeramente deformada por el calor. @bserv.2 Aallada en una capa de ceni4a, del Nivel 7. Bndice NC */ 7 E ta lacnica anotacin no da la menor idea de nue tro *0bilo: no abra2amo ' remo ba*o el ol" por.ue no hall-bamo ante una tpica cuenta a2ul ' comercial )enicia+ 1a min0 cula bolita de &idrio brillaba en mi mano ahuecada+

41a har( rebotar contra u tra ero 4di*e en tono amena2ador" re)iri(ndome" por upue to" a mi detractore + 4Si on tan e trecho como u mente " .uerido 9en" er- mu' di)cil dar en el blanco+ < ando un pe.ue!o pico" .uince minuto m- tarde realic( el iguiente de cubrimiento: un )ragmento de hue o carboni2ado+ 48Eumano: 4me pregunt Sall'+ 4Do iblemente 4di*e4+ 1a parte uperior de un )(mur humano+++ El re to de apareci al carboni2ar e+ 48Canibali mo: 8Cremacin: 4a&entur Sall'+ 4Corre dema iado 4di*e+ 48,u( opina " entonce : 4me de a)i+ Luard( ilencio durante un buen rato+ Cuando llegu( a una conclu in di*e: 4Creo .ue en e e ni&el la Ciudad de la 1una )ue a.ueada e incendiada+ Su habitante )ueron ma acrado " la muralla derribada ' u edi)icio arra ado + Sall' e pu o a ilbar ua&emente ' cla& en m una mirada burlona ' a ombrada+ 41a prueba : un abalorio ' un tro2o de hue o+++ ;Ser- la *ugada matre&ida de todo lo tiempo = Eacia el atardecer" re pondiendo a la pregunta )ormulada a &o2 en grito por 1arCin" le di*e a ( te: >Lracia " Deter+ E tamo per)ectamente bien+++ @o" no nece itamo nada+++ S+++ Magn)ico+ Dor )a&or" dgale al e!or Stur&e ant .ue a.u no e ha producido no&edad alguna ' .ue no tengo nada de .ue in)ormarle?+ 7l de conectar el aparato elud la mirada de Sall'+ 4S 4me di*o ella e&eramente4+ ;Debera entirte a&ergon2ado de tan de preciable mentira= 4Aamo " acaba de decir .ue lo e trata de un abalorio ' un tro2o de hue o+ Dero do da de pu( " al atardecer" 'a no pude &alerme de tal e3cu a por.ue al ca&ar ha ta una pro)undidad de poco m- de do metro de cubr la primera de una erie de cuatro hilera de piedra cuadrada ' h-bilmente labrada ' unida in argama a+ Tan herm(tica eran la *untura entre blo.ue ' blo.ue" .ue no hubie e pa ado por ella la ho*a de una na&a*a+ 1a piedra " ma'ore .ue la de Zimbabue" habran in duda con tituido el cimiento de un gran edi)icio+ 1o blo.ue " de apro3imadamente #RS por PS por PS centmetro " eran de ro*a piedra areni ca" imilar a la de lo acantilado + 7l e3aminarlo atentamente llegu( a la conclu in de .ue haban ido labrado por &erdadero arte ano " lo po ible en una podero a ' opulenta ci&ili2acin+ E a noche habl( de nue&o con 1arCin:

4E cuche" Deter: 8cu-nto tiempo tardar- en poner e en comunicacin con el e!or Stur&e ant: 4Debera haber regre ado ho' de @ue&a /orC+ Duedo llamarle por tel()ono e ta mi ma noche+ 4Dgale" por )a&or" .ue &enga a.u inmediatamente+ 48,uiere u ted .ue lo abandone todo ' &a'a all corriendo: 4Dor )a&or" ll-mele+ El helicptero lleg a la tre de la tarde del da iguiente+ Mientra corra a u encuentro" iba poni(ndome la cami a+ 48,u( &a a o)recerme" 9en: 4me di*o 1ouren en tono perentorio" al alir" grande ' rubio" de la cabina+ 47lgo .ue creo .ue te gu tar-4le di*e mientra no e trech-bamo la mano + Cinco hora de pu( e t-bamo entado ante el )uego+ onri(ndome por encima del borde de u copa" 1ouren me di*o: 4Tena u ted ra2n" *o&encito+ ;E to me gu ta= Era la primera opinin .ue e3pre aba de de u llegada+ 1ouren no haba eguido a Sall' ' a m de de la e3ca&acin a la ca&erna ' de all a la cumbre del acantilado" o'endo con mucha atencin nue tra e3plicacione + 7l e cuchar mi teora del ba*o -ngulo de lu2 obre la ruina mo&i la cabe2a con l- tima '" de pu( " oca ionalmente" me e pet alguna pregunta en el mi mo tono .ue le haba odo emplear en una reunin de directorio+ Toda ella )ueron pertinente " inci i&a ' utile " tal como i e tu&iera e&aluando una operacin comercial+ Cuando Sall' hablaba" 1ouren" mu' pr3imo a ella" ob er&aba atentamente u mara&illo o ra go cl- ico " .ue le tran portaban ' a la &e2 erenaban+ En cierto momento ella toc u bra2o para ubra'ar u punto de &i ta ' ambo e onrieron+ /o me ent dicho o" por.ue eran la do per ona .ue m- .uera en el mundo+ De pu( 1ouren" de rodilla conmigo en el pi o de la 2an*a" acarici la piedra labrada '" o teniendo el hue o? carboni2ado ' la cuenta de &idrio en la palma de u mano )runci el entrece*o" como i tratara de de entra!ar lo ecreto mediante la mera )uer2a de u &oluntad+ Doco ante del crep0 culo ' ante u reiterada peticione &ol&imo a la ca&erna para ob er&ar el muro po terior+ 7ll encend una de la linterna de ga " .ue itu( de modo .ue u lu2 diera de lleno en la )igura del re' blanco+ 7cto eguido no entamo en emicrculo ante (l ' e cudri!amo todo lo pormenore de la pintura+ Sall' e!al la nari2" larga ' recta" ' la alta )rente del re'" .ue e hallaba de per)il+ 4B)rica nunca produ*o un ro tro eme*ante 4di*o '" para e tablecer un contra te" e!al una )igura m- le*ana" pintada en la mi ma pared+

4Ob er&ad e ta )igura" in duda alguna un bant0+ El arti ta )ue lo u)icientemente h-bil como para di tinguir la di)erencia )i onmica e3i tente entre lo di&er o tipo humano + + Sin embargo" 1ouren no apart en ning0n momento u o*o del re'+ @ue&amente pareca empe!ado en arrancarle u ecreto pero el re' e mantena oberbiamente di tante+ Dor 0ltimo 1ouren u pir ' e pu o en pie+ E taba a punto de &ol&er e cuando u o*o dieron con lo acerdote .ue" luciendo t0nica blanca " e hallaban deba*o del re'+ 48,ui(ne on ( o :4pregunt+ 4@o otro lo llamamo acerdote 4le di*e4+ Dero Sall' con*etura .ue podran er mercadere -rabe o+++ 41a )igura .ue e halla en el centro+++ 4al e!alarla" u &o2 e torn aguda ' ca i pareci un grito de alarma4" 8.u( e t- haciendo: 4E t- re&erenciando al re' 4 ugiri Sall'+ 4Sin embargo" aun inclinado" e m- alto .ue lo otro 4prote t 1ouren+ 41o arti ta bo .uimano ubra'aban la importancia de la per ona mediante u e tatura+ Ob er&ad el tama!o relati&o del re' 4aun.ue ean pigmeo " iempre e pre entan a mi mo como gigante 4I el tama!o del acerdote central podra igni)icar .ue era el umo acerdote+++ o un *e)e -rabe" i Sall' tiene ra2n+ 4Si en realidad e t- re&erenciando al re'" u inclinacin abarca la tercera parte uperior de u cuerpo+ Dor otra parte" e el 0nico .ue e tinclinado+ 1o otro permanecen erguido 41ouren no e taba a0n con&encido de ello4+ E como i+++ 4 u &o2 e dilu'" en tanto mo&a la cabe2a+ De pronto tembl ligeramente ' ad&ert .ue en u bronceado ' ua&e bra2o e le pona la carne de gallina4+ Eace )ro a.u 4di*o" cru2ando lo bra2o obre u pecho+ En mi opinin" la temperatura no haba de cendido en ab oluto+ Sin embargo" me pu e tambi(n en pie+ 4Regre emo al campamento 4di*o 1ouren" .ue lo &ol&i a hablar cuando la )ogata .ue encend comen2 a crepitar alegremente ' a lan2ar chi pa de lumbrante + 4Repito: tiene ra2n" *o&encito+ ;E to me gu ta= 4' tom un orbo de Khi C' de malta4+ 7hora hablemo de negocio + 4Re uel&e t0 por no otro " 1o 4di*e+ 4@egociar( con el gobierno de 9ot uana+++ Duedo mo&er alguna palanca en la alta e )era + E nece ario llegar a un acuerdo )ormal ' e crito+++" probablemente ba ado en la di tribucin por parte iguale de lo halla2go + El gobierno deber- garanti2ar nue tro acce o a lo lugare de e3ploracin ' otorgarno derecho e3clu i&o en tal entido+ Tal e " en nte i " lo .ue propondr(+

4;Magn)ico= Todo e o e de tu incumbencia" 1o+ 4Como te cono2co" 9en*amn" .uiero .ue me entregue una li ta de lo .ue nece ita : n0mero de hombre " e.uipo " etc(tera+ 8De acuerdo: Me ech( a rer mientra me de abrochaba el bol illo uperior+ 4En realidad+++ 'a la tengo 4admit" entreg-ndole tre ho*a de papel de o)icio" .ue u o*o recorrieron r-pidamente+ 4Ere un e partano" 9en 4me )elicit4+ Creo .ue podemo ga tar un poco m- + /o nece itar(" por lo meno " un pe.ue!o campo de aterri2a*e pro&i ional" en el .ue pueda operar un DaCota+ Dronto &endrel &erano+++ En la tienda de lona o morirai de calor+ @ece itaremo &i&ienda lida " una o)icina ' almacene con aire acondicionado+ De modo .ue habr- .ue in talar un generador para obtener lu2 ' bombear el agua del lago+ 4@adie podr- acu arte de taca!o" 1o 4di*e" ' lo tre no remo a coro+ Sall' &ol&i a llenar mi copa+ /o e taba mu' alegre ' ati )echo de m mi mo e a noche+ En &erdad tena .ue &anagloriarme" 'a .ue acababa de ati bar un ecreto mu' bien oculto durante m- de do milenio + 7dem- " 1ouren me re paldara como un &erdadero ocio+ El Khi C' de cenda como el agua por mi garganta+ /o ola beber mucho Khi C'+ Me permita ol&idar cierta co a ' haca otra m- aceptable + En e e tiempo" o ea" hace ei a!o " de cubr .ue no traba*aba en mi libro de de haca un a!o" .ue mi memoria ' mi intelecto e taban embotado ' no eran )iable ' .ue mi mano temblaban por la ma!ana+++ 7ctualmente bebo uno o do trago por la noche ' oca ionalmente lo hago en gran e cala+ Dero en todo lo ca o bebo por.ue o' )eli2 ' no por.ue e to' tri te+ 4Aamo " 9en+ E ta noche ha' algo .ue merece er celebrado 4me di*o" riendo" Sall'" mientra &ol&a a er&irme un gran &a o de Khi C'+ 4;Eh= @o tanto" doctora 4prote t( d(bilmente+ Dero e a noche tu&e una borrachera alegre ' placentera ' ent .ue mi e pritu )lotaba" ati )echo+ Con dignidad rechac( la a'uda de 1ouren ' me dirig por mi propio medio a la tienda en .ue dorma olo" por.ue Sall' me haba egregado di cretamente de la u'a de de la llegada de 1ouren+ 7pena me de*( caer" &e tido" en la cama" me .ued( dormido+ Cuando 1ouren entr en la tienda me de pert( a media + Recuerdo .ue" al abrir un o*o" percib la lu2 de la luna en cuarto menguante a tra&( de la abertura de la tienda+++ 8O era el re plandor del amanecer: En e e momento tanto me daba una co a como la otra+ El a unto del per onal era mu' delicado+ Dero por )ortuna e re ol&i per)ectamente+ Deter Gillco3 e incorporara a la e3pedicin tan pronto comen2ara u a!o ab-tico en la <ni&er idad de Ciudad del Cabo+ Aol(

all ' al cabo de ei hora le con&enc de .ue no perdera nada al renunciar a la &ida regalada de Europa+ <n poco m- di)cil me re ult con&encer a u e po a" Eeather+ Su re i tencia cedi cuando le en e!( la )otogra)a del re' blanco+ Como Sall'" era una e peciali ta en arte rupe tre+ 1o do eran per ona mu' adecuada para una e3ca&acin+ /a habamo traba*ado *unto en la e3ca&acione de la cue&a de SlangCop+ 7mbo tenan treinta ' tanto a!o + l" algo barrigudo ' cal&o" u aba ga)a con montura de acero+ Su pantaln pareca e tar iempre a punto de ca(r ele+ 7 cada momento tiraba de (l hacia arriba+ Ella" delgada ' angulo a" tena una gran boca" di pue ta iempre a rer" ' una nari2 chata llena de peca + 7.uella pare*a in hi*o era mu' alegre ' laborio a ' e taba al tanto de todo+ Deter e un buen acordeoni ta de *a22 ' Eeather tiene una &o2 .ue armoni2a per)ectamente con la ma+ Deter me pre ent a do de u alumno po graduado " cu'a condicione ponder in re er&a + En el primer momento me alarm( por u a pecto+ Ral Da&id on era un *o&en de &einti0n a!o +++" aun.ue a primera &i ta era di)cil determinar u e3o+ Sin embargo" Deter me a egur .ue deba*o de la re&uelta cabellera de a.uel *o&en a omaba la prome a de un brillante ar.uelogo+ Su no&ia era una *o&en &i&a2" con ga)a " .ue e haba graduado a la cabe2a de u promocin+ 7un.ue de pecho deprimente por u pe.ue!o eno 4'o pre)iero la mu*ere bien dotada 4" 1e lie Fohn e hi2o .uerer por m de inmediato al mu itar mu' o)ocada: >Doctor Ha2in" u libro B)rica antigua e la obra m- )a cinante .ue he ledo?+ E ta demo tracin de buen gu to le a egur endo pue to en la e3pedicin+ Deter 1arCin me con igui cuarenta ' ei peone a)ricano de lo territorio ituado al ur de 9ot uana" lo cuale *am- haban odo hablar de la Colina Sangrienta ni de ning0n tipo de maldicin lan2ada contra ella + El 0nico .ue me de ilu ion )ue Timoth' Mageba+ 7 mi regre o de Ciudad del Cabo permanec cinco da en el In tituto" en Fohanne burgo" tratando de con&encerle de .ue u pre encia era indi pen able en la Colina Sangrienta + 4Machane 4me re pondi4" el traba*o .ue a.u ha' .ue hacer lo 'o puedo reali2arlo 4m- tarde recordara 'o e ta palabra 4+ El traba*o .ue u ted debe reali2ar all puede er e)ectuado por mucha per ona +++ /a cuenta u ted con &ario hombre ' mu*ere e peciali2ado + En realidad" a m no me nece ita+

4Dor )a&or" Timoth'+ Tu au encia durara m- o meno ei me e + Tu traba*o a.u puede e perar+ 7un.ue (l neg en(rgicamente con la cabe2a" 'o in i t: 4Te a eguro .ue te nece ito+ Ea' co a .ue lo t0 puede e3plicarme" Timoth'+ Dor e*emplo: m- de trece metro cuadrado de pintura rupe tre " mucha de ella imblica +++" emblema e tili2ado .ue t0 0nicamente+++ 4Doctor Ha2in" u ted puede en&iarme copia de ella para .ue 'o la interprete 4di*o Timoth'" hablando ahora en ingl( " lo cual en (l con titua un mal pre agio+ 1e ruego .ue no in i ta en pedirme .ue abandone ahora el In tituto+ Mi a'udante no pueden traba*ar i no e ba*o mi direccin+ Durante &ario egundo no miramo )i*amente+ Eabamo llegado a un punto muerto+ /o podra haberle ordenado .ue partiera conmigo" pero un au3iliar .ue traba*a de mala gana e me*or .ue no traba*e en ab oluto+ En lo o curo o*o de Timoth' pareca e tar incub-ndo e una e3pre in de rebelda e independencia+ /o e taba eguro de .ue eran otro lo moti&o .ue le impul aban a no acompa!arme+ 48Se trata de+++: 4empec( a decir" pero me detu&e cuando e taba a punto de preguntarle i la antigua maldicin era el moti&o de u recha2o+ Dor.ue iempre re ulta in.uietante de cubrir .ue la uper ticin puede in)luir en un hombre inteligente ' culto+ Mi repugnancia a e3pre ar e to en &o2 alta e *u ti)ica" 'a .ue" inclu o trat-ndo e de un a)ricano como Timoth'" toda alu in directa en tal entido re ulta torpe ' de cort( + 4Siempre ha' ra2one ' ra2one " doctor+ 1e ruego .ue me crea cuando le digo .ue er- me*or .ue e ta &e2 no le acompa!e+ 4E t- bien" Timoth' 4admit re ignado" ' me pu e en pie+ 7l miramo de nue&o )i*amente me pareci .ue Timoth' haba cambiado+ Su o*o ardan ' brillaban m- inten amente+ Otra &e2 me ent incmodo ' agitado" e inclu o e3periment( temor en lo m- pro)undo de mi er+ 41e a eguro .ue mi traba*o a.u e halla en una etapa crtica+ 4Me intere ar- mucho comprobarlo cuando e t( li to" Timoth'+ Mi cuatro nue&o a'udante llegaron la ma!ana iguiente en un a&in comercial" procedente de la Ciudad del Cabo+ Inmediatamente me dirig con ello al coberti2o de Stur&e ant" donde no e taba aguardando el DaCota de tran porte+ El &ia*e )ue ruido o ' alegre+ Deter lle&aba u acorden ' 'o nunca &ia*o in mi guitarra+ Tocamo un par de meloda pegadi2a : >7bdul 7bulbul Emir? ' >Lreen groK the ru he " oh=?+ Ello me permiti de cubrir con alegra .ue Ral

Da&id on ilbaba con una pure2a ' a claridad de onido e3traordinaria ' .ue 1e lie tena una dulce &o2 de oprano+ 4Cuando terminemo e ta e3ca&acin reali2ar( con u tede un &ia*e de turi mo 4di*e" ' comenc( a en e!arle alguna de mi cancione +++ + De pu( de tre emana de au encia ' mientra rode-bamo la Colina Sangrienta " ad&ert .ue e haban producido cambio durante e e tiempo+ 1a )ran*a de aterri2a*e" recientemente urgida en la pol&orienta planicie" contaba 'a con u corre pondiente &eleta cilndrica de lona+ En u pro3imidade e ele&aba un grupo de ca a pre)abricada : un largo pabelln central rodeado de edi)icio re idenciale + <n e .ueleto alto de metal o tena un tan.ue de hierro gal&ani2ado .ue contena nue&e mil litro de agua+ M- all- e taba el campamento en el .ue e alo*aba el grupo de traba*o+ Sall' no aguardaba en la pi ta de aterri2a*e+ De pu( de colocar nue tro e.uipa*e en el 1and4Ro&er )uimo a echar una o*eada a nue tro nue&o hogar+ /o e taba eguro de encontrar all a 1ouren" pero Sall' me di*o .ue haba partido la & pera" de pu( de una e tancia de &ario da + Orgullo amente no en e! en eguida el campamento+ El pabelln central" dotado de aire acondicionado" e compona de un pe.ue!o cuarto com0n ' un aln de )umarI en un e3tremo" una gran o)icina en el centro '" m- all-" un gran dep ito+ 7 u alrededor haba cuatro caba!a re idenciale " con aire acondicionado" pero e ca amente amueblada + Sall' a ign una a lo Gillco3" otra a 1e lie" .ue la compartira con ella" la tercera a Ral ' a m" ' la cuarta a 1ouren u otro &i itante " piloto o hu( pede de una ola noche+ 4Creo .ue con&endra introducir alguno cambio en cuanto a la colocacin de lo durmiente 4mu it( amargamente+ 4Dobre 9en 4re pondi ella" onriendo cruelmente4+ Eemo cado en la garra de la ci&ili2acin+++ 7 prop ito" e pero .ue ha'a trado tu tra*e de ba!o+++ Se acabaron lo nudi ta en el lago+ Der&er amente lament( cuanto 1ouren haba hecho por m+ 1a Colina Sangrienta haban de*ado de er un para*e olitario ' mi terio o" perdido en el de ierto" para con&ertir e en una pe.ue!a ' bullicio a comunidad en la .ue diariamente aterri2aban a&ione ' donde &ario 1and4Ro&er le&antaban nube de pol&o+ Inclu o el e truendo de una bomba de agua el(ctrica acuda la atm )era tran.uila ' o!adora de la ca&erna ' perturbaba la erena uper)icie color e meralda del lago+ R-pidamente mi grupo e aplic a la tarea .ue le haban ido a ignada + Sall' igui traba*ando en la ca&erna con un olo a'udante" un *o&en a)ricano+ Cada uno de lo cuatro re tante )ue de ignado al

)rente de un e.uipo de die2 traba*adore " con mi ione e pec)ica .ue cumplir+ Deter ' Eeather e la ingeniaron mu' a tutamente para traba*ar mall- de la principale muralla " en la ruina de la ciudad ba*a+ ,ui2era all donde lo antiguo haban arro*ado u de echo : la al)arera rota" la arma &ie*a " la cuenta e tropeada ' dem- de po*o )a cinante de una ci&ili2acin de aparecida+ Ral ' 1e lie" .ue o!aban con te oro ' *o'a de arte" altaron de *0bilo ante la oportunidad .ue e le pre entaba de e3ca&ar tra el &allado" un -rea .ue probablemente lo antiguo habran mantenido e crupulo amente limpia de todo ob*eto" ' en la .ue" por con iguiente" era mu' di)cil .ue e reali2aran halla2go intere ante + Ee ah la di)erencia entre la e3periencia ' la ine3periencia" entre la impetuo a *u&entud ' la )ra ' calculadora madure2+ /o mantu&e mi libertad de accin actuando en calidad de uper&i or ' con e*ero" donde poda er m- 0til+ 7n io amente egu de cerca la labor de Ral ' de 1e lie para comprobar i u t(cnica ' u en)o.ue de lo problema eran apropiado " ' lo de can ( cuando llegu( a la conclu in de .ue la opinin .ue obre ello me haba dado Deter Gillco3 era correcta+ Se trataba de do *&ene h-bile ' entu ia ta '" lo .ue e m- importante" tenan una clara idea de lo .ue e una e3ca&acin ar.ueolgica+ 1o cuatro e.uipo empe2aron a traba*ar e)icientemente cuando u e t0pido integrante a)ricano )ueron eparado de lo traba*adore m- brillante + 7nte de lo .ue 'o e peraba" la )irma Ha2in ' Compa!a comen2 a )uncionar adecuadamente+ Su andar era lento ' peno o" pero altamente ati )actorio+ Toda la noche " ante de la &elada de canto en el cuarto com0n" di cutamo acerca de la labore del da ' e&alu-bamo nue tro halla2go en )uncin del lugar .ue le corre ponda en el cuadro general+ El primer de cubrimiento importante )ue el iguiente: la capa de ceni2a del @i&el I abarcaba toda la 2ona de e3ploracin" inclu o la ciudad ba*a+ De ninguna manera e taba pare*amente di tribuida" ino .ue mo traba di&er o e pe ore + Vm embargo" la medicione e)ectuada mediante el carbono #% con&ergan en una )echa: el a!o %OS d+C+" .ue pareca coincidir con la aparicin de la m- antigua pintura bo .uimana de la ca&erna o la preceda ligeramente en el tiempo+ Todo e t-bamo de acuerdo en .ue la ocupacin de la ca&erna por parte de lo bo .uimano e haba producido inmediatamente de pu( de la partida o de aparicin de lo antiguo pobladore de la ciudad+ Con gran re pon abilidad llam-bamo a lo Drimiti&o habitante >lo antiguo ?" por.ue toda&a no e taba probado .ue )ue en lo >)enicio ?+

/o de eaba de todo cora2n .ue la ituacin e altera e en )a&or de e to 0ltimo + En la capa de ceni2a hallamo )ragmento de re to humano + Ral de cubri un inci i&o *unto a la ba e de la torre principal" ' Deter un h0mero completo ' mucho )ragmento eo no identi)icable + E to halla2go con)irmaron de un modo general mi teora del )in &iolento de la Ciudad de la 1una+ Otro hecho re)or2aba mi con&iccin: la de concertante de aparicin de la torre ' la muralla .ue lgicamente debieron a entar e obre la arcilla ' lo cimiento de piedra" cu'o &e tigio e &ean ac- ' all- a lo largo de la lnea .ue e!alaba el empla2amiento de la antigua cerca del templo+ <n tanto indeci o" Ral ugiri la e3i tencia de un enemigo .ue" cegado por el odio" haba .uerido borrar todo &e tigio del pa o de a.uella ra2a primiti&a por la Tierra+ Su opinin no pareci mu' ra2onable+ 4Mu' bien+ Dero 8adonde )ueron a parar la mile ' mile de tonelada de mampo tera+++: 4pregunt Sall'" e3pre ando lo .ue todo pen -bamo + 41a de parramaron por la planicie 4a&entur Ral+ 4Tarea digna de E(rcule +++ 7dem- " la planicie en a.uel tiempo era un lago+ De modo .ue habran tenido .ue arro*ar e e material en el -rea comprendida entre el acantilado ' el lago+++" ' all no ha' &e tigio ninguno de mampo tera+ Dara e3cu ar e" Deter Gillco3 no record el pa a*e del libro Indaba M' Children" de Credo MutKa" donde ( te dice .ue una ciudad antigua )ue tra ladada blo.ue tra blo.ue al oe te por u habitante " .ue la edi)icaron en Zimbabue+ 47.u ha' lo piedra areni ca 4le interrumpi bru camente Sall'4+ Zimbabue e t- con truida con granito e3trado de la 2ona .ue la rodea+++ 7dem- e halla a cuatrociento cincuenta Cilmetro de a.u" ' al e te+++ Tal operacin era impo ible+ 7dmito .ue la t(cnica ' la arte ana )ueran e3portada " pero no el material en mi mo+ Como 'a no haba nada m- .ue di cutir en el campo de la idea " &ol&imo a la realidad+ 7l cabo de ei emana no &i it" por primera &e2" 1ouren Stur&e ant+ 1a e3ca&acione ' dem- labore )ueron u pendida durante do da para reali2ar un eminario" ba*o mi pre idencia" en el .ue pre entamo a 1ouren toda la prueba reunida ha ta entonce ' la conclu ione .ue e de prendan de ella + 1o te timonio eran impre ionante + Dara empe2ar" la li ta de arte)acto " tro2o de al)arera ' otra reli.uia e e3tenda a lo largo de ciento &einti iete p-gina e crita a m-.uina" en papel o)icio+ Deter '

Eeather" re pon able eminario+

de ca i todo

e o

halla2go " abrieron el

4Ea ta ahora la e3ca&acin m- all- del &allado e ha circun crito a un -rea ituada al norte de a.u(l ' a tre ciento metro del permetro e3terior+ En general" parece haber e3i tido all un comple*o de pe.ue!o cuarto ' edi)icio de adobe arcillo o con techo de madera ' pa*a+++ Deter de cribi minucio amente el -rea ' dio la medida apro3imada de la habitacione ' la e3acta ituacin de lo ob*eto de cubierto + 1ouren comen2 a agitar e en u a iento ' a *uguetear con u cigarro+ Deter e tan meticulo o como una olterona en u manera de en)rentar e a u traba*o+ Jinalmente lleg a e ta conclu in: 47l parecer en e ta -rea hubo un gran ba2ar ' mercado+ 7cto eguido Deter no condu*o al dep ito" donde no mo tr lo ob*eto encontrado en a.uella 2ona: )ragmento de hierro mu' o3idado " un peine de bronce" un mango de cuchillo en )orma de mu*er" catorce ro etone de bronce" .ue en nue tra opinin haban e tado incru tado en un e cudo de cuero" &ario di co pe ado de bronce" e trella ' ole e&identemente de adorno" dieci (i plancha de bronce batido .ue" e per-bamo " )ormaran parte de una armadura" una magn)ica )uente de bronce de cincuenta ' cinco centmetro de di-metro" con la imagen del ol cincelada en u centro ' un intrincado dibu*o en u borde '" por 0ltimo" otro &einte Cilo de re iduo ' )ragmento del mi mo metal" tan golpeado ' deteriorado .ue era impo ible identi)icarlo + 4E to on todo lo ob*eto de bronce recuperado ha ta ahora 4le di*o Deter a 1ouren4+ 1a arte ana e to ca" pero la concepcin ' e*ecucin demue tran .ue no han ido )abricado por bant0e + M- bien recuerdan lo .ue abemo de la arte ana )enicia+ 7 di)erencia de lo griego ' lo romano " lo )enicio no daban mucha importancia a la arte + Su arte)acto " al igual .ue u edi)icio " eran maci2o ' to co + Otra comprobacin importante e la del culto al ol+ @o cabe duda de .ue e trataba de una comunidad polite ta" en la .ue" in embargo" predominaba la adoracin del ol+ En e ta colonia parece .ue a 9aal" el dio )enicio ma culino" e le identi)icaba con el ol+ 7un.ue con ider( .ue Deter e taba con&irtiendo u e3po icin en una e pecie de alegato per onal" le permit .ue iguiera adelante+ 1uego de anali2ar cada ob*eto eparadamente" Deter no condu*o ha ta la iguiente hilera de me a " donde e taban lo ob*eto de &idrio ' de barro+

4Se enta Cilo de cuenta de &idrio+++" en la .ue predominan el a2ul ' el ro*o+ Colore )enicio +++ 1a ha' tambi(n &erde " blanca ' amarilla +++" ' han ido hallada e3clu i&amente en lo @i&ele I ' II+ En otra palabra " en ni&ele po teriore al a!o OS d+C+" )echa .ue coincide apro3imadamente con la )a e )inal de la ab orcin de la ci&ili2acin )enicia por parte de lo romano en el -rea mediterr-nea ' de la gradual e3tincin de a.uello + 7.u le interrump: 41o romano ab orbieron de tal manera a lo )enicio ' u obra " .ue abemo mu' poco acerca de ( to +++ Mi atencin e concentr en Sall'" .uien e taba radiante+ <n cambio completo haba e operado en ella re pecto a la 0ltima ei emana " en la .ue e haba mo trado malhumorada ' reticente+ Su e pon*o a cabellera" reci(n la&ada" emita ua&e re)le*o + Tambi(n u piel de peda de tello dorado " donde el ol la haba bronceado+ 7demhaba dado color a u labio ' dramati2ado u o*o + Su belle2a me oprimi el cora2n+ Eaciendo un e )uer2o &ol& a concentrarme en la hilera de me a + 4+++ E to re iduo de al)arera con titu'en un e*emplo ilu trati&o 4 e taba diciendo Deter mientra e!alaba una enorme cantidad de )ragmento ' tro2o ' una poca pie2a completa 4+ @o ha' en ello in cripcin alguna+++" al&o en ( te+ / echando mano de un )ragmento" .ue e hallaba en un lugar de honor" e lo entreg a 1ouren+ 7un.ue 'a no habamo deleitado en u contemplacin anteriormente" no api!amo en torno de 1ouren mientra ( te lo e3aminaba+ En la arcilla cocida haba un igno grabado+ 4<n trocito del borde de una ta2a o *arrn+ E po ible .ue e te mbolo ea una >T? p0nica+ 1ouren e &ol&i hacia m ' de* caer una mano en mi hombro+ 4<na prueba conclu'ente .ue deber-n aceptar" 8no" 9en: 4me di*o+ 4De ninguna manera" 1o 4le re pond con pena4+ Dir-n .ue e te ob*eto )ue importado+++ Tal e el recur o de .ue uelen &aler e para de acreditar lo .ue no pueden e3plicar o lo .ue no con)irma u teora + En e te ca o a)irmar-n .ue tal ob*eto ha &enido a parar a.u a tra&( de una operacin comercial+ 47l parecer te da por &encido" 9en 4me di*o (l con impata+ /o hice una mueca arc- tica+ 4Dor lo meno no de cubrimo pie2a de al)arera de @anCn" del iglo catorce+++" como tampoco ning0n orinal con el retrato de la reina Aictoria+ Todo no echamo a rer ' no dirigimo hacia donde e hallaban lo ob*eto de cobre: a*orca ' broche corrodo por el &erdnI rollo de

alambre del mi mo metal" ' &ario notable lingote labrado al modo de cruce de San 7ndr( " cada uno de lo cuale pe aba cinco Cilo + 4Todo e o e archiconocido 4di*o 1ouren+ 47 e 4con&ine con (l4+ Tale ob*eto abundan en toda B)rica central ' meridional+ Sin embargo" u )orma e id(ntica a la de lo lingote obtenido en la mina de e ta!o de Cornualle por lo )enicio +++ o a la de lo lingote de cobre procedente de la antigua mina de Chipre+ 48@o on prueba conclu'ente : 4pregunt 1ouren+ / ( te me mir+ /o" acudiendo negati&amente la cabe2a" le condu*e hacia donde e encontraban lo ob*eto de hierro" tan herrumbrado ' deteriorado .ue la determinacin de u )orma originale dara lugar a in)inita con*etura ' apreciacione + Eaba all centenare de punta de )lecha " ca i toda perteneciente a lo @i&ele I ' II" punta de arpone " ho*a de e pada ' hacha " ' cuchillo + 47 *u2gar por la cantidad de arma +++ o de ob*eto .ue con ideramo tale " lo >antiguo ? eran mu' belico o + 7lternati&amente temero o de er atacado ' bien di pue to a de)ender e con buena arma 4 uger+ Mi palabra pro&ocaron un murmullo de aprobacin+ De la eccin de ob*eto de hierro pa amo adonde haba una erie de )otogra)a " en la .ue 'o haba regi trado cada etapa de la e3ca&acione : la ciudad ba*a" el templo" la acrpoli ' la ca&erna+ 4Magn)ico" 9en 4admiti 1ouren4+ 8E o e todo lo .ue tiene .ue en e!arme: 4Toda&a )alta lo me*or 4le di*e+ 7ctuando en cierta medida a la manera de un pre entador" 'o haba ocultado" tra &aria cortina " la parte po terior del dep ito+ <na &e2 )rente a la primera de ella " la de corr" en tanto todo mi e.uipo aguardaba con an iedad la reaccin de 1ouren" .ue re ult mu' alentadora+ 4;Dio anto= 41ouren e detu&o bru camente ' ob er& atentamente la columna )-lica ' u remate ornamentale 4+ ;D-*aro de Zimbabue= Eaba tre + 7un.ue incompleto " tenan alrededor de un metro ' medio de altura ' etenta ' cinco centmetro de circun)erencia+ Slo uno de ello e taba relati&amente indemne+ 1o re tante haban ido mutilado en tal medida .ue re ultaba di)cil identi)icarlo + E&identemente el arti ta haba e culpido en el coronamiento de cada columna un a&e &ult0rida" de pico )uerte" encuentro encor&ado ' garra predatoria + Dor u di e!o ' e*ecucin a.uella talla eran imilare a la de cubierta por Eall" Maci&er ' otro en Zimbabue+ 4@o on p-*aro de Zimbabue 4recti)i.u( a 1ouren+

4@o 4con)irm Sall'4+ Dor el contrario" ( to ir&ieron de modelo a lo p-*aro de Zimbabue+ 48Dnde lo han encontrado: 4pregunt 1ouren" mientra e apro3imaba a la )igura de e teatita &erde para e3aminarla de de m- cerca+ 4En el templo 4re pond" onriendo" mientra miraba a Ral ' 1e lie" .ue e adecuaron mode tamente a la circun tancia 4+ Tra el &allado interno+ E probable .ue ean ob*eto religio o +++ 1o mbolo olare " en torno del collarn de la columna" e t-n &inculado con el culto de 9aal" el dio del ol+ 4@o otro lo llamamo >p-*aro del ol? 4e3plic Sall'4" por.ue 9en pen .ue el nombre >D-*aro de O)ir? hubiera ido mu' o tento o+ 48Dor .u( lo habr-n e tropeado de e a manera: 4pregunt 1ouren" e!alando lo lugare de la )r-gil piedra &erde de truido deliberadamente+ 41a re pue ta .ueda al criterio de cada uno 4di*e" rehu'endo la cue tin4+ 1o .ue abemo po iti&amente e .ue )ueron derribado ' .ue 'acan en de orden" en la capa de ceni2a corre pondiente al @i&el I+ 4Mu' intere ante+++ 4lo o*o de 1ouren e de &iaron hacia la 0ltima cortina" ituada en el e3tremo del dep ito4+ 7hora" &ie*o in&ergNen2a" dime .u( oculta tan mi terio amente detr- de e a cortina+ 41o .ue er&a de )undamento a la ciudad ' a la coloni2acin 4' de corriendo la cortina" e3clam(4: ;Oro= E te bello ' )a cinante metal tiene la &irtud de cauti&ar la imaginacin+ Todo lo circun tante enmudecieron al cla&ar u o*o en lo ob*eto cuidado amente de empol&ado " .ue emitan el ua&e )ulgor caracter tico del oro+ Enumerar )ramente una por una toda la pie2a .ue componan la coleccin implicara de po*ar a ( ta de u alucinante mi terio+ El pe o bruto de la mi ma e ele&aba a ei cienta ochenta ' tre on2a )ina + Eaba all .uince barra de oro nati&o" tan larga ' grue a como el dedo de un hombreI cuarenta ' ocho *o'a to camente labrada 4 al)ilere " broche ' peine 4 ' una )igurilla )emenina de doce centmetro de alto+++ 47 tart(4Tanit 4cuchiche Sall'" acarici-ndola4" la dio a de la 1una ' la Tierra+ 7 ello ha' .ue agregar un pu!ado de cuenta de oro 4el hilo en .ue e tu&ieron en artada e haba de integrado mucho tiempo ante 4" &aria docena de di co olare e innumerable partcula " laminilla " tachuela ' botone de )orma impreci a+

4/ para terminar" mira e to 4di*e" le&antando un pe ado c-li2 de oro maci2o" apla tado ' achatado" pero cu'a ba e permaneca intacta" a la &e2 .ue e!alaba una )igura grabada en u interior con rara delicade2a+ 4;<n anCh 8El mbolo egipcio de la &ida eterna: 1ouren me mir" aguardando mi con)irmacin+ /o a ent con la cabe2a+ 47 lo cri tiano ' pagano a.u pre ente le aclaro .ue lo )araone recurran oca ionalmente a lo )enicio para acrecentar u te oro imperial+ 8Eabr- ido ( te un ob e.uio del )aran al re' de O)ir: 4di*e" haciendo girar el c-li2 en mi mano + 48Recuerda el c-li2 .ue o tiene en u mano derecha la Dama 9lanca del 9randberg: 4me pregunt Sall'+ E ta pregunta )ue la chi pa de una di cu in .ue mantu&imo durante &aria hora + 7l da iguiente Sall'" a'udada por Eeather Gillco3" pre ent u dibu*o ' pintura de la ca&erna+ Cuando e!al lo tra2o .ue con)ormaban la )igura del re' blanco" otra &e2 1ouren )runci el ce!o" e pu o en pie ' e acerc a la )igura para ob er&arla minucio amente+ Durante largo tiempo aguardamo en ilencio+ Dor 0ltimo" le&ant lo o*o ' mir a Sall'+ 4Me agradara .ue me hiciera una copia de e to+++ para mi coleccin particular+ 81a har-: 4Con mucho gu to+ Sall' le onri" henchida de *0bilo+ Su o*o chi peaban ' u labio e entreabran alegremente" mientra egua regode-ndo e con la en acin .ue cau aban u dibu*o + Como a la ma'ora de la mu*ere bella " le agradaba e3hibir e en primer plano+ Segura de .ue u traba*o eran e3traordinariamente bueno " di )rutaba de lo aplau o + 47.u ha' algo .ue no he podido de ci)rar 4Sall' onri" mientra colgaba una nue&a l-mina en el tablero del cuarto com0n4+ Ea ta ahora he ai lado dieci iete mbolo imilare a ( to + Eeather lo llama >pepino ambulante ? o >pepino doble ambulante ?+ 8,u( opinan u tede .ue on: 48Renacua*o : 4a&entur Ral+ 48Ciempi( : 1e lie e tu&o un poco m- acertada+ 7gotada nue tra imaginacin" guardamo ilencio+ 48@o ha' m- o)erta : 4pregunt Sall'4+ /o crea" teniendo en cuenta la )ormidable coleccin de cient)ico cali)icado ' de humana abidura .ue hemo reunido a.u" .ue era )-cil+++ 4;<n birreme= 4 alt 1ouren r-pido4+ / un trirreme+ 4;Dor F0piter= 4ahora lo &ea ntidamente4+ ;Tiene ra2n=

4<n .uin.uerreme de @ni&e" procedente de la di tante O)ir 4 ugiri Deter alegremente+ 4Aeo el ca co de una embarcacin ' lo banco de lo remero 4me e3pla'(4+ Si e cierto lo .ue uponemo " mucho barco eme*ante a ( te debieron urcar lo lago regularmente+ @o otro lo acept-bamo +++" pero >lo otro ? recha2aran nue tra hipte i + De pu( de la comida dimo un pa eo por la 2ona e3ca&ada" durante el cual 1ouren e tu&o mu' in pirado+ El e.uipo de Deter haba de cubierto en el -ngulo )ormado por el acantilado ' la muralla del recinto una erie de grande habitacione eme*ante a celda " .ue daban a un largo pa illo+ 7dem- haba all &e tigio de pi o pa&imentado ' de un i tema de de agNe+ Cada apo ento tena una uper)icie apro3imada de do metro ' medio+ 7l parecer eran la 0nica con truccione de piedra ' adobe arcillo o .ue haban e3i tido )uera del recinto urbano+ El nombre m- apropiado .ue e no ocurri para denominar a.uel con*unto de celda )ue el de >pri in?+ 48Tendr( .ue pa ar todo el tiempo a.u: 4di*o 1ouren" u pirando4+ 8/ lo ele)ante de guerra .ue aparecen en tu )otogra)a : 48,uiere &er u e tablo : 4le pregunt(+ 4;R-pido" muchacho= 4e3clam 1ouren4+ 7un.ue creo .ue en la India lo llaman >lnea de ele)ante ?+ De pu( de cenar traba*( durante una hora en mi cuarto o curo re&elando tre rollo de pelcula+ Cuando conclu )ui en bu ca de 1ouren" por.ue ( te e ira a primera hora de la ma!ana iguiente ' a0n temamo .ue hablar de mucha co a + 1ouren no e taba en el cuarto de hu( pede ni en el aln de )umar+ Cuando pregunt( por (l" Ral me di*o: 4Creo .ue ha ubido a la ca&erna" doctor+ Me pidi una linterna+ 1e lie le mir de una manera harto igni)icati&a" tanto para (l como para m: )runciendo el ce!o ' mo&iendo r-pida ' ligeramente la cabe2a+ En eguida )ui a bu car mi linterna ' me lanc( a tra&( de la ilencio a arboleda" abri(ndome camino cautelo amente en torno de la e3ca&acione + @inguna lu2 urga de la boca del t0nel" ituada m- allde la gran higuera il&e tre+ 4;1ouren= 4grit(4+ 8E t- ah: Mi &o2 repercuti en la roca ' el acantilado+ 7l morir u eco " el lugar .ued umido en un ilencio total+ Encendiendo mi linterna me introdu*e en el t0nel+ En tanto a&an2aba agachaba la cabe2a ba*o lo murci(lago .ue le&antaban &uelo r-pidamente ' oa el ruido de mi

pi ada por el ilencio+ 7l no ad&ertir lu2 alguna" me detu&e ' grit( de nue&o: 4;1ouren= Mi &o2 e e trell contra la parede de la ca&erna+ Como nadie re pondi" de andu&e el tra'ecto reali2ado+ 7l alir por la boca del t0nel" un repentino ' podero o ha2 lumino o cegador pro&eniente de la ca&erna dio de lleno en mi o*o + 48Ere t0" 1ouren: 4pregunt(+ 48,u( .uiere " 9en: 4me di*o imperio amente" de de detr- del crculo lumino o de u linterna+ Dareca irritado" inclu o indignado+ 4@ece ito hablar contigo obre la pr3ima etapa+++ 4' me cubr lo o*o para de)enderlo del ha2 de u linterna+ 48@o puede e perar ha ta ma!ana: 4Te ir- mu' temprano+++ Eablemo de ello ahora+ 7partando mi o*o de la lu2" comenc( a cru2ar la ca&erna en u direccin+ 4De &a e a lu2 hacia otra parte 4prote t( ua&emente+ 48E t- ordo: Te he dicho .ue hablaremo ma!ana" maldita ea+ Su &o2 on - peramente" como la de un hombre aco tumbrado a er obedecido+ Me .ued( petri)icado" perple*o ' como atontado+ @unca ha ta entonce me haba hablado de e a manera+ 48E t- bien+ 1o: 4le pregunt( preocupado+ 7lgo maligno perciba 'o en la ca&erna+ 1o pre enta en el aire+ 49en 4tembl u &o24+ Simplemente te digo .ue gire obre ti mi mo ' abandone la ca&erna+ @o &eremo ma!ana por la ma!ana+ Tra &acilar un in tante me &ol& ' ech( a andar por el t0nel" in haber logrado entre&er i.uiera u ro tro oculto tra el ha2 de u linterna+ 7 la ma!ana iguiente e tu&o tan agradable como lo (l puede erlo+ 7mablemente e di culp por u conducta de la noche anterior+ 4En e e momento .uera e tar olo+++ 1o iento" 9en+ 7 &ece no de eo &er a nadie+ 4Comprendo" 1o+ 7 m uele ocurrirme lo mi mo+ Die2 minuto de pu( habamo 'a coincidido en .ue" pe e a la circun tancial e&idencia de la ocupacin )enicia de la ciudad" la prueba de ello no era a0n conclu'ente+ En con ecuencia" no haramo anuncio alguno al re pecto+ Entre tanto" 1ouren me dio carta blanca para e3ca&ar e in&e tigar a gran e cala+ De madrugada" cuando parti el a&in" pen ( .ue 1ouren de a'unara en 1ondre a la ma!ana iguiente+ 1a emana iguiente )ueron mu' in ati )actoria para m+ 7un.ue traba*amo de )irme en la ruina ' en ning0n momento deca' el

entu ia mo ' el empe!o de mi a'udante " lo re ultado )ueron mu' pobre + Reali2amo mucho halla2go " pero todo reiterati&o + 1a al)arera ' la cuenta " inclu o lo oca ionale )ragmento de oro u ornamento .ue de enterramo no me impre ionaron como lo anteriore + Dor otra parte" nada aprendimo aparte de lo .ue 'a abamo a tra&( de la pie2a acumulada en el dep ito+ In.uieto" recorra la 2ona de la e3ca&acione " ob er&ando an io amente" 'a una nue&a 2an*a" 'a un ni&el no regi trado a0n" e perando iempre .ue la pr3ima paletada pu iera al de cubierto una tablilla con in cripcione o una l-pida mortuoria en la entrada de una b&eda+ En alguna parte de a.uel lugar e taba la cla&e del &ie*o enigma+++" al parecer mu' bien oculta+ 7dem- de no a&an2ar en la e3ca&acin" mi relacione con Sall' e haban deteriorado a cau a de un util elemento .ue 'o no lograba identi)icar+ @aturalmente no haba tenido oportunidad alguna de entrar en contacto ) ico con ella de de la llegada del e.uipo a la Ciudad de la 1una+ Sall' e taba re uelta a .ue nue tra relacione ntima no tra cendieran p0blicamente+ Mi ingenua maniobra para &erla a ola eran h-bilmente neutrali2ada por ella+ Deba con)ormarme con &i itarla de da en la ca&erna+ Dero inclu o all e hallaba iempre acompa!ada por u a'udante ' a menudo tambi(n por Eeather Gillco3+ E .ui&a" taciturna e inclu o ruda" ola concentrar e )urio amente en u labor de caballete ' ca i iempre e e cabulla a u caba!a inmediatamente de pu( de la cena+ Cierta noche la egu ' llam( ua&emente a u puerta+ Como no obtu&e re pue ta" luego de una bre&e &acilacin empu*( ( ta+++ @o e taba all+ Entonce aguard( en la o curidad como un gato alerta+ De pu( de medianoche la &i urgir como un )anta ma de la callada arboleda+ R-pidamente e dirigi a u cuarto" cu'a lu2 1e lie haba apagado haca 'a mucho rato+ Como me dola mucho &er a mi alegre Sall' tan melanclica" re ol&" por 0ltimo" aclarar el a unto en la ca&erna+ 4Sal" tengo .ue hablar contigo+ 48Sobre .u(: Me mir dulcemente orprendida" como i por primera &e2" en mucho tiempo" ad&irtie e mi pre encia en el lugar+ De pu( de de pedir a u *o&en a'udante a)ricana" la con&enc de .ue me acompa!ara a dar un pa eo por la roca " *unto al lago color e meralda" con)iando .ue la belle2a del pai a*e ' lo recuerdo .ue ( te de pertara en u memoria atenuaran u tri te humor+ 48Ea u)rido alg0n contratiempo+ Sal: 4;Dor Dio +++= 8,u( podra pa arme:

1a con&er acin comen2 de una manera torpe e in ati )actoria+ 7l parecer" Sall' pen .ue me entrometa en algo .ue no era de mi incumbencia+ De pronto me en)urec ' con ider( .ue deba gritarle: 4;So' tu amante" maldita ea= ;Dor con iguiente" cuanto hace me concierne= Sin embargo" pre&aleci en m el buen entido 'a .ue i in i ta en mi preten ione de truira lo 0ltimo hilo " )r-gile por cierto" .ue a0n no ligaban+ Opt(" pue " por a ir una de u mano + Odi-ndome a m mi mo por el ardor .ue enta en mi me*illa " le di*e tiernamente: 4Te amo" Sall'+++ Si ha' algo .ue pueda hacer por ti+++ Creo .ue no podra haber utili2ado me*ore palabra para ablandarla" por.ue in tant-neamente u mano apret la ma" u e3pre in e ua&i2 ' u o*o e humedecieron ligeramente+ 49en" ere un er adorable+++ Ol&date de m durante un tiempo+ Simplemente e to' tri te ' nadie puede hacer nada por m+ Mi tri te2a e ir- por mi ma i te de preocupa de ella+ Durante un momento &ol&i a er mi &ie*a amiga+ <na precaria onri a tembl en la comi ura de u labio ' agit le&emente u grande o*o &erde + 47& ame cuando ha'a pa ado+++ 4le di*e" poni(ndome en pie+ 4Dor upue to" doctor+ < ted er- el primero en enterar e+ 1a emana iguiente &ol( de nue&o a Fohanne burgo para a i tir a la a amblea anual de lo directore del In tituto" .ue e3iga mi pre encia+ 7dem- deba pronunciar una erie de con)erencia en la Jacultad de 7r.ueologa de la <ni&er idad de GitKater rand+ Como permanecera au ente once da " de*( la direccin de lo traba*o en la egura mano de Deter Gillco3" .uien e comprometi a comunicarme telegr-)icamente cual.uier no&edad .ue e produ*era+ 1a tre muchacha del e.uipo alborotaron a mi alrededor" empa.uetando mi co a ' preparando la comida )ra .ue con umira en el a&in+ Dor 0ltimo e alinearon en el pe.ue!o campo de aterri2a*e para de pedirme con un be o+ Debo admitir .ue e ta atencin me halag pro)undamente+ 7 menudo he comprobado .ue el hecho de e tar mu' pr3imo al e cenario de lo hecho impide tener una clara &i in de con*unto+ Tre hora de pu( de mi partida de la Ciudad de la 1una realic( un pe.ue!o de cubrimiento: i a.uello cimiento en ruina o tu&ieron alguna &e2 torre ' muralla " la piedra utili2ada en la obra debieron er tran portada de de un lugar pr3imo" ob&iamente de de lo acantilado + De modo .ue en ( to ' cerca de la ciudad deba e3i tir una cantera+

Cuando la hallara" u dimen ione me permitiran calcular la de la ciudad+ Dor primera &e2 en &aria emana me enta de un humor e3celente+ 1o da .ue pa ( en Fohanne burgo )ueron mu' agradable para m+ 1a a amblea de directore re ult una &erdadera )ie ta" como ocurre iempre cuando lo recur o on ilimitado ' la per pecti&a mu' )a&orable + De de u itial de pre idente" 1ouren me halag obremanera cuando reno& mi contrato de director del In tituto durante doce me e + Dara celebrar el aumento del TS por #SS obre mi ueldo .ue me )ue otorgado" 1ouren me in&it a cenar a u ca a" donde cuarenta per ona e entaron en torno de la me a amarilla del comedor ' en la .ue )ui el hu( ped de honor+ Eilar' Stur&e ant" luciendo un &e tido de brocado de eda amarillo ' lo )abulo o diamante Stur&e ant" me colm de atencione durante la comida+ /o iento una particular debilidad por la co a bella " obre todo i pertenecen al e3o )emenino+ E a noche haba all una &eintena de mu*ere + 1uego" en la ala de e pera" )ui homena*eado como un re'+ El &ino a)lo* mi lengua ' di ip mi condenada timide2+ 7un.ue Eilar' ' 1ouren haban predi pue to a lo otro hu( pede en mi )a&or" cuando a la do de la madrugada me dirig hacia el Mercede " e coltado por Eilar' ' 1ouren" adopt( un aire de cala&era+ E ta nue&a con)ian2a .ue enta en m mi mo me acompa! durante la cuatro di ertacione .ue pronunci( en la <ni&er idad de GitKater rand+ 7 la primera a i tieron &einticinco e tudiante ' el cuerpo de pro)e ore " .ue doblaba en n0mero a lo primero + 7l di)undir e la noticia de mi actuacin" la cuarta con)erencia hubo de tran )erir e a uno de lo ma'ore alone de con)erencia " con capacidad para ei cienta per ona +++ 7 cau a de mi gran (3ito me con&encieron de .ue deba retomar mu' pronto all+++ Dor u parte" el &icerrector de la uni&er idad me in inu .ue la c-tedra de ar.ueologa .uedara &acante dentro de un a!o+ 1o tre 0ltimo da me con agr( enteramente al In tituto+ Con ali&io comprob( .ue no haba u)rido mucho durante mi au encia ' .ue" bien atendido por mi numero o per onal" )uncionaba normalmente+ 1a e3po icin bo .uimana" magn)icamente organi2ada en el Saln Halahari" 'a e haba abierto al p0blico+ 1a )igura central del grupo principal tra*o a mi memoria el recuerdo de mi pe.ue!o amigo Mhai+ El modelo bo .uimano e taba pintado en la pared de piedra de una ca&erna" rodeado de pote de pintura de cuerno de gamo" tapado " ' de caramillo ' pincele +

7 imaginaba 'o al arti ta .ue haba pintado al re' blanco+ De pronto e3periment( la e3tra!a en acin de .ue era capa2 de retroceder realmente do milenio en el tiempo+ Cuando le habl( de ello a Timoth' Mageba" me di*o: 4S" machane+ /a le di*e .ue u ted ' 'o e tamo marcado " .ue en no otro e halla el igno de lo e pritu ' el o*o interior+++ Sonre ' negu( con la cabe2a+ 4De ti no dir( nada+ En lo .ue a m re pecta" a)irmo .ue nunca he acertado un ganador+++ 4Eablo en erio" doctor 4me amone t Timoth'4+ < ted tiene e e don+ 1o .ue pa a e .ue nadie le ha en e!ado a hacer u o de (l+ 7cepto el hipnoti mo" pero cuando me hablan de clari&idencia" nigromancia" mantologa" etc+" me iento perple*o+ Dara de &iar la con&er acin de mi per ona ' mi dote naturale " e3pre (: 4Seg0n ha dicho" t0 tambi(n e t- marcado por lo e pritu +++ Timoth' )i* en m u in.uietante o*o negro + 7l principio pen ( .ue le haba o)endido con mi alu in apena di imulada+ S0bitamente a inti con u cabe2a eme*ante a una bala de ca!n" cerr con lla&e la puerta de u de pacho ante de &ol&er a entar e ' r-pidamente e .uit el 2apato ' el calcetn de u pie derecho ' me lo en e!+ Su de)ormidad me impre ion" aun.ue 'a haba &i to )otogra)a de pie eme*ante " mu' comune entre lo batonga" tribu del &alle del Zambe2e+ En #$P$ apareci un artculo obre e e tema en el 9riti h Medical Fournal+ Tal anomala" denominada >pata de a&e tru2?" con i te en una impre ionante eparacin entre el metatar o del dedo gordo ' el dedo iguiente+ 7 cau a de ello el pie recuerda una garra de a&e tru2 o de un a&e predatoria+ Timoth'" ob&iamente en ible a tal de)ormidad" e pu o en eguida el calcetn ' el 2apato+ M- tarde comprend .ue con e a actitud .ui o de pertar mi impata ' crear un &nculo entre ambo + 481o do pie on a : 4le pregunt(+ El a inti con la cabe2a4+ En el &alle del Zambe2e ha' mucha gente con pie eme*ante + 4Mi madre era batonga 4re pondi Timoth'4+ E ta e!al me habilit para iniciarme en lo mi terio + 48@o te mole ta e o: 4le pregunt(+ 4@o 4re pondi bru camente '" adoptando un tono ca i de a)iante" igui hablando en batonga4+ 1o hombre de pie hendido uperamo en la carrera al antlope m- &elo2+ Sati )echo de e te cambio en la con&er acin" hubie e 'o .uerido ahondar en el tema" pero me contu&o la e3pre in de Timoth'+ Entonce comprend lo mucho .ue debi co tarle en e!arme el pie+

48,uiere una ta2a de t(" doctor: 4me pregunt" &ol&iendo a hablar en ingl( " para dar por )ini.uitada la cue tin+ De pu( de .ue uno de u *&ene a'udante a)ricano no ir&iera un t( )uerte ' o curo" Timoth' me pregunt: 48Cmo &an lo traba*o en la Ciudad de la 1una" doctor: 7l cabo de media hora de charla me le&ant( para retirarme+ 4Derdn" Timoth'" pero ma!ana por la ma!ana debo tomar el a&in" ' a0n me .uedan mucha co a por hacer a.u+ Me de pert( al or llamar ua&e" pero in i tentemente" a la puerta de mi habitacin del In tituto+ 7l encender el &elador comprob( .ue eran la tre de la madrugada+ 48,ui(n e : 4grit(+ 1o golpe ce aron+ Entonce me de lic( )uera del lecho" me pu e la bata ' la 2apatilla ' me dirig hacia la puerta principalI pero al darme cuenta del rie go .ue corra" &ol& a mi dormitorio ' e3tra*e de un ca*n mi terrible autom-tica del %O+ <n tanto melodram-ticamente e3amin( todo lo rincone ' me dirig de nue&o hacia la puerta principal+ 48,ui(n e : 4repet+ 4;Timoth'" doctor= Aacil( un in tante" por.ue poda er alguien .ue )ingiera er Timoth'+ 48E tolo: 4le pregunt( en el idioma de lo bo .uimano del Halahari+ 4E to' olo" D-*aro de Sol 4me re pondi en la mi ma lengua+ Met la pi tola en el bol illo ' abr la puerta+ Timoth' &e ta uno pantalone a2ul o curo ' una cami a blanca+ Sobre u hombro e haba echado u abrigo+ Inmediatamente ad&ert &aria mancha de angre )re ca en u cami a+ 7lrededor del antebra2o i2.uierdo tena un *irn de tela ucia a modo de &enda+ Ai iblemente agitado ' con lo o*o de enca*ado ' como o)u cado por la lu2" e mo&a e pa mdica ' ner&io amente+ 4;Dio mo" Timoth'= 8,u( ocurre: 4Ee pa ado una noche terrible" doctor+++ por e o he &enido a &erle+ 48,u( tiene en el bra2o: 4Me he herido con el cri tal de mi puerta" al caer en la o curidad 4me e3plic+ 41e echar( un &i ta2o 4di*e" a&an2ando hacia (l+ 4@o hace )alta" doctor+ E un imple ra gu!o+ 1o .ue me ha trado a.u e un a unto m- importante+ 47l meno " i(ntate 4le di*e4+ 8,uiere tomar un trago: 4<n trago+++ Lracia " machane+ Como u ted &e" e to' ner&io o ' obre altado+ Dor e o me he herido el bra2o+

Ser& Khi C' para ambo + Tom u &a o con la mano derecha ' continu dando &uelta " ner&io amente" por el aln" en tanto me entaba en uno de lo grande illone de cuero+ 48De .u( e trata" Timoth': 4le pregunt(" para e timularle+ 4E di)cil e3plicarle a .uien no cree" machane+++ Dor.ue u ted no cree+++ Sin embargo" debo con&encerle+ Call para beber u Khi C'+ 1uego e &ol&i hacia m+ 47noche" doctor" hablamo e3ten amente acerca de la Ciudad de la 1una+ < ted aludi a cierto mi terio .ue e capan a u compren in+++ 4S 4di*e" a intiendo con la cabe2a" para alentarle+ 4Dor e*emplo" no ha podido u ted de cubrir el cementerio de lo >antiguo ?+ 47 e " Timoth'+ 4De de entonce he e tado pen ado en ello 4de pronto empe2 a e3pre ar e en &enda" idioma m- adecuado para hablar de co a oculta 4 +++ ' re&i&iendo mentalmente toda la le'enda de mi pueblo 4'o le imagin( &i&idamente" coloc-ndo e a mi mo en trance hipntico" para re&i&ir el pa ado4+ Jinalmente de cubr algo eme*ante a la ombra ituada m- all- de una hoguera" un di)u o recuerdo .ue me era impo ible captar+ Sacudiendo la cabe2a me dio la e palda ' empe2 a recorrer de arriba aba*o la habitacin ner&io amente+ De cuando en cuando orba Khi C' ' murmuraba ua&emente" hablando con igo mi mo" como i iguiera bu cando en lo o curo archi&o de u memoria+ 4Todo mi e )uer2o han re ultado in0tile " doctor+++ /o aba .ue la co a e taba all" pero no lograba a irla+ De e perado" me he .uedado al )in dormido+ Dero no he de can ado por.ue obre m e lan2aban lo demonio del ue!o+++ ha ta .ue" )inalmente+++ 4&acil un in tante4" he &i to &enir hacia m a mi abuelo+ Me agit(" mole to" en mi a iento+ De de haca un cuarto de iglo u abuelo 'aca en u tumba de a e ino+ 4E t- bien" doctor 4al &er mi ge to de impaciencia &ol&i a hablar" ua&emente" en ingl( 4+ S( .ue u ted no admite e a co a +++ Dermtame .ue e la e3pli.ue en t(rmino aceptable para u mentalidad+ Mi imaginacin" e3citada por mi b0 .ueda de un )ragmento de aber ol&idado mucho tiempo atr- " u cit la imagen de mi abuelo" el hombre .ue me tran miti dicho conocimiento+ Sonre para borrar mi propio )anta ma + 7 e a hora de la noche" la palabra de a.uel negro medio loco" .ue contaba co a mi terio a " comen2aron a en&ol&erme en una e pecie de hechi2o+ 47delante" Timoth' 4le di*e+ 7un.ue trat( de hablar en un tono ligero" mi &o2 on como un gra2nido+

4Repito: mi abuelo ha &enido hacia m '" toc-ndome el hombro" me ha dicho: >Ae con el elegido a la Colina Sangrienta " donde te re&elar( todo lo mi terio ' abrir( para ti lo lugare ecreto ?+ Sent un e calo)ro+ Timoth' acababa de mencionar la Colina Sangrienta " a pe ar de .ue nadie le haba en e!ado tal nombre+ 41a Colina Sangrienta +++ 4repet+ 47 la ha llamado (l 4di*o Timoth'4+ /o creo .ue e re)iere a la .ue u ted denomina Ciudad de la 1una+ Durante un momento guard( ilencio+ Dentro de m contendan el hombre lgico con el hombre primiti&o ' uper ticio o+ 48De ea &ia*ar conmigo ma!ana" Timoth': 4le pregunt(+ 41e acompa!ar( 4re pondi4+ ,ui2- pueda re&elarle lo .ue u ted bu ca+++ 7un.ue e po ible .ue )raca e+ 8,u( perdera 'o con probar: Indudablemente Timoth' era incero" 'a .ue e mantena ner&io amente alerta ' ten o+ 4Te a eguro" Timoth'" .ue u)r una gran de ilu in cuando rehu a te mi in&itacin+++ ;Claro .ue puede acompa!arme=+++Tal &e2 la ruina re&i&an alguna imagen en tu memoria+ 4Mucha gracia " doctor+ 87 .u( hora aldr-: Con ult( mi relo*+ 4;Dio mo=" 'a on la cuatro de la madrugada+ Saldremo a la ei + 4Entonce tengo .ue &ol&er en eguida a mi ca a para preparar mi co a + 41uego de colocar u &a o en la me a" Timoth' e &ol&i hacia m4+ Ocurre .ue debo olucionar un pe.ue!o problema" doctor+ Mi pa aporte ha caducado+++ ' en e te &ia*e cru2aremo la )rontera de 9ot uana+ 4;Oh+++" maldita ea= 4murmur( mu' mole to4+ Tendr- .ue reno&ar tu pa aporte para acompa!arme en mi pr3imo &ia*e+ 4Como u ted .uiera 4con&ino (l prontamente4+ Claro .ueV tardar-n do o tre emana en entreg-rmelo+++ ' durante e te tiempo e po ible .ue todo e ha'a borrado de mi memoria+ 4S+++ 4di*e" a intiendo con la cabe2a+ / ent cierta tentacin+++ Siempre he ido un )iel cumplidor de la le'+ @o ob tante" ahora con ider( .ue no per*udicara a nadie con lo .ue pen aba hacer+ 1a oportunidad .ue me brindaba Timoth' de conducirme al cementerio de lo >antiguo ? era digna de cual.uier rie go4+ 8E t- di pue to a arrie garte" Timoth': 4le pregunt(+ 1a )ormalidade concerniente a la ida ' &enida del a&in de Stur&e ant haban .uedado reducida a u mnima e3pre in+ Todo lo da e producan llegada ' alida " ' el 0nico re.ui ito .ue cumplir era una llamada tele)nica a la autoridade del aeropuerto ante de cada de pegue+ El apellido Stur&e ant go2aba de tanto pre tigio .ue nunca u a&in era regi trado minucio amente cuando llegaba o ala+ En la

Ciudad de la 1una" 1ouren haba obtenido una po icin e pecial por parte del gobierno de 9ot uana+ Dor tanto" actu-bamo &irtualmente al margen de la rutina burocr-tica+ De modo .ue poda lle&ar ' traer a Timoth' en un pla2o de tre da in .ue nadie e entera e ' in cau ar da!o alguno+ Roger &an De&enter me creera cuando le di*era .ue el &uelo haba ido aprobado por 1ouren+ Dor con iguiente era di)cil .ue tu&i(ramo problema + 4Mu' bien" doctor+ Si u ted dice .ue no corro peligro alguno+++ 4di*o Timoth'" aceptando mi propo icin+ 47nte de la ei deber- e tar en el coberti2o de Stur&e ant 4le di*e" ' me ent( a garrapatear una nota4+ Si te interrogan en la entrada del aeropuerto" co a .ue dudo" en (!ale e ta nota" .ue te autori2a a entregar mercanca en el coberti2o de Stur&e ant+ 7parca el coche detr- de la o)icina ' agu-rdame en ella+ R-pidamente concretamo todo lo detalle ' poco de pu( " al acercarme a la &entana de mi dormitorio" &i partir al &ie*o Che&' a2ul de Timoth' de de el aparcamiento del In tituto+ Eu)rico ' a la &e2 temero o" me pregunt( .u( pena corre pondera a .uien a'udara a alguien a alir del pa ' a retomar a (l clande tinamente+ Dero en eguida de ech( tal pen amiento ' )ui a la cocina a prepararme un ca)(+ El Che&' de Timoth' e taba 'a en una de la di&i ione del aparcamiento cuando Roger &an De&enter ' 'o llegamo en el Mercede + Inmediatamente no dirigimo al coberti2o+ 1a grande puerta corredi2a e taban abierta ' el per onal de tierra uba al DaCota para el &uelo+ 7 tra&( de la puerta de cri tal &i a Timoth' en la o)icina" entado ante el e critorio e inclinado obre ( te+ 7l le&antar la cabe2a me &io ' me onri+ 4Mientra 'o obtengo el de pacho de aduana" pon en marcha lo motore 4le di*e cordialmente a Roger+ 4E t- bien" doctor 4me conte t" ' me entreg la ho*a de ruta del &ia*e+ Siempre habamo procedido de e a manera" ' 'o tena" por tanto" plena con)ian2a en .ue todo aldra bien+ Roger e introdu*o en la cabina ' 'o me dirig r-pidamente a la o)icina+ 4Eola" Timoth' 4al mirarle e3periment( cierta de a2n por.ue permaneca encogido dentro de u abrigo a2ul+ En u )rente ' *unto a la &entana de u nari2 ad&ert &aria arruga " .ue parecan producto del u)rimiento+ Su piel tena un tono gri -ceo ' u labio un mati2 p0rpura a2ulado4+ 8E t- bien: 4Me duele un poco el bra2o" doctor 4' abri u cha.ueta+ Reci(n &endado" tena el bra2o en cabe trillo4+ Me lo han curado ' pronto me*orar-+

48Te iente con -nimo para a)rontar el &ia*e: 4Me iento per)ectamente+++ 48Seguro: 4Seguro+ 4Mu' bien 4' ent-ndome *unto al e critorio cog el auricular+ 1a re pue ta )ue in tant-nea+ 4;Dolica del aeropuerto= 4Eabla el doctor Ha2in+++" de la Compa!a Stur&e ant" de B)rica+ 4Oh+++ 9ueno da " doctor+ 8Cmo e t- u ted: 4Mu' bien+ gracia + @ece ito &ia*ar a 9ot uana en un Z74CEE+ 4<n momento+++ Deme lo detalle + 8Cu-nto pa a*ero : 4Solamente 'o+++ El piloto" como de co tumbre" e Roger &an De&enter+ Mientra 'o dictaba lo pormenore " el polica" en el otro e3tremo de la lnea" tran )ormaba mi palabra en laborio o igno ta.uigr-)ico + Dor 0ltimo di*o: 41i to" doctor+ 1e de eo un )eli2 &ia*e+ /o entregar( el de pacho de aduana al control+ 4Todo li to 4' me pu e en pie4+ Aamo 4' al de la o)icina" eguido de Timoth'+ 1o motore del DaCota e taban en marcha+ De pronto" lo tre negro del per onal de tierra abandonaron u pue to *unto al tren de aterri2a*e ' a&an2aron r-pidamente hacia m+ 4;Doctor= 4e3clam Timoth' a mi e palda+ In tant-neamente me &ol& hacia (l+ Cuatro o cinco egundo tard( en darme cuenta de .ue e grima una pi tola autom-tica china de ca!n corto en u mano ana ' .ue la boca del arma apuntaba directamente a mi abdomen+ /o me .ued( pa mado+ 41o iento" doctor+++ 4di*o (l ua&emente4" pero e nece ario+ El per onal de tierra e coloco a mi co tado ' me cogi por lo bra2o + 41e ruego" doctor" .ue tome en erio lo .ue &o' a decirle: no &acilar( en matarle i no coopera+++ 4Sin de*ar de mirarme grit en idioma &enda4: ;Aengan= Otra cinco per ona aparecieron en la puerta del coberti2o+ Inmediatamente reconoc a tre de ella : do *&ene bant0e " a'udante del In tituto" ' una de la muchacha .ue traba*aba all+ 1o tre e taban armado con pi tola autom-tica de ca!n corto ' terrible a pecto" ' o tenan a un de conocido gra&emente herido+ 1o pie de ( te e balanceaban en el aire ' la &enda .ue cubran u cuello ' u pecho e taban empapada en angre+ 4Metedle en el a&in 4orden Timoth' con &o2 en(rgica+ Ea ta entonce 'o haba guardado ilencio" parali2ado por un )uerte cho.ue+

Dero cuando la gente .ue tran portaba al herido e abri pa o entre mi captore ' el muro lateral" uno ' otro e inter)irieron en u re pecti&a lnea de )uego ' todo el grupo e de orden+ En e e preci o in tante recobr( mi lucide2+ Endureciendo la pierna me inclin( ligeramente hacia delante ' de ped a lo hombre .ue me u*etaban como un arco a do )lecha + 7mbo e e trellaron de cabe2a contra Timoth' ' lo tre rodaron por el uelo+ 4;Roger= ;1a radio= ;Dide au3ilio= 4grit(" tratando de .ue mi &o2 uperara el rugido de lo motore + El tercer empleado de tierra alt obre mi e palda ' enro c uno de u bra2o alrededor de mi garganta+ 1e cog por la mu!eca ' el codo ' le retorc el bra2o+ Su codo e di loc" produciendo un ruido eco ' ordo+ El hombre chill como una mu*er2uela ' ent .ue u bra2o ceda ba*o la pre in de mi mano+ 4;@o di par(i = 4grit Timoth'4+ @o .uiero ruido + 4;Socorro= 4aull(+ Dero mi grito )ue ahogado por el e truendo de lo motore + 1o .ue lle&aban al herido le de*aron en el uelo ' e lan2aron a por m+ Me inclin( hacia delante" a&anc( agachado ' le di un puntapi( en la entrepierna al primero+ Mi bota e hundi ua&emente en u carne+ 7l doblar e u cuerpo e trell( la rodilla de mi otra pierna en u cara+ El cartlago de u nari2 e hundi como una ma a )o)a+ Timoth' ' lo del per onal de tierra e incorporaron traba*o amente+ 4;@o di par(i = 4e3clam Mageba de e peradamente4+ @ada de ruido + Me dirig hacia (l como un leopardo )urio o+ 1e odiaba con toda la )uer2a de mi er por u traicin" ' de eaba &er urgir u angre a borbotone ' or cru*ir u hue o ba*o la pre in de mi mano + <na de la muchacha " al pa ar 'o &elo2mente a u lado" me golpe con la culata de acero de u pi tola autom-tica+ El cortante e3tremo del arma e hundi en mi cuero cabelludo ' me hi2o perder el e.uilibrio+ <n indi&iduo del per onal de tierra e trab en lucha conmigo+ 1e atra*e contra mi pecho ' le apret( de tal manera" .ue u co tilla cedieron+ El hombre lan2 un grito agudo+ Me &ol&ieron a herir+ El acero lleg ha ta mi cr-neo+ 1a angre e derram caliente por mi cara" ceg-ndome+ Mi bra2o e a)lo*aron+ Soltando al indi&iduo .ue haba e tado comprimiendo contra mi pecho" cargu( contra lo otro + O)u cado por mi angre ' en ordecido por mi propio bramido )urio o " ent .ue me embe tan nue&amente+ Obnubilado" le bu caba a tienta ' lan2aba golpe al aire+ Sobre mi cabe2a ' mi hombro llo&an pu!eta2o + Mi rodilla e doblaron ' me de plom( en el uelo+ Dero no me de &anec+ 1a ira a&an2aba como una marea dentro de m+ De pronto una bota e e trellaron contra mi

pecho ' mi abdomen+ Mi cuerpo e ar.ue '" in &er 'a nada" rod( como una pelota por el )ro ' re baladi2o uelo tratando de eludir el embate de a.uel mar de bota + 49a ta 'a 4di*o Timoth'4+ 1le&adle al a&in+ 4Mi bra2o+++ 1e matar( 4di*o una &o2 eme*ante al chillido de un marrano .ue u)riera horriblemente+ 4De*adle 4in i ti Timoth'" ' e o' el ruido de una bo)etada4+ @ece itamo rehene + 1le&adle al a&in+ <n inn0mero de mano me arra traron por el uelo+ 1uego me le&antaron ' me de*aron caer pe adamente en el uelo met-lico del )u ela*e+ 1a puerta e cerr con tal e tr(pito .ue ahog el ruido del motor+ 4Diga al piloto .ue de pegue 4orden Timoth'4+ Doned al doctor en el compartimiento de la radio+ 7 empellone me hicieron a&an2ar por el pa illo+ De ta!eando para librarme de la angre .ue cubra mi o*o " logr( &er al ingeniero blanco del aeropuerto ' a u ubalterno negro " tumbado *unto a la pared del )u ela*e" maniatado ' amorda2ado + 1o integrante de la pandilla e haban di )ra2ado con u mono + Aaria ruda mano me obligaron a entarme en el a iento de acero del compartimiento de radio+ Tan )uertemente me ataron a (l" .ue la oga e hundan doloro amente en mi carne+ Mi cara e taba entumecida e hinchada ' mi boca llena de mi propia angre" .ue tena un abor met-lico+ 7l &ol&er la cabe2a hacia la cabina &i a Roger ante lo controle + Deba*o de uno de u o*o u piel e taba l&ida e hinchada" u gri e cabello e taban mu' re&uelto ' u cara p-lida ' aterrori2ada+ <n indi&iduo mantena la boca de una pi tola autom-tica )irmemente apo'ada contra u nuca+ 4;De pegue= 4le orden Timoth'4+ Ob er&e todo lo procedimiento de rutina+ 8Me entiende: Roger a inti" temblando" con la cabe2a+ /o me apiad( de (l" por.ue aba .ue no tena madera de h(roe+ 41o iento" doctor 4intent *u ti)icar e4+ Se lan2aron obre m en cuanto ub al a&in 4toda u atencin e taba concentrada en la tarea de hacer correr el enorme a&in hacia la pi ta" toda&a en&uelta en la o curidad+ Sin mirarme" agreg4: @o he podido hacer nada+ 4E t- bien" Roger+ /o tampoco he hecho bien la co a 4le conte t( con &o2 apagada4" ' he recibido una buena tunda+ 4Creo .ue 'a ha con&er ado lo u)iciente" doctor+ El e!or Aan De&enter tiene .ue concentrar e en la operacin de de pegue 4me amone t Timoth'+

/o me &ol& para mirarle con todo el odio .ue eran capace de tran mitir mi entumecido m0 culo + Roger olicit ' recibi el &i to bueno del control" ' el de pegue e e)ectu normalmente+ 1o ten o ro tro negro e rela*aron ' alguno rieron ner&io amente+ 4Aolar- u ted hacia 9ot uana 4le di*o Timoth' a Roger4+ / una &e2 .ue lleguemo a la )rontera" le dar( nue&a in truccione + Roger a inti rgidamente con la cabe2a+ 1a pi tola autom-tica egua apo'ada en u nuca+ /o me dedi.u( a e&aluar el potencial de la pandilla+ 7dem- de Timoth' ' lo ocho indi&iduo .ue me ometieron" haba otro cinco: lo .ue capturaron ' &igilaban a Roger ' al per onal de tierra+ El herido ' lo do hombre .ue 'o haba de*ado maltrecho e taban tumbado en el uelo del compartimiento de e.uipa*e + 1a do muchacha del In tituto e taban en e e momento preparando una tablilla ' cambiando la &enda en angrentada + 1o miembro de la banda comen2aron a .uitar e u ropa de pai ano ' a camu)lar e de paracaidi ta en tra*e de combate+ Mi 0ltima duda e di iparon cuando &i la e trella ro*a .ue brillaban en u hombro + 7l &ol&er la cara ad&ert .ue Timoth' me e taba mirando+ 4S" doctor 4di*o a intiendo con la cabe2a4+Soldado de la libertad+ 4O de la tiniebla +++ Todo depende de cmo e mire+ Timoth' )runci el ce!o+ 4Siempre le he con iderado un hombre humanitario" doctor" ' he pen ado .ue no comprendera ' .ue impati2ara con nue tra a piracione + 4Me co tara mucho impati2ar con terrori ta .ue e grimen arma de )uego+ Durante &ario egundo no miramo )i*amente+ De pronto e pu o en pie ' e dirigi hacia el e.uipo de radio" .ue e taba *unto a mi a iento+ De pu( de encender el aparato" con ult u relo* ' empe2 a recorrer la banda de onido+ Jinalmente" e o' el ruido potente de una emi ora+ De inmediato ce aron lo mo&imiento en el a&in ' todo el mundo pre t atencin a la palabra del locutor: 47.u la South B)rica 9roadca ting Corporation" en la noticia de la iete+ <n porta&o2 de la Dolica uda)ricana mani)e t .ue a la do ' cuarto de e ta madrugada un pelotn de la Dolica de Seguridad" eg0n in)ormacione .ue acababa de recibir" penetr en una gran*a de lo alrededore de Randburg" uburbio de Fohanne burgo+ 7 continuacin e produ*o una batalla campal entre la Dolica ' una gran banda de per ona no identi)icada " .ue empleaban arma autom-tica + Aario componente de la banda e dieron a la )uga en cuatro autom&ile .ue )ueron per eguido por la Dolica+ Do autom&ile lograron e capar+

Seg0n la primera in)ormacione " ocho g-ng ter )ueron muerto ' cuatro capturado " alguno con herida + Se o pecha .ue mucho de lo )ugiti&o e t(n herido tambi(n+ En e te momento la Dolica reali2a una b0 .ueda a gran e cala+ Toda la carretera ' aeropuerto del -rea de GitKater rand e t-n &igilado + 1amentablemente debemo anunciar la muerte de tre miembro de la Dolica uda)ricana ' el e tado crtico de do +++ Atore e tridente re onaron en el a&in+ 7lguno terrori ta le&antaron u pu!o obre u cabe2a " aludando al modo comuni ta+ 4O )elicito+++ 4murmur( arc- ticamente" dirigi(ndome a Timoth'" .ue me mir de arriba aba*o+ 41a muerte e horrible" pero peor e la e cla&itud 4me di*o ua&emente4+ Doctor" ha' un &nculo entre no otro do + 4Me duele dema iado la cabe2a para pre tar odo a tu c-ntico comuni ta 4le conte t(4+ @o me intere an tu in)ame )anta a + ,uiere incendiar ' ba!ar en angre mi tierra ' te propone de truir lo .ue amo ' e agrado para m+ ,uiero a mi pa " a pe ar de u de)ecto + T0 ere mi enemigo+ @o e3i te &nculo ninguno entre no otro +++" al&o el cuchillo+ Otra &e2 no miramo )i*amente durante mucho tiempo+ 1uego (l aprob con la cabe2a+ 4Empu!emo el cuchillo entonce 4di*o" ' me dio la e palda+ El DaCota igui &olando hacia el norte+ Mi herida comen2aron a dolerme+ 7l cerrar lo o*o me ent 2arandeado por una angu tio a mare*ada .ue" ubiendo de de mi e tmago" e tallaba en mi cabe2a+ El Mirage urgi del e te ' pa como un rel-mpago plateado ante el morro de nue tro aparato+ 7 pe ar de u increble &elocidad" percib lo crculo caracter tico de la Juer2a 7(rea ' al piloto" .ue no miraba a tra&( de u ga)a + S0bitamente el receptor &ol&i a la &ida: 4Z74CEE+ 7.u Ordenan2a Ro*a Do " de la Juer2a 7(rea + 8Me e cucha: Mir( por la &entanilla *unto a la cual me hallaba+ En e e momento el Mirage" re plandeciendo al ol" giraba mu' por encima de no otro + Timoth' corri hacia el e.uipo de radio" ituado a mi lado+ Durante un momento lo mir )i*amente+ En el a&in reinaba un ten o ilencio+ Timoth' no poda conte tar" por.ue u acento bant0 le habra delatado+ @ue&amente el Mirage pa 2umbando ante no otro + El hombre .ue apuntaba a Roger e agach lo m- po ible detr- del a iento del piloto+ Otra &e2 la llamada: 4Z74CEE+++

Timoth' empe2 a udar ligeramente+ Su ro tro tena un color gri a2ulado" a cau a de la ten in ' de la herida del bra2o+ De pronto e &ol&i e hi2o e!a a do de u hombre + 4Traedle 4di*o" indicando al ingeniero blanco del aeropuerto+ 1o hombre arra traron al aludido ha ta el interior del compartimiento de radio ' le colocaron delante de m+ El ro tro del ingeniero e taba p-lido ' brillaba a cau a del udor .ue le cubra+ Su e pantado o*o me miraron en )orma la timera" como pidi(ndome au3ilio+ 1a morda2a penetraba en u boca+ El .ue e taba a u e palda tir de u cabe2a hacia atr- " de*ando al de cubierto la p-lida ' ten a piel de u cuello" en la .ue obre alan la &ena a2ule ' palpitante + De pu( " el mi mo indi&iduo de li2 u otra mano alrededor del cuello del ingeniero ' coloc *unto a u garganta un gran cuchillo de ho*a reluciente+ 4E c0cheme bien" doctor 4me di*o Timoth' en tanto de ataba la oga .ue inmo&ili2aba mi bra2o ' pona el micr)ono en mi mano 4+ Dgale .ue no pa a nadaI .ue no ha' m- .ue do per ona a bordo ' .ue e trata de un &ia*e de rutina a la Ciudad de la 1una+ En eguida coloc un dedo obre el botn de contacto" li to para cortar la tran mi in en cual.uier momento+ + El aterrori2ado ingeniero gimi tra u morda2a+ El cuchillo oprimi ua&emente la palpitante piel de u garganta+ 1o do hombre le empu*aron hacia m" para .ue 'o pudie e &er u cara claramente+ 4Ordenan2a Do " de la Juer2a 7(rea + 7.u a&in amigo Z74CEE 4 gra2n( *unto al micr)ono" mientra miraba )a cinado el e pantado ro tro del ingeniero+ 4In)orme obre la tripulacin ' el de tino del a&in 4pidi el piloto del Mirage+ 4So' el doctor Ha2in" de la Compa!a Stur&e ant de B)rica+++ Se trata de un &uelo de rutina de de+++ Mientra hablaba &i .ue u cuerpo e di tendan" .ue la ten in ceda ' .ue la mano de Timoth' e ale*aba del botn de contacto+ El ingeniero egua mir-ndome atentamente+ Eubie e .uerido decirle .ue lamentaba u ituacin ' .ue de eaba al&arle+ Tu&e gana de e3plicarle .ue e taba o)reciendo u &ida a cambio de la de catorce de lo m- peligro o enemigo de mi pa " .ue el acri)icio &ala la pena" ' .ue de buena gana o)recera la ma a e e precio+ Dero" en lugar de ello" grit( *unto al micr)ono: 4;Secue trado por terrori ta = ;Eagan )uego obre no otro = ;@o e preocupen de nue tra eguridad= 1a mano de Timoth' ca' como un ra'o obre el botn de contacto" mientra e &ol&a hacia el reh(n+ Creo .ue a intent detener al a e ino+++ Dero 'a era dema iado tarde+

1a ho*a del cuchillo e hundi en la garganta" abriendo una herida larga ' pro)unda deba*o de la lnea de la mandbula+ 1a angre brot de ella como el agua de una manga de riego rota" ' en grande chorro alpic el techo de la cabina+ De pu( comen2 a )luir a la manera de &aria cuerda ro*a + El ingeniero pro)era agudo chillido eme*ante a lo ilbido del &apor de una caldera+ El aire pro&eniente de u pulmone e tall al llegar a u eccionada tr-.uea en una e puma ro ada .ue alpic el tran mi or de radio+ En el receptor gra2n una &o2: 4;In&ierta u rumbo= ;Inmediatamente= ;Si no acata mi orden har( )uego= Timoth' lan2 una maldicin mientra me arrancaba el micr)ono de la mano + /o gritaba en tanto luchaba por de embara2arme de la oga + 4;9e tia = ;9e tia inmunda = ;7 e ino = <no de lo terrori ta le&ant u pi tola autom-tica para golpearme con ella en la cara" pero Timoth'" de un pu!eta2o" la hi2o altar de u mano + 4;Sacadlo de a.u= 4e indic" acudiendo la cabe2a" el cuerpo del ingeniero" .ue a0n eI cri paba ' pataleaba+ 1o hombre le arra traron e introdu*eron en el compartimiento de carga+ 4;El Mirage no ataca= 4grit Roger de de la cabina+ Como una )lecha de plata" el otro a&in a&an2aba hacia no otro " di pue to a interceptarno + Timoth' acerc de un manota2o el micr)ono a u boca+ Su ro tro e taba alpicado por la angre del ingeniero+ 4;@o di paren= 4grit4+ ;Tenemo rehene a bordo= 4;7ta.uen= 4&oci)er( tratando de romper mi ligadura 4+ ;De toda manera no matar-n= ;7bran )uego= El Mirage e ele& ca i &erticalmente delante de no otro in hacer )uego ' pa 2umbando a poco pie de nue tra cabe2a + El DaCota o cil &iolentamente en la corriente de aire retrgrada pro&ocada por el otro a&in+ /o egua gritando mientra luchaba por liberarme" por.ue e taba di pue to a lan2arme contra ello + El a iento de acero e balanceaba de un lado a otro+ 7po'ando mi pie en el )u ela*e" hice )uer2a hacia arriba con todo mi cuerpo+ El a iento e dobl" ' el .ue me cu todiaba le&ant u pi tola autom-tica+ 4;@o= 4e3clam Timoth'4+ 1e nece itamo &i&o+ Dile a Mar' .ue traiga la mor)ina+ El Mirage cambi de direccin ' luego gir para tomar po icin a treinta metro de nue tra ala de e tribor+ El piloto no miraba impotente a tra&( de la brecha+

47caba u ted de hablar con el doctor Ha2in 4le pre&ino Timoth' al piloto del Mirage4+ 7parte de (l" tenemo otro cuatro rehene + /a e*ecutamo a un reh(n blanco ' no &acilaremo en eliminar a otro en cuanto u ted adopte una actitud ho til+ 4;De cual.uier manera no matar-n= 4grit( de nue&o+ Timoth' de conect el tran mi or+ Cinco hombre )ueron nece ario para inmo&ili2arme e in'ectarme mor)ina+ Dor 0ltimo la agu*a penetr en mi carne '" aun.ue intent( re i tir lo e)ecto de la droga" mi o*o e enturbiaron ' todo e torn di)u o a mi alrededor+ @o ob tante" egu luchando" pero aletargado+ Mi mo&imiento carecan de coordinacin+ 1entamente mi e pritu e umi en la incon ciencia+ 1o 0ltimo .ue o )ue la orden de Timoth' al piloto para .ue cambiara de rumbo+ Me de pert( dolorido ' ediento+ Tena la boca pa to a ' llena de e puma+ Mi cabe2a era una ma a de carne atormentada+ Intent( entarme" pero al no poder hacerlo lanc( un grito+ 48E t- bien" doctor: Tmelo con calma+ Era la &o2 de Roger &an De&enter+ Mi o*o con&ergieron en u ro tro+ 48Ea' agua: 4le pregunt(+ 41o iento" doctor 4re pondi mo&iendo la cabe2a+ E t-bamo en un cuarto de parede en*albegada " cu'o mobiliario con i ta en cuatro litera de madera ' un cubo .ue er&a de retrete+ 1a puerta era de barrote entrecru2ado + 1o tre bant0e de la dotacin del aeropuerto e taban entado en una litera en el otro e3tremo del cuarto ' parecan perple*o ' de dichado + 48Dnde e tamo : 4cuchiche(+ 4En Zambia+++ En una e pecie de cuartel+ 7terri2amo hace una hora+ 48,u( le ha ocurrido al a&in de la Juer2a 7(rea : 4Se &ol&i cuando cru2amo el Zambe2e+ 8,u( poda hacer: Tampoco no otro podamo hacer nada+ Durante cinco da permanecimo entado en a.uel cuarto mal &entilado" eme*ante a un horno" acompa!ado del cubo maloliente+ El .uinto da aparecieron lo guardiane " .ue" gritando continuamente ' empu*-ndome ' golpe-ndome in nece idad" me condu*eron por un pa illo a una o)icina e ca amente amueblada" cu'o principal adorno era un retrato del *e)e Mao+ Timoth' Mageba e pu o en pie detr- del e critorio e hi2o una e!a a lo guardiane para .ue e retira en+ 4Tome a iento" por )a&or" doctor+ Ae ta Mageba un )al o uni)orme de paracaidi ta" en el .ue luca la barra ' e trella de coronel del e*(rcito de la Rep0blica Dopular de China+

Mientra me entaba en el banco de madera .ue me indic" mi o*o e cla&aron en la ei botella de cer&e2a Tu Cer .ue haba obre una bande*a+ 7l contemplar el helado roco .ue la perlaba" mi garganta e contra*o+ 4S( .ue le gu ta la cer&e2a helada" doctor+ Timoth' de tap una botella ' me la o)reci+ Eice un mo&imiento negati&o con la cabe2a+ 4@o" gracia + @o aco tumbro a beber con a e ino + 4Comprendo+++ 4di*o" ' a inti con la cabe2a+ En u o curo o*o pen ati&o ad&ert una ombra de tri te2a+ De pronto le&ant la botella ' bebi bre&emente+ /o le mir( con en&idia+ 4El ingeniero+++ 4di*o4+ /o no pen aba e*ecutarle+ De ninguna manera entraba e o en mi plane + 1e ruego .ue me comprenda" doctor+ 4S+ Claro .ue te comprendo+ Cuando el humo de nue tra tierra en llama ennegre2ca el cielo ' el hedor de nue tro muerto penetre inclu o en u negra alma " in duda gritar(i : ;E o no entraba en nue tro plane = Timoth' me dio la e palda ' )ue hacia la &entana" donde e detu&o para ob er&ar lo mo&imiento de &ario pelotone de bant0e uni)ormado .ue e e taban entrenando en la pla2a de arma ba*o un ol cegador+ 4Ee con eguido .ue e le de*e a u ted en libertad" doctor+ Se le permitir- regre ar en el DaCota 4di*o &ol&iendo de la &entana+ <na &e2 a mi lado de* de hablar en ingl( para hacerlo en &enda4: Mi cora2n angra al &erle partirI u ted e un hombre de bien" en(rgico ' mu' &alero o+ En cierto momento pen ( .ue no acompa!ara+ Tambi(n en &enda le re pond: 4Tambi(n mi cora2n angra por un amigo en el cual con)i( plenamente ' al .ue con ider( un hombre de buena &oluntad+ Dero ahora e e hombre e ha incorporado al ubmundo de lo criminale ' lo de tructore " ' mi cora2n llora por.ue ha muerto para m+ 1o .ue acababa de decir era la pura &erdad" 'a .ue no tena la menor intencin de a&ergon2arle+ Mall- del odio ' de mi clera e3perimentaba en el )ondo de m mi mo un entimiento de pena ' de p(rdida+ Eaba credo en (l como en una prome a de cambio )a&orable para nue tro pobre ' atormentado continente+ Durante un momento no miramo pen ati&o ' apenado a tra&( del e pacio .ue no eparaba" tan ancho" in embargo" como el cielo ' pro)undo como el propio in)ierno+ 47di " doctor+++ 4me di*o ua&emente4+ 9uena uerte" machane+ En la parte tra era ' techada de un camin de tre tonelada no condu*eron" de cal2o ' en pa!o menore " al pe.ue!o aeropuerto+

De de el camin ha ta el DaCota e alinearon en do )ila paralela uno do ciento hombre .ue &e tan uni)orme de paracaidi ta + 7 continuacin no obligaron a a&an2ar por el e trecho pa illo )lan.ueado de ro tro negro .ue e mo)aban de no otro + Su in tructore chino " cu'o cabello negro ' lacio pendan por deba*o de u gorra militare " hacan ge to burlone al pa ar no otro a u lado+ 7margado ' con ciente de .ue mi de nuda giba pro&ocaba mirada burlona ' actitude arc- tica " trat( de llegar lo ante po ible al DaCota+ S0bitamente uno de lo hombre e apart de la )ila al llegar 'o )rente a (l ' me lan2 un e cupita*o+ Con una grue a ' amarilla )lema pegada a mi cabello ub a la cabina del a&in+ <na hora de pu( de haber cru2ado el ro Zambe2e la pre encia de &ario Mirage de la Juer2a 7(rea le&ant nue tro -nimo+ E coltado por ello llegamo al aeropuerto militar de AoortreCCer Eoogte+ Dero mi ca i hi t(rica en acin de ali&io dur poco+ <na &e2 .ue el m(dico la& mi herida llena de pu ' co-gulo ' &end mi cabe2a" me introdu*eron a empellone en un )urgn ' me lle&aron a un lugar donde me aguardaban cuatro o)iciale de Dolica ' miembro del Ser&icio de Inteligencia del e*(rcito" gra&e " corte e ' )ro + 4Doctor Ha2in" 8( ta e u )irma: Se trataba de mi recomendacin para el r-pido de pacho del pa aporte de Timoth' Mageba+ 4Doctor Ha2in" 8recuerda a e te hombre: Era un chino al .ue haba 'o conocido cuando &i it( a Timoth' en la <ni&er idad de 1ondre + 48Sabe u ted" doctor" .ue e te indi&iduo e un agente del gobierno comuni ta chino: En la )otogra)a .ue me en e!aban e t-bamo lo tre bebiendo cer&e2a en el camino de irga .ue )lan.uea el T-me i + 48Dodra u ted decirno " doctor" .u( hablaron all: Timoth' me haba dicho .ue el chino era un antroplogo mu' importante+ Con (l con&er ( a.uel da obre lo de cubrimiento de 1eaCe' en Oidu&ai Lorge+ 48Recomend u ted a Mageba para la beca Stur&e ant" .ue le permiti a a.u(l &ia*ar al e3tran*ero: 48Saba u ted .ue en China e adie tr como *e)e guerrillero: 48Jirm u ted" doctor" e ta rdene de entrega de &einti iete tambore de galactita" embarcado en Eong Hong+++" ' e ta declaracione de aduana: Se trataba de &ario )ormulario comune del In tituto+ Reconoc )-cilmente mi )irma de de el otro lado del e critorio+ Dero no recordaba haber recibido dicho material+ 48Saba u ted .ue e o tambore contenan e enta ' nue&e Cilo de material pl- tico e3plo i&o: 48Reconoce u ted e to" doctor:

/ me en e!aron numero o pan)leto e crito en una docena de idioma a)ricano + /o le la primera lnea de uno de ello : propaganda terrori ta" e3hortacin al crimen" al incendio ' a la de truccin+ 48E t- u ted enterado de .ue )ueron impre o en la imprenta del In tituto: 1a pregunta e ucedan in olucin de continuidad+ 7gotado ' con)undido" empec( a contradecirme+ Se!al( la herida de mi cabe2a" la marca de la cuerda en mi mu!eca ' tobillo + Dero todo )ue in0til+ 1a pregunta arreciaban+ 1a arteria de mi cabe2a latan ' me pareca .ue mi cerebro era una ma a gelatino a+ 48Reconoce e to" doctor: Di tola autom-tica " pro'ectile +++ 4;S= 4grit(4+ ;Aaria de e a pi tola )ueron apo'ada contra mi cabe2a ' mi abdomen= 48Saba u ted .ue )ueron importada en ca*one de libro de tinado a u In tituto: 47l obtener el certi)icado policial para el &uelo del DaCota u ted declar" doctor+++ 4Se lan2aron obre m de pu( de la llamada tele)nica+++ Se lo he dicho una docena de &ece " ;maldita ea= 4< ted conoce a Mageba de de hace doce a!o + Era u protegido+ 48,uiere u ted hacerno creer .ue nunca e acerc a Mageba" .ue *am- habl obre tema poltico con (l: 4;/o no tengo nada .ue &er con ello = Furo .ue+++ 4' record( la angre .ue alpic el techo de la cabina" el acero .ue mordi mi cr-neo" el e cupita*o adherido a mi cabello 4+ ;1e ruego .ue me crean= ;Tienen .ue creerme= Creo .ue me de &anec" por.ue de pronto e o cureci mi &i in" ardi mi cabe2a ' ca por un lado de la illa al uelo+ De pert( entre -bana limpia ' )re ca en un ho pital+ 1ouren Stur&e ant e taba entado *unto a mi lecho+ 41o+++ ;Lracia " Dio mo= Ca i me ahogu( de alegra+ 1ouren e taba a mi lado ' todo e arreglara+ Se inclin gra&emente hacia m+ Su mara&illo o ro tro" duro ' )ro" pareca &aciado en bronce+ 4Creen .ue pertenece a la banda" .ue plani)ica te la con piracin ' .ue tu In tituto e el cuartel general de una organi2acin terrori ta+ 1e mir( )i*amente+ Dero (l pro igui implacable: 4Si me ha traicionado a m ' ha traicionado a tu pa " i te ha pa ado al enemigo" no debe e perar clemencia alguna de mi parte+

4@o+++ @o e po ible .ue t0 tambi(n lo crea +++" 1o+ @o podr( oportar .ue me *u2gue como ello + 48E &erdad lo .ue a)irman la autoridade : 4me pregunt en un tono perentorio+ 4;@o= 4e3clam(" acudiendo la cabe2a4+ ;@o= ;@o= De repente e humedeci mi ro tro de l-grima ' empec( a berrear como un ni!o+ 1ouren e inclin hacia delante ' apret )uertemente mi hombro+ 4E t- bien" 9en+++ 4me di*o con in)inita dul2ura ' compa in4+ E tbien" compa!ero+ /o arreglar( el problema+ @o pien e m- en ello" 9en+ 1ouren no me de* &ol&er a mi apartamento de oltero del In tituto ' me in tal en Hleine Schuur" la re idencia de lo Stur&e ant+ 1a primera noche me de pert( de una e calo)riante ' angrienta pe adilla" en la .ue mucho ro tro negro e burlaban de m+ 1ouren e taba en bata" con u dorado ri2o en de orden" por.ue acababa de abandonar el lecho+ Sentado *unto a mi cama" empe2 a con&er ar conmigo acerca de la buena co a .ue habamo hecho en el pa ado ' .ue haramo en lo )uturo+ Dor 0ltimo me umerg en un ue!o tran.uilo+ Durante die2 da idlico ' ocio o permanec en Hleine Schuur" mimado por Eilar' ' entretenido con el bullicio de lo ni!o " a al&o de lo periodi ta " iempre -&ido de noticia " ' al abrigo de la realidade ' obre alto del mundo e3terior+ 1a herida e cerraron" la co tra e ecaron ' e de prendieron de mi piel ' cada &e2 me re ult mdi)cil ati )acer la e3igencia de lo chico " .ue todo lo da de eaban .ue le conta e una nue&a >hi toria?+ En coro repetan la )ra e cla&e de mi relato ' corregan lo errore .ue 'o cometa+ /a era tiempo de &ol&er al cur o normal de mi &ida+ En una de agradable audiencia p0blica .ue dur un da entero relat( la hi toria del ecue tro a(reo+ 1uego hube de en)rentarme a la pren a mundial+ Jinalmente" 1ouren me condu*o en el a&in 1ear a la Ciudad de la 1una+ Durante el tra'ecto le anunci( .ue me propona bu car la cantera ' luego la tumba de lo >antiguo ?+ El hi2o una mueca ' me di*o: 47h e t- el tigre" muchacho+++ Entra en u guarida ' ha2lo peda2o + Comprend .ue me haba entu ia mado ' conmo&ido m- de la cuenta '" al recordar la imitacin .ue el &ie*o Mhai haba hecho del D-*aro de Sol" de*( de mo&er mi mano como i )ueran la ala de un p-*aro ' la apret( )irmemente contra mi rega2o+

En la Ciudad de la 1una me recibieron como a un h(roe por.ue haban eguido pa o a pa o mi a&entura por radio+ Cuando llegamo all abrieron una ca*a de cer&e2a GindhoeC '" entado a mi alrededor" e di pu ieron a orme contar toda la hi toria de nue&o+ 4El tal Timoth' iempre me produ*o una e3tra!a impre in 4di*o Sall' olemnemente" para demo trar u e3traordinaria intuicin4 Mucha &ece e tu&e a punto de decirte .ue o pechaba de (l 4' poni(ndo e en pie e acerc a m ' e tamp un be o en mi )rente" delante de todo el mundo+ /o me pu e e carlata4+ De toda manera " no alegramo .ue e t( ano ' al&o" 9en+ ;Si upiera cu-nto hemo u)rido por ti= 7 la ma!ana iguiente" de pu( de lle&ar a 1ouren al pe.ue!o aeropuerto ' &er de pegar u a&in" )ui en bu ca de Ral Da&id on+ 1o encontr( en el )ondo de una 2an*a" midiendo una lo a de piedra areni ca+ Ae ta un pantaln corto ' u enmara!ada cabellera le ocultaba ca i completamente el ro tro+ Su piel" en permanente contacto con el ol" haba ad.uirido un mati2 caoba o curo ' u cuerpo e mantena e pigado ' en per)ecta condicione + /o haba llegado a e timarle pro)undamente+ <na &e2 .ue no entamo en el borde de la 2an*a con lo pie u pendido en u interior" le e3pli.u( el problema de la cantera+ 4;Caramba" doctor= 8Cmo no e no ocurri ante : 4me di*o" entu ia mado+ E a noche elaboramo un detallado plan para locali2ar la cantera" ba ado en la e3pan in diaria del -rea in&e tigada" al modo de una e piral cada &e2 m- abierta+ 1a cuadrilla de Ral )ue retirada de la e3ca&acin del templo ' pro&i ta de machete para lan2arla al a alto de la den a ' e pino a &egetacin .ue coronaba lo acantilado + 1a b0 .ueda )ue planeada como una operacin militar+ Eaca tiempo .ue 'o e taba an io o por utili2ar el tran mi or ' receptor port-til .ue 1ouren no haba en&iado in .ue e lo pidi(ramo + ;Dor )in podra hacer u o de (l= Ral ' 'o lo probamo gritando: >8Me e cucha :?" >;Roger=?" o cual.uier otra co a .ue e no ocurra+ Deter Gillco3 no tach en &o2 ba*a de bo' cout + Dero creo .ue e taba celo o por.ue no le in&itamo a participar en la e3ploracin+ 1e lie ' Sall'" en cambio" contagiada de nue tro entu ia mo" a&ituallaron a la e3pedicin con come tible ' bebida u)iciente para hartar ' emborrachar a un e*(rcito entero durante una emana+ 9a*o la lu2 ro ada del amanecer aparecieron en pi*ama ' bata 41e lie" adem- " con rulo 4" para de pedimo ' de eamo buena uerte+

7l )rente de mi cuadrilla de &aliente " cargado con come tible ' e.uipo " ' inti(ndome 'a Scott" 'a el o ado Cort( " me dirig hacia la brecha de lo acantilado " .ue e haba con&ertido en nue tra ruta habitual hacia la cumbre+ Die2 hora de pu( " udoro o" lleno de pol&o ' magulladura oca ionada por la e pina " acribillado por lo t-bano ' otro in ecto " a -ndome al ol ' con un humor de todo lo diablo " de cend con mi tropa" de regre o al campamento+ Durante die2 da repetimo la operacin+ El 0ltimo da" alI atardecer" al hacer un alto para de can ar a mitad de camino por la brecha del acantilado" Ral" en tanto ob er&aba la enhie ta parede " e3clam a ombrado: 4;Doctor= ;7.u e t-= En toda nue tra a cen ione pre&ia habamo utili2ado lo pelda!o .ue" labrado en la roca &i&a por lo >antiguo ?" conducan a la cantera+ <na den a &egetacin cubra la bella terra2a de la cuale haban e3trado a.uello la piedra ro*a+ In itu hallamo alguno blo.ue de mampo tera ligeramente pulido ' apena deteriorado por el tiempo en la protectora 2an*a+ 1a marca de la ierra eran tan &i ible como i lo hombre hubie en abandonado u herramienta el da anterior en lugar de haberlo hecho do mil a!o ante + Tambi(n haba blo.ue mu' to co abandonado a medio labrar+ Otro e taban li to para tran portar+++ '" por 0ltimo" haban arro*ado alguno al a2ar" en el uelo de la 2an*a" mientra iban de camino a u lugare de de tino+ 7l .uitar la male2a .ue lo recubra pudimo eguir pa o a pa o el )a cinante proce o de u manu)actura+ El e.uipo entero ubi adonde no encontr-bamo para a'udarno + Todo e taban mu' alegre por el (3ito obtenido+ Ea ta entonce no habamo entido un poco de animado por la )alta de bueno re ultado + Inmediatamente tra2amo mapa ' boceto " medimo ' )otogra)iamo la piedra " di cutimo ' teori2amo + E&identemente renaca en no otro el entu ia mo .ue habamo perdido+ 1a idea de .ue habamo llegado a un punto muerto en nue tra b0 .ueda de apareci de nue tra mente + Con er&o una )otogra)a tomada por uno de lo capatace bant0e " .ue pen aba entonce .ue todo e t-bamo loco + En )orma burle ca po amo para (l obre uno de lo blo.ue mgrande de mampo tera: Deter" en actitud napolenica" con una mano en el pechoI Ral" cu'a ho ca e3pre in e real2ada por una )ero2 mirada bi2ca" mantiene en alto una pi.ueta a e ina obre la cabe2a de DeterI 1e lie mue tra tmidamente un pe.ue!o pa tel de .ue o" actitud ca i tan peligro a como el e trabi mo de Ral" 'a .ue con u pierna podra

matar a un ele)ante a patada I 'o" entado en el rega2o de Eeather" me chupo uno de mi pulgare " ' Sall'" con la ga)a de Deter obre la nari2 ' mi ombrero calado ha ta la ore*a " trata de cau ar e panto" )raca ando en toda la lnea+ E ta )otogra)a ilu tra el clima en .ue &i&amo entonce + Cuando u a'uda no )ue 'a nece aria" lo otro &ol&ieron a u labore e pec)ica + Ral ' 'o permanecimo en la cantera+ Con mi teodolito calculamo u e3ten in ' la cantidad de roca e3trada de ella+ 7un.ue )ue impo ible medir e3actamente la irregular e3ca&acin" con&inimo en .ue e haban e3trado" apro3imadamente" poco m- de un milln de metro c0bico de roca+ 1uego" mediante el e tudio del i tema de e3traccin ' gui-ndono en lnea generale por el &olumen de lo blo.ue abandonado " calculamo .ue la relacin de blo.ue labrado 4re iduo era" apro3imadamente" %S por PS+ Jinalmente llegamo a la ci)ra de cuatrociento cincuenta mil metro c0bico + Ea ta ah traba*amo ba -ndono en ci)ra .ue e apro3imaban a la realidad+ Dero a partir de ah no umergimo en un mar de con*etura + 4Dor lo meno e to e m- e3acto .ue la recon truccin de un dino aurio ba ada en u huella 4di*o Ral" de)endiendo nue tra po icin" en tanto" &ali(ndono del mapa de lo cimiento del templo ' de nue tro c-lculo obre el &olumen de la roca " empe2amo a recon truir la perdida Ciudad de la 1una+ 4;Dame e e pincel= 4e3clam Sall' irritada" al tiempo .ue me lo arrebataba de la mano" la primera noche de labor" luego de ob er&ar mi &ano e )uer2o durante die2 minuto + 4Creo .ue el decli&e de lo principale parapeto e un poco e3agerado+++ 4murmur Deter en tono crtico" mientra la ob er&aba4" i comparamo lo muro del edi)icio elptico de Zimbabue+++ 4S" pero con ideremo " por e*emplo" el templo de Tar3ien" de Malta 4 intercedi Eeather4" o lo principale muro de Cno o +++ 7nte de .ue Ral ' 'o pudi(ramo e&itarlo" la empre a ab orbi a todo el grupo ' reempla2 a lo )e ti&ale nocturno de la cancin en el cuarto com0n+ Con la colaboracin de cada uno" de de u particular -rea de acti&idade en la 2ona de e3ca&acione ' el aporte de u talento e peciale ' u dedicacin" reali2amo una erie de repre entacione gr-)ica de la ciudad perdida+ Muro ro*o ' maci2o ornamentado con chencune eme*ante a la ola .ue cimentaron la grande2a de lo )enicio + Ro*o muro en&uelto en la lu2 del ol poniente: bendicin &e pertina de 9aal" el gran dio del

ol+ 7lta torre 4 mbolo de )ertilidad ' pro peridad4 ele&-ndo e por encima del )olla*e &erde o curo de la ilencio a arboleda+++ M- all-" la &ertical hendidura en lo acantilado de de donde" a tra&( de un t0nel ecreto" e llegaba a la mi terio a ca&erna+++ Otra &e2 el mbolo de lo rgano de la reproduccin+ Seguramente a.uella ca&erna haba e tado con agrada a 7 tart( 4mcom0nmente adorada ba*o la )orma de Tanit por lo cartagine e 4" dio a de la Tierra ' la 1una+++ De ah la hilera de acerdote de blanca &e tidura .ue a&an2aban inuo amente en proce in a tra&( de la arboleda" m- all- de la torre " hacia la ca&erna ecreta+ Todo abamo .ue lo )enicio o)recan acri)icio humano a u dio e ' dio a + El 7ntiguo Te tamento de cribe ni!o arro*ado al llameante &ientre de 9aal+ Dor e o no pregunt-bamo .u( terrible e cena rituale e habran re)le*ado en la tran.uila agua color e meralda del lago" e imagin-bamo a la &ctima luciendo &e tidura ' *o'a de oro" en e.uilibrio obre el borde del lago" en tanto el umo acerdote le&antaba el cuchillo del acri)icio+ 4;,u( l- tima .ue ea tan pro)undo= 4e3clam Sall'4+ 9en .uerra lan2ar al lago &ario bu2o " pero dice .ue nadie puede traba*ar a eme*ante pro)undidad+ En el -rea comprendida entre la muralla interiore ' e3teriore del templo" en el lugar en .ue hallamo la ma'ora de la cuenta de oro ' lo m- &alio o ornamento " colocamo en nue tro dibu*o la dependencia de acerdote : un laberinto de muro de barro ' techo de pa*a+ Tambi(n recon truimo la calle ' man ione de lo acerdote ' lo noble + 48/ el re' ' u corte: 4pregunt Deter en tono imperio o4+ 8@o &i&iran tambi(n entre la muralla principale : De modo .ue en e a -rea ituamo la dependencia acerdotale ' la corte real" dibu*-ndola de acuerdo con lo poco .ue abamo obre Cno o " Cartago" Sidn ' Tiro" para in)undir &ida a nue tro cuadro + Ral de cubri el portn .ue e hallaba en la muralla e3terior" 0nica abertura .ue daba al oe te+ 4De a.u partira alguna carretera directamente hacia el puerto 4di*o Sall'" .ue acto eguido la incorpor a u dibu*o+ 4S+++" ' tambi(n habra *unto al puerto un mercado donde e e)ectuaran la tran accione comerciale 4 ugiri Ral" e!alando el mapa4: a.u" en e ta -rea .ue tanto preocupa a Deter+ 48O imagin-i lo montone de colmillo de mar)il ' de cobre ' de oro .ue habra all: 4di*o 1e lie u pirando+ 48/ lo e cla&o o)recido en &enta" obre una plata)orma: 4agreg Eeather+

4;9a ta de charla= Se upone .ue e tamo reali2ando una in&e tigacin cient)ica 4di*e" tratando de contenerle + 48/ lo barco *unto a la co ta: 4di*o Sall'" en tanto comen2aba a pintarlo 4+ Enorme birreme con proa en )orma de cabe2a de camero " dorada ' e maltada +++ 7nte no otro urgieron de nue&o la torre ' la muralla " el lago recobr u antiguo e plendor ' lo puerto ' taberna e poblaron de una multitud de aparecida do mil a!o atr- : guerrero orgullo o " e cla&o pla!idero " noble dama en litera " cara&ana procedente del E te cargada de oro ' *o'a " ' un re' blanco .ue apareca ma*e tuo o en lo grande portone de piedra" con un e cudo tachonado de ro eta obre el hombro ' una armadura .ue re plandeca al ol+ 1a )aena era di&ertida ' er&a a la &e2 de acicate a nue tra imaginacin+ Cuando Sall' daba lo 0ltimo to.ue a nue tra pintura 'a haban tran currido cuatro emana + Con ecuencia directa de tal labor )ue el de cubrimiento por parte de Deter de lo a tillero " cu'a e3i tencia no )ue ugerida por lo birreme .ue Sall' itu *unto a la co ta" deba*o de la ciudad+ Deter encontr en un di.ue la .uilla de una embarcacin" con la principale cuaderna 'a enca*ada + Eaban incendiado la na&e en con truccin ' e parcido u parte carboni2ada por lo alrededore + Slo la )e ' la imaginacin podan identi)icar a.uello con un barco+ Saba .ue mi ad&er ario cient)ico recha2aran mi prueba + Dero el carbono #% no permita a egurar .ue a.uella madera carboni2ada databa del a!o TSS d+C+" )echa .ue 'a habamo de)inido como la del >gran incendio?+ Dicha labor me ir&i de e3cu a para pa ar ca i todo el da *unto a Sall'+ Comenc( a lle&ar mi almuer2o ' mi ba!ador a la ca&erna+ 7l principio reaccionamo torpemente" pero me e )orc( por .ue ella e intiera cmoda" ' poco de pu( &ol&imo a hacer gala del buen humor ' la camaradera .ue anteriormente hi2o de no otro una e3celente pare*a de traba*o+ Slo una &e2 me re)er a nue tra pa ada relacione ntima + 48Toda&a e t- tri te: 4le pregunt(+ Ella me mir )rancamente durante largo tiempo ante de re ponderme: 4Te ruego" 9en" .ue me de tiempo+ 70n debo re ol&er cierto problema per onal+ 4E t- bien 4le di*e" onriendo lo m- + alegremente po ible ' re ign-ndome a una larga e pera+

7 &ece lo otro almor2aban con no otro en la ca&erna por.ue aun.ue a)uera el calor alcan2ara lo %P grado " en a.uella ca&idad haca )re co+ 7ll chapote-bamo ' grit-bamo ' lo eco de nue tra &oce rebotaban contra no otro + <n recuerdo indeleble para m e el de 1e lie" luciendo un pe.ue!o biCini ro ado ' andando in.uieta en tomo del lago" como un hipoptamo en (poca de celo" per eguida por el in)atigable Ral+ Cinco emana de pu( de mi regre o ub a la ca&erna con una buena noticia+ 4Sal" acabo de recibir un men a*e de 1arCin por radio: 1ouren llegarma!ana+ Su reaccin negati&a me de ilu ion" por.ue 'o crea .ue por m haba uperado u inicial a&er in por 1ouren+++ ' empe2ado a impati2ar con (l+ Cuando en la pe.ue!a pi ta de aterri2a*e me encontr( )rente a 1ouren" me e tremec+ Eaba perdido die2 Cilo de pe o ' u piel" ante dorada ' lo2ana" tena una coloracin gri ' terro a+ Deba*o de u o*o haba do mancha color ciruela o curo" eme*ante a magulladura + 4;9en= 4e3clam" de li2ando un bra2o obre mi e palda ' apretando a)ectuo amente mi hombro4+ ;,u( alegra iento al &erte de nue&o" &ie*o in&ergNen2a= Dero u &o2 tra cenda )atiga ' ad&ert &ario hilo plateado 4.ue ante nunca &i4 en u iene + 4;Dio mo" 1o= ;,u( a pecto tan terrible tiene = 4Lracia 4di*o" torciendo la boca en un ge to burln ' colocando u co a en la parte po terior del 1and4Ro&er+ 4En erio" 1o" 8e t- en)ermo: 4le pregunt(+ 4Ee traba*ado in parar" 9en 4 e incer" mientra e entaba a mi lado en el 1and4Ro&er4+ Cuatro emana negociando ante una me a+++ /o olo+++ @o tena a nadie a .uien con)iar el a unto+ 1a otra parte en&i &ario e.uipo " .ue e )ueron rele&ando a medida .ue e agotaban+ 4Te e t- matando 4le amone t( a la manera de una e po a rega!ona+ 1ouren e inclin hacia m '" d-ndome un ligero pu!eta2o en el bra2o" e ech a rer+ 4T0 ere para m como una in'eccin de entu ia mo+ 48Aala la pena el a unto: 8De .u( e trataba: 4De un gran negocio" 9en+ ;De un a unto importante=+++ Cobre ' acero del Sudoe te a)ricano" pr3imo al ro Cunene+++ Maci2o )ilone entreme2clado : cobre de ba*a calidad ' hierro mu' )ino+ Su amalgama e un &erdadero te oro 4 u tono )atigado de apareci4+ Ee hecho udar tinta a e o pe.ue!o ' maldito *apone e +++ Jinanciar-n un puerto de gran pro)undidad ' una lnea de )errocarril para tran portar el metal+

E to le co tar- ciento cincuenta millone +++ 4tan alboro2ado e taba .ue u p-lida me*illa recobraron u anterior coloracin4+ De de luego la obra er-n reali2ada por una de mi empre a 4como un con pirador" e lle& un dedo a lo labio + /o re entre diente " regoci*ado" por.ue me agradaba &erle contento 41e&antar( una planta de paleti2acin 4' pro igui de cribiendo u )utura obra + Cada &e2 .ue e re)era a alguna &enta*a lograda en u negociacione me daba un pu!eta2o en el bra2o+ 48,u( bene)icio obtendr- : 4le pregunt(" por 0ltimo+ l me mir un tanto de animado+ 48En dinero: 4;Dor upue to= 8De .u( otro tipo podran er: 4le conte t(+ 4;7l diablo el dinero" 9en= /a te lo e3pli.u( en otra oca in+ Ea' algo m- importante .ue el dinero: la e3portacione " la gente .ue obtiene empleo ' la con truccin del )uturo de nue tro pa mediante el de arrollo de u ri.ue2a naturale '+++'+++ 4/ el gran placer .ue te produce la co a en 4le uger+ Aol&i a rer+ 4Ere mu' per pica2" 9en+++ Supongo .ue tiene ra2n: me intere an m- la peripecia del *uego .ue la ganancia+ 48Ea ledo el Time de e ta emana: 4le pregunt( para ho tigarle+ 4;Oh" por Dio " 9en=+++ 4prote t+ I 4Tu nombre integra la li ta de lo treinta hombre m- rico del mundo+ 4;,u( canalla = 4mu it en tono ombro4+ 7hora todo doblar-n u precio + 8Dor .u( no e ocupan de u co a ' me de*an tran.uilo: 4Entre tanto igue uicid-ndote+ 4Tiene ra2n" 9en+ Me iento un poco can ado+++ Me tomar( una emana de de can o+++ 4S+ <na e pl(ndida &acacione 4me burl(4: con)erenciando cada media hora con tu 9+ /+ M+ ' pa ando el re to del tiempo in)orm-ndote ' dando rdene por radio+ 4Me ol&idar( de todo 4di*o onriendo4+ Dien o ai larme+++" ' t0 me acompa!ar- + 48,u( .uiere decir" 1o: 4le pregunt(+ 4Te lo dir( m- tarde+ Eludi la cue tin por.ue no apro3im-bamo a la bi)urcacin del pol&oriento camino+ 7utom-ticamente aminor( la marcha del &ehculo para girar hacia la caba!a + 4@o te detenga " 9en 4me di*o4+ ,uiero ubir a la ca&erna+ De de hace &aria emana e to' pen ando en &ol&er all 4 u &o2 e torn ua&e ' re)le3i&a4+ Cuando la co a tomaban un mal cari2 en la me a de la negociacione " u piraba 'o por la pac)ica ' erena atm )era de la ca&erna+ Me pareca+++ 4 e detu&o ' to i" de concertado+

Rara &e2 hablaba de e a manera+ Sall' e taba traba*ando en el muro tra ero de la ca&erna+ En e e momento luca una blu a de eda &erde ' uno corto pantalone de con)eccin" color ca.ui+ Su cabellera uelta reluca+ Cuando le&ant la cabe2a para aludar a 1ouren ad&ert" con tierna orpre a" .ue por primera &e2 en mucha emana e haba pintado lo labio + 7l &er el a pecto macilento del reci(n llegado" u o*o re)le*aron una honda preocupacin+ Dero no aludi en ab oluto a ello+ Su alutacin )ue bre&e ' como )or2ada+ En eguida e &ol&i hacia u caballete+ 1ouren e dirigi de inmediato hacia el retrato del re' blanco+ /o le egu de pacio ' me ent( a u lado+ En ilencio ' en un e tado de -nimo mu' cordial ob er&amo la e3tra!a )igura+ 1ouren )ue el primero .ue habl: 48@o da la impre in de .ue .uiere decir algo" 9en: 7un.ue me e3tra! .ue un hombre como (l me hiciera tan capricho a pregunta" le conte t( re petuo amente por.ue ad&ert .ue e hallaba realmente intrigado+ 4@o" 1o+ Sinceramente" no me cau a tal impre in+ 4Dien o" 9en" .ue a.u ha' algo mu' importante+++ 4me di*o" con&encido4" algo .ue t0" 'o+++ ' todo lo dem- hemo de cuidado+ 1a cla&e del mi terio .ue no preocupa e halla en e ta ca&erna+ 4O'e" 1o" podramo +++ 4me interrump por.ue (l 'a no me e cuchaba+ Sall' abandon u caballete '" ent-ndo e *unto a 1ouren" e3amin u ro tro atentamente+ 4De de el principio he tenido e a impre in+ 8Recuerda el Aalle de la De olacin" ituado en mi po e ione : Mi gelogo de cartaron lo .ue 'o o pechaba por intuicin+ 8Recuerda : /o a ent con la cabe2a+ El Aalle de la De olacin produca ahora &einte mil .uilate de diamante )ino por me + 4E to' eguro de .ue e te lugar encierra algo+ Dero ignoro el lugar e3acto 4' e &ol&i hacia m" como i 'o hubie e ocultado lo .ue (l bu caba4+ 8Dnde e tar-" 9en: 8En el uelo" en la parede " en el techo: 48En el lago: 4agregu(+ 4Mu' bien+ Comen2aremo la b0 .ueda en el lago 4di*o+ 4E mu' pro)undo" 1o+ @ing0n bu2o+++ 48,u( abe t0 de bu2o : 4me di*o en tono imperio o+ 49ien" 'a lo he ondeado un par de &ece + 4;Dor Dio " 9en= 4me interrumpi bru camente4+ Cuando deba er operado del cora2n acudir( a Chri tian 9amard" no al &eterinario local+ 8,ui(n e el me*or bu2o del mundo: 4Supongo .ue Cou teau+

49ien+ Tratar( de .ue mi gente le localice+ 7hora hablemo del uelo+ Oponer e a 1ouren e.ui&ale a en)rentar e a un hurac-n" 7l cabo de una hora haba bo .ue*ado un plan completo de accin" con &i ta a un minucio o regi tro de la ca&erna+ Jinalmente me ugiri en un tono ca ual: 4Mu' bien" 9en+ 8,u( te parece i regre a al campamento: Me agradara e tar olo durante una hora+++ 7un.ue hubiera .uerido e tar continuamente a u lado" me le&ant( de inmediato ' le pregunt( a Sall': 48Aiene conmigo: 1ouren .uiere e tar olo+ 4;Oh" 9en" me )alta la mitad=+++ 4@o te preocupe " 9en 4di*o 1ouren4+ Ella no me mole tar-+ De modo .ue part ' le de*( olo en la ca&erna+ 1a caba!a de lo hu( pede e taba li ta de de mucho tiempo ante + @o ob tante" )ui con uno de lo criado a controlar la operacin de de embala*e de lo en ere de 1ouren+ 7lguien haba colocado un ramillete de lirio il&e tre " de lo .ue crecan al pie de lo acantilado " en una *arra de cer&e2a .ue haba *unto a la cama+ M- tarde le agradecera al matabele .ue haca la &ece de cocinero" ma'ordomo ' ama de lla&e en nue tro campamento a.uella delicade2a .ue en parte atenu la deprimente atm )era de la caba!a+ Cuando ( ta .ued li ta para recibir a u hu( ped" me dirig hacia el edi)icio central a )in de cerciorarme i haba hielo ' agua )ra u)iciente en la ne&era+ 7cto eguido romp el ello de una botella )re ca de Llen Lrant+++ 1ouren ' 'o compartamo una gran a)icin por e e n(ctar+ Mientra e taba atareado con la botella de Khi C'" Ral ' 1e lie" de regre o de la e3ca&acin" entraron en la o)icina de al lado+ 7un.ue no era mi intencin e cuchar u di-logo" ( te lleg a mi odo claramente a tra&( del tabi.ue" )ino como un papel+ Ral empe2 a gru!ir como una be tia encoleri2ada ' 1e lie a chillar+ 4;Oh+++= ;,u( malo ere = 4e3clam ella *adeando+ Sin duda la e taba aco ando ) icamente4+ 7lguien te puede &er+++ 4Con tal de .ue no me &ea e ta noche+++ 4declar Ral+ 4;Silencio= 4le di*o ella in0tilmente+ 4Cinco emana +++ Den ( .ue no &endra *am- + /a e taba enlo.ueciendo+ 4;Oh=" Rall' Rall'+++" .uerido 4re oll 1e lie apa ionadamente+ 4Toddle +++" mi pe.ue!a Toddle 4replic Ral+ Sonro*-ndome a cau a de u palabra " abandon( la botella ' me ale*( a hurtadilla de la habitacin+ 1igeramente intrigado me pregunt( en .u( medida la llegada de 1ouren 4a .uien ob&iamente e haba re)erido Ral4 poda

in)luir tan )a&orablemente en la relacin ) ica de a.uella pare*a .ue de pert mi en&idia" por.u( en mi &ida no e3i tan tale e3pectati&a + Todo e t-bamo 'a en)ermo del e tmago a cau a de la dieta de producto en&a ado ' en con er&a a .ue e t-bamo ometido + Jeli2mente" 1ouren tra*o con igo gran cantidad de )ruta" &erdura ' carne )re ca + E a noche comimo lechoncillo dorado ante un )uego chi porroteante" con patata al horno" gui ante ' una gigante ca )uente de en alada )re ca+ Dero hablamo mu' poco durante la cena+ Cuando retiraron la &a*illa" 1ouren encendi un cigarro" 'o &ol& a llenar lo &a o ' todo le rodeamo + En primer lugar habl( 'o" para in)ormar a 1ouren obre el de cubrimiento de la cantera ' nue tra deduccione + El tema culmin con la e3hibicin de lo cuadro con .ue Sall' haba recon truido la ciudad+ @o e peraba .ue 1ouren reaccionara en la )orma .ue lo hi2o+ En lugar de tomar la co a en broma" como no otro " acept a.uel producto de nue tra )anta a como un hecho comprobado+ Dando mue tra de una )ebril e3citacin alt de u a iento para e3aminar una por una toda la ilu tracione + De cuando en cuando no diriga bru ca pregunta o" implemente" cla&aba u o*o reluciente en ella + Su ro tro p-lido ' demacrado ad.uira entonce una e3pre in ca i demencial+ Sall'" al modo de un a tuto pre entador" de* para el )inal el re' blanco+ 7pena coloc el cuadro en el tablero" 1ouren e endere2 en u a iento+ El re' blanco" de porte ma*e tuo o" o tentaba u armadura de combate: 'elmo ' cora2a de bronce reluciente" e cudo u pendido del hombro ' un ango to cinturn" de tinado a la e pada+ Su en orti*ada barba ro*a" con re)le*o dorado " era m- ancha en u e3tremo in)erior+ Su er&idore le eguan en el momento .ue tra pa aba la grande puerta de la ele&ada muralla e3terior+ <no portaba u hacha de combate" otro u arco ' al*aba ' un tercero o tena en u mano el c-li2 de oro de la &ida eterna+ Sall' e haba e merado particularmente en la reali2acin de a.uella )igura" la m- impre ionante de la erie+ Todo la ob er&amo en ilencio" ha ta .ue 'o" al eparar de repente mi pierna " .ue e taban cru2ada entre " e inclinarme orprendido hacia delante" derram( un poco de mi Khi C'+ Ea ta entonce " enga!ado por la dorada barba" no haba identi)icado al modelo utili2ado por Sall' para la )igura del re'+ S0bitamente me &ol& hacia 1ouren ' le mir( )i*amente: la mi ma )rente amplia+++" id(ntica ce*a de noble tra2o " u hundido ' penetrante o*o cele te I u nari2 recta en ambo " con &entana delicadamente cincelada ' imilar e3pre in de

orgullo en la cur&a de la boca" cu'o labio in)erior" ligeramente en ual" le daba el a pecto de do ni!o en)adado + 4;9en= 4e3clam 1ouren con &o2 - pera ' in apartar u o*o del retrato4+ ;,u( curio o+++= Ea ta ahora no &ea a.u m- .ue un con*unto de blo.ue de piedra ' un pu!ado de cuenta ' re iduo de oro+++" ' de ninguna manera pen aba en el pueblo" .ue e lo mimportante" 9en+++ En a.uello hombre .ue na&egaron ha ta lo con)ine del mundo conocido entonce " .ue con tru'eron una magn)ica ciudad en el de ierto+++ 4De pronto e interrumpi ' mo&i lentamente la cabe2a" en tanto ope aba mentalmente la magnitud ' grande2a de a.uella ha2a!a+ 1uego e &ol&i hacia m4: 9en" tenemo .ue de cubrir .u( )ue de a.uello hombre ' de u ciudad+ @o me intere a el tiempo ni el co to .ue ello re.uiera+ ,uiero aclarar e e enigma+ 7rro*ando la colilla de u cigarro" alt de u illa ' empe2 a recorrer de arriba aba*o la habitacin con inu itada &iolencia+ 4/a e hora de .ue anunciemo nue tro de cubrimiento" 9en+ Con&ocar( una rueda de pren a+ Todo &o otro e tar(i pre ente para dar e3plicacione + El mundo debe enterar e de la e3i tencia de e to hombre + Mi e tmago e hundi pro)undamente+ 7larmado" tartamude( mi prote ta: 4E cucha" 1o" no debemo anunciar nada+ Toda&a no++++ ;por )a&or= 48Dor .u( no: 4me pregunt" &ol&i(ndo e hacia m belico amente+ 470n no tenemo u)iciente prueba de ello 4un e calo)ro recorri mi cuerpo cuando pen ( en mi detractore + E to me colgaran ' de peda2aran i apareciera 'o en e cena con tan pobre libreto4+ @o de ollar-n" 1o+ @o triturar-n+ 4E3hibiremo e to 4re pondi" e!alando la pintura + 4;Dor Dio = 4la mera po ibilidad de .ue e to ocurriera me hi2o temblar4+ o on mero producto de nue tra )anta a+ 1a 0nica co a cu'a e3i tencia podemo probar e el c-li2+ Cuando 1ouren cla& u o*o en m comprob( .ue u acce o de locura e taba pa ando+ S0bitamente e ech a rer" ' con aire culpable ' golpe-ndo e la )rente con la mano e3clam : 4;7h= ;Debo e tar mu' can ado= Durante un momento e a pintura me parecieron reale +++ ;la &ida mi ma= 4@ue&amente e )ue hacia ella para e3aminarla atentamente4 ,uiero aclarar e e enigma" 9en 4 repiti4+ Tengo .ue aber .u( )ue de a.uello hombre + 7l da iguiente" mientra comamo *unto al lago color e meralda" 1ouren me di*o .ue (l ' 'o no e cabulliramo de lo dem- + Con uno de lo carboncillo de Sall' tra2 un dibu*o en la uper)icie li a de una roca+

4E tamo a.uI a cien Cilmetro al norde te de e te lugar e hallan la ruina de Dombo hhaba+ Si tu teora on correcta " en la antigNedad debi e3i tir una ruta de cara&ana entre amba ciudade + T0 ' 'o &ia*aremo en el 1and4Ro&er a campo tra&ie a para tratar de de cubrir e a ruta+ 4E un terreno mu' - pero e ine3plorado 4le di*e" in entu ia mo4" in camino ' in agua+ 4/ in 9+ /+ M+ 4agreg onriendo+ 47hora la co a me agrada ' me parece irre i tible 4di*e" onriendo tambi(n" al pen ar .ue e trataba de un &ia*e terap(utico ' in moti&acione cient)ica 4+ 8Cu-ndo aldremo : 4Ma!ana a primera hora+ E taba o curo a0n cuando me de pert(+ El relo*" *unto a mi lecho" indicaba la cuatro ' media+ Era dema iado tarde para eguir durmiendo ' mu' temprano para le&antar e+ Mientra meditaba" alguien abri igilo amente la puerta de la caba!a+ E taba di poni(ndome a repeler el ata.ue de lo po ible ladrone cuando en el &ano iluminado por la luna e recort la re&uelta ' en orti*ada cabellera de Ral+ De tal manera me a u t( .ue le grit(: 48,u( hace a.u: Su e panto al or mi &o2 uper con mucho el miedo .ue acababa 'o de e3perimentar+ 1an2ando un chillido de terror peg un alto en el aire ' agit lo bra2o como una empenachada grulla u ala en la dan2a pre&ia al apareamiento+ <no o do minuto tard en recobrar e lo u)iciente para dirigir e a u lecho ' conte tarme con &o2 tembloro a: 4Ee ido al retrete+ Tal re pue ta )ue oportuna+ De lo contrario mi reaccin hubiera tenido para (l de a tro a con ecuencia + En eguida me le&ant(" me &e t ' me )ui a comprobar i el 1and4Ro&er e taba li to+ 7un.ue pen ( .ue Ral haba e tado con 1e lie" no me detu&e en e&aluar la implicacione de tal circun tancia+ Ca i un da entero tardamo 1ouren ' 'o en encontrar en la Colina Sangrienta un endero practicable para el 1and4Ro&er+ Siguiendo la lnea de lo acantilado " a&an2amo en direccin norte ha ta el lugar en .ue e de membraban en una erie de cerro ba*o + Dor una hondonada ituada entre do collado iniciamo el a cen o" mu' di)cil inclu o para un &ehculo tan re i tente como el nue tro+ @o ob tante" 'a en la cumbre" no &imo ante una abierta abana" moteada por alg0n .ue otro bo .ue de acacia + 7 partir de entonce a&an2amo r-pidamente+ Lirando de nue&o hacia el ur )uimo en bu ca de la ruta

de cara&ana .ue 1ouren" e peran2ado" haba dibu*ado en u gran mapa+ E a noche acampamo obre ella o" por lo meno " donde uponamo .ue haba e3i tido+ 1a ga olina ' el agua .ue tran port-bamo apena de*aban lugar para lo lu*o inherente a la acampada+ 7deme t-bamo re uelto a reali2ar un &ia*e duro para librarno de la niebla indu trial ' el holln de la ci&ili2acin" reiterando no t-lgicamente cierta e3pedicin .ue habamo e)ectuado en nue tra *u&entud+ 7 amo a la parrilla un par de gallo de lo arenale ' bebimo Llen Lrant ' agua entibiada por el ol en nue tro cubilete e maltado + De pu( ca&amo en la dura tierra uno hueco eg0n la )orma de nue tra e palda ' cadera ' no metimo en nue tro re pecti&o aco para dormir a la intemperie" *unto al 1and4Ro&er+ So!oliento ' )elice charlamo durante una hora ante de cerrar lo o*o + De madrugada" 1ouren e dio uno ma a*e en la e palda ' abland cuidado amente u rgido m0 culo + 47hora me acuerdo de .ue 'a no tengo &einte a!o 4 e lament+ Sin embargo" tre da de pu( pareca un muchacho de e a edad+ El ol encendi u piel" la mancha deba*o de u o*o de aparecieron ' empe2 a rer de buena gana+ 7&an2-bamo lentamente+ 7 menudo debamo de andar el tra'ecto recorrido al encontrarno ante cerro ' colina .ue no cerraban el pa o+ Entonce de cendamo del 1and4Ro&er ' march-bamo a pie" tratando de de cubrir alguna enda+ Sin embargo no no apre ur-bamo " go2-bamo plenamente de cada Cilmetro de pai a*e" en tanto bu c-bamo a tienta nue tro camino hacia el norte ' al e te" a tra&( de un pa .ue cambiaba de car-cter ' atm )era con e a )a cinante rapide2 .ue lo e da en B)rica+ 7 medida .ue a&an2-bamo hacia el norte aumentaban lo indicio de &ida animal terre tre ' a(rea+ 7 la a&e propia de la tierra -rida ucedieron la gallina de Luinea" lo )rancoline ' la gigante ca a&utarda a)ricana + 7 &ece " entre lo tronco de lo mopani ' lo ma a a urga ' de apareca como un rel-mpago plateado ' gri -ceo alg0n Cud0 con u largo cuerno en )orma de tirabu2n .ue parecan de can ar obre u lomo + 4El agua no debe e tar mu' le*o 4coment Eburen" mientra detenamo el 1and4Ro&er en el borde de un claro de hierba amarillenta" a tra&( del cual hua un reba!o de antlope negro en direccin a una arboleda+ E e tipo de antlope" el moberbio .ue habita en B)rica" o tenta obre u orgullo a cabe2a una enhie ta cornamenta eme*ante a una cimitarra+ 1a n&ea blancura de u pecho contra ta notablemente con la negrura del re to de u cuerpo+

4Otra e pecie en &a de e3tincin 4acot( con tri te2a4 a cau a de la in aciable &oracidad del hombre+ 4S 4con&ino 1ouren4+ E una l- tima" por.ue ning0n e p(cimen de Eomo apien puede compar-r ele en belle2a+ @i i.uiera Ra.uel Gelch+ E a noche acampamo en una arboleda de ma a a " .ue 'a lucan u e3tico )olla*e prima&eral" in ri&al en el re to de la tierra" por la combinacin de matice .ue pre enta: ro ado" bei " brillante ' ro*o )uego+ 1ouren en&ol&i en tocino el olomillo del *o&en impala .ue haba ca2ado e e da ' luego lo pu o a a ar en una pe ada marmita de hierro" en tanto 'o preparaba una al a de cebolla" tomate ' mucho a*o+ 7.uel plato" .ue comimo con grue a rebanada de pan moreno untada de manteca en&a ada" )ue el mabro o .ue 'o haba paladeado ha ta entonce + 4Si alguna &e2 nece ita traba*o" 1o" te contratar( como cocinero 4le di*e mientra engulla+ Ei2o una mueca burlona ' e dirigi hacia el 1and4Ro&er para conectar la radio+ 48,u( ocurre" 1o: 4le pregunt(+ 4Simplemente" .uiero e cuchar la noticia 4me re pondi" concedi(ndome la gracia de mo trar un a pecto culpable4+ @o puedo ai larme completamente+++ De modo .ue no enteramo de la nue&a lucha ' .uerella de un mundo enlo.uecido+ De un modo e3tra!o" en a.uel remoto ' tran.uilo lugar lo problema humano parecan in igni)icante e intra cendente + 47paga e a radio+ 1o 4le di*e4+ 8Dara .u( .uiere e cuchar e a co a : E taba (l a punto de girar el botn de contacto cuando e contu&o 0bitamente al pronunciar el locutor un nombre .ue no era )amiliar+ 4Radio 1u aCa in)orma: El lder del grupo terrori ta .ue a'er tendi una embo cada a un de tacamento policial en el GanCie" 2ona de Rode ia" matando a cuatro per ona e hiriendo a otra do " ha re ultado er el autodenominado >coronel? Timoth' Mageba" .uien do me e atrconcit la atencin mundial al e)ectuar un dram-tico ecue tro a(reo+ <n porta&o2 de la Dolica de Rode ia declar .ue Mageba e .ui2- uno de lo m- peligro o terrori ta a)ricano + <na recompen a de die2 mil dlare de Rode ia e otorgar- a .uien umini tre alguna in)ormacin .ue permita capturar &i&o o muerto a Mageba+ Con al&a*e entu ia mo apag 1ouren el receptor ' regre *unto a la hoguera+ De pu( de echar un trago de Khi C' di*o:

4E t- operando a lo ciento e enta Cilmetro " poco m- o meno " al norte de a.u+ Dara cual.uier co a por echarle el guante+ 7.uella noticia me perturb pro)undamente+ E a noche permanec largo tiempo de pierto" con mi mano en la nuca ' mi o*o cla&ado en el cielo e plendoro amente e trellado+ Aenu haba 'a de aparecido en el hori2onte cuando me umerg en un ue!o poblado de im-gene horrible + El ol matinal lan2aba u ra'o dorado obre la cre ta de lo cerro e in)lamaba el cielo con &irulento tono ro*o ' purp0reo + Su lu2 barri mi negro pen amiento + Con&er ando ' riendo reanudamo nue tra lenta marcha hacia el e te+ 7 mitad de la ma!ana ad&ertimo una bandada de buitre .ue &olaba circularmente hacia el norte" como una enorme rueda )ormada de punto negro " .ue giraba lentamente en el cielo duro ' a2ul+ 1a m- )a cinante in&itacin .ue puede o)recerle B)rica al &ia*ero e la de eguir el &uelo de e o gu tadore de carro!a .ue inde)ectiblemente le conducir-n al teatro de alg0n tremendo epi odio del perpetuo drama del de ierto+ 4<no tre Cilmetro 4coment 1ouren" mirando an io amente a tra&( del parabri a + /o compart u curio idad+ ;7l diablo la ciudade en ruina ' la ci&ili2acione perdida =+++ 7hora no dirigamo hacia donde rega la dura le' del colmillo ' la 2arpa+ Cuatrociento metro delante de no otro e recortaban obre la copa de lo -rbole la )orma ar.ueada ' agachada de a.uello repugnante pa*arraco " tan numero a como lo )ruto de la huerta del in)ierno+ 4Ean olido la po ibilidad de carro!a 4di*o 1ouren alboro2ado4+ 7lgo lo detiene en el cielo ' en la copa de lo -rbole + Doco de pu( detu&o el 1and4Ro&er ' apag el motor+ En eguida de cendimo del coche" ' 1ouren re&i la carga de u gran Magnum S"TQO ' cambi lo pro'ectile de cabe2a ua&e por otro m- lido " .ue golpearan m- duramente+ 4Subiremo a pie 4di*o 1ouren4+ Me encantara dar con alg0n gran len de negra melena 4' mediante un golpe eco itu en u lugar el eguro del ri)le4+ Toma la e copeta" 9en" ' c-rgala con perdigone grande + En e e momento pen (: >Si un len e t- lo u)icientemente le*o como para *u ti)icar el u o de un ri)le" no di cutir( en ab oluto con 1ouren" pero i e t- cerca pre)iero un arma con la .ue 'o e t( eguro de no errar?+ 1ouren ech a andar a tra&( de la hierba" .ue le llegaba a la cintura" ' 'o le egua a cierta di tancia de uno de u )lanco " para mantener

e3pedita mi lnea de )uego" con la e copeta cargada con &i ta al len" ' mi bol illo lleno de cartucho + @o de pla2-bamo lentamente tratando de hallar el punto )ocal de a.uella bandada de buitre di eminado obre lo -rbole en un -rea de mil metro cuadrado + 7 medida .ue a&an2-bamo aumentaba nue tra ten in ante la po ibilidad de .ue de pronto &i(ramo tendido en la hierba un ma*e tuo o grupo de leone + 1ouren me haca una e!a cada &e2 .ue cambiaba de direccin" 'a .ue bamo ' &enamo " regi trando cuidado amente el terreno+ De de lo -rbole pr3imo al2aron el &uelo &ario buitre " lo cuale " de torpe a pecto durante u repo o" e tran )ormaron milagro amente en ere gr-cile ' bello al retornar a u elemento+ Se me haba ecado la garganta a cau a de la emocin ' del agradable temor .ue me embargaban+ De de donde e taba &ea la e palda de la cami a de 1ouren empapada en udor" no enteramente a cau a del calor+ Todo u mo&imiento denotaban una contenida energa" li ta para e tallar ante el primer indicio de la pro3imidad de la pre a+ Me encantaba e a parte de la cacera" por.ue en todo no otro ub i te la at-&ica atraccin de la ca2a+++ Slo me a .ueaba el acto de rematar a la &ctima+ 1ouren e detu&o con el ri)le terciado a gran altura ' lo o*o )i*o en algo .ue e taba delante de (l+ Endurec mi m0 culo a la e pera de la detonacin .ue de un momento a otro e producira+ Dero lo egundo e ucedan lentamente como una erie de gota de aceite in .ue 1ouren actuara+ Simplemente mo&a apena la cabe2a en tanto bu caba algo+ Sin hacer ruido a&anc( ha ta ituarme a u lado+ 7nte no otro e e3tenda un cuadro de tierra herbo a" apla tada ' pi oteada" en cu'o centro 'aca un b0)alo muerto" cu'a pan2a e taba hinchada de ga e + <n en*ambre de mo carda &erde ' brillante pululaba en la cuenca de u o*o ' en u boca abierta+ En u grue a piel no percib marca de 2arpa + En u negra ' - pera pelambre haba alguno e pacio pelado ' brillante ' &aria co tra dura + Mientra caminaba mirando el uelo ' e&itando inclu o la m- d(bile ramita " ad&ert de pronto una huella humana" tan pe.ue!a .ue podra er la de un ni!o" en una porcin de tierra remo&ida por la hormiga + El &ello de mi nuca e eri2" por.ue comprend .ue habamo dado con algo mucho m- peligro o .ue un grupo de leone + In tant-neamente gir( la cabe2a para ob er&ar al b0)alo muerto" ' por primera &e2 repar( en un )r-gil tro2o de ca!a de cinco centmetro .ue obre ala en la rugo a piel de u cuello+ 1a carne en torno de ( te e taba ten a ' endurecida a cau a de la hincha2n+

4;1o= 4gra2n( - peramente4+ Eu'amo en eguida de a.u+++ ;E e b0)alo ha ido muerto por un bo .uimano= 1a cabe2a de 1ouren e e tremeci mientra cla&aba en m u o*o + 1o borde de la &entana de u nari2 palidecieron ha ta ad.uirir el tono de la porcelana blanca+ 48Cmo lo abe : 4me pregunt con &o2 ronca+ 41o dedu2co de la huella .ue e hallan a tu pie 4(l mir hacia aba*o4 ' de la )lecha cla&ada en el cuello del b0)alo+ Con&encido (l tambi(n ahora" di*o: 47 partir de ahora decide t0+ 8,u( hacemo " 9en:+++ 1ouren udaba tan copio amente como 'o+ 4;De pacio= ;De pacio= @o te &uel&a ni te mue&a bru camente" por.ue no e t-n ob er&ando" .ui2- de de mu' cerca+ Comen2amo a retroceder oprimiendo )uertemente nue tra arma con nue tra mano pega*o a de udor ' lan2ando r-pida mirada a nue tro alrededor+ 4;Dile algo" por Dio = 4cuchiche 1ouren+ /o tu&e tiempo de re)le3ionar .ue inclu o un hombre como 1ouren poda con&ertir e en un cobarde ante la amena2a de morir+++ 4@o puedo arrie garme+++ Cual.uier co a podra er tomada como una pro&ocacin+ 4,ui2- e t(n a nue tra e palda +++ 1a &o2 de 1ouren tembl" ' 'o ent .ue mi piel" entre mi omplato " e encoga a la e pera del ilbido de una )lecha+ 7 medida .ue retrocedamo di minua mi temor+ Cincuenta metro m- all- del b0)alo muerto me arrie gu( a aludarle : 4;Da2= @o tenemo mala intencione + 1a re pue ta )ue in tant-nea+ 7guda como la &o2 de un p-*aro e incorprea" pareci emanar de la c-lida atm )era: 4Dgale a e e gran cara p-lida .ue ba*e el arma" por.ue no le conocemo + 4;Mhai= 4e3clam( ali&iado ' *ubilo o4+ ;Eermano mo= Su o*o brillaban" como la amarilla luna+ Su ca co arrancaban chi pa de la colina de hierro+ Funto cantamo la cancin del b0)alo+ En cuclilla " lo hombre en tomo del )uego crepitante ' batiendo palma para ubra'ar u comple*o ritmo" ' la mu*ere dan2ando a nue tro alrededor" cimbre-ndo e ' arra trando lo pie e imitando al b0)alo ' a u bi2arro matador+ Su piel dorada reluca a la lu2 de la hoguera+ En u menudo cuerpo de collaban u de comunale tra ero + Su pe.ue!o ' redondo pecho amarillo o cilaban al comp- de la dan2a+

El p-*aro4 aeta &ol de mi mano &elo2 como una abe*a o un halcn .ue cae obre u pre a+ Je tone de carne cruda pue ta a ecar colgaban de la rama de lo -rbole + M- all- de la hoguera chacale ' hiena " inti(ndo e burlado " aullaban al cielo tachonado de e trella mientra a piraban el tentador aroma+ 1a angre empe2 a )luir" brillante como una )lor+ Dulce como la miel il&e tre era la carne de u cuerpo+ 1a dan2a lleg a u t(rmino" ' la mu*ere riendo entre diente ' gor*eando" e agruparon en torno a la hoguera para llenar de carne u &ientre pe.ue!o ' redondo + 1o bo .uimano de ambo e3o ienten un temor re&erente por lo ere &olumino o + Dara ello 1ouren era un gran gigante rubio+ De inmediato comen2aron a anali2arle de una manera )ranca e ntima+ 7 partir de u dorada cabe2a u o*o de cendieron por u cuerpo+ /o olt( una carca*ada+ 48,u( e lo .ue te di&ierte tanto: 4me pregunt 1ouren en tono imperio o+ 1e tradu*e la palabra de lo bo .uimano + 4;Dio mo=+++ ;@o creo .ue ha'an dicho tal co a= 4re pondi e tremeci(ndo e ' mirando horrori2ado a la mu*ere " .ue ahogaban u ri ita tap-ndo e la boca con la mano + Me ent( entre Mhai ' 1ouren para actuar de int(rprete+ <no de ello e pu o a )umar ' el otro a ma ticar un cigarro Romeo ' Fulieta+ Mhai ' 1ouren empe2aron a hablar de be tia ' de p-*aro " por.ue ambo amaban la ca2a+ 4Mi abuelo me di*o un da .ue cuando (l era *o&en" en e ta tierra" deba*o del gran ro" lo b0)alo ennegrecan la tierra como lango ta +++ Dero de pu( &ino la pe te ro*a+++ 41a morri!a 4le e3pli.u( a 1ouren+ 4+++' lo b0)alo ca'eron como mo ca " uno encima de otro + 1o buitre no podan &olar de tanta carne como haban comido ' lo hue o de lo b0)alo blan.ueaban lo campo ba*o el ol" como la margarita @ama.ue en la prima&era+ Siguieron con&er ando ha ta de pu( de .ue la mu*ere ' lo ni!o e enro caran ' .uedaran dormido como pe.ue!o cachorro amarillo en el pol&o+ Eablaron de noble animale ' grande cacera " ' tan amigo e hicieron *unto a la hoguera" .ue )inalmente Mhai me di*o: 4,ui iera ir a ca2ar con (l+ Entonce le en e!ara un ele)ante como lo .ue conoci mi abuelo: con colmillo tan grue o como mi cintura ' tan largo como la ca!a de una lan2a+

>/a e ol&id de la ruina ' de la ruta de la cara&ana ?" pen ( al &er .ue el ro tro de 1ouren e iluminaba ante a.uella propo icin+ 4Dero dice 4agregu(4 .ue debe de*ar a.u el 1and4Ro&er+ Ello empe2aron a or el ruido del motor media hora ante de nue tra llegada" ' (l dice .ue dicho ele)ante e &ie*o ' a tuto+ 1o cual implica .ue tendremo .ue dormir un rato+++ Ma!ana er- un da endiablado+ Cuando apareci el ol haca 'a tre hora .ue e t-bamo de camino+ 7un.ue al de pertar nue tro pantalone e taban h0medo de roco ha ta la rodilla " el )ro nocturno haba de aparecido 'a de nue tra articulacione + Camin-bamo a grande 2ancada para no perder de &i ta a lo do pe.ue!o indi&iduo moreno + Mhai ' Lhal e de pla2aban con lo miembro )lo*o en u caracter tico trote" .ue le permita de&orar Cilmetro durante el da entero in dar mue tra de can ancio+ Su diminuto cuerpo bailoteaban delante de no otro a tra&( de lo e pino ' lo *e ie " cada &e2 m- den o + 48Cmo te iente " 9en: Lru! ' apo'( en mi otro hombro la e copeta+ 4E o maldito on incan able 4coment 1ouren+ 47pena hemo comen2ado" hermano 4le pre&ine+ Mhai ' Lhal no condu*eron por un terreno .uebrado donde de pronto urgan de la tierra negra ' - pera colina )errugino a ' en el .ue abundaba cierta &ariedad de e pino gri " lleno de pincho ' mu' enmara!ado+ Dro)undo barranco de garraban la parede de lo alto a)loramiento roco o de la me eta+ El ol" )ero2mente abra ador ' de lumbrante" ab orba la humedad de nue tro cuerpo " de la .ue lo .uedaban huella en nue tra cami a " ba*o la ombra de blanco crculo alino + Era el tipo de pa .ue un ele)ante &ie*o ' a tuto" per eguido por el hombre" elegira para re)ugiar e+ 7 medioda de can amo durante media hora a la ombra de una roca ituada a ota&ento" cu'a uper)icie negra .uemara la piel de .uien la toca e" ' echamo &ario trago de agua tibia+ Ca i inmediatamente de pu( de reanudar la marcha de cubrimo la huella del animal+ 47ll ' all- 4con la punta de una )lecha en&enenada" Mhai tra2 el contorno de una huella de animal en la tierra" dura como el hierro4+ 8@o la &en: 4no pregunt e3a perado+ 7un.ue giramo en torno de ella ' la ob er&amo atentamente" no acamo nada en limpio+ 4Si ( a e la huella de un ele)ante 4mu it 1ouren4" 'o o' un calderero chino+ Dero Mhai ech a andar con)iadamente en otra direccin a tra&( de lo e pino + En po de (l trepamo a una roco a me eta" iguiendo una pi ta .ue ni 1ouren ni 'o di tinguamo en ab oluto+ Cerca de la cre ta

de la colina haba un montn de e ti(rcol de ele)ante" toda&a h0medo" a pe ar del calor de horno .ue all haca+ <na nube de maripo a amarilla ' anaran*ada re&oloteaban obre (l" atrada por u humedad+ El e ti(rcol eme*aba el relleno de un colchn de )ibra de coco+ 41o iento 4murmur(4I pol )a&ol" un caldelo+++ 4E e hombre e un maldito hechicero 4di*o 1ouren acudiendo a ombrado la cabe2a" en tanto de colgaba del hombro u pe ado ri)le ' lo apretaba ba*o el bra2o+ Reanudamo la marcha" ahora m- lentamente+ De &e2 en &e2 no detenamo " mientra Mhai ' Lhal e cudri!aban la impenetrable e pe ura de e pino delante de no otro + 1a b0 .ueda re ultaba agotadora en a.uel tupido matorral+ Cada pa o .ue d-bamo re ponda a una e!a .ue no haca Mhai con u mano de palma delicadamente ro ada+ Cuando ( ta e mo&a" a&an2-bamo " ' cuando .uedaba inm&il" no detenamo + >;7delante=?" deca la mano" ' ech-bamo a andar+ >;7lto=?" no ordenaba de pronto cortando el aire &elo2mente como un cuchillo+ Entonce permanecamo adherido al uelo+ S0bitamente la mano e cerr ' el pu!o apunt hacia delante+ 5@o hubiera trado mala uerte e!alar a la pre a con el dedo+6 Inm&ile como e taca ' con nue tro ro tro reluciente de udor" miramo con )i*e2a hacia la pared de e pino + Ca i en eguida a om obre lo gri e e pino la )igura )anta mal ' tambi(n gri del ele)ante" .ue e ale*aba de no otro " bambole-ndo e tran.uilamente+ Su &ie*a piel" gri -cea ' rugo a" colgaba )ormando bol a grande ' pe.ue!a en u pan2a ' entre u pata tra era + Su cola no tena un olo pelo ' u &(rtebra obre alan claramente ba*o la arrugada piel de u lomo+++ ;Aie*o ' noble ele)ante= 4;@o e mue&an de a.u= 4' la mano de Mhai apunt hacia m ' Lhal+ /o me di por enterado a intiendo con4 la cabe2a+ 4;< ted &enga conmigo= 4' el ndice de Mhai e ar.ue en direccin a 1ouren+ UX Inmediatamente ambo empe2aron a a&an2ar circular4mente entre lo e pino " coloc-ndo e en el )lanco del ele)ante+ El bo .uimano" pe.ue!o como un ni!o *unto al &olumino o 1ouren" trataba de encontrar el -ngulo adecuado para un certero tiro en la cabe2a o en el cuarto delantero del animal+ De pronto el ele)ante e detu&o para comer+ Con el e3tremo de u trompa empe2 a arrancar delicadamente lo renue&o color &erde claro de un arbu to ' a almacenarlo en u boca" in o pechar el peligro .ue corra+ Mientra tanto 1ouren" iempre en u )lanco" e

ituaba en po icin de tiro+ Con la pierna )irme ' eparada " inclin e hacia delante para neutrali2ar el culata2o de u pe ado ri)le+ El terrible e tampido acudi el opor)ero ilencio de la e pe ura+ El golpe eco de la bala al introducir e en la carne del animal lleg ntidamente a mi odo + 7l recibir el impacto" el ele)ante dio un giro ' .ued )rente a 1ouren" con u largo colmillo amarillento hacia arriba ' u grande ore*a gri e inclinada hacia atr- + 7pena &io al hombre empe2 a chillar+ Dero u chillido eran de clera+ Su odio" largo tiempo contenido" e tall como una llamarada+ Inclin-ndo e hacia un co tado" inici la carga+ <na cortina de e pino cubri la lnea de )uego de 1ouren+ te corri circularmente tratando de abrir u )rente para hacer )uego+ De pronto u pie e hundieron en el hueco de un hormiguero ' ca' de bruce ' atontado en el camino .ue egua el ele)ante+" 4;1ouren= 4grit( echando a correr para en)rentarme con una imple e copeta nada meno .ue a un ele)ante herido+ 4;7.u= ;7.u= 4&oci)er( mientra corra tratando de de &iar la atencin del ele)ante+ Con el rabillo del o*o &i a 1ouren arra tr-ndo e obre u mano ' rodilla en direccin al ri)le+ 4;Eh= ;Eh= 4grit( con toda la )uer2a de mi pulmone + El ele)ante e detu&o e inclin la cabe2a hacia m+ Su o*o de cochinillo me bu caban" en tanto .ue u trompa e e )or2aba por captar mi olor+ 1e&ant( mi e copeta '" de de treinta metro de di tancia" apunt( a u o*illo " con)iando en de*arlo ciego+ ;Dum= ;Dum= Tir( uce i&amente a cada uno de u o*o + El ele)ante e di pu o a atacarme+ Sent un gran ali&io al &erle cargar contra m" 'a .ue de e a manera lo apartaba de 1ouren+ Torpemente bu .u( a tienta nue&o cartucho en mi bol illo " abiendo .ue el animal e tara obre m ante de .ue 'o cargara mi e copeta+ 4;Corre" 9en" corre= 1a &o2 de 1ouren uper el ruido ordo .ue produca el ele)ante en u carrera+ Dero mi pierna no me re pondieron '" como un e t0pido" egu bu cando uno cartucho .ue rebotaran como grano de pimienta en a.uella mole gri + El e tampido del ri)le de 1ouren repercuti como una doble andanada en mi entumecido cerebro ' luego e perdi m- all- de ( te+ <na monta!a de carne gri " muerta 'a" e precipit en mi direccin+ El cerebro del animal" atra&e ado por el pro'ectil" haba re&entado como un )ruto dema iado maduro+

Cla&ado en el uelo" no atin( a mo&erme ni a e .ui&ar la o cilante trompa" .ue me ca tig al&a*emente+ Drimero me ent lan2ado al aire ' de pu( cho.u( &iolentamente contra el uelo+ Mi cerebro e pobl de luce multicolore .ue me la timaban como cuchillo +++ Ca i en eguida me de &anec+ 4;E t0pido=+++ ;E t0pido" pero &aliente= 1a &o2 de 1ouren lleg a mi odo a tra&( de un t0nel largo ' o curo ' repercuti e3tra!amente en mi cabe2a+ <n l.uido )re co alpic mi ro tro ' humedeci como una bendicin mi labio + 7l abrir lo o*o &i a 1ouren entado en la tierra+ Mi cabe2a de can aba en u rega2o" mientra (l la rociaba con el agua de una botella+ 487 .ui(n ha llamado e t0pido: 4gra2n( mir-ndole de de aba*o+ 1a e3pre in de ali&io .ue e re)le* en u a)ligido emblante me depar una de la ma'ore ati )accione de mi &ida+ /o e taba agarrotado ' dolorido+ Tena una moradura en el hombro ' otra en la e palda ' un chichn obre una de mi iene " .ue me dola terriblemente apena lo tocaba+ 48Duede caminar: 4e tall u &o2 obre mi cabe2a+ 41o intentar(+ Sin embargo" camin( )-cilmente" ' ha ta tu&e el -nimo u)iciente para acar una )otogra)a de la enorme be tia muerta .ue" de hino*o " pareca e tar re2ando" con la cabe2a apo'ada en u colmillo cor&o ' amarillento + 1ouren ' Mhai e taban entado obre u cabe2a+ 4E ta noche acamparemo en >7gua4En41a 4Roca ? 4me di*o Mhai4+ Ma!ana &ol&eremo para .uitarle lo colmillo + 48,ueda le*o e o: 4le pregunt( con aire de duda+ 4@o+ ;E t- cerca= Mu' cerca 4re pondi Mhai+ /o )runc el ce!o" de con)iando a0n" por.ue anteriormente haba utili2ado la mi ma palabra al re)erir e a un tra'ecto de ochenta Cilmetro + 4;E pero .ue ea &erdad" maldita ea= 4di*e en ingl( + Sin embargo" con gran orpre a ma" el lugar e taba mucho m- cerca de lo .ue 'o haba upue to ' no X o)reci otra co a .ue 'o tampoco e peraba+ De pu( de cru2ar una ierra 4ren.ueando ' apo'-ndome en el bra2o de 1ouren4" llegamo a una e pecie de c0pula de granito de ca i do hect-rea de e3ten in+ 7l ob er&ar a.uella uper)icie" acribillada de ho'o circulare ' poco pro)undo " pro)er un alarido de *0bilo+ In tant-neamente me de prend del bra2o de 1ouren ' ambo echamo a correr cue ta aba*o por el uelo de piedra" riendo alegremente" en tanto e3amin-bamo la lnea regulare de lo &ie*o hueco +

4Debi er una mina enorme" 9en+ 1ouren" eu)rico" calcul el n0mero de ho'o + 48Mil: 4calcul+ 4;M- = 4di*e4+ ,ui2- do mil+ Eaciendo un alto imagin( larga hilera de e cla&o de nudo " unido entre por cadena de hierro" .ue de rodilla trituraban con u pe ado martinete " tambi(n de hierro" el mineral de oro contenido en a.uello ho'o " utili2ado a modo de mortero de piedra+ 7 imi mo &i a lo capatace caminando a lo largo de la )ila con u l-tigo de cuero para comprobar i con&ertan la piedra en pol&o )ino+ Interminable columna de e cla&o con ce to lleno de mineral balance-ndo e obre u cabe2a a cendan de de la mina+++ Todo e o haba ocurrido ca i do mil a!o atr- + 48Dnde e tar- la mina: 4pregunt 1ouren" cu'o pen amiento coincidan con lo mo + 48/ el agua: 4agregu(4+ Dor.ue nece itaran agua para la&ar el oro+ 4;7l diablo con el agua= 4grit 1ouren4+ 1o .ue me intere a e la mina+ 7.uello indi&iduo lo e3plotaban )ilone de tre on2a para arriba ' e detenan al llegar al ni&el del agua+++ En alg0n lugar cerca de a.u debe haber un maldito te oro+ E e era el e pritu .ue haba de truido la antigua mina + Eabla mucho en )a&or de lo primiti&o metali ta el hecho de .ue ca i toda la mina actuale de B)rica central )ueron de cubierta por ello hace do mil a!o + 1o minero moderno han borrado toda huella de la &ie*a t(cnica de e3plotacin en u a)-n de rede cubrir lo abandonado )ilone + En e e momento me compromet a anticiparme" por lo meno all" a lo &-ndalo .ue pronto apareceran con u barreno ' u dinamita+ El agua manaba de una )uente ituada en el )ondo de una ca&idad h-bilmente abierta en la roca &i&a ' re&e tida de mampo tera+ Se trataba del m- bello e*emplar de )uente arcaica .ue 'o haba &i to ha ta entonce " per)ectamente con er&ado por lo bo .uimano + E3ta iado la contempl( a mi ancha " mientra Mhai iba en bu ca de una oga ' un cubo de cuero" .ue guardaba en un e condri*o entre la roca + Doco de pu( ubi el cubo lleno ha ta el borde de agua cri talina" en la .ue obrenadaban &aria rana ' rata muerta de lo matorrale + 7l &erla re ol& no beber una ola gota de a.uella agua in haberla her&ido pre&iamente+ 1ouren admir en ilencio la )uente durante treinta egundo ante de dirigir e hacia el e trecho &alle )lan.ueado por lo do cerro de granito+ 1e &i de aparecer entre lo -rbole " e3plorando el terreno con e mero+ Aeinte minuto de pu( llegaron a mi odo u d(bile grito :

4;Aen ac-= ;R-pido" 9en= Con e )uer2o me ale*( del brocal de la )uente ' de cend" co*eando" hacia el &alle+ 4;7.u e t-" 9en= 1ouren e taba loco de alegra+ /o mi mo pude entir en mi propia carne el poder .ue tiene el oro de acelerar el pul o m- l-nguido ' de arrancar chi pa de a&aricia a lo o*o m- apagado + 7un.ue no o' materiali ta" a.uel cebo m-gico apre ur el ritmo de mi re piracin mientra contempl-bamo la mina de lo >antiguo ?+ 1a mina en no era mu' impre ionante: una ligera depre in o 2an*a de un metro de pro)undidad ' borde ua&emente redondeado " .ue a&an2aba inuo amente entre lo -rbole " como un hundido endero de peatone + 4<na e3ca&acin e calonada 4di*o 1ouren4" paralela al )iln+ 4/ rellenada po teriormente 4coment(" por.ue lo >antiguo ? tenan la co tumbre de cubrir u mina ante de abandonarla + 7.uella 2an*a poco pro)unda e originaba en el hundimiento de la blanda capa de tierra con .ue haban ocultado la mina+ 4Sigamo u cur o" 9en 4di*o 1ouren+ Durante do Cilmetro caminamo por la el&a" a lo largo de la antigua e3ca&acin" ha ta .ue ( ta de apareci por completo+ 4;7h" i di(ramo con alguno de u &ertedero +++" o al meno con alg0n tro2o de &eta .ue e ol&idaran de recubrir= 4murmur 1ouren" mientra bu c-bamo en la den a &egetacin alg0n montn de roca uelta + Como me dola la e palda" me ent( a de can ar en un tronco cado+ 1ouren igui bu cando entre lo -rbole + En)rentado conmigo mi mo" me umerg en la hi toria" como haca iempre .ue me encontraba olo en lugare ' en circun tancia eme*ante + El agua de la )uente brotaba a .uince metro ba*o el ni&el terre tre+ De ello dedu*e .ue era id(ntica la pro)undidad de la e3ca&acin e calonada+ 1o antiguo carecan de bomba ' e.uipo para de aguar la mina " de manera .ue" al llegar a una capa de agua ubterr-nea" rellenaban la e3ca&acin e iban en bu ca de otro )iln aur)ero+ E a mina haba ido" pue " una 2an*a de do Cilmetro de longitud" .uince metro de pro)undidad ' do metro de ancho" e3ca&ada con a2uela de hierro+ 7 golpe de martillo de piedra haban introducido cu!a de e te metal en el grano de la roca+ Cuando ( ta" por u dure2a" no ceda a lo martilla2o " lo >antiguo ? encendan )uego obre ella ' &ertan agua me2clada con &ino agrio obre la ardiente uper)icie para .ue a o)reciera meno re i tencia+ te )ue el m(todo empleado por

7nbal para de truir lo grande pe!a co .ue blo.ueaban el camino de u ele)ante a tra&( de lo 7lpe +++ 7rtima!a propia de lo cartagine e + 1o ce to lleno de tro2o de cuar2o dorado eran ubido a la uper)icie por medio de cuerda de cuero crudo+ Mediante e te i tema e3tra*eron apro3imadamente etecienta tonelada de oro )ino de di&er a mina di eminada por B)rica central ' meridional" a la &e2 .ue gran cantidad de hierro" cobre ' e ta!o+ 4Aeintid millone de on2a de oro" a cuarenta dlare la on2a" e.ui&alen a ochociento millone de dlare 4calcul( en &o2 alta" ' en eguida a!ad4: <na buena ta*ada+ 48Dnde e t- " 9en: 4me pregunt 1ouren" .ue apareci entre lo -rbole 4+ Ee encontrado un tro2o de )iln 4' me entreg un )ragmento de roca4+ 8,u( e e to: 4Cuar2o blanco a2ulado 4di*e" ' lo lam ha ta humedecer bien u uper)icie" .ue en eguida e3pu e al ol4+ ;Magn)ico= 4e3clam( cuando el oro nati&o re plandeci ante mi o*o + El noble metal cubra la grieta ' la min0 cula )i ura del cuar2o como la manteca la miga de un bocadillo+ 4;Realmente magn)ico= 4con&ino 1ouren4+ E oro aut(ntico+ Ordenar( a do de mi muchacho .ue amo*onen toda e ta -rea+ 41o" no te ol&ide de m 4le di*e+ Inmediatamente )runci el entrece*o+ 4Te dar( una parte" 9en+ 87lguna &e2+++: 4;,u( torpe ere = @o me re)iero a e o+ Simplemente te pido .ue no lance a tu abue o obre e te lugar ante de .ue 'o lo e tudie detenidamente+ 4E t- bien" 9en+ Te lo prometo 4di*o riendo4+ E tar- pre ente cuando reabramo la mina 4' *ugueteando con el tro2o de cuar2o di*o4: 7hora &ol&amo + ,uiero eparar el oro de la piedra para tener una idea de u &alor+ <tili2ando uno de lo mortero de piedra de la cumbre de granito ' un tro2o de mineral de hierro a modo de martinete" 1ouren tritur una parte del cuar2o" con&irti(ndolo en )ino pol&o blanco+ Tra colocarlo en nue tra marmita" ech en ( ta agua de la )uente e imprimi un ua&e mo&imiento circular al contenido del recipiente" permitiendo .ue en cada giro e derramara una pe.ue!a cantidad de l.uido+ ,uince minuto tard en ai lar la >colita? de oro" .ue apareci" gra ienta" brillante ' amarillenta" enro cada al )ondo de la marmita+ 4;Magn)ico= 4e3clam(+ 4;@o podra er me*or= 4grit 1ouren haciendo una mueca4+ Cinco on2a de oro por cada tonelada de roca+ 4Ere un canalla a&ariento 4le di*e en broma+

4Dien a" 9en 4me conte t in de*ar de onrer burlonamente4" .ue e ta mina har-n po ible .ue tu In tituto )uncione durante otro &einte a!o + @o rechace el oro" compa!ero+ El dinero de*a de er la )uente de todo lo male cuando e u a correctamente+ 4@o lo recha2ar( entonce 4le promet+ E a noche acampamo *unto a la )uente ' aboreamo lengua de ele)ante her&ida con patata ' mantu&imo el )uego encendido ha ta el da iguiente para compen ar nue tra carencia de manta + 1a ma!ana la dedicamo a di&idir lo colmillo en tro2o " .ue ocultamo ba*o un gran montn de piedra para .ue no lo robaran la hiena + Eaba pa ado 'a el medioda cuando emprendimo el regre o hacia el lugar en .ue no e peraba el 1and4Ro&er+ 1a noche no orprendi en el camino" ' no llegamo a nue tro de tino ha ta el medioda del da iguiente+ 1o talone e me haban llenado de ampolla grande como u&a " ' lo chichone ' magulladura me dolan terriblemente+ Con un u piro de ali&io me de plom( en el a iento del 1and4Ro&er+ 4Ea ta ahora no haba &alorado en u *u ta medida el in&ento del motor de combu tin interna 4anunci( entencio o4+ Duede lle&arme a ca a" Fame + De pu( de abandonar a Mhai ' a u pe.ue!a tribu" li to 'a para reanudar u eterna &ida errabunda en el de ierto" emprendimo el regre o a la Ciudad de la 1una" a la .ue llegamo al cabo de ocho da de haber alido de all" negro por el ol ' el pol&o" con la barba crecida ' lo pelo tie o por el )ango ' la mugre+ 1a barba de 1ouren re plandeca al ol con de tello cobri2o + Como haba e tado >au ente in permi o? durante tre da " el traba*o e le haba ata cado de )orma impre ionante+ <n montn de a&i o aguardaba a 1ouren en la cabina radiotele)nica" ' ante de ba!ar e ' a)eitar e tu&o .ue dedicar una hora a la olucin por radio de lo problema m- urgente urgido en la 0ltima etenta ' do hora + 4Tendra .ue alir inmediatamente para la alina 4me di*o cuando ali de la cabina4+ Son la cuatro ' media+++ Toda&a podra llegar a tiempo 4&acil un momento" pero en eguida e repu o4+ @o" ;maldita ea= Ao' a robarle otra noche+ Drepara el Llen Lrant mientra me ba!o+ 47caba de hablar como un hombre en ato 4le di*e riendo+ 48De acuerdo" ocio: 4me pregunt d-ndome un pu!eta2o en el hombro+ 4De acuerdo" 1o 4re pond+ De pu( hablamo por lo codo " cantamo bre&emente ' bebimo Khi C' ha ta pa ada la medianoche+

4Tengo ue!o 4di*o 1ouren por )in" ' e le&ant para retirar e+ Dero 0bitamente e detu&o4+ 8Recuerda .ue me prometi te &aria )otogra)a de la pintura rupe tre del re' blanco: 4Dor upue to" 1o 4re pond+ Me le&ant( ' me )ui camino de la o)icina con ligero tra pi( + Regre ( con &aria )otogra)a brillante acada del archi&o ' e la entregu( a 1ouren" .ue e pu o a ob er&arla ba*o la lu2+ 48,u( pa a.u: 4me pregunt 0bitamente" entreg-ndome una de la )oto + 4@ada+++ /o no &eo nada+ 4Mira bien la cara" 9en+ Tiene una marca+++ Entonce la &i+ Era una cru2 apena perceptible" .ue interrumpa la palide2 mortal del ro tro del re'+ Durante un momento la e3amin( perple*o+ 8Cmo no la haba &i to ha ta entonce : Se trataba de una protuberancia de color gri o curo en )orma de cru2+ 4Drobablemente e deba a un de)ecto del re&elado 4me a&entur( a decir4+ 87parece tambi(n en la otra : E3amin la re tante copia r-pidamente+ 4@o+ Slo aparece en ( ta+ 4Entonce e trata" como digo" de un de)ecto del re&elado 4le di*e" de&ol&i(ndole la )otogra)a+ 4E t- bien 4re pondi 1ouren aceptando mi e3plicacin4+ Ea ta ma!ana+ Me er& un poco de Khi C' ante de aco tarme" en tanto Sall' ' lo otro e retiraban+ 7 ola en mi cuarto ' paladeando lentamente a.uel 0ltimo trago" pen ( en lo plane .ue ambo habamo tra2ado con &i ta a un regi tro minucio o de la ca&erna+ Con)ie o .ue no &ol& a pen ar en la marca del ro tro del re' blanco+ Mi 0nica e3cu a e .ue haba bebido m- de la cuenta+ 1o do me e iguiente pa aron como una e3halacin+ Ral ' 'o e3ca&amo concien2udamente el uelo de la ca&erna+ 1o re ultado )ueron orprendente +++ por u in igni)icancia+ 1a ca&erna no e haba utili2ado *am- como &i&ienda humana+ @o encontramo en ella re iduo de hue o ni de concha " como tampoco ning0n cambio de ni&el .ue indicara la e3i tencia en otro tiempo de un hogar+ Slo encontramo una acumulacin de detritu animale .ue e ucedan ha ta la roca )irme+ En ( ta de cubrimo un olo blo.ue cuadrado de piedra labrada+++ E o )ue todo+ 1a ca&erna tena ahora un a pecto de cuidado ' poco atra'ente+ Su de igual uelo e compona de piedra cali2a+ De manera .ue lo hice rellenar ' ni&elar con&enientemente+ De pu( con truimo un camino en torno del lago color e meralda con lo &ie*o blo.ue .ue

acab-bamo de encontrar+ 1o hice pen ando en lo mile de per ona .ue &i itaran a.uella mara&illo a galera de arte bo .uimano una &e2 .ue el mundo e entera e de u e3i tencia+ De acuerdo con lo con&enido" 1ouren e comunic conmigo por radio cuando u compa!a e tu&o li ta para iniciar lo traba*o de reapertura de la antigua mina .ue de cubrimo durante la cacera del ele)ante+ <n helicptero me tran port a la mina ' e tu&e tre emana acompa!ando a lo ingeniero a cargo de la operacin+ 1a &eta" eg0n lo pre&i to" e hallaba deba*o del ni&el del agua" ' aun cuando u anchura &ariaba notablemente a lo largo de u recorrido" u rendimiento prometa er e3cepcional+ Secretamente me alegr( del die2 por ciento .ue me corre pondera de la utilidade " a pe ar de mi de precio por lo &alore materiale + Durante la e3ca&acin encontramo centenare de arte)acto " ca i todo herramienta de minera: a2uela ' cu!a mu' herrumbrada " martillo de piedra" tro2o de cadena " alguno ce to de )ibra mu' bien con er&ado ' lo ine&itable abalorio ' pie2a de al)arera+ 1a ma'or ati )accin me la depararon lo ce to " .ue no permitieron obtener en lo laboratorio " eg0n el i tema del carbono #%" una )echa" i no coincidente con la del gran incendio" ligeramente anterior a ella" .ue no ir&i para e tablecer un ne3o entre la mina del ele)ante ' la Ciudad de la 1una+ Sin embargo" el halla2go de ma'or inter( .ue reali2amo en la mina del ele)ante )ue el de .uince e .ueleto humano " .ue 'acan en el e caln m- pro)undo" como una hilera de cuenta + 1a regular di po icin de lo re to e3clua la po ibilidad de .ue a.uella per ona hubie en muerto a cau a de un de prendimiento de roca + 7un.ue lo e .ueleto e taban apla tado por el pe o de la tierra" logr( determinar .ue cinco eran de mu*ere ' lo die2 re tante de hombre + Todo pertenecan a per ona anciana + En uno hall( &e tigio de artriti + Otro haba perdido un antebra2o+ Dero el hue o en.ui tado demo traba .ue la herida no era reciente+ 1a ma'ora careca de diente " ' en todo ad&ert marca de cadena de hierro+ De ello dedu*e .ue e trataba de .uince e cla&o anciano ' d(bile colocado deliberadamente en el )ondo de la e3ca&acin e calonada ante de cubrirla con tierra+ De pu( de uper&i ar el regi tro e crito ' el embala*e ' de pacho de toda e a co a hacia el In tituto" regre ( a la Ciudad de la 1una" de de donde me dirig inmediatamente a la ca&erna+ Como e peraba" encontr( all a Sall' traba*ando duramente+ @o creo .ue u alegra )uera )ingida" cuando ubra' u aludo con un be o+ 4;Oh" 9en=+++ Te he echado mucho de meno 4me di*o" e inici una con&er acin t(cnica+

Mientra le re ponda adecuadamente" mi e pritu e tabaX mu' le*o de la pintura bo .uimana + 7l &er la arruga .ue aparecan en u nari2 cuando hablaba ' la )orma en .ue la palma de u mano impul aba hacia atr- lo cabello .ue cubran u me*illa" todo mi er e e tremeca de amor+ Sin embargo" en el )ondo de mi e tmago enta una e pecie de retorti*n producido por el miedo+ 7 punto de concluir nue tra labor en la Ciudad de la 1una" e taba mu' pr3imo el da de mi regre o a Fohanne burgo ' a lo ilencio o alone del In tituto+ 8En .u( medida a)ectara a nue tra relacione : 4Dronto tendremo .ue marcharno de a.u" Sal 4le di*e dando )orma a mi pen amiento + 4S 4con&ino Sal" conteniendo u alegra4+ Ello me entri tece" por.ue a.u he ido mu' )eli2+++ Siempre recordar( e te lugar+ Durante un momento permanecimo entado en ilencio+ 1uego ella e le&ant ' )ue hacia el retrato del re'" al .ue ob er&" pen ati&a" con lo bra2o cru2ado ' mu' apretado contra u pecho+ 47.u aclaramo mucha co a + 4Ei2o una bre&e pau a ' pro igui4: Dero otra " mu' numero a " no han ido negada + 7 menudo me pareci .ue bamo en po de nube .ue e de hacan en nue tra mano 4' acudiendo con rabia la cabe2a" pro igui4: Innumerable co a e ocultan a nue tro o*o +++ in)inidad de ecreto .ue nunca de ci)raremo + Aol&i *unto a m '" de hino*o " con la mano en la rodilla " me mir )i*amente a la cara: 4;@o tenemo ni una ola prueba" 9en=+++ 8Te da cuenta: @o hemo hallado nada .ue no pueda er de echado a cau a de lo &ie*o argumento de tu detractore 4e inclin-ndo e hacia m" pro igui4: Do eemo un mbolo grabado en un tro2o de al)arera .ue ello dir-n .ue )ue importada" un c-li2 de oro .ue tu enemigo atribuir-n a or)ebre nati&o .ue por ca ualidad repre entaron el 7nCh" ' la pintura +++ 9ueno" > lo e un rumor?" dir-n" >carece de &alor te timonial?+ Sent-ndo e obre u pierna " cla& en m u o*o + 48Sabe lo .ue .uedar- en el ceda2o de pu( de cribar nue tro halla2go : 7b olutamente nada+ 41o ( 4re pond" inti(ndome mu' de dichado+ 4@o tenemo una ola prueba .ue no ir&a de garrote para derribar de u itiale a e o pedante + Con iderar-n a nue tra hermo a Ciudad de la 1una implemente como otra di)u a cultura de origen bant0" ' nada podremo hacer para .ue nue tro criterio pre&ale2ca obre el de

ello +++ @unca abremo .u( )ue de la grande muralla ' la torre " ni dnde e t- enterrado el re' blanco+ Como haba re uelto cubrir la e3ca&acin el # de ago to" dedicamo la 0ltima emana de *ulio a ordenar la co a " de*ando lo cimiento a la &i ta" para .ue otro pudie en continuar lo traba*o donde no otro lo abandonamo + Embalamo " pue " cuidado amente nue tro te oro " anotamo en nue tro cuaderno 4haba un montn de ello 4 lo .ue no )iguraba en u p-gina ' con)eccionamo a m-.uina largo cat-logo de ob*eto " in pa ar por alto el m- mnimo detalle+ 1a in&e tigacin obre el terreno haba terminado" pero me .uedaban a0n mucho me e de archi&ar ' correlacionar nue tro halla2go I de colocar cada co a en el itio corre pondiente ' de comparar nue tra in&e tigacin con lo te timonio reunido en otro lugare por otro in&e tigadore + 7l )inal" publicara un libro con mi conclu ione + Me e atr- haba pen ado titularlo 1o )enicio en B)rica meridional+ 7hora tendra .ue bu car otro ttulo+ En el DaCota .ue lleg para cargar una parte de lo cu(&ano partieron Deter ' Eeather Gillco3+ Toda&a le re taban a ambo do o tre me e de &acacione en Europa+ Sin embargo" lamentamo u partida" por.ue habamo )ormado con ello un armnico grupo+ E a noche 1ouren me habl por radio: 4Dor )in hemo dado con Cou teau" 9en+ E taba reali2ando un crucero por el Dac)ico" pero mi hombre de San Jranci co lograron poner e en comunicacin con (l+ Cou teau pien a .ue podr- colaborar con no otro " pero no ante del a!o .ue &iene+ 1o pr3imo ocho me e debe cumplir otro compromi o + De e a manera e de &aneci mi 0ltima e peran2a de permanecer en la Ciudad de la 1una+ Inmediatamente comenc( a meter en mi maleta mi papele pri&ado " tarea en la .ue me a'ud Sall'+ Traba*amo ha ta mu' tarde" cla i)icando &ario millare de )otogra)a + 7lguna .ue otra &e2 no detenamo a ob er&ar la .ue o)recan alg0n moti&o particular de inter( para no otro o para remo ante la .ue habamo hecho en broma+ Entonce a!or-bamo lo bello momento compartido durante &ario me e + Jinalmente llegamo a la coleccin de )otogra)a del re' blanco+ 4Mi bello ' mi terio o re'" 8no tiene nada m- .ue decimo : 4 coment Sall' e3halando un u piro4+ 8De dnde &ini te: 87 .ui(n ama te: 87 cu-nta batalla lle&a te tu e cudo de guerra" ' .ui(n ollo2 a tu lado cuando &ol&i te herido de la lucha:

1entamente eguimo e3aminando la )otogra)a " tomada de de todo lo -ngulo po ible " eg0n di&er a gradacione lumnica " di tinta t(cnica ' di)erente tiempo de e3po icin+ De pronto cierto detalle en una de la )otogra)a atra*o mi atencin+ Supongo .ue un impul o ubcon ciente gui mi mano hacia ella+ De pu( de e cudri!arla durante largo tiempo" mi o*o comen2aron a &er por primera &e2 cierto detalle+ Dentro de mi pecho algo comen2 a agitar e como un p-*aro cado en una trampa+ <n co .uilleo el(ctrico a&an2 por mi bra2o + 4Sal+++ 4di*e" pero call( en eguida+ 48,u( ocurre" 9en: 4me pregunt Sall'" .ue capt el temblor de mi &o2 contenida+ 4;1a lu2= 4e3clam(4+ 8Recuerda la noche en .ue de cubrimo la ciudad perdida a la lu2 de la luna: Se debi e3clu i&amente al -ngulo en .ue no ituamo ' a la gradacin e3acta de la lu2+ 4S 4di*o Sall' a intiendo r-pidamente con la cabe2a+ 4Mira e to" Sal 4' to.u( el ro tro del re'4+ 8Recuerda la copia .ue le entregu( a 1o:+++ En ella haba una marca+ Sal ob er& atentamente la )otogra)a+ 1a marca apareca tambi(n en ella" aun.ue meno ntidamente .ue en la copia de 1ouren+++ Sin embargo" e taba all: una cru2 borro a obreimpre a en el ro tro mortalmente p-lido del re'+ 48,u( e e o: 4in.uiri Sall' perple*a" colocando la )otogra)a ba*o la lu2+ 4@o ( 4re pond mientra atra&e aba corriendo la habitacin hacia la otra en .ue guardaba mi e.uipo+ Mientra re&ol&a la co a all guardada " agregu(4: Dero no me ir( de a.u in aclararlo+ Doco de pu( abandon( la habitacin ' le entregu( a Sall' una linterna+ 4Toma e to ' gueme" Gat on+ 47l parecer" la me*ore co a la hacemo de noche 4comen2 a decir Sall'I pero para e&itar cual.uier tipo de comentario ob ceno por mi parte" agreg4: ;@o lo he dicho con doble entido= 1a ca&erna e taba tan ilencio a como un epulcro antiguo+ @ue tro pa o re onaban )uertemente en el pa&imento de piedra mientra " rodeando el lago" no dirigamo hacia el retrato del re' blanco+ Cuando la lu2 de nue tra linterna comen2 a dan2ar en u ro tro" el re' no mir )i*amente de de lo alto" di tante ' ma*e tuo o+ 4@o ha' marca alguna en u cara 4di*o Sall' de ilu ionada+ 47guarda+++ 4le di*e+ Sacando mi pa!uelo del bol illo lo dobl( do &ece ante de cubrir con (l el &idrio de la linterna" cu'a lu2 .ued reducida a un ligero

re plandor+ Inmediatamente ub al arma2n de madera" .ue e taba como lo habamo de*ado+ 47paga tu linterna 4le orden( a Sall'+ En la emio curidad reinante me acer.u( al retrato ' comenc( a e cudri!arlo ba*o la lu2 amortiguada de mi linterna+ 1a me*illa del re' era inmaculadamente blanca+ 1entamente de plac( la lu2 hacia arriba ' hacia aba*o por la cabe2a del re'+ 4;7.u e t-= 4gritamo al un ono apena &imo la borro a cru2 obre lo p-lido ra go del monarca+ Deteniendo la lu2 en el -ngulo adecuado" e3amin( atentamente la marca+ 4E como una ombra" Sal 4di*e4+ Dien o .ue deba*o de la pintura debe haber una mue ca+++ Me*or dicho" do ranura .ue e cru2an en -ngulo recto" )ormando una cru2+ 48Lrieta de la roca: 4me pregunt Sall'+ 4Tal &e2 4di*e4+ Dero tanto la hendidura como lo -ngulo on dema iado regulare para er naturale + Tra .uitar el pa!uelo de la linterna" me &ol& hacia Sall' 48Tiene alguna prenda de eda a mano: 48De eda: 4repiti como una tonta" pero en eguida e recobr4+ Mi pa!uelo+++ 4' u dedo e de li2aron por u garganta+ 4Dr( tamelo" por )a&or+ 48,u( pien a hacer con (l: 4me pregunt alarmada" en tanto protega con u mano la bonita tela .ue luca obre el cuello de u blu a4+ E un Cardin aut(ntico+ Me co t lo .ue habra .ue pagar por el re cate de un re' tan u)ano como ( e+ 4@o lo e tropear( 4le promet+ 4Como lo e tropee " me tendr- .ue comprar otro 4me pre&ino" mientra lo de anudaba ' me lo entregaba+ 47l0mbrame 4le di*e+ Cuando dirigi el ha2 de lu2 hacia el ro tro del re' e3tend el pa!uelo obre la cabe2a de ( te" o teni(ndolo con mi mano i2.uierda e3tendida+ 48,u( diablo e t- haciendo: 4me pregunt impaciente+ 4Cuando alguien compra un coche de egunda mano ' .uiere comprobar i ha tenido un accidente alguna &e2" tiene .ue proceder a para percibir con lo dedo lo de)ecto .ue lo o*o no captan+ Con la punta de lo dedo de la mano derecha comenc( a palpar la uper)icie del retrato cubierta por el pa!uelo de eda+ 1a tela permita .ue mi dedo e de li2aran )-cilmente obre la roca ' pareca acrecentar el relie&e de la te3tura+ Doco de pu( palp( una ligera mue ca" .ue egu ha ta .ue e cru2 con otra+ Dor el e*e ur de cendi

mi dedo a otra encruci*ada+ De pu( e de pla2 hacia el e te ' el norte ' por 0ltimo regre al punto de partida+ Mi dedo haban tra2ado una regular )igura oblonga de alrededor de &einti0n centmetro por catorce+ 48Siente algo: 4me pregunt Sall'" .ue no pudo contener u impaciencia+ @o le re pond" por.ue tena el cora2n en la boca+ Mi deU do " mu' atareado " recorrieron la roca ba*o la eda ha ta mucho m- all- del retrato" ca i ha ta el uelo" ' de pu( a cendieron tan arriba como le )ue po ible hacerlo+ 4;Oh" 9en=+++ ;Eabla= 8,u( ocurre: 4;E pera= 4e3clam(+ Mi cora2n golpeaba como un )ai -n .ue batiera u ala " ' mi dedo temblaban e3citado + 4;@o .uiero aguardar un minuto m- = 4grit Sall'4+ ;Eabla de una &e2= De cend de un alto del arma2n ' le cog una mano+ 4;Aamo = 487donde: 4me pregunt mientra 'o tiraba de ella a tra&( de la ca&erna+ 47 bu car la c-mara )otogr-)ica+ 48Dara .u( demonio la .uiere : 4Sacaremo &aria )otogra)a + /o tena do rollo de aero)ilm HodaC ECtachrome" tipo YY%T" en el pe.ue!o gabinete con aire acondicionado en el .ue guardaba mi material )otogr-)ico+ 1a pelcula in)rarro*a .ue ahora utili2ara la haba comprado e pecialmente para )otogra)iar lo cimiento oculto de la Ciudad de la 1una" de de la cumbre de lo acantilado + Dero el re ultado haba ido mu' poco alentador" por.ue lo uce i&o e trato roco o ' la den a &egetacin atentaron contra la nitide2 de la )otogra)a + Mientra colocaba en mi Rollei)le3 un rollo de pelcula in)rarro*a ' un )iltro Gratten HodaC n0mero #R" Sall' me aco continuamente con u pregunta " a la .ue re pond una ' otra &e2: 4;7guarda ' &er- = 1uego ech( mano de do l-mpara de arco &oltaico+ Aol&imo a la ca&erna poco de pu( de la medianoche+ 7ll logr( una lu2 directa ' )rontal" conectando la l-mpara de arco &oltaico con el conmutador de la bomba el(ctrica ituada *unto al lago+ De pu( de colocar la c-mara obre el trpode" a.u( &einte )otogra)a a di tinta &elocidade " con di&er o tiempo de e3po icin ' di)erente abertura de dia)ragma+ Como Sall' e taba 'a a punto de morir e de curio idad" me apiad( de ella+

4E ta e la t(cnica .ue e utili2a para captar la )irma ' otro detalle oculto ba*o &aria capa de pintura en cierto cuadro " para toma a(rea a tra&( de la nube ' para )otogra)iar la corriente marina + En uma" para regi trar lo .ue e capa al o*o humano+ 4Todo e o uena a magia+ 4/ lo e 4re pond mientra maniobraba con la c-mara4+ El )iltro elimina todo" e3cepto lo ra'o in)rarro*o " ' la pelcula" en ible a ( to " regi tra cual.uier temperatura o di)erencia de te3tura en el u*eto" poni(ndola de mani)ie to ba*o di tinto colore + De pu( de una hora de traba*o en el cuarto o curo pude pro'ectar la im-gene en nue tra pantalla+ Todo lo colore re ultaban e3tra!o ' diablico + El ro tro del re' era de un tono &erde &iolento ' u barba de color e carlata+ 7parecieron tambi(n e3tra!a alpicadura " mota ' mancha .ue no e &ean en la )oto comune + Toda e a anomala alteraban la uper)icie ' e deban a materia e3tra!a in)iltrada en lo colorante " a colonia de l.uene uperpue to ' a otra de)iciencia por el e tilo" .ue brillaban como *o'a e3tica + Dero apena me detu&e en ella + 1o .ue atra*o podero amente mi atencin ' alter mi pul o )ue la erie de )igura oblonga ' regulare .ue" detr- de la imagen" a la .ue abarcaban totalmente" producan el e)ecto de un irregular tablero de a*edre2" cu'a lnea eran de una tonalidad cele te+ 4;Tenemo .ue llamar a 1ouren inmediatamente= 4e3clam( bru camente+ 48,u( ocurre" 9en: Toda&a igo in entender nada+ 8,u( igni)ica e to: 4me pregunt Sall'+ Me &ol& hacia ella orprendido+ Como para m todo e taba claro" haba e perado .ue ella me entendiera in tant-neamente+ 4Signi)ica" Sal" .ue detr- del re' blanco e3i ti una abertura .ue un mae tro alba!il tapi concien2udamente con blo.ue de piedra areni ca+ Sobre e a piedra )ue pintado el re'+ 1ouren Stur&e ant" en pie ante el muro de piedra de la ca&erna ' con u mano a la e palda" ob er&aba con ira al re' blanco+ Manteni(ndo e en e.uilibrio obre la 'ema de lo dedo de u pie " pro'ectaba agre i&amente hacia adelante u mentn+ 1o dem- 4Ral" Sall'" 1e lie ' 'o4" en emicrculo a u alrededor" le mir-bamo an io amente+ De pronto 1ouren arranc de u boca el cigarro .ue e taba )umando" lo arro* al pa&imento '" de pu( de triturarlo )urio amente con el pie ha ta con&ertirlo en pol&o" gir obre mi mo ' e dirigi hacia el lago color e meralda" en cu'a orilla e detu&o para ondear u ombra pro)undidade + 1o dem- aguardamo en ilencio+

Dero a.uello dur mu' poco+ Ca i en eguida 1ouren &ol&i obre u pa o " atrado por el retrato como una maripo a por una bu*a+ 4Ee a.u una de la obra mae tra del arte uni&er al 4di*o4+ Dor u antigNedad" do mil a!o .ui2-" e irreempla2able e inapreciable+ 4S 4di*e+ 4@o no pertenece" por.ue e parte de una herencia .ue debemo tran mitir a nue tro hi*o '" a tra&( de ( to " a la iguiente generacione + 41o ( 4di*e+ Dero tambi(n aba 'o algo m- + De de haca &ario me e ob er&aba un cambio en (l" originado por el retrato" .ue haba llegado a tener un hondo igni)icado para 1ouren+ Sin embargo" no lograba preci ar la ndole de tal cambio" .ue lo barruntaba o curamente+ 4/ bien" ahora .uer(i .ue lo de tru'a+++ 4di*o+ Todo guardamo ilencio+ 1ouren gir obre mi mo ' empe2 a pa ear e delante del retrato+ @ue tra cabe2a le iguieron como iguen lo e pectadore de un partido de teni el &ai&(n de la pelota+ De pronto 1ouren e detu&o bru camente ante m+ 4;7l diablo tu )ant- tica ' maldita )otogra)a = 4me di*o" ' ech a andar nue&amente+ 48@o podramo +++: 4comen2 a decir tmidamente 1e lie+ Su &o2 e e )um al &ol&er e 1ouren hacia ella para mirarla )i*amente+ 48S: 4le pregunt (l+ 49ueno+++ 8@o podramo abrirno pa o por detr- del retrato+++: 4 u &o2 cobr )uer2a de nue&o4+ O ea" 8no podramo abrir en un co tado un pa illo .ue gira e luego a e palda del re': Dor primera &e2 en mi &ida tu&e gana de echarle lo bra2o al cuello ' be arla+ Doco de pu( lleg en a&in uno de lo capitane de mina de 1ouren" con un e.uipo de cinco picapedrero ma hona de primer orden" procedente de la mina de oro 1ittle Si ter" ituada cerca de Gelcome+ El grupo tra*o con igo un compre or de aire" &aria per)oradora autom-tica " barrena corta de mano ' dem- herramienta propia de u o)icio+ El capit-n de mina era un gigante de pelo color *engibre" alegre o*o de tono a2ul claro como la )lor de aciano ' un ro tro in)antil lleno de peca + Tinu &an Auuren" .ue a e llamaba" pu o en eguida mano a la obra+ 4Creo .ue er- un a unto )-cil" doctor+ Dara m" .ue e to' aco tumbrado a per)orar la erpentina ' el cuar2o" e ta pie2a areni ca e blanda como un .ue o+ 4,uiero .ue la abertura ea lo m- pe.ue!a po ible 4le di*o Sall' ecamente4" ' .ue no to.ue la pintura +

4@o tema 4le di*o Tinu &ol&i(ndo e r-pidamente hacia ella4I el agu*ero no er- m- grande .ue la cue&a de un ra+++ 4interrumpi la )ra e para terminarla de otra manera4" .ue el ori)icio de mi odo+ Sall' ' 'o delineamo con una cinta en la pared de la ca&erna el contorno de la boca del pa illo" tratando de .ue ( ta no ro2ara la pintura m- bella ' igni)icati&a + 7 pe ar de .ue tomamo ca i al pie de la letra lo .ue acababa de decir Tinu ' tra2amo una abertura de un metro &einte de alto por e enta centmetro de ancho" la per)oracin de truira parte de un hermo o grupo de *ira)a ' una delicada ' pe.ue!a gacela" con u grande ore*a erguida " como i e tu&iera e cuchando+ Colocamo la cinta a nue&e metro de di tancia del re' para .ue la &ibracione producida por la per)oradora no hicieran altar e cama de piedra o pintura+ Tinu per)orara de )rente ha ta nue&e metro " ' a partir de all el t0nel girara en lnea recta a e palda del re'+ Como la operacin comen2ara al da iguiente" e a noche aga a*amo a Tinu en el cuarto com0n+ 1a atm )era .ue reinaba en ( te era imilar a la imperante en el comedor de un grupo aeron-utico de combate la & pera de una mi in peligro a+ Todo no entamo ten o ' locuace ' bebimo un poco m- de la cuenta+ 7l principio" Tinu " cohibido por la pre encia del legendario 1ouren Stur&e ant" apena habl+ Dero )inalmente" liberado por el brand'" e e3pla' a u ancha + 48Dara .u( nece itamo e a m- cara " doctor: 4me pregunt4+ 8Cree u ted .ue encontraremo )uego o ga e : 48M- cara : 4in.uiri 1ouren" interrumpiendo u di-logo con Sall'4+ 8,ui(n ha dado la orden: Tinu pareci abrumado por la ta*ante pregunta de 1ouren+ 4Me di*eron .ue nece it-bamo ei +++ Ello me dieron la orden" e!or+ 47 e " 1o 4di*e ocorriendo al pobre Tinu 4+ /o di la orden+ 48Dor .u(: 49ien+++ Todo el mundo a.u upone .ue daremo con un pa adi2o" con alguna+++ 4iba a decir >tumba?" pero no .ui e tentar a lo dio e 4" con alguna cue&a+ El a inti con la cabe2a+ Todo )i*aron u o*o en m+++ Siempre .ue e to' ante un auditorio recepti&o uelo adoptar un tono algo teatral+ 4Dicha cue&a 4 egu4 e tar- eguramente ellada ' herm(ticamente clau urada de de hace m- o meno do mil a!o + Dor tanto" correramo el peligro+++ 4;1a maldicin de lo )araone = 4inter&ino Sall'4+ E)ecti&amente+++ 8Recuerdan el )in de .uiene de cubrieron la tumba de TutanChamn:+++

/ atra&e ando un dedo *unto a u garganta" hi2o girar de un modo horrible u o*o + Debo aclarar .ue Sall' e taba bebiendo 'a u egundo Llen Lrant+ 4Sall'" t0 abe mu' bien .ue e o no e &erdad 4la interrump e&eramente4+ 1a maldicin de lo )araone e un mito+ Sin embargo" e3i te el rie go de una peligro a en)ermedad pulmonar+++ 49ueno" por mi parte no creo en maldicione ni en otra e tupidece por el e tilo 4di*o Tinu con &o2 dema iado )uerte ' riendo+ Su inhibicione haban de cendido 'a ha ta u tobillo + 47hora omo do +++ 4con&ino Ral Da&id on+ 4@o e trata de un hecho obrenatural 4le e3plic 1e lie con aire doctoral4" ino de un hongo patgeno+ Como al parecer haba perdido 'o el control de la ituacin" ele&( mi &o2: 48Ean concluido: 9ienI entonce pro eguir( 4todo lo o*o e &ol&ieron hacia m4+ Tale ambiente on ideale para el de arrollo del Cr'ptococu neurom'ce " e pecie de &egetacin )ungo a ' apro)tica" cu'a e pora " tran portada por el aire" pro&ocan una en)ermedad )atal+ 48De .u( manera: 4in.uiri Tinu + 41a e pora " a pirada por el indi&iduo" al entrar en contacto con el calor ' la humedad de lo pulmone " germinan in tant-neamente ' con titu'en den a colonia granulo a + 4;9uah= 4e3clam Tinu " para e3pre ar u pro)undo a co4+ 8,uiere u ted decir .ue e de arrollan en lo pulmone como e a materia &erde .ue e cra en el pan enmohecido: 48Cu-le on la con ecuencia : 4me pregunt 1ouren+ a era la pregunta .ue 'o e peraba+ 4Drimeramente produce e3ten a le ione en el te*ido pulmonar" hemorragia ' ele&ada temperatura+ 1a re piracin e torna mu' r-pida ' doloro a" ' luego la colonia )ungo a comien2an a generar re iduo .ue" ab orbido por la angre" in&aden el cerebro ' el i tema ner&io o central+ 4;Dio anto= 4Tinu e taba p-lido ' horrori2ado+ Su o*o a2ule e de tacaban en u ro tro blanco ' peco o4+ / de pu( " 8.u( ocurre: 4Due bien+++ 1o re iduo " actuando como neuroto3ina " producen alucinacione +++ Se in)laman la meninge ' da!an el cerebro+ 1o e)ecto on eme*ante a lo producido por el -cido li (rgico ' la me calina+ 4;,u( mara&illa= 4coment Ral+ / 1e lie le dio un puntapi( en la pierna+ 4De modo .ue tra tornan al indi&iduo 4di*o Tinu " an io o por aber m- +

4Aacan u pe.ue!o cerebro+++ 4le a egur Sall'+ 48Jatal: 4pregunt 1ouren+ 4En el etenta ' cinco por ciento de lo ca o + Todo depende del grado de inmunidad del organi mo ' de la ta a de produccin de anticuerpo +++ 4En ca o de obre&i&ir" 8e3i te peligro permanente: 41o pulmone pre entan cicatrice " como en el ca o de una tuberculo i curada+ 481e ione cerebrale : 4@o 4re pond haciendo un mo&imiento negati&o con la cabe2a+ 4;Demonio = 4e3clam Tinu con aire cautelo o mientra pona u copa obre la me a4+ E o no me gu ta nada+++ 1o de plome de roca " el ga metano" la alta pre ione +++ no me preocupan+ Dero e o hongo 4' e e tremeci4 me ponen la carne de gallina" hombre" ' lo pelo de punta+ 48,u( precaucione pien a tomar" 9en: 4me pregunt 1ouren+ 41o primero hombre .ue penetren en el t0nel e proteger-n con m- cara 4le e3pli.u(4+ De eo .ue tomen mue tra de aire ' pol&o para e3aminarla con el micro copio+ 1ouren a inti con la cabe2a ' mir onriendo a Tinu + 48Sati )echo: 4le pregunt+ 48,u( har- u ted i no encuentra nada+++" i e a e pora e e conden" para caer de pu( obre uno como en lo libro d( ciencia4)iccin: 4me de a)i Tinu + 4Si ha' all e pora " la mue tra de pol&o e tar-n llena de ella + E impo ible .ue no apare2can ba*o el micro copio+ Son negra ' e )(rica ' e pre entan de tre en tre " a la manera de la tre bola .ue ir&en de propaganda a lo pre tami ta + 48Seguro" doctor: 4Seguro" Tinu + te a pir pro)undamente" &acil un momento ' luego a inti con la cabe2a+ 4E t- bien" doctor+ Con)o en u ted 4di*o+ El intermitente ' en ordecedor e tr(pito de la per)oradora arrincon mi cerebro en un e3tremo del cr-neo ' all empe2 a de cargar obre (l una llu&ia de patada .ue lo con&irtieron en una ma a in)orme+ 1a tertulia de la & pera haba terminado a primera hora de la madrugada+ 48Cmo e iente" doctor: Tinu &an Auuren domin con u &o2 el e truendo de la m-.uina mientra e acercaba al itio de de el cual 'o ob er&aba la operacin+ Mi ner&io &ibraban como cuerda de guitarra+ Tinu tena la cara tan

)re ca como un ni!o .ue hubiera bebido leche caliente con miel ante de dormir doce hora eguida + /o conoca &ario e*emplare de e a e pecie+ 1ouren era uno de ello + 4;Terriblemente mal=+++ ;Lracia = 4le re pond a grito pelado+ 4Durante un par de da no habr- nada intere ante .ue &er a.u 4di*o Tinu 4+ 8Dor .u( no e acue ta ' de can a un rato" doctor: 4Seguir( a.u 4le di*e e3pre ando al parecer el entir general+ 1ouren" incapa2 de ale*ar e un minuto de la Ciudad de la 1una" diriga la marcha del imperio Stur&e ant de de la cabina radiotele)nica+ Sall' intent en &aria oca ione cla i)icar ' archi&ar nue tro materiale " pero u de ganada labor no dur en todo lo ca o m- de una o do hora " por.ue e taba de eando &ol&er a la ca&erna+ Ral ' 1e lie" .ue no e preocupaban de )ingir" pa aban todo el da en a.u(lla" al&o lo bre&e momento en .ue de aparecan imult-neamente para dedicar e" eg0n 1ouren ' 'o barrunt-bamo " a cierto e*ercicio corporale + Tinu era un mae tro en u o)icio+ Su e.uipo abri un t0nel en poco tiempo" dando mue tra de una gran capacidad+ 1a parede )ueron labrada con e mero ' preci in ' apuntalada con grue a &iga de madera" ' a lo largo del techo )ue tendido un cable del .ue pendan bombilla el(ctrica + 7 nue&e metro de la boca del t0nel Tinu con tru' una gran c-mara" a partir de la cual comen2 a taladrar un nue&o tramo" .ue corra a e palda del re' ' paralelamente a ( te+ Tinu ' 'o habamo hecho mucho c-lculo ' reali2ado cuidado amente medicione " ' e t-bamo de acuerdo re pecto al lugar en .ue hallaramo " )uera lo .ue )uere" lo .ue e ocultaba tra el muro de mampo tera+ De pu( de con&encer a lo per)oradore bant0e de .ue deban utili2ar m- cara " Tinu ' 'o no agachamo detr- de ello cuando iniciaron el a alto contra lo 0ltimo palmo de roca )irme+ Su e palda eme*aban mano*o de m0 culo negro ' reluciente mientra manipulaban lo pe ado taladro + El ruido era en ordecedor en a.uel e trecho e pacio" ' a pe ar de lo &entiladore la atm )era era o)ocante+ El udor corra a chorro por el interior de mi m- cara" empa!ando ' manchando lo cri tale + 1a ten in )ue en aumento ha ta tomar e in oportable a medida .ue la larga punta de acero de la per)oradora penetraba centmetro a centmetro en la roca+ 1a )ango a agua lubricante ala por un ori)icio de la m-.uina+ 7l mirar de o la'o a Tinu " ( te me pareci un mon truo" con u negra m- cara de goma+ Dero u o*o a2ule chi peaban tra lo cri tale + De pronto me hi2o un gui!o ' le&ant uno de lo pulgare para in pirarme con)ian2a+

S0bitamente el hombre .ue mane*aba la per)oradora perdi el e.uilibrio ' )ue arra trado hacia delante por la m-.uina" .ue e de li2 en un hueco in hallar re i tencia+ El hombre e tambale peligro amente mientra e e )or2aba por retener la pe ada per)oradora de acero+ Tinu le a i )uertemente de un hombro con una mano" en tanto .ue con la otra cerraba ecamente la &-l&ula de la m-.uina+ Todo .ued en ilencio+ te dola m- .ue el ruido+ El 0nico onido .ue lo alteraba era el de nue tra di)cil re piracin+ Eemo dado con un hueco+++ Sabe Dio .u( habr- en (l" pen (+ <na emocin tan inten a como la .ue 'o e3perimentaba e re)le* en lo o*o a2ule de Tinu + 7l hacer 'o un mo&imiento a)irmati&o con la cabe2a" (l e &ol&i" dio una palmada en la e palda a cada uno de lo per)oradore ' le&ant un pulgar para indicarle .ue la tarea haba concluido+ 1o hombre " agachado " echaron a andar arra trando lo pie por el ba*o t0nel ' de aparecieron en el recodo+ Tinu ' 'o a&an2amo hacia la pared '" en cuclilla *unto a ( ta" retiramo con mucho cuidado el taladro del hueco en .ue e taba enca*ado+ <na e tela de )ino pol&o igui a la m-.uina ' e e3tendi como una nube ba*o el &iolento re plandor de la lamparilla el(ctrica + Tinu ' 'o no miramo + 1uego mo& la cabe2a ' (l" a intiendo con la u'a" ech a andar por el t0nel detr- de u hombre + Solo" egu traba*ando de cara a la pared+ Dara ondear la ca&idad ha ta el lmite de u anchura" introdu*e en ella una larga &arilla de material pl- tico" a cu'a punta haba adherido un tro2o de pa!o e terili2ado+ 1a &arilla encontr re i tencia a cuatro metro de di tancia del bo.uete+ Cuando la retir(" el pa!o e taba cubierto de una capa de pol&o gri ' harino o" .ue depo it( en un )ra co+ 7 continuacin reemplac( el pa!o por otro limpio+ En total reun ei mue tra de pol&o ante de eguir a Tinu por el t0nel+ En la c-mara de piedra haba a mi di po icin un banco ' una l-mpara regulable+ El micro copio" con u e pe*o 'a a*u tado" e taba ba*o la lu2+ <no poco minuto me ba taron para di eminar la mue tra de pol&o en la platina ' e pol&orearla con un tinte ro*o+ Me co t ba tante &er a tra&( del ocular del micro copio" por.ue lo cri tale de mi m- cara e taban empa!ado + 7un.ue una ola o*eada hubiera ba tado" me ob tin( en e3aminar toda la mue tra ante de .uitarme la m- cara ' a pirar grande bocanada de aire )re co+ En la ca&erna me aguardaban an io amente+ 4;Eemo de cubierto una ca&idad incontaminada= 4grit(+ Todo e abalan2aron obre m" me dieron palmada en la e palda ' me e trecharon la mano" riendo ' charlando animadamente +

1ouren no permiti .ue nadie e acercara a no otro mientra traba*-bamo *unto al bo.uete" aun.ue Ral ' Sall' e taban an io o por acompa!amo + 1entamente ' con mucho cuidado agrandamo de )orma gradual el hueco con un e coplo ' un martillo" ha ta .ue .ued parcialmente al de cubierto una maci2a lo a de piedra areni ca ro*a ' labrada" .ue blo.ueaba el t0nel de de el techo ha ta el uelo ' de pared a pared+ Ob&iamente integraba el re&e timiento de la ca&idad .ue acab-bamo de de cubrir+ En u centro e taba el agu*ero abierto por la per)oradora" eme*ante a la o cura rbita de un o*o+ 7un.ue no e )or2amo por e cudri!ar a tra&( de la abertura" lo percibimo una impenetrable o curidad ' tu&imo .ue con)ormarno con una apro3imacin lenta ' di)iculto a a nue tro ob*eti&o+ Durante tre da traba*amo hombro con hombro+ De nudo ha ta la cintura" golpeamo una ' otra &e2 en la roca &i&a+ De e a lo guante .ue la protegan" nue tra mano e llenaron de ampolla ' nue tro ro tro de mugre+ Jinalmente" la maci2a lo a .ued al de cubierto en toda u e3ten in+ Entonce ad&ertimo .ue e taba unida a ambo lado a otra lo a id(ntica ' .ue en u parte uperior o tena una hilera de piedra tran &er ale .ue componan un dintel" tambi(n maci2o+ Mediante do gato hidr-ulico de cincuenta tonelada eparamo en lo po ible el dintel de la lo a+ 1uego abrimo con el taladro do ori)icio " enca*amo en ello do anilla met-lica ' enganchamo en ( ta do cadena de acero+ 7 continuacin atra&e amo en el t0nel do &igueta de hierro en )orma de >E?" cu'o e3tremo empotramo en la parede para a)irmar en ella la cadena " ' mediante do lido cabre tante empe2amo a de enca*ar la lo a de u empla2amiento+ De rodilla uno al lado del otro" comen2amo a girar imult-neamente la mani&ela de nue tro re pecti&o cabre tante + 7 cada clic de lo linguete la cadena e ten aban un poco m- " ha ta .ue .uedaron tan rgida como do grue a barra de acero+ Entonce 'a no pudimo &encer la re i tencia de la mani&ela + 4E cucha" 9en: ahora haremo )uer2a lo do con una ola mani&ela 4 di*o 1ouren *adeando+ Su dorado ri2o " m- o curo ' endurecido a cau a del udor ' la tierra" e taban adherido a u cr-neo+ El udor pona de relie&e lo grande m0 culo de u hombro ' u ten o e hinchado bcep en tanto manipul-bamo el cabre tante+ >;ClanC=?" rechinaba el linguete" ' la cadena e mo&a tre milmetro + >;ClanC=?" ' &ol&a a mo&er e+

4;1i to" ocio= 4*ade 1ouren a mi lado+ 41i to" 1o 4re pond 'o" ' cur&ado como un arco" ent .ue lo m0 culo de la e palda comen2aban a de garrar e ' .ue lo o*o .ueran alt-r eme de la rbita + De pronto omo un ua&e chirrido" ' la gran lo a de piedra areni ca comen2 a de pla2ar e )uera de la pared+ Doco de pu( ca' e trepito amente obre el uelo del t0nel+ Detr- .ued un hueco cuadrado ' o curo+ Durante un momento permanecimo tumbado en el uelo" e )or2-ndono por re pirar+ El udor corra por nue tro ro tro ' cuerpo + Con lo m0 culo toda&a tr(mulo ' cri pado miramo dentro de la inie tra ca&idad+ El olor rancio del aire muerto ' con)inado all durante do mil a!o no dio en la cara+ 4;7delante= 4di*o 1ouren" .ue )ue el primero en mo&er e+ Doni(ndo e traba*o amente en pie" tom una de la lamparilla protegida por una e pecie de *aula met-lica ' ech a andar hacia el hueco+ El cable de e3ten in lo egua como una &bora+ Me de lic( detr- de (l r-pidamente+ Lateando tra pu imo la entrada de la ca&idad ' de un alto camo obre el uelo" .ue e taba a un metro &einte centmetro ba*o el ni&el del t0nel+ Siempre *unto " ' en tanto 1ouren o tena la l-mpara obre nue tra cabe2a " e cudri!amo la mo&edi2a ' mi terio a ombra .ue a.u(lla pro'ectaba+ @o hall-bamo en un largo ' cmodo pa adi2o .ue corra en lnea recta de de la ca&erna ha ta un muro de piedra li o+ Su techo e taba con tituido por una uce in de &iga de piedra areni ca .ue iban de pared a pared+ 1o muro e taban re&e tido de lo a eme*ante a la .ue acab-bamo de remo&er ' el pa&imento e compona de lo a cuadrada de piedra areni ca+ 7 lo largo de cada pared haba una erie de nicho de piedra labrada" de do metro de ancho por uno ' medio de pro)undidad" .ue arrancando del uelo llegaban ha ta el techo+ Cada nicho tena &ario ana.uele de piedra" ituado a un metro de di tancia uno de otro + Sobre lo ana.uele haba centenare de *arra de barro+ 4 ta debi de er una de pen a 4di*o 1ouren" le&antando mu' arriba la l-mpara ' a&an2ando lentamente por el t0nel+ 4S+ En e a *arra guardaran el &ino ' lo cereale + @unca me he podido pri&ar de e3pre ar mi con*etura en &o2 alta+ Mi cora2n golpeaba como un martillo ' mi cabe2a giraba a ambo lado para no perder un olo detalle+ En cada pared haba die2 nicho + In i tiendo en hacer p0blica mi con*etura di*e:

4Debe de haber do o tre mil *arra + 47bramo una 4di*o 1ouren" de&orado por la impaciencia caracter tica de lo pro)ano + 4@o" 1o+ @o abriremo ninguna ha ta .ue no e temo en condicione de traba*ar como corre ponde+ Toda la co a e taban recubierta por una ua&e ' den a morta*a de pol&o blanco" .ue borraba u contorno ' u parte aliente + El pol&o e ele&aba pere2o amente como una niebla marina en torno de nue tra pierna mientra camin-bamo + 47nte de tocar nada tendremo .ue limpiar bien e to 4di*e" ' e tornud(" a cau a del pol&o .ue e me meta en la nari2+ 4Camina m- de pacio 4me di*o 1ouren4+ 7 no le&antar- pol&o+ 7pena reanudamo la marcha e detu&o bru camente+ 48,u( e e to: De parramado a lo largo del pa adi2o haba numero o ob*eto grande e in)orme .ue no era po ible identi)icar a cau a del pol&o .ue lo cubra+ <na ai lada " otra en montn" a.uella co a e3tra!a " de lnea impreci a " pu ieron a prueba mi memoria+ 7 di)erencia de la *arra " ordenada en hilera " tale ob*eto parecan arro*ado all al a2ar+ 4Coge la l-mpara 4le di*e a 1ouren" ' me agach( *unto a uno de ello + Sua&emente de lic( mi dedo por la capa de pol&o" .ue de hice con cuidado+ 7l identi)icar la co a me ech( hacia atr- ' lanc( una in&oluntaria e3clamacin de orpre a+ 7 tra&( del pol&o ' de lo iglo " un ro tro humano cla& en m u o*o +++" un ro tro muerto ' momi)icado mucho tiempo atr- ' recubierto por una ten a ' re eca piel color tabaco+ 1o o*o no eran m- .ue do negro agu*ero " ' lo labio " contrado " de*aban al de cubierto do hilera de diente amarillo " con)igurando una e pecie de mueca burlona+ 4Muerto 4di*o 1ouren4+ Docena de hombre muerto +++ 48Sacri)icado : 4a&entur( pen ati&o4+ @o e po ible+++ no puede er+ 4Todo parece indicar .ue murieron peleando+ 7hora .ue abamo de .u( e trataba" podamo echar una o*eada a lo cad-&ere amontonado como lo de echo de un hurac-n ' a lo .ue 'acan ai lado en el pa&imento de piedra+ <no" cubierto con un manto de pol&o gri " entado ' con u e palda apo'ada en la pared" tena la cabe2a inclinada obre el pecho ' un bra2o e3tendido hacia delante+ Sin duda haba derribado la cuatro *arra di eminada a u alrededor" eme*ante a cuatro grue o pane )rance e + 4Debi er una lucha terrible 4di*e" e pantado+

4Dor

upue to .ue )ue terrible+++ 4con)irm 1ouren con &o2 ua&e+ /o me &ol& hacia (l orprendido+ Su o*o brillaban inten amente a cau a de una pro)unda emocin ' en u labio eparado e dibu*aba una tenue e imp-&ida onri a+ 48,u( .uiere decir: 4le pregunt( con &ehemencia4+ 8Cmo lo abe : 1ouren dirigi u o*o hacia m+ Durante un momento no me &io realmente+ Dor 0ltimo logr en)ocarme bien+ 48,u(: 4me di*o perple*o+ 4Ea hablado como i e tu&iera eguro de ello+ 48/o: 4me pregunt4+ @o (+++ Slo he e3pre ado una con*etura+ 1entamente ech a andar por el pa illo" le&antando lo pie obre lo cad-&ere de parramado en el uelo ' e cudri!ando cada nicho .ue hallaba a u pa o+ /o le egua pau adamente+ Mi mente" como un toro acorralado" cargaba al&a*emente contra cual.uier idea" por e)mera .ue )ue e" .ue e cru2ara en u tra'ecto+ De andando el camino recorrido" embe ta una ' otra &e2+ Saba per)ectamente .ue no era capa2 de pen ar con calma ' lgicamente ha ta .ue no ce ara a.uella mare*ada emocional interna+ De una ola co a e taba eguro: nue tro de cubrimiento" comparable a lo de 1eaCe' en Oidu&ai Lorge" cau ara una gran conmocin ' de lumbrara a lo ar.uelogo + Dor )in cri tali2aba el ue!o .ue haba alimentado da a da durante &einte a!o + 7l llegar al e3tremo del pa adi2o no hallamo ante otro panel de piedra areni ca" pero decorado con una e tili2ada imagen del Sol" eme*ante a un torbellino+ De un metro de di-metro" pareca una rueda de )uego arti)iciale " de cu'a circun)erencia partieran )lamgero ra'o + 1a imagen u cit en m un e3tra!o entimiento de pa&or ' &eneracin" imilar al .ue e3perimento a &ece en la inagoga o en lo clau tro de la catedrale cri tiana + Durante largo tiempo permanecimo inm&ile " con lo o*o cla&ado en la imagen+ De pronto 1ouren e &ol&i ' mir hacia la pared abierta m- atr- + 48E to e todo: 4pregunt con &o2 irritada4+ 8<n imple pa adi2o embrado de *arra ' hue o antiguo : ;Tenemo .ue de cubrir algo m- +++= Su de ilu in me choc+ Dara m a.uello implicaba la ma'or recompen a .ue poda obtener en e te mundo" el momento culminante de mi &ida+++ Sin embargo" 1ouren e enta de)raudado+ <na orda clera empe2 a bullir en mi interior+ 48,u( demonio .uiere encontrar: 4e tall(4+ 8Oro ' diamante " arc)ago de mar)il '+++: 4E)ecti&amente" algo por el e tilo+

4@o tiene la menor idea de lo .ue e to igni)ica+ Dor e o te parece in u)iciente+++ 4/o no he dicho tal co a" 9en+ 48Sabe lo .ue ocurre contigo" 1ouren Stur&e ant: Mimado por la )ortuna" .ue te ha colmado de biene " *u2ga .ue todo e poco para ti+ 4;E cucha" 9en+++= 7un.ue ad&ert en u o*o una clera tan &iolenta como la .ue 'o e3perimentaba" egu machacando: 4Toda mi &ida he e tado tra2ando plane " ahorrando ' traba*ando con &i ta a e te de cubrimiento" ' ahora .ue mi ue!o e concreta" t0+++ 4;Aamo " 9en" no lo tome a = 4S0bitamente u o*o e mo traron compren i&o 4+ De ninguna manera ube timo tu de cubrimiento" el m- increble e)ectuado ha ta ahora en B)rica+ Simplemente .uera+++ Aario minuto hubo de hablar 1ouren en tono per ua i&o para ablandarme+ Dor 0ltimo" onre de mala gana+ 4E t- bien" 1o 4di*e un tanto aplacado4+ Dero no &uel&a a hablar de e a manera+ E o ba tardo meno preciaron iempre mi de cubrimiento ' teora +++ ;@o te ume a ello = 4Ea' algo .ue inclu o ello no pueden negar: ;el cora*e con .ue e3pre a tu idea = 4' d-ndome un manota2o en el hombro igui4: 7delante" 9en+ Aeamo .u( ocultan e a *arra + 4Dien o .ue no debemo tocarla ante de regi trarla en un gr-)ico 4le di*e" a&ergon2ado de mi reciente e tallido ' an io o por congraciarme con (l+ 4En el uelo ha' un par .ue alguien hi2o caer de lo ana.uele 4di*o 1ouren4+ Ea' mile de *arra + De modo .ue mu' bien podemo hurtar una" ;.u( diablo = @o me e taba rogando+ 1ouren Stur&e ant no le peda permi o a nadie para hacer lo .ue e le anto*aba+ En realidad e trataba de una orden e3pre ada en la )orma m- amable po ible+ Inmediatamente gir obre mi mo ' a&an2 en direccin a la *arra cada *unto al pol&oriento cad-&er inclinado hacia delante+ /o me precipit( tra (l+ 4Mu' bien 4di*e innece ariamente" e )or2-ndome por con er&ar el control nominal de mi halla2go 4+ Cogeremo una+++I olamente una+ / e3periment( un &ergon2ante ali&io al entirme liberado re pecto a una deci in .ue no me hubiera gu tado tomar+ Dor otra parte" 'o tambi(n e taba impaciente por conocer el contenido de la *arra + 1a *arra e encontraba obre un banco en el centro de la habitacin pre)abricada .ue haca la &ece de taller ' dep ito+ Juera reinaban la tiniebla " pero dentro toda la luce e taban encendida + 7lrededor del banco e t-bamo Sall'" Ral" 1e lie ' 'o+ Tinu &an Auuren" con&ertido

en ereno nocturno" &igilaba la ca&erna+ 1ouren haba re uelto mantener un guardi-n armado en la boca del t0nel la &einticuatro hora del da+ Tinu cubrira e e pue to ha ta .ue pudi(ramo reempla2arle por otra per ona + 7 tra&( de lo delgado tabi.ue llegaba a mi odo la &o2 de 1ouren" .uien gritaba en el micr)ono: 4+++ a piradora+ 7 piradora+++ ;7S4DI4R74DO4R7= >7? de alcohlico" >S? de erpiente+++ E o e + 7 piradora+ Dara traba*o )uerte + Como la .ue utili2an en la )-brica +++ Do +++ 8Entendido: ;Der)ecto=+++ Tambi(n .uiero .ue hable con Robe on" el *e)e de Seguridad de la Mina de Diamante Stur&e ant+ Dile .ue me en&e u do me*ore hombre ' media docena de guardia bant0e + S+++ E o e + SI armado + @inguno pre taba atencin a la palabra de 1ouren+ Ja cinado " no apart-bamo lo o*o de la *arra de barro+ 4Si contu&ie e oro pe ara m- 4di*o Ral con autoridad+ U 4Tampoco e po ible .ue contenga &ino o aceite+++ 4coment 1e lie+ Todo &ol&imo a guardar ilencio+ 1a *arra" de alrededor de cuarenta ' cinco centmetro de altura ' ancha como un )ra co de almuera" era de barro ro*o in &idriar" no tena adorno ni in cripcione ' e taba ellada con una u tancia negraI probablemente goma o cera+ Sobre u tapa" eme*ante a una tetera" haba una pe.ue!a protuberancia redonda .ue er&a de a a+ 4Mande todo e o ma!ana a primera hora en el DaCota+++ 8Comprendido: 1ouren egua mu' atareado en la habitacin contigua+ 4;O*al- termine de una &e2= 4e3clam Sall' impaciente4+ Me muero por aber .u( ha' en la *arra+ De pronto tu&e miedo de enterarme del contenido de a.uella &a i*a+ 7hora tema .ue e tu&ie e llena de mi*o a)ricano o de alg0n otro cereal indgena+++" ' o chillar a mi detractore como una manada de lobo hambriento + S0bitamente dud( de mi reciente pre entimiento re pecto a un halla2go tra cendental+ Sentado en el borde de mi ban.ueta me )rotaba la mano llena de pol&o '" con lo o*o )i*o en la *arra" me enta mu' de dichado+ 7ca o 1ouren tu&iera ra2n ' dentro de poco lo cuatro di*(ramo como (l: >8E o e todo:?+ De de la cabina radiotele)nica llegaron a mi odo la palabra con .ue 1ouren pona )in a u tran mi in+ Doco de pu( apareci en el dep ito" cubierto a0n por el pol&o del t0nel+ Su dorado cabello e taban rgido a cau a de la mugre ' del udor eco .ue lo recubran+ @o ob tante" u de ordenado ri2o ' u de ali!o le otorgaban un aire no&ele co" propio de un e belto pirata antiguo+ Durante un momento permaneci en el &ano de la puerta u*et-ndo e el cinturn con lo

pulgare + Todo lo o*o e taban )i*o en (l+ De pronto me mir e hi2o una mueca+ 4;Eola" 9en= 8,u( no ha trado: 4me pregunt '" atra&e ando lentamente la habitacin" e itu a mi e palda + In tinti&amente lo deme agolparon en crculo a mi alrededor" en tanto 'o coga un e calpelo ' aplicaba u punta a la *untura de la tapadera+ Mi primer to.ue demo tr .ue no me haba e.ui&ocado+ 4Creo .ue e cera de abe*a 4di*e+ Cuidado amente ra p( la o cura u tancia ' de pu( abandon( el e calpelo+ Con uma cautela empec( a tirar de la tapa" .ue" con gran orpre a por mi parte" cedi en eguida+ Toda la cabe2a e inclinaron hacia delante+ Dero la primera impre in )ue de alentadora+ Slo &imo una ma a amor)a alpicada de mancha amarilla ' parda cau ada por lo a!o + 48,u( e e to: 4pregunt 1ouren a u e3perto + Dero ninguno de no otro upo re ponderle+ /o no aba i entirme de ilu ionado o ali&iado+ De toda manera a.uello no e pareca a ning0n cereal+ 48Derciben olor: 4pregunt Sall'+ te era un tanto de agradable" pero )amiliar+ 4Cono2co e e olor 4di*e+ 4/o tambi(n 4inter&ino 1e lie+ Todo miramo )i*amente a la *arra" e )or2-ndono por identi)icarlo+ De pronto record(+ 4E el olor caracter tico de la curtidura 4di*e+ 4;E3acto= 4con&ino Sall'+ 48Euele a cuero:4 pregunt 1ouren+ 4Aeamo 4di*e inclinando la *arra hacia m+ / ua&emente empec( a &olcar u contenido obre la me a+ En eguida re ult e&idente .ue e trataba de un ob*eto cilndrico" de te3tura dura" pero .uebradi2a+ Mientra lo iba acando pulgada a pulgada de la *arra" arreciaron lo comentario a mi alrededor+ 4E un ob*eto cilndrico ' largo+ 4Darece una alchicha+ 4E t- en&uelto en una tela+ 4;E pero .ue ea de lino= 4De toda manera " e &en lo hilo entrete*ido + ;7lguno dir-n .ue e un producto de la cultura bant0= 41a tela e t- podrida ' e cae a peda2o + 7l colocar a.uel ob*eto obre la me a ' ob er&arlo atentamente" comprend .ue mi ue!o e haba con&ertido en realidad+++ 7hora e taba eguro de .ue me hallaba ante un te oro mucho m- &alio o .ue el oro ' lo diamante codiciado por 1ouren+ R-pidamente le&ant(

la cabe2a ' mir( a Sall'" para comprobar i enta lo mi mo .ue 'o+ Dero u e3pre in denotaba impaciencia ' perple*idad+ Sin embargo" cuando u o*o e encontraron con lo mo capt en eguida mi *0bilo+ 4;9en= 4e3clam adi&inando mi pen amiento 4+ 8De &era : ;Oh" 9en+++= 8/ i )ue e otra co a: ;Bbrelo de una &e2" hombre= ;Bbrelo" por Dio = Cog una tenacilla " pero mi tembloro a mano me impidieron traba*ar con e)icacia+ Entonce la cerr( con )uer2a ' a pir( do &ece pro)undamente" tratando de contener el mpetu de mi angre" .ue a)lua &elo2mente a mi odo + 4Dermtame 4di*o Ral e tirando una mano para coger la tenacilla + 4;@o= 4le conte t(" apartando &iolentamente u mano+ Creo .ue le hubiera golpeado i hubie e in i tido+ Ral e e tremeci+ Dor primera &e2 perciba la &iolencia oculta en el )ondo de mi er+ Todo aguardaron ha ta .ue" due!o nue&amente de m mi mo" empec( a arrancar la )r-gil ' amarillenta tela .ue cubra el cilindro+ 7 medida .ue ( te iba .uedando al de cubierto" e di ipaban mi duda + De de el otro lado del banco lleg ha ta m el rumor entrecortado de la re piracin de Sall'+ Sin embargo" me ab tu&e de mirarla ha ta .ue conclu la operacin+ 4;9en= 4cuchiche4+ ;,u( )eli2 me iento por tu (3ito= De pronto ad&ert .ue e taba llorando+ Lrue a l-grima e de li2aban por u me*illa + Su llanto me conmo&i+ E to' eguro de .ue i ella no hubie e llorado 'o no habra perdido el aplomo+ S0bitamente me ardieron lo o*o ' e me nubl la &i ta a cau a de la humedad .ue lo recubra+ 4Lracia " Sal 4la di*e con &o2 na al ' emocionada+ Cuando ent .ue e me altaban la l-grima " la en*ugu( mole to con una mano" mientra con la otra bu caba a tienta mi pa!uelo+ 1uego opl( mi nari2 como un clarn .ue ordenara una carga" en tanto .ue mi cora2n cantaba regoci*ado+ 1o borde e3teriore del apretado rollo de cuero aparecan de garrado ' carcomido por el tiempo+ El re to" in embargo" e con er&aba en per)ecta condicione + 7 lo largo del rollo e ucedan &aria lnea e crita " .ue eme*aban un en*ambre de pe.ue!o in ecto negro di tribuido en hilera + De inmediato identi)i.u( lo mbolo " o ea" la letra indi&iduale del al)abeto p0nico+ En la parte de cubierta del antiguo rollo de cuero alcanc( a contar una treinta lnea de )luida e critura+ Como no entenda a.uel idioma" mir( a Sall'" .ue e haba e peciali2ado en tal materia en O3)ord" *unto a Eamilton+ 481o entiende " Sal: 8,u( dice:

4E t- e crito en cartagin( +++ ;En p0nico= 4re pondi ella in &acilar+ 48E t- egura: Sall' me re pondi" le'endo con &o2 ahogada a0n por la emocin: 4+++ ho' en Opet una cara&ana procedente de+++ 4 e detu&o un momento4+ 7.u no e di tinguen la letra + De pu( dice+++ Ciento &einti iete dedo de oro )ino" la d(cima parte de lo cual corre ponde a+++ 48,u( demonio ocurre: 8,u( igni)ica e to: 4pregunt 1ouren en tono imperio o+ /o me &ol& hacia (l ' le di*e: 4Signi)ica .ue hemo de cubierto lo archi&o de la ciudad perdida+++" intacto '" por con iguiente" en condicione de er de ci)rado + Do eemo ahora la hi toria completa de a.uella remota ci&ili2acin e crita por u hi*o " en u propio idioma ' con u propia palabra cotidiana + 1ouren me e taba mirando )i*amente+ Sin duda no tena a0n idea de la magnitud de nue tro halla2go+ 4Ee a.u algo .ue hara perder el e o a cual.uier ar.uelogo: un te timonio cabal e irre)utable" abundante en detalle ilu trati&o + 1ouren egua in comprender+ 4<na ola lnea de e te te3to ba ta para probar en )orma conclu'ente la e3i tencia de un pueblo .ue hablaba ' e criba en la &ie*a lengua p0nica de Cartago" .ue tra)icaba en oro ' &i&a en una ciudad llamada Opet" .ue+++ 4Todo e o acabamo de aberlo a tra&( de una ola lnea 4me interrumpi Sall'4+ / a.u ha' millare de *arra " cada una con u rollo re pecti&o+++ Dronto no enteraremo de lo nombre de u re'e ' de u ha2a!a ' conoceremo u religin" u ceremonia +++ 4+++ u batalla ' u grande empre a 4di*e apoderanV dome de la pelota+ Dero ella" con igual de tre2a" me la arrebat en eguidaI 4+++ ;' a&eriguaremo hacia dnde e dirigieron ' por .u(= 4;Dio mo= 4e3clam 1ouren" entendiendo al )in4+ ;1o .ue bu c-bamo " 9en= ;De golpe ' porra2o" todo e aclara= 4;7 e +++= ;Todo e t- a.u= <na hora de pu( de mi gran triun)o" cuando me hallaba en el c(nit de mi carrera ' la )ama ' el (3ito me onrean" la doctora Sall' 9enator e la ingeni para .ue mi gloria e derrumbara e trepito amente+ Durante largo tiempo permanecimo entado en crculo con&er ando ten o de emocin ' di pue to " como de co tumbre" a prolongar la reunin ha ta la primera hora del da iguiente de pu( de haber bebido una botella de Llen Lrant" cu'o contenido ua&i2 nue tra

garganta ' palabra + Sall' haba traducido 'a la parte &i ible del te3to" .ue e re)era a cierta tran accione comerciale ' con titua una e pecie de cat-logo de mercanca ' &alore " mu' intere ante de por por u con tante mencione de pueblo ' lugare antiguo + De pronto Sall' tradu*o: 4Aeinte grande -n)ora de &ino tinto de Zeng" obtenida por EabbaCiC 1al" de la cuale corre ponde la d(cima parte al >Lr' 1en?+ 48,u( e un gr' len: 4pregunt 1ouren" cu'o in tinto de ca2ador de pert in tant-neamente al or tal nombre+ 4Lr' e un uperlati&o 4le e3plic Sall'4+ De modo .ue gr' len igni)ica >gran len?+ Drobablemente era el ttulo .ue e aplicaba al re' o al gobernador de la ciudad+ 7 continuacin igui traduciendo: 4De lo mare de hierba del ur: ciento no&enta ' do grande colmillo de mar)il" .ue pe an en total do ciento &einti0n talento " de lo cuale corre ponde la d(cima parte al >Lr' 1en? ' el re to al birreme de 7l4 Muab 7dbm+ 487 .u( e.ui&ale un talento: 4pregunt 1ouren+ 47 cuatrociento cincuenta ' tre gramo " m- o meno + 4;Dio mo= E e olo cargamento e compone de m- de cuatro mil .uiniento Cilo de mar)il+ ;,u( tremendo ca2adore debieron de er a.uello hombrecillo = 4coment 1ouren" rubricando u palabra con un ilbido+ Cuando terminamo de di cutir en todo u detalle la parte &i ible del te3to" urgi de nue&o la impaciencia de 1ouren+ 4De enrollemo un poco m- e o 4 ugiri+ 4Slo un e3perto podr- hacerlo 4le di*e mo&iendo la cabe2a ape adumbrado4+ E e cuero ha permanecido enrollado durante ca i do milenio + Tan re eco e t- .ue e de garrar- en mil peda2o i no e manipula con umo cuidado+ 4S 4di*o Sall'4+ ,uien lo haga tardar- &aria emana en de enrollar cada rollo+ Su pre uncin me de* pa mado" por.ue u conocimiento en el -rea de la paleogra)a ' de lo te3to antiguo e limitaban a lo .ue pudo haber aprendido durante lo tre a!o .ue actu como tercera a'udante de Eamilton+ Dor con iguiente" 'o dudaba de .ue tu&iera e3periencia alguna en cuanto a la pre er&acin ' preparacin de rollo de cuero o papiro+ Sall'" .ue lea el p0nico con la mi ma oltura con .ue un ni!o ingl( normal de die2 a!o puede leer a ShaCe peare" e taba dando por de contado .ue era la depo itara de una de la m&alio a coleccione de documento antiguo *am- de cubierta +

Sin duda le' en mi ro tro tale pen amiento " por.ue de pronto me pregunt alarmada: 4/o me encargar( de e e traba*o" 8no" 9en: E )or2-ndome por atenuar el golpe" 'a .ue tengo por norma no herir lo entimiento de nadie" ' mucho meno lo de la mu*er .ue amo" le di*e: 4Se trata de una labor enormemente di)cil" Sal+ En rigor pien o .ue deberamo con)i-r ela a alguien de la en&ergadura de Eamilton o de la de 1e&'" de Tel47&i&" o inclu o de la *erar.ua de Roger " de Chicago 4 al &er .ue u ro tro e en ombreca terriblemente" .ue u labio temblaban ' .uedaban colgando ' .ue u o*o e nublaban" pro egu r-pidamente4: De toda manera " te a eguro .ue actuar- como primera a'udante del .ue realice la operacin+ 7 continuacin e produ*o un mortal ilencio" .ue e prolong durante cinco egundo + En e e bre&e lap o la de e peracin de Sall' e tran )orm en un )uror ciego ' a&a allador" .ue &i crecer como una tormenta+ Sin embargo" nada pude hacer para eludirla+ 49en*amn Ha2in 4comen2 a decir en un tono ua&e ' de preciati&o4" con idero .ue u ted e el er m- a tuto ' &il .ue he tenido la de gracia de conocer ha ta ahora+ Durante tre a!o mu' di)cile colabor( con u ted lealmente+++ 7 partir de e e momento perdi lo e tribo por completo ' me depar un e pl(ndido e pect-culo+ 7un.ue u palabra me heran en lo &i&o ' hacan angrar mi alma" no de*( de admirar u o*o llameante " u enro*ecida me*illa ' u magi tral entido de la in&ecti&a+ 4E u ted pe.ue!o" tanto de cuerpo como de alma 4e cogi el ad*eti&o deliberadamente+ /o .ued( in aliento" por.ue nadie me haba apo tro)ado *am- de e a manera+ Sall' aba .ue a.uella palabra me dola terriblemente4+ 1e odio+++ 1e odio con toda mi alma" ;hombrecillo= Sent .ue la angre a)lua a mi me*illa '" tartamudeando" trat( de de)enderme+ Dero ella )ru tr mi intento al &ol&er e r-pidamente hacia 1ouren+ Toda&a rabio a ' in moderar en ab oluto u tono" le grit: 4;Dgale .ue me encargue e e traba*o= ;Ord(ne elo= 7 pe ar de mi de &entura me apiad( de la pobre Sall' por.ue el hombre a .uien ahora e diriga no era un ar.uelogo li iado ' de car-cter tran.uilo+ Su actitud era eme*ante a la de .uien ho tigara con un corto palo a un terrible mamba o arro*a e piedra a un len hambriento+ Me a ombr u e t0pida pre uncin meramente ba ada en el trato cordial ' ami to o .ue 1ouren le di pen aba ' u atre&ido tono" mediante el cual pretenda demo trar .ue tena el derecho de e3igir de (l cierta con ideracin u tentada en un &nculo ntimo o en alg0n tipo de )idelidad .ue ella poda reclamar en la )orma perentoria en .ue lo

e taba haciendo+ /o" .ue en realidad di )rutaba de tale pri&ilegio " *am- lo haba u ado de tal manera+ Dor lo dem- " no creo .ue nadie" en tale circun tancia " hubie e obrado como ella+ 1o o*o de 1ouren de pedan )ro ra'o a2ule " como una rutilante punta de lan2a+ Su labio e )runcieron ombramente ' lo borde de u )o a na ale parecan de porcelana blanca+ 4;Cierre el pico" mu*er= 4 u &o2 cru*i como un in trumento .ue cortara hielo+ Mi de e peracin aument 4 i e o )uera po ible4 al conte tarle 1ouren en la )orma ta*ante .ue 'o haba pre&i to+ 7hora la do per ona .ue 'o m- .uera en el mundo e taban en guerra+ Dor otra parte" aba per)ectamente .ue a.uello do ere alti&o ' to2udo no daran u bra2o a torcer+ El de a tre" pue " era ine&itable+ De pronto tu&e gana de gritar: >;Dor )a&or" Sall'" c-llate= Ear( lo .ue me pida con tal de e&itar un hecho irreparable+? Dero Sall' e apag in tant-neamente+ Su ira ' u belico idad de aparecieron como por encanto ' pareci encoger e ante la palabra de 1ouren como ba*o un l-tigo+ 4Aa'a a u cuarto ' no alga de (l ha ta .ue ha'a aprendido a comportar e como corre ponde 4la orden 1ouren" iempre en un tono )ro ' )urio o a la &e2+ Sall' e pu o en pie ' con lo o*o ba*o ali de la habitacin+ @o daba cr(dito a mi o*o + Con la boca abierta egu mirando )i*amente la puerta por cu'o &ano acababa de de aparecer la rebelde Sall'" tan dcilmente como un ni!o ca tigado por u padre + Ral ' 1e lie e debatan en un mar de duda ' &acilacione + 4Dien o .ue 'a e hora de dormir 4murmur Ral4+ 1e pido mil perdone + Aamo " 1e + 9uena noche a todo 4' la pare*a e ale*+ 1ouren ' 'o .uedamo olo ++ 1ouren )ue .uien rompi el largo ilencio+ Doni(ndo e en pie" habl en un tono natural ' tran.uilo+ Su mano ca' obre mi hombro de )orma ca ual ' a)ectuo a+ 41o iento" 9en+ @o pien e m- en ello+ Te &er( ma!ana por la ma!ana 4' aliendo de la habitacin e perdi en la o curidad+ Dermanec entado )rente al &ie*o rollo de cuero" carente ahora de &alor para m" con el cora2n de tro2ado+ >;1e odio" hombrecillo=? 1a &o2 de Sall' egua re onando en mi alma olitaria+ E tirando el bra2o cog la botella de Llen Lrant+ Mucho &a o hube de beber para emborracharme ' no entir el agui*n de a.uella )ra e+ Cuando de cend por la e calera ' la plateada lu2 de la luna me dio en la cara" 'a haba re uelto mi plan de accin:

me e3cu ara ante Sall' ' le pedira .ue e hiciera cargo de lo rollo + @ada podra *u ti)icar 'a u en)ado+ De inmediato me dirig a la caba!a .ue ahora lo ocupaba Sall'" 'a .ue 1e lie e haba mudado a la antigua habitacin de Deter ' Eeather" ' llam( ua&emente a u puerta+ Como no hubo re pue ta" golpe( m)uerte ' la llam( por u nombre: 4Dor )a&or" Sall'" tengo .ue hablar contigo+ Dor 0ltimo abr la puerta ' me hall( ante la o cura habitacin+ Cuando e taba a punto de entrar me )alt el cora*e nece ario para hacerlo+ Entonce cerr( la puerta con cuidado ' me dirig con pa o &acilante a mi caba!a+ 7ll ca de bruce obre la cama+ Toda&a lleno de pol&o ' enteramente &e tido" me umerg en el ol&ido+ 4;9en= ;9en= De pierta+ 1a &o2 de Sall' ' u mano" .ue me acuda con in i tencia" me de pertaron+ 7l &ol&er la cabe2a ' abrir lo o*o " .ue me ardan" &i una hermo a ma!ana ' a Sall' entada en el borde de mi lecho e inclinada obre m+ E taba Sall' enteramente &e tida" aun.ue u piel brillaba a cau a de u reciente ba!o+ En u cabello" reci(n peinado" luca una &i to a cinta color e carlata+ Sin embargo" u o*o e taban hinchado " como i hubiera dormido mal o llorado+ 4Ee &enido a e3cu arme por lo de anoche" 9en+++" por mi odio a ' e t0pida palabra ' por mi mal comportamiento+++ Mientra ella hablaba de e a manera" lo di per o )ragmento de mi &ida &ol&ieron a integrar e ha ta con)ormar de nue&o un er completo" ' e de &aneci mi *a.ueca ' la angu tia .ue oprima mi cora2n+ 47un.ue tal &e2 ha'a cambiado de parecer ' 'o no mere2ca e e pue to" me entira mu' honrada en actuar como primera a'udante de Eamilton o .uien.uiera .ue ea el .ue realice e a tarea+ 4Te prometo .ue de empe!ar- e a )uncin 4le di*e" haciendo una mueca burlona+ @ue tra primera labor en lo archi&o con i ti en barrer de ello la e pe a capa de pol&o gri .ue cubra toda la co a + @o ala de mi a ombro ' me preguntaba por dnde haba penetrado tanto pol&o en a.uel e trecho t0nel herm(ticamente clau urado+++ Dero pronto de cubr .ue la unione entre la &iga de piedra del techo no eran tan herm(tica como la de lo muro ' .ue una )ina llo&i2na de pol&o haba e )iltrado por ella a tra&( de lo iglo + Cuando aterri2 el DaCota con el e.uipo ordenado por 1ouren ' el de tacamento de u propia polica de eguridad" 'a e t-bamo en condicione de iniciar la tarea +

1a polica de eguridad le&ant una caba!a *unto a la boca del t0nel" en la .ue a partir de entonce hubo iempre un guardi-n apo tado+ Slo podamo entrar all lo cinco miembro principale de la e3pedicin+ 1a a piradora impli)icaron la tarea de .uitar el pol&o de lo archi&o + Ral ' 'o traba*amo de de el m- le*ano rincn del pa adi2o" como un par de hacendo a ama de ca a+ 1a o)ocante nube de pol&o gri no obligaron a u ar m- cara ha ta la terminacin de la )aena+ <na &e2 .uitado el pol&o pudimo e&aluar adecuadamente nue tro halla2go+ En lo nicho de piedra haba mil ciento cuarenta ' do *arra ellada I de ella ciento cuarenta ' ocho haban ido derribada de la e tantera ' ciento &einti iete e taban rota o ra*ada " con u rollo e3pue to al aire ' ob&iamente deteriorado + E to )ueron rociado con para)ina ante de le&antarlo del uelo ' de eti.uetarlo ' empa.uetarlo + 7 continuacin &ol&imo nue tro o*o hacia lo te timonio de la mortal batalla .ue haba cau ado e trago en lo archi&o como" por e*emplo" la *arra derribada de lo ana.uele + Di eminado en el pi o del t0nel" entre lo nicho " haba treinta ' ocho cad-&ere " cu'a po tura hablaban de una muerte 0bita ' &iolenta+ Sin embargo" e con er&aban en per)ecta condicione + 7lguno e haban arra trado ha ta lo nicho para morir en ( to + ,uedaban en ello e!ale de u .ue*ido po trero ' u mano cubran la boca de la terrible herida .ue a0n e &ean en u cuerpo momi)icado + Su contrada )accione re&elaban una e panto a agona+ Otro haban muerto r-pidamente" la ma'ora a ra2 de horrible herida " de re ulta de la cuale perdieron alg0n miembro o la cabe2a+ En uno poco ca o u cabe2a " eparada de u tronco " haban rodado m- allde u cuerpo + 7bundaban all la huella de una )uria diablica" de atada al modo de una )uer2a ciega ' ca i obrehumana+ Toda la &ctima eran de tipo negroide ' lle&aban taparrabo o mandile de cuero curtido" adornado con abalorio u ob*eto de hue o" cal2aban ligera andalia de cuero ' o tentaban en u cabe2a gorro o redecilla tambi(n de cuero" ' pluma o )ibra tren2ada ' ornada con abalorio " concha o hue o + En torno a lo cuerpo e taban u arma : punta de lan2a de hierro to camente )or*ado" atada a &arilla de dura madera pulida+ Mucha de ( ta e taban rota o partida con arma mu' a)ilada + Funto a ella e &ean centenare de )lecha de ca!a" guarnecida con pluma de pato il&e tre ' malignamente rematada con p0a de hierro )or*ado a mano+ Tale )lecha haban arrancado partcula de ua&e piedra areni ca de la parede ' era )-cil deducir .ue )ueron lan2ada de de la boca del t0nel ante de .ue ( ta )uera ellada+ @inguna de ella e haba cla&ado

en lo cuerpo 'acente en el t0nel+ Re ultaba" pue " e&idente .ue una cortina de )lecha haba precedido el ata.ue por parte de lo hombre di eminado en el pa adi2o+ 7 cinco metro de la ellada boca del t0nel ad&ertimo &e tigio de una gran hoguera" .ue haba ennegrecido un ector de la parede " el techo ' el uelo+ <n montn de le!o carboni2ado permanecan a0n donde la )alta de aire apag el )uego cuando )ue ellada la boca del pa adi2o+ 7.uella hoguera con titu' un enigma para no otro " ha ta .ue 1ouren recon tru' la batalla+ Da e-ndo e una ' otra &e2 por el t0nel" ' en tanto re onaban u pi ada en la lo a de piedra ' u ombra grote ca ' mon truo a e pro'ectaba en lo muro di*o: 4Su enemigo obligaron a re)ugiar e en e te lugar a lo 0ltimo uper&i&iente de Opet" una pe.ue!a partida )ormada por lo hombre m- )uerte ' bra&o de la ciudad 4 u &o2 tena el timbre &erdico de la de un tro&ador .ue cantara la proe2a de antiguo h(roe 4+ 7cto eguido lan2aron a u paladine para .ue remataran la operacin+ Dero lo hombre de Opet eliminaron a lo atacante " ' lo .ue e taban )uera hu'eron+ Inmediatamente entraron en accin lo ar.uero " .ue de de la boca del t0nel arro*aron una llu&ia de aeta + @ue&amente entraron en el t0nel lo enemigo + Dero lo hombre de Opet" .ue lo e taban aguardando" lo mataron por docena + 1ouren gir obre mi mo ' a&an2 por el pa adi2o" ha ta ituar e a mi lado" ba*o la o cilante lamparilla el(ctrica+ Todo imaginamo en ilencio el remoto epi odio+ 4;Dio mo= ;,u( heroico )inal el de e to hombre .ue e cubrieron de gloria en u 0ltimo da= Ea ta 'o" .ue o' un hombre pac)ico" me emocion(+ Mi cora2n lata aceleradamente cuando me &ol& hacia (l" como un ni!o an io o por conocer el de enlace de una hi toria+ 48,u( ocurri de pu( : 4le pregunt(+ 4Moribundo ' d(bile " lleno de herida ' in )uer2a para continuar luchando" lo hombre de Opet permanecieron *unto " hombro con hombro" compa!ero en la muerte como lo haban ido en &ida" con u cuerpo inclinado obre u arma + Dero el enemigo no &ol&i+ Decidi" en cambio" encender una hoguera en la boca del pa adi2o para obligarle a alir a cau a del humo+ Como lo de Opet no alieron" u pendi el ata.ue ' tapi la entrada+ De e ta manera el pa adi2o e con&irti en epulcro de muerto ' &i&o + Todo guardamo ilencio" meditando obre lo .ue 1ouren acababa de imaginar+ 1a hi toria era lgica ' concordaba con la prueba en todo u a pecto +++ al&o en uno+ /o ad&ert tal laguna" pero no habl( para

no e tropear tan )a cinante relato+ Sall'" en cambio" no tu&o tal e cr0pulo+ 4Si ello e &erdad" 8.u( )ue de u partida de &aliente : 8Se tran )ormaron u h(roe en ra'o de luna para huir: Su tono )ue ligeramente burln" pero tena ra2n+ Dor mi parte hubiera de eado .ue no la tu&iera+ 1ouren ri entre diente " pero pareci un tanto con)undido+ 4De modo .ue u ted pien a en un )inal m- lgico+++ 4le di*o+ De lo h(roe del antiguo drama no .uedaban &e tigio ++++ e3cepto el .ue hallamo en el e3tremo del t0nel" al pie de la imagen olar de 9aal" grabada en la piedra+ Se trataba de un ob*eto recubierto por una den a capa de pol&o gri " de un hacha de guerra" 0ltimo halla2go e)ectuado por no otro en el uelo del t0nel+ El arma era orprendentemente bella ' 0til+ Cuando por primera &e2 la le&ant( del pa&imento en .ue haba de can ado durante ca i do mil a!o " mi mano e cerr cmodamente obre u mango ' mi dedo e adecuaron tan )-cilmente a la mue ca de u empu!adura .ue ( ta pareca haber ido hecha e3pre amente para m+ <na deteriorada pul era de cuero penda de la empu!adura+ El mango" de un metro de largo" era de cuerno de rinoceronte ' con)ormaba una lida &arilla" el- tica ' re i tente como el acero+ 1a empu!adura era de mar)il ' el mango entero e hallaba en&uelto en alambre de oro argent)ero" .ue lo re)or2aba" a pe ar de lo incomparablemente duro .ue era de por " ' lo protega de lo golpe de la e pada enemiga + 1a ho*a" en )orma de doble luna en cuarto creciente" tena un )ilo de dieciocho centmetro de ancho en cada una de u cara + En u parte e3trema obre ala una punta de lan2a" in p0a " de treinta centmetro de largo+ De modo .ue tal arma er&a como e to.ue ' hacha a la &e2+ En la do pala del hacha aparecan cuatro buitre con la ala de plegada " e3.ui itamente )or*ado ' cincelado + En cada lado de u doble ho*a" lo buitre e taban tan minucio amente reali2ado .ue no )altaba en ello una ola pluma+ Detr- de cada buitre haba un ol cu'o ra'o eme*aban lo p(talo de una )lor+ Toda la )igura tenan incru tacione de oro argent)ero+ El brillo plateado de la ho*a demo traba .ue haban ido templada + En el metal e ad&ertan alguna mancha ' co tra " probablemente de angre eca+ @o caba duda de .ue tal arma era la autora de la horrible herida .ue aparecan en lo numero o cad-&ere di eminado en el uelo del t0nel+ El contacto de tan magn)ica arma de pert en m" de pronto un acce o de locura+ Slo tu&e" en &erdad" conciencia de ello cuando el hacha tra2 un amplio crculo en tomo de mi cabe2a+ El pe o ' contrape o de

la e pl(ndida arma e e.uilibraban tan per)ectamente .ue no tu&e el menor incon&eniente en hacerla girar mu' por encima de m mi mo ' en de cargar un largo ' mortal golpe en el &aco+ 1a ho*a ilb -&idamente cuando el aire en mo&imiento be u brillante )ilo+ Su dcil empu!adura pareci cobrar &ida en mi mano" de pu( de un ue!o de ca i do milenio + En lo m- pro)undo de mi alma urgi un at-&ico alarido" un grito de guerra" .ue pareca el natural acompa!amiento de la mortal cancin del hacha+ Eaciendo un gran e )uer2o logr( detener la tra'ectoria del arma ' el grito .ue 'a a)loraba en mi labio " en tanto ob er&aba lo ro tro de todo + Todo me miraban como i hubie e comen2ado a delirar ' a arro*ar e puma por la boca+ R-pidamente ba*( el hacha ' permanec atontado ' orprendido de la &iolencia .ue acababa de e*ercer contra tan &alio a reli.uia+ Su empu!adura de cuerno era mu' )r-gil ' poda haber e hecho a!ico cuando la omet a tan rudo trato+ 4Simplemente la e taba probando 4di*e con &o2 d(bil4+ 1o iento+++ E a noche meditamo con ahnco obre el enigma de lo archi&o ha ta la madrugada+ Dero no logramo de ci)rarlo+ Jinalmente 1ouren me acompa! ha ta mi caba!a+ 4El 1ear &endr- en mi bu ca ma!ana por la ma!ana" 9en+ 1le&o a.u do emana ' no puedo .uedarme un olo da m- + ;Dio mo" he de cuidado por completo mi re pon abilidade de de .ue comen2amo e ta e3ca&acin= @o detu&imo ante la puerta de mi caba!a+ 1ouren encendi un cigarro+ 48,u( atm )era e ( ta" 9en" .ue no hace reaccionar tan e3tra!amente: 8@o iente t0 tambi(n u in)luencia: Cierta en acin+++ 4&acil un momento4 de )atalidad+++ 7l a entir 'o con la cabe2a e inti e timulado+ 4E a hacha" 9en" te cambi+ Durante &ario minuto reacciona te como otra per ona+ 4E)ecti&amente+ 4E to' impaciente por conocer el contenido de e o rollo + 9en+ Debemo empe2ar a de ci)rarlo lo ante po ible+ 4@o e peran die2 a!o de labor" 1o+ Tendr- .ue tener paciencia+ 41a paciencia no e una de mi &irtude " 9en+ 7noche le algo acerca del de cubrimiento de la tumba de TutanChamn+ 1ord Carna&on" .ue hi2o po ible el de cubrimiento" muri ante de poder echar una mirada al arc)ago del di)unto )aran+ 4;,u( idea tan morbo a e te ocurren= 4E t- bien 4con&ino4+ Dero no retra e dema iado la operacin" 9en+

4Trata de con eguir la colaboracin de Eamilton 4le di*e4+ Sin (l no a&an2aremo un olo pa o+ 4El &ierne e tar( en 1ondre 4me conte t4+ 1o &er( per onalmente+ 4E un &ie*o chi)lado ' di)cil 4le pre&ine+ 1ouren hi2o una mueca+ 4D(*alo de mi cuenta+++ 7hora e c0chame+ 9en*amn: i de cubre otra co a" a& ame en eguida+ 8De acuerdo: ,uiero e tar pre ente en el gran acontecimiento+ 48,u( acontecimiento: 4@o (+++ 7lgo &a a ocurrir+++ Tengo el pre entimiento de .ue a.u ha' algo m- " 9en+ 4E pero .ue no te e.ui&o.ue + 1o+ Me dio una palmada en el hombro ' e dirigi en la o curidad hacia u caba!a+ Mientra orden-bamo en lo archi&o lo re to humano ' apil-bamo la arma " lleg en el DaCota una cuadrilla de alba!ile con el prop ito de montar un dep ito de tinado a lo rollo + Se trataba de otro gran almac(n pre)abricado" pro&i to de puerta herm(tica ' de un podero o i tema de aire acondicionado" .ue brindara a lo rollo una atm )era ideal en cuanto a temperatura ' humedad+ <na alta cerca de alambre de p0a )ue le&antada en torno al edi)icio por ra2one de eguridad ' e adoptaron toda la medida nece aria para la pre er&acin de lo rollo + 7 continuacin la cuadrilla le&ant media docena de &i&ienda para lo nue&o integrante del e.uipo+ 1o primero en ocupar la u'a )ueron cuatro alto )uncionario del gobierno de 9ot uana" el cual prohibi la alida de lo rollo de u territorio ' no oblig a con truir a.uello edi)icio + 1a delegacin gubernamental permaneci do da con no otro " al cabo de lo cuale parti ati )echa" al comprobar .ue lo derecho de u pa obre cual.uier de cubrimiento .uedaban plenamente a egurado + 7nte de u partida le arran.u( un olemne compromi o eg0n el cual deban guardar ilencio re pecto a nue tra acti&idade + El anuncio del de cubrimiento e hara cuando 'o lo di pu iera+ Tra rotular la *arra ' acarla de lo ana.uele " la regi tramo con mucho cuidado )otogr-)icamente ' por e crito" de cribiendo la e3acta po icin de cada una de ella + Como al parecer haban ido colocada en lo ana.uele por orden cronolgico" nue tro traba*o de interpretacin no era mu' complicado+ El lune iguiente recib un duro golpe ba*o la )orma de una lacnica comunicacin )irmada por 1ouren: >Eamilton no e t- di ponible+ Sugi(reme otro nombre+?

Me ent de)raudado" o)endido e irritado+ Jru trado" por.ue Eamilton era la ma'or autoridad mundial en la materia ' u ola pre encia *unto a no otro hubiera otorgado autenticidad ' tra cendencia a mi halla2go I o)endido" por.ue era e&idente .ue Eamilton con ideraba e puria mi preten ione 5 in duda in)luido por la di tor ionada imagen .ue de m pre entaban mi detractore ' ad&er ario cient)ico " no .uera participar de un )al o halla2go o un re onante )raude ar.ueolgico6" e irritado por.ue u negati&a implicaba un agra&io per onal+ El rtulo de paria .ue acababa de aplicarme ahu'entara a .uiene podan brindarme la a'uda .ue 'o de e peradamente nece itaba+ Dor.ue era po ible .ue ante de iniciar mi labor e tu&iera completamente de acreditado+ 4@i i.uiera demo tr inter( alguno en e cucharme 4prote t( *unto a Sall'4+ ;Dio mo=" ahora compruebo .ue o' un lepro o cient)ico+ Inclu o el hecho de con&er ar conmigo puede de truir la reputacin de una per ona+ 4;Eamilton e un chi&o &ie*o" )laco ' pelado= 4di*o Sall'4+ <n libidino o .ue e complace en tocar el tra ero a la mu*ere +++ 4/ la ma'or autoridad &i&iente en materia de te3to antiguo 4le di*e - peramente+ Ella no re pondi+ De olado " permanecimo entado en ilencio durante un momento+ De pronto Sall' e anim+ 4Iremo a &erle 4 ugiri+ 4@o no recibir- 4di*e en tono ombro+ 47 m me recibir- 4re pondi mu' egura+ E ta palabra ugeran cierto entre ba tidore .ue de pertaron mi celo + 1a angre pareca corroer mi &ena +++ Sall' haba traba*ado tre a!o con Eamilton ' 'o lo poda con olarme pen ando .ue era lo u)icientemente e3igente como para e3cluir de u &ida a Eiridge Eamilton+ Setenta ' do hora de pu( me encontraba entado en el aln de )umar del 9ell" en Eurle'" ante un buen bitter ingl( + De de all ob er&aba an io amente la 2ona de aparcamiento+ El &ia*e de de O3)ord duraba apena .uince minuto + De modo .ue Sall' deba haber llegado haca largo tiempo+ E taba can ado" deprimido e irritado a cau a del agotador &uelo de de Fohanne burgo a EeathroK+ Sall' haba llamado por tel()ono a Eamilton de de el aeropuerto: 4Dro)e or Eamilton" e pero .ue no le mole te mi llamada 4le haba corte*ado4++++ Sall' 9enator" 8 e acuerda: Traba*( con u ted en #$PP+++ E3actamenteI Sall'" la de lo o*o &erde 4' e ri tmidamente+

49ueno" e to' de pa o en Inglaterra+ Dermanecer( a.u un da o do +++ Me enta tan ola ' no t-lgica al recordar a.uella (poca mara&illo a+++ 4 u tono tena mucho de in&itacin ntima ' de prome a+ 48Comeremo *unto : Magn)ico" pro)e or+ 8,uiere .ue &a'a a bu carle: Ee al.uilado un coche 4'" mir-ndome" le&ant triun)almente uno de u pulgare + 48El 9ell" de Eurle': S" por upue to .ue me acuerdo+ 8Cmo iba a ol&idarlo: 4' mir-ndome con e3pre in de )a tidio4+ De acuerdo+ El plateado Faguar e de li2 por la 2ona de aparcamiento+ Sall' e taba al &olante+ Con el pa!uelo .ue cubra u cabello ' u labio abierto en una onri a" no pareca una chica .ue hubie e &ia*ado catorce hora en un ate tado a&in intercontinental+ 7l de cender del coche mo tr )uga2mente u mara&illo o mu lo bronceado por el ol+ En eguida e dirigi a m" colgada del bra2o de Elridge Eamilton ' riendo alegremente+ Eamilton era un tipo alto ' encor&ado de algo m- de cincuenta a!o + <na holgada cha.ueta Earri de tKeed" con parche de cuero en lo codo " penda como una bol a de u )laco hombro + Tena una nari2 aguile!a ' u cabe2a cal&a brillaba al ol como i hubiera ido lu trada con una buena cera+ @ada en (l lo e!alaba como un ri&al peligro o+ Dero u o*illo chi peaban detr- de u ga)a de grue a armadura ' u labio e ablandaban de de eo" e3poniendo parte de u deteriorada dentadura cuando miraba a Sall'+ Todo ello me hi2o pen ar .ue deba 'o pagar un ele&ado precio por u er&icio + Sall' lo condu*o hacia mi me a+ Slo me reconoci cuando e tu&o mu' cerca+ In tant-neamente e detu&o ' parpade" al comprender .ue haba cado en una trampa+ Durante un momento todo mi pro'ecto .uedaron pendiente de un hilo" 'a .ue era po ible .ue" girando obre mi mo" me diera la e palda ' e ale*ara+ 4;Elridge= 4e3clam( con &o2 eductora ' cantarina4+ ;,u( agradable orpre a= 4' mientra (l e mantena indeci o" mi mano oprimi u codo como una grapa aterciopelada4+ Ee pedido para u ted un botella grande de ginebra ' una tnica+++ E e e u &eneno )a&orito" 8no: Eaca cinco a!o .ue no no &eamo + 7blandado ligeramente por e ta re)erencia a u gu to per onale " no permiti .ue le acomod-ramo en un illn ' .ue pu i(ramo la ginebra al alcance de u mano derecha+ Mientra le bombarde-bamo con el con iderable e*(rcito de nue tra li on*a combinada de pach la primera botella de ginebra+ Ded otra+ Cuando la tercera botella e hallaba por la mitad comen2 a mo trar e m- alegre" &oluble ' reto2n+

48Ea ledo la re)utacin de u libro O)ir por parte de Gil)red Snell" en el >Fournal?: 4me pregunt+ Gil)red Snell era el m- de piadado ' &ocinglero de mi ad&er ario cient)ico 4+ Di&ertida" 8no: 4' relinch como un bra&o emental mientra oprima uno de lo bello mu lo de Sall'+ 7un.ue o' un hombre pac)ico" me co t mucho contenerme+ Mi u!a e cla&aron como gar)io en la palma de mi mano " mientra me con&enca a m mi mo de .ue no deba a irle de lo talone para arra trarle por el aln+ Sall' logr eludir u mano e3ploratoria" en tanto 'o deca con &o2 ahogada: 48,u( le parece i &amo a comer: En el comedor no en2ar2amo en una e pecie de *uego mu ical" mo&iendo de un lado a otro la illa " al intentar Elridge colocar e *unto a Sall'" co a .ue 'o trat( de impedir+ Sin embargo" Sall' ' 'o le uperamo en a tucia+ De pu( de permitirle .ue e intiera &encedor ' contemplara por encima del men0 a Sall'" acorralada en un rincn" di*e 0bitamente: 4Sall'" ah ha' corriente+ 7 continuacin" con el donaire de do bailarine de ballet" cada uno pa a ocupar el lugar en .ue haba e tado el otro+ Con*urado el peligro" pude rela*arme ' dedicar al )ai -n toda la atencin .ue ( te mereca" aun.ue el borgo!a .ue eligi Elridge no &ala gran co a+ Con u caracter tico tacto" Eamilton e re)iri concretamente al tema en torno al cual habamo e tado maripo eando ha ta entonce : 4Eace uno da conoc a un amigo u'o+++" un indi&iduo corpulento ' o tento o" cruce de modelo ' luchador pro)e ional" .ue habla como un au traliano engripado+++ Me cont una hi toria increble acerca de uno rollo .ue u ted hall en una cue&a ituada en la a)uera de la Ciudad del Cabo 4' &ol&i a relinchar tan ruido amente .ue todo de*aron de hablar en el comedor4+ E e maldito tu&o la de )achate2 de o)recerme dinero+++ Cono2co e a ralea de indi&iduo + @o tienen un centa&o ' hablan como millonario + Dero en u cara e lee claramente la palabra >trapi ondi ta?+ Sall' ' 'o le miramo bo.uiabierto ' mudo de a ombro por u aga2 captacin de lo hecho ' u magi tral ' int(tica de cripcin del car-cter de 1ouren Stur&e ant+ 4Dor upue to" le de ped con ca*a de templada 4agreg Elridge" mientra llenaba u boca con pechuga de )ai -n+

4Creo .ue obr u ted correctamente 4murmur(4+ 7 prop ito" la ca&erna e t- al norte de 9ot uana+++" a do mil cuatrociento Cilmetro de Ciudad del Cabo+ 4;Oh+++=" 8de &era : 4me pregunt Elridge" e3pre ando u indi)erencia tan cort( mente como le )ue po ible hacerlo con la boca llena de carne de )ai -n ' con u diente deteriorado + 48Sabe u ted .ue 1ouren Stur&e ant )igura entre lo treinta hombre m- rico del mundo en la li ta publicada recientemente en el Time: 4 cuchiche Sall'+ Elridge de* de ma ticar+ Su boca abierta no o)reci la magn)ica &i in de un tro2o de )ai -n triturado a media + 4S 4a)irm(4+ l e " preci amente" .uien )inancia mi e3ca&acin+ Ea in&ertido 'a do ciento mil dlare ' umini trar- todo el dinero .ue en adelante ea nece ario+ Elridge &ol&i u ro tro a)ligido hacia m+ <n mecena cient)ico de tal en&ergadura e ca i tan raro como un unicornio+ S0bitamente ad&erta .ue" teni(ndole al alcance de u mano" le haba de*ado e capar+ Toda la pedantera del pro)e or Eamilton e e )um+ 1e hice una e!a a la camarera para .ue retirara mi plato+ Furo .ue me compadec inceramente de Elridge cuando abr mi porta)olio ' e3tra*e de ( te un ob*eto cilndrico en&uelto en una cubierta de lona de proteccin+ 4Ma!ana me entre&i tar( con Rub(n 1e&' en Tel47&i&" Elridge 4' abr la en&oltura de lona4+ Ea' mil ciento cuarenta ' do rollo de cuero como ( te+++ De modo .ue Rub' e tar- mu' atareado durante &ario a!o +++ Dor upue to" 1ouren Stur&e ant donar- cien mil dlare a la Jacultad de 7r.ueologa de la <ni&er idad de Tel47&i& por u cooperacin en nue tra empre a+++" ' e probable .ue agreguemo a e a uma &ario rollo + Elridge engull el tro2o de )ai -n .ue tena en la boca como i )uera un cri tal hecho a!ico + De pu( de limpiar e la boca ' lo dedo con u er&illeta" e inclin hacia adelante para e3aminar el rollo+ 4De la planicie herbo a del Sur 4murmur" mientra lea+ Su traduccin era di tinta de la e)ectuada por Sall' 4recibimo ciento no&enta ' do grande colmillo de mar)il" .ue pe an do ciento &einti0n talento 4 u &o2 e apag en u labio mientra egua le'endo+ Cuando &ol&i a hablar u &o2 tembl de emocin: 4E critura p0nica del iglo egundo a+C+ Ob er&e el ligado de la >m? central+ Toda&a lo caractere penden hacia aba*o de la lnea" ra go tpico de la egunda centuria a+C+ Ee a.u" Sall'" la arcaica lnea tran &er al de la >7?+

4Do eemo mil rollo eme*ante a ( te" archi&ado por orden cronolgico+++ 1e&' e t- entu ia mado 4di*e" interrumpiendo u e3plicacione t(cnica con una mentira piado a" 'a .ue 1e&' ignoraba la e3i tencia de tale rollo + 4;1e&'= 4bu) Elridge+ Su de precio relampague en u lente 4+ ;1e&'= Juera de la -rea del hebreo ' el egipcio e pierde como un ni!o en una el&a+ 7l decir e to oprimi una de mi mu!eca + 49en" in i to+++" ;encarecidamente in i to en reali2ar e e traba*o= 48,u( opina ahora de la crtica de Gil)red Snell a mi teora : 81e iguen pareciendo di&ertida : 4como le tena acorralado" me complaca en pa&onearme ante (l4+ 8Dodra u ted traba*ar con una per ona cu'a teora on pue ta en tela de *uicio: 4Gil)red e un tremendo a no 4a e&er Elridge con &ehemencia4+ 8Cu-ndo ha encontrado un millar de rollo p0nico : 4Camarero" h-game el )a&or de er&irno do Cordn 7rgent doble 4le di*e a a.u(l+ 4,ue ean tre 4inter&ino Sall'+ Mientra el brand' di)unda un ua&e calor por mi cuerpo" e cuchaba la &o2 an io a de Elridge Eamilton" .ue hablaba de lo rollo ' e3iga de Sall' m- in)ormacin al re pecto: dnde" cu-ndo ' cmo lo habamo de cubierto+ 7 partir de e e momento comenc( a impati2ar con (l" aun.ue u diente eme*aban lo tocone de un bo .ue de&a tado por un incendio+ Dero 'o tampoco o' un per)ecto e p(cimen ma culino+ Tambi(n era cierto .ue tena do punto )laco : la ginebra Lilbe' ' la chica bonita +++ En tal entido lo di)eramo en lo primero+ Dero" 8.ui(n o' 'o para a)irmar .ue el Llen Lrant e uperior a u bebida predilecta: >@o 4re ol&" pe e a mi pre*uicio 4I traba*ar( con (l++++ iempre .ue no cla&e u pe.ue!o dedo hue udo en lo mu lo de Sall'+? Elridge e reuni con no otro una emana de pu( de nue tro regre o a la Ciudad de la 1una+ Mientra bamo a u encuentro por la pe.ue!a pi ta de aterri2a*e" me preocupaba la po ibilidad de .ue el cambio de clima 4del in&ierno ingl( al &erano a)ricano" con u cuarenta ' tre grado 4 entorpeciera u mano + Sin embargo" mi preocupacin no e *u ti)icaba por.ue Elridge era uno de e o ingle e .ue" con u ca co de corcho echado hacia atr- " caminan ba*o el ol del medioda in udar una gota+ Su e.uipa*e con i ta en una pe.ue!a maleta .ue contena u e)ecto per onale ' una docena de ca*a de gran tama!o" en la .ue guardaba di&er o producto .umico ' u e.uipo de traba*o+

1e en e!( en u menore detalle la e3ca&acin ' me e )orc( por de pertar u inter( re pecto a la ciudad perdida ' la ca&erna" pero Elridge era un e peciali ta mu' unilateral+ 4S 4di*o4+ Mu' intere ante+++ 8Dnde e t-n lo rollo : Dien o .ue inclu o entonce egua dudando+ Cuando le condu*e a lo archi&o le o ronronear como un gato &ie*o ' )laco" mientra e de li2aba ante lo ana.uele de piedra" cargado de *arra + 49en 4me di*o4+ Toda&a .ueda un punto por aclarar+++ E cribir( un en a'o obre lo rollo " 8de acuerdo: @o otro pertenecemo a una e3tra!a ra2a: no traba*amo para acumular dinero" ino por la gloria+ Elridge .uera a egurar e u parte en tal entido+ 4De acuerdo 4re pond" ' no e trechamo la mano + 4Entonce " nada me impide empe2ar inmediatamente 4di*o+ 47 e 4le conte t(+ 1a manipulacin de lo rollo era m- un arte .ue una ciencia e3acta+ Cada uno e3iga un trato di tinto" .ue dependa del grado de con er&acin" de la calidad del cuero" de lo componente de la tinta ' de otro )actore concurrente + Sall' me con)e " en un momento de debilidad" .ue ella no habra ido capa2 de reali2ar a.uella tarea por.ue careca de la e3periencia nece aria para a)rontarla+ Elridge traba*aba como un al.uimi ta medie&al '" entre nube de &apor" remo*aba" rociaba ' pintaba+++ Su dominio hedan a producto .umico ' a otra co a rara " ' u dedo " al igual .ue lo de Sall'" e taban iempre manchado + Sall' me di*o .ue Elridge e taba tan ab orto en u labor .ue u in tinto animale haban .uedado reducido a cierto to.uetee e pa mdico ' ma.uinale a la parte m- protuberante de u anatoma+ De pu( de de plegado" cada rollo era e&aluado ' traducido cuidado amente+ <no tra otro )ueron demo trando .ue contenan 'a a iento de la operacione comerciale de la ciudad" 'a proclama del >Lran 1en? ' del Con e*o de la @ue&e Jamilia + Su autore eran annimo o)icini ta .ue e e3pre aban en un e tilo &i&a2 ' conci o ' no tenan tiempo para di&agacione po(tica ni para innece aria de cripcione + Su e tilo eco ' utilitario concordaba per)ectamente con la )orma de &ida .ue ugeran lo ob*eto hallado en la e3ca&acione + Durante nue tra reunione nocturna di cutamo acerca de ello+ 4Tpicamente p0nico+++ 4con&ino Elridge4+ 7 e a gente no le intere aban la arte &i uale + Su al)arera era to ca ' )abricada en erie+ En mi opinin" u e cultura 4e ca a" por otra parte4 era dete table+ 4El arte re.uiere ocio ' dinero 4 uger+

4E3actamente+++ Roma ' Lrecia on do e*emplo ilu trati&o + Cartago ' anteriormente Jenicia e &ieron a menudo amena2ada ' a &ece tu&ieron .ue luchar para obre&i&ir +++ Su habitante eran tra)icante ' bu ca&ida +++ Comerciante ' guerrero " m- preocupado por la ri.ue2a ' el poder .ue por la &ida re)inada+ 4@o e nece ario remontar e tan le*o + El arte contempor-neo )lorece en la nacione rica ' egura + 41o a)ricano blanco no parecemo a lo antiguo cartagine e 4di*o Sall'4+ Cuando ha' oro en la colina " 8.ui(n e acuerda de pintar: 1o rollo con)irmaron tal teora: oro de Zimbao ' Dunt" mar)il de la planicie herbo a del Sur o la )lore ta .ue )lan.ueaban el gran ro" cuero ' ta a*o" pe cado alado de lo lago " &ino ' aceite de la terra2a de Zeng" cobre de la colina de Tu'a ' al de la ho'a paralela a la ribera occidentale de lo lago " e ta!o de la 2ona en .ue con)luan lo do ro " grano del reino medio en ce to de ca!a entrete*ida " &enturina del ro ure!o de lo cocodrilo " barra de hierro de la mina de Sala+++ ' e cla&o " millare ' millare de ere humano tratado como animale dom( tico + 1a crnica e rega eg0n una cronologa de conocida" cu'o punto de partida barruntamo .ue era el da de la )undacin de la ciudad+ Cada anotacin e taba precedida por la )echa+ Dor e*emplo: >En el a!o #P$" me del ele)ante+? De ello colegimo la &igencia de un a!o de die2 me e " ba ado en un calendario de tre ciento e enta ' cinco da + <na &e2 e tablecida la naturale2a general de lo rollo " le acon e*( a Elridge .ue" en lugar de anali2ar i tem-ticamente la coleccin" de de el principio ha ta el )in" cogiera al a2ar &ario de ello para tra2ar un cuadro general de la ciudad perdida+ El acept mi con e*o" ' a urgi la &i in panor-mica de la gran coloni2acin e)ectuada en el centro ' ur de B)rica por un pueblo guerrero ' din-mico cu'a capital era la ciudad de Opet" gobernada por un re' hereditario" el >Lran 1en?" ' una oligar.ua de nue&e )amilia noble + 1o decreto del Con e*o abarcaban la m- di&er a materia + De de la medida adoptada para el dragado de lo canale del lago" a )in de limpiarlo de hierba acu-tica " ha ta la de ignacin de lo men a*ero .ue eran en&iado a lo dio e 9aal ' 7 tart(+ 7ll e te 0ltimo nombre pareca pre&alecer obre Tanit" m- popular en Cartago+ 1a palabra >men a*ero ? de ignaba" a nue tro entender" a .uiene eran o)recido en acri)icio a lo dio e + De cubrimo adem- &ario -rbole genealgico cuidado amente tra2ado eg0n el i tema matrilineal" &igente tambi(n entre lo *udo + Cada noble 4hombre o mu*er4 poda indagar u lina*e de generacin en generacin ha ta el a!o de la )undacin de la ciudad+ 1a crnica

demo traba .ue u religin )ormaba parte de u i tema de &ida+ E&identementeI e trataba de una e pecie de polite mo con&encional encabe2ada por do deidade uprema : 9aal ' 7 tart(+ 7 medida .ue a&an2-bamo en u hi toria de cubramo nue&o )actore ' contingencia .ue e umaban a lo .ue ha ta entonce haban ocupado la atencin de lo re'e + 1a r-pida merma del caudal del lago Opet amena2 el a!o la propia &ida de la ciudadI >el >Lran 1en? utili2 iete mil e cla&o para mantener e3pedito lo canale .ue comunicaban con el mar+ Tambi(n de pach una columna de mil integrante de u guardia per onal ba*o el mando del capit-n de guerra Ramo e" a .uien orden .ue a&an2ara >en direccin E te" hacia donde ale el ol" in detener e nunca ' in )la.uear?" ha ta el mar oriental" a )in de hallar la ruta de la tierra del @orte" cu'a e3i tencia po tula el capit-n de mar ' na&egante EabbaCuC 1al+ <n a!o de pu( regre Ramo e con lo etenta hombre + 1o re tante haban perecido en un pa de ci(naga maligna ' )iebre mortale + Sin embargo" haba llegado al mar oriental" donde de cubri una ciudad de tra)icante ' marino >negro ' barbado " .ue &e tan )ina ropa de lino ' cubran u )rente con banda de la mi ma tela?+ 7 u regre o de a.uel pa " ituado m- all- del mar oriental" Ramo e )ue recompen ado con &einte dedo de oro ' &einte e cla&o + 1o hombre de Opet acababan de entrar por primera &e2 en contacto con lo -rabe " a .uiene ello llamaban dra& + E to e dedicaban entonce a la coloni2acin de la co ta de S)ala+ De pu( no enteramo de .ue el >Lran 1en? bu caba de e peradamente nue&a tierra pro&eedora de e cla&o " en tanto ordenaba a lo capatace de mina .ue adopta en medida de tinada a prolongar la &ida 0til de lo e cla&o + Se aumentaron" pue " la racione de carne ' cereale + Ello increment lo co to " pero al mi mo tiempo aument el promedio de &ida de lo e cla&o + Se orden tambi(n a lo due!o de ( to .ue hicieran >cubrir? regularmente a toda u e cla&a ' e interrumpi la pr-ctica de la in)ibulacin+ 1a e3pedicione en bu ca de e cla&o a&an2an cada &e2 m- tierra adentro" a medida .ue e acrecienta la ca2a de lo 'u'e" hombre amarillo .ue o pechamo )ueron lo antepa ado de lo hotentote actuale + De pronto el >Lran 1en? e alegra del regre o de una e3pedicin en&iada al @orte .ue trae con igo .uiniento > al&a*e nublo " alto ' )uerte ?+ El *e)e de la e3pedicin e premiado con die2 dedo de oro+ Dero e te *0bilo e e )uma lentamente a lo largo del iglo iguiente a cau a de la aparicin de una lida ma a de hombre de piel negra" al norte del gran ro+ Ean comen2ado la grande migracione de pueblo

bant0e + partir de entonce la ma'or preocupacin del >Lran 1en? con i te en contener a.uella marea .ue e de pla2a hacia el Sur+ Su legione patrullan con tantemente la )rontera eptentrional de u dominio + 7 tra&( de la crnica obtu&imo e to &i lumbre del pa ado+++" regi trado " in embargo" en )orma e cueta e imper onal+ ;7h" i hubi(ramo dado con alg0n Dlinio o 1i&io .ue in)undiera &ida a a.uello encillo regi tro de biene materiale = Cada hecho planteaba un inn0mero de interrogante .ue .uedaban in re pue ta+ 1o m- importante eran: 8de dnde procedan e to hombre de Opet ' cu-ndo e haban e tablecido donde ahora e hallaban: ' 8adonde e dirigieron po teriormente ' para .u(: Mientra con)i-bamo en hallar la re pue ta ma'ore en alg0n lugar de a.uella mara!a de anotacione " no dedic-bamo a bu car la re pue ta menore + J-cil no )ue locali2ar lo lugare mencionado en la crnica+ Zimbao ' Dunt eran la 2ona norte ' ur" re pecti&amente" de la actual Rode iaI el gran ro era el Zambe2eI lo lago haban de aparecidoI la huerta de Zeng eran la terra2a .ue e e3tienden a tra&( de mile ' mile de hect-rea " en la ladera de la colina de In'anga" en la parte oriental de Rode ia" ' la >colina de Tu'a? deban corre ponder a la regin" rica en cobre" ituada obre Sinoia+ Daulatinamente comprobamo la pre encia de lo hombre de Opet a lo largo de ca i todo lo lugare antiguo " ' pre entimo la acumulacin de una enorme ri.ue2a+ Dor.ue" aun.ue la ma'or parte de ( ta era en&iada al >e3terior?" a menudo el croni ta e re)era a >la d(cima parte corre pondiente al VLran 1enV?+ 8Dnde e tara a.uel te oro: 8,u( habra ido de (l: 8Eabra de aparecido al mi mo tiempo .ue la ciudad o e tara en alg0n ecreto e condri*o ca&ado en la roca &i&a" en lo ro*o acantilado de la Colina Sangrienta : 7 modo de e*ercicio mental hice un c-lculo apro3imado de dicha ri.ue2a+ Dando por entado .ue un >dedo? de oro e.ui&ala a una de a.uella delgada barra del precio o metal en )orma de dedo .ue de cubrimo en lo cimiento de la ciudad" regi tr( en una columna la uce i&a partida de oro .ue a)lu'eron a Opet durante algo m- de &einte a!o tomado al a2ar en el perodo T%O4OS#+ Ello me permiti comprobar .ue mi pre&ia e timacin 4 etecienta cincuenta tonelada de oro4 era completamente errnea ' .ue de ninguna manera la produccin de la antigua mina poda haber ido in)erior a cuatro mil tonelada +++" de la cuale corre ponda la d(cima parte al >Lran 1en?+

Suponiendo .ue la mitad de la cuatrocienta tonelada del >Lran 1en? e hubieran de tinado al mantenimiento del e*(rcito" a la con truccin del templo ' a otra obra p0blica " re taba la impre ionante cantidad de do cienta tonelada de oro" .ue deban e tar oculta en la ciudad o u pro3imidade + Do cienta tonelada de oro e.ui&alen a ca i ochenta millone de libra e terlina + Cuando le en e!( mi c-lculo a 1ouren durante u egunda &i ita al campamento &i de tellar la pa in del oro en u o*o cele te + Inmediatamente ech mano de la ho*a en .ue e taban mi ci)ra " ' a la ma!ana iguiente" a punto 'a de ubir al 1ear .ue le conducira a Fohanne burgo" me di*o en tono ca ual: 4E cucha" 9en: creo .ue t0 ' Ral deberai dedicar m- tiempo al -rea .ue e e3tiende )rente a lo acantilado " en lugar de pa ar tanto tiempo en lo archi&o + 48Dara .u(" 1o: 4le pregunt(" como i no ad&irtiera el entido de u palabra + 49ien" a.uello indi&iduo eran uno mae tro en el arte de la ocultacin+++ Dien o .ue )ueron lo hombre m- de con)iado de la hi toria+++ @i i.uiera hemo podido de cubrir u cementerio + 4De modo .ue de ea .ue me con&ierta en e3plorador de tumba 4le di*e con ge to burln+ Se ech a rer+ 4;9ueno" i tropie2a con alg0n te oro e condido" no me en)adar( contigo=+++ 7l )in ' al cabo" e o ochenta millone de libra podran er&irno para ga to menore + Doniendo mano a la obra tra ladamo do cienta e enta ' una *arra de lo archi&o al armario+ De e a manera Elridge ' Sall' contaron con material u)iciente para entretener e durante do o tre me e + 7 rengln eguido" poniendo en pr-ctica el con e*o de 1ouren" u pend el traba*o en lo archi&o para reali2ar una minucio a b0 .ueda en lo acantilado + Mi regulacin del tiempo )ue impecable: Ral e taba 'a a metro ' medio de la pe.ue!a *arra " a la .ue" con el ello del p-*aro del ol en u tapa " no habamo incluido en nue tra li ta de lo e condida .ue e taban: detr- de una hilera de *arra de doble tama!o en el rincn m- o curo del 0ltimo nicho+ Tre da de labor le ba taran para llegar ha ta ella + @o ob tante" le di*e .ue me acompa!ara en mi e3ploracin a lo acantilado + E t-bamo en no&iembre" >el me uicida? en B)rica+ 1a tierra era un 'un.ue .ue el ol ca tigaba como con un martillo+ Sin embargo" acometimo la empre a+ De can -bamo olamente do hora " al medioda" cuando el calor era intolerable ' la agua color e meralda del lago e tornaban irre i tible +

7hora no mantenamo alerta a cau a de lo mucho ubter)ugio ' artima!a de lo hombre de Opet+ @ue tra reciente ' amarga e3periencia no haba en e!ado .ue ( to ocultaban a tutamente u endero ' la unione de u mampo tera+ De manera .ue regi tr( el terreno .ue 'a haba e3aminado en otra oca in ' me e )orc( por uperar en a tucia a lo >antiguo ?+ Ral ' 'o &ol&imo a )otogra)iar cada pulgada de la parede de la ca&erna" pero ahora con pelcula in)rarro*a + Sin embargo" no hallamo ning0n otro pa adi2o ecreto+ De pu( empe2amo a traba*ar de la ca&erna para a)uera+ Todo lo da marcaba un ector de tre ciento pie " .ue luego >ra trill-bamo ? concien2udamente con lo o*o ' a tienta como do ciego + Cada da no &eamo en&uelto en alguna pe.ue!a a&entura+ En cierta oca in me &i amena2ado de muerte por una o cura e irritada erpiente mamba de m- de cinco metro de longitud+ Su o*o parecan do cuenta de &idrio ' u negra lengua e mo&a como un l-tigo+ 1a erpiente e eno* por.ue andu&e hurgando en la grieta .ue era u morada ' ca tillo )orti)icado+ Ral" impre ionado por mi modo de correr en terreno e cabro o" me ugiri .ue me hiciera corredor pro)e ional+ <na emana de pu( le pagu( con la mi ma moneda: le coment( lo mucho .ue haba me*orado u a pecto con la picadura de &einte abe*a il&e tre + El ro tro eme*aba una calaba2a peluda ' lo o*o do ranura en medio de u cara hinchada+ Durante cinco da el pobre Ral no pudo a'udarme en ab oluto+ Da no&iembre+ 7 mediado de diciembre llo&i uno ei milmetro " cantidad normal en a.uella 2ona de B)rica+ E a agua a ent el pol&o durante una hora poco m- o meno + Con ella empe2 ' termin la e tacin de la llu&ia + Sin duda el antiguo lago haba pro&ocado un r(gimen uperior ' m- regular de precipitacione plu&iale en dicha -rea+ 1a agua abierta atraen la llu&ia + 7l e&aporar e ' en)riar el aire )acilitan la )ormacin de nube + Ral ' 'o traba*amo in (3ito" pero in ce*ar en nue tro empe!o ' entu ia mo+ 7 pe ar de nue tra agotadora labor ba*o un ol terrible" por la noche eguamo e tudiando el mapa de lo cimiento de la ciudad+ Mediante un proce o ba ado en con*etura " deduccione ' eliminacione " tratamo de locali2ar la tumba de lo >antiguo ?+ Con el tiempo llegu( a apreciar pro)undamente a Ral Da&id on ' a con iderar a a.uel *o&en larguirucho e in)atigable como uno de lo gigante de nue tra pro)e in+ Tal era mi e tima" .ue haba re uelto o)recerle al terminar la e3ca&acione un pue to permanente en el In tituto+

Contra tando con no otro ' con nue tro magro re ultado " Elridge Eamilton" a i tido por Sall' ' 1e lie" continu almacenando una rica ' )a cinante co echa en lo rollo + Toda la noche pa aba 'o una hora con ello en el almac(n" .ue contaba con aire acondicionado" &eri)icando u labor diaria+ <na encima de otra e iban apilando la ho*a de la traduccin" e crita a m-.uina+ Su m-rgene e taban llena de nota garrapateada por la mano torpe de Elridge+ El da de @a&idad no entamo a la lu2 de la luna" enorme como un gong de plata" e intercambiamo regalo ' )ra e cordiale + Cant( >@a&idade blanca ? al e tilo de 9ing Cro b'" aun.ue la temperatura obrepa aba lo &einti (i grado + 1uego Elridge ' 'o cantamo a d0o >Fingle 9ell ?+ Elridge haba ol&idado la letra+ Slo recordaba el campanilleo+ Su imitacin de la campana era per)ecta" obre todo de pu( de haber e bebido die2 ginebra grande + Segua campanilleando alegremente cuando Ral ' 'o le lle&amo a la cama+ 7 principio del a!o iguiente e produ*o la .ue para no otro )ue una &i ita regia+ Eilar' Stur&e ant con igui por )in .ue 1ouren le permitiera &er la e3ca&acione + Durante una emana e tu&imo preparando el alo*amiento de la )amilia+ Eilar' traera con igo a u hi*o ma'ore + /o rebo aba de alegra al pen ar .ue iba a e tar cerca de mi mu*ere predilecta en la Ciudad de la 1una+ De*ando la e3ploracin de lo acantilado a cargo de Ral" me apre ur( a ordenar la co a ' a &eri)icar nue tra pro&i ione de Coca4Cola ' chocolate" do elemento .ue le hacan la &ida oportable a 9obb' Stur&e ant+ 1ouren ' u )amilia llegaron a tiempo para comer la carne )ra ' la en alada .ue 'o mi mo haba preparado+ Dero la atm )era no tard en agriar e+ Sall' 9enator" .ue no comi con no otro " en&i un men a*e en .ue no comunicaba .ue tena *a.ueca ' .ue permanecera en cama+ Sin embargo" la &i e cabullir e en ba!ador ' con una toalla hacia el lago color e meralda+ Elridge Eamilton ' 1ouren Stur&e ant" nada m- &er e" recordaron u anterior encuentro ' )ueron tan ho tile el uno con el otro como do cier&o ri&ale en (poca de celo+ En e e momento record( el tono *actancio o .ue haba empleado Elridge al relatarno cmo de pidi a 1ouren con ca*a de templada + De de el primer in tante empe2aron a 2aherir e con palabra o)en i&a + Me e )orc( por e&itar un cho.ue ) ico" ' cuando Elridge e re)iri a cierta gente >con m- dinero .ue+ educacin o entido com0n?" pen ( .ue acababa de perder a un e3perto en te3to antiguo + Como i ello no ba tara" era e&idente .ue Eilar' ' 1ouren e taban di tanciado por alguna di puta dom( tica .ue le impeda dirigir e la

palabra+ Toda comunicacin entre ambo e e)ectuaba a tra&( de 9obb' Stur&e ant ' era precedida por )ra e tale como: >Dor )a&or" pregunta a tu madra tra i+++? ' >Si tu padre nece ita+++? 7un.ue Eilar' e ent a la me a con ga)a o cura " ad&ert huella de un llanto reciente en u o*o + Tanto ella como Ral ' 1e lie guardaron ilencio ' e tu&ieron mu' re er&ado + 1o do *&ene e entan cohibido ante lo Stur&e ant" ' cuando 1ouren ' Elridge llegaron a una e pecie de tregua e3terior para rumiar u en)ado en ilencio" lo do per on-i con er&aron la )acultad de hablar: 9obb' Stur&e ant ' 'o+ 9obb' apro&ech a.uella moment-nea di ten in del control de u padre para con&ertir e en un diablillo in oportable+ Durante toda la comida e tu&o in olente ' de &ergon2ada con u madra tra+ De buena gana la hubiera colocado obre mi rodilla para darle uno a2ote en la po adera + Cuando el interminable almuer2o lleg a u peno o de enlace" Elridge e retir a u almac(n ' Ral ' 1e lie cuchichearon una e3cu a ' e e cabulleron+ 1ouren me pidi la lla&e del >1and4Ro&er? ' poco de pu( parti con u ri)le hacia el @orte" de*ando a Eilar' ' a lo chico a mi cuidado+ Recorr con Eilar' nue tro mu eo" ' poco de pu( ella e ol&id de u de dicha+ /o haba limpiado ' bru!ido cuidado amente la gran hacha de guerra" .ue brillaba como i )uera de plata" oro ' mar)il+ 1o do admiramo la mae tra del arte ano .ue la )abric ante de dirigirno al almac(n donde e encontraban lo rollo + Sall' e taba dema iado en)ra cada en u tarea para dirigirno la palabra+ 7pena le&ant la cabe2a cuando entramo + Dero Eilar' &olc u gentil cari ma en Elridge Eamilton" .ue no pudo re i tir u in)luencia+ Cuando" una hora m- tarde" no ale*amo de all" Eilar' contaba con un nue&o ' de&oto admirador+ 7 continuacin a cendimo a la ca&erna ' no entamo en un lugar de de el cual e dominaba el lago color e meralda" en tanto lo ni!o chapoteaban ' gritaban en u )ra agua &erde + 7 pe ar de .ue (ramo do &ie*o amigo " Eilar' tard ba tante en re)erir e al problema .ue la perturbaba+ 49en" 8ha notado alg0n cambio en 1ouren: 4me pregunt+ 7 e ta pregunta" tpica de la mu*ere de dichada " re pond con la palabra obligada en tale ca o : 4Traba*a dema iado" Eil+ Ella e a)err a mi re pue ta+ 4S+ De de hace &ario me e no pien a m- .ue en u hotele +++ E tcon tru'endo una cadena de hotele de lu*o para turi ta en &aria i la del oc(ano Zndico: la Comore " la Se'chelle " Madaga car" die2 en total+ Se e t- matando+

Mientra de cendamo " 'a de noche" hacia el campamento" me pregunt 0bitamente: 48@o abe " 9en" i ha conocido a alguna mu*er+++: /o me e tremec+ 4;Dor Dio Eil= 8En .u( te ba a para o pechar tal co a:+++ 4@o (+++ Supongo .ue en nada erio+++ Simplemente+++ 4 e detu&o ' u pir+ 48Dnde encontrara algo me*or de lo .ue 'a po ee: 4le di*e en &o2 ba*a+ Ella oprimi mi mano ' me di*o: 4Mi .uerido 9en" 8.u( haramo in ti: Mientra arropaba a 9obb' ' me de peda de ella con un be o ha ta el da iguiente" le di*e a la ni!a lo .ue pen aba de u comportamiento durante la comida+ 9obb' llori.ue un rato ' luego me di*o .ue e taba arrepentida+ Entonce la abrac( ' la be ( ' con&inimo en .ue no eguamo .ueriendo+ 7nte de apagar la lu2 'a e haba dormido+ Mientra me diriga al cuarto com0n" temblaba al pen ar en una reiteracin de la e cena del medioda+ 7l llegar al umbral parpade( orprendido+ 1ouren" Elridge ' Sall' con&er aban animadamente ante un montn de ho*a e crita a m-.uina: la traduccin de lo rollo + Ral ' 1e lie hablaban con Eilar' de u )utura boda con calor+ Se haba producido un milagro+ 7li&iado )ui en bu ca de la botella de Llen Lrant ' me er& medio &a o+ 4Otro para m 4di*o Sall'" acerc-ndo eme+ @o ad&ert en ella el menor &e tigio de *a.ueca+ Su boca temblaba como una brillante herida color carmn+ Su tra*e de eda de*aba al de cubierto u )uerte e palda bronceada ' u hombro + Su cabellera e amontonaba obre u cabe2a+ @unca me pareci tan hermo a+ Tra &erter el l.uido en u &a o" me reun con .uiene di cutan obre lo rollo + 7 di)erencia de lo ocurrido al medioda" 1ouren e tu&o encantador+ Inclu o Elridge ucumbi a u impata+ 4El pro)e or Eamilton ha hecho un traba*o notable" 9en 4me di*o 1ouren4+ @o puedo por meno .ue )elicitarte por tu magn)ica eleccin+ Elridge e pa&oneaba mode tamente+ 4Ea' algo .ue no podemo po tergar por m- tiempo" 9en 4pro igui 1ouren4+ Tendremo .ue hacer alg0n anuncio+++ pronto+ @o podremo mantener e to eternamente en ecreto+ 4Dor upue to 4con&ine+ 48Ea pen ado algo al re pecto: 49ien+++ 7 decir &erdad+++ 4&acil(+ @unca me ha gu tado pedirle dinero a 1ouren4" e taba pen ando en una co a a gran e cala+ 48S: 4me e timul 1ouren+

49ueno+++ Creo .ue podramo in inuarle a la Real Sociedad Leogr-)ica .ue organice un impo io obre prehi toria a)ricana+ Como Elridge e miembro del Con e*o" e to' eguro de .ue" mediante u inter&encin" podramo lograrlo+ 1o do miramo a Elridge" .uien a inti con la cabe2a+ 4Entonce e probable .ue la Stur&e ant International" actuando de an)itriona" tran porte a lo delegado en a&in a 1ondre ' u)rague todo u ga to para a egurar la concurrencia de la totalidad de ello +++" o por lo meno de alguno + 1ouren ech u cabe2a hacia atr- ' e ri de buena gana+ 4Ere un intrigante de primer orden" 9en+ Comprendo tu plan per)ectamente+ ,uiere reunir a todo tu detractore ' enemigo en el agrado recinto de la Ro'al Leographical Societ' para pro&ocar" al modo de un 7l Capone de la ar.ueologa" una ma acre cient)ica e.ui&alente a la del da de San Aalentn+ Eablando en la *erga de a.u(l" pien a >li.uidar a e a ba ura?+ 8Ee acertado o no: /o me onro*( al entirme de cubierto tan r-pidamente+ 49ien+++ 4di*e haciendo una mueca tonta ' a intiendo con la cabe2a4" creo .ue e trata de algo parecido" 1o+ 4;Mara&illo o= 4e3clam Sall' palmeteando alegremente4+ En eguida haremo la li ta de lo in&itado + 4@o e catimaremo el dinero 4no prometi 1ouren4+ 1e tran portaremo en un a&in de lu*o ha ta Dorche ter" le o)receremo un pi colabi con champ-n para adormecerle ' 0bitamente lan2aremo contra ello a 9en ' a Elridge" como un par de lobo )am(lico + Entrando de lleno en el *uego" e &ol&i hacia Elridge: 48Cu-nto tiempo tardar- en hacer la ge tione pertinente : 4En primer lugar" ha' .ue contar con la aprobacin del Con e*o+++" al .ue debemo pre entar nue tra agenda+ Sin embargo" el hecho de .ue u ted )inancie el impo io )acilitar- enormemente mi ge tione + Dre&iamente hablar( con un par de miembro del Con e*o 4tambi(n Elridge e regodeaba con la idea+ 8,ui(n no e3perimenta una e pecie de per&er a alegra al planear ' e*ecutar la muerte" en el campo cient)ico" de u detractore :4+ Creo .ue en abril podra reali2ar e el impo io+ 4El uno de abril 4 uger+ 4Magn)ico 4di*o 1ouren riendo+ 4Tenemo .ue in&itar a Gil)red Snell 4me di*o Sall' uplicante+ 4Encabe2ar- la li ta 4le a egur(+ 4/ tambi(n al pe.ue!o ' )laco Roger + 4/ a De Aallo +

Sin abandonar el tema ' ola2-ndono en nue tro complot no entamo a la me a di pue to a dar cuenta del )ai -n il&e tre a2onado con curr'" comparado con el cual el o)ocante aire nocturno re ultara una )re ca bri a+ Aaria *arra de cer&e2a helada contribu'eron a .ue la cena ad.uirie e un tono )e ti&o+ De pronto" mientra eguamo complaci(ndono en la inminente de gracia de nue tro enemigo cient)ico ' plani)icando minucio amente la batalla" Sall' e &ol&i hacia Eilar'" .ue permaneca mu' tran.uila a mi lado" para decirle: 4Tendr- u ted .ue perdonarno " e!ora Stur&e ant+ ;,u( aburrida e tar- u ted con nue tra charla= Supongo .ue todo e to no tiene entido para u ted+ @o ob tante u tono meli)luo ' olcito" u palabra me orprendieron tanto como a Eilar'" pue " por el conocimiento .ue tengo del idioma ecreto de la mu*ere " comprend .ue e trataba de una declaracin de guerra+ >O*al- me e.ui&o.ue?" pen (+ De graciadamente" cinco minuto de pu( Sall' &ol&i a la carga+ 4Seguramente el calor ' e te ambiente primiti&o le re ultan in oportable " 8no" e!ora Stur&e ant: @o cabe duda de .ue e te clima no e el m- adecuado para *ugar al teni + Su tono dio a entender .ue con ideraba al teni un pa atiempo ocial propio de mu*ere )r&ola + Dero ahora encontr a Eilar' me*or preparada+ Con cara de -ngel ' un tono tan almibarado como el de Sall'" Eilar' contraatac a )ondo+ 4E&identemente" e un clima mu' mal ano" doctora 9enator+ Sobre todo para .uien &i&e a.u largo tiempo+ 8@o cree u ted .ue el ol de B)rica hace e trago en el cuti : Toda&a e la &e demacrada a cau a de la *a.ueca+ Todo lamentamo u au encia+ E pero .ue e ienta me*or+++ Sall' de cubri .ue" a pe ar de u aire de mo .uita muerta" Eilar' era una oponente digna de u acero+ De modo .ue" cambiando de t-ctica" e &ol&i hacia 1ouren '" in apartar de (l u o*o " e dedic a )e te*ar u ocurrencia + Eilar' .ued inde)en a ante dicho cambio de )rente+ 7l parecer 'o era el 0nico .ue tena conciencia de a.uel duelo cada &e2 m- &irulento+ Callado en mi a iento" e taba tratando de de ci)rar u entido cu-ndo de pronto Eilar' *ug u carta de triun)o: 41ouren" .uerido" ho' ha ido un da mu' agitado ' e3citante+++ 8Me hace el )a&or de lle&arme a la cama: 7cto eguido atra&e triun)almente el campo de batalla del bra2o de 1ouren+ De mala gana hube de reconocer .ue Sall' haba recibido la re pue ta .ue mereca+

De pert( con ciente de .ue haba otra per ona en mi habitacin+ Ten o ' di pue to a una accin &iolenta" &ol& la cabe2a igilo amente ' mir( hacia la puerta" .ue e taba abierta+ 7 la lu2 clara ' brillante de la luna di&i ( a Sall' Ven el &ano+ Su ligera cami a de dormir de*aba tra lucir la armonio a lnea de u cuerpo de nudo contra el )ondo plateado de la lu2 lunar: u larga pierna " u turgente cadera " u ce!ido talle" u redondo pecho ' u prolongado cuello de gacela rematado por u cabe2a gracio amente inclinada+ 489en: 4pregunt en &o2 ba*a+ 4S 4re pond" ' me ent( en la cama en tanto ella a&an2aba r-pidamente hacia m4+ 8,u( ocurre" Sal: Ella me re pondi con un be o+ Su lengua hurg" a)ano a" en mi boca abierta+ 7 ombrado" permanec inm&il en u bra2o " en tanto oprima u me*illa contra la ma+ 4,uiero er tu'a e ta noche" 9en 4cuchiche" mu' agitada+ 7d&ert un de*e anormal ' una gran de e peracin en u &o2" ' en &e2 de de eo e3periment( una c-lida compa in por ella+ 48Dor .u(" Sall': 8Dor .u( ahora: 4le pregunt(+ 4Dor.ue iento nece idad" 9en+ 4@o" Sall'+ @o creo .ue ienta tal nece idad+ Dor el contrario" pien o .ue e o e lo .ue meno de ea en e te momento+ S0bitamente rompi a llorar" ilencio a ' de e peradamente+ Durante largo tiempo ollo2 en mi bra2o + Cuando e tran.uili2" apo'( u cabe2a en la almohada ' la cubr con la manta + 4So' una pro tituta" 9en 4murmur" ' e .ued dormida+ Dermanec de pierto toda la noche" &elando por ella+ Creo .ue entonce comprend lo .ue e taba ocurriendo" aun.ue no .ui e admitirlo ante m mi mo+ Durante el de a'uno" 1ouren anunci abruptamente .ue u )amilia regre ara de inmediato a Fohanne burgo" o ea" .ue el retorno e producira &einticuatro hora ante de lo pre&i to en principio+ Me co t mucho di imular mi de ilu in+ Cuando 'a a ola con (l le pregunt( a .u( e deba tal deci in" 1ouren mir &agamente hacia el cielo ' e encogi de hombro con de e peracin+ 4;Dicho o de ti .ue igue oltero" 9en= ;7h" la mu*ere +++" la mu*ere = 1a &ida en la Ciudad de la 1una &ol&i a u cauce normal+ Durante una emana Ral ' 'o eguimo bu cando lo epulcro de lo >antiguo ? ' lo otro traba*ando inten amente con lo rollo +

Cierto medioda en .ue el ol abra aba la tierra ' Ral ' 'o e t-bamo entado a la d(bil ombra de un e pino" urgi ine peradamente de la hierba ante m una e pecie de duendecillo+ 4D-*aro de Sol 4di*o Mhai en &o2 ba*a" pue era (l4+ Ee &ia*ado da ' da en bu ca de la lu2 de tu pre encia+ E te hermo o cumplimiento me enterneci+ 4Ral 4le di*e a ( te4" alc-n2ame tu bol ita de tabaco" por )a&or+ Da amo la tarde con&er ando ba*o el e pino+ 1a con&er acin en el B)rica primiti&a con titu'e un arte .ue e mani)ie ta a tra&( de un comple*o ritual de pregunta ' re pue ta + Era 'a tarde cuando Mhai abord el tema .ue haba moti&ado u &ia*e+ 48Recuerda D-*aro de Sol a >7gua4En41a4Roca?" donde matamo el ele)ante: D-*aro de Sol recordaba per)ectamente a.uel lugar+ 48Recuerda D-*aro de Sol lo pe.ue!o po2o .ue lo )anta ma blanco hicieron en la roca: D-*aro de Sol nunca lo ol&idara+ 47.uello po2o alegraron mucho al D-*aro de Sol ' al gran hombre rubio" 8no: E)ecti&amente+ 4De de entonce " cuando ca2o" miro la roca con atencin+ 81e gu tara al D-*aro de Sol &i itar otro lugar donde ha' mucho agu*ero : 4;Dor upue to .ue = + 41e lle&ar( a e e lugar 4me prometi Mhai+ 4/ 'o te dar( todo el tabaco .ue pueda lle&ar contigo 4le promet a mi &e2+ 1o do e t-bamo radiante + 48,ueda le*o e e lugar: 4le pregunt(+ l inici una larga e3plicacin: el lugar e hallaba m- all- del >gran alambre?" o ea" de la cerca de ca i .uiniento Cilmetro de longitud .ue e e3tenda a lo largo de la )rontera de Rode ia" ' .ue haba ido le&antada para controlar lo de pla2amiento de lo animale al&a*e ' e&itar la propagacin de la )iebre a)to a+ De modo .ue nece itaramo el certi)icado corre pondiente por parte de la autoridade de Rode ia+ Cuando Mhai de cribi una 2ona .ue e&identemente pareca pr3ima al Zambe2e ' a la )rontera de Zambia" decid pedirle a 1ouren .ue organi2ara una e3pedicin+ 7.uel territorio e taba en el -rea en .ue actuaban lo terrori ta + Mhai rehu acompa!arme a la 2ona dominada por u tradicionale enemigo : lo bant0e + Dor con iguiente" con&inimo en encontrarno tre da de pu( ba*o el e pino" una &e2 .ue (l hubiera completado el tendido de u trampa + Dor uerte e a noche pude comunicarme con 1ouren" .ue una hora ante haba regre ado de Madaga car+

48,u( ocurre" 9en: 4' u &o2 tron dominando lo ruido e t-tico de la radio+ 4@ada" 1o+ Tu pe.ue!o amigo bo .uimano ha de cubierto otra antigua mina de oro ' e t- an io o por conducirme a ella+ 4Magn)ico" 9en+ 1a mina del ele)ante e t- 'a en plena acti&idad ' marcha mu' bien+ 4Sin embargo" tengo un problema" 1o+ 1a mina e t- en la 2ona &edada de Rode ia+ 4@o importa" 9en+ 7rreglar( el a unto+ 7 la noche iguiente &ol&imo a comunicamo + 4/a e t- todo di pue to para el pr3imo lune + En la puerta )ronteri2a de Danda Matenga no e tar- aguardando una e colta de la Dolica de Rode ia+ 48@o e tar- aguardando+++: 4le pregunt(+ 4Ear( una e capada de do da " 9en+ @o puedo re i tir la tentacin+++ T0 &ia*ar- en el 1and4Ro&er con el bo .uimano ' me aguardar- en Danda Matenga+ /o llegar( all en helicptero de de 9ulaKa'o el lune pr3imo+ 8De acuerdo: El *e)e de la e colta policial era uno de e o *&ene gordo de ro tro in)antil ' modale impecable .ue tanto abundan en Rode ia+ Su aire tran.uilo ' competente me in pir una gran con)ian2a+ El *o&en in pector au3iliar tena ba*o u rdene a un argento - cari ' cinco agente de Dolica+ El grado del *e)e ' la compo icin de la e colta me hicieron uponer .ue 1ouren haba acudido a la alta e )era del gobierno+ En la capota de nue tro do 1and4Ro&er montamo enda ametralladora mediana + El re to del armamento era impre ionante" como corre ponda en la pro3imidade de un pa con tantemente a olado por terrori ta procedente del norte+ 4Doctor Ha2in 4me alud el in pector" e trech-ndome la mano4+ Me llamo Mac Donald" 7lai tair Mac Donald+ 8Me permite .ue le pre ente a mi hombre : Todo eran matabele " grande indi&iduo de cara de luna" de cendiente de lo impi 5guerrero ca)re 6 de ChaCa" el )amo o *e)e 2ul0" lo cuale haban ido conducido all ciento cincuenta a!o atrpor el traidor general M2iliCa2i+ Ae tan ropa de )aena para di imular u o)icio ' e cubran con ua&e ombrero de la *ungla+ 7lineado " e mantu&ieron rgido ' atento " mientra Mac Donald me conduca a lo largo de la 0nica )ila+ 4 te e el argento @dabuCa+

Cuando re pond en )luido indebele a la pre entacione " u e&ero ra go militare e ablandaron ' en cada ro tro apareci una amplia onri a+ Mhai" e&identemente incmodo en a.uella compa!a" e mantena pegado a mi talone como un cachorro+ 4@o ( i abr-" doctor" .ue a0n rige cierta orden impartida a la Dolica ingle a de Sud-)rica" eg0n la cual debemo hacer )uego contra todo bo .uimano .ue e cruce en nue tro camino 4me di*o Mac Donald mientra miraba con curio idad por encima de mi hombro a Mhai4+ E te e el primero .ue &eo+ ;,u( pe.ue!o e el granu*a= 4S" cono2co e a orden+ /o haba odo hablar de tal di po icin" .ue e mantena en &igencia como una rare2a" )iel re)le*o de la mentalidad del iglo MIM" del tiempo de la grande cacera de bo .uimano " cuando era )recuente .ue un centenar de hombre a caballo" armado ' organi2ado en banda ' actuando al modo de lo comando moderno " ca2aban ' remataban a e to duendecillo amarillo como i e tratara de animale peligro o + 9lanco ' negro haban participado en a.uella de piadada cacera + Sera impo ible detallar toda la atrocidade cometida contra lo bo .uimano + Se le haba e3terminado con arma de )uego" lan2a ' un inn0mero de in trumento de tortura+ En #YP$" el re' Hhama enga! a una tribu entera" in&it-ndola a una )ie ta de reconciliacin+ En un momento dado" mientra e hallaban entado a la me a ' le*o de u arma e lo oldado del re' e arro*aron obre lo in&itado + El monarca en per ona uper&i la tortura a .ue )ueron ometido lo bo .uimano + El 0ltimo de ( to muri cuatro da de pu( de la )ie ta+ Con e te recuerdo en la mente no era e3tra!o .ue Mhai e mantu&iera pegado a mi talone ' no aparta e u aterrori2ado o*o oblicuo de a.uello colo o e3tran*ero + /o le e3pli.u( a Mac Donald cu-l era apro3imadamente nue tra meta" e!alando en u mapa" tan e3actamente como pude" un -rea .ue e a*u taba en alguna medida a la de cripcin de Mhai+ El in pector" mu' erio" arranc un trocito de piel .uemada por el ol de la punta de u nari2 ante de re ponder+ 4@o e una 2ona mu' egura 4di*o" ' e )ue a con&er ar con u hombre + El helicptero de 1ouren apareci de pu( del medioda+ Rechinando e de li2 obre la copa de lo -rbole " procedente del ude te+ 1ouren alt a tierra portando u e.uipa*e+ 41amento haberme retra ado" 9en+ Dero he tenido .ue aguardar una llamada tele)nica de de @ue&a /orC+

Mac Donald e acerc a no otro ' no alud" ro2ando con la mano la &i era de u gorro+ 49uena tarde " e!or 4di*o en tono cordial4+ El primer mini tro me encarg .ue le aludara en u nombre" e!or Stur&e ant" ' .ue me pu iera a u di po icin+ @o apartamo del camino ante de llegar a la regin de lo pa to " pr3ima a Tete+ Lirando hacia el norte" a&an2amo en direccin al Zambe2e+ Mac Donald abra la marcha en uno de lo 1and4Ro&er" .ue conduca uno de u hombre + <n polica e taba a cargo de la ametralladora+ En el centro bamo no otro " con 1ouren al &olante" ' otro polica" con u arma en el a iento po terior+ Mhai ' 'o &ia*-bamo en la parte tra era+ Cerraba la marcha el egundo 1and4Ro&er policial" ba*o el mando del argento @dabuCa+ 1a columna a&an2 mucho Cilmetro lenta ' inuo amente" a tra&( de bo .ue de mopane ' ba*a colina de granito+ Cuando no de orient-bamo " el bra2o de Mhai no indicaba el camino a eguir+ Entonce reanud-bamo la marcha ' lo &ehculo tra.ueteaban de nue&o ' e hundan en el e cabro o terreno o 2umbaban raudamente en campo ra o" donde creca una hierba color pardo+ De pronto ad&ert .ue Mhai no lle&aba por la ruta de lo ele)ante " tra2ada por e ta grande be tia durante u migracione de de el ro ha ta el antuario de GanCie" coto de ca2a ituado en el ur+ E3perto &ia*ero " haban e cogido un camino .ue podan eguir con mu' poco e )uer2o+ Siempre elegan lo decli&e ua&e " lo de )iladero ba*o entre la colina ' lo lecho eco de ro con ribera no mu' empinada + 7campamo preci amente *unto a uno de e o lecho " embrado de canto rodado negro " pulido ' reluciente como reptile tendido ba*o el ol poniente+ 1a ribera eran de arena blanca como la nie&e+ Dero haba tambi(n &ario pe.ue!o ca!a&erale ' una charca de agua &erde ' )ango a obre la .ue pendan la rama de uno -rbole de la )iebre+ M- all- del ro el terreno e empinaba bru camente" troc-ndo e en una cadena de colina roco a " moteada de manila " ' ac- ' all- de grupo de arbu to + Sin embargo" en tomo al campamento el terreno e taba de pe*ado como un campo de tiro+ Mac Donald itu lo tre &ehculo )ormando con ello un tri-ngulo de)en i&o+ En tanto (l apo taba lo centinela " 1ouren ' 'o" eguido por Mhai" de cendimo a la orilla del lago+ Sentado obre la roca ob er&amo atentamente una colonia de amarillo p-*aro te*edore " .ue piaban ' re&oloteaban en torno de u nido de hierba entrete*ida " .ue pendan de lo -rbole de la )iebre obre el agua &erde+

1ouren le dio un cigarro a Mhai+ Mientra con&er -bamo " lo o*illo del bo .uimano" eme*ante a lo de un perro )iel" no e apartaron en ning0n momento de nue tro ro tro + Eablamo de co a intra cendente " cambiando a cada in tante de tema+ Entre otra co a " 1ouren e re)iri entu ia mado a la cadena de hotele .ue le&antara en la i la + 4Se trata realmente de uno de mi me*ore pro'ecto " 9en+ 7l pen ar en u otra grande empre a 4hacienda de campo" mina de diamante " oro" cromo ' cobre4" no me cupo la menor duda de .ue e trataba de un pro'ecto gigante co+ Como al a2ar" mencion( u problema con'ugale + 4;Dor Dio " 9en= ;1a e po a deberan comprender .ue un certi)icado matrimonial no e un ttulo de propiedad= Tre mu*ere haban aprendido en carne propia e ta dura &erdad" ' 'o no de eaba .ue Eilar' )ue e la cuarta+ Era ca i de noche cuando Mac Donald de cendi a la ribera+ 4Con permi o" e!or Stur&e ant+++ Creo .ue era con&eniente .ue regre aran al campamento+ @o me agrada a)rontar rie go innece ario + Con un gracio o adem-n" 1ouren arro* la colilla de u cigarro al lago ' e pu o en pie+ 47nte poda uno &agar a u ancha por e te pa ' dar rienda uelta a u )anta a+++ ;Cmo cambia el mundo" 9en= Cuando entramo al campamento e taban preparando ca)( obre un )uego apena perceptible+ Mientra bebamo la in)u in en nue tro humeante &a o ad&ert .ue Mac Donald haba adoptado di&er a medida de eguridad" .ue corroboraron la impre in de hombre competente .ue me produ*o en el primer momento+ <na &e2 terminada u ronda e ent *unto a no otro + 4Eace un rato .ue de eaba preguntarle " caballero " i e hallan en condicione de mane*ar un ri)le J@ ' una ametralladora calibre e enta+ 1ouren ' 'o re pondimo a)irmati&amente+ 4Magn)ico 4di*o Mac Donald mirando hacia el norte4+ 7 medida .ue no apro3imemo a la )rontera" m- probable er- .ue e produ2ca un en)rentamiento+ [ltimamente ha habido una gran e calada terrori ta+++ 7lgo e e t- incubando en el norte+ 1uego de er&ir e ca)( en un &a o" no pregunt: 4/ bien" caballero " 8.u( plane tienen para ma!ana: 87 .u( di tancia no hallamo de la meta: /o mir( a Mhai+ 48E tamo le*o de lo po2o " hermano: 4le pregunt(+ 41legaremo a ello ante de .ue el ol e t( a 4di*o Mhai" indicando con u pe.ue!a ' delicada mano la po icin del ol a medioda4+ Mi

gente e t- acampada en el manantial cerca de lo po2o + Drimero iremo all" por.ue hace tiempo .ue me e t-n e perando+ /o le mir( )i*amente" ' por primera &e2 tu&e nocin del pro)undo entido de la ami tad .ue tena Mhai+ 1uego me &ol& hacia 1ouren+ 48Te da cuenta" 1o: E te diablillo ha recorrido do ciento cuarenta Cilmetro a pie implemente para comunicamo una buena noticia+ 48,u( .uiere decir: 47pena de cubri la &ie*a mina abandon u tribu ' e lan2 en mi b0 .ueda+ E a noche Mhai durmi entre 1ouren ' 'o+++" por.ue egua de con)iando de lo grande polica matabele + 7 la once de la ma!ana del da iguiente di&i amo buitre en el cielo" hacia el norte+ Mac Donald dio la &o2 de alto a la columna ' e &ol&i hacia nue tro &ehculo+ 47lgo ha ocurrido m- adelante+ Tal &e2 e trate implemente de un len muerto+++ Dero er- me*or .ue no no a&enturemo + Mhai e de li2 )uera del a iento ' trep al techo del 1and4Ro&er+ Durante un minuto ob er& atentamente a lo le*ano buitre ' de pu( &ol&i a mi lado+ 4Mi gente ha matado un gran animal+++ 4di*o4+ Tal &e2 un b0)alo" por.ue e a a&e e t-n obre mi campamento+ @o ha' nada .ue temer+ Sigamo adelante+ Tradu*e u palabra a Mac Donald ' ( te a inti con la cabe2a+ 4Mu' bien" doctor+ Sin embargo" no mantendremo alerta+ 1o bo .uimano haban con truido cinco to co albergue *unto a un po2o de agua ucia ' )ango a+ Simplemente haban doblado hacia dentro una erie de rama para )ormar un arma2n .ue de pu( techaron con ho*a ' hierba + Mientra no apro3im-bamo al campamento de a.uello pe.ue!o ere amarillo no &imo humo ni indicio alguno de &ida+ Mhai" perple*o" diriga r-pida mirada de p-*aro de uno a otro e3tremo de la e pe ura ' ilbaba ua&emente con lo diente apretado + 1o buitre e taban po ado en la copa de lo -rbole .ue rodeaban el campamento+ 7l apro3imarno a ( te e produ*o una 0bita conmocin entre la cho2a " ' a.uello horrible pa*arraco e ele&aron en el aire batiendo u ala + Mhai pro)iri un tenue .ue*ido+ /o no tena la menor idea de lo .ue poda haber ocurrido+ @o ob tante" me e3tra! la pre encia de lo buitre entre la cho2a + Mhai" por el contrario" tu&o en eguida una clara &i in de lo acontecido+ Meci(ndo e lentamente en u a iento" oprimi u pecho con u bra2o ' comen2 a gemir+ Mac Donald detu&o u 1and4Ro&er ' e ape+ Tra agachar e obre algo .ue haba en el uelo" e irgui ' dio una orden con &o2

e tentrea+ Su hombre de cendieron del &ehculo ' e de plegaron con la arma li ta + 1ouren detu&o nue tro 1and4Ro&er ' e dirigi hacia Mac Donald" .ue e taba entre la cho2a + Mhai egua meci(ndo e ' e3halando .ue*ido en el a iento tra ero+ 1a muchacha bo .uimana de piertan una e pecial lu*uria en lo bant0e + Ignoro la cau a+ ,ui2- e ientan atrado por el color amarillo4dorado de u piel o por u a pecto de )r-gile mu!e.uita + En a.uella oca in &iolaron a toda la mu*ere de Mhai" inclu o a la mpe.ue!a + De pu( la atra&e aron con u ba'oneta + Toda permanecan en la pat(tica ' &ulnerable actitud del momento de la po e in+ Lhal ' lo otro do &arone haban ido acribillado con r-)aga de ametralladora+ Tira de carne ' tro2o de hue o obre alan en u cuerpo mutilado + Ai mucha alpicadura ' charco de angre negra ' eca+ <na nube de mo ca enorme " de color &erde met-lico" 2umbaban obre lo cad-&ere como un en*ambre de abe*a + 7lguna e po aron en mi labio ' mi o*o + Irritado" la e pant( &iolentamente+ 1o repugnante buitre haban cumplido 'a u horrible cometido+ 4;Dio mo= 4e3clam 1ouren4+ ;Dio anto=+++ 8Dor .u(:+++ 8Dor .u( han hecho e to: 47 obran iempre lo Jrelimo" lo Mau4Mau ' dem- organi2acione por el e tilo: e en a!an con u propio hermano 4di*o Mac Donald+ 4Dero+++ 8por .u(: 4repiti 1ouren+ 4Tienen arma de )uego ' e t-n impaciente por u arla + E to le re ulta m- )-cil .ue atacar a lo hacendado blanco o a lo de tacamento policiale + Do polica acaron una lona del 1and4Ro&er ' empe2aron a en&ol&er en ella lo cad-&ere + /o &ol& a nue tro &ehculo ' me reco t( en la porte2uela+ De pronto ent n-u ea + <n l.uido -cido ' amargo a)lu' a mi boca ' &omit( di)iculto amente+ Cuando conclu me e.u( la boca con la manga de mi cha.ueta+ 7l le&antar lo o*o comprob( .ue Mhai me e taba mirando+ Todo le haba ido .uitado" al&o u propia &ida+ Tal agona re)le*aban u o*o ' tanto dolor u cri pada boca" .ue 'o u)r enormemente por (l+ 4Tenemo .ue de cubrir a lo culpable " D-*aro de Sol 4cuchiche" ' me condu*o ha ta el c( ped .ue bordeaba el campamento+ En eguida empe2 a obrar como un &erdadero abue o+ 1a tierra areno a e taba embrada de brillante c-p ula de latn+ To camente )abricada " o tentaban in cripcione china + 1o terrori ta haban di parado u arma a die tro ' inie tro" con in)antil complacencia+ Su bota haban marcado en el uelo el caracter tico dibu*o" en )orma de cheurone " de u uela + Daba la impre in de .ue

haban participado en la matan2a &ario centenare de hombre " por.ue la tierra e taba mu' re&uelta ' la hierba apla tada en una &a ta e3ten in+ 4Ainieron de noche 4me e3plic Mhai en &o2 ba*a4+ ;Mire e to= Se e condieron a.u 4e indic &ario lugare " entre lo arbu to " donde la tierra e taba remo&ida4+ Jueron mucho 4' me mo tr tre &ece u mano con u dedo e3tendido : treinta" o ea" una cuadrilla numero a4+ 7tacaron temprano+++ 7'er por la madrugada+ >Treinta ' do hora ante +++ 7hora e tar-n a &ario Cilmetro de a.u?" pen (+ Cuando regre amo al campamento lo nue&e cad-&ere e taban en&uelto en lona ' di pue to en hilera como pa.uete li to para er en&iado por correo+ Cuatro polica ca&aban en e e momento una )o a colecti&a de e ca a pro)undidad+ Mhai e pu o en cuclilla *unto a la )ila de cad-&ere + Su ilencio era m- impre ionante .ue u gemido + S0bitamente e inclin hacia delante ' toc uno de lo cuerpo en&uelto en lona &erde+ 8Cu-nto hombrecillo de u ra2a e habran pue to en cuclilla como (l ahora" ba*o el ol" para llorar a u tribu ma acrada : En momento eme*ante me uble&an la )erocidad ' el al&a*i mo de e ta tierra nue tra+ Como no poda oportar el tremendo dolor de Mhai" me dirig hacia donde 1ouren ' Mac Donald e taban con&er ando tran.uilamente+ 4E un grupo numero o" 9en 4me di*o 1ouren" mientra me acercaba a (l+ 4Mhai dice .ue on treinta 4le in)orm(+ l a inti con la cabe2a+ 4Ca i eguro+++ El in pector opina .ue deberamo regre ar" ' 'o creo .ue tiene ra2n+ 4@o no con&iene en)rentarno a ello " por.ue no uperan terriblemente en n0mero" doctor 4me e3plic Mac Donald4+ E o cerdo e t-n bien entrenado ' cuentan con arma mu' moderna + /a no e como ante +++ 7!o atr- eran una chu ma indi ciplinada+ Dero ahora on peligro o +++ 7dem- " ( ta no e una patrulla de ata.ue+ Creo .ue debemo regre ar lo ante po ible ' llamar a lo helicptero + <na &e2 .ue ( to lo localicen" lo a&ione de ca2a lo rociar-n con napalm+ 4Der)ectamente 4con&ine+ 1a antigua mina haban de*ado de intere arme a cau a de a.uel horror+ 1o polica le&antaron lo bulto para colocarlo en la )o a+ Mhai le ob er&aba atentamente+ Cuando la 2an*a .ued cubierta de tierra" me dirig hacia (l ' de*( caer mi bra2o obre u hombro+ 4Aen conmigo" hermanito 4le di*e mientra le conduca al 1and4Ro&er+

1a )ila de coche gir en redondo '" en el mi mo orden .ue anteriormente" e dirigi hacia el ur+ El &ia*e )ue lento ' ten o como una pe adilla+ 1o cambio de &elocidad ' lo &ira*e " )recuente " para e&itar lo po2o delataban nue tra pre encia de de le*o + Cada do Cilmetro haba un lugar ideal para una embo cada" en el .ue la e pe ura no ro2aba de de ambo )lanco + @ue tro itinerario e taba marcado por una erie de e!ale .ue habamo de*ado a la ida+ Sin duda ello lo aban ' aguardaban nue tro regre o+++ ,ui2- hubieran colocado mina terre tre +++ 7n io amente ob er&-bamo el terreno delante de no otro para comprobar i la tierra e taba remo&ida+ Todo e t-bamo mu' e3citado + 1ouren conduca el 1and4Ro&er en ilencio '" con aire tor&o" haca girar continuamente la colilla de u cigarro a un lado de la boca+ El polica .ue &ia*aba a u lado" con la culata de la ametralladora apo'ada en el hombro" e3aminaba de &e2 en &e2 la pe ada arma para &er i e taba en buena condicione + Toda la cabe2a giraban lentamente de uno a otro co tado bu cando" bu cando+++ 48Ea ad&ertido" 9en" .ue no ha' el menor indicio de ca2a: 4me pregunt 1ouren de repente+ 4E to no me gu ta nada" 1o+ 4Aete al club entonce 4gru! (l+ 4En treinta ' do hora e o maldito habr-n recorrido mucho Cilmetro + ,ui(n abe dnde e tar-n ahora+ /o no ce aba de *uguetear con el elector de )uego del ri)le .ue tena en mi rega2o+ Mac Donald haba in i tido en .ue cogi(ramo la arma de lo do polica .ue e haban hecho cargo de la ametralladora pe ada + 7hora me alegraba de ello+ El contacto de a.uel tro2o de madera ' acero me tran.uili2aba obremanera+ De pronto el 1and4Ro&er .ue no preceda patin al detener e de golpe+ 1ouren )ren a u &e2 ruido amente ' ech mano del ri)le autom-tico .ue tena a u e palda" obre una repi a+ Con nue tra arma en po icin de tiro e crutamo el de ierto de piedra ' male2a .ue no rodeaba+ 7nhelante aguardamo el tableteo de la ametralladora + 1o egundo e ucedan lentamente" en tanto mi pul acione repercutan en mi odo de )orma en ordecedora+ 4;1o iento= 4grit Mac Donald de de el coche delantero4+ ;Ea ido una )al a alarma= 1o motore atronaron odio amente el &a to ilencio a)ricano ' reanudamo la marcha+ 4;Dor Cri to" de*a de *uguetear con e e ob*eto maldito= 4me e pet de pronto 1ouren con innece aria &iolencia+

Ma.uinalmente haba e tado haciendo onar el elector de mi ri)le+ 4Derdn 4murmur( en tono culpable+ ,ue la ten in era contagio a lo demo traba el col(rico e tallido de 1ouren+ Sin embargo" ca i in tant-neamente" mir-ndome por encima de u hombro" ri entre diente a modo de di culpa+ 4Todo e debe a e e horrendo crimen+ Creo .ue haban tran currido &aria hora cuando" de pu( de tra poner una colina" de cendimo por un endero inuo o .ue corra entre lo -rbole " en direccin a la charca donde acampamo la noche anterior+ Mac Donald hi2o una e!al a la columna para .ue ( ta e detu&ie e en la margen de en)rente ' en eguida &ino a nue tro encuentro+ 41lenaremo ha ta el tope lo tan.ue de combu tible" e!or Stur&e ant+ /o me encargar( de ello+ Mientra tanto" le ruego .ue e diri*a con &ario hombre a la charca para llenar lo recipiente de agua+ Mientra 1ouren ' do polica arra traban lo to co recipiente de &eintid litro " cue ta aba*o" hacia la orilla" ob er&( a Mac Donald" .ue en e e momento comen2aba a llenar lo tan.ue de combu tible+ 1a emanacione de la ga olina producan ba*o el ol una atm )era tembloro a" eme*ante a un e pe*i mo+ Su olor me irrit la garganta+ <no de lo polica de &i el chorro de combu tible hacia un lado del primer &ehculo+ Mac Donald le amone t e&eramente+ 4,u(date a.u 4le di*e a Mhai4+ @o te mue&a +++ Mhai" en el a iento tra ero del 1and4Ro&er" a inti con la cabe2a+ 7cto eguido de cend a la orilla de la charca" donde e taba 1ouren+ 1a apacible e cena era tpicamente a)ricana: ca!a alta cu'a e pon*o a cabe2a e inclinaban l-nguidamente hacia el negro lodoI innumerable marca de pe2u!a I un agua &erde ' )ango a" llena de ombra burbu*a producida por el metanoI p-*aro te*edore pendiendo" pata arriba" de u nido colgante " imilare a ce to +++ 1o do polica con&er aban tran.uilamente mientra llenaban la lata + 1ouren" *unto a ello " e grima u ri)le autom-tico+ 4De pu( de una hora de &ia*e e taremo en campo ra o 4me di*o cuando e tu&e a u lado+ Sin de*ar de e cudri!ar lo -rbole ' male2a circundante " ac un cigarro del bol illo uperior de u cha.ueta ' empe2 a de en&ol&erlo+ De pronto" en la roca .ue bordeaban la charca &i una co a blanca .ue en el primer in tante me pareci el e3cremento de un a&e+ E taba a punto de darle la e palda cuando algo me llam la atencin" cierto detalle .ue me produ*o un e calo)ro por la e pina dor al+ Ech( a andar por el borde de la charca in mirar la u tancia blanca" ha ta .ue ( ta

e hall a mi pie + Entonce " al ba*ar la &i ta" .ued( in re uello+ Mi primer impul o )ue pre&enir a 1ouren ' correr hacia el 1and4Ro&er+ Sin embargo" logr( contenerme '" haciendo un e )uer2o" mir( hacia otra parte con aire indi)erente+ 7 de pecho de la &eloce palpitacione de mi cora2n" tu&e el -nimo u)iciente para agacharme *unto a la orilla+ Cog un gui*arro del uelo ' lo arro*( al agua" donde produ*o un ruido ordo ' una erie de crculo conc(ntrico + R-pidamente mir( de nue&o a mi pie + 1a u tancia blanca re ult er un tro2o de *abn com0nI contorneado por un )e tn de e puma ' burbu*a + En la ra ca &i &aria huella h0meda .ue el ol abra ador no haba tenido tiempo de ecar" ' en el barro de la orilla" entre innumerable marca de pe2u!a " di tingu do huella emianimale .ue parecan corre ponder a un a&e gigante ca+ 1o dedo gordo e taban mu' eparado del re to de la palma de lo .ue e taban hendido ha ta la mitad" en direccin a lo talone + S0bitamente tu&e la certe2a de .ue Timoth' Mageba me e taba ob er&ando a tra&( de la mira de un arma autom-tica+ 1a piel me picaba como i el miedo" con&ertido en un en*ambre de in ecto " cla&ara en m innumerable agui*one + Tale in ecto e arra traban a lo largo de mi carne ' mi ner&io + 1entamente me &ol& ha ta donde e taba 1ouren" .ue" con el cigarro a0n en la boca" encenda una cerilla mientra me acercaba a (l+ <na bocanada de humo a2ul ' nitro o urgi de u mano ahuecada + En eguida inclin u cabe2a obre la pe.ue!a llama+ 41o 4le di*e en &o2 ba*a4+ @o te mue&a dema iado depri a+ 7ct0a con la ma'or naturalidad+++ E t-n a.u" cerca de no otro " ' no ob er&an+ l a pir cuatro &ece " agit la cerilla para apagarla ' mir a u alrededor con la ma'or naturalidad+ 48Dnde: 4me pregunt+ 4E3actamente no lo (+++ Dero e t-n mu' cerca+ Debemo permanecer a.u ha ta .ue Mac Donald e t( li to+ 47&i a a lo oldado 4di*o 1o+ E to e taban poniendo la tapa a lo recipiente + Cuando e hallaron ante m le detu&e+ 4Caminen de pacio+++ @o corran ni miren hacia atr- + E o canalla e t-n mu' cerca+ Dganle al in pector .ue ponga en marcha lo motore + Cuando lo oigamo )uncionar correremo hacia lo coche + Ello a intieron con u cabe2a + 7un.ue entendieron per)ectamente lo .ue ocurra" permanecieron impa ible + Entonce comprend por .u( e le con ideraba lo me*ore oldado nati&o de B)rica+ Con la ma'or tran.uilidad a cendieron por la ribera" inclinado por el pe o de lo recipiente +

4Me parece .ue o' un patito mec-nico" como lo .ue uele haber en lo alone de tiro al blanco 4di*e" tratando de onrer+ Sin embargo" mi onri a re ult er una mueca de agradable4+ 8,u( e tar-n e perando: 4,ui2- no ha'an tenido tiempo a0n de de plegar e apropiadamente 4 di*o 1ouren" riendo de manera mu' con&incente+++ <n buen e )uer2o de u parte4+ 7hora e tar-n coloc-ndo e en po icin de ata.ue+ 7guardar-n ha ta .ue e temo agrupado + 4;7h++" i upiera de dnde &endr- el ata.ue= 48Cmo te entera te de u pre encia: 4me pregunt 1ouren" para .ue la con&er acin no deca'era+ 4Dor un tro2o de *abn ' una huella h0meda .ue &i en la roca + Sin duda e taban ba!-ndo e cuando no o'eron llegar+ 1ouren dio un golpecito a u cigarro para .uitar de ( te la ceni2a ' me mir igni)icati&amente+ En lo alto de la ribera" el 2umbido de lo arran.ue de lo coche rompi bru camente el ilencio ' en eguida lo motore comen2aron a )uncionar uce i&amente: primero uno" de pu( el egundo ' por 0ltimo el tercero de la )ila+ 1ouren apla t u cigarro ca i entero en el barro de la orilla de la charca ' e &ol&i hacia m+ De*ando caer una mano obre mi hombro me pregunt: 48De acuerdo" ocio: 4De acuerdo+ 1o+ Lirando en redondo no dirigimo hacia el endero .ue a cenda por la ribera+ Mientra corramo de colgamo lo ri)le de nue tro hombro + E3periment( un gran ali&io+ 1a e pera haba concluido ' comen2aba la accin+ Sin embargo" tena la e3tra!a en acin de .ue no me mo&a" de .ue marcaba el pa o in a&an2ar+ El a cen o me pareca interminable+ 1o pie me pe aban como i )ueran de plomo+ <n ilencio intolerable ab orba el ruido de lo motore de lo 1and4Ro&er+ Dero nue tro pa o re onaban como ca co de animale en )uga+ Dor )in llegamo a lo alto de la ribera+ El argento @dabuCa iba al &olante de nue tro &ehculo" .ue en e e momento a&an2aba lentamente ' bambole-ndo e hacia no otro para .ue ubi(ramo a (l+ 1o otro do 1and4Ro&er" .ue cubran nue tra marcha ' e taban li to para protegerno " doblaron hacia el camino" con u artillero *unto a u ametralladora pe ada + 4;Salten= 4grit Mac Donald4+ ;Debemo huir de a.u= 7 cend al &ehculo" eguido de 1ouren+ 4;7delante= 4le e pet 1ouren al argento+ El motor rugi ' el 1and4 Ro&er arranc &elo2mente+ De de el momento en .ue echamo a correr

' trepamo al coche no haban tran currido m- de ei egundo + Todo ocurri r-pidamente+ Doni(ndome de rodilla apunt( hacia )uera para cubrir uno de nue tro )lanco + En e e preci o momento abrieron )uego contra no otro + El aire a mi alrededor pareci acudido por innumerable latiga2o + 1a detonacione me hicieron pen ar en un garrote .ue )uera arra trado &elo2mente a lo largo de una &alla de hierro retorcido+ El coche de Mac Donald" .ue abra la marcha por el endero .ue habamo eguido a la ida" era blanco del enemigo+ De pronto u artillero recibi un pro'ectil+ Su cabe2a ca' hacia atr- " como i le hubieran dado un pu!eta2o" ' u ombrero &ol le*o + El hombre e de plom en u a iento ' u arma" librada a mi ma" empe2 a girar in0tilmente en torno de u montura+ El enemigo e haba alineado tra la ribera" al abrigo de lo arbu to ' ca!a .ue all crecan+ 1o )ogona2o de u arma brillaban como e pada )lamgera + Aol&iendo mi arma hacia ello di par(+ Dero" a cau a de lo brinco del 1and4Ro&er" mi pro'ectile dieron en la tierra" le&antando una nube de pol&o a lo largo de la ribera" tal como i alguien e tu&ie e ca tigando el uelo con un l-tigo+ Entonce correg mi puntera ' apret( de nue&o el gatillo con dedo tembloro o+ 1a ca!a e e tremecieron ' e cimbrearon al ro2arla con mi bala + 7lguien pro)iri un chillido in )uer2a ni con&iccin+ 7l apretar nue&amente el di parador" ( te produ*o un clic indicador de .ue la rec-mara e taba &aca+ R-pidamente ech( mano de otro cargador" en tanto miraba hacia delante" para calcular el tiempo .ue eguiramo o)reciendo blanco+ Mac Donald comen2aba a internar e en la )lore ta+ 7lto -rbole bordeaban el camino e!alando nue tro derrotero+ 7l ad&ertir la tierra )lo*a ' bien ni&elada delante de Mac Donald comprend .ue haban tardado en hacer )uego para hacemo caer en una trampa+ In tant-neamente abr la boca para pre&enir a Mac Donald pero mi &o2 )ue ahogada por la detonacione ' el ruido de lo motore + De pronto el coche de Mac Donald dio con la mina embrada en el tra'ecto+ <n enorme e tallido lumino o hiri mi retina+ 1a e3plo in e tremeci mi tmpano " en tanto el 1and4Ro&er de Mac Donald e empinaba como un len herido+ Su parte delantera e contra*o de peda2ada ' una de u rueda igui girando en el aire+ Dor 0ltimo" el coche e derrumb hacia atr- " ca'endo obre u ocupante + El egundo 1and4Ro&er" .ue corra a ciento cincuenta Cilmetro por hora" e incru t en el primero" produciendo un terrible e truendo+ 4;Cuidado= 4grit 1ouren+ El argento gir r-pidamente el &olante para e&itar la coli in con la ma a in)orme de lo do &ehculo de tro2ado + @ue tro 1and4Ro&er

.ued apo'ado en do rueda ' en eguida &olc obre un lado+ Su ocupante )uimo de pedido hacia el uelo pedrego o+ De pu( " un ilencio .ue e prolong durante tre o cuatro egundo + Todo e t-bamo aturdido " inclu o el enemigo" parali2ado por la r-pida concrecin de u plan de&a tador+ E t-bamo a cincuenta metro poco m- o meno del lecho del ro" donde permanecan cuerpo a tierra lo hombre de Timoth'+ En la tierra de nadie crecan di per o &ario -rbole de la )iebre+ to ' la carrocera de nue tro &ehculo no er&an de alg0n modo de de)en a+ Mientra bu caba a tienta mi ri)le de cubr a Mhai" acurrucado *unto a m+ En tanto me arra traba hacia 1ouren &i lumbr( el ro tro aterrori2ado del bo .uimano+ 48E t- bien: 4le pregunt( a 1ouren+ 4;Mira= 4)ue u re pue ta+ Aeinte pie mall-" 7lai tair Mac Donald 'aca de e palda " oportando obre u pel&i el pe o del 1and4Ro&er+ En e e momento u d(bile ' tembloro a mano hacan )uer2a contra la ma a met-lica ' de u boca urga un ua&e gemido+ Me pu e en pie para dirigirme hacia (l" pero en e e in tante abrieron de nue&o )uego contra no otro + 1o pro'ectile ilbaban como latiga2o ' repi.ueteaban ' re onaban en lo 1and4Ro&er" arro*ando nube de pol&o ' grani2ada tra grani2ada de )ragmento de roca obre no otro + 7 &ece pareca .ue e tu&ieran de garrando una tela de eda+++ 1ouren tir de m para .ue me agachara+ 7l entir .ue algo e mo&a a mi lado" me &ol&+ En e e preci o in tante Mhai gimi ua&emente como una criatura intran.uila+ 7largu( mi mano para calmarle+ Mi contacto pareci gal&ani2arle" 'a .ue pegando un brinco e pu o en pie '" echando chi pa de miedo por u o*o ambarino " ech a correr+ 4;7guarda" hermano= 4grit(" e intent( eguirle+ Dero 1ouren me a i de un bra2o+ Impotente &i cmo Mhai e lan2aba al in)ierno de la bala + Toda la arma e &ol&ieron contra (l+ Mhai corra como un cone*o .ue" encandilado por lo )aro de un autom&il" no atinara a ocultar e+ Trat( de de a irme de la mano de 1ouren+ 4;@o= 4grit(4+ ;@o tiren= ;@o= ;@o= De pronto Mhai ca' herido ' rod por el uelo roco o como una pe.ue!a pelota o cura+ Sin embargo" e pu o en pie ' igui corriendo+ Dero u bra2o i2.uierdo" herido m- arriba del codo ' unido al cuerpo tan lo por un *irn de carne h0meda" rebotaba )lo*amente contra u )lanco+ @ue&amente )ue herido" e ta &e2 con m- preci in" entre lo omplato " ' ca' de bruce " re balando de cara al uelo por la piedra+ 7hora .ued en el uelo" inm&il" como una diminuta cota iluminada

por lo ra'o &iolento del ol+ Contenido por 1ouren" &i cmo lo oldado uper&i&iente e arra traban para colocar e en po icin" a )in de re ponder al )uego enemigo+ 1ouren" e apart de m '" parapet-ndo e en la parte tra era del 1and4Ro&er &olcado" de carg una andanada obre el enemigo+ <na nue&a llu&ia de pro'ectile ca' obre no otro + Mac Donald egua gimiendo+ @adie poda llegar ha ta (l a tra&( de eme*ante in)ierno+ De hino*o en el uelo contempl( el pe.ue!o ' )r-gil cuerpo de Mhai+ <na clera nacida en lo m- pro)undo de mi er e de at ' )ue creciendo en mi interior ha ta o)u car mi ra2n+ Dando un brinco ech( a correr hacia el 1and4Ro&er de tro2ado por la mina" arran.u( la pie2a .ue retena la ametralladora pe ada ' di cuatro &uelta a la cartuchera alrededor de mi cuello" a modo de guirnalda haKaiana" )0nebre en tal oca in+ Con la ametralladora apo'ada en la cintura" de cend a la carrera al lecho del ro en direccin al centro de la lnea enemiga+ De pronto o mi propio grito como i )ueran de otra per ona+ El aire" de garrado &iolentamente por la bala " )u tigaba mi odo ' me daba en la cara como un &iento eco ' ardiente+ Mientra corra pro)iriendo alarido " la ametralladora golpeaba mi cuerpo como un pu!o gigante co+ 1a c-p ula &aca " de pedida en r-pida uce in por la rec-mara de mi arma" relucan ' a omaban como campanilla de plata al rebotar en el uelo pedrego o+ El borde de la ribera e tran )orm en un gran remolino de pol&o cuando intent( locali2arlo+ <n hombre hi2o )uego ' e ech hacia atr- + 1o di paro di minu'eron+ 1o terrori ta echaron a correr por el ca!a&eral+ S0bitamente uno .ue e taba tendido e pu o en pie de un alto ' lan2 una r-)aga contra m+ El aire e llen de tro2o de corte2a de un -rbol de la )iebre herido por la bala + El hombre lle&aba ropa de camu)la*e+ 1a cabe2a" inclinada obre u arma" e taba cubierta por un ca co de cuero en )orma de )lanera+ 1a boca de u arma parpade como un o*o ro*i2o cuando hi2o )uego+ Me pareci increble .ue errara de de tan corta di tancia+ <no de mi pro'ectile penetr en u boca e hi2o altar u ca co" .ue gir en el aire+ <na nube ro ada 4el contenido de u cr-neo4 brot por detr- + El hombre e de plom ribera aba*o+ 4;Sganle= ;Cubran u marcha= 4o chillar a 1ouren detr- de m+ Dero 'o egu a&an2ando" in reparar en nada+ 7l llegar a la ribera mir( hacia el lecho del ro+ 1o hombre corran de pa&orido por la orilla opue ta+ Aol&iendo mi arma hacia ello hice )uego ' ob er&( cmo caan uno detr- de otro"" 1a arena e

arremolinaba a u alrededor a modo de una erie d( urtidore de agua+ En ning0n momento de*( de gritar+ De un tirn de prend de mi cuello la ultima ri tra de cartucho para alimentar a la hambrienta rec-mara de mi arma+ Jinalmente" al no dar ( ta e!ale de &ida" la arro*( como una co a in0til contra lo .ue huan+ El odio ' la pena me haban lle&ado a reba ar lo lmite de la ra2n ' el miedo+ De armado ' in temor &i a Timoth' Mageba" .ue en la otra orilla e &ol&i hacia m ' me apunt con la pi tola .ue e grima en u mano derecha+ 1a bala pa mu' cerca de mi cabe2a+ 4;7 e ino= 4grit(+ Di par do &ece m- + 7l parecer" lo -ngele de la muerte me e cudaban con u ala " por.ue ni i.uiera o el ilbido de la bala + Slo &ea a Mageba" .ue me miraba )ero2mente con u terrible o*o nebulo o + Su gran cabe2a en )orma de bala de ca!n me hi2o pen ar en una be tia herida ' acorralada+ S0bitamente 1ouren apareci a mi lado+ 1e&antando u ri)le di par contra Timoth'+ Creo .ue ro2 u cuerpo por.ue a.u(l retrocedi ' e tambale ligeramente+ Sin embargo" en eguida de apareci en la e pe ura .ue recubra la alta ribera de en)rente+ 1o polica pa aron *unto a no otro ' iguieron corriendo paralelamente a lo embo cado " ribera aba*o+ De pu( de atra&e ar el lecho del ro" donde 'acan &ario muerto " lan2aron alguna r-)aga contra la e pe ura+ 1ouren le orden .ue regre aran ' luego e &ol&i hacia m+ Sin dar cr(dito a u o*o me di*o" mara&illado: 4@i un ra gu!o+++ ;Dio anto" ni una ola bala+++= 4' mo&iendo la cabe2a agreg4: ;,u( miedo he entido por ti" e t0pido= ;Me he a u tado de &era = 7 continuacin" de*ando caer un bra2o obre mi hombro" me lle& ha ta donde e taban lo &ehculo + Mac Donald no ce aba de gimotear en &o2 ba*a+ 1ouren ' 'o le&antamo parcialmente el 1and4Ro&er+ Mac Donald grit cuando lo polica le arra traron de de deba*o del &ehculo+ Su pierna e taban enro cada en una )orma mu' e3tra!a ' u cara mu' p-lida+ Su piel curtida tena ahora un tono pardo ' terro o+ De.ue!a gota de udor perlaban u labio uperior+ Mientra 1ouren le admini traba mor)ina ' trataba de entablillarle el hue o" mu' a tillado" me acer.u( ha ta donde 'aca Mhai+ El ori)icio de entrada del pro'ectil con)ormaba un pliegue a2ul o curo" en el centro de u e palda" .ue 'a no angraba+ /aca en un charco de angre e pe a ' gelatino a+ @o caba duda de .ue la bala haba producido e trago al alir por u pecho+ @o me atre& a darle la &uelta+

Inclin-ndome *unto a u cabe2a ladeada" ba*( lo p-rpado de a.uello o*o oblicuo e inm&ile + 4Duerme en pa2" hermanito 4mu it(+ 4;@o te .uede ah" 9en= Sin duda &ol&er-n+ ;Debemo apre urarno = 4 me grit 1ouren+ El argento en&ol&i en u manta a lo do polica muerto + 4Tambi(n al bo .uimano 4le di*e+ El argento &acil pero" al &er la e3pre in de mi ro tro" obedeci pre tamente+ Tra al2ar el tercer &ehculo obre u cuatro rueda " 1ouren ' 'o lo e3aminamo " en tanto lo polica colocaban en u interior a nue tro muerto ' herido + Do neum-tico e taban per)orado " la bala haban acribillado el dep ito de combu tible ' la ca*a del mecani mo de direccin haba recibido un pro'ectil+ Otro hi2o a!ico la cubierta del c-rter del aceite .ue" al derramar e" heda terriblemente en la c-lida atm )era+ R-pidamente 1ouren di tribu' al argento ' lo tre polica uper&i&iente en un permetro de)en i&o" ba*o lo -rbole de la )iebre" ' luego (l ' 'o empu*amo el e tropeado 1and4Ro&er tra lo &ehculo inutili2ado para poder traba*ar con cierta eguridad+ En el 1and4Ro&er de Mac Donald haba una ca*a de herramienta + Ello no permiti cambiar la rueda tan r-pidamente como do mec-nico del Lrand Dri3+ @ue tro coche" como un canbal" obre&i&i a co ta de lo otro do + Mientra apret-bamo lo tomillo de la 0ltima rueda comen2 el )uego de lo )rancotiradore + 1a bala llegaban de de una colina ituada a cuatrociento metro de donde no encontr-bamo + Eabiendo aprendido la leccin" ahora el enemigo e mantena a una di tancia prudencial+ 1o polica re pondieron con u ametralladora pe ada para mantenerlo a ra'a+ En a.uel campo de batalla 1ouren ' 'o traba*amo embadurnado de gra a de de lo nudillo de lo dedo ha ta lo codo a cau a de nue tra pri a+ 1o colectore de e cape .ue e taban al ro*o produ*eron ampolla en nue tra piel+ De pu( de .uitar el c-rter del 1and4Ro&er no tumbamo boca arriba en el uelo ' colocamo a.u(l en nue tro &ehculo+ Lota de aceite caliente no chorreaba en la cara+ Como el material de relleno e taba mu' ga tado" era eguro .ue el aceite goteara en el tra'ecto+ Sin embargo" calcul-bamo .ue retendra la cantidad nece aria para llegar a de tino+ 1ouren cambi la ca*a de direccin" en tanto 'o" con un *abn .ue encontr( en u e.uipa*e" tap( lo agu*ero producido por la bala en el dep ito de combu tible+ Mientra traba*-bamo bendi*e a lo

)abricante chino de a.uella to ca arma de limitado alcance ' e ca a preci in .ue hacan )uego contra no otro de de la di tante colina+ 7l llenar el dep ito de combu tible ' reempla2ar el aceite o)recimo blanco a lo le*ano tiradore + Traba*amo metdicamente" protegiendo de cuando en cuando nue tro odo del terrible 2umbido de la bala + Dor 0ltimo 1ouren ubi de un alto al a iento del conductor ' oprimi el botn de arran.ue+ Mientra ( te giraba una ' otra &e2 de ma'adamente" cerr( mi o*o ' rogu( a Dio .ue hiciera )uncionar el motor+ 1ouren olt el botn de arran.ue ' maldi*o al ilencio .ue igui con acre &ehemencia+ Cuando apret de nue&o el botn" el acumulador tena meno )uer2a .ue ante + 1o giro del motor" cada &e2 m- lento " e con&irtieron )inalmente en un tartamudeo+ <na bala perdida de tru' el parabri a + <na llu&ia de )ragmento de &idrio ca' obre no otro +++ 1ouren egua maldiciendo+ De e perado ech( una o*eada al ol poniente+ Slo re taba una hora" poco m- o meno " de lu2 diurna+ Dor la noche ba*aran la hiena de la colina+ Como i hubie en ledo mi pen amiento " nue tro enemigo inten i)icaron el )uego+ <na bala produ*o un ruido met-lico al ro2ar la carrocera del 1and4Ro&er+ 1ouren alt )uera ' abri de nue&o la capota+ Entretanto le grit( a @dabuCa: 48Dor .u( no hace )uego" argento: 8Dor .u( permite .ue e e*erciten como en un campo de tiro: Oblguele a ba*ar la cabe2a" ;maldita ea= 4;7pena no .uedan bala " e!or= 4re pondi el argento a grito + /o ent un e calo)ro+++ Sin municin" en tanto la noche e apro3imaba r-pidamente+ De pu( de ba*ar con gran e tr(pito la capota" 1ouren e hundi de nue&o en u a iento ' me mir a tra&( del parabri a hecho a!ico + 4Re2a de nue&o" 9en+ Tu 0ltima plegaria no ha er&ido para nada 4me di*o" ' &ol&i a apretar el botn del arran.ue+ E te re oll peno amente" pero el motor no reaccion+ 4E tamo perdido " 9en+ 1o otro do acumuladore e t-n inutili2ado + 4Sargento+++" u tede tambi(n" ;empu*en= 4grit(4+ ;7'0denme= Todo corrieron hacia m" a la parte tra era del 1and4Ro&er+ 4;Drueba en egunda= 4le grit( a 1ouren+ @umero a bala ca'eron a mi pie ' lan2aron contra mi pierna )ragmento de roca+ El 1and4Ro&er empe2 a altar obre el de igual terreno en direccin al ro+ 4;7hora= 4le grit( a 1ouren+

El 1and4Ro&er &acil+ 7hora iba m- de pacio+ Entonce no lan2amo contra (l ' lo impul amo " a pe ar de la compre in del motor+ De pronto ( te produ*o una e3plo in+ 4;Sigue andando= 4*ade(+ S0bitamente el motor rugi ' todo pro)erimo un alarido de triun)o+ 4;Suban= 4grit 1ouren" ' dirigi el 1and4Ro&er hacia la enda+ /o ech( a correr a la par del &ehculo+ 4;Dame la cerilla = 4grit( ca i in aliento+ 48,u(: 4;Dame la cerilla " maldicin=+++ / arranc-ndole la ca*a de la mano corr hacia lo de po*o de lo otro do coche + <na &e2 *unto a ello prend )uego a la ga olina .ue goteaba de u dep ito per)orado + <n ruido o ' )lamgero torrente ro2 mi cara ' chamu c mi pe ta!a + In tant-neamente me &ol& ' me lanc( a la carrera hacia el 1and4Ro&er+ 7l llegar me encaram( en u e tribo po terior ' ca de cabe2a obre el montn de muerto ' herido .ue tran port-bamo en la parte tra era+ 7 tumbo e abri camino 1ouren a tra&( de una )ran*a de achaparrado e pino para eludir la mina " ' mucho m- adelante gir en lnea recta para coger de nue&o la enda+ 1o di paro ce aron cuando no ocultamo en la e pe ura+ 1a columna de humo egua a cendiendo en el arrebolado cielo crepu cular+ Mientra la contemplaba" me alegr( de pri&ar al enemigo de u botn de guerra+ De pronto empec( a temblar como i tu&iera )iebre ' a e3perimentar terrible e calo)ro + 48,u( tal" 9en: 8Cmo te iente : 4me pregunt 1ouren a grito + 4Me iento per)ectamente+++ 4le re pond" con la &i ta )i*a en lo pat(tico bulto .ue e hallaban a mi pie + 9ambole-ndo e ' tra.ueteando por el accidentado terreno" a&an2 el 1and4Ro&er lentamente hacia el ur durante toda la noche+ 7 menudo no de &i-bamo del endero ' debamo bu carlo" temblando en la )ra noche a)ricana" cada &e2 .ue oplaba el &iento a tra&( del parabri a de tro2ado+ Eacia el alba 4purp0rea" gri ' a2ulada4 le di*e a 1ouren .ue detu&iera el 1and4Ro&er+ 1o polica me a'udaron a ca&ar una )o a poco pro)unda en una )ran*a areno a ituada entre do cerro + Cuando le&ant( a Mhai" en&uelto en la manta gri o cura de la Dolica" me pareci .ue tena en mi bra2o el cuerpo de un ni!o dormido+ De pu( de depo itarle en la )o a permanecimo en crculo a u alrededor mirando hacia aba*o+ 1a angre haba tra pa ado la manta ' )ormado

una mancha o cura al ecar e+ Jinalmente hice una e!a con la cabe2a a lo polica + 4C0branle 4di*e+ 1o polica cumplieron mi orden r-pidamente ' &ol&imo al 1and4 Ro&er+ /o egua intiendo )ro ' temblando ba*o mi ligera cami a de algodn+ En la cumbre del cerro aull un &ie*o mandril+ Su grito re on a tra&( del &alle+ Dando la e palda a la )o a" egu a lo polica '" tra ubirme al &ehculo" me colo.u( a u lado+ Mientra no ale*-bamo mir( hacia atr- + <na manada de b0)alo ba*aba paciendo de de la e pe ura+ Con u cabe2a inclinada ' mo&iendo u cola e apro3imaban a la tumba de Mhai+ 7ll .uedaba mi hermano+++ en u pa : el de ierto .ue tanto haba amado" ' *unto a lo animale + 41amento pro)undamente .ue ha'an e capado a tra&( del ro 4me di*o el ubcomi ario de Dolica4+ Dara cual.uier co a por echarle el guante al tal Mageba+ Do da ante habamo llegado con Mac Donald a 9ula4Ka'o en un helicptero policial+ Tra encargarme de .ue colabora e todo lo po ible con la Dolica de Rode ia" 1ouren haba partido inmediatamente para Fohanne burgo+ 7hora e taba 'o declarando en la *e)atura de Dolica" cerca del charter .ue me conducira de regre o a la Ciudad de la 1una+ El ubcomi ario era un hombre alto ' de porte marcial+ Su cabello" gri ' mu' corto" eme*aba un cepillo+ Su ro tro e taba urcado por &aria cicatrice ' arruga ' u piel" to tada por innumerable *ornada ba*o el ol+ Sobre u pecho o tentaba alguna cinta " .ue identi)i.u( como emblema de u honor ' cora*e+ 4E e indi&iduo encabe2a la li ta de u*eto .ue de earamo encontrar+++ E un mi erable+++ 9ueno" u ted le conoce me*or .ue 'o 4' &ol&i hacia m u o*o gri e ' acerado " como i e tu&iera ometi(ndome a un interrogatorio+ 4En e)ecto" le cono2co 4con&ine+ 5Mi pre encia en el a&in ecue trado era del dominio p0blico+6 48,u( cla e de indi&iduo e : 4E un hombre inteligente" .ue e impone por u a pecto+ Tiene algo+++ 4me e )orc( por de cribirlo e3actamente4+ Dertenece a e a cla e de hombre .ue no ce*an ha ta llegar a la meta .ue e han propue to ' .ue on eguido por otro + 4S 4di*o el ubcomi ario a intiendo con la cabe2a4+ Tal e " en nte i tambi(n" la opinin de nue tro er&icio de Inteligencia+ De de .ue (l e incorpor al grupo e han recrudecido la acti&idade ho tile de nue tro amigo del otro lado del ro 4el ubcomi ario )rot u gri e

iene 4+ E ta &e2 crea .ue le bamo a atrapar+ Dero" de*ando in epulto u muerto " hu'eron hacia el ro+ De haber llegado uno minuto ante le habramo apre ado+ 7cto eguido echamo a andar hacia el coche policial" .ue aguardaba ba*o lo *acarandale lleno de )lore purp0rea + 48Sabe algo acerca de Mac Donald: 4le pregunt( cuando e t-bamo *unto al &ehculo+ 4Curar-+ 1e han al&ado la pierna + 4Me alegro+ 4/o tambi(n 4con&ino el ubcomi ario4+ E un buen tipo+ O*alcont-ramo con mucho Mac Donald+ 7 prop ito" doctor" le ruego .ue no hable de e to con nadie+ @o .ueremo .ue tale epi odio tra ciendan al p0blico" para no hacerle el *uego a .uiene tratan de llamar la atencin+ De pu( de e trecharme la mano" me dio la e palda ' regre a grande 2ancada al edi)icio+ Mientra recorra en el coche policial la calle de la ciudad ob er&( mucho ro tro onriente + Entonce me pregunt( por .u( cierto indi&iduo e empe!aban en de truir a.uella ociedad ' con .u( la reempla2aran i lograban u intento+ E ta idea tra*o a mi memoria la Ciudad de la 1una" a.uella gran ci&ili2acin .ue abarc un territorio e.ui&alente en e3ten in al de toda Europa ' con tru' magn)ica ciudade de piedra" a.uel pueblo .ue lleg con u na&e cargada de mercanca ha ta lo con)ine del mundo conocido en u tiempo+ Slo .uedaban de ella la mi erable ' e ca a reli.uia .ue laborio amente habamo e3trado del eno de la tierra+ @ing0n continente mo tro e *am- tan incon tante con el hombre como la tierra a)ricana" ninguno e ha complacido como ella en ele&arle mu' arriba para derribarle de repente ' de&orarle" a )in de borrar toda huella de u pa o por el mundo+++ Tierra cruel" al&a*e ' de piadada" 8por .u( te amamo mucho hombre tan pro)undamente: 7l llegar a la Ciudad de la 1una u)r una gran de ilu in+ De pu( de tan &ariada peripecia " mi regre o implic para m un anticlma3+ 7l parecer nadie haba reparado mucho en mi au encia+ 48Te ha di&ertido mucho: 4me pregunt Sall'" mir-ndome por encima de u m-.uina de e cribir ' *unto a un montn de p-gina 'a traducida + 4S+++ Ea ido una e3periencia mu' intere ante+ 4Me alegro+ 8,u( le ha ocurrido a tu pe ta!a : / in aguardar mi re pue ta" continu tecleando con do dedo +

Concentrada en u traba*o ' mordi(ndo e continuamente la lengua" lo e detena para impul ar hacia arriba con el dor o de u mano el mechn de pelo .ue de cuando en cuando caa obre u me*illa+ 4Me alegro de &ol&er a &erle 4me di*o Elridge Eamilton4+ Eace tiempo .ue de eo hablar con u ted acerca de e to 4' me condu*o hacia una me a en la .ue e taba de plegado un tro2o de rollo+ Me co t mucho concentrarme en el tema+ Dor primera &e2 en mi &ida me pareci .ue todo a.uello era mu' antiguo e intra cendente" comparado con la angre .ue haca poco haba &i to brotar" )re ca ' ro*a" de &ario cuerpo humano + E&identemente Ral ' 1e lie haban apro&echado mi au encia para intimar entre ' tra2ar plane + Ral" a'udado por 1e lie cuando &acilaba" me di*o: 4En realidad" doctor" con ideramo .ue para ca arno " uno de lo do por lo meno debe con eguir un pue to e table+ De modo .ue+++ 9ueno" hemo re uelto .ue no acon e*e al re pecto+ 7 lo do no gu ta e te lugar ' no agradara eguir traba*ando a.u+++" pero tambi(n de eamo ca arno +++ Tenemo una alta opinin de u ted" doctor" ' no .ui i(ramo abandonar e ta in&e tigacin hi trica" pero+++ E a noche habl( con 1ouren '" mientra cenaba" le llam( a mi me a+ 4< ted" Ral" cobrar- tre mil .uinienta libra " ' 1e lie" do mil+ 7dem- " en el In tituto ha' un apartamento libre" del .ue podr-n di poner+ Mi regalo de boda er- el mobiliario+ 1e lie be a Ral ' de pu( repiti la operacin conmigo+ >Ee a.u una buena manera de aceptar un empleo?" pen (+ Ral e lan2 a ra trear lo acantilado con reno&ado entu ia mo+ E ta &e2 no le acompa!(" por.ue deba preparar la di ertacin .ue pronunciara en la Ro'al Leographical Societ'+ Sin embargo" a.uella tarea" .ue deba er mu' agradable ' )a cinante para m" me re ult mu' di)cil" 'a .ue lo numero o detalle .ue 'o aportara obre lo rollo de*aran in re pue ta la iguiente pregunta )undamentale : 8De dnde procedan ' cu-ndo e e tablecieron all a.uello hombre : ' 8Dor .u( ' hacia dnde emigraron po teriormente: Cada &e2 .ue intentaba aclarar a.uello me perda en un d(dalo de con*etura " .ue tomaban tedio a la tarea inclu oX para m+ Siempre terminaba por arrancar el papel de mi m-.uina de e cribir para con&ertirlo en una bola .ue lan2aba contra la pared+ @o ha' nada m- tri te en el mundo .ue un papel en blanco+ Dor otra parte" me e pantaba la inter)erencia de mi ingobernable emocione en mi labor" 'a .ue me impedan ordenar la idea ' lo dato + Suce i&amente atribu tal e tado de -nimo a la peripecia de mi &ia*e al norte" a la

enigm-tica conducta de Sall'" .ue me dola pro)undamente" ' a mi inminente en)rentamiento con mi enemigo + Trat( de enga!arme de mil manera " como" por e*emplo" oblig-ndome a permanecer entado ante la m-.uina de e cribir ha ta haber completado die2 mil palabra de te3to" o le&ant-ndome a medianoche" para &er i mi parali2ado cerebro e oltaba a e a hora en un torrente de palabra + Dero todo )ue in0til+ El papel egua en blanco mientra recorra ab trado mi o)icina" 'a puliendo la gran hacha de guerra ha ta .ue u brillo la timaba mi o*o " 'a ra gueando capricho amente mi guitarra ' componiendo cancione tri te ' lacrimgena + 7 &ece me entaba ante el retrato del re' blanco ' o!aba durante &aria hora + Tambi(n ola &agar el da entero por lo acantilado " in preocuparme del ol ni del calor+ 7 menudo enta la cercana pre encia de algo parecido a un pa*arillo" .ue e mo&a como un duende pardo ' tra&ie o m- all- del lmite de mi &i in+ En cierta oca ione " entado en el ilencio o archi&o" me concentraba de e perado en la imagen de Timoth'" cu'o nebulo o o*o me miraban con odio ' )uror a tra&( del lecho eco del ro en .ue 'acan &ario muerto + @i (l ni 'o (ramo e3actamente como no mo tr-bamo a lo dem- " por.ue haba en ambo un )ondo o curo ' horrible+ 7 imi mo recordaba lo cuerpo al&a*emente mutilado de lo pe.ue!o bo .uimano a merced de la a&e de rapi!a ' mi propio alarido demenciale cuando hice )uego contra el enemigo .ue hua por el cauce eco ' areno o del ro+ @o ( ha ta cu-ndo habra durado mi de a2n de no producir e un de cubrimiento .ue aclar la ma'ora de lo mi terio .ue a0n ub i tan en torno a la ciudad perdida+ El e.uipo de Elridge contrarre t mi apata con un acelerado a&ance en lo .ue re pecta a lo rollo + Sall' haba llegado a dominar en la mi ma medida .ue Elridge el idioma p0nico+ Inclu o 1e lie 'a e taba en condicione de colaborar con no otro + Dor u parte" Elridge" de pu( de innumerable prueba ' recti)icacione " de cubri un i tema .ue le permita de plegar ' con er&ar lo rollo mucho m- r-pidamente+ <n da durante el de a'uno" .ue era el 0nico momento .ue compartamo todo en e a (poca" Elridge me pidi .ue reanuda e mi traba*o de remocin de la *arra del archi&o+ 7 decir &erdad bendi*e e a tarea" .ue me er&a de e3cu a para no ponerme )rente a la ho*a en blanco .ue me acu aba de de la m-.uina de e cribir+ Ral tambi(n e alegr de abandonar u in)ructuo a b0 .ueda en lo acantilado + En la )re ca ' apacible penumbra del archi&o traba*-bamo de acuerdo con la rutina e tablecida anteriormente" o ea" tra rotular ' regi trar

cada *arra en el cuaderno ma'or" la )otogra)i-bamo ' marc-bamo u po icin en el ana.uel re pecti&o+ El traba*o no era mu' pe ado" ' la con&er acin corra por cuenta de Ral" por.ue 'o egua como aletargado+ <n da Ral al2 una *arra de u corre pondiente ana.uel ' ati bo" intrigado" el e pacio ituado m- all-" donde el muro con)ormaba una cuadrada alacena de piedra+ 4;Eola= 4e3clam4+ 8,u( e e to: S0bitamente mi letargo pareci de prender e de mi cuerpo como una prenda de &e tir de echada+ Cuando" de pu( de correr hacia (l" )i*( mi o*o en la *arra m- pe.ue!a ' cuadrada " h-bilmente e condida en a.uel hueco" tu&e el pre entimiento de .ue acab-bamo de dar un gran pa o en nue tra in&e tigacin de lo &ie*o mi terio + 1a idea urgi rotunda en mi cerebro" como i reencontrara implemente &aria *arra .ue hubiera e3tra&iado poco ante + 7l dirigir Ral el ha2 de lu2 de u linterna hacia el hueco de cubrimo otro detalle in lito: toda la *arra .ue alcan2-bamo a &er e taban ellada + <n alambre retorcido de oro una la tapa con el cuello de cada &a i*a" ' toda o tentaban un ello de arcilla en el .ue apareca grabada la imagen de un a&e+ Sopl( ua&emente el pol&o .ue cubra una de e a im-gene + Se trataba del cl- ico buitre aga2apado" de e teatita" de la cultura de Zimbabue" po ado obre un di co olar circundado de ra'o + Me orprendi enormemente el halla2go de e te emblema de la actual Rode ia en un ello indi cutiblemente p0nico de do mil a!o atr- + Era tan a ombro o como lo era la pre encia del len ' el unicornio caracter tico del e cudo de arma brit-nico en una tumba egipcia de la &ig( ima dina ta+ Traba*ando con una celeridad compatible con el rigor cient)ico" rotulamo ' )otogra)iamo la *arra grande .ue o curecan el hueco+ Cuando la .uitamo de all de cubrimo detr- de ella cinco *arra m- pe.ue!a + Mi e3citacin iba en aumento" a como tambi(n mi e peran2a de reali2ar un tra cendental de cubrimiento+ 1a ocultacin de la *arra ' a.uello ello con tituan do hecho mu' igni)icati&o + Me pareci .ue haba e tado haciendo tiempo mientra aguardaba la aparicin de e a &a i*a + Cuando lleg el momento de acar la *arra del nicho" me re er&( el honor de hacerlo per onalmente" a pe ar de la prote ta de Ral" .ue e3clam: 4;/o la de cubr= 9alance-ndome en lo pelda!o uperiore de la e calera de mano" e3tend un bra2o para le&antar la primera *arra+ 4@o e mue&e 4di*e+ 1a *arra pareca pegada al ana.uel de piedra4+ Debe e tar atornillada+

Me inclin( a0n m- dentro del hueco ' bu .u( a tienta ' con cuidado el di po iti&o .ue la mantena u*eta+ Con gran orpre a de cubr .ue detr- de la &a i*a no haba nada+ 4Druebe con la otra 4me acon e* Ral" *adeando *unto a mi nuca ' erguido al m-3imo obre u larga ' )laca pierna 4+ 8,uiere .ue le eche una mano: 4E cuche" Ral: i me .uita el aire" me ahogar(+ 41o iento" doctor 4murmur apart-ndo e uno milmetro + Intent( le&antar la egunda *arra" pero" como la primera" e hallaba )irmemente adherida al ana.uel+ 1o mi mo ocurri con la tre re tante + 4;,u( e3tra!o= 4di*o Ral en tono reticente+ Aol&i(ndome hacia la primera *arra ' a)irmando mi codo en el borde del ana.uel" trat( de hacer girar la &a i*a en entido contrario al de la agu*a del relo*+ Slo cuando apel( a toda mi )uer2a ' lo m0 culo de mi antebra2o e hincharon ' anudaron" la *arra gir tre centmetro hacia m+ In tant-neamente comprend .ue la &a i*a pareca adherida a la piedra a cau a de u enorme pe o" cincuenta &ece uperior al de la *arra de doble tama!o+ 4Ral 4di*e4+ De pu( de todo" tendr- .ue echarme al )in una mano+ Entre lo do de pla2amo la *arra ha ta el borde del ana.uel+ De pu( la cog en mi bra2o como a un reci(n nacido ' ba*( por la e calera+ Do teriormente comprobamo .ue pe aba cincuenta ' cinco Cilo " aun.ue no era mucho ma'or .ue una botella de do litro + Con gran cuidado" Ral me a'ud a colocarla en el oporte de )ibra de &idrio .ue habamo di e!ado e3pre amente para tran portar la *arra + 7 i(ndola cada uno por un a a" alimo del t0nel+ Cuando de*amo atr- el pue to de guardia ituado *unto a u entrada" me orprend al comprobar .ue 'a era de noche+ El cielo" mu' alto obre el lago color e meralda" e taba tachonado de e trella + 1a di paridad de e tatura entre ambo di)icultaba la marchaI in embargo de cendimo r-pidamente por el roco o calle*n .ue conduca al campamento+ Me tran.uili2 &er .ue la luce del almac(n eguan encendida + Cuando Ral ' 'o entramo con nue tra precio a carga" lo otro apena le&antaron la &i ta de u re pecti&o traba*o + En tanto no dirigamo hacia el principal banco de labor" le gui!( un o*o a Ral+ Ocultando el porta*arra con nue tro cuerpo " .uitamo de (l la &a i*a ' la colocamo en el centro del banco+ Me &ol& acto eguido a la tre cabe2a inclinada en el otro e3tremo del cuarto+ 4Elridge" 8me hace el )a&or de echar una o*eada a e to:

4<n momento 4conte t el aludido" .ue igui e3aminando con una lupa un rollo de plegado ante (l+ Ral ' 'o aguardamo pacientemente ha ta .ue Elridge e dign mirarno + Su reaccin no e hi2o e perar: la ga)a le relampaguearon ' la cal&a ad.uiri un tinte onro ado" como la c0pula del Ta* Mahal a la hora del crep0 culo+ Se le&ant ' )ue directo al banco+ 48Dnde han encontrado e to: 8Cu-nta ha': ;/ e t- ellada= Su mano tembl al ro2ar la tableta de arcilla+ El tono de u &o2 alert a la muchacha " .ue e acercaron corriendo+ En crculo ante la *arra la ob er&amo en re petuo o ilencio+ 4De t-palo 4me di*o Sall'" rompiendo el bre&e ilencio+ 4/a e ca i la hora de cenar 4le re pond" ' ech( una o*eada a mi relo*4+ Ser- me*or .ue de*emo e to para ma!ana 4 uger dulcemente+ 1a do *&ene e &ol&ieron hacia m" )urio a + 4@o podemo +++ 4comen2 a decir Sall'" pero al &er la e3pre in de mi ro tro e tran.uili2 en eguida4+ @o bromee con e ta co a 4 conclu' en tono e&ero+ 4/ bien" pro)e or" 8a .u( e peramo : 4le di*e a Eamilton+ 4En e)ecto" 8a .u( e peramo : 4re pondi (l+ De inmediato pu imo mano a la obra+ Con endo corta)ro eparamo el alambre de oro" ' luego" mu' cautelo amente" a)lo*amo el ello+ 1a tapa cedi )-cilmente+ En el interior de la *arra haba un cilindro en&uelto en tela de lino" imilar a lo anteriore + Sin embargo" ( te no de peda el de agradable olor a cuero .ue e3halaban lo otro + Elridge" cu'o bra2o eran tan delgado ' blanco como do bu*a " no pudo le&antar la *arra+ 1a inclin( con cuidado hacia un lado '" mientra (l la o tena" e3tra*e el pe ado rollo+ 1a en&oltura e taba bien con er&ada ' e compona de una ola pie2a de tela+ @adie habl mientra contempl-bamo el cilindro+ /o haba o pechado el contenido de la *arra" por.ue lo ha' un material de e e pe o+ @o ob tante" e3periment( una delicio a en acin al &er con)irmada mi e3pectati&a + Se trataba de otro te3to grabado" pero no encuero+ El nue&o rollo con i ta en una l-mina continua de oro puro de tre milmetro de e pe or poco m- o meno por cuarenta ' cinco centmetro de ancho ' algo m- de ocho metro de largo+ Su pe o era de mil no&ecienta cincuenta on2a )ina " ' u &alor intrn eco era de m- de ochenta ' cinco mil dlare + 1o cinco rollo &alan" pue " alrededor de cuatrociento &einticinco mil dlare + Dero e o era una n)ima parte del contenido total de la &a i*a + El bello ' blando metal e de* de enrollar )-cilmente" como i e tu&iera an io o por re&elarno u anti.u imo ecreto + 1o

caractere haban ido grabado por un h-bil arte ano con un agu2ado pun2n+ Dero el re)le*o de la lu2 en u uper)icie encandilaba al lector+ Ja cinado ob er&amo cmo Elridge de parramaba negro de humo obre el re plandeciente metal ' luego .uitaba con umo cuidado el pol&o obrante+ 7hora la letra negra re altaban como grabada al agua)uerte obre un )ondo de oro+ Elridge a*u t u ga)a ' e3amin con deliberada calma lo apretado caractere p0nico + Mientra lo dem- no api!-bamo a u alrededor como ni!o en torno a un narrador de cuento " empe2 a pro)erir e&a i&o gru!ido ' murmullo + Creo .ue e3pre ( el entir de todo cuando le di*e bru camente: 4;Dor el amor de Dio " lea e e maldito rollo= Elridge le&ant lo o*o " me mir e hi2o una mueca maligna+ 4Ee a.u algo mu' intere ante 4di*o+ Mientra encenda u cigarro u cit un doloro o u pen e" .ue e prolong &ario egundo + 1uego comen2 a leer+ En eguida re ult e&idente .ue habamo e cogido el primer rollo de una erie ' .ue Eamilton e taba le'endo el pre)acio del autor+ 4>Ae al dep ito" coge de all .uiniento dedo del m- )ino oro de Opet ' con)ecciona con (l un rollo incorruptible" para .ue e to cantare no mueran *am- ' la gloria de nue tra nacin perdure eternamente en la palabra de nue tro bienamado Eu'" hi*o de 7mn" umo acerdote de 9aal" )a&orito de 7 tart(" portador de la copa de la &ida ' hachero de lo dio e + ,ue lo hombre e olacen con ella en la mi ma medida .ue 'o+ ,ue oigan u cancione ' lloren como 'o he llorado+ ,ue u ri a e prolongue a tra&( de lo a!o ' u abidura per i ta a lo largo del tiempo+ ?7 habl 1annn E'canu " &ig( imo (ptimo Lran 1en de Opet" re' de Dunt ' lo cuatro reino " oberano de lo mare del ur ' cu todio de lo cur o de agua" e!or de la planicie herbo a ' la monta!a .ue e 'erguen m- all-+? Elridge hi2o una pau a ' mir el crculo de ro tro ten o .ue le rodeaba+ Todo guardamo ilencio" por.ue e trataba de algo mucho m- importante .ue un mero regi tro contable" una li ta de mercanca o una orden del Con e*o+ 7.uel rollo contena el aliento ' la e encia de un pa ' u gente+ 4;,u( magn)ico agente de publicidad= 4cuchiche Ral+ E ta irre&erencia me acaban de .uicio+ 4;Dro iga= 4e3clam(+ Elridge a inti con la cabe2a" apla t la colilla de u cigarrillo en el cenicero ' reanud la lectura+ 7 partir de entonce lo e detu&o cada &e2 .ue deba girar el rollo ' e parcir negro de humo obre (l+ 1o

dem- le e cuch-bamo embele ado + El tiempo tran curra como i tu&ie e ala " en tanto e cuch-bamo lo poema e crito por Eu' 9en4 7mn do mil a!o ante + Opet acababa de producir u primer )il o)o e hi toriador+ Mientra oa la palabra de a.uel poeta" muerto mucho iglo ante " me ent curio amente hermanado con u e pritu+ Comprend u orgullo ' u me2.uina )atuidad" admir( u o ada imaginacin" le perdon( u de bordada )anta a ' u m- ob&ia e3ageracione ' me ent atrapado en la red de u relato+ E te e iniciaba en Cartago" rodeada entonce por lo in aciable romano " acorralada ' angrante" mientra la legione de E cipin Emiliano arremetan contra u muralla al grito de >;Cartago debe morir=?+ Deca el poeta .ue una de la na&e de 7 dr0bal e de li2aba raudamente a lo largo de la co ta a)ricana del Mediterr-neo" con de tino a Eipona" donde e taba anclada la )lota de cincuenta ' iete grande barco de guerra de 7mlcar" 0ltimo &- tago de lo 9arca" )amilia .ue de de haca mucho tiempo careca de poder poltico+ El *e)e itiado olicitaba u a'uda+ Dero la tormenta ' lo &iento ad&er o e opu ieron a ello+ E cipin irrumpi en la ciudad" ' 7 dr0bal" con u e pada te!ida de angre" )ue de peda2ado por lo legionario romano ba*o el gran altar del templo de 7 hmun" ituado en la cumbre de una colina+ 7pro&ech( una pau a de Elridge" media hora de pu( " para hablar: 4Ee a.u la primera )echa" corre pondiente a la tercera guerra p0nica ' a la de truccin de Cartago" ocurrida en #%P a+C+ 4Dien o .ue tambi(n e la )echa cla&e del calendario de Opet 4di*o Elridge+ 4Dor )a&or" pro iga 4di*o Sall'+ Do birreme .ue lograron e capar a la matan2a" al a.ueo ' a la de truccin de Cartago e dirigieron" )a&orecido por un )uerte &iento" a Eipona" donde e hallaba 7mlcar inmo&ili2ado ' col(rico a cau a de una borra ca+ 1o )ugiti&o in)ormaron a 7mlcar .ue 7 dr0bal haba muerto ' .ue E cipin" tra dedicar la ciudad a lo dio e del in)ierno" la haba incendiado arra ando por 0ltimo u muralla + Eicieron e cla&o a lo cincuenta mil uper&i&iente " cubrieron de al lo campo circundante ' .ued prohibido a todo er humano" ba*o pena de muerte" habitar entre la ruina + >Slo un cora2n romano puede albergar tanto odio ' tama!a crueldad?" gema el poeta+ 7mlcar 9arca llor &einte da ' &einte noche la muerte de Cartago ' de pu( llam a u almirante + to " .ue eran nue&e" e pre entaron

ante (l+ El poeta lo nombraba: Zadal" Eani " Dhilo" EabbaCuC 1al" etc+ 7lguno lucharon" pero la ma'ora hu'" por.ue 8cmo podan a.uello mi erable de po*o del poder cartagin( en)rentar e a la legione ' a la terrible galera romana : 7l parecer no haba e capatoria para lo cartagine e " 'a .ue el mundo entero e hallaba ba*o el )(rreo mando de lo romano + Ma de pronto EabbaCuC 1al" el &ie*o lobo de mar ' e3perto na&egante" e&oc el &ia*e reali2ado por Eannn tre ciento a!o ante + De*ando atr- la Columna de E(rcule " Eannn haba llegado a una tierra donde la e tacione e ucedan en entido contrario ' el oro )loreca en la roca + En la planicie de dicho pa e3i tan grande manada de ele)ante + Todo lo cartagine e haban ledo el relato de Eannn en la tablilla grabada ' depo itada por ( te en el gran templo de 9aal 7mn" de Cartago" reducido a ceni2a por lo romano + De criba Eannn un ro ' un gran lago" en cu'a pro3imidade )ue mu' bien recibido por un pueblo de per ona pe.ue!a ' amarilla " .ue can*earon u oro ' u mar)il por u tela ' abalorio + Eannn e haba detenido all para reparar u na&e ' plantar cereale + >E una tierra buena ' )(rtil?" deca en u relato+ Durante el primer a!o del (3odo la )lota de 7mlcar 9arca" integrada por ciento cincuenta ' nue&e na&o " tripulado por ciento cincuenta remero ' o)iciale cada uno" alcan2 la imponente Columna de E(rcule '" girando hacia el ur" e intern en un mar de conocido+ 1le&aba con igo nue&e mil per ona entre hombre " mu*ere ' ni!o + El &ia*e dur do a!o " por.ue la marcha a lo largo de la co ta occidental de B)rica )ue mu' lenta+ 1a e3pedicin padeci mucha penuria ' a)ront innumerable peligro : tribu de negro al&a*e " animale ' en)ermedade cada &e2 .ue de embarcabanI banco de arena" corriente " &iento ' calma en el mar+ Do a!o de pu( de iniciado el &ia*e llegaron a la de embocadura de un ro ereno ' poco pro)undo" por el .ue en &erdad e arra traron lo na&o durante dieci (i da " ha ta .ue arribaron al gran lago de crito por Eannn+ De embarcaron en la ribera m- le*ana" ba*o un alto acantilado de piedra ro*a+ 7mlcar 9arca muri &ctima de la )iebre intermitente .ue haba contrado en la tierra pantano a del norte+ Su pe.ue!o hi*o" 1annn 7mlcar" )ue elegido re'+ Su con e*ero " lo nue&e almirante " llamaron a u nue&a patria Opet" nombre de la legendaria tierra del oro" ' comen2aron a le&antar una ciudad )rente a un pro)undo lago .ue pareca brotar de lo acantilado + El lago ' la ciudad )ueron dedicado a la dio a 7 tart(+

4;Dio mo" on la cuatro de la ma!ana= 4e3clam de pronto Ral Da&id on" .uebrando el hechi2o en .ue habamo permanecido cauti&o ha ta entonce + S0bitamente ad&ert .ue e taba ) ica ' p .uicamente e3tenuado ' a la &e2 ati )echo+ 7hora .ue haba de cubierto un nue&o Dlinio podra reali2ar un &ia*e triun)al a 1ondre + @ada me )altaba+ 7 partir de entonce me pareci .ue el tiempo &olaba+ Todo lo da empe2aba a traba*ar ante del amanecer+ Mi m-.uina re onaba in pau a hacia el medioda ' la ho*a e crita e amontonaban a mi lado+ Dor la tarde ' por la noche e cuchaba en el almac(n la cancione grabada en oro por el poeta Eu'+ De ninguna manera la traduccin e tara li ta ante del # de abril+ En realidad podramo con iderarno a)ortunado i para entonce complet-bamo la &er in de lo do primero rollo + Tampoco era po ible 'a apla2ar el impo io" por.ue el Con e*o de la Ro'al Leographical Societ' haba )i*ado o)icialmente a.uella )echa+ Dor otra parte" la in&itacione 'a e haban remitido ' el departamento de Relacione D0blica de la ucur al londinen e de la 7nglo4Stur&e ant acababa de concretar en todo u detalle el di po iti&o de la reunin: tran porte ' alo*amiento de lo participante " etc+ En el e ca o tiempo de .ue di pona tu&e .ue traba*ar aceleradamente para cla i)icar ' ordenar la ma'or cantidad po ible de hecho ' le'enda acumulado + Dor lo dem- tu&e .ue mantenerme alerta todo el tiempo para no ideali2ar el tema de mi con)erencia+ 1a palabra de Eu' me in)lamaban de entu ia mo ' me enta inclinado a remedar u &ehemente e tilo ' a en al2ar a u h(roe ' denigrar a lo .ue (l tachaba de &illano + Todo no entamo cada &e2 m- implicado en el relato+ Inclu o Elridge Eamilton" el 0nico del grupo .ue no &i&a en B)rica" e haba de*ado ganar por la grande2a del autor+ 1o dem- " para .uiene B)rica era" cient)ica ' emocionalmente" la )uente nutricia de u propia e3i tencia" a.uello c-ntico implicaban un &i&ido de )ile de ere de carne ' hue o+ 7 menudo comprob( .ue nue tra hi toria m- reciente era una imple con ecuencia de lo e )uer2o ' a&entura de lo hombre de Opet" e trechamente &inculado a no otro " a de pecho de lo do mil a!o .ue no eparaban en el tiempo+ Durante lo primero cinco a!o la colonia )undada *unto al lago" compue ta de edi)icio de barro ' madera" pro per )irmemente+ 1o hombre de Opet e adaptaron a u nue&a tierra ' e tablecieron relacione comerciale con lo 'u'e " lo alto indi&iduo de piel amarilla" o*o oblicuo " )accione delicada ' gracio a manera de crito tre ciento a!o ante por Eannn+ E&identemente e trataba

de lo antepa ado de lo actuale hotentote + 1o 'u'e cuidaban reba!o de cabra ' de otro animale menore + Tambi(n eran ca2adore ' trampero ' recogan la laminilla de oro alu&ial .ue brillaban en lo lecho pedrego o de lo ro + En nombre del re' ni!o" EabbaCuC 1al conclu' con /u'e" re' de lo 'u'e " un tratado mediante el cual ( te conceda a lo hombre de Opet el territorio comprendido entre el gran ro ' la colina de Tu'a a cambio de cinco pie2a de tela de lino ' &einte e pada de hierro+ Sati )echo del trato" EabbaCuC 1al" para .uien lo &ai&ene del mar le eran tan )amiliare como el ir ' &enir de la angre por u &ena " regre po teriormente con lo cinco m- &eloce na&o de u )lota cargado de oro ' mar)il+ Durante u &ia*e de regre o" .ue dur nue&e me e " e tableci pue to de recalada a lo largo de la co ta occidental a)ricana+ M- tarde &ol&i a /u'e con una carga de abalorio " tela de lino ' otro re)inado producto de la ci&ili2acin+ De e ta manera abri la ruta comercial por la .ue a)lu'eron al mundo conocido lo te oro de B)rica meridional+ Re pecto a lo rapace romano " ola encubrir u mo&imiento como un h-bil 2orro marino+ De cada &ia*e &ol&a con gente nue&a .ue e e tableca en la colina de Opet: metali ta " alba!ile " armadore ' caballero en bu ca de a&entura + @o ob tante" el oro ' el mar)il ce aron paulatinamente de a)luir en grande cantidade " a medida .ue e agotaba el caudal acumulado a tra&( de lo iglo + EabbaCuC 1al lleg un da a la ciudad de /u'e con cien hombre ' le pidi al re' .ue le otorgara el derecho de pro peccin ' ca2a en todo el reino de /u'e+ El monarca accedi amablemente" colocando u igno al pie de un rollo de cuero cu'o caractere no entenda+ 7 continuacin aga a* a u hu( pede con una comida" durante la cual corri en abundancia la cer&e2a de de innumerable calaba2a " ' e ir&ieron &ario bue'e a ado obre carbone encendido en ho'o + Jle3ible doncella de /u'e dan2aron de nuda ante lo comen ale + Su amarillo cuerpo " untado de aceite" brillaban al ol+ En el apogeo del )e tn el oberano" poni(ndo e en pie ' e!alando con u pu!o a lo hombre cu'a demanda e tornaban cada &e2 me3igente " grit: 4;Maten a e o demonio blanco = Su oldado " .ue rele&ado de u guardia en la muralla de barro di )rutaban en e e momento del )e tn" arremetieron contra lo hu( pede + EabbaCuC 1al logr abrir e pa o ' poner e a al&o tra2ando )urio o crculo con u hacha de guerra+ Tre de u hombre le iguieron+ 1o

dem- ca'eron ba*o lo golpe de u atacante + Su cr-neo )ueron apla tado por la ma2a de guerra de lo oldado de /u'e+ EabbaCuC 1al ' u tre &alero o ubordinado " uperando en la carrera a u per eguidore " llegaron a la ribera del gran ro" en el .ue e taba anclada u embarcacin+ 7 toda &ela e dirigieron a Opet para alertar a u habitante + Cuando lo regimiento de /u'e 4cuarenta mil hombre en total4 empe2aron a de cender como hormiga por el de )iladero de lo ro*o acantilado " cinco mil guerrero de Opet le e taban aguardando+ Durante todo el da la horda amarilla arremeti como un mar bra&o contra lo ar.uero de Opet" ' la )lecha de ( to o curecieron el cielo cual uce i&a mancha de lango ta+ Jinalmente" cuando lo e3hau to ' de animado hombre de /u'e comen2aron a retirar e" EabbaCuC 1al abri u )ila para dar pa o a u hachero .ue" como galgo obre cone*o o lobo obre o&e*a " ca'eron obre el enemigo" al .ue per iguieron ha ta .ue la noche impu o un alto a la matan2a+ El re' /u'e muri entre la llama de u ciudad incendiada ' u pueblo )ue reducido a la e cla&itud+ Tal e la le' de B)rica" la tierra de lo )uerte " donde lo el len e pa&onea ma*e tuo amente+ De pronto la colonia .ue ha ta entonce haba crecido lentamente" tanteando con cautela el terreno en .ue echaba u race " )loreci ' e e3pandi de )orma e3plo i&a+ Su metali ta empe2aron a bu car )ilone &rgene " u ca2adore a batir lo campo en toda direccione " u ganadero a cru2ar la e mirriada hembra de /u'e con lo macho de pura ra2a .ue lo barco de EabbaCuC 1al traan del norte+ Dor u parte" lo agricultore comen2aron a embrar cereale ' a regarlo con el agua del lago+ Dara proteger a u ciudadano ' u dio e e le&antaron muralla alrededor de Opet+ 1a tierra ' la ri.ue2a naturale e di tribu'eron entre la nue&e )amilia noble " lo almirante del (3odo" .ue ahora integraban el con e*o del re'+ El gigante co EabbaCuC 1al" de cabello ' barba ante ro*o como el )uego ' ahora ceniciento " doblegado ' atormentado por la artriti " muere al )in+ Su hi*o ma'or" almirante 'a de la )lota" le reempla2a ' adopta u nombre+ Otro EabbaCuC 1al reali2a con la cada &e2 mpodero a )lota de Opet &ia*e comerciale ' de e3ploracin+ Su na&e iguen recorriendo la habituale lnea martima del norte" pero tambi(n na&egan hacia el ur" ha ta donde la tierra e repliega en mi ma ' una alta monta!a de cima aplanada re guarda el cabo meridional+ <n )uerte &iento .ue opla del noroe te e trella la mitad de u barco contra la roca ba*o la monta!a+ 1o acerdote e timan

.ue e trata de una ad&ertencia de lo dio e '" a partir de entonce " ning0n ba*el de Opet e a&entura en el le*ano ur+ Da an lo iglo + Mucho re'e e uceden en el trono+ 1a co tumbre cambian+ 1o dio e e mani)ie tan de di tinta manera ' u culto e alterado para adaptarlo a la nue&a tierra+ Otro tipo humano nace de la me2cla de la angre de lo 'u'e con la de Opet+ El nue&o ciudadano go2a de todo lo pri&ilegio ' a ume la re pon abilidade inherente a u condicin de tal" pero e t- e3cluido de la direccin de lo a unto del E tado" .ue e halla en mano de la gente de angre pura o incontaminada+ De e e mi mo -rbol nobiliario urge un clan de acerdote guerrero : lo hi*o de 7mn+ Me hi2o gracia la noticia de .ue dicho clan haba tenido origen en un hombre del &ie*o reino" o ea" de Sidn ' Tiro" lindante con Canaan+ 7ca o dicho acerdote )ueran de ra2a *uda+++ Creo .ue e ta te i e digna de er tenida en cuenta+ @ue&o h(roe luchan en la )rontera " apla tan in urreccione de e cla&o ' matan be tia al&a*e + Re urge el &ie*o arte del adie tramiento de ele)ante + 1o del re' ir&en de punta de lan2a a u e*(rcito ' ali&ian la pe ada )aena del con tructor ' el minero+ 7 tra&( de lo rollo de oro tu&imo un )ulgurante &i lumbre del pa ado+ Eu' de cribe la muralla ' la torre de 9aal" .ue coinciden e3actamente con lo cimiento de cubierto por no otro + 7 imi mo da la medida de la muralla : die2 metro de altura por cinco de e pe or+ @ue&amente no preguntamo cmo era po ible .ue a.u(lla hubie en de aparecido+ En otro pa a*e e re)iere al te oro .ue lo agente egipcio en C-di2 en&an al >Lran 1en?" como ahora e llama al re'+ Entre lo ob*eto .ue lo integran )igura un c-li2 de oro" en el .ue han ido mara&illo amente cincelado lo igno de la &ida eterna+ 5Era el .ue hallamo entre la ruina del templo+6 E a noche contempl( con otro o*o a.uel bello ' deteriorado ob*eto+ 7 cada momento la cancione de Eu' no planteaban un reiterado acerti*o: la identi)icacin de lo lugare ' animale .ue (l de igna de otra manera+ 1a ciudade ' guarnicione mencionada por Eu' han de aparecido hace mucho iglo o lo .uedan de ella alguno mi terio o montone de piedra imilare a lo .ue tanto abundan en B)rica central+ Sin embargo" no emocion el hecho de .ue lo hombre de Opet comen2aran a bu car tierra apta para el culti&o de la &id ' el oli&o+

1o &ino ' aceite del norte &alan m- .ue u pe o en oro cuando llegaron en la na&e del .uinto EabbaCuC 1al+ 1o horticultore ' &iticultore del >Lran 1en? de cubren un da" mu' le*o " hacia el e te" una cadena de alta monta!a en&uelta en la niebla" en la .ue e re pira un aire )re co ' puro+ Comien2a entonce la con truccin de terra2a en u benigna ladera " mediante la utili2acin de decena de mile de e cla&o + Lrande cantidade de &ide ' oli&o plantado en &a i*a de barro on en&iada al ur en lo m- &eloce barco ' tran portada luego a lomo de ele)ante a la monta!a de Zeng+ De all procede el rico &ino tinto .ue tanto pondera el poeta Eu'+ Tambi(n de cribe la con truccin de la terra2a con planta " .ue toda&a ub i ten en la monta!a In'anga+ 1a de cripcione .ue hace de la be tia ' a&e il&e tre de Dunt ' lo Cuatro Reino no permiten identi)icar la ma'ora de ella + El agrado p-*aro del ol" .ue lle&aba o)renda de carne a 9aal &olando a tra&( de un cielo in nube ha ta .uedar )uera del alcance del o*o humano era" in lugar a duda " el buitre+ S0bitamente de cubrimo el entido de lo buitre cincelado en tanto ob*eto ' de lo ello de lo rollo de oro+ El buitre era el emblema de lo acerdote guerrero : lo hi*o de 7nin 59en47mn6+ Eu' haba colocado u ello particular en la *arra .ue contenan lo rollo + 7 imi mo de criba el poeta otro animale perteneciente in duda a e pecie e3tinguida en el tran cur o de lo do mil a!o .ue no eparan de Eu'+ El m- importante era el Lran 1en" por.ue no cabe duda de .ue el re' tomaba u nombre de una be tia real+ El Lran 1en era un enorme gato predatorio .ue &i&a en lo ca!a&erale .ue e e3tendan a lo largo de la ribera ur del lago+ En el a!o R#P de Opet e promulgaron le'e de tinada a proteger a dicho animal" 'a en &a de e3tincin por a.uella (poca+ Tal proteccin e *u ti)icaba plenamente por el )undamental papel .ue el mencionado animal de empe!aba en el ritual de la coronacin del re'" ceremonia .ue Eu' denomina >la cacera del Lran 1en?+ te" eg0n el poeta" era de color pardo ro*i2o" tena la cara urcada por lnea blanca ' negra ' meda un metro cincuenta de altura ha ta u cru2+ Su colmillo cur&o e pro'ectaban al e3terior &einticinco centmetro + De e a .ue lo dem- pu ieron en tela de *uicio la palabra de Eu'" 'o identi)i.u( al Lran 1en con el gigante co lince de diente de able+ <n e .ueleto de e te animal )ue hallado entre el ma'or ni&el de hue o de la ca&erna de SterC)ontein+ Eu' de cribe el inicio del tr-)ico de animale + Su &ie*o enemigo " lo romano " e t-n de po*ando continuamente al B)rica del @orte de u leone " rinoceronte ' ele)ante para pro&eer a u circo + Eain " un ca2ador de la herbo a planicie del ur" crea un i tema para capturar

&i&o a dicho animale + Tra adormecerlo con un l.uido obtenido mediante la de tilacin de emilla de c-!amo il&e tre" lo coloca cuando e t-n aletargado a bordo de la na&e de EabbaCuC 1al" .uien r-pidamente lo tran porta al norte" haciendo e cala en lo pue to e tablecido a lo largo de la co ta+ Eu' no habla de una ta a de uper&i&encia notablemente ele&ada: OS por #SS+ Ello determina a tronmica ganancia a cau a del an ia de emocione )uerte por parte del populacho de Roma+ Eacia el a!o %OS de Opet la nacin llega al apogeo en ri.ue2a ' podero+ Dero como e ha e3tendido dema iado" la poblacin de e cla&o re ulta in u)iciente para cumplir u m0ltiple empre a + De e perado" el Lran 1en en&a una e3pedicin en bu ca de e cla&o + 1a marcha hacia el norte del gran ro dura die2 da + Eu' 9en47mn regre a con .uiniento oberbio negro apre ado en @ubia ' pide al Lran 1en u recompen a+++ Eabamo llegado al )inal del egundo rollo de oro de Eu' 9en47mn+ El 1ear no e taba aguardando+ De mala gana interrumpimo la lectura ' no )uimo + De*ando a Ral ' a 1e lie a cargo del campamento" Elridge" Sall' ' 'o &olamo hacia 1uanda" de de donde &ia*aramo en el a&in internacional+ Tu&imo .ue pagar una uma adicional por el e3ce o de e.uipa*e ' el pa a*e del in pector de Dolica .ue el gobierno de 9ot uana de ign para cu todiar u intere e de copropietario de la anti.u ima reli.uia .ue lle&-bamo en el a&in+ En 1ondre di )rutamo de &einticuatro precio a hora libre + Como de co tumbre" .ui e &i itar lo lugare m- intere ante + En lo prado de 1incoln Inn Jield )lorecan lo a2a)rane + El bitter del 9arle' MoK" en DuCe Street" me pareci el me*or .ue haba bebido ha ta entonce " ' la nue&a generacin de muchacha " en la HingX Road" m- bella .ue la precedente+ Cuando a la ei cerraron la puerta de la @ational Laller'" Sall' ' 'o no dirigimo directamente en un ta3i a San 1oren2o" en 9eauchamp Dlace" donde comimo el mara&illo o o obuco de 1oren2o" .ue regamo con Chianti tinto+ 1legamo al ,ueenX Theatre en el preci o in tante en .ue al2aban el teln+ En nada e pareca a.uella &ida a la .ue lle&-bamo en la Ciudad de la 1una+ Cuando llegamo a Dorche ter eran m- de la doce de la noche+ Sin embargo" Sall' egua ba*o lo e)ecto del tremendo impacto .ue produ*o en ella en el primer momento la )abulo a ciudad+ 4E to' a0n dema iado ner&io a para dormir" 9en+ 8,u( hacemo : 49ien" en mi habitacin tengo una botella de champ-n 4di*e+

Sall' pe ta!e ' me mir con picarda+ 49en Ha2in" mi bo' cout )a&orito" iempre e t- preparado+ Mu' bien" bebamo + Cuando la botella de Hrug blanco ' eco e tu&o por la mitad hicimo el amor por primera &e2 en ei me e + Dara m re ult m- agotador .ue mi primera e3periencia e3ual con la propia Sall'" pue .ued( e3hau to ) ica ' e piritualmente+ Ella )ue .uien lle& la copa &aca al cuarto de )umar" del .ue regre poco de pu( con do copa llena ha ta lo borde de &ino blanco+ Durante un momento permaneci ante m de nuda ' adorable+ 4@o ( por .u( he hecho e to+++ 4di*o" en tanto me o)reca la copa en )orma de tulipa+ 48E t- arrepentida: 4le pregunt(+ 4@o" 9en+ @unca me he arrepentido de lo .ue hemo compartido+ Sin embargo" .ui iera+++ 4 e detu&o" tom un trago ' e ent en la cama a mi lado+ 4Sabe mu' bien .ue te amo 4di*e+ 4S 4' me mir de una manera enigm-tica+ 4Siempre te amar( 4in i t+ 48Da e lo .ue pa e: 4me pregunt+ 4Da e lo .ue pa e 4re pond+ 4Te creo" 9en 4di*o" a intiendo con la cabe2a+ Su pen ati&o o*o me parecieron m- &erde .ue nunca4+ Lracia + Sall'+++ 4comenc( a decir" pero ella coloc uno de u largo ' )ino dedo obre mi labio + 7l hacer un mo&imiento negati&o con la cabe2a" u cabello " .ue pendan a ambo lado de u cara" o cilaron obre u me*illa + 4Ten paciencia" 9en+ Dor )a&or" ten un poco de paciencia+ Dero 'o retir( u dedo de mi boca+ 4Sall'+++ Ella entonce e inclin obre m ' ahog mi palabra con u labio + Sin apartar u boca de la ma coloc u copa en el uelo" *unto a la cama" ' arrebat-ndome la .ue 'o o tena entre mi )lo*o dedo la pu o en el uelo al lado de la u'a+ Jinalmente hicimo el amor de una manera tan h-bil" util ' a&a alladora .ue no ent 'a de eo de preguntarle nada ni de prote tar+ 7l da iguiente" a la nue&e de la ma!ana" met a Sall' en un ta3i ' le di*e al ch)er .ue la lle&ara a Eli2abeth 7rden" en 9ond Street" un tanto intran.uilo acerca de la uerte .ue correra u negra ' edo a cabellera+ 57lguna de a.uella bru*a deberan er colgada por la )orma en .ue e tropean a tanta chica bonita +6

7cto eguido ub a otro ta3i ' me dirig a la M% ' EeathroK" donde .ued( ata cado a cau a de uno de e o embotellamiento .ue tan edante ' agradable tornan lo &ia*e en autom&il en Lran 9reta!a+ El a&in de 1ouren haba aterri2ado 'a cuando llegu( a la terminal de &uelo internacionale + De modo .ue pagu( al ch)er ' ech( a correr hacia a.uella caldera humana+ 4;Creo .ue on DicC' ' 1i2= 4e3clam alguien en medio de la multitud" lo .ue me alert obre la pro3imidad del grupo Stur&e ant+ Mi e3iguo campo &i ual" producto de mi e ca a altura obre el ni&el terre tre" me obliga iempre a guiarme por e ta cla e de in)orme gratuito + 1uchando a bra2o partido me abr pa o hacia la comiti&a errneamente atribuida a lo 9urton+ En realidad tal error era perdonable" por.ue 1ouren Stur&e ant ola &ia*ar con gran aparato+ Su er&idore " corriendo delante de (l" de pe*aban el tra'ecto hacia la puerta+ 1o periodi ta pre ionaban d(bilmente de de ambo )lanco " pero no con eguan romper la lnea de 9+ /+ M+ Su m(todo eran mu' con&encionale + /o" en cambio" atacaba ilcitamente con la cabe2a gacha" pro&ocando .ue*ido ' grito tale como: >;Cuidado con ( e=? ' >;Su*(tenle=?" pronto reempla2ado por palabra tan amable como >Di culpe" doctor?+ R%TCuando llegu( al tran.uilo centro del grupo" 9obb' Stur&e ant pro)iri un chillido ' e me agarr al cuello+ El grupo e detu&o durante un minuto para .ue e cumpliera el ritual de la bien&enida+ Eilar' lle&aba un ua&e abrigo de &i n" cu'o brillo era eclip ado por el de u cabellera+ Sobre ella de collaba 1ouren" con u rubia melena aclarada por el ol ' u ro tro tan ate2ado .ue haba ad.uirido el color de la a&ellana+ 4Eola" 9en" &ie*o in&ergNen2a 4me di*o oprimi(ndome el hombro con u mano4+ Lracia a Dio te ha decidido+ Dor )a&or" acompa!a a Eil ' lo chico + Tengo .ue hacer &aria diligencia + Te &er( luego en Dorche ter+ Do largo ' reluciente coche no aguardaban )uera+ El grupo e di&idi ordenadamente+ 7nte de partir 1ouren de andu&o el camino .ue 'a haba hecho para decirme" mu' orgullo o: 4En la Se'chelle captur( un pe2 e pada negro .ue pe aba cuatrociento Cilo +++ ;<na mara&illa= 4Ere un tigre 4le )elicit(+ 4Drepara el Llen Lrant" muchacho+ En eguida e tar( con &o otro + Me in tal( en el a iento tra ero" *unto a Eilar'" tra adelantarme a uno de lo 9+ /+ M+ Durante un momento me e3ta i( en la contemplacin

del radiante ro tro de ella" .ue brillaba de )elicidad ' tena una )re cura impo ible de lograr con el me*or co m(tico o delineador de o*o + 4Eemo pa ado die2 da mara&illo o en la i la " 9en 4 u mirada e tornaron m- dulce ' &aga al embeber e ella en u recuerdo 4+ 7 celebramo nue tro ani&er ario+ ;Mira= 4' le&ant u mano i2.uierda" en la .ue brillaba un anillo de oro ro*i2o con un enorme olitario+ 7un.ue habituado al e tilo de &ida de 1ouren" me de lumbr a.uel diamante blan.uia2ulado" .ue no pe ara meno de &einticinco .uilate + 4E hermo o" Eilar' 4le di*e" mientra pen aba" mo&ido por una idea no mu' edi)icante: >7 ma'or culpa" ma'or regalo?+ En Dorche ter" Eilar'" bo.uiabierta" e lle& una mano a lo labio " orprendida de la barroca uperabundancia de la habitacin del Oli&er Me el+ 4@o puedo creerlo" 9en+++ ;@o puede er cierto= 4e3clam" riendo+ 4@o te ra 4le ad&ert4+ 8Sabe cu-nto le co tamo a 1ouren: M- de cien libra por da+ 4;Oh= 4e3clam ella" ' e de* caer en uno de lo enorme illone 4+ Sr&eme un trago" amor mo+ 1o nece ito" 9en+ Mientra llenaba u copa le pregunt( innece ariamente: 4De modo .ue a.u(l )ue un problema pa a*ero"" 8no: 4Si tu&e alg0n problema 'a lo he ol&idado" 9en+ 1ouren e e tportando conmigo me*or .ue nunca+ Cuando 1ouren lleg a la habitacin comprend en eguida lo .ue Eilar' haba .uerido decir+ Recio ' bronceado por el ol" demo tr una gran alegra riendo continuamente ' pu o de mani)ie to una inagotable energa+ Mientra le er&a una copa de Llen Lrant" de pidi a lo do 0ltimo 9+ /+ M+" arro* u cha.ueta ' u corbata obre una illa" e arremang la manga de la cami a de*ando al de cubierto u protuberante m0 culo ' empe2 a beber+ 49ueno" ahora en (!amelo 4di*o+ / no en)ra camo en el e3amen ' di cu in de lo rollo ' la traduccin re pecti&a+ 1ouren e concentr en la )ra e inicial de la primera p-gina+ 4>Ae al almac(n" coge de all .uiniento dedo del m- )ino oro+++? 4 a.u e detu&o ' me mir4+ @ue tro &ie*o amigo llama almac(n a u te oro" 9en+ E e e t0pido de Eamilton ha traducido incorrectamente+ 7.u corre ponde traducir >te oro?+ 48De de cu-ndo conoce a )ondo el idioma p0nico: 49ien+++ 8,ui(n guarda u oro en un almac(n: 4di*o 1ouren" paladeando el Llen Lrant4+ Si tu teora on correcta +++ 4Dor )a&or" uprime la palabra i+ T0 no ere Gil)red Snell+

4Mu' bien+ 7ceptemo .ue la ciudad tu&o un )inal 0bito ' &iolento+ Si a pe ar del )uego ' la matan2a" u archi&o " tan apreciado por ello " e al&aron" e ca i eguro .ue u te oro permanece tambi(n intacto+ Dor con iguiente" debemo tratar de locali2arlo+ 4;Magn)ica deduccin= 4e3clam(" a intiendo con la cabe2a ' haciendo una mueca arc- tica4+ / pen ar .ue durante ei me e e tu&e de&an-ndome lo e o in poder llegar a ella+++ 4El te oro e t- all" 9en 4di*o 1ouren" haciendo ca o omi o de mi mueca burlona+ 48Dnde" 1o: 8Dnde: 4Cerca+++ Detr- de la muralla principale +++ Drobablemente en la ca&erna+ 4;Dor todo lo demonio + 1o= Ee regi trado el lugar milmetro a milmetro cincuenta &ece 4le di*e con ua&e pero creciente irritacin+ 4Cuando lo ha'a regi trado un centenar de &ece de cubrir- .ue e tu&i te ciego+ + 4E cucha" 1o" maldita ea4prorrump4+ @o creo .ue+++ 4Echa un trago" ocio" ante de e tallar+ Segu u con e*o" ' (l pro igui: 4@o e to' meno preciando tu labor" 9en+ Simplemente te recordar( .ue en #$S$ Theodore Da&i termin u libro con e ta palabra : >Temo .ue el Aalle de lo Re'e e t( 'a agotado?+ 4Comprendo" 1o" pero+++ Da ando por alto mi ob*ecione continu: 4Sin embargo" trece a!o de pu( EoKard C-rter de cubri la tumba de TutanChamn" el ma'or te oro hallado *am- en el Aalle de lo Re'e + 4/o no he dicho .ue abandonara la b0 .ueda+ 1o+ Mientra t0 pague " eguir( e3plorando+ 47pue to cual.uier co a a .ue mi talonario de che.ue er- m- tena2 .ue tu determinacin+ 4Deligro a apue ta 4le pre&ine" ' &ol&imo a rer+ @o eparamo a media tarde+ Impelido por un e*(rcito de 9+ /+ M+" 1ouren atra&e el &e tbulo ' e dirigi hacia el Roll negro .ue aguardaba )rente al hotel+ Me de lic( por una puerta lateral para dirigirme hacia DarC 1ane en bu ca de un ta3i+ Elridge Eamilton me e taba e perando en la cal2ada" )rente a la Ro'al Leographical Societ'+ Eaba llegado all de de O3)ord en u ro*o ' brillante Mini+ Como de co tumbre" lle&aba una cha.ueta de me2clilla con parche en lo codo + Sin embargo" e taba mu' in.uieto a cau a de la reunin del da iguiente+

47pena puedo contenerme" 9en 4cacare con malicio a alegra4+ 8Ean llegado 'a lo in&itado al hotel: 4@o+ Snell llegar- e ta noche+ Elridge" mu' e3citado" dio &ario pe.ue!o brinco ' di*o: 4Caer- pe adamente en la trampa como un hipoptamo+ >Cruel" pero e3acto?" pen (" mientra " de*ando atr- la doble puerta de roble" entr-bamo al arte onado aln del templo m-3imo de nue tra pro)e in+ Emana de e te edi)icio una callada dignidad" como de un oa i tran.uilo ' permanente" ituado en medio del tran itorio ' demencial mundo moderno+ Funto a cendimo por la &a ta e calera ' de*amo atr- lo retrato de &ario grande hombre ' la li ta de lo honrado anteriormente con la medalla con)erida por la in titucin+ 4Tendr- u ted .ue ugerir .u( pintor pre)iere 4di*o Elridge" e!alando lo retrato 4+ Me han dicho .ue cierto arti ta e3tran*ero" un tal Fohnn'+++ creo .ue 7nnigoni" no e malo+ 4D(*e e de tontera 4le e pet(+ Eamilton emiti una ri otada eme*ante a un onoro relincho" .ue re on como un cuerno de ca2a en el agrado recinto+ 7 m me irrit la ruido a intru in de Elridge en el -mbito de mi m- caro ue!o + 7un.ue o' mode to ' e3ce i&amente retrado" he de con)e ar .ue en otra oca in" al &er por primera &e2 a.uello retrato " me haba imaginado a m mi mo ob er&ando a la gente de de el muro de honor" con mi o curo ro tro inclinado hacia aba*o+ Inclu o haba e cogido la po e: aparecera entado" para di imular la )orma de mi cuerpo" ' con la cabe2a &uelta hacia un lado" por.ue tengo un buen per)il derecho+ El pe.ue!o mechn gri de mi ien &i ible dara un to.ue de dignidad a mi )igura" a como tambi(n la condecoracin e3tran*era .ue lucira en mi olapa 5tal &e2 la 1egin de Eonor6+ 7doptara adem- una e3pre in pen ati&a ' )runcira el entrece*o+++ 4Aamo 4me di*o Elridge" ' )uimo ha ta donde el pre idente ' &ario miembro del Con e*o no aguardaban con *ere2 ' bi2cocho + Dor de gracia no haba all una ola botella de Khi C'+ Dero como a.uello caballero tenan el poder u)iciente para con&ertir en realidad mi reciente ue!o" decid er lo m- amable ' encantador po ible+++ ' en &erdad produ*e el e)ecto .ue bu caba+ En eguida abordamo la cue tin de la apertura del impo io" )i*ada para el da iguiente a la do ' media de la tarde+ 4Su 7lte2a pronunciar- el di cur o inaugural 4e3plic uno de lo con e*ero 4+ 1e hemo pedido .ue no hable m- de cuarenta ' cinco

minuto ' .ue e&ite en lo po ible toda re)erencia al culti&o de or.udea ' la carrera de ob t-culo + 1uego 'o leera mi traba*o" .ue era una e pecie de continuacin del en a'o .ue haba ledo ei a!o atr- " titulado >In)luencia de la cultura mediterr-nea en el B)rica Central ' Meridional durante la era precri tiana?" .ue tanta hilaridad haba pro&ocado en Gil)red Snell ' u compinche + Di pondra de cuatro hora + 7l da iguiente por la ma!ana di ertara Elridge obre >Cierto te3to ' mbolo antiguo del B)rica uroccidental?" ttulo &ago" e cogido e3pre amente para encubrir el golpe .ue 'o de cargara )inalmente+ De pu( de guardar la reli.uia a)ricana en el cuarto de eguridad de la Sociedad tu&e .ue padecer el terrible uplicio de regre ar a Dorche ter durante la hora de ma'or tr-n ito londinen e en el diablico Mini ro*o de Eamilton+ Cuatro &ece )uimo a parar a E'de DarC Corner+ Durante todo el tiempo Elridge lan2 una llu&ia de maldicione + Su cal&a cabe2a brillaba como un em-)oroI mientra " 'o me a)erraba aterrori2ado a la abra2adera de la porte2uela" di pue to a precipitarme por ella ante de .ue (l e la ingeniara para abandonar la hilera de coche ' entrara en DarC 1ane+ Fade-bamo toda&a cuando le condu*e al bar" donde ped para (l un par de Lilbe' doble + 7ll .ued Elridge" mientra 'o ala para completar lo preparati&o de mi acti&idad nocturna" pue 'a eran mde la ei de la tarde+ 7l acercarme a lo a cen ore &i alir de uno de ello a Sall'+ Mentalmente me e3cu ( ante u pelu.uera" por.ue u cabellera egua ca'endo a ambo lado de u ro tro mu' &aporo amente+ 7dem- le haban dado un to.ue m-gico a u cara" en la .ue lo re altaban u o*o ' u ro ado labio + 1le&aba Sall' un ligero &e tido color &erde" a *uego con u o*o + 4;,u( uerte haberte encontrado" 9en= 4me di*o" mientra e acercaba a m r-pidamente4+ 7cabo de de li2ar una nota ba*o tu puerta+++ 1o iento" 9en" pero creo .ue e ta noche no e tar( pre ente+ Tengo un compromi o+++ 4E t- bien" Sal+ De toda manera no ha' nada re uelto a0n 4di*e" di imulando con una mueca la de ilu in .ue me cau aba el )raca o de mi plane + 4@o puedo eludir el compromi o" 9en+ Se trata de uno &ie*o amigo .ue acaban de llegar de 9righton+ /a en la habitacin de 1ouren me entretu&e charlando con Eilar' ' lo chico " en tanto aguardaba a a.u(l+ 7 la iete ' media on el tel()ono+ De pu( de hablar bre&emente con 1ouren" Eilar' me pa el auricular+

4Den aba cenar contigo" 9en" pero e tar( cla&ado a.u .ui(n abe ha ta cu-ndo+++ 1a cl-u ula del contrato re)erente al impue to ha re ultado mu' con)u a ' e tamo redact-ndola de nue&o+ 8Dor .u( no &a a cenar con Eilar' ' lo chico : Dero Eilar' me di*o .ue e taba rendida ' .ue e aco tara temprano+ De modo .ue com olo en I oKX donde me ir&ieron una comida tpicamente *uda" .ue e inici con picadillo de hgado ' cebolla+ De pu( cruc( el calle*n ' entr( en Ra'mondX " donde por cinco libra &i cmo e de nudaban la m- bella muchacha de 1ondre + Sin embargo" el e pect-culo me deprimi e hi2o .ue me intiera m- olo ' tri te .ue ante + Do teriormente" aun.ue no o' un libertino" e tu&e a punto de de*arme tentar por la chica .ue me hacan e!a de de lo o curo portale de Gardour Street+ De regre o en el hotel" poco ante de medianoche" llam( in)ructuo amente por tel()ono al cuarto de Sall'+ <na hora m- tarde &ol& a llamar" pero tampoco hubo re pue ta+ El tel()ono 2umb tri temente un rato" como un in ecto .ue llamara in0tilmente a la hembra+ Me dorm ca i al amanecer+ 7 la ocho de la ma!ana me de pert la &o2 - pera" aludable ' e timulante de 1ouren" .uien bram en el auricular: 4Ea llegado el gran da" 9en+ Sube a de a'unar conmigo+ En eguida ordenar( .ue no ir&an+ 8,u( .uiere : 4Ca)( 4murmur(+ 7l entrar en u habitacin le hall( ante una gran )uente en la .ue haba &ario bi tec " tocino" ri!one " hue&o " almn ahumado ' cierto pota*e para empe2ar+ Tal de a'uno" corriente en u me a" concluira con to tada " mermelada ' ca)(+ 47lim(ntate" muchacho" por.ue deber- mo trarte mu' en(rgico+ Aigori2ado mi e pritu por a.uel lido re)uer2o" me ent impelido durante toda la ma!ana por una creciente marea de e3pectati&a + E a tarde ba*( di pue to a en)rentarme a mi hu( pede como un len hambriento de carne humana+ Eaba ba!ado mi me*illa en agua Dior de pu( de a)eitarme ' luca un o curo tra*e de ca imir" cami a blanca ' corbata parda+ Eilar' haba colocado un cla&el doble en el o*al de mi olapa+ En uma" ola como un *ardn de ro a mientra " taconeando con )uer2a" enta la pro)unda emocin del ca2ador en acecho+ Cuando 1ouren ' 'o entramo en el aln de )umar pri&ado" decreci el 2umbido de la con&er acione + @o .uiero decir con e to .ue donde 'o entro todo callan" ino .ue 1ouren impone ilencio donde.uiera .ue aparece+ Slo una per ona igui hablando+ En una con&incente

imitacin de la cla e alta brit-nica" continu rebu2nando en el otro e3tremo del aln+ Gil)red Snell e taba en el centro de un corrillo de impo tore obre lo .ue e!oreaba como algo m- lido .ue la propia &ida" a modo de to co monumento a mi mo+ Separando la pierna trataba" como una mu*er embara2ada" de contrabalancear el pe o de u mon truo o &ientre+ 9a*o u chaleco pareca ocultar un odre emilleno de &ino+ 1a tela gri perla .ue cubra la comba de u abdomen era tan &a ta como el teln de un teatro+ 1a cara le penda obre el pecho )ormando una erie de barbilla eme*ante a la onda de un lago ' era blanca ' ua&e como una bol a de material pl- tico llena de leche ucia+ 1a boca" .ue interrumpa a.uella blancura como una herida purp0rea" le colgaba tambi(n" ' e taba iempre abierta" inclu o cuando no hablaba" co a .ue rara &e2 ocurra+ 1a ca pa de prendida de la re&uelta mata de pelo le caa en blanco copo obre hombro ' olapa + Aario ob*eto pendan en u )achada: del cuello una ga)a para leer" a modo de gemelo de *e)e de unidad blindadaI de uno de lo bol illo un cortacigarro " ' de la olapa la cinta negra de u monculo+ E3hiba tambi(n la cadena del relo* ' un lla&ero+ Me apro3im( a (l en lnea oblicua" deteni(ndome ac- ' all-" 'a para aludar a alg0n amigo" 'a para charlar con mi colega " pero in de &iarme de mi ob*eti&o+ De pronto alguien pu o una copa en mi mano + Entonce mir( a mi alrededor+ 4El Khi C' te dar- &alor 4me di*o Sall' onriendo+ 4@o lo nece ito" nena+ 4Eablemo con (l+ 4Simplemente trato de prolongar el placer .ue ahora iento+ Simult-neamente miramo en la cara al autoproclamado n0mero uno de lo ar.uelogo " al autor de media docena de libro " de lo .ue e haban editado medio milln de e*emplare " por.ue apuntaban directamente hacia el gran p0blico+ Obra .ue ro2aban peligro amente la )rontera del plagio ' del libelo criminal+ 1ibro en lo .ue mediante una *erigon2a eudocient)ica el autor e di )ra2aba de erudito ' donde lo hecho eran retorcido " omitido o utilmente alterado para adecuarlo a u teora + /o no o' un ad&er ario enconado ni rencoro o+ Sin embargo" cuando mi o*o e detu&ieron en el ro tro abotagado de a.uel &erdugo" de a.uel torturador" de a.uel+++ 9ueno" en cuanto mir( a.uella cara ent .ue la angre her&a en mi &ena ' mi o*o e nublaban+ Snell ad&irti .ue me acercaba a (l" pero )ingi .ue no me &ea+ Todo el mundo all e taba atento+ Todo .ui2- haban pre&i to a.uel en)rentamiento en cuanto recibieron la re pecti&a in&itacione + El

crculo" en torno al mae tro" e abri para permitirme el acce o a u per ona+ 4@o cabe duda .ue+++ 4rebu2naba en e e momento Gil)red+ Su mirada e de pla2 por encima de mi cabe2a+ En general" cada declaracin u'a &a precedida de una muletilla publicitaria+ 4Como he dicho tanta &ece +++ 4 u &o2 lleg a lo m- apartado rincone del aln+ 7guard( pacientemente+ Dara tale oca ione me re er&o una onri a tmida ' en e3tremo mode ta" .ue he en a'ado mucha &ece + 4En general e admite+++ E ta )ra e" en lo labio de Gil)red" igni)ica .ue la teora .ue e di cute e moti&o de encontrada opinione + 47 decir &erdad+++ 4' continu e3poniendo una e&idente mentira+ Dor 0ltimo mir hacia aba*o" e detu&o en medio de una )ra e" a egur el monculo *unto a u o*o '" con gran orpre a ' alegra" de cubri a u &ie*o amigo ' colega el doctor 9en*amn Ha2in+ 4Mi pe.ue!o ' .ueridito 9en*amn+++ 4di*o+ El diminuti&o me hiri como a un toro la banderilla .ue le cla&an en la cer&i24+ ;,u( alegra iento al &erte= 7cto eguido Gil)red Snell hi2o un imprudente mo&imiento: de li2 l-nguidamente en mi direccin una de u blanca " ua&e ' &elluda 2arpa + Durante un momento no pude creer en mi buena uerte+ In tant-neamente Gil)red e acord de la 0ltima &e2 .ue no e trechamo la mano " ei a!o atr- " e intent retirar la .ue acababa de tenderme+ Dero como mi re)le*o on m- r-pido .ue lo u'o " u mano .ued pre a en la ma+ 4Eola" mi .uerido Gil)red 4le di*e con &o2 arrulladora+ Su mano me hi2o el e)ecto de un guante lleno de c-lida *alea+ Se tena .ue hundir a )ondo lo dedo en u carne para entir u hue o + 4@o alegramo mucho al aber .ue &endra 4le di*e+ Emiti un ua&e mugido+ Aaria gota de ali&a brotaron de u labio )o)o ' purp0reo + 48Ea tenido buen &ia*e: 4le pregunt(" onriendo iempre con timide2+ Gil)red comen2 a bailar una e pecie de giga apo'-ndo e alternati&amente en cada uno de u pie + Mi dedo " .ue haban 'a ca i de aparecido en u blanca ' blanda carne" palpaban ahora claramente lo nudillo de lo u'o + Tu&e la impre in de .ue e taba atormentando a una medu a con una ca!a de pe car trucha + 47nte de .ue )inalice el impo io tenemo .ue robar alg0n tiempo a nue tra tarea para una pe.ue!a charla en pri&ado 4le di*e+ Me pareci entonce .ue Gil)red perda aire por.ue e3hal un ilbido ' empe2 a encoger e como un globo pinchado+ S0bitamente me

arrepent de mi brutale palabra ' lament( no haber ido capa2 de contenerme+ 7l oltar u maltratada mano pen ( .ue el retorno de la angre a ella debi dolerle m- .ue mi apretu*n por.ue la apo' tiernamente en u pecho+ Su grande ' a)eminado o*o e llenaron de l-grima ' u labio temblaron como lo de un ni!o encoleri2ado+ 4Aenga 4le di*e amablemente4+ 9eberemo otra copa+ / le condu*e a tra&( del aln como un domador a u ele)ante+ @o ob tante" Gil)red Snell" .ue careca de )le3ibilidad mental" &ol&i a la andada + Durante el almuer2o llegaron ha ta nue tra me a )ragmento de u monlogo+ En u me*or e tilo a)irm .ue >e taba di pue to a con)iarle un pe.ue!o ecreto?+ De la palabra uelta .ue alcanc( a or dedu*e .ue in i ta una &e2 m- en u teora del origen medie&al ' bant0 de la ruina de B)rica central ' .ue e entretena en demoler alegremente mi conclu ione + En cierto momento" al echar una o*eada a u me a" ad&ert .ue e taba le'endo" para regoci*o de u compa!ero " mi libro O)ir" abierto *unto a u plato+ Sin embargo" otro problema re.uiri de m imult-neamente toda la habilidad para ol&entarlo+ Sall' ' 'o e t-bamo entado )rente a lo Stur&e ant+ 7 lo cinco minuto de haberno colocado all" Sall' repar en el nue&o diamante de Eilar'+ Ello era ine&itable" pue to .ue a.u(l lan2aba de tello en toda direccione + Sall' guard ilencio ha ta la mitad de la comida+ @o ob tante" de cuando en cuando cla&aba u o*o en la rutilante gema+ 1o dem- ri&ali2-bamo en el u o de la palabra ' brome-bamo a m- ' me*or+ 1ouren e dedicaba e3clu i&amente a Eilar'+ Sin embargo" al producir e un moment-neo ilencio" Sall' e inclin hacia delante ' le di*o a Eilar' con la &o2 m- dulce de .ue era capa2: 4;,u( hermo o anillo= Dicho a de u ted .ue puede lucir e a *o'a + En cambio 'o tengo uno hue o tan pe.ue!o .ue no me entaran+ / &ol&i(ndo e hacia m inici una alegre con&er acin+ E ta die tra e tocada e trope el clima de la reunin+ 1ouren )runci el entrece*o ' enro*eci de rabia+ Eilar' apret lo labio + Su o*o brillaron como i un centenar de r(plica e abrieran pa o hacia u labio + Dero e contu&o+ /o me lanc( &alientemente en el &aco .ue acababa de producir e+ Ma ni i.uiera mi encanto per onal ni mi e3periencia ocial urtieron e)ecto alguno+ Dor e o e3periment( un hondo ali&io cuando 1ouren" de pu( de echar una o*eada a u relo*" mir al 9+ /+ M+ .ue actuaba de coordinador ' mo&i a)irmati&amente la cabe2a+ Dicho caballero e pu o en pie inmediatamente ' condu*o al de a&enido grupo hacia la )ila de coche .ue aguardaban+ Mientra atra&e -bamo el recibidor" Gil)red Snell e abri camino hacia m" eguido de un

en*ambre de admiradore " .ue pre&iendo una e cena di&ertida empe2aron a hacer mueca burlona + 4Durante el almuer2o" mi .uerido amigo" he &uelto a ho*ear u libro ' otra &e2 me ha parecido mu' cmico+ 4Lracia " Gil)red" por u )ran.ue2a 4conte t( agradecido+ 4Me agradara .ue )irmara mi e*emplar+ 4De pu( +++" de pu( + 4Sin duda e t- ahora preocupado por u di ertacin de e ta tarde" 8no" pe.ue!n: Otra &e2 tembl( al e )or2arme por di imular mi entimiento ' por hablar ua&emente+ 4E pero .ue le re ulte tan di&ertida como mi libro+ 4Dor upue to .ue me di&ertir(" 9en*amn 4clo.ue alegremente" ' e ale* entre la multitud+ Mientra e introduca con De Aallo en u autom&il" o .ue le deca a ( te: 4>;In)luencia de la cultura mediterr-nea+++=? 8Dor .u( no de lo e .uimale : 7tra&e amo el par.ue como un imponente corte*o )0nebre" )ormado por una hilera de negro autom&ile .ue" tra girar ' tra poner el egundo portn" e intern en Hen ington Lore+ 1a cara&ana e detu&o ante la puerta de la Sociedad+ Dentro" obre un e trado" e taban 'a lo locutore ' lo miembro del con e*o+ En el aln haba una ma a compacta de p0blico+ Gil)red" rodeado por u eguidore " ocupaba 'a u lugar" directamente en)rente de m+ De de donde me encontraba podra 'o ob er&ar per)ectamente u reaccione + Doco de pu( apareci Su 7lte2a impregnando el ambiente con u olor a tabaco ' buen &ino oporto+ Inmediatamente )ue acomodado como un ob0 .ue apuntara hacia el auditorio+ En cuarenta ' cinco minuto di*o cuanto era dable decir obre la or.udea ' la carrera de ob t-culo + El pre idente comen2 a tirar di cretamente de u )aldone + Sin embargo" tu&e .ue aguardar &einte minuto para iniciar mi di ertacin+ 4Eace ei a!o tu&e el honor de hablar en e ta in titucin obre la >In)luencia de la cultura mediterr-nea en el B)rica Central ' Meridional durante la era precri tiana?+ 7hora abordar( el mi mo tema" pero pro&i to de lo importante te timonio de cubierto en el lap o intermedio+ Gil)red e ergua a cada in tante en u a iento '" girando la cabe2a 'a hacia Roger 'a hacia De Aallo " entado a u e palda" cuchicheaba alg0n comentario" cubri(ndo e la boca con u programa+ Eaciendo ca o omi o de ello" pro egu con la introduccin" .ue era un re umen de lo de cubrimiento anteriore ' la di&er a teora

urgida al re pecto+ Intencionadamente adopt( un lengua*e -rido ' &ulgar para .ue Gil)red ' u eguidore cre'eran .ue no tena nada nue&o .ue aportar en apo'o de mi punto de &i ta+ De pronto" imprimiendo una pi2ca de emocin a mi relato" e3pre (: 47 e taban la co a " cuando cierto da de mar2o del a!o pa ado el e!or 1ouren Stur&e ant me en e! una )otogra)a+++ 1o ro tro de lo e pectadore " impa ible ha ta entonce " e encendieron de curio idad+ E timul( u inter( ' al poco tiempo me pareci .ue e taba narrando una hi toria detecti&e ca+ 1o pompo o aparte de Gil)red eran cada &e2 m- e paciado + Doco de pu( ce aron la ri ita de u admiradore + 7hora mantena 'o en u pen o a mi auditorio" .ue conmigo ' Sall' parecan contemplar a la lu2 de la luna el e pectral contorno de la ciudad de aparecida mucho iglo atr- + 7hora todo compartan la emocin del de cubrimiento de lo primero blo.ue de piedra labrada+ En el momento oportuno e apagaron la luce ' urgi en la pantalla" a mi e palda " la primera imagen: el re' blanco" alti&o ' di tante" regio ' &iril en u dorada armadura+ <na tra otra relampaguearon la im-gene en la pantalla+ 1o e pectadore " e3ta iado " guardaban un pro)undo ilencio+ 7 la lu2 del pro'ector &i u ro tro )a cinado + Slo e mo&an la mano de lo periodi ta " .ue en la primera )ila garrapateaban )ren(ticamente mi mara&illo o relato+ Interrump ( te en el momento en .ue culminaba nue tra e3ploracin de la planicie ' la ca&erna" ante del de cubrimiento del t0nel tapiado .ue haba m- all- del retrato del re'+ 7 una e!al ma e encendieron la luce + El auditorio &ol&i" e tremecido" al pre ente+ Todo e taban emocionado + 9ueno" todo e3cepto Su 7lte2a" .ue dorma pl-cidamente ba*o lo e)ecto del oporto+ l )ue el 0nico de mi do ciento o'ente a .uien no cauti&( con mi relato+ Inclu o Gil)red pareca aturdido" &acilante como un bo3eador terriblemente &apuleado .ue tratara de mantener e en pie ha ta el ta!ido del gong+ Sin embargo" hube de admitir .ue el hombre era mu' &aliente+ Aol&i(ndo e hacia De Aallo " cuchiche con &o2 aguda: 4Tpica illera bant0 del iglo trece de pu( de Cri to+++" por upue to+ Mu' intere ante+++" por.ue corrobora mi teora re pecto de la )echa e3acta de la migracione + /o guard( ilencio '" con la cabe2a gacha" oprim )uertemente con mi mano el atril+ 7 &ece pien o .ue 'o podra haber ido un magn)ico actor cinematogr-)ico+++ 1e&antando lentamente la cabe2a" mir( a Gil)red con de olada e3pre in+ Mi actitud le creci lo -nimo + 4E e retrato no igni)ica nada+++ Tal &e2 e trate de un a pirante bant0 a la iniciacin+++ <n ca o parecido al de la Dama del 9randberg+

Der i t en mi ilencio para .ue" cre'(ndo e un pe2 e pada" tira e )-cilmente del edal+ <na &e2 .ue el an2uelo penetrara pro)undamente en u cuerpo" tirara a mi &e2 de la cuerda+ 4Temo .ue no tenga &alor alguno como prueba+ / mir a u alrededor" onriendo e t0pidamente+ Su ecuace a intieron con u cabe2a ' +empe2aron a hacer mueca como ttere + De pronto habl(" mir-ndole directamente a la cara+ 4Como mu' bien ha dicho el pro)e or Gil)red Snell" todo e to e mu' )a cinante" pero no prueba nada 4 u cabe2a a intieron men(rgicamente4+ Dor e o decid indagar m- a )ondo+ Me re)er de nue&o al t0nel tapiado" a mi deci in de ca&ar en la roca &i&a" pre er&ando el retrato del re'" ' al bo.uete .ue no pu o en comunicacin con el pa adi2o+ 7.u hice otra pau a ' mir( a Gil)red Snell+ S0bitamente me apiad( de (l" por.ue mi implacable enemigo" a.uella 0lcera maligna ' upurante .ue me haba atormentado a lo largo de mi carrera pro)e ional" no era ahora m- .ue un hombre gordo ' un tanto ridculo+ Sin embargo" le de pedac( como el poeta Eu'" hachero de lo dio e " a u enemigo + 1e hice a!ico con mi de cripcin de lo rollo " del hacha en )orma de buitre ' de lo cinco libro de oro+ Mientra 'o hablaba entr en el recinto uno de mi a'udante empu*ando una carretilla cubierta con un tro2o de terciopelo &erde+ Todo lo o*o e cla&aron en (l+ 7 una e!al ma el hombre retir la tela ' .uedaron al de cubierto la magn)ica ' re plandeciente hacha de guerra ' un rollo+ Gil)red Snell e hundi de tal manera en u a iento" .ue u &ientre ca' obre u rega2o+ Su purp0reo labio colgaban )lo*amente mientra 'o lea la palabra iniciale del primer libro de oro de Eu': 4>,ue todo lo hombre lean u palabra ' e regoci*en como 'o me he regoci*ado+ ,ue todo lo hombre " al or u canto " lloren como 'o he llorado+? 7l terminar mi di ertacin mir( al auditorio+ Todo e taban conmo&ido + Inclu o 1ouren" Eilar' ' Sall'" )amiliari2ado de de haca tiempo con el tema" permanecan inclinado hacia delante en u a iento ' no apartaban de m u o*o reluciente + Con orpre a ad&ert .ue eran la iete ' media+ 7un.ue me haba e3cedido en una hora re pecto al tiempo .ue me haba ido concedido" el pre idente" .ue e taba a mi lado" no me rega! en ab oluto+ 4Mi tiempo ha concluido" pero no mi relato+ Ma!ana por la ma!ana el pro)e or Elridge Eamilton leer- u en a'o obre lo rollo ' u contenido+ E pero .ue &engan a e cucharle+ 7lte2a" pre idente" e!ora ' e!ore " mucha gracia +

Durante die2 egundo rein un ilencio total+ @adie e mo&i ni habl+ De repente todo e pu ieron en pie ' empe2aron a aplaudir )urio amente+ Dor primera &e2 de de la )undacin de la Sociedad" en#YTS" una con)erencia era aplaudida como una obra teatral+ 7bandonando u a iento " lo e pectadore e agolparon a mi alrededor para e trechar mi mano ' )ormularme pregunta .ue de ninguna manera poda 'o conte tar+ De de mi pri&ilegiado pue to de ob er&acin obre el e trado &i cmo Gil)red Snell e le&antaba ' e diriga pe adamente hacia la puerta" olo+ 5Su eguidore e haban unido a .uiene me rodeaban+6 Me dieron de eo de llamarle para decirle .ue lamentaba lo ocurrido ' .ue hubie e de eado ahorrarle a.uel mal rato+++" pero en realidad tale palabra no e *u ti)icaban" por.ue (l me haba dicho lo mi mo in)inidad de &ece + 7 la ma!ana iguiente lo m- importante diario comentaron mi con)erencia" e inclu o The Time e permiti un to.ue dram-tico: >De cubren un te oro cartagin( ?" ><no de lo m- importante halla2go ar.ueolgico de de el de cubrimiento de la tumba de TutanChamn?+ 1ouren compr todo lo diario + Sentado obre un mar de papel impre o" de&oramo otro pantagru(lico de a'uno+ Me enta pro)undamente conmo&ido por el hecho de .ue 1ouren e enorgulleciera tanto de mi logro + En &o2 alta le' todo lo artculo " deteni(ndo e a &ece para hacer alg0n comentario: >;,u( &apuleo" ocio=?I >lo mata te a e o patane ?I >me orin( en lo cal2oncillo al orte+++ ' e o .ue 'a conoca el tema" ;por todo lo diablo =?+ De pronto" al ho*ear un diario i2.uierdi ta .ue acababa de e3traer del montn de peridico " u e3pre in cambi radicalmente+ Jrunciendo el entrece*o lan2 tan )uribunda mirada al peridico" .ue le pregunt( r-pidamente: 48,u( pa a" 1o: 4Mira e to 4' me arro* el diario a la cara4+ 1ee mientra termino de cambiarme+ / e meti en u dormitorio dando un porta2o+ Ca i inmediatamente di con el moti&o de u )uria: una p-gina cubierta de )otogra)a ba*o una gran bandera en la .ue e lea >El e*(rcito de la libertad?+ @egro con )u ile ' en tan.ue + @egro marchando en )ila" interminable + Ca co imilare a hongo + Moderna arma autom-tica colgando de hombro camu)lado + 9ota .ue giraban+++

Sin embargo" lo .ue atra*o mi atencin no )ue e o" ino un grabado ituado en el centro de la p-gina" en el .ue apareca un alto indi&iduo de hombro tan ancho como la cruceta de una horca+ Su cal&a cabe2a" en )orma de bala de ca!n" brillaba ba*o el ol a)ricano+ 7.uel hombre de ro tro e&ero iba acompa!ado por do chino .ue onrean mo trando lo diente ' &e tan mi erable ' arrugado uni)orme eme*ante a pi*ama + El ttulo" mu' de tacado" re2aba: >Ma'or general Timoth' Mageba" llamado El Cru2ado @egro" )lamante comandante del E*(rcito de 1iberacin del Dueblo" acompa!ado de do de u a e ore militare ?+ Su ro tro" ombro e impregnado de odio" ' la dura determinacin .ue emanaba de u hombro " al igual .ue u porte agre i&o" me aterraron+ De manera ine3plicable" a.uella pre encia pareci empa!ar mi reciente triun)o per onal+ 1o ocurrido do mil a!o atr- perdi de repente tra cendencia para m al pen ar en la )uer2a o cura .ue e haban de atado en mi pa + Sin embargo" a.uel hombre no era un ca o ai lado+ B)rica haba producido mucho indi&iduo como (l" )eroce de tructore .ue embraron u planicie de o amenta humana : Cha4Ca" M2iliCa2i" Mamatee" Mute a ' otro mucho .ue la hi toria ha ol&idado+ Timoth' Mageba era implemente el 0ltimo de una larga li ta de guerrero " lo primero de lo cuale e perdan en la tiniebla del pa ado+ De pronto ali 1ouren de u dormitorio" acompa!ado de Eilar'+ E ta e me acerc" me be ' me )elicit de nue&o+ De*( caer el diario de mi mano " pero egu pen ando en Mageba+ 41amento" 9en" no poder acompa!arte a la con)erencia de tu amigo Elridge+ @o puedo eludir la reunin de e ta ma!ana+ Dor )a&or" enc-rgate de Eil+ O)r(cele una buena comida 4me di*o 1ouren mientra de cendamo lo tre en el a cen or+ Elridge" con u tra*e de me2clilla parcheado en lo codo " e en a! con u o'ente + Durante tre hora ' media murmur mucha &ece la palabra >bu ili ? ' >re umen?" acompa!ada a menudo de ri otada .ue de pertaban al auditorio+ 7l &er cmo lentamente e &aciaba de p0blico el aln ' a lo periodi ta .ue garrapateaban entre bo te2o en u cuartilla ent un pro)undo agradecimiento hacia (l" por.ue e&identemente no me arrebatara la gloria .ue acababa 'o de alcan2ar+ <na hora ante del almuer2o" Sall'" .ue e taba entada a Xmi e palda " me entreg igilo amente una nota: >@o puedo oportar e to un minuto m- + Saldr( para reali2ar alguna compra + Te &er( luego+ 4 S+?+ Me onre cuando la &i de li2ar e gr-cilmente hacia la puerta lateral+ 7l llegar a ( ta" Sall' e &ol&i" me hi2o un gui!o ' ambo onremo +

Elridge igui machacando cada &e2 m- lentamente+ Dor 0ltimo" hi2o una pau a" un tanto indeci o '" radiante de alegra" mir a u e ca o auditorio+ 49ien 4di*o4" creo .ue no hace )alta abundar en m- detalle + El p0blico" ali&iado" e dirigi atropelladamente hacia la puerta + En el &e tbulo )ui de nue&o rodeado por una entu ia ta multitud+ 1entamente no abrimo camino hacia la puerta principal" para ir a comer+ En el ta3i" Eilar' e ent entre Elridge ' 'o+ Cuando me di pona a decirle al ch)er .ue e dirigiera a la Trattoria Terra22a" Eilar' mir u mano " .ue de can aban obre u rega2o" ' emiti un d(bil grito de dolor: 4;Mi anillo= S0bitamente ad&ertimo .ue la magn)ica *o'a no de tellaba en u mano+ Mi de pa&orido o*o no e apartaban de u dedo de nudo+ <na )ortuna .ue uperaba cuanto 'o poda imaginar acababa de &olatili2ar e+ 7.uel diamante deba de &aler alrededor de treinta mil libra + 48Cu-ndo lo ha &i to por 0ltima &e2 en tu dedo: 4le pregunt( ner&io amente+ Durante un egundo ella trat de recordar+ De pronto" una e3pre in de ali&io e dibu* en u emblante+ 4;Oh=+++ 7hora me acuerdo+++ 7nte de e maltarme la u!a " en el hotel" lo pu e en la cigarrera de alaba tro .ue e taba *unto a mi illa+ 48Cmo e e a illa ' dnde e t-: 4E una illa tapi2ada" ' e t- en el aln de )umar" al lado del tele&i or+ 4Elridge" 8me hace el )a&or de acompa!ar a la e!ora Stur&e ant al re taurante: /o coger( otro ta3i ' regre ar( &olando al hotel ante de .ue .uiene hacen la limpie2a de cubran el anillo+ 8Tiene la lla&e" Eil: Tra hurgar un rato en u bol o" u mano dio con ella+ Mientra me entregaba la lla&e me di*o Eilar': 4Ere un encanto" 9en+ Derdn por la mole tia+ 41a dami ela en de gracia on mi e pecialidad 4' de cend a la cal2ada+ El tari e ale*+ Durante cinco minuto me mo& como un enlo.uecido em-)oro &i&iente ante la larga hilera de ta3i .ue pa aban a mi lado+ Como nunca di tingo i e t-n encendida o no la pe.ue!a luce .ue ha' obre u techo " llamo a todo + /a en la habitacin del Oli&er Me el" me precipit( por el largo pa illo ' corr ha ta m- all- de lo dormitorio con la lla&e en la mano+ Dando un u piro de ali&io cog el anillo" .ue e taba entre lo cigarrillo de la ca*a de alaba tro" ' me acer.u( a la &entana para ob er&arlo a la lu2+ Su hermo o re plandor ca i me de* in aliento+ 7l pen ar .ue 'o nunca

po eera un ob*eto tan )a cinante" ent una ligera en&idia ' me pu e un poco tri te+ @o ob tante" reaccionando en eguida at( r-pidamente la orti*a en una e .uina de mi pa!uelo ' ech( a andar r-pidamente por el pa illo+ 7l llegar de nue&o ante la puerta del dormitorio .ue e taba entornada" me detu&e con la intencin de cerrarla+ 7nte de .ue mi mano e po ara en el picaporte lleg ha ta m de de otra habitacin una &o2 de mu*er enron.uecida por la emocin" .uebrada ' tr(mula a cau a de u *adeante re piracin+ 4;S" por Dio = ;Ea2lo" ha2lo de una &e2= <na &o2 de hombre e me2cl con la &o2 )emenina" una &o2 .ue e ele& como el - pero grito de un animal herido+ 4;,uerida= ;,uerida ma= 1a &oce e mecan como un olea*e" giraban ' chocaban entre + 1a pa in creca como un mar agitado por el &iento del amor+ Simult-neamente e oa otro ruido" rtmico" apremiante" .ue e con)unda con el pul o de la creacin" un onido tan antiguo como el hombre" tan in&ariable como el cur o de lo a tro + Mientra permaneca rgido ' con la mano e3tendida hacia el picaporte" ce el ordo rumor de lo cora2one + 7 partir de entonce lo o ua&e *adeo " bre&e u piro ' gemido : mero &e tigio de emocione agotada + Me &ol& ' ech( a andar hacia la puerta principal como un on-mbulo+ / cerr( in hacer ruido+ Me ent( *unto a la me a" pero no recuerdo haber comido+ Tampoco recuerdo lo .ue e habl durante la comida+++" por.ue la &oce .ue haba e cuchado tra la puerta pertenecan a Sall' 9enator ' a 1ouren Stur&e ant+ Ignoro en .u( momento regre ( a la Ro'al Societ'+ Slo per i ten en mi memoria &aga im-gene relacionada con la con)erencia ' ceremonia )inale + Sentado en la primera )ila" no haca 'o m- .ue mirar" con la cabe2a gacha" una grieta .ue haba en el lu tro o uelo de madera+ Mi mente ra treaba el pa ado" como un perro de ca2a el terreno donde e oculta un a&e+ De pronto record( cierta noche en la Ciudad de la 1una" en la .ue me arro*( en mi cama borracho a cau a del Khi C' .ue me haba er&ido Sall'+ Me de pert( cuando entr 1ouren en la tienda+ Detr- de (l" por la abertura" &i el cielo" .ue empe2aba a te!ir e con lo colore de la aurora+

7 e e recuerdo ucedi el de una &i ita nocturna a la ca&erna" durante la cual 1ouren me de lumbr con u linterna ' me de pidi con ca*a de templada + De pu( record( cierta con&er acin entre Ra' ' 1e lie ' me acord( de lo amigo .ue llegaran de 9rightonI de u irracionale ' &iolento ata.ue a Eilar'I de u malhumor ' u ilencio I de u ine perado e tallido de alegra ' u a0n m- repentina depre ione I de u incompren ible ' elptica )ra e I de u &acilacin cuando pareca a punto de re&elarme algoI de u &i ita a medianoche a mi tienda" ' de mucho otro detalle en e3tremo uge ti&o " ' me a ombr( de mi ceguera+ 8Cmo era po ible .ue no hubie e 'o atado todo e o cabo : 7lguien pronunci mi nombre+ Entonce luch( por de pabilarme ' trat( de e cuchar lo .ue decan+ ,uien hablaba era Lraham Eob on" el pre idente de la Sociedad+ 7l hacerlo me miraba onriendo de de lo alto+ 7 mi alrededor &ario ro tro " tambi(n onriente e inclinado obre m" me miraban cordial ' bondado amente+ 4Se le concede la medalla del patrono ' )undador de la Sociedad 4di*o Eob on4+ 7dem- " el con e*o me ha )acultado para .ue anuncie .ue encargar- a un notable pintor la e*ecucin del retrato del doctor Ha2in+ En una ceremonia e pecial el lien2o er- colgado en el muro de honor+++ /o acud la cabe2a para aclarar mi idea + E taba a2orado ' con)undido+ 1a &o2 de Eob on egua llegando mu' d(bilmente a mi odo + Trat( de concentrarme+ De pronto &aria mano " amable pero in i tente " me obligaron a ponerme en pie ' me empu*aron hacia el e trado+ 4;,ue hable= 4grit el p0blico riendo ' aplaudiendo+ De cara a lo e pectadore " me ent aturdido+ 1a ala giraba por momento ante m ' por momento permaneca inm&il+ Mi &i in era 'a borro a" 'a ntida+ 47lte2a+++ 4comenc( a decir" pero me ahogu( en eguida+ Mi garganta temblaba ' di tor ionaba lo onido 4+ Me iento mu' honrado 4me detu&e ' trat( de hallar la palabra adecuada + Todo permanecan en ilencio ' e3pectante + De e perado" mir( hacia la ala en bu ca de in piracin o amparo+ Sall' 9enator e hallaba en pie *unto a la puerta lateral+ 8De de cu-ndo: 7hora onrea+ Su blanco diente e de tacaban en u hermo o ro tro .uemado por el ol+ Su o curo cabello penda a lo lado de u cara" ca'(ndole obre lo hombro + Su me*illa ardan ' u o*o chi peaban como lo de una muchacha .ue acabara de abandonar el lecho de u amante+ 1a mir( )i*amente+ 4Mucha gracia 4murmur(+

Ella a inti con la cabe2a ' me onri para darme cora*e+ Mi cora2n de )alleci+ Sent un agudo dolor ) ico+ 1o te*ido de mi pecho e de garraron" cort-ndome la re piracin+++ Derdida ella" perdido mi amor" mi 0nico amor" a.uello honore ' aplau o carecan de entido para m+ Mi o*o " de olado " eguan in0tilmente cla&ado en Sall'+ Aaria l-grima ardieron en ello + De eo o de ocultarla a lo o*o del p0blico" me dirig tambale-ndome hacia la puerta+ Se reanudaron lo aplau o + En medio del tumulto o alguna )ra e : 4;Dobre= E t- conmo&ido+ 4;,u( emocionante= 4E t- anonadado+ /a en la calle egu corriendo alocadamente ba*o la lenta llo&i2na+ Como un animal herido" de eaba e tar olo ha ta recobrarme+ El agua apacigu mi ardor+ Eall( la calma ' la oledad .ue anhelaba en la Ciudad de la 1una+ Elridge e encontraba en Inglaterra" donde permanecera un me dictando con)erencia " ' Sall' haba de aparecido+ @o habl( con ella de de la noche )atal+ Sin embargo" me enter( ca ualmente a tra&( de 1ouren .ue" apro&echando la do emana acumulada de &acacione .ue le corre pondan" haba e incorporado a un grupo de turi ta .ue &i itaran Italia ' la i la griega + En la Ciudad de la 1una recib de ella" por &a a(rea" una carta timbrada en Dadua" en la .ue con)irmaba la palabra de 1ouren ' me deca .ue lamentablemente no haba podido dar conmigo ante de mi partida de 1ondre + @o poda haber ido de otra manera" pue to .ue 'o no haba &uelto a Dorche ter+ Dor el contrario" luego de ordenar .ue en&iaran mi e.uipa*e a 9lue 9ird Eou e" haba emprendido el regre o en a&in a B)rica a primera hora de la ma!ana del da iguiente+ De pu( de )elicitarme" Sall' me anunciaba .ue retomara a Fohanne burgo a )in de me " donde tomara el primer a&in .ue partiera para la Ciudad de la 1una+ Su carta me pareci tan irreal como un men a*e de ultratumba+ Dor.ue en &erdad ella haba muerto para m ' e hallaba )uera de mi alcance para iempre+ De modo .ue .uem( la carta+ 1ouren &i it de nue&o la Ciudad de la 1una" pero permaneci en ella un olo da+ Entonce de cubr .ue no tena nada .ue decirle+ Su propio ra go )i onmico " tan .uerido ' pre ente iempre en mi memoria anteriormente" me parecieron tan e3tra!o como lo de un de conocido+ 1ouren tu&o conciencia del abi mo .ue no eparaba e intent tenderme la mano a tra&( de la brecha+ Dero como no hubo re pue ta por mi parte" abre&i la &i ita ' parti+ Comprend ' lament(

&agamente u a ombro" por.ue en realidad no me atre& a condenarle ni a odiarle+ Ral ' 1e lie deambulaban como do ombra en la )rontera de mi oledad ' no inter)eran en mi mundo pri&ado 4el de Eu' 9en47mn4" ituado m- all- de la angu tia ' el llanto+ Durante el tiempo .ue Elridge con agr a lo rollo " 'o haba eguido pa o a pa o u traduccin+ Dor lo dem- " mi ma'or capacidad intelectual e la &inculada con lo idioma + 7 imilo cual.uier lengua con )acilidad+ 1aKrence de 7rabia aprendi a hablar -rabe en cuatro da + En die2 aprend 'o el p0nico" .ue )ue la lla&e .ue me permiti el libre acce o al mundo encantado de Eu'+ En el tercer rollo de oro continuaba la hi toria de Opet" ha ta la (poca del poeta+ Se trataba de un documento tan )a cinante como lo do anteriore + Sin embargo" la magia del autor llegaba a u plenitud en lo do 0ltimo rollo de oro+ En ( to haba reunido Eu' u canto ' poema " .ue lo eran de &erdad" eg0n el entido .ue ho' damo a dicha palabra + Eu'" el guerrero ' hachero de lo dio e " con agraba una oda a la brillante ala del p-*aro de ol: u hacha de guerra+ De criba el mineral e3trado de la mina del ur" u )undicin en un horno eme*ante a una ca&erna" el olor del brillante carbn de le!a ' el de pla2amiento del metal derretido+ De pu( e re)era a la puri)icacin ' aleacin" a la )or*a ' con)ormacin de)initi&a" al )ilo del arma ' a u cinceladura+ 7l leer la de cripcin .ue haca de lo cuatro buitre ' lo cuatro ole " le&ant( la cabe2a ' mir( la magn)ica hacha .ue penda obre mi me a de traba*o+ Entonce o el 2umbido de la reluciente ho*a al cortar el aire" el impacto del metal en el hue o ' el rumor como de &en? to a producido por el arma al abandonar la carne+ Con temor recorr la li ta de enemigo muerto por el hacha ' me pregunt( cu-le habran ido u crmene ' tran gre ione + De pronto Eu' cambiaba de tono ' e con&erta en un )an)arrn .ue beba de un *arro de &ino tinto de Zeng ' lan2aba ri otada ante el )uego" al igual .ue u compa!ero de arma + 1uego 'a era un petimetre en&uelto en blanca tela de lino" .ue ola a aceite arom-tico ' luca una barba de pelo retorcido como cordone " 'a un acerdote .ue" actuando entre lo dio e ' eguro de u a'uda" cumpla lo mi terio ' o)reca lo acri)icio corre pondiente +++ Eu'" de hino*o ' orando a ola en medio del ilencio+++ Eu'" hacia el alba" aludando con u bra2o en alto a 9aal el dio del Sol+++ Eu'" e3altado ante una re&elacin religio a+++ Eu'" el amigo ' compa!ero

leal" de cribiendo un alegre in tante &i&ido en compa!a de otro hombre" lo e )uer2o mancomunado " el abor de lo placere compartido " lo peligro arro trado ' &encido en com0n+ El poema ugiere .ue Eu'" militante del culto de lo h(roe " no &e tacha alguna en u amigo" cu'a belle2a ) ica de cribe con una agude2a ca i )emenina+ @o habla" por e*emplo" de u ancho hombro " de la regia cur&a .ue tra2a u )lamgera barba ro*a al de cender de de lo prominente m0 culo de u pecho" ua&e ' duro como la pe!a de la colina de Zamboa" de u pierna eme*ante a do recio tallo " de u onri a c-lida como lo bendito ra'o del dio del Sol" 9aal+ Dor 0ltimo e3pre a: >1annn E'canu " m- .ue mi re'" ere mi amigo?+ @o cabe duda de .ue Eu' tiene un alto concepto de la ami tad+ M- adelante el poeta e tran )orma en ob er&ador de la naturale2a" en un ca2ador .ue de cribe con ternura a u pre a " in omitir un olo detalle" de de el cur&o colmillo de mar)il de un ele)ante ha ta el ua&e &ientre color crema de una leona+ Tambi(n e un amante hechi2ado por la belle2a de u amada Tanit" cu'a amplia )rente e n&ea ' brillante como la luna llena+ 1o cabello de Tanit ondulan" ua&e ' ligero como el humo .ue urge de la grande )ogata de papiro en lo pantano +++" ' u o*o on &erde ' relucen como el pro)undo lago del templo con agrado a la dio a 7 tart(+ De pronto Tanit muere" ' el poeta gime de dolor+ Dara (l Tanit e un p-*aro .ue al2a el &uelo+ Su eb0rneo bra2o brillan como ala de plegada + Su po trer lamento repercute en la b&eda cele te ' e tremece lo cora2one de lo propio dio e + /o me identi)i.u( con el dolor de Eu'+ Mi &o2 e con)undi con la u'a ' u e panto ' u (3ito me acudieron de tal manera" .ue me pareci .ue ambo (ramo una mi ma per ona+ Me le&antaba temprano ' me aco taba tarde" ' e taba cada &e2 mp-lido ' delgado+ Cuando me pona )rente al e pe*o" &ea en (l un ro tro e pectral ' uno o*o al&a*e + S0bitamente la realidad e arro* obre m e hi2o a!ico lo )r-gile muro de cri tal de mi tierra encantada+ 1ouren ' Sall' llegaron en el mi mo a&in a la Ciudad de la 1una+ 1a tormenta .ue haba 'o logrado eludir ha ta entonce recomen2+ @ue&amente trat( de ocultarme+ El archi&o e con&irti en mi antuario+ 7ll pa aba el da" para e&itar todo contacto con Sall' ' con 1ouren+ Sin embargo" no poda eludir la terrible hora de la cena+ Durante la comida me e )or2aba por onrer ' participar en la broma ' di cu ione ' por

no &er la mirada ' onri a ntima .ue intercambiaban 1ouren ' Sall'" ha ta el momento en .ue poda ra2onablemente retirarme+ Do &ece e acerc a m 1ouren+ 4Creo .ue e3i te un malentendido" 9en+++ 4me di*o+ 4@o" 1ourenI no+ Te *uro .ue te e.ui&oca + / e cap( la do &ece al tran.uilo archi&o+ 7ll" adem- de la grata compa!a de Ral ' del traba*o ) ico .ue implicaba la cla i)icacin" regi tro )otogr-)ico ' embala*e de la *arra " encontr( otra di traccin+ 7.uella ca&erna ellada durante ca i do mil a!o con titua un -rea e t(ril ' carente de toda )orma de &ida cuando por primera &e2 entramo en ella+ 7 partir de entonce " in embargo" haba comen2ado a de arrollar e un comple*o ecolgico propio+ Drimero aparecieron mo ca diminuta " m- tarde pulga de arena" hormiga " ara!a ' polilla '" por 0ltimo" pe.ue!a alamandra de color pardo+ Con mi c-mara )otogr-)ica empec( a regi trar la nue&a poblacin de lo archi&o + Durante hora ' hora permaneca entado e inm&il" con mi c-mara li ta para obtener alg0n di)cil nido de una mo ca o de cual.uier otro in ecto .ue urgieran ante m+ E to me lle& a un nue&o gran de cubrimiento en la Ciudad de la 1una+ <n da en .ue traba*aba en el e3tremo m- le*ano del archi&o" *unto al muro en .ue e taba grabada la imagen del Sol" una alamandra de cendi de pronto por la pared ' corri por el uelo de piedra+ El lagarto e detu&o en el lugar preci o en .ue habamo de cubierto la gran hacha de guerra+ 7ll permaneci e3pectante+ 1a ua&e piel de u garganta palpitaba rtmicamente+ Su o*illo brillaban como do cuenta negra + El ob*eto de u atencin era un in ecto" una polilla blanca .ue e haba po ado con la ala e3tendida en la imagen del Sol+ R-pidamente ech( mano de mi c-mara" prepar( el )la h ' gradu( el ob*eti&o+ E taba an io o por )otogra)iar un lagarto en el momento de lan2ar e obre u pre a+ 1entamente me de plac( ha ta colocarme en una po icin .ue me permitira en)ocar a la polilla ' aguard(" en tanto el lagarto e acercaba a a.u(lla" haciendo un alto de pu( de cada una de u &eloce ' bre&e carrera + 7 &einticinco centmetro de la polilla e detu&o nue&amente" di pue to al parecer al a alto )inal+ Conteniendo el aliento aguard( con el dedo en el di parador+ En cuanto el lagarto alt encend el )la h+ El lagarto .ued como petri)icado" con la polilla en la boca+ Dero en eguida gir obre mi mo ' e precipit de cabe2a ' como un ra'o en el uelo+ Jinalmente de apareci por la rendi*a e3i tente entre la pared ' el uelo+ Su ridculo temor me hi2o gracia+

De pu( de girar el carrete de la pelcula ' de reempla2ar el )la h" colo.u( la c-mara en u e tuche+ 7 punto e taba de reanudar mi labor cuando me a alt una idea+ Aol& entonce al otro e3tremo de la ca&erna+ 7l llegar al itio en .ue haba de aparecido el lagarto me agach( para e3aminar la rendi*a .ue haba entre la pared ' el uelo+ 1a unin de ambo me pareci per)ecta+ 7dem- no &i ninguna grieta ni hueco alguno en .ue pudiera e conder e un lagarto+ Intrigado por la de aparicin de la alamandra" )ui en bu ca de una l-mpara de arco &oltaico" .ue colo.u( luego de modo .ue u ha2 die e de lleno en la pared+ 7cto eguido me arra tr( a gata a lo largo del muro+ Mi cora2n onaba como un tambor de guerra+ 1a angre 2umbaba en mi odo ' arda en mi me*illa + De tal manera temblaba mi mano cuando bu .u( ' luego trat( de abrir mi cortapluma " .ue ca i me romp la u!a del pulgar+ De inmediato empec( a e3plorar la rendi*a" apena &i ible a cau a del pol&o acumulado en ella+ 1a ho*a de mi cortapluma la recorri en toda u e3ten in+ Ech-ndome hacia atr- ' balance-ndome obre mi talone " ob er&( el muro+ 1a imagen del Sol pro'ectaba una e3tra!a ombra a la lu2 de mi l-mpara+ 4Tal &e2+++ 4cuchiche(4+ E po ible+++ En eguida me agach( de nue&o ba*o la imagen de 9aal" como i )uera uno de u adoradore + Jren(ticamente e3plor( la grieta a lo largo del uelo+ De pronto ( ta giraba no&enta grado ' a cenda por el muro" donde e e trechaba mi terio amente" '" &ol&iendo obre mi ma" e tornaba ca i in&i ible+ 1a ingenio a manera de di imular a.uella *untura me con&enci de .ue ocultaba algo mu' importante+ 1a mano .ue haba traba*ado all era mucho m- e3perta .ue la .ue haba unido tan to camente la lo a *unto al techo" de*ando una rendi*a por la .ue e )iltraba el pol&o+ De pronto me par( de un alto ' me pa e( una ' otra &e2 ner&io amente ante la de nuda pared+ Dor primera &e2 de de mi regre o a la Ciudad de la 1una ent .ue &i&a+ Mi angre hormigueaba" mi andar era en(rgico" mi mano e abran ' cerraban con &iolencia ' mi cerebro traba*aba )ebrilmente+ >1ouren debera e tar a.u?" pen ( de repente+ Ca i corriendo me ale*( del archi&o ' a tra&( del t0nel al al e3terior+ En la caba!a de madera .ue cubra la entrada del t0nel uno de lo guardia de eguridad e taba repantigado en u illa+ Su pie " cal2ado con bota " de can aban obre el e critorio+ 1le&aba el cuello de u uni)orme a2ul de abrochado ' la gorra de can aba obre u coronilla+

En la pared" a u e palda " colgaba u cinturn de un cla&o+ 1a negra culata de u re&l&er obre ala de la )unda+ El hombre le&ant la &i ta de la no&ela del Oe te .ue e taba le'endo+ En u to co ro tro e de tacaban u nari2 aguile!a ' u )ro o*o de -guila+ 4Eola" doctor+ Darece .ue e t- mu' impaciente+ 49ol " 8me hace el )a&or de decirle al e!or Stur&e ant" de parte ma" .ue &enga a.u inmediatamente: E taba 'o de hino*o ante la imagen del Sol cuando lleg 1ouren+ 4Aen" 1o+ ,uiero en e!arte algo+ 4;Eola" 9en= 4e3clam 1ouren riendo+ Me pareci ad&ertir en u emblante una e3pre in de ali&io ' alegra4+ E la primera &e2 en do emana .ue onre + Te a eguro .ue e taba mu' preocupado por ti 4' in de*ar de rer me dio una palmada en el hombro4+ 7 te parece m- a mi &ie*o amigo 9en+ 4Ob er&a e to" 1o+ Se arrodill a mi lado+ Die2 minuto de pu( 'a no onrea+ Su ro tro e taba ten o ' )ro+ Su o*o color cele te miraban con )i*e2a la pared ' parecan penetrar la lida roca+ 41o+++ 4comenc( a decir+ Dero me impu o ilencio con un perentorio mo&imiento de la mano+ En ning0n momento apart u o*o del muro+ Me pareci .ue e taba o'endo una &o2 .ue 'o no oa+ 7l mirar u ro tro" )ro como el de un dio " ent un temor ca i uper ticio o ' tu&e el pre entimiento de .ue iba a ocurrir algo anormal+ 1entamente ' pa o a pa o e apro3im 1ouren a la imagen del Sol+ Do la mano en el centro del gran di co ' e3tendi lo dedo obre (l" remedando a lo ra'o de la imagen olar+ De pu( comen2 a e*ercer pre in obre el muro+ 1a punta de u dedo e aplanaron contra la roca+ Durante &ario egundo no ocurri ab olutamente nada+ De repente el muro comen2 a mo&er e" pero in producir chirrido alguno+ @ing0n go2ne chirri mientra la pared giraba obre un e*e in&i ible+ De pla2-ndo e lenta ' pe adamente" de* al de cubierto la negra ' cuadrada boca de un pa adi2o .ue corra m- all- de la imagen de 9aal+ En tanto e crutaba la prehi trica ' o cura ca&idad" murmur( in mirar a 1ouren: 48Dor .u( lo ha hecho" 1o: 8Cmo e te ha ocurrido+++: El tono de u re pue ta denot perple*idad+ 4/o aba+++ Simplemente aba .ue algo pa ara+++ E o e todo+

De nue&o guardamo ilencio mientra mir-bamo por la abertura+ S0bitamente me a alt un hondo temor al preguntarme a m mi mo .u( habra all dentro+ 4Trae la l-mpara" 9en 4me orden 1ouren in apartar u o*o de la abertura+ 7l &ol&er con el re)lector port-til" 1ouren me lo arranc de la mano + 1e egu a tra&( del hueco+ @o encontramo en un pa adi2o .ue de cenda con)ormando un -ngulo de cuarenta ' cinco grado + Tena el t0nel do metro de altura ' ca i tre de ancho+ <na e calera de piedra haba ido con truida all en la roca &i&a+ Su pelda!o " de borde ua&e ' redondeado " e taban mu' de ga tado + 1a parede ' el techo del t0nel eran de piedra ' no haba en ello adorno alguno+ El pa adi2o e perda en la tiniebla + 48,u( e e to: 4pregunt 1ouren e!alando do grande ob*eto circulare tirado en el uelo en lo alto de la e calera+ Do ro eta de bronce brillaban obre ello + 4Son e cudo 4di*e4+ E cudo de guerra+ 47lguien lo arro* a.u precipitadamente+ De li2-ndono obre ello con cuidado comen2amo a de cender por la e calera" .ue con taba de ciento ei pelda!o de ca i catorce centmetro de altura cada uno+ 47.u no ha' pol&o 4 e!al 1ouren+ 4@o 4con&ine con (l4+ 1a puerta e taba herm(ticamente ellada+ Su palabra debieron igni)icar para m un to.ue de atencin+ Dero en e e momento e taba 'o mu' e3citado por nue tro orprendente de cubrimiento+ 1a e calera e taba tan limpia como i acabaran de barrerla+ 7l pie de a.uel tramo e bi)urcaba en )orma de >T?+ 7 la derecha e tran )ormaba en un pa illo .ue conduca a un portn de hierro )or*ado ' cerrado con cerro*o + 7 la i2.uierda e con&erta en una e calera circular .ue e perda en la roca &i&a+ 48Dor dnde iremo : 4me pregunt 1ouren+ 4Aeamo .u( ha' detr- de e e portn 4le uger o)ocado por la emocin+ 7l llegar a (l comprobamo .ue no e taba cerrado con lla&e+ Sin embargo" un alambre de oro e enro caba en torno de la *amba ' un grue o ello de arcilla impeda la entrada+ En el ello haba una )igura de animal to camente e*ecutada ' una )ra e .ue re2aba: >1annn E'canu " Lran 1en de Opet" re' de Dun ' lo cuatro reino ?+ 4Dame tu cortapluma 4me pidi 1ouren+ 4E cucha" 1o" no debemo +++ 4comenc( a decirle+

4;D-melo" maldita ea= 4Su &o2 me hi2o temblar por u peculiar &ehemencia ' &igor4+ 8Sabe .u( e e to: ;El te oro" la arca .ue contienen el oro de Opet= 47guarda" 1o+ Eagamo bien la co a 4le rogu(+ Dero (l tir del ello con amba mano ' lo arranc del portn+ 4;Dor )a&or" 1o= 4prote t( en &ano+ 1ouren .uit lo cerro*o ' de carg todo el pe o de u cuerpo en el portn+ te no e mo&i" por.ue e taba herrumbrado+ Dero (l in i ti ha ta .ue el portn gir hacia atr- lo u)iciente como para permitirle entrar encogiendo el cuerpo+ /a dentro" 1ouren ech a correr" ' 'o le imit(+ El t0nel &ol&a a girar en -ngulo recto ' conduca directamente a una enorme c-mara+ 4;Dio anto= 4grit 1ouren4+ Ob er&a e to" 9en+++ Mira+ E t-bamo ante el te oro de Opet" ante una enorme ri.ue2a intacta+ M- tarde la contaramo " pe aramo ' mediramo +++ En e e momento no limitamo a admirarla+ 1a c-mara tena cincuenta ' cinco metro de largo por ei de ancho+ 7 lo largo de ca i toda una de u parede e hallaba el mar)il: mil dieci (i grande colmillo de ele)ante di pue to en uce i&o montone + El mar)il" mu' deteriorado" era )r-gil como la ti2a+ Dero do mil a!o ante deba haber con tituido en mi mo un &alio o te oro+ Eaba m- de no&ecienta enorme -n)ora " ellada con cera" cu'o contenido 4e encia precio a ' arom-tica 4 haba e &olatili2ado+ Slo .uedaba en el )ondo de a.u(lla una ma a negra" como congelada+ 1a pie2a de tela de lino ' eda" importada " e de hacan entre lo dedo al tocarla + 1o metale e taban apilado a lo largo del muro opue to: ciento no&enta tonelada de cobre nati&o en lingote en )orma de cru2 de San 7ndr( " tre tonelada de e ta!o en lingote de )orma imilar a lo anteriore " dieci (i tonelada de plata" no&enta ' ei de plomo ' do de antimonio+ En tanto a&an2-bamo por la na&e central del abo&edado recinto no .uit-bamo lo o*o de a.uel increble de pliegue de ri.ue2a+ 4El oro+++ 4murmur 1ouren4+ 8Dnde e t- el oro: De pronto de cubrimo un montn de arca de (bano cu'a tapa e taban decorada con incru tacione de n-car ' mar)il+ E o eran lo 0nico ob*eto m- o meno art tico .ue haba all+ 7un.ue inclu o en ello e &ean e cena de batalla ' de ca2a to camente e*ecutada + 4;@o" 1o+++= 4prote t( nue&amente cuando 1ouren empe2 a romper la tapa + 7.uella arca e taban llena de piedra emiprecio a : amati ta " berilo " o*o de tigre" *ade ' mala.uita " alguna burdamente tallada

' enga tada en *o'a de oro ' cierto ob*eto to camente traba*ado " en gargantilla " broche " collare ' anillo + 1ouren e precipit a lo largo de la na&e ' de pronto e detu&o abruptamente+ En otro nicho" m- all- de la c-mara principal ' detrde otro portn de hierro" haba mucho oro e meradamente apilado" )undido en lo habituale molde eme*ante a dedo + 7 primera &i ta a.uello montone no parecieron in igni)icante + Sin embargo" cuando &ario me e m- tarde pu imo en la balan2a el precio o metal" u pe o total a cendi a m- de e enta tonelada + Su &alor uperaba lo e enta millone de libra e terlina + En el mi mo nicho haba do pe.ue!a arca de madera .ue contenan &einti (i mil .uilate de diamante en bruto o apena tallado " de todo lo colore ' )orma + @inguno era de meno de un .uilate ' medio+ El m- grande era un mon truo ombro ' amarillo de treinta ' ocho .uilate " .ue contribua con do millone de libra al &alor total del te oro+ 7.uella ri.ue2a haba ido peno amente acumulada por cuarenta ' ocho re'e de Opet" en el tran cur o de cuatro centuria + @ing0n te oro antiguo poda compar-r ele+ 4Tendremo .ue obrar con mucha prudencia" 9en+ @adie debe enterar e de e to+ 8Te imagina lo .ue ocurrira i e di&ulgara la noticia: 4Mientra ope aba un lido dedo de oro en cada una de u mano ' mirando hacia la pila de metal agreg4: ;E to ba tara para impul ar al crimen ' de atar una guerra= 4@o puede er+ 1o+ 7lguien tiene .ue a'udarme a.u : Ral" e inclu o Sall'+ 4;@o= 4e3clam" &ol&i(ndo e hacia m con aire )ero24+ @adie entrara.u )uera de no otro do + Dar( in truccione a lo guardia al re pecto+ 4@ece ito a'uda" 1o+ @o podr( hacerlo todo 'o olo+ 4/o te a'udar( 4di*o (l+ 4Tardaremo mucha emana + 4Repito .ue 'o te a'udar( 4in i ti4+ Dero 'o er( tu 0nico a'udante+++ @i una palabra a nadie+ E3ploramo la b&eda del te oro ha ta la ei de la tarde+ 47hora &eamo adonde conduce el otro ramal del t0nel 4 uger+ 4@o 4me contu&o 1ouren4+ @o debemo e3cederno del horario normal+ De lo contrario pen ar-n .ue e tamo tramando algo+++ 7hora ba*aremo al campamento+ Ma!ana echaremo una o*eada al otro ramal del pa adi2o" .ue debe de er mu' di)erente de ( te+ Tra cerrar la puerta de piedra" ocultando a el t0nel ecreto" no dirigimo hacia el pue to de guardia" donde 1ouren dio preci a in truccione " .ue reiter por e crito en la ho*a re pecti&a+ Ral ' Sall'

)ueron e3cluido de la li ta de per ona .ue podan entrar en el t0nel+ Durante la cena 1ouren le dio a conocer u re olucin ' le e3plic .ue (l ' 'o e t-bamo reali2ando un e3perimento+ 7.u(lla )ue una noche di)cil para m+ 7gotado por la emocione del da ' &encida 'a mi apata" reaccionaba e3ageradamente ante lo e tmulo comune de la &ida+ Tan pronto rea ruido amente como beba dema iado+ Dor otra parte" &ol&ieron a atormentarme lo celo minten amente .ue nunca+ Cada &e2 .ue 1ouren ' Sall' e miraban tena gana de gritarle : >;1o (= ;1o ( todo ' o odio ' maldigo a lo do =?+ De pronto me con)e aba a m mi mo .ue e o no era cierto" .ue le*o de odiarle le .uera a ambo + Tal circun tancia me haca m- intolerable la ituacin+ En ning0n momento pude pegar o*o+ Cuando e to' mu' ner&io o o' incapa2 de gobernar la acti&idad )ebril a .ue e entrega entonce mi cerebro+ En realidad no tu&e la intencin de e piar a Sall'+ Jue una mera coincidencia el hecho de .ue ella abandona e u caba!a en el momento en .ue 'o e taba *unto a la &entana de mi habitacin contemplando la luna+ Sall' lle&aba una bata larga ' clara+ Su cabello de cenda como una enorme nube obre u hombro + De pu( de permanecer un rato en el &ano de la puerta ' de mirar a u alrededor para cerciorar e de .ue lo dem- dorman" e lan2 de pri a" con aire culpable" a tra&( del cercado iluminado por la luna" hacia la caba!a de 1ouren" cu'a puerta abri poco de pu( in &acilar+ Comen2 entonce para m una larga ' terrible &igilia+ Durante do hora permanec *unto a la &entana ob er&ando la cambiante ombra producida por la luna ' lo dibu*o tra2ado por la e trella en u de pla2amiento por la b&eda cele te" e trella enorme ' brillante como lo e &en en la lmpida atm )era del de ierto+ Dero a.uel bello e pect-culo no igni)icaba nada para m e a noche" por.ue cada &e2 .ue miraba hacia la caba!a de 1ouren imaginaba u cuchicheo " el roce de u cuerpo ' cada uno de u mo&imiento ' me odiaba a m mi mo ' maldeca a ambo + De pronto pen ( en Eilar' ' u hi*o ' me pregunt( cmo era po ible .ue un hombre perdiera la cabe2a ha ta el punto de poner en peligro lo me*or de u &ida por una poca hora de placer pa a*ero+ En a.uella caba!a e taban ambo traicionando la con)ian2a depo itada en ello por mucha per ona ' haciendo peligrar la dicha de otro ere +

De repente ad&ert .ue e taba dando por entado .ue a.uello con titua una imple a&entura para 1ouren" ' por primera &e2 a)ront( la po ibilidad de .ue e tratara de un a unto erio para (l+++ 8/ i abandonaba a Eilar' por Sall': Tan intolerable e me haca e te pen amiento .ue no pude permanecer m- tiempo *unto a la &entana aguardando ' &igilando+ @ece itaba di traerme+ Me &e t r-pidamente ' me dirig a toda pri a al almac(n+ El ereno me alud" adormilado+ Lir( la lla&e ' entr( en el recinto abo&edado donde e hallaban lo rollo de oro+ Cog el cuarto libro de Eu' ' me dirig a mi o)icina+ 7nte de entarme a leer )ui a bu car una botella de Llen Lrant+ Me hallaba ahora ante mi do droga )a&orita : el libro ' el Khi C'+ 7br el rollo al a2ar ' rele la oda de Eu' a u hacha de guerra ' a la re plandeciente ala del p-*aro de ol+ Cuando termin( de leer" un de eo repentino me impul a ba*ar de u itio de honor a la magn)ica hacha ' a de li2ar mi dedo por u reluciente uper)icie+ 7l ob er&arla m- atentamente llegu( a la conclu in de .ue era el arma cantada por el poeta" 'a .ue concordaba enteramente con u de cripcin+ Mientra la retena en mi rega2o pen (: >;7h" i me re&ela e la hi toria de lo 0ltimo da de Opet=?+ Dor.ue e taba eguro de .ue haba participado acti&amente en la tragedia )inal de la ciudad+ 8Dor .u( habra arro*ado ' abandonado u due!o en el t0nel a.uel hermo o ob*eto .ue tanto amaba" para .ue 'aciera all durante ca i do mil a!o : 8,u( habra ido del hachero Eu'" de u re' ' u ciudad: Mientra lea ' o!aba" pen aba meno en Sall' ' 1ouren+ Sin embargo" cada &e2 .ue haca un alto en la lectura me acometan lo celo ' la de e peracin+ Entonce me enta de garrado por el pre ente ' el remoto pa ado+ Decid" pue " eguir le'endo para degu tar lo )ragmento del rollo toda&a in(dito para m" en tanto de cenda lentamente el ni&el del Khi C' en la botella ' la interminable noche egua tran curriendo+ Mucho de pu( de medianoche" cuando alboreaba 'a el nue&o da" di con un pa a*e .ue me conmo&i pro)undamente+ En (l Eu' lan2a un grito de de lo m- hondo de u er" libera una emocin .ue" reprimida durante mucho tiempo" le impul a a decir .ue no e tenga en cuenta u a pecto ) ico al *u2garle+ >De tierra -rida procede el me*or oro?" clama+ >Tambi(n la pobre arcilla de u cuerpo de)orme oculta un te oro+? Sei &ece le a.uel )ragmento para &eri)icar la e3actitud de mi traduccin" ante de dar por entado .ue Eu' 9en47mn era" como 'o" un *orobado+

Comen2aba la promi oria alborada a pintar de ro a p-lido la cumbre del acantilado cuando de*( el libro en el archi&o ' ech( a andar lentamente" cue ta aba*o" hacia mi caba!a+ En el preci o in tante en .ue 'o llegaba aba*o" ala Sall' de la habitacin de 1ouren ' echaba a andar en la o curidad+ Como un )anta ma" pareca )lotar obre la tierra" en&uelta en un claro &e tido+ Me detu&e entonce ' permanec inm&il" con)iando en .ue no me &era" lo cual era po ible por.ue me hallaba en la ombra pro'ectada por u caba!a+ Aol&iendo la cabe2a hacia otra parte" me mantu&e rgido+ En eguida o el cru*ido de u )alda ' el cercano rumor producido por u pie en el pol&o+ 7l &erme e obre alt+ /o la mir(" pero ella no me reconoci+ D-lida como la luna" a cau a del miedo" e lle& la mano a la boca+ 4@o tema " Sall' 4le di*e4+ So' 'o+ En la clara noche del de ierto a pir( u per)ume+ Ola Sall' a p(talo de ro a machacado " a c-lida tran piracin ' a amor+ Mi cora2n e hundi en el )ondo de mi pecho+ 489en: 4pregunt+ Durante un momento no miramo )i*amente+ 48Cu-nto tiempo hace .ue e t- a.u: 4Mucho+++ 4re pond+ Otro ilencio+ 4Entonce lo abe 4di*o en &o2 ba*a" tmida ' tri te+ 4@o ha ido mi intencin e piarte+ 4Te creo 4di*o" ' comen2 a ale*ar e+ De pronto e &ol&i4+ Te debo una e3plicacin" 9en+ 4@o tiene .ue e3plicarme nada 4di*e+ 4S+ Debo ' .uiero e3plicarte+++ 4@o e nece ario" Sal+ 4Claro .ue e nece ario 4e t-bamo )rente a )rente4+ Mu' nece ario 4 in i ti4+ @o .uiero .ue pien e .ue o'+++ tan terrible+++ 4Ol&ida e o" Sall' 4di*e+ 4Te *uro" 9en" .ue he tratado de e&itarlo+ 4E t- bien" Sall'+ 4Ee luchado duramente por .ue no ocurriera" pero todo ha ido in0til+ Rompi a llorar ilencio amente+ Su hombro e e tremecan mientra ollo2aba+ 4@o pien e m- en ello 4di*e" acerc-ndome a ella+ Dulcemente la condu*e a u habitacin ' la aco t( en u cama+ 7 la lu2 ad&ert .ue u labio e taban hinchado e in)lamado de tanto be ar+ 4;Oh" 9en=" hubie e dado cual.uier co a por .ue no ocurriera e to+ 4Comprendo" Sall'+

4Ee luchado con toda mi )uer2a " pero todo ha ido en &ano+++ De de el principio me en&ol&i en una e pecie de embru*o+ 487.uella tarde en el aeropuerto: 4no pude meno de preguntarle" al recordar cmo mir a 1ouren la primera &e2 .ue le &io ' u po teriore arrebato contra (l4+ 8Dor e o+++" de pu( " conmigo+++: 8Dor e o no otro +++: 7un.ue no me agradara u re pue ta" deba 'o aber i cuando &ino hacia m por primera &e2 egua ella de eando a otro hombre+ 4@o" 9en 4intent re)utarme" pero en cuanto mir mi o*o &ol&i la cabe2a hacia otra parte4+ ;Oh" 9en=" lo iento+ @o he .uerido hacerte da!o+ 4S 4di*e" ' a ent con la cabe2a+ 4Te a eguro .ue no .ui e hacerte da!o+++ Ere tan bueno ' tan gentil" tan di)erente de (l+++ Su o*era demo traban .ue no haba dormido+ El mati2 de melocotn de u aterciopelada te2 e haba con&ertido en ro ado a cau a de u contacto con la cara in a)eitar de X1ouren+ 4S 4di*e" mientra mi cora2n angraba+ 4iSh" 9en+++= 8,u( er- de m: 4e3clam" de e perada4+ Ee cado en una trampa de la .ue no podr( e capar+ 48Te ha dicho 1ouren+++ .u( pien a hacer: 8Te ha dicho+++ i abandonar- a Eilar' para ca ar e contigo: 4@o 4re pondi" mo&iendo la cabe2a+ 48Te ha e3plicado el moti&o+++: 4;@o" no= 4e3clam" a iendo mi mano4+ ;Oh" 9en+++= Dara (l e trata de un pa atiempo+++" de una pe.ue!a a&entura+ /o guard( ilencio+ Mientra contemplaba u bello ' torturado ro tro me alegr( de .ue ella hubie e de cubierto al me4no la &erdadera intencione de 1ouren" o ea" .ue hubiera comprendido .ue (l haca la &ece de ca2ador ' ella de &ctima+ Sin duda haban e3i tido ' e3i tiran en el )uturo mucha Sall' en u &ida+ El len no puede &i&ir in matar+ 48Duedo hacer algo por ti" Sall': 4le pregunt( al )in+ 4@o" 9en+ @o creo .ue pueda hacer nada+ 4Si m- adelante cree .ue puedo hacer algo por ti no te ande con rodeo 4le di*e" ' me )ui hacia la puerta" 49en 4me llam" ent-ndo e en la cama4+ 8Me ama a0n" 9en: /o a ent in &acilar con la cabe2a" en tanto le deca: 4S" toda&a te amo+ 4Lracia " 9en 4re pondi" e3halando un ua&e u piro4+ Creo .ue no podra oportar tu de precio+ 4@unca te de preciar(" Sall' 4le re pond" ' ech( a andar hacia la alborada color ro a ' limn+

1ouren ' 'o de cendimo por la e calera ituada m- all- de la imagen del Sol ' entramo en la b&eda del te oro+ Mientra (l e deleitaba en la contemplacin de lo montone de oro" me dedi.u( a e cudri!ar u emblante+ Tena la cabe2a )lo*a a cau a del in omnio ' enta en mi boca el abor de lo .ue haba bebido+ Dor m- .ue me e )or2ara por odiarle" no a&an2aba un olo pa o en tal entido+ Cuando le&ant lo o*o ' me onri no pude meno de corre ponderle con otra onri a+ 4E to 'a lo conocemo 4di*o4+ Echemo ahora una o*eada al re to+ /o haba imaginado" poco m- o meno " lo .ue de pu( encontraramo m- all- de la bi)urcacin del t0nel+ Cuando" de pu( de tra poner el 0ltimo pelda!o de la e calera circular" no encontramo en otro bre&e ' recto pa adi2o" mi 0ltima duda al re pecto e di iparon+ 7.uel pa illo terminaba tambi(n *unto a un muro de piedra+ Sin embargo" all no e haba intentado de pi tar" pue to .ue e3i ta una in cripcin+ 1ouren dirigi el ha2 de u re)lector hacia ella+ 48,u( dice ah: 4me pregunt+ De e a mi dominio del p0nico" le mu' lentamente" por.ue dicho idioma carece de mbolo repre entati&o de la &ocale " .ue on ugerida por el conte3to de la palabra+ 4Aamo +++ 4murmur 1ouren" impaciente+ 4>,uien turbe el ue!o de lo re'e de Opet ' a.uee u tumba atraerobre la maldicin de 7 tart( ' el gran 9aal" .ue le per eguir- ha ta el epulcro+? 41ee de nue&o 4me orden 1ouren+ Cuando termin( de leer" a inti con la cabe2a+ 4S 4di*o" ' a&an2 hacia la puerta de piedra" en la .ue empe2 a bu car el punto de pre in .ue pondra en mo&imiento el mecani mo+ Dero ahora no )uimo tan a)ortunado como en el umbral de la puerta del Sol+ Do hora mtarde" a.uella lida e ine3orable lo a egua interponi(ndo e en nue tro camino+ 4Ao' a &olar e a maldita puerta 4me ad&irti 1ouren+ Dero 'o e taba eguro de .ue no cometera eme*ante atrocidad en tan agrado lugar+ Tra de can ar ' di cutir bre&emente obre a.uel problema" reanudamo la b0 .ueda+ Sin duda deba haber alguna palanca .ue haca girar la puerta+ El problema con i ta en hallar el punto de pre in ' el -ngulo de mo&imiento+ Dor 0ltimo dimo con (l+ Entonce maldi*e mi e tupide2" por.ue lo primero .ue debi ocurrr eme )ue oprimir el mbolo del nombre del dio del Sol" 9aal" .ue tambi(n era all el punto de pre in+

1a puerta gir obre u e*e" pe ada ' lentamente+++" ' entramo en la tumba de lo re'e de Opet+ Slo cono2co otro lugar en el mundo cu'a atm )era e le parece: la abada de Ge tmin ter" en donde e t-n la epultura de mucho re'e ingle e + Como en la abada" reinaba all un ilencio catedralicio" henchido de pa ado ' de hi toria renacida+ Sin hablar a&an2amo hacia el centro de la e trecha ' larga tumba abo&edada+ El ilencio oprima mi tmpano " ' era tan ab oluto .ue re ultaba inie tro ' amena2ador+ 7ll tambi(n e re piraba un aire con)inado" pero mucho m- rancio" .ue ola a pol&o ' hongo + 7 lo largo de cada muro ' en lnea paralela a ( to e hallaban lo arc)ago de lo re'e de Opet" tallado en maci2o granito" lido " ba*o ' gri e + 1a tapa e mantenan en u itio debido a u enorme pe o+ En la pulida uper)icie uperior de cada uno de ello e haban grabado el nombre ' el ttulo de .uien 'aca en u interior+ Aol& a leer lo nombre todopodero o .ue re onaban en lo dorado libro de Eu'+ <no a uno lo )ui identi)icando: 7mlcar" 7nbal" E'canu +++ Cuarenta ' iete ma*e tuo o )(retro + El 0ltimo" in embargo" e encontraba &aco+ Su tapa e taba apo'ada en la cercana pared+ Su interior" labrado eg0n la )orma de un cuerpo humano" e taba li to para contener al 0ltimo re' de Opet+ 7l pie del gran )(retro de piedra" en el uelo" 'aca un hombre boca arriba+ @o tena ca co" ' u ro tro" eco ' momi)icado" e taba enmarcado por una cabellera ' una barba cobri2a ' ua&e + De po*ado de u cora2a" e3hiba una piel re eca ' apergaminada obre u e .uel(tica ca*a tor-cica+ <n tro2o de )lecha obre ala en a.uel pecho muerto de de haca mucho iglo + Cubra lo mu lo un tonelete de cuero tachonado con ro eta de bronce" ' u canilla e taban protegida por greba del mi mo metal+ Cal2aba el re' ligera andalia + Su talone permanecan *unto ' u bra2o e3tendido a lo largo de u cuerpo+ 7lguien le haba colocado en a.uella po tura con gran amor ' umo cuidado+ Sobre (l e inclinaba otra )igura" de hino*o " como i e tu&iera re2ando" un hombre con armadura completa+ 1e )altaban olamente el 'elmo de guerra ' la cora2a" .ue e taban en el uelo *unto al arc)ago &aco+ 1a larga ' negra cabellera" .ue le penda hacia delante" ocultaba el ro tro inclinado+ 1a mano e apretaban contra u pecho a la altura del dia)ragma+ De de el tra3 e pro'ectaba hacia )uera una e pada in&ertida" cu'a empu!adura e taba )irmemente a entada en la lo a del uelo+ 1a punta del arma e haba abierto camino por deba*o de u co tilla " alo*-ndo e )inalmente en u rgano &itale +

7.uel hombre haba .uedado petri)icado en el in tante po trero de la huida+ De e perado" e haba arro*ado obre u propia e pada" .ue egua o teniendo u cuerpo arrodillado" al cabo de mucha centuria + @i 1ouren ni 'o podamo hablar" en tanto no apro3im-bamo al cuadro )inal de a.uella tragedia antigua+ Dor.ue no caba duda obre la identidad de lo cuerpo .ue haba ante no otro + 1annn E'canu " 0ltimo re' de Opet" era .uien 'aca en el )ro uelo de piedra" ' el hombre de hino*o e inclinado obre (l era u amigo" el umo acerdote Eu' 9en47mn+ Emocionado" ent el dedo del de tino en todo a.uello ' un doloro o e calo)ro de temor+++ por.ue Eu' 9en47mn" el hachero de lo dio e " era+ *orobado+ De pronto me acometi el de eo de ob er&ar u ro tro+ ;Tena .ue &erlo= Corriendo me acer.u( a (l ' me arrodill( a u lado+ Mi mano ro2 u hombro )laco ' hue udo" cubierto por una t0nica de lino amarillo+ 7pena la roc(+ Mi to.ue )ue como un u piro+ Sin embargo" ba t para de truir el delicado e.uilibrio de la momia+ El cuerpo de Eu' 9en47mn e de li2 hacia delante ' e e trell contra el del re'+ 7cero ' bronce &ibraron al dar en el uelo de piedra+ 1a onda onora e propagaron a lo largo del abo&edado epulcro de Opet+ 1a do )igura e con&irtieron en un montn de ceni2a a cau a del impacto+ <na ua&e nube de pol&o color amarillo mo ta2a remoline como i )uera de humo a la lu2 del re)lector+ Slo re taban de a.uello hombre la parte met-lica de u armadura ' u e pada ' do made*a de pelo dorado ' negro" en medio de un montn de pol&o ua&e como el talco+ Me pu e en pie+ 7pena poda re pirar a cau a de la pol&areda+ El pol&o ola a hongo + 1ouren Stur&e ant ' 'o no miramo )i*amente in decir palabra+ Eabamo a i tido a un milagro+ Me de pert( gritando de una pe adilla de angre" )uego ' horror" poblada de horrendo ro tro " negro ' reluciente " de cuerpo udoro o .ue brillaban a la lu2 de la llama " de .ue*ido de moribundo ' rugiente &oce enlo.uecida por la angre+ El recuerdo de tale horrore per i ti en m" .uit-ndome el aliento" ha ta mucho de pu( de haber comprobado .ue e taba olo en mi tran.uila caba!a" umida en el ilencio de la noche+ 7l encender el &elador ' mirar el relo* ad&ert .ue era mu' temprano" algo meno de la once de la noche+ 7 ombrado comprob( .ue mi pierna temblaban ' .ue re piraba con di)icultad+ Me dolan ligeramente

lo pulmone cuando re piraba ' enta lo o*o un tanto rgido ' nebulo o + Mi cuerpo arda a cau a de la )iebre+ 7tra&e ( la caba!a '" 'a en el la&abo" agit( el )ra co de la a pirina e hice caer de (l tre comprimido .ue inger con un poco de agua+ El co .uilleo de lo pulmone e acentu ' empec( a to er como .uien )uma e enta cigarrillo diario + Tembl( ' tran pir( a cau a del e )uer2o+ Me .uemaba la piel+ Sin aber realmente lo .ue haca" de colgu( mi bata de la percha ituada detr- de la puerta '" ech-ndomela encima" al al campo+ 1o cuerno de la luna brillaban" amarillento " en el e pacio+ 1o -rbole ' lo edi)icio pro'ectaban ombra den a ' inie tra + Mientra iba a mi o)icina" miraba a mi alrededor ner&io amente por.ue per i ta en m el miedo ' el horror de un reciente pe adilla+ El aire nocturno ola a humo+ 7l a pirarlo ent una le&e pun2ada en lo m- pro)undo de mi pulmone + En la o curidad" m- all- de la puerta de mi o)icina" algo me e taba aguardando+ De de el -ngulo e3tremo de mi campo &i ual e precipit obre m una co a enorme ' o cura" un tanto cur&a" pero in)orme ' mortalmente ilencio a+ 7l girar la cabe2a para mirarla di con el muro de mi caba!a+ E taba d(bil ' po edo por el p-nico+ El grito .ue intent( Dro)erir burbu*e ' muri en mi garganta por.ue no &i ab olutamente nada+ 1a co a" producto de mi imaginacin" haba de aparecido+ Dero ahora me dola la cabe2a" .ue re onaba como un 'un.ue ca tigado por un martillo+ 7br la puerta de golpe" entr( ' la cerr( dando un porta2o+ Fadeando a cau a del indecible e in)undado temor .ue me po ea" ech( la lla&e+ 7)uera empe2aron a ra par la puerta+ El onido" producido por la garra de un terrible animal" de garr mi 'a ca tigado ner&io + Retrocediendo llegu( ha ta mi e critorio" tra el cual me aga2ap(" iempre d(bil ' tembloro o+ S0bitamente el onido urgi en la pared ituada a mi e palda + Me &ol& bru camente ' empec( a gimotear+ @ece itaba un arma+ De e perado" mir( a mi alrededor+ 1a gran hacha de guerra de Eu' colgaba en el muro" obre mi e critorio+ R-pidamente me apoder( de ella ' retroced ha ta un rincn" donde aguard( con el arma li ta" apo'ada en mi pecho" como i rindiera honore + De nue&o comenc( a to er+ Sobre mi e critorio haba un gran montn de papele blanco .ue" al mo&er e" me pu ieron la carne de gallina+ Mi cuerpo arda+ El montn de papele blanco tembl ' o cil+ 1uego cambi de )orma ' e de li2 por mi e critorio" de plegando do blanca ala de murci(lago+ 7cto eguido le&ant &uelo+ 1a ala 2umbaron *unto a mi ro tro+ <na boca

de &ampiro" con do hilera de diente eme*ante a agu*a " e abri ante m ' de* e capar agudo chillido en tanto me atacaba+ 1anc( un grito de horror ' de cargu( el hacha obre el blanco ob*eto .ue aleteaba ' chillaba *unto a mi cara ' cuello+ Lritando golpe( una ' otra &e2 con mi a)ilada hacha a a.uella co a repugnante" ha ta .ue ca' al uelo" por el .ue comen2 a arra trar e+ 1a angre negra como la tinta .ue manaba de a.uello empe2 a inundar mi caba!a+ Entonce retroced ' me apret( contra el muro+ Me enta d(bil ' terriblemente a u tado+ Comenc( a to er+ 1a to acuda mi cuerpo entero+ Dobl-ndome ' bambole-ndome to ha ta .ue lo o*o e tallaron en un urtidor de luce de lumbrante + En la boca enta un abor dulce ' alobre+ De hino*o *unto al muro ent .ue e me llenaba la boca de algo h0medo ' caliente" .ue e cup en el uelo" un grue o co-gulo de angre brillante+ Durante un momento contempl( el co-gulo in entender .u( me pa aba+ Cuando de pu( de en*ugarme lo labio me mir( la mano" ( ta e taba manchada de angre+ De repente todo e aclar+ 1ouren ' 'o" de pu( de tra poner do puerta ellada habamo entrado en una tumba cerrada herm(ticamente durante do mil a!o " en la .ue re piramo un aire aturado de Cr'ptococcu neurom'ce " la maldicin de lo )araone + Dema iado tarde era 'a para increparme a m mi mo por no haber tomado la debida precaucione + Eaba credo .ue como en lo archi&o ' lo dem- lugare " no correramo all peligro alguno+ Mi entu ia mo ' mi e3citacin me hicieron ol&idar lo maligno hongo " pe e a .ue 1ouren ' 'o habamo di cutido acerca de lo ello de la puerta ' de haber identi)icado 'o el olor .ue impregnaba la tumba de lo re'e + 7hora mi pulmone e taban atiborrado de horrible colonia de hongo &i&iente " .ue crecan dentro de m" e alimentaban de mi te*ido ' &olcaban en mi angre un &eneno .ue ( te tran portaba a mi cerebro+ 4El tratamiento+++ 4*ade(4" tengo .ue encontrar el tratamiento 4' tambale-ndome me dirig hacia lo ana.uele + + Trat( de leer la palabra impre a en lo lomo de lo libro " pero a.u(lla e con&irtieron en pe.ue!o in ecto negro " .ue e e cabullan de lo &ol0mene + De pronto" en el 0ltimo ana.uel comen2 a de enrollar e una grue a ' moteada erpiente" .ue en eguida &i u pendida )rente a mi cara" una hinchada &bora &eneno a" cu'a negra

lengua e mo&a como un latiguillo+ Retroced un trecho ' luego" girando obre m mi mo" ech( a correr en la o curidad+ 7 mi alrededor remolineaba un humo den o ' a )i3iante" .ue me haca to er con&ul i&amente+ 1a lu2 de la llama .ue me en&ol&an daba un a pecto )ant- tico ' diablico a la co a + Todo temblaba a mi alrededor+ Ai )orma o cura ' o e3tra!o onido + De pronto di&i ( la caba!a de 1ouren ' corr hacia ella+ 4;1ouren= 4grit(" empu*ando &iolentamente la puerta4+ ;1ouren= 4 repet" *adeando ' to iendo+ Se encendi la lu2+ Sall'" .ue e hallaba ola en la cama de 1ouren" e ent en el lecho+ De nuda ' adormilada" trat de en)ocarme con u o*o encandilado + 48Dnde e t-: 4&oci)er(+ Ella" con)undida" me mir in comprender+ 48,u( pa a" 9en: ;E t- echando angre= 48Dnde e t- 1o: 4in i t en tono urgente ' de e perado+ Tena .ue encontrarle por.ue" como 'o" haba e tado e3pue to al e)ecto de lo hongo + Era ab olutamente nece ario .ue le encontrara+ Sall' ba* lo o*o ' mir el hueco .ue haba de*ado la cabe2a de 1ouren en u almohada" 4@o ( 4re pondi" perple*a ' con lo o*o de enca*ado 4+ E taba a.u+++ Eabr- alido+ To ' me ahogu( en ollo2o + @ue&amente a)lua angre a mi boca+ Sall'" de pierta ahora por completo" me miraba atentamente+ 48,u( tiene " 9en: 4@eurom'ce 4re pond+ Ella perdi el aliento al &er correr angre por mi barbilla+ 41ouren ' 'o entramo en un pa adi2o ecreto+++" detr- de la imagen del Sol+++" en lo archi&o +++ El lugar e t- contaminado de e pora + @o tomamo precaucione +++ 1o do e tamo atacado +++ E to' eguro de .ue e t- all+ Ao' a por (l+ Me detu&e para cobrar aliento+ Sall'" en pie *unto a la cama" termin de &e tir e ' e apro3im a m+ 49u ca a Ral Da&id on+++ M- cara +++ Tomad toda la precaucione +++ Seguidno +++ 7po'ar( algo en la puerta para .ue no e cierre+++ 9a*ad por la e calera+ 7l llegar al pie" doblad a la i2.uierda+++ Seguidno +++ 1ouren e t- tambi(n atacado por la e pora + 1e &uel&en loco a uno+++ Se &en co a terrible + Aenid en eguida+++ 8De acuerdo: 4S" 9en+ 49u ca a Ral 4le di*e" ' d-ndole la e palda ech( a correr a tra&( del humo" la llama ' la o curidad" en direccin a lo acantilado ' la ca&erna+

7nte m e ele&aban lo alto muro del templo largo tiempo atrde aparecido+ 1a grande torre )-lica de 9aal" iluminada por el re plandor de la ciudad en llama " apuntaban hacia la luna+++ 1a torre &ol&an a e tar en u itio de pu( de mucho iglo + Ea ta m llegaban grito de mu*ere .ue ardan" al igual .ue u hi*o + Mi camino e taba embrado de cad-&ere de hombre egado por el diablo+ Su 'erto ro tro aparecan terrible a la lu2 de la luna+ 4;1ouren= 4grit( mientra corra a tra&( del templo+ <na multitud de negro al&a*e intent cerrarme el pa o+ De mi garganta" ob truida por la angre" urgi un e3tra!o alarido de guerra cuando me lanc( contra a.uello ere o curo " in)orme ' horrendo + Mi podero a hacha tra2aba circun)erencia a la lu2 de la llama mientra me abra camino a tra&( de la muchedumbre+ 1a ca&erna e taba iluminada por antorcha .ue chorreaban lu2+ <n endero enlo ado bordeaba el bello lago circular" color e meralda+ 7 u alrededor" como do mil a!o ante " e ele&aban &aria grada de piedra+ Mediante un tremendo e )uer2o p .uico trat( de borrar a.uella im-gene para &er la realidad tal cual era+ De pronto en el otro e3tremo de la ca&erna &i la ca eta del guardia+ Tambale-ndome me dirig hacia ella+ El guardia e taba ante u e critorio" le'endo+ 7l le&antar la &i ta me mir con orpre a e incredulidad+ 4;Dio mo= 8Se encuentra bien" doctor: 48E t- el e!or Stur&e ant en el t0nel: 4S+ 48Cu-ndo ha entrado: 4Eace una hora+ 4El guardia e apro3im a m4+ 8,u( pa a: ;E tu ted angrando" doctor= 47guarde a.u 4le di*e4+ 1o otro &endr-n en eguida+ Ello aben lo .ue tienen .ue hacer+++ 4' me ale*( corriendo hacia el archi&o+ El aire egua oliendo a humo+ En mi o*o re onaba el clamor de la ciudad moribunda+ 7nte la imagen del dio del Sol de*( caer ua&emente en el uelo de piedra la gran hacha de guerra+ 7cto eguido abr de un empu*n la puerta ' apo'( en ella un e cudo para e&itar .ue e cerrara a mi e palda + 7 la carrera comenc( a de cender lo pelda!o + 7 mitad de camino percib una lu2" procedente de la tumba+ 1a puerta en .ue e taba grabada la maldicin de lo dio e e taba abierta+ El cable del re)lector haba e enredado en uno de u go2ne + 7.u(l haba cado de lado" en el centro de la tumba" al oltarlo 1ouren+ Su l-mpara" .ue egua luciendo" iluminaba la tumba &i&idamente+

1ouren 'aca boca arriba al pie del enorme arc)ago de granito de 1annn E'canu " 0ltimo re' de Opet+ Tena 1ouren el tor o de nudo ' lo o*o cerrado + Su cara e taba mortalmente p-lida+ De lo -ngulo de u boca urgan reluciente hilo de angre .ue" de cendiendo por la me*illa " le llegaban ha ta la ore*a ' el cabello+ <tili2ando el re to de mi energa " a&anc( con pa o &acilante ' ca de rodilla a u lado+ Inclin-ndome obre (l" de lic( un bra2o en torno de u hombro e intent( le&antarlo+ Su piel e taba h0meda ' .uemaba+ Su cabe2a ca' )lo*amente hacia atr- + <n nue&o ' brillante chorro de angre brot de u boca ' mo* mi mano + 4;1ouren= 4grit( atra'(ndole hacia mi pecho4+ ;Oh" Dio mo" a'0dame+++" a'0dame= 70n &i&a+ Der i ta en (l un oplo de &ida" el po trero+ De pronto abri u o*o cele te " en ombrecido 'a por la cercana pre encia de la muerte+ 49en+++ 4cuchiche" ahog-ndo e en u propia angre+ En eguida to i" e parciendo pe.ue!a gota de angre brillante" Drocedente de u pulmone 4+ 9en+++ 4&ol&i a cuchichear" tan ua&emente .ue apena pude e cucharle4+ 8De acuerdo: 4De acuerdo" 1o 4murmur(" o teni(ndole como a un ni!o o!oliento ' apo'ando en mi hombro u cabe2a contorneada por dorado ri2o + SEGUNDA PARTE Durante un momento permaneci inm&il+ De pronto &ol&i a agitar e ' di*o con &o2 clara ' )uerte: 4;Auela= ;Auela por m+ D-*aro de Sol= / la &ida hu' de u cuerpo" .ue e tran )orm en una co a in0til en mi bra2o +++ Su noble e indmito e pritu haba al2ado el &uelo ' de aparecido+ De rodilla " me inclin( obre (l+ Mi entido &acilaban+ El mundo giraba ' por momento e meca ba*o mi pie + S0bitamente me hall( en u borde ' empec( a hundirme en el o curo torbellino del tiempo" en algo .ue e pareca a la &ida ' a la muerte+++ Dor.ue en mi agona tu&e un ue!o" durante mi repo o empon2o!ado por la muerte" .ue dur un in tante ' un milln de a!o I o!( con hombre muerto mucho tiempo atr- ' perdido en la tiniebla del pa ado+++

Cuarenta ' ocho hora )altaban para .ue e cumplieran lo treinta da e!alado por la pro)eca" cuando 1annn E'canu lleg por )in con u (.uito a la baha del Dececillo" en la le*ana co ta meridional del gran lago+ Era 'a de noche cuando lo die2 barco de u )lota anclaron en la baha poco pro)unda+ 1a lu2 de la antorcha ' de lo &elone tra2aba ro*a e tra lumino a en la negra agua + 1annn" en pie *unto a la borda de madera" en la cubierta de lo remero " miraba a tra&( de lo campo de papiro ' la oculta &a acu-tica .ue corran hacia el ur" donde el campo abierto e perda en lo de conocido+ 1annn aba .ue all e cumplira u de tino ' el de u nacin+ Durante &eintiocho da haba e tado recorriendo a.uella 2ona ' ahora e3perimentaba una in lita en acin de miedo ' e calo)ro en cuello ' bra2o + @o tema al terrible animal .ue e propona ca2ar" ino a la po ibilidad de .ue ( te continuara rehu'endo la lucha+ De pronto o' un rumor de pie ligero .ue e acercaban por la cubierta de madera" a u e palda + 1annn e &ol&i r-pidamente+ Dero u mano" .ue e haba cerrado obre la empu!adura de u daga ba*o u capa de cuero" e abri cuando identi)ic la incon)undible )igura del hombre .ue a&an2aba ba*o la lu2 de la antorcha + 4Eu'+++4 alud al reci(n llegado+ 47lte2a" debe comer ' dormir+ 48Ean llegado 'a: 4@o+ Seguramente de embarcar-n ma!ana por la ma!ana 4conte t el *orobado" acerc-ndo e al prncipe4+ Aenga+++ Ma!ana nece itar- una mano )irme ' do o*o de pe*ado + 47 &ece pien o .ue no tengo nue&e" ino die2 e po a 4di*o 1annn riendo+ Dero en eguida e arrepinti al &er .ue la angre o cureca el ro tro del *orobado+ R-pidamente a!adi4: Me mima dema iado" mi .uerido amigo+ Sin embargo" creo .ue e ta noche tendr( tan poco (3ito a la ca2a del ue!o como el .ue he tenido a la del gran len en lo &eintiocho da tran currido de de el )uneral de mi padre+ / &ol&iendo a la barandilla" mir hacia la otra nue&e na&e " perteneciente a la nue&e )amilia " .ue en calidad de te tigo comprobaran i era digno del trono de Opet ' lo cuatro reino " e to e " i era capa2 de ca2ar al gran len+ 4Mralo " Eu' 4' ( te e coloc a u lado4+ 8Cu-nto de ello han o)recido acri)icio a lo dio e para .ue 'o )raca e: 4Tre " ciertamente+++ Su alte2a me entiende+ ,ui2- m- de tre + 48/ lo .ue on leale a la ca a de lo 9arca" a.uello en .uiene podemo con)iar plenamente:

4Su alte2a tambi(n lo conoce+ EabbaCuC 1al permanecer- a tu lado en tanto lo mare no e tomen en de ierto + Tambi(n la ca a 7mn" la ca a Ea mon+++ 4S 4le interrumpi 1annn4+ 1o ( per)ectamente" Eu'+ Cono2co a mi amigo ' a mi enemigo + Te hice tal pregunta para entirme recon)ortado por el onido de tu &o2+ / toc a)ectuo amente el hombro del *orobado ante de &ol&er e para e crutar una &e2 m- el de ierto .ue e e3tenda hacia el ur+ 4Cuando emitieron tal pro)eca 4 igui 1annn4" 8pre&ieron .ue alg0n da el gran len de aparecera de la tierra ' la po ibilidad de .ue el prncipe de turno no encontrara i.uiera la huella de e a be tia en todo el territorio de Opet durante lo treinta da .ue le )ueran concedido : S0bitamente irritado" impeli u capa hacia el hombro ' cru2 lo bra2o obre el pecho de nudo+ Su m0 culo " reci(n untado con aceite" brillaban a la lu2 de la antorcha I con u largo ' podero o dedo comen2 a ama arlo + 4Mi padre logr matarlo al &ig( imo .uinto da+++" hace cuarenta ' ei a!o + /a en a.uel tiempo decan .ue el gran len e haba e3tinguido+ De de entonce " 8cu-nto e*emplare locali2aron nue tro e3ploradore : 4Se!or" lo dio e decidir-n 4trat de calmarle Eu'+ 4Eemo ra treado en lo mecreto e condri*o en .ue )ue &i to el gran len en lo 0ltimo do ciento a!o + Cinco legione han regi trado lo pantano del norte ' otra tre han e3plorado a lo largo del gran ro+ 1annn hi2o una pau a ' empe2 a recorrer de arriba aba*o la cubierta+ S0bitamente e detu&o ' mir hacia aba*o" hacia el cora2n de la na&e" donde do hilera de e cla&o " de nudo ' encadenado a u banco " dorman inclinado obre lo podero o remo " en la mi ma po icin en .ue le orprendera la muerte+ El hedor de lo remero a cenda ha ta (l en la h0meda noche como una co a lida+ Aol&i(ndo e hacia Eu'" di*o: 4E te ector de la ci(naga e el 0ltimo lugar de mi reino en donde podra ocultar e un gran len+ Si no lo encontramo a.u" 8.u( pa ar-: 8De .u( otra manera podra demo trar .ue o' digno del trono: 8Mencionan lo rollo algo .ue pueda er&irme de e capatoria: 4@ada" e!or 4re pondi Eu' mo&iendo tri temente la cabe2a+ 48De modo .ue caer- la monar.ua: 4Si no con igue ca2ar un gran len" no er- re' de Opet+ 48,ui(n gobernar- entonce : 4El Con e*o de lo @ue&e+ 48/ la ca a real: 8,u( er- de lo 9arca:

4@o hablemo de e o 4le ugiri Eu' ua&emente4+ Aen" e!or+ <n e cla&o te e t- preparando un *arro de &ino bien aromati2ado ' gui o de pe cado+ El &ino te a'udar- a dormir+ 4Mi .uerido acerdote de 9aal" e pero tu or-culo re pecto a lo .ue ocurrir- ma!ana 4le di*o 1annn 0bitamente+ 4Si )ue e de )a&orable" no te a'udara a dormir 4di*o Eu'+ 1annn lo mir )i*amente durante un momento ' luego rompi a rer+ Su ri a era - pera como un ladrido+ 4T0 iempre tiene ra2n+ Aa'amo " pue " a comer+ E to' hambriento+ De nudo ' entado en el lecho cubierto con una piel" 1annn de&or u cuenco de pe cado+ El cabello" uelto" le caa obre lo hombro + 1a lu2 .ue penda obre (l produca e3tra!o re)le*o dorado en u ri2ada cabellera+ Entre u gente" de pelo negro" de collaba como un dio + 1a cortina de cuero e taban de corrida + <na ligera bri a" pro&eniente del ude te" re)re caba el camarote ' di ipaba el hedor pro&eniente de la cocina+ 1a na&e e meca ua&emente a cau a de la bri a ' del cho.ue del le&e olea*e en el ca co+ Se oan cha .uido ' cru*ido .ue &enan del maderamen+ <n e cla&o" umido en una pe adilla" pro)iri un grito+ De de la cubierta llegaba el rumor de lo pa o de la guardia nocturna+ En uma" e oan lo onido recon)ortante ' caracter tico de toda na&e capitana en operacione + 1annn limpi el cuenco con un peda2o de pan de mi*o" e lo meti ruido amente en la boca ' bebi el re to del &ino+ Dor 0ltimo" e3hal un u piro de ati )accin ' mir onriendo a Eu'+ 4Canta para m+ D-*aro de Sol 4le pidi+ Eu' 9en47mn e pu o en cuclilla obre la cubierta a lo pie del lecho del prncipe" ' e inclin obre el la0d .ue de can aba en u rega2o+ Tal actitud re ultaba mu' e3agerada por la cur&a de u *oroba+ Su larga tren2a " negra como la pe2" le ocultaban el ro tro+ Su enorme ' podero o bra2o contra taban con u largo ' delicado dedo + 7l arrancar la primera nota del la0d" ce aron todo lo ruido + 1o guardia de*aron de caminar+ Do *&ene e cla&o abandonaron el traba*o '" tra apro3imar e al lecho de 1annn" e arrodillaron *unto a ( te+ 1a &oce .ue di cutan en la na&e contigua callaron+ Eu' inici u canto+ Su &o2 &ibr dulcemente a tra&( de la negra agua + El prncipe" la )lota entera" e cuchaba con atencin+ Mucha ombra e apro3imaron a la barandilla de lo barco m- cercano ' permanecieron *unto a ella inm&ile " mirando hacia la na&e capitana+ Aaria l-grima relucieron a la lu2 de lo candile en la me*illa de una bella e cla&a cuando Eu' cant a un amor perdido+ Sin embargo" la mi ma muchacha onri a tra&( de u l-grima cuando Eu' comen2 a cantar una de la ob cena marcha predilecta de la Se3ta 1egin+

4/a ba ta por ho' 4di*o por 0ltimo Eu'" le&antando lo o*o 4+ Ma!ana habr- mucho .ue hacer" e!or+ 1annn a inti con la cabe2a ' ro2 la me*illa de una de la e cla&a + 1a *o&en e pu o inmediatamente en pie" de at la tira .ue u*etaba la t0nica de lino al hombro ' la de* caer a u pie + 1a lu2 de la l-mpara re&el un cuerpo ca i tan el- tico ' delgado como el de un muchacho+ 1a *o&en e agach" a i la t0nica '" de pu( de arro*ar ( ta obre un banco" e introdu*o" de nuda" en el lecho de 1annn+ Otra muchacha apag la l-mpara+ Eu' e pu o en pie con u la0d al hombro+ De pronto e o' un grito en la tiniebla + <n podero o bramido procedente de lo maci2o de papiro lleg a tra&( del agua ha ta la na&e capitana+ 4;7brid la lnea = ;1lega un amigo= 48,ui(n dice .ue e nue tro amigo: 4grit uno de lo guardia con &o2 amena2adora+ 1a r(plica )ue un - pero mugido: 4Mur il" el montero ma'or de la ca a 9arca+ 1annn alt del lecho+ 4;Ea llegado= 4e3clam+ Ech-ndo e la capa obre lo hombro " e precipit hacia la e cala de toldilla" eguido por Eu'+ <na pe.ue!a canoa choc contra el ca co de la na&e+ Mur il trep en eguida a ella ' apareci en la puerta de babor cuando 1annn ' Eu' llegaban a la cubierta+ Era Mur il un hombre enorme" to co ' imie co" con una gran cara redonda e ingenua" enro*ecida por el ol ' el &ino+ Toda la tripulacin e taba de pierta ahora+ 1o o)iciale e api!aron en la cubierta+ 1a lu2 de la numero a antorcha .ue acababan de encender e era tan clara como la del da+ Todo el mundo e mo&a de un lado a otro alocadamente+ 7l &er a 1annn" Mur il corri hacia (l por el e pacio .ue lo tripulante de*aron libre para .ue pa ara+ 1e egua un pigmeo" una e pecie de mu!eco enano" .ue miraba de o la'o a u alrededor" ob&iamente aterrori2ado por a.uel ambiente" in lito para (l+ Se!or 4di*o Mur il" ' abriendo u capa de* e caer pe adamente obre una de u rodilla ante 1annn4+ Te traigo buena noticia + 4Si on buena er- bien&enido+ 4 te 4di*o Mur il" alargando un bra2o hacia atr- ' arra trando al pe.ue!o bo .uimano hacia delante4" ( te .ue a.u traigo ha encontrado lo .ue bu camo + 481o ha &i to: 4le pregunt 1annn+

4/o lo he &i to la marca de u garra " pero (l ha &i to a la propia be tia+ 4Si e cierto er(i lo do bien recompen ado 4le prometi 1annn E'canu + 7cto eguido e &ol&i con aire de triun)o hacia Eu' e hi2o una mueca burlona+ 41o dio e e han pronunciado 4di*o4+ 1a ca a 9arca tendr- una nue&a oportunidad+ El cielo e taba apena un poco meno o curo .ue la negra ' ombra regin de lo pantano + 1o pato madrugadore pa aban ilbando" in&i ible como )anta ma " obre u cabe2a + 1a lu2 e inten i)icaba minuto a minuto+ Mucho m- all-" en la abierta llanura" paca un reba!o de b0)alo .ue" de le*o " pareca una o cura mancha+ Con u cabe2a gacha ' mo&iendo pere2o amente u rabo " regre aban a lo den o maci2o de papiro + 7 medida .ue aumentaba la lu2" ma'or era la premura por llegar al antuario de ca!a de a.uella do cienta enorme ilueta de bo&ino " de cruce gibo a ' cabe2a coronada por cuerno + 1a ro ada lu2 del alba torn &i ible la blanca a&e .ue &olaban obre el reba!o en bu ca de par- ito + 1o pantano .uedaban en&uelto por la niebla+ 1o interminable maci2o de papiro permanecan inm&ile en la madrugada ilencio a+ Dor primera &e2 en mucho tiempo lo penacho de la cana no e mecan ni bailoteaban+++" e3cepto en a.uello momento en .ue algo e mo&a entre lo papiro + 1o penacho entonce e balanceaban" e apartaban ' unan" indicando la tra'ectoria de lo .ue e mo&a deba*o+ De pu( &ol&an a u anterior inmo&ilidad+ Sin embargo" aun.ue ua&e" u balanceo era tan amplio .ue delataba la dimen ione del animal .ue acechaba deba*o+ El gran b0)alo .ue encabe2aba el reba!o e detu&o bru camente a cincuenta metro del lmite del ca!a&eral+ 1uego le&ant el hocico mu' alto ' e tir la ore*a ba*o la gran protuberancia de u cornamenta+ Su o*o de cochinillo poco a&i ado e crutaron el maci2o de papiro + 7 u e palda el reba!o tambi(n e detu&o" alertado por u inmo&ilidad+ El gran len urgi de pronto del ca!a&eral ' carg tan &elo2mente .ue pareca una mancha de color pardo claro+ Era un animal tan alto ' ca i tan &a to como u pre a+ Tan r-pidamente cru2 el e pacio .ue le eparaba del b0)alo" .ue ante de .ue ( te terminara de girar obre mi mo 'a e taba obre u lomo+ 1a cor&a ' amarilla 2arpa del gran len e cla&aron como gar)io en la negra piel ' en la carne del cuarto delantero ' la giba del b0)alo+ Su largo colmillo e hundieron en la cer&i2 de u &ctima" inmo&ili2-ndola" mientra una 2arpa e cla&aba en

el hocico+ <n olo tirn &iolento ba tle al gran len para retorcer el pe cue2o del b0)alo" cu'o e pina2o cru*i ruido amente+++ El b0)alo e dobl en plena carrera+ 7nte de .ue e de plomara" el gran len 'a e taba en el uelo+ Tra2ando un amplio arco en el aire" e recort como un ra'o pardo claro en el ro ado cielo matinal ' e de* caer -gilmente obre el lomo de la &ie*a ' negra hembra .ue corra a la par del b0)alo+ Con la rapide2 de un p-*aro4mo ca .ue e lan2ara &elo2mente obre &aria )lore uce i&a " el gran len &ol&i a matar+ Otro hue o cru*ieron ecamente en la incipiente ma!ana+ Con el agre or obre u lomo" la &ctima encabe2aba el reba!o lan2ado al galope+ 7nte de .ue ca'era muerta" el gran len alt obre la iguiente+ @o haba recorrido tre ciento pa o el aterrori2ado ' turbulento reba!o" cuando el gran len e3terminaba u e3ta &ctima+ Entonce de* e capar a lo re tante b0)alo + El e tr(pito de u pe2u!a )ue di minu'endo gradualmente+ Doco de pu( de aparecieron en un le*ano maci2o de papiro + El gran len permaneca en el mi mo lugar ba*o la ua&e lu2 del amanecer+ Su larga ' negra cola" rematada en un mano*o de pelo" egua ca tigando el aire como un l-tigo" a0n po eda por la emocin de la ca2a+ Todo u m0 culo e taban ten o e hinchado + 1a enorme be tia e hallaba emiaga2apada ' con u cabe2a" chata como la de la erpiente" le&antada" como para contrarre tar el pe o de u largo colmillo blanco .ue" cur&ado hacia aba*o" ca i ro2aban la ua&e piel de u pecho+ Su cara era una complicada m- cara en la .ue lo tra2o negro e alternaban con lo blanco en orprendente contra te+ Todo ello acentuaba la al&a*e e3pre in de u o*o amarillo ' reluciente + Sin embargo" la larga ' blanca cerda de u bigote ' pe ta!a atenuaban u a pecto )ero2+ Cuando al erguir e de* &er lo corto pelo de u melena" a0n erecto a lo largo del lomo" toda ilu in de man edumbre e de &aneci+ 7lto como un hombre ' &olumino o como un caballo" con u legendario colmillo ' 2arpa " a.uel animal era el )elino m- aterrador creado *am- por la naturale2a a tra&( de u &uelta ' re&uelta e&oluti&a + El )elino e &ol&i ' ech a andar hacia u 0ltima &ctima" .ue 'aca obre el c( ped de la planicie+ Durante un momento permaneci *unto al b0)alo muerto+ Dareca impo ible .ue un animal tan enorme e mo&iera tan &elo2mente como lo haba hecho en el momento culminante de u reciente cacera+ El gran len le&ant la cabe2a: la maci2a mandbula eparada ' la larga lengua ro ada enro cada entre lo increble colmillo + De pronto rugi+

El rugido pareci acudir el purp0reo cielo del amanecer" e tremecer la tierra ' ri2ar la tran.uila uper)icie del gran lago+ Eacia la madrugada" en la e trecha ' )ango a ribera" *unto al ca!a&eral" Eu' 9en47mn alud a u dio + 1le&aba Eu' una ligera armadura de cuero de ca2ador" una cora2a ' guardabra2o del mi mo material obre u corta t0nica de lino ' un tonelete de cuero con tachone de bronce+ Dero haba abandonado u arma por.ue e taba a punto de o)recer un acri)icio" de en&iar un men a*ero al gran 9aal con una peticin de 1annn E'canu a u dio + El prncipe ' lo noble e taban reunido en emicrculo alrededor del acerdote" de cara al cielo del e te+ 7l a omar en el hori2onte la gnea e )era de 9aal todo ele&aron u mano hacia (l '" con lo dedo e3tendido " hicieron la e!al del Sol+ 4;Lran 9aal 4e3clam Eu'" con una &o2 tan dulce ' tr(mula .ue pareca capa2 de llegar al cielo4" tu hi*o te aludan= El ro tro ate2ado ' la nari2 aguile!a de Eu' parecan iluminado por un re plandor m tico .ue le otorgaba una e3tra!a belle2a+ 4Eemo &enido a e te lugar para e coger al nue&o re' de tu pueblo ' pedirte .ue bendiga nue tro e )uer2o + Eu' conoca ntimamente a u dio e '" aun.ue lo amaba" aba de u )la.ue2a " eme*ante a la de lo hombre + Su dio e eran &ano " contradictorio " .ui .uillo o " intere ado ' a &ece pere2o o + Dor con iguiente" haba .ue adularlo ' halagarlo " .ue obornarlo ' engatu arlo + Era nece ario reali2ar cierto acto ' ceremonia e pectaculare para e timular u decado entu ia mo ' llamar u atencin" ' haba .ue e)ectuar tambi(n acri)icio 4.ue Eu' per onalmente condenaba4 para aciar u ed de angre caliente+ Tale acri)icio " in embargo" lo eran aceptado por lo dio e cuando e a*u taban a cierta norma preci a + En tanto uno de lo acerdote menore e apro3imaba a (l lle&ando un toro blanco" Eu' e pregunt i haba procedido correctamente al per uadir a 1annn obre la con&eniencia de inmolar un animal en lugar de un e cla&o+ 7un.ue lo dio e pre)eran la angre humana" Eu' con&enci a 1annn de .ue era m- e)ecti&o acri)icar en e e momento un toro" comprometi(ndo e ante lo dio e a o)recerle mtarde un e cla&o+ Eu' no tena e cr0pulo ninguno en regatear con lo inmortale " obre todo cuando ello le permita po tergar el momento en .ue debera a)rontar lo uplicante ' aterrori2ado o*o de un e cla&o condenado a muerte+ Durante lo cinco a!o .ue lle&aba al )rente de lo er&icio religio o de Opet" no m- de cien men a*ero humano haban ido acri)icado

a lo dio e + Dor el contrario" en (poca anteriore igual n0mero de e cla&o haban ido inmolado en una ola ceremonia+ 4O en&iamo nue tro men a*e con e te hermo o toro blanco 4di*o Eu'" girando obre mi mo ' apro3im-ndo e al animal+ te era un )ornido ' ba*o e*emplar de la ra2a Opet" blanco" con mancha gri e " una gran giba en la cru2 ' do enorme cuerno recto + El toro no e mo&i mientra Eu' coga el hacha en )orma de buitre de mano de uno de u a'udante + El crculo de noble retrocedi ligeramente para permitirle girar el hacha ' e&itar el chorro de angre+ 4;Lran 9aal" recibe a nue tro men a*ero= 4grit Eu' le&antando el hacha+ 1o ba*o ra'o del ol naciente relampaguearon en u ho*a" .ue ilb con )uer2a al de cender obre la grue a te tu2 del toro+ 1a cabe2a" eccionada con preci in" pareci .ue daba un brinco )uera del tronco+ El decapitado animal ca' de rodilla ' un chorro de angre brot del pe cue2o+ Eu' e inclin obre el arma adoptando la po tura tpica del hachero en repo o+ 4;<n igno" gran 9aal= 4 u grito )ue m- una orden .ue un ruego4+ ;<n igno para tu hi*o = Su &o2 e perdi en la inmen idad de lo pantano " el cielo ' el agua+ Sobre ello de cendi el ilencio remoto de la ci(naga + <n ilencio .ue llegaba de de el )ondo del tiempo in&adi el purp0reo ' nebulo o amanecer+ <na bandada de gan o pa &olando &elo2mente por encima de u cabe2a + Su ala " .ue e mo&an pe adamente" ' u e tirado ' largo cuello e recortaban" o curo " en la niebla urcada de )ran*a ro ada + Eu' lo ob er& e peran2ado" ' e tu&o a punto de tomarlo por encarnacione de lo dio e + 4;<n igno" gran 9aal= 4repiti" ' recha2 la tentacin+ @o ob tante" u clera iba en aumento+ El acri)icio e haba e*ecutado e crupulo amente mediante un olo hacha2o .ue re ult per)ecto+++ 8E taran lo dio e di trado en e e momento o era (l dema iado terco ' ob tinado: <n hipoptamo chapote ' re opl en la baha+ Eu' e &ol&i e3pectante hacia (l+ Dero el gordo ' gri animal implemente agit la ore*a como i )ueran ala de abe*a ' e umergi pro&ocando un gran remolino de agua+ 4;<n igno" gran 9aal= 4e3clam por tercera ' 0ltima &e2+ 1a re pue ta )ue ca i in tant-nea+ De de m- all- de lo papiro e ele& una &o2 .ue e pant a la a&e acu-tica ' la impul a le&antar el &uelo" un onido .ue acudi lo

ua&e penacho blanco de la ca!a ' retumb en el cielo como un trueno ' .ue ninguno de ello haba odo anteriormente: el rugido del gran len+ 1a ombra e3pre in del ro tro de Eu' de apareci ' urgi en (l una beat)ica onri a+ Aol&iendo hacia el prncipe u o*o de gacela de larga pe ta!a " di*o: 41o dio e te re ponden" 1annn E'canu + 1o acerdote ' lo noble " lo guerrero ' lo ca2adore " le miraron po edo por un hondo temor uper ticio o+ M- tarde Eu' acri)icara en pri&ado ' en honor de 9aal algo nada o tento o ni caro" tal &e2 un pollo" para agradecer al dio u magn)ica cooperacin+ Dicha ceremonia ri&ali2ara con la me*ore reali2ada por (l ha ta entonce + Tan alegre e taba Eu' por u (3ito" .ue no pudo e&itar una actitud hi trinica: 4;7delante" oh prncipe de OpetI el gran len te aguarda= 4e3clam+ El pe.ue!o bo .uimano le condu*o por un endero de b0)alo : un t0nel &erde de ca!a + 1o papiro e unan obre u cabe2a ocultando el cielo+ 1a tierra" h0meda" ola a turba ' a ci(naga" a animale ' a hongo + Jinalmente llegaron a una pradera cu'a e ca a hierba" &erde ' brillante" era con tantemente cortada por lo innumerable reba!o de b0)alo .ue in)e taban e ta parte de la co ta+ El bo .uimano gir ' igui andando a lo largo del lmite del ca!a&eral de papiro + Con tituan una e pecie de corte*o in)ormal" compue to de cuatrocienta o .uinienta per ona " por.ue &ario de lo nue&e noble no habran de embarcado para participar en la b0 .ueda del gran len in la proteccin de una den a cortina de ar.uero ' hachero + Iban lo noble mu' a retaguardia del grupo de 1annn" con tituido por Mur il" el montero ma'or" .ue ola )uertemente a &ino de Zeng" caracter tico por u abor de )rutaI el bo .uimano" Eu'" el prncipe ' u do e cudero + 1o dio e cumplieron lo prometido+ El bo .uimano le condu*o ha ta un maci2o de papiro .ue e pro'ectaba )uera de la planicie como un dedo acu ador+ 7l girar en tomo al &(rtice llegaron a otro prado" una uerte de li2a natural bordeada en tre de u lado por otra tanta >tribuna ? de ca!a o cura + Se trataba de un &a to crculo de e3uberante pa to de ochociento metro de di-metro+ En el centro de a.uel e pacio 'acan" a regulare inter&alo uno de otro " ei grande ob*eto o curo + 7un.ue mu' &i ible " la di tancia no permita u identi)icacin+

Mur il" el montero ma'or" habl r-pidamente en un inteligible dialecto con el diminuto batidor+ Eu' tom nota de a.uella lengua" la 0nica de lo cuatro reino .ue no hablaba con )luide2+ 4Se!or" el bo .uimano dice .ue on b0)alo muerto por el gran len 4 tradu*o Mur il entre c-lida &aharada de &ino+ 48Dnde e t- la be tia: 4pregunt 1annn+ El bo .uimano e!al un lugar+ 4E t- detr- del egundo b0)alo+ @o ha &i to ' odo+ Dor e o e ha e condido 4e3plic Mur il+ 481o &e el bo .uimano: 4pregunt 1annn en tono imperio o+ 4S" e!or+ Me ha dicho .ue &e la punta de u ore*a ' u o*o " ' .ue no e t- ob er&ando+ 48De de tan le*o : 4le pregunt 1annn con aire incr(dulo ' mirando de de lo alto al bo .uimano4+ @o lo creo+ 4E cierto" e!or+ Tiene mirada de -guila+ 4Dobre de ti i te e.ui&oca 4le pre&ino 1annn+ 4Dobre de m 4con&ino con (l Mur il+ 1annn e &ol&i hacia Eu'+ 47pre 0rate" D-*aro de Sol+ Mientra de po*aban a 1annn de u armadura ' en&ol&an u cintura con un pa!o de lino ' cal2aban u pie con ligera andalia de ca2a" lo deme di per aron+ 7lguno noble " lo m- &ie*o " haban ido tran portado all en litera + 7 m0n" )r-gil ' coronado de cabello blanco " hi2o detener la u'a *unto a 1annn+ 4De eo .ue tu )aena ea tan buena como la .ue reali2 tu padre 4le di*o cuchicheando a 1annn+ 7cto eguido lo lle&aron ha ta un lugar de de el cual e dominaba todo el campo+ 1a concurrencia e coloc a lo largo del lmite del maci2o de papiro + Su arma ' cora2a brillaban al ol+ Su t0nica purp0rea " blanca ' ro*a re altaban &i&amente contra el )ondo o curo del ca!a&eral+ Reinaba un ilencio total cuando 1annn a&an2 ' gir hacia lo e pectadore + Slo lle&aba 1annn a.uella e pecie de taparrabo + Su piel era ua&e ' orprendentemente blanca" al&o en el ro tro" bra2o ' pierna " bronceado por el ol+ 7lto ' gracio amente proporcionado" u bello cuerpo" ancho en lo hombro " e e trechaba en el abdomen ' la cintura+ Su ri2o e taban u*eto con una cinta p0rpura" ' u barba cobri2a e en anchaba ' &ol&a hacia arriba en u ba e+ Mirando a la e3pectante concurrencia" di*o con &o2 .ue lleg claramente a todo lo odo : 4Rei&indico para m el ttulo de re' de la ciudad de Opet ' lo cuatro reino +

Eu' le entreg la arma + En primer lugar" el o&alado e cudo de cuero de b0)alo" alto como el prncipe ' ancho como u hombro " en cu'o centro e taban lo >o*o ?" tra2ado con pintura blanca ' amarilla+ Cuando a.uello )iero o*o de lechu2a aparecan ante una be tia depredadora" ( ta" al entir u mirada )i*a ' agre i&a" cargaba contra el e cudo+ 4,ue e te e cudo te prote*a 4di*o Eu' en &o2 ba*a+ 4Lracia " mi &ie*o amigo+ 7 continuacin Eu' le o)reci la >lan2a del len?+ Slo un hombre mu' &igoro o poda blandir un arma tan pe ada e incomoda+ Su a ta" de madera eleccionada por u dure2a" haba ido ometida a la accin del )uego ' luego en&uelta en una tira de cuero crudo" .ue e haba ecado ' comprimido en torno a ella+ Era dicha lan2a tan grue a como la mu!eca de 1annn ' do &ece malta .ue (l+ Su hierro uperior" in lengNeta laterale ' proporcionalmente tan grue o ' pe ado como el a ta" e taba u*eto a ( ta con tira de cuero+ El e3tremo redondo del hierro" a)ilado como una na&a*a" haba ido di e!ado de tal manera .ue le permita introducir e )-cilmente en la carne cau ando iempre terrible herida ' hemorragia + 4,ue e te hierro penetre en u cora2n 4cuchiche Eu'" .ue agreg en &o2 alta4: Ruge por m" gran len de Opet+ 1annn e3tendi un bra2o ' oprimi ligeramente un hombro del acerdote+ 4Auela por m" D-*aro de Sol 4di*o" ' e &ol&i+ Con el e cudo en la e palda para no en e!ar lo >o*o ?" a&an2 1annn" alto ' orgullo o ba*o lo ra'o del ol" como un re' al .ue lo )alta la in&e tidura" en direccin a la )iera oculta+ El cora2n de Eu' le acompa!aba+ te comen2 a orar calladamente" con)iando .ue lo dio e no e di traeran e ta &e2+ Mientra e de pla2aba a grande 2ancada obre la ua&e hierba .ue ro2aba u rodilla " record 1annn lo con e*o del me*or ' mantiguo de u montero ma'ore ' repa mentalmente cada una de u palabra ' cada mo&imiento de crito por a.u(l: >En tanto no gru!a no le en e!e lo o*o +? >Mu(&ete de )orma tal .ue la be tia .uede iempre de lado+? >Cargar- con la cabe2a gacha+ Debe abrirle el pe cue2o por el co tado+? >Su cr-neo e duro como el hierro" ' cual.uier pie2a de metal e doblar- en lo hue o de u cuarto tra ero +? >Slo e &ulnerable en un lugar: la ba e del cuello" entre el e pina2o ' el cuarto delantero+?

Dor 0ltimo record la palabra de 7mlcar 9arca" el 0nico hombre entre todo lo .ue (l conoca o haba conocido .ue e haba en)rentado a un gran len: >Cuando el hierro penetre en u carne" no lo uelte " pa e lo .ue pa e" hi*o mo+ Dor.ue el gran len eguir- &i&iendo durante un rato" ' el a ta de la lan2a er- lo 0nico .ue te proteger- de (l ha ta .ue muera?+ 1annn igui andando in apartar lo o*o de la hinchada pan2a negra del b0)alo muerto+ Dero no ad&irti e!al alguna de &ida por parte de la be tia .ue bu caba+ >E t-n e.ui&ocado + 7.u no ha' nada?" pen + Slo oa el martilleo de u propio cora2n" el ruido de u pi ada ' u *adeante re piracin+ Mirando iempre al b0)alo muerto" e acerc a ( te acentuando u pre in obre el e3tremo in)erior de u lan2a" colocada ba*o el bra2o derecho+ >@o ha' nada+ El gran len e ha ido?" pen + De pronto algo e mo&i delante de (l+++" apena la punta de do ore*a erguida " .ue in tant-neamente de aparecieron+ Entonce no le cupo 'a duda de .ue el gran len le e taba aguardando ' tu&o conciencia de .ue arra traba lo pie " torpe ahora" a cau a del miedo+I Sin embargo" e oblig a eguir andando+ >El miedo e de tructi&o?" pen " tratando de ahu'entarlo+ Dero el temor era una u tancia oleo a ' )ra .ue pe aba en u entra!a + Dio &ario pa o m- + S0bitamente el gran len e irgui ' apareci ante (l detr- del b0)alo muerto+ Con la cabe2a le&antada" la ore*a erecta ' mo&iendo pere2o amente la cola" le ob er&" con atencin+ 1annn *adeaba ruido amente+ En ning0n momento haba pen ado .ue el gran len )uera tan grande+ Su pie trope2aron ' &acilaron+ 7.uella be tia in&ero mil pareca urgida de una pe adilla+ 1annn" a uno do ciento pa o de ella" igui a&an2anV do" ocultando lo >o*o ? ' ob er&ando cmo la cola del gigante co )elino e mo&a cada &e2 m- r-pidamente a medida .ue (l e apro3imaba+ Cuando lleg a cien pa o del animal" la cola de ( te empe2 a ca tigar col(ricamente u propio )lanco como un l-tigo+ El )elino e agach ligeramente" con la ore*a adherida al cr-neo+ 7hora 1annn le &io lo o*o " .ue de tacaban" amarillo " en u cara" como una m- cara+ El prncipe igui adelante+ 1a ri2ada melena del gran len e eri2" poniendo en e&idencia la )orma de u cabe2a" .ue de cendi un poco m- + Su cola )u tigaba el aire )urio amente+++ / 1annn igui a&an2ando+

Cuando e taba a cincuenta pa o del gran len" ( te gru!+ El rugido on como la &elada amena2a de un trueno le*ano" como el ordo ruido precur or de un terremoto" como el e tallido de la mare*ada en una pla'a durante una borra ca+ 1annn e detu&o por.ue le era impo ible caminar aco ando por a.uel onido+ Inm&il" mir )i*amente al terrible animal" cu'a clera iba en aumento+ Durante &ario largo egundo &acil+ De pronto" mediante un r-pido mo&imiento dictado por el miedo" ech mano de u e cudo ' en e! lo >o*o ? a la )iera+ El re plandor de a.uello do redondele )ue la chi pa .ue hi2o e tallar la clera del gran len+ 1a negra ' empenachada cola de ( te e irgui" a omando ligeramente obre el ni&el de u lomo+ Con la cabe2a gacha ha ta ro2ar u pecho" el animal inici la carga+ En e e preci o in tante el prncipe" apo'ado en la punta de lo pie " alt hacia delante+ 1ibre 'a de lo grillete del miedo" a&an2 -gilmente a alto hacia el )elino .ue cargaba contra (l+ Corriendo lateralmente re pecto del animal" le obligaba a ( te a girar continuamente ' a o)recerle el cuello ' un lado de u pecho+ En tanto 1annn corra" el hierro de la lan2a re)ulga delante de (l como una luci(rnaga+ El gran len a&an2 &elo2mente con la cabe2a tan ba*a" .ue u increble colmillo " cor&o ' de p-lido mar)il" ca i le ro2aban el pecho+ Dareca .ue re balaba obre la hierba a medida .ue e preparaba para altar obre u pre a+ S0bitamente u enorme ilueta ocup todo el campo &i ual de 1annn+ En el momento lmite" 1annn ele& ligeramente la punta de u lan2a hacia el lugar cla&e" o ea" la ba e del cuello del gran len" .ue ca' con todo u pe o obre el hierro+ te e hundi )-cilmente en u peluda piel parda+ 7 cau a del impacto el a ta de la lan2a e ele& e impul hacia atr- a 1annn" .ue ca' de e palda +++ Dero 1annn no olt el arma+ En tomo a (l pareca rugir una tormenta+ Lrande onda onora e e trellaban contra u tmpano " mientra el gran len agoni2aba entre rugido + De pronto el a ta de la lan2a e agit &iolentamente+ Incru tada en la co tilla de la be tia" machac ' magull la carne" acudi u cuerpo de tal manera" .ue u diente entrechocaron la tim-ndole la lengua+ Sin embargo" no olt la lan2a cuando" al erguir e el gran len" e &io lan2ado por el aire ni tampoco cuando" al de plomar e la )iera" )ue arro*ado &iolentamente contra el uelo+ 1annn inti .ue lo m0 culo ' tendone del bra2o ' de lo hombro e le de garraban ' .ue la 2arpa del gran len ara!aban u endeble e cudo de cuero+ 1e re taban

mu' poca energa ' u mente e o cureca+ Dero la tormenta per i ta ' no ce aba de 2arandearle+ <na &e2 m- rugi ' e le&ant el gran len+ 1annn &i e lan2ado nue&amente al e pacio+ El a ta de la lan2a cru*i como una pe.ue!a ' )r-gil rama+ 7)errado a lo .ue re taba de la lan2a" &ol como un p-*aro durante &ario interminable egundo ++++ ha ta .ue la tierra golpe ' comprimi u pulmone " de*-ndole in re uello+ Traba*o amente e ent ' mir a u alrededor" aturdido" apretando el tro2o de a ta contra u pecho+ El gran len" a uno iete metro de (l" empe2 a arra trar e por la hierba en u direccin+ 1a rota empu!adura de la lan2a obre ala en el lugar e3acto en .ue 1annn la haba cla&ado+ 1o doloro o mo&imiento del gran len haban contribuido a .ue el hierro le de garrara implacablemente la carne ' abriera una e panto a herida" de la .ue manaba la brillante angre como de una bomba+ 1o amarillo o*o del gran len eguan )i*o en 1annn ' u colmillo " grande " brillante ' cor&o " bu caban el cuerpo del prncipe+ 1entamente e arra traba la be tia hacia (l+ Su re piracin retumbaba ordamente en u podero a garganta" mientra a&an2aba apo'ada en u parali2ado cuarto tra ero moribunda pero toda&a mortalmente peligro a+ >;Muere=?" di*o mentalmente 1annn" mir-ndola )a cinado+ 7gotado por el cho.ue" no poda mo&er e+ >;Muere= ;Dor )a&or" muere de una &e2=? S0bitamente obre&ino el e pa mo )inal+ El gigante co )elino e ar.ue" u pata e agarrotaron" u 2arpa e cla&aron en la tierra ' u boca e abri" &a ta ' ro ada+ De ella brot un rugido" un largo ' la timero rugido" el po trero+ 7 continuacin .ued inm&il+ Del emicrculo de e pectadore urgieron &tore " .ue e dilu'eron en el gran ilencio de la ci(naga + De pu( a.u(llo comen2aron a a&an2ar lentamente hacia la diminuta )igura del re'" .ue e de tacaba obre la herbo a planicie+ Sin embargo" a di)erencia de lo dem- " Eu' ech a correr+ Su pierna " dema iado larga comparada con u comprimido tra3" parecan dan2ar obre la hierba+ 1a larga ' negra tren2a )lotaban a u e palda ' el hacha en )orma de buitre de can aba obre uno de u hombro + Se hallaba a mitad de camino del lugar en .ue 1annn e taba entado" con la cabe2a inclinada" cuando el egundo gran len apareci detrdel cuerpo del b0)alo m- cercano a 1annn+ En tanto corra" Eu' grit: 4;Cuidado" 1annn= ;7 tu e palda = 1annn &ol&i la cabe2a ' &io al animal+ 1a hembra" de pela*e m- claro ' de m- delicada conte3tura .ue el macho" era notoriamente m-

al&a*e .ue ( te+ 1entamente e de pla2aba en direccin a 1annn con la mortal cautela de un gato concentrado en u pre a+ >;7celera mi pierna " 9aal=?" implor Eu' a u dio mientra corra hacia el prncipe" .ue luchaba por poner e en pie+ El gran )elino a&an2aba mu' pegado al uelo" en intermitente ' bre&e mo&imiento + Eu' corra a la ma'or &elocidad .ue le permitan u pierna " horrori2ado por el peligro .ue e cerna obre el prncipe+ 1annn" ahora en pie pero mu' d(bil" e ale*aba tambale-ndo e de u cautelo o per eguidor+ Su mo&imiento e timularon el in tinto predatorio de la be tia" .ue e apre t a rematarle+ 4;7.u= 4&oci)er Eu'4+ ;E to' a.u= 7l ad&ertir u pre encia por primera &e2" el )elino le&ant cabe2a ' le mir+ Su largo ' p-lido colmillo brillaron al ol" al igual .ue u e pl(ndido o*o amarillo + 4;S= ;7.u e to'= 4grit Eu'+ Eu' &io tambalear e ' caer a 1annn" .ue de apareci ba*o la hierba+ Sin embargo" no perdi de &i ta a la be tia" .ue" con la cola erguida ' la cabe2a gacha" comen2 a cargar contra (l+ Eu' e detu&o ' e apre t a en)rentar e a ella+ 7po'ado en u larga ' podero a pierna ' con el hacha obre el hombro" permiti .ue el animal e apro3imara a (l+ En tanto la be tia e acercaba" ob er& la mancha negra ' romboide ituada entre u o*o '" oprimiendo adecuadamente el mango de u hacha" la coloc cuidado amente en la po icin re.uerida+ El hacha e ele&" mientra el gran )elino recorra lo 0ltimo metro .ue lo eparaban de (l como una )luida mancha color pardo .ue e pro'ectaba ha ta m- arriba de u pe.ue!a giba+ 4;Dor 9aal= 4aull Eu'+ Su hacha 2umb en el aire" ' al caer parti el cr-neo ' .ued enterrada en el cerebro de la be tia+ In tant-neamente el mango le )ue como arrancado de u mano" al de plomar e todo el pe o muerto de la be tia obre u pecho+ Cuando Eu' ali del pro)undo ' le*ano t0nel poblado de ombra ' rugido en .ue haba cado ' abri lo o*o " &io a 1annn E'canu " el cuadrag( imo e3to Lran 1en de Opet" de hino*o e inclinado obre (l ba*o lo ra'o del ol+ 4;,u( tonto ' bra&o ere " pe.ue!o= 4di*o el re'" .ue tena la cara hinchada" magullada ' embadurnada" de angre eca+ 49ra&o" 4cuchiche Eu' con &o2 .ue*o a4" pero de ninguna manera tonto" ma*e tad+ <na e3pre in de ali&io reluci en lo o*o de 1annn+

1a piele a0n h0meda de lo do grande )elino )ueron de plegada en el palo ma'or de la na&e capitana" ' 1annn E'canu tom *uramento de )idelidad a lo *e)e de la nue&e )amilia noble de Opet" .ue e arrodillaron uce i&amente obre un ua&e reclinatorio de piel+ Eu' 9en47mn apareci portando la copa de la &ida+ 4Tiene .ue de can ar" Eu'+ E t- malherido+ Creo .ue tiene &aria co tilla rota +++ 4Se!or" o' el copero real+ 8,uiere pri&arme de e e honor: 7 m0n )ue el primero en pre tar *uramento+ Su hi*o le a'udaron a ba*ar de la litera" pero e de a i de u mano mientra e apro3imaba a 1annn+ 4Dor el re peto .ue me merecen tu cana ' cicatrice " te di pen o de la obligacin de arrodillarte" 7 m0n+ 4De eo arrodillarme ante mi re' 4re pondi4 ' e pu o de hino*o en la cubierta iluminada por el ol+ 9aal deba er te tigo del *uramento de a.uel )r-gil anciano+ Eu' apro3im la copa de la &ida a lo labio de 7 m0n" .ue bebi de ella+ 1uego el copero o)reci la copa al re'" .uien de pu( de beber e la de&ol&i+ 49ebe t0 tambi(n+ Ere mi acerdote+ 4@o e t- en nue tra co tumbre 4ob*et Eu'+ 4/o" re' de Opet ' de lo cuatro reino " inauguro e ta co tumbre+ ;9ebe= Eu' &acil un momento+ 1uego le&ant la copa ' bebi largamente+ Cuando le corre pondi hacerlo a EabbaCuC 1al" el 0ltimo de lo nue&e" el c-li2 'a e haba llenado cinco &ece con dulce ' e pe o &ino de Zeng+ 48Te mole tan tu herida : 4le pregunt 1annn a Eu' en &o2 ba*a" cuando ( te le pre ent el c-li2 por 0ltima &e2+ 4Ma*e tad" no iento dolor alguno 4replic Eu'" .ue" al rer con&ul i&amente" alpic con una gota de &ino el pecho del re'+ 4Auela mu' arriba" D-*aro de Sol 4di*o 1annn riendo+ 4Ruge con &igor" Lran 1en 4di*o Eu' riendo al un ono con el re'+ Aol&i(ndo e hacia lo noble api!ado en la cubierta de comando" di*o 1annn: 4Comed ' bebed+++ 1a ceremonia haba concluido+ 1annn E'canu 'a era re'+ 4;EabbaCuC 1al= 4grit 1annn a un &olumino o marino de barba color gengibre ' ro tro peco o ' curtido por el mar+ 4Se!or+++ 4Ea2me el )a&or de le&ar ancla + @o haremo a la &ela con de tino a Opet+

487 toda marcha ' de noche: 4S+ ,uiero llegar a la ciudad ante del medioda de ma!ana+ Con)o en tu pericia de marino+ EabbaCuC 1al agradeci a.uel cumplimiento inclinando la cabe2a+ Su pe ado 2arcillo de oro o cilaron *unto a u me*illa + Inmediatamente gir obre u talone ' ech a andar ren.ueando a tra&( de la cubierta ' comen2 a dar rdene a &o2 en grito a u o)iciale + I2aron ancla obre la popa" ' en el ca tillo de proa de la na&e capitana el tambor empe2 a batir con do palillo un tronco hueco de -rbol" eg0n el ritmo caracter tico de la con&ocatoria urgente : tre golpe r-pido ' do lento " in)inidad de &ece + 1o remo e hundan" giraban" e ele&aban" giraban hacia delante ' &ol&an a hundir e iguiendo el compdel tambor+ Der)ectamente incroni2ado " producan un mo&imiento ondulatorio" como una gran a&e acu-tica .ue batiera u h0meda ala plateada + El largo ' e trecho ca co henda o adamente la agua del lago" arrebolada por el crep0 culo" de*ando detr- una ntida e tela+ El e tandarte de lo 9arca ondeaba en la cruceta del ma telero" ' lo do alto ca tillo 4el de proa ' el de popa4 e ele&aban orgullo amente mu' por encima de lo ca!a&erale de papiro de amba ribera + 7l pa ar ante la re tante na&e de la )lota" ( ta le aludaron con u e tandarte ' e alinearon detr- de la na&e capitana" por orden de importancia+ 1o piloto e inclinaron obre u timone en tanto lo tambore atronaban el e pacio a tra&( del lago+ Su co*era era lo 0nico .ue delataba el male tar de Eu' mientra pa aba de un grupo a otro en la cubierta iluminada por antorcha + En cada grupo inclinaba u cuenco de &ino" cu'o )ondo apuntaba al cielo nocturno tachonado de e trella " ' haca altar lo dado de mar)il en la cubierta+ 4;,u( uerte tiene " maldita ea= 4e3clam Dhilo riendo+ Sin embargo" u ri a no contrarre t la clera .ue re)le*aban u ombra ' o cura )accione gitana 4+ Debo e tar loco para *ugar a lo dado con un )a&orito de lo dio e + @o ob tante" amonton u oro obre la pila de Eu' en el tablero+ Eu' agit el cuenco" ' al arro*ar lo dado obtu&o nue&amente lo tre >pe cado negro ?+ Dhilo e ci! u &e tidura ' e ale*" eguido por la ri a ' la burla de lo e pectadore + 1a brillante e trella de 7 tart( e haba pue to 'a cuando 1annn ' Eu' e encontraron ba*o la e3tendida piele de lo do grande )elino ' echaron una o*eada a u alrededor+ 1a cubierta pareca un campo de batalla en el .ue acabara de ce ar la lucha+ Mucho cuerpo 'acan a la lu2 de la antorcha " )lo*o e inanimado " en el mi mo lugar en .ue e

haban derrumbado+ <n cuenco de &ino rodaba de un lado a otro a cada balanceo de la na&e" .ue egua urcando la agua en la o curidad+ 4Otra &ictoria 4di*o 1annn con &o2 torpe ' mirando con o*o nebulo o + 4<n notable triun)o" ma*e tad+ 4Creo+++ 4comen2 a decir 1annn" pero no termin la )ra e+ Su pierna e doblaron" e tambale ' e inclin hacia delante+ Eu' lo o tu&o ' lo carg obre u hombro+ Eaciendo ca o omi o de u pecho magullado" lle& al re' al camarote principal" .ue e hallaba ba*o la cubierta+ Tumb a 1annn en u lecho ' le coloc la cabe2a" bra2o ' pierna de la manera m- con&eniente+ Durante un rato permaneci inclinado obre la upina )igura del re'+ 4,ue de can e bien" mi bello re' 4e3clam abruptamente '" &ol&i(ndo e" e dirigi haciendo e e hacia u camarote+ <na *o&en e cla&a e le&ant al &erle entrar+ 4Te he preparado la paleta 4le di*o+ Eu' ati bo el rollo" el tintero ' el c-lamo ba*o la l-mpara colgante+ 4@o+ E ta noche no 4di*o" ' ech a andar hacia el lecho" pero e de &i+ 7l dar con la cabe2a en un tabi.ue" retrocedi a alto + 1a e cla&a corri en u a'uda ' lo condu*o ha ta el lecho+ Tendido boca arriba" Eu' mir a la muchacha" .ue perteneca a la ca a de 1annn+ 7 Eu' le hubiera gu tado po eer una muchacha como a.u(lla+++ Dero in duda co tara por lo meno die2 dedo de oro+ 48@ece ita algo m- " e!or: 4le pregunt la *o&en+ De.ue!a ' bonita" tena una ua&e cabellera negra ' una piel de color mar)il p-lido+ Eu' cerr un o*o para en)ocarla me*or+ 4Tal &e2+++ 4di*o tmidamente4+ Si me a'uda un poco+++ Dero u a piracione no concordaron con u po ibilidade + Doco de pu( u ron.uido e tremecan la na&e ha ta la .uilla+ 1a muchacha e le&ant" e ech encima u t0nica ' durante un momento onri de de lo alto a Eu' ante de de li2ar e )uera del camarote+ En la penumbra pre&ia al amanecer" Eu'" en el ca tillo de proa de la galera" e e taba e*ercitando en el mane*o del hacha+ ta 2umbaba ' ilbaba en la tiniebla + Eu' enta .ue el &ie*o ' lento &ino de u &ena empe2aba a circular m- r-pidamente+ El aire )re co procedente del lago no lograba e&itar .ue udara+ De cuando en cuando cambiaba ua&emente de mano el hacha .ue no ce aba de cantar+ Su cabe2a e de pe* ligeramente ' el udor empe2 a correrle a chorro por lo mu culo o bra2o ' pierna " ' tambi(n la giba" ' le empap lo o*o '

el taparrabo+ Eu' comen2 a bailar: gir -gilmente obre mi mo" brinc ' tra2 complicada )igura " in de*ar de de cargar golpe en el aire con el arma+ 1a alborada comen2aba a te!ir de color ro a el cielo cuando por )in e detu&o ' e reco t obre el hacha+ El &aho de u Fadeante re piracin e recortaba en la )ra atm )era matinal+ Sin embargo" u angre corra &elo2mente por u &ena " / &ol&i a entir e un hombre cabal+ /a en u camarote" una de la *&ene e cla&a de 1annn limpi u cuerpo del udor .ue lo cubra con una e trigila de oro .ue le haba regalado 1annn+ De pu( le )rot con aceite aromati2ado" orden ' tren2 u cabello ' u barba ' o tu&o la t0nica de lino blanco" .ue (l e pu o in ce!irla con cngulo ninguno+ 1leg a la cubierta de comando en el preci o in tante en .ue e imparta la orden de &irar hacia el e te ' de detener e para aguardar la alida del ol+ 1o remero e cla&o e de*aron caer" agradecido " obre u remo + Cuando a om el ol por el hori2onte" Eu' dirigi el coro en el c-ntico de alaban2a a 9aal+ 1uego de a'unaron en cuclilla obre e tera de ca!a entrete*ida + Eu' ob er& ro tro gri e ' arrugado " o*o hinchado ' e3pre ione de mal humor+ Inclu o 1annn e taba p-lido+ Su mano temblaban cuando lle& a u labio el cuenco .ue contena leche caliente con miel+ Eu' comi primero pa tele de mi*o" de lo .ue caan gota de miel ' aceite" ' de pu( un enorme pe cado alado ' ahumado+ Cuando pidi un pato a ado" .ue ola )uerte a a*o il&e tre" ' m- pa tele de mi*o" lo dem- lo miraron e pantado + Eu' de garr el pato ' e e )or2 por dibu*ar una e3pre in de deleite en u emblante mientra coma" por.ue era mu' celo o de u reputacin+ Dhilo habl" en nombre de todo " cuando grit por 0ltimo: 4;Dor el gran 9aal= ;@o lo agra&ia a tu e tmago" ino tambi(n al mo= Dicho lo cual" e pu o en pie de un alto ' e precipit na&e aba*o+ 4Tiene ra2n 4di*o 1annn riendo por primera &e2 e e da4+ Darece un ni!o .ue no hubiera bebido nada m- pon2o!o o .ue la leche de u madre+ + 41e de tetaron con &ino tinto de Zeng ' ech lo diente *unto a un hacha de guerra+++ 4Si el lago )ue e de &ino" lo hara ba*ar de tal manera de ni&el .ue podramo atra&e arlo a pie+++ Eu' parpade como un gnomo tra&ie o ' arranc la otra pata del &ol-til+

Eacia la mitad de la ma!ana llegaron a la agua ba*a + EabbaCuC 1al e in tal *unto al timn para dirigir la na&e por el e trecho canal+ Facinto acu-tico " papiro ' una docena de &ariedade de planta amena2aban ob truir el cur o de la &ida de Opet+ 1o otro barco e ale*aron para de*ar &a libre a la die2 grande na&e .ue batan u enorme ala plateada + 1o o)iciale aludaron con lo pu!o en alto al e tandarte de lo 9arca" .ue ondeaba en el ma telero+ Dero la cuadrilla de e cla&o .ue pa aban la &ida de pe*ando de hierba el lago ob er&aron en ilencio la e cena como grupo de paciente animale + M- cerca de Opet e de pla2aron ante lo barco de la )lota pe .uera" en cu'o co tado e &ean rede llena de pece plateado .ue brillaban como e trella + En lo alto chillaban ' alborotaban bandada de blanca ga&iota + De pronto aparecieron en el hori2onte lo acantilado de color ro*o o curo iluminado por el ol+ 1a barandilla e llenaron de hombre .ue e alegraban de regre ar a u hogare + Mur il" el montero ma'or" e acerc a 1annn en la cubierta de comando ' e arrodill bre&emente+ 48Me ha llamado" ma*e tad: 4S+++ / tambi(n al pigmeo+ 47.u e t-" ma*e tad+ 4Dromet recompen aro + 4Se!or" tengo tre e po a + 1a tre on codicio a + 48Oro: 4Si a pien a " e!or+++ 4Eu'" e3tiende una orden contra el te oro por &alor de cinco dedo de oro+ 4;,ue 9aal te ilumine eternamente= 48Dnde e t- el pigmeo: Mur il llam al pe.ue!o ' amarillo bo .uimano" a .uien 1annn ob er& con curio idad+ 48Cmo e llama: 4Mhai" e!or+ 48@o entiende nue tro idioma: 4@o" e!orI lo habla u primiti&a lengua+ 4Dreg0ntale .u( de ea+++ 7ca o pre)iera la libertad+ 4@o tiene la menor idea de lo .ue e la libertad+ E como un perro" ma*e tad+ Si pri&amo a un perro de u amo" la &ida para (l no tendra entido+ 4Dreg0ntale .u( nece ita+

Mur il ' el bo .uimano hablaron durante largo tiempo en un idioma parecido al gor*eo de lo p-*aro + Dor 0ltimo" el montero ma'or e &ol&i hacia el re'+ 4De ea algo mu' e3tra!o+ 48De .u( e trata: 4De ea ca2ar con el matador del gran len+ 1annn mir )i*amente al bo .uimano" .uien trat de educirle con una mueca candoro a e in)antil+ 4El pien a" e!or" perdona u impertinencia" .ue ere un dio " ' de ea er&irte+ 1annn olt una carca*ada eme*ante al bramido de un toro ' palmoteo u propio mu lo + 49ien" .ue a ea+ 1e ele&o al cargo de *e)e de lo montero reale +++ Lo2ar-" por tanto" de la paga ' lo pri&ilegio corre pondiente +++ Ea2te cargo de (l" Eu'+ En (!ale nue tra lengua+ ;Si )raca a" aprende t0 la u'a= >Todo lo e3tra&iado ' tullido &ienen a parar a mi ca a?" pen Eu' ape adumbrado+ En e)ecto" u morada e taba llena de ello + Cada &e2 .ue acumulaba u)iciente oro para mantener a una abro a ' *o&en e cla&a" dicha uma era ab orbida por otra dema iado d(bil o &ie*a para *u ti)icar u tenencia" a la .ue (l tra pa aba al lago de 7 tart(+ Sin embargo" el pigmeo por lo meno contara con u ueldo de montero ma'or para co tear gran parte de u ga to + <na &e2 de pachado a.uel a unto" 1annn regre a la borda+ Doco de pu( apareci la metrpoli en el hori2onte+ 1o muro del templo brillaban" ro*i2o " al ol" ' la ciudad ba*a e mo tr blanca ' de lumbrante+ 1a parede de la ca a e taban all pintada con ceni2a de mari co del lago+ 1a )lota de guerra de Opet ali del puerto para ir a u encuentro+ 1o ca co ' lo e cudo de lo legionario de tellaron al ol cuando la na&e " por tumo" giraron ante la proa dorada ' aguda como una )lecha de la na&e capitana" en la .ue re&erberaba el ol+ 7l &er lo do cuero crudo .ue colgaban ba*o el e tandarte de lo 9arca" &ibraron recio &tore a tra&( del agua+ 1a na&e capitana encabe2 raudamente la marcha hacia el puerto" toda&a impul ada por u )ila de remero + EabbaCuC 1al en)il directamente hacia el muelle de piedra ituado deba*o de la ciudad" .ue e taba ate tado de gente+ Todo lo habitante de Opet" &i tiendo u me*ore gala " e haban &olcado all+ Cien mil garganta aludaron ruido amente al nue&o re'+

Jinalmente" EabbaCuC 1al de* caer u mano a modo de e!al dirigida al timonel ' al tambor+ 1a na&e gir obre mi ma+ Todo lo remo e hundieron en el agua para )renarla+ <no de u co tado ro2 ligeramente el muelle de piedra+ 1annn E'canu ' u (.uito ba*aron a tierra+ 1a primera en aludarle )ueron u nue&e e po a " perteneciente a la nue&e )amilia noble de Opet: nue&e matrona *&ene " bella ' orgullo a + <na por una e arrodillaron ante 1annn" a .uien llamaron > e!or? por primera &e2+ Eu' la mir con el cora2n angu tiado+ @inguna de ella e pareca a la complaciente ' de cocada e cla&a .ue (l po ea+ ta eran &erdadera mu*ere +++ El nece itaba compartir u &ida con una mu*er de e a categora+ Dero por m- .ue haba luchado por con eguirla" nunca tu&o (3ito+ Toda la )amilia importante de Opet haban recha2ado u peticione Toda le *u2gaban por u *iba+++" ' (l no la condenaba por ello+ De pronto la olemnidad del acto )ue perturbada por lo do melli2o .ue" de prendi(ndo e de u ni!era " echaron a correr por el muelle gritando a coro: 4;Euu= ;Euu= Eaciendo ca o omi o de u padre ' de lo noble " lo do corrieron hacia Eu' ' comen2aron a bailar a u alrededor ' a tirarle de la t0nica para llamar u atencin+ Cuando Eu' le le&ant del uelo e di putaron )ero2mente u be o ' e tiraron de lo pelo + Dor )in u ni!era corrieron en u bu ca ' e lo lle&aron de all a ra tra + 1a mano de Imilce iguieron durante un rato oprimiendo la dorada tren2a de Eelanca+ 7l &er el )runcido entrece*o de 1annn" Eu' pen .ue habra ca tigo ' .ue a.uello do pe.ue!o ' rolli2o tra ero pronto brillaran al ro*o &i&o+ De todo cora2n e comprometi a hacer algo para .ue a.uello no ocurriera+ 7cto eguido e con)undi con la multitud+ En el tra'ecto hacia el templo regate con un mercader" de .uien obtu&o un pollo a mu' buen precio+ De pu( de acri)icarlo" e dirigi a u morada particular" en el barrio de lo acerdote " ituado entre la do muralla del templo: la interior ' la e3terior+ Todo lo habitante de la ca a le rodearon para aludarle+ Chocho ' &acilante metieron gran bulla" agitando u blanca cabe2a ' mo trando u de dentada enca + 7n io o por conocer u reciente ha2a!a " le obligaron a contarle la peripecia de la cacera mientra le ba!aban ' le daban de comer+

Cuando por )in pudo e cabullir e a u dormitorio a de can ar" entraron en tropel la cuatro prince a ma'ore " cu'a edade o cilaban entre lo ei ' lo die2 a!o + Superada la d(bil de)en a .ue opu ieron u e cla&o " la cuatro in&adieron el cuarto como i le perteneciera+ E3halando un u piro" Eu' renunci a u de can o ' en&i a una de ella en bu ca del la0d+ En cuanto empe2 a cantar aparecieron u e cla&o uno tra otro ' e entaron in hacer ruido a lo largo del muro+ Eu' 9en47mn e hallaba de regre o en u hogar+ En el a!o OTT de la )undacin de Opet" ei me e de pu( de haber ca2ado al gran len ' rei&indicado para el trono de lo cuatro reino " 1annn E'canu " *e)e de la ca a 9arca" parti de la ciudad de Opet con el prop ito de recorrer la )rontera " tradicional operacin .ue le con)irmara en u cargo de )orma irre&ocable+ E a prima&era haba cumplido &eintinue&e a!o + Era" por tanto" un a!o ma'or .ue u amigo" el umo acerdote+ 1le&aba con igo 1annn a cuatro de u e po a 4la .ue no le haban dado hi*o 4" con)iando .ue durante a.uel &ia*e" .ue durara do a!o " &ariara el e tado de a.u(lla + Su e*(rcito e compona de do legione " de ei mil hombre cada una" integrada por hoplita " in)antera ligera" hachero ' ar.uero + Ca i todo lo oldado eran liberto de origen 'u'e+ Su *e)e procedan de la )amilia noble de Opet+ Dicha legione e taban organi2ada eg0n el modelo romano" adoptado por 7nbal durante u campa!a de Italia+ Cada legin e compona de die2 cohorte " ' cada una de ( ta de ei centuria + Su uni)orme con i ta en una armadura de cuero" complementada con un 'elmo cnico de hierro ' un e cudo redondo de cuero tachonado de ro eta de bronce+ Cubran u pierna con greba de cuero ' cal2aban andalia cla&eteada + Mientra marchaban" cantaban continuamente+ 1o o)iciale " al )rente de u re pecti&a di&i in" iban magn)icamente e.uipado " de acuerdo con u origen noble: armadura de bronce ' capa de lino )ino" te!ida de ro*o o p0rpura+ El e*(rcito de Opet careca de caballera+ Todo lo caballo tran portado de de el norte en lo 0ltimo .uiniento a!o haban ucumbido 4uno durante el &ia*e por mar ' lo re tante a poco de u llegada a Opet4 a con ecuencia de una mi terio a en)ermedad .ue eri2aba u pela*e ' con&erta u o*o en do mancha ro*a ' gelatino a + 1o ele)ante reempla2aban en Opet a lo caballo + E ta enorme be tia " de mu' mal car-cter" embraban el terror en la )ila enemiga cuando" de de lo ca tillo .ue portaban obre u lomo " urga una

llu&ia de )lecha + Inclu o en el )ragor de la batalla olan cau ar e trago en el propio e*(rcito .ue lo utili2aba+ Su conductore iban pro&i to de ma2o ' pincho con lo .ue mantenan en lnea a lo enlo.uecido pa.uidermo + 1le&aba 1annn en e a oca in &einticinco grande e*emplare + 1e acompa!aban el umo acerdote ' una docena de mini tro menore " ingeniero " m(dico " armero " cocinero " e cla&o ' una turba de ci&ile : mercadere " bu cadore de minerale " tah0re " adi&ino " &endedore de licore ' pro tituta + El con&o'" tirado por bue'e " .ue tran portaba la tienda de campa!a ' la pro&i ione " cubra una di tancia de once Cilmetro " en tanto la columna entera" .ue a&an2aba mu' pe adamente" abarcaba &einticuatro+ E to no era un problema en la enorme ' de poblada planicie herbo a del ur" en la .ue abundaban el agua ' lo )orra*e + Dero cuando Eu' 9en47mn" obre una colina" *unto a u re'" ob er& la lenta marcha de a.uella ma a de hombre .ue ba*aba del norte" pen en el regre o cuando" tra2ando de nue&o un amplio crculo hacia el norte" a&an2aran a lo largo del gran ro" entre )lore ta ' tierra .uebrada + Sin duda u ri.ue2a tentaran a la banda de belico o pagano procedente de la ignota tierra allende el ro+ Cuando le tran miti a 1annn u temore " ( te e ech a rer+ 4Dien a m- como oldado .ue como acerdote+ 4So' amba co a + 4Dor upue to 4di*o 1annn" de*ando caer una mano obre u hombro 4+ Dor algo el comando de la e3ta legin+++ E cucha" Eu'I he pen ado mucho en e ta marcha+++ En el pa ado igni)ic iempre una gran p(rdida de tiempo ' una enorme angra para el te oro de Opet+ E ta &e2 er- mu' di)erente+ Dien o obtener grande bene)icio de ella+ Eu' onri al or tan m-gica palabra" la 0nica comprendida por todo lo habitante de Opet: noble ' plebe'o " re'e o acerdote + 4E ta er- una e3pedicin di)erente+ En el reino ure!o ca2aremo +++ en tal cantidad .ue eguramente e capa a tu imaginacin+ 1uego curaremo la carne al humo ' la ecaremo al aire ' la &enderemo a la gente ' a la mina para alimentar a u e cla&o + Tambi(n ca2aremo ele)ante + ,uiero incorporar do ciento de e o animale a mi e*(rcito para .ue podamo en)rentarno a la amena2a de la banda del norte .ue acaba de mencionar+ 4Eace un rato me preguntaba 'o por .u( lle&-bamo tanta carreta &aca + 47nte de .ue marchemo de nue&o hacia el norte e tar-n llena 4le prometi 1annn4+ Cuando atra&e emo lo huerto de Zeng rele&ar( toda u guarnicione con e to hombre + 1a tropa e tacionada

dema iado tiempo en un lugar caen en la molicie ' e corrompen+ En Zeng me entre&i tar( con lo emi ario de lo dra& " del e te" para reno&ar nue tro tratado con ello + 4Dero 8.u( pa ar- en el norte: 4in i ti Eu'+ 47 partir de Zeng marcharemo en orden de batalla+ 1a mu*ere regre ar-n a Opet por el camino .ue atra&ie a el Reino Medio+ 1legaremo al ro con do legione completa " .ue re)or2ar-n a la do .ue e t-n all acantonada + 1uego cru2aremo el ro para pro&ocar incendio ' capturar e cla&o + Tal incur in er&ir- para pre&enir a la tribu m- le*ana de .ue un nue&o oberano reina en Opet+ 1annn &ol&i u chi peante o*o hacia el norte+ Su melena ' u barba re plandecieron al ol" .ue arranc de ella re)le*o cobri2o + 4Durante cien a!o han a olado nue tra tierra I hemo ido mu' blando con ello + Dor e o a!o tra a!o e hicieron m- numero o ' o ado + 7hora entir-n el pe o de mi mano de hierro+ D-*aro de Sol" ' comprobar-n .ue el ro e t- protegido por una barrera de reluciente acero" .ue le co tar- mucho reba ar+ 48De dnde &ienen: 8Cu-nto on: 4le pregunt Eu' en &o2 ba*a+ 4Son hi*o de la tiniebla " negro .ue no proceden como no otro del dio del Sol" 9aal+ @acieron en la o cura el&a del norte" donde iempre e de noche+ E tan di)cil contarlo como e tablecer el n0mero de una mancha de &orace lango ta + 48Tiene miedo" 1annn: 4le pregunt Eu'+ El re' &ol&i hacia Eu' u ro tro conge tionado por la clera+ 48Cmo te atre&e " acerdote:+++ 4gru!+ 4@o me llame acerdote+ 1l-mame amigo+++ / bien" me atre&o a decirte .ue el odio irracional e hi*o del miedo+ 1a clera de 1annn e di ip+ Su dedo comen2aron a *uguetear con la empu!adura de u e pada+ Mirando a u alrededor para comprobar .ue no hubiera odo indi creto " di*o por )in: 4Ea' moti&o para temer+ 41o ( 4di*o Eu'+ Eacia el amanecer" Eu' dirigi el coro" .ue enton un c-ntico en loor de 9aal" en &o2 ba*a para no alarmar a lo reba!o pr3imo + 1uego pidi a lo dio e .ue )ueran ben(&olo con lo ca2adore ' prometi en&iarle una parte de lo de po*o por mediacin de lo p-*aro de ol+ 7 continuacin" Eu' ' 1annn bebieron un cuenco de &ino ' comieron *unto un pa tel de mi*o" mientra aguardaban el de arrollo de lo acontecimiento + Mur il" el montero ma'or de la 2ona ur" haba eleccionado h-bil ' concien2udamente el terreno+ De de el ba*o acantilado en .ue e hallaban entado " Eu' ' 1annn dominaban la &a ta planicie" en )orma

de embudo" )lan.ueada por colina en do de u lado + En la cumbre de la colina el humo de la hoguera .ue er&an de e!ale indicaban .ue lo guerrero " 'a de plegado " 'a e taban en condicione de hacer &ol&er obre u pa o a cual.uier animal .ue intentara abandonar el &alle+ 7 lo le*o " )uera del alcance de u o*o " la do legione haban e &olcado en la llanura+ Su die2 mil componente dominaban ahora la pradera como el mar una pla'a+ El pol&o .ue le&antaban e recortaba" de colorido" en el cielo matinal" .ue pareca de porcelana a2ul+ 9a*o a.uel palio re plandeca oca ionalmente alg0n 'elmo" una .ue otra lan2a+ 4Ea comen2ado la operacin 4di*o 1annn ati )echo+ Eu' ob er& lo millare de animale .ue pacan en grupo di per o por la llanura+ 7.u(lla era la d(cima gran cacera a .ue a i ta en lo 0ltimo cincuenta da + Seme*ante carnicera empe2aba a di gu tarle+ De pu( mir hacia donde la planicie e e trechaba ' el ro" di&idi(ndola en do parte iguale " de cenda obre la garganta+ En la ba e" entre la colina .ue parecan oprimirla" torn-ndola cunei)orme" haba una .uebrada de poco meno de cuatrociento metro de ancho .ue e o)reca como una e3celente &a de e cape hacia la ilimitada pradera ituada m- all-+ En toda la planicie e3i tan grupo ralo de acacia " de ele&ado tronco ' copa achatada + Inclu o de de donde ello e encontraban" obre la propia brecha" apena e di tinguan la tre hilera de 2an*a oculta .ue atra&e aban la abertura donde e unan la e tribacione de amba cordillera + Mil ar.uero de 1annn e taban all embo cado " cada uno con tre cienta )lecha ' un arco de repue to+ M- all- e haban tendido do lnea de rede " de malla mu' apretada " u*eta por )r-gile po te " .ue e derrumbaran apena ca'era en ella un cuerpo pe ado+ Cuando ocurriera" un hoplita altara de u e condite ' correra hacia (l para de pacharlo con la *abalina ' reordenar luego la red+ Mil lan2adore de *abalina acechaban tambi(n all+ 4Deberamo ba*ar 4di*o 1annn" de pu( de beber el re to de u &ino ' de acudir e la miga cada en la capa+ 47guardemo un in tante 4 ugiri Eu'4+ Me gu tara ob er&ar la e cena ha ta el )inal+ <n gran de a o iego empe2 a cundir entre lo reba!o de la planicie" obre todo entre lo animale m- pr3imo a la linea de batidore + 1arga hilera de negro !u empe2aron a correr de atinadamente en crculo" ca i ro2ando el uelo con u hocico + Su larga crine )lotaban en el aire" en tanto daban coce ' reto2aban+ 1a cebra " agrupada en compacto grupo de do cienta o tre cienta " miraban intrigada hacia

la )ila de batidore .ue e apro3imaban a ella + Su pariente cercano " lo cuaga " m- ba*o ' recio ' de color ba'o o curo" a di)erencia de la gri e cebra " e reunan en grupo menore + Con ello e me2claban lo ro*o antlope ' lo ma*e tuo o or'3" grande bo&ino " ra'ado ' de larga melena + 7.uella multitud de animale comen2 a agitar e ' a mo&er e" a emprender una lenta retirada general &alle aba*o" en direccin a la .uebrada" le&antando una enorme nube de pol&o+ 4;7h" .u( botn= 4e3clam 1annn+ 4Sin duda el m- grande de la hi toria de la ca2a 4con&ino Eu'+ 48Cu-nto calcula .ue on: 4le pregunt 1annn+ 4@o (+ Cincuenta mil+++" cien mil+++ E impo ible contarlo + De pronto la *ira)a " contagiada de la creciente alarma de lo dem- " abandonaron u re)ugio ba*o la acacia '" eguida de u cra " e incorporaron al torrente de animale .ue e precipitaba &alle aba*o+ Oca ionalmente en medio de a.uella ma a trotaba alg0n rinoceronte" enorme ' torpe" e3hibiendo u largo cuerno " re oplando ' le&antando mu' alto u maci2a pe2u!a mientra corra+ 7 modo de )undente uni)icador de tanto grupo heterog(neo e de pla2aban la parda ' delicada gacela .ue" m- &eloce .ue lo dem- " de cendieron al &alle como una inundacin+ 1a nube de pol&o e tornaron m- den a ' o)ocante + Dronto la colina obligaron a e trechar )ila a todo lo animale + Cuando lo antlope intentaron tra poner la colina de ambo co tado " do lnea de hombre lo e pantaron con u arma ' u grito + Entonce la gacela cargaron de nue&o cue ta aba*o" embrando el p-nico en lo compacto reba!o .ue huan por la planicie+ 1a gigante ca ma a de animale e apro3im a la .uebrada" atronando el e pacio con u ca co como una )urio a tempe tad+ 1a tierra comen2 a temblar+ 4;Aamo = 4grit 1annn+ / poni(ndo e en pie de un alto" comen2 a altar cue ta aba*o+ Eu' igui ob er&ando durante un rato la increble ' ruido a )alange de animale .ue e precipitaba obre la .uebrada+ 1uego" apo'ando u hacha en el hombro" e lan2 colina aba*o en po de 1annn" con u largo cabello )lotando al &iento+ Corra como un cone*o" ' lleg a la planicie al mi mo tiempo .ue el re'+ 7 partir de all hi2o de gua" ha ta .ue llegaron al centro de la .uebrada" donde" en una 2an*a e3pre amente ca&ada para ello " encontraron una docena de ma2o de *abalina + 1annn alt a la 2an*a de pu( .ue Eu'+ 4E ta carrera no tiene premio 4di*o el re' riendo+

4Debiera tenerlo 4di*o Eu'+ 7cto eguido e dirigieron al borde de la 2an*a .ue daba al &alle" de de donde contemplaron un cuadro impre ionante+ Todo el terreno e taba cubierto por una marea de ere &i&iente " obre la .ue e ele&aba una &erdadera muralla de pol&o" apena tra pa ada por lo ba*o ra'o de un ol an(mico+ 1a cabe2a ' la crine de lo animale .ue abran la marcha e ele&aban ' de cendan como la uper)icie de un torrente ' obre ella de collaban como e taca lo cuello de la *ira)a ' la a&e truce + El torrente de cenda hacia ello + 1a tierra trepidaba+ Eu' ' 1annn e miraron aterrado ' a ombrado + De pu( 1annn empe2 a ope ar la ituacin concien2udamente" en tanto aguardaba .ue la primera tanda de animale pa ara ante la marca indicadora de la di tancia+ Cuando ocurri" dio a &o2 en grito la orden re pecti&a al trompetero" .ue emiti una ' otra &e2" de )orma e tridente" la nota 0nica .ue ordenaba atacar+ Inmediatamente brot de la tierra" ante la muralla &i&iente .ue e abalan2aba obre ello " una hilera de ar.uero + Cuatro &ece di pararon u )lecha ante de .ue la muralla e de plomara obre ello + Cuatro mil dardo en &einte egundo e cla&aron en a.u(lla+ 1o .ue iban detre precipitaron obre la hilera de animale muerto " aullando de dolor al .uebrar e u hue o ' dar contra el &allado de )lecha cla&ada en la carne de lo cado + 1le&ado por u propio impul o" lo animale e atrepellaban uno a otro " en tanto uce i&a de carga de dardo die2maban u )ila ' e )ormaban enorme pila ' montculo de cad-&ere ' herido + 1o m- pe.ue!o e de plomaban en eguida+ Dero lo grande animale de piel grue a eguan andando" con u )lanco eri2ado de )lecha I enorme rinoceronte gri e " de mirada enlo.uecida" tambale-ndo e hacia la hilera de rede ' agitando u largo ' cur&o colmillo ituado obre u hocicoI *ira)a de larga pata galopando aterrori2ada I una manada de b0)alo negro " corriendo en ma a" mu' *unto " como un e.uipo+ Todo ca'eron en la rede ' chillaron ' lucharon por 2a)ar e de ella + Innumerable *abalina llo&ieron obre ello " en tanto rodaban ' rugan" a )i3i-ndo e entre lo pliegue de la pe ada rede + 1annn ' u hombre e e )or2aban por retirar lo animale muerto para tender de nue&o la rede entre u oporte + Dero no tu&ieron (3ito+ 1o muerto eran mu' numero o ' la muerte acechaba en campo abierto" )uera de la egura 2an*a + Enlo.uecido por la )lecha cla&ada en u cuerpo " a.uello animale cargaban contra todo hombre .ue e cru2aba en u camino+

Eu' &io cmo un )urio o rinoceronte lan2aba por lo aire a un oldado" .ue luego de dar &aria &uelta )ue coceado ' pi oteado ha ta .uedar con&ertido en una pulpa en medio del pol&o le&antado por la horda .ue le eguan+ De nue&o en la 2an*a" 1annn empe2 a lan2ar u *abalina con pa mo a &iolencia ' preci in" apuntando iempre a la ua&e co tilla ituada detr- de lo cuarto delantero de lo )ugiti&o animale + De pu( amonton lo cad-&ere en tomo a la 2an*a" gritando ' riendo" )ren(ticamente entu ia mado por la cacera+ Dor u parte" Eu'" e3citado tambi(n por el e pect-culo" dan2aba" gritaba ' blanda u hacha" guardando el )lanco ' la e palda de 1annn+ Cuando alg0n enorme animal e taba a punto de caer en la 2an*a ' apla tarle " recurra a la *abalina + 1o do e taban empapado en udor ' embadurnado de pol&o+ <na piedra di parada por el ca co de un animal a la carrera abri una herida en la )rente ' lleg ha ta el cr-neo de Eu'" .uien tra de garrar el borde de u t0nica la &end r-pidamente ' reanud" e3citado" u bailoteo+ Delante de ello lo ar.uero " al .uedar e in *abalina " e re)ugiaron en la 2an*a " donde eran apla tado por lo animale .ue caan obre ello + 7l &er .ue nue&a )ila de animale amena2aban caer en u ho'a" Eu' tir del bra2o de u re'" enlo.uecido por el olor de la angre" oblig-ndole a arra trar e por el uelo de la 2an*a+ Cubri(ndo e la cabe2a con lo bra2o &ieron cmo lo borde de la ho'a e de moronaban con el impacto de la pe2u!a + Dara de)ender e del pol&o .ue le a )i3iaba tiraron de lo e3tremo de u t0nica ha ta u narice ' e cubrieron la boca en bu ca de aire+ De pronto una *o&en cebra ca' obre ello " pataleando ' relinchando" de pa&orida+ Su amarillo ' podero o diente lan2aban ruido a dentellada a die tro ' inie tro+ 7nte el peligro mortal .ue implicaban u ca co a)ilado como na&a*a " Eu' e ale* de ello rodando por el uelo+ De pu( de apuntar debidamente" le&ant u bra2o derecho+ 1a pala guarnecida de p0a de u hacha en )orma de buitre cort" en mo&imiento a cendente" la mandbula ' penetr con )acilidad en el cerebro del animal+ El cuerpo" caliente ' tembloro o" de la cebra e derrumb d(bilmente obre ello " lo .ue le ir&i de e cudo contra lo ca co .ue acudan la tierra a u alrededor+ 1a tormenta amain" por )in" ' u )ragor )ue decreciendo a medida .ue e ale*aba+ <na &e2 e tablecida la calma" Eu' rod hacia 1annn+ 48E t- bien:

1annn e arra tr di)iculto amente de de deba*o del cuerpo de la cebra+ 7 continuacin ambo alieron con e )uer2o de la 2an*a ' miraron a ombrado a u alrededor+ El terreno delante de ello " en un ector cuadrangular de .uiniento pa o de lado" e taba cubierto por una grue a al)ombra de animale muerto ' moribundo + De la 2an*a ituada en el mi mo e cenario de tan cruenta carnicera empe2aron a urgir lo ar.uero ' lan2adore de *abalina " .ue luego permanecieron inm&ile " con lo o*o turbio " como de borracho " )i*o en a.uello cuerpo + 1a lnea de batidore pareca a&an2ar hacia ello " como )lotando en una nube de pol&o+ Inclu o el cielo e haba o curecido a cau a de la gran pol&areda+ 1o la timero grito ' lo balido de lo animale herido ' moribundo mancillaban el ilencio de lo hombre + 1o batidore e internaron" alineado " en a.uel campo lleno de carne angrante+ Su e pada e ele&aban ' caan mientra mataban a lo herido + Eu' e3tra*o de deba*o de u t0nica una bota de cuero .ue contena &ino de Zeng+ 4Siempre e t- a mi lado para con)ortarme 4di*o 1annn '" haciendo una mueca" comen2 a beber -&idamente+ Aaria gota de &ino" .ue parecan de angre" brillaron en u barba+ 48Ea e3i tido alguna &e2 una cacera eme*ante: 4di*o" en tanto de&ol&a la bota a Eu'+ E te bebi '" de pu( de echar una o*eada a u alrededor" re pondi: 4Creo .ue *am- hubo nada comparable a e to+ 47humaremo ' ecaremo e ta carne +++ ' eguiremo ca2ando 4le prometi 1annn" mientra e ale*aba a grande 2ancada para impartir la rdene pertinente + El cielo obre la planicie haba e con&ertido en una alta b&eda anaran*ada a cau a de la lu2 pro&eniente de die2 mil hoguera + Durante toda la tarde ' la noche e dedicaron lo oldado a trocear la enorme monta!a de carne" .ue" en tira " )ue colocada obre ba tidore e peciale .ue reciban el humo de la hoguera + El aire en todo el campo ola a carne cruda" a moho a entra!a de garrada ' a carne a ada+ El olor llegaba ha ta la tienda de cuero en la .ue Eu' traba*aba ba*o la &acilante llama de una l-mpara de aceite+ S0bitamente urgi de la ombra 1annn" toda&a embadurnado de barro ' angre eca+ 4;Aino" D-*aro de Sol" para un amigo .ue o .uiere mucho= 4di*o" )ingiendo .ue e mora de ed+ Eu' le entreg un -n)ora ' un cuenco+ 1annn recha2 el cuenco ' bebi directamente del cuello del -n)ora+ 1uego e ec la barba con un bra2o+

4Te traigo buena noticia 4di*o" onriendo burlonamente4+ 1a ba*a a cienden a mil etecienta cabe2a + 48Cu-nta de hombre : 4,uince+ 7dem- ha' &ario herido +++ Dero ha &alido la pena" 8no: Eu' no re pondi+ 4Ea' m- noticia +++ Otra de mi *abalina dio en el blanco: 7nnel no ha tenido la men truacin+++ 4El aire del ur debe de er mu' aludable+ 1a cuatro embara2ada en do me e +++ 4@o e debe al aire" D-*aro de Sol+++ 4di*o 1annn ech-ndo e a rer ' bebiendo nue&amente+ 4Me agrada la noticia 4di*o Eu'4+ M- angre noble en Opet+ 4@unca te ha preocupado la angre" Eu' 9en47mn+ 1a noticia te agrada por.ue podr- malcriar a m- hi*o mo +++ Te cono2co mu' bien 4' coloc-ndo e de e palda a Eu'" di*o innece ariamente4: E te cribiendo+ 8De .u( e trata: 4De un poema 4re pondi Eu' mode tamente+ 48Sobre .u(: 4Sobre la cacera de e ta ma!ana+ 4C-ntame e o &er o 4le orden 1annn de*-ndo e caer obre el lecho de piel de Eu'+ Su mano egua a iendo el -n)ora por el cuello+ Eu' cogi u la0d '" en cuclilla obre una e tera de ca!a " comen2 a cantar+ Cuando conclu'" 1annn" tumbado tran.uilamente en el lecho" igui mirando hacia la noche" a tra&( de la abertura de la tienda+ 4/o la he &i to de otra manera 4di*o" por )in4+ Dara m ha ido" implemente" una captura de pre a " una co echa de carne+ @ue&amente guard ilencio+ 48@o te ha gu tado mi cancin: 4le pregunt Eu'+ 1annn hi2o un mo&imiento negati&o con la cabe2a ' di*o: 48Cree " realmente" .ue ho' de truimo algo .ue no podr- er *amreempla2ado: 4@o ( 4re pondi Eu'4+ ,ui2- no+++ Sin embargo" 8no te parece .ue i ca2amo todo lo da " o inclu o cada die2 da " en la e cala .ue ho' lo hemo hecho" e ta tierra e con&ertir- mu' pronto en un de ierto: 1annn medit largamente con el -n)ora emi&aca en la mano+ Jinalmente le&ant lo o*o ' onri a Eu'+ 4/a tenemo ba tante carne+ E te a!o no habr- m- cacera +++ Sal&o para obtener mar)il+ 4Se!or" 8 e te ha pegado el -n)ora a la mano: 4le pregunt Eu' con &o2 ua&e+ + 1annn e le .ued mirando un momento ' rompi 0bitamente a rer+

4Eagamo un trato" D-*aro de Sol: un -n)ora por pie2a ca2ada+ 4<n con&enio e.uitati&o 4con&ino Eu'+ Cuando el -n)ora e tu&o &aca" Eu' en&i a una de u &ie*a e cla&a en bu ca de otra+ 4Trae do 4le di*o 1annn a la e cla&a4+ 7 ahorraremo tiempo+ Eacia la medianoche" Eu'" en ibili2ado por el &ino" e inti tan conmo&ido por u propia &o2 ' u melanclica cancin" .ue empe2 a llorar+ Su llanto hi2o brotar l-grima de lo o*o de 1annn" ' e pu ieron a llorar a d0o+ 4@o permitir( .ue tanta belle2a e grabe en la piel de un animal 4 e3clam 1annn mientra la l-grima le corran por la me*illa ' le rociaban la barba4+ Mandar( preparar un rollo de oro )ino para .ue grabe en (l tu poema " D-*aro de Sol+ 7 mi hi*o ' lo hi*o de mi hi*o podr-n aborearlo + Eu' de* de llorar+ 7l de pertar el arti ta en (l" u mente le in t a acar partido inmediatamente de a.uel o)recimiento" del cual 1annn 'a no e acordara a la ma!ana iguiente+ 4Me iento mu' honrado" e!or 4di*o Eu'" ca'endo de hino*o *unto al lecho4+ 8Jirmar- ahora mi mo la orden para la Te orera: 4Red-ctala" Eu'" red-ctala inmediatamente 4le orden 1annn4+ 1a )irmar( en eguida+ Eu' ech a correr en bu ca de una paleta+ 1a columna e de pla2aba lentamente" tra2ando un gran arco en direccin ude te" a tra&( de la herbo a planicie del ur+ Marchaban por una llanura tan ilimitada" .ue la columna eme*aba un min0 culo a)ari de hormiga + Cru2aron &ario ro ' cadena de colina " )lore ta ' planicie abundante en ca2a+ 1o 0nico hombre .ue encontraron en el tra'ecto eran lo acantonado en lo coto de ca2a del re'+ 1a tarea de tale hombre con i ta principalmente en Droporcionar ta a*o a la multitud de e cla&o .ue a eguraban pro peridad de la nacin+ Sei me e de pu( de u partida de Opet cru2aron el >ro del ur? 5El ro 1mpopo6+' de pu( de recorrer ciento e enta Cilmetro llegaron a la a2ule monta!a 5Zout pan berg6 de den a arboleda .ue marcaban el lmite del reino del ur+ El grue o del e*(rcito acamp en la boca de una o cura ' roco a garganta" .ue penetraba en el cora2n de la monta!a + 1annn ' Eu'" al )rente de una cohorte de in)ante ' ar.uero " e dirigieron hacia el peligro o endero .ue bordeaba la garganta+ Marchaban por un lugar pa&oro o )lan.ueado por alto ' negro acantilado de piedra" al pie de lo cuale ruga un e pumo o torrente+ Rara &e2 penetraban lo c-lido ra'o del ol en a.uel ambiente lbrego ' helado+ Eu' tembl" aun.ue no de )ro" ' oprimi u hacha )uertemente+ Durante lo tre da .ue

marcharon a tra&( de la 2ona monta!o a or ca i continuamente" por.ue e taba ca i eguro de .ue a.uel lugar era )recuentado por demonio + 7campaban en la ladera meridionale " donde encendan )ogata .ue er&an de e!ale ' cu'o humo era &i ible a gran di tancia+ Eacia el ur e e3tenda un campo abierto tan &a to como el del norte+ Eu' contemplaba con e panto la oleada ' ondulada pradera ' la ombra ' &erde )lore ta + 4Me gu tara de cender all 4le di*o a 1annn+ 4Sera el primer hombre .ue lo hiciera 4di*o 1annn4+ ,ui(n abe .u( te oro " .u( mi terio e ocultan all+ 4Sabemo .ue mu' al ur ha' un cabo ' una monta!a de cumbre aplanada" ' .ue all )ue de truida la )lota 4de E'canu @o&eno+++ E o e todo lo .ue conocemo al re pecto+ 4Tengo gana de de a)iar la pro)eca ' de reali2ar una e3pedicin al ur" ha ta m- all- de e a monta!a +++ 8,u( te parece" Eu': 4/o no te acon e*ara .ue hiciera tal co a" e!or 4di*o" erio" Eu'4+ E peligro o de a)iar a lo dio e +++ por.ue tienen una memoria de comunal+ 4Creo .ue tiene ra2n 4admiti 1annn4+ Dero la tentacin e mu' grande+++ Eu' cambi de con&er acin por.ue empe2aba a entir e incmodo ' e reproch a mi mo el haber tocado a.uel tema+ 4Me pregunto cu-ndo &endr-n 4di*o" ob er&ando el humo de la hoguera " .ue erpenteaba por el tran.uilo cielo a2ul del medioda+ 4Aendr-n cuando e t(n preparado 4conte t 1annn" encogi(ndo e de hombro 4+ O*al- ea pronto+ Mientra tanto" ca2aremo leopardo + Durante die2 da e dedicaron a la ca2a de a.uello )elino manchado .ue abundaban en lo brumo o acantilado ' la bo co a garganta de la 2ona monta!o a" utili2ando abue o e pecialmente adie trado ' lan2a + Der eguan a u pre a con u *aura ' cuando la acorralaban o la tenan a u alcance la rodeaban ' e trechaban el cerco ha ta .ue la )iera e &ea obligada a embe tir+ Entonce el hombre elegido por el leopardo reciba a la rugiente ' )ero2 be tia con la punta de u lan2a+ Do hombre perdieron la &ida en e o die2 da + <no de ello era nieto de 7 m0n" el &ie*o noble+ 7un.ue e trataba de una muerte de eable ' honorable" todo le lloraron por.ue era un muchacho &aliente ' mu' agradable+ Su cuerpo )ue incinerado por haber muerto en el campo de accin" ' Eu' reali2 un acri)icio para )acilitar el tr-n ito de u alma hacia el Sol+ En la madrugada del und(cimo da" de pu( de haber Eu' ele&ado u c-ntico en loor de 9aal ' concluido toda la partida el de a'uno" '

mientra e preparaban ' armaban para la cacera" ad&irti el acerdote .ue Mhai" el pe.ue!o montero ma'or bo .uimano" e taba mu' in.uieto e intran.uilo+ 48,u( te pa a" Mhai: 4le pregunt Eu' en u propia lengua" .ue ahora dominaba per)ectamente+ 4Mi pueblo 'a e t- a.u 4di*o el bo .uimano+ 48Cmo lo abe : 4le pregunt Eu' en tono imperio o+ 4;E to' eguro= 4re pondi Mhai implemente+ Eu' e lan2 hacia el campamento en direccin a la tienda de 1annn+ 4/a e t-n a.u" e!or 4di*o el acerdote+ 4Magn)ico 4di*o 1annn+ 7cto eguido abandon u lan2a ' comen2 a .uitar e la armadura de ca2ador+ 41lama a lo bu cadore de piedra + 1o gelogo ' metali ta reale e pre entaron inmediatamente+ 1a entre&i ta e e)ectu al pie de la monta!a " donde la den a )lore ta terminaba abruptamente ' comen2aba una &a ta e3ten in de campo abierto+ 1annn" a la cabe2a del grupo" condu*o a ( te cue ta aba*o" entre la roca + 7l llegar al lmite de la )lore ta e detu&ieron ' lo ar.uero a&an2aron )ormando una cortina protectora+ En el centro del inmen o claro" )uera por completo del alcance de la )lecha .ue pudieran lan2ar e de de el borde de la )lore ta o la ladera roco a" una larga e taca haba ido cla&ada en la tierra blanda+ <na cola de gamo ondeaba a modo de e tandarte en lo alto de la e taca: indicaba .ue la entre&i ta poda comen2ar+ 1annn mir a 72iru" el principal de u bu cadore de piedra " ' a Rib4 7ddi" el *e)e de la te orera real" ' alud con una inclinacin de cabe2a+ 1o do )uncionario a&an2aron" de armado " hacia el cal&ero" eguido por do e cla&o " cada uno de lo cuale portaba un aco de cuero+ 7l pie de la e taca haba una calaba2a eca .ue contena un pu!ado de brillante gui*arro ' piedra de di&er o colore " de de el mati2 incoloro del &idrio a un ro*o )uego+ 1o do )uncionario de 1annn e3aminaron una por una la piedra " )ormando con la .ue recha2aron un montn en el uelo ' &ol&iendo a poner en la calaba2a la .ue le intere aban+ 1uego e3tra*eron de u aco de cuero cuenta de &idrio .ue de*aron caer en un *arro de arcilla+ Jinalmente colocaron el *arro *unto a la calaba2a ' e retiraron a la ladera roco a en .ue e hallaban 1annn ' u ar.uero + Doco de pu( una docena de )igura min0 cula urgieron de la )lore ta ' e dirigieron hacia la e taca+ En cuclilla *unto a la calaba2a ' el *arro"

lo doce bo .uimano deliberaron larga ' acaloradamente+ Dor 0ltimo retornaron a la )lore ta+ Cuando lo do )uncionario de 1annn &ol&ieron al claro" hallaron el *arro ' la calaba2a intacto + Su o)erta haba ido recha2ada+ El trato )ue cerrado en la tercera tentati&a" cuando lo bo .uimano retiraron la cuenta " la punta de )lecha ' la a*orca de cobre .ue le )ueron o)recida ' de*aron *unto a la e taca la calaba2a .ue contena la piedra + 7 continuacin )ue colocada otra calaba2a con piedra en el mi mo lugar ' comen2 un nue&o regateo+ 1a tedio a operacin dur cuatro da + En e e lap o Eu' ad.uiri con iderable conocimiento geolgico + 48Cu-l e el origen de e ta piedra olare : 4le pregunt a 72iru" mientra e3aminaba un diamante amarillo del tama!o de una bellota" .ue haban obtenido a cambio de una libra de cuenta de &idrio+ 47 &ece " cuando el Sol ' la 1una aparecen *unto en el cielo" u ra'o " al me2clar e" e toman pe ado ' ardiente ' i dan con el agua e apagan ' endurecen con&irti(ndo e en piedra olare + Eu' hall mu' con&incente tal e3plicacin+ 4<na gota del amor de 9aal ' 7 tart( 4cuchiche con temor re&erente4+ Dor e o on tan hermo o 4' mirando a 72iru4: 8Dnde la recogen lo pigmeo : 4Dicen .ue uelen bu carla entre lo gui*arro de lo lecho de lo no ' en la orilla de lo lago 4le e3plic 72iru4+ Dero" como no on perito en la materia" en u o)erta la piedra olare aparecen me2clada con mucha piedra comune + Cuando e terminaron lo diamante " lo bo .uimano o)recieron a lo ni!o obrante de u tribu+ 1o diminuto ' amarillo indi&iduo )ueron colocado *unto a la e taca de la tran accione " donde temblaron de terror todo el tiempo+ 1o *e)e de e cla&o " e3perto ta adore de carne humana" e adelantaron para e&aluarlo ' e3pre ar lo .ue e taban di pue to a pagar por ello + 1o pigmeo eran mu' apreciado como e cla&o por u car-cter a)able" u lealtad ' u re i tencia+ Mucho de ello re ultaban e3celente ca2adore " gua " animadore de reunione '" por e3tra!o .ue pare2ca" compa!ero de *uego de lo ni!o + Mhai" de de detr- de u alto ' rubio re'" ob er&aba la tran accin" e3actamente igual a la reali2ada cuando de ni!o haba ido (l pue to en &enta+ 7l )inal del cuarto da el te oro de Opet e haba acrecentado con el aporte de cuatro grande *arro de arcilla lleno de diamante )ino + El

tr-)ico en diamante era un monopolio celo amente e*ercido por la ca a gobernante de lo 9arca+ 7 ello haba .ue agregar ochenta ' ei pe.ue!o bo .uimano " cu'a edade o cilaban entre lo cinco ' lo .uince a!o + Como eran mu' al&a*e " e le mantendra atado ha ta .ue e tu&ieran debidamente dome ticado + Eu' e dedic ca i enteramente a ello " tratando de hacerle mlle&adero el cambio durante el &ia*e de regre o+ Con la a'uda de Mhai ' de otro bo .uimano dome ticado " logr al&ar a la ma'ora de ello + Slo doce de a.uella diminuta criatura murieron de miedo ' tri te2a ante del momento en .ue deban er entregada a la e cla&a del campamento principal+ 1annn le&ant el campamento" .ue e encontraba al pie de la cordillera meridional" ' girando hacia el norde te &ol&ieron a cru2ar el ro+ Dronto aparecieron en el hori2onte la monta!a de 9ar4Zen 51a monta!a Chimanimani 6" ' comen2aron a atra&e ar el populo o remo del e te" donde lo campe ino 'u'e culti&aban cereale a lo largo del ro del 1en 5El ro Sabi6+ En cada ca ero e pre entaban lo liberto para dar la bien&enida ' rendir homena*e a u nue&o re'+ 7.uella alegre multitud &i&a en limpia ' pr pera aldea de muralla de barro+ Inclu o lo e cla&o " .ue traba*aban en el campo" e taban mu' limpio ' bien cuidado +++ por.ue lo mi e t0pido hubiera maltratado tan &alio o in trumento + Ca i todo lo e cla&o eran negro apre ado en el norte" aun.ue haba alguno me ti2o " engendrado por u propio due!o o por e cla&o e cogido de la cuadra real" .ue no e taban encadenado ' cu'a &e timenta ' adorno apena di)eran de lo de u amo + Durante el tra'ecto" lo legionario .ue haban completado u perodo de er&icio militar abandonaban u regimiento ' retornaban a u re pecti&a aldea + 1o pue to .ue .uedaban &acante eran cubierto con nue&o recluta + 7campaban por la noche en la guarnicione amurallada ' )orti)icada .ue e ucedan a lo largo del camino .ue lle&aba a la monta!a de Zeng+ 7hora e taban tra pa ando lo lmite del &a to cinturn aur)ero .ue corra de e te a oe te" a tra&( del Reino Medio" ' .ue con titua el )undamento de la ri.ue2a de Opet+ 1o bu cadore de piedra del re' po ean un ol)ato ca i obrenatural para locali2ar la rica &eta de oro oculta en el eno de la tierra+ Drueba de u te n eran la numero a mina donde cuadrilla de e cla&o negro traba*aban de nudo " en e trecha ' o)ocante e3ca&acione e calonada + El mineral era

triturado ' pul&eri2ado en la uper)icie+ 1uego el pol&o de roca era la&ado en cubeta e peciale de cobre para ai lar lo grano de oro+ 1annn hi2o un alto para in peccionar la ma'ora de la mina + Eu' e a ombr de la in&enti&a de lo ingeniero " .ue e la componan para re ol&er lo problema relacionado con la e3traccin del mineral" di tinto en cada mina+ Donde la &eta de oro era ango ta e3ca&aban meno ' utili2aban 0nicamente mu*ere ' ni!o en la e3traccin+ < aban ele)ante .ue tiraban de lo cana to lleno de mineral hacia la uper)icie ' tran portaban agua a la mina ituada en lugare -rido + Eaban per)eccionado un i tema para oca&ar la &eta ' hacerla caer ba*o u propio pe o+ Se trataba de un procedimiento peligro o+ En una de la mina en .ue rega tal i tema" 1annn ' Eu' no pudieron pegar o*o en toda la noche a cau a de lo .ue*ido procedente del cercado de lo e cla&o + E e da haba cado prematuramente una roca" apla tando a m- de un centenar de e cla&o ' a &ario de u *e)e + Eu' e preguntaba ha ta dnde eran re pon able de a.uello e panto o .ue*ido lo *e)e muerto + Impelido por u in aciable curio idad" de cendi en uno de lo cana to ha ta el )ondo de una mina" un lugar in)ernal" de atm )era caliente ' contaminada" .ue ola a udor ' e taba d(bilmente alumbrado por l-mpara de aceite+ 1o e cla&o " de nudo " traba*aban di)iculto amente api!ado en e trecho compartimento e3ca&ado en la roca &i&a+ Eu' &io cmo era demolida una roca mu' aliente" eg0n el i tema utili2ado por 7nbal &ario iglo ante para abrir e camino en lo 7lpe + Encendan un )uego en la roca" obre la cual arda lentamente ha ta .ue ( ta empe2aba a brillar a cau a del calor+ Entonce apagaban el )uego arro*ando obre (l &ario cubo de agua me2clada con &ino agrio+ 1a roca e tall en medio de un remolino de &apor ' e di&idi en tro2o .ue )ueron cortado en peda2o menore ' arra trado )uera de all por lo e cla&o + Eu' e acerc a la pared de piedra ' al ob er&ar la brillante &eta de oro nati&o" de &i&o mati2 amarillo" medit obre el precio .ue haba .ue pagar para e3traerla+ Cuando le i2aron a la uper)icie e taba ba!ado en udor ' cubierto de barro+ 7l &erle" 1annn mo&i la cabe2a en e!al de de aprobacin+ 48,u( ha ido a bu car all: Tiene .ue haber perdido el *uicio para andar gateando en la entra!a de la tierra+ En una de la mina el )iln )ue abandonado cerca del ni&el del agua ubterr-nea+ Era impo ible eguir traba*ando all por.ue no e conoca ning0n i tema para achicar la mina + 1a noria humana " )ormada por e cla&o " rara &e2 lograban hacer de cender el ni&el del agua m-

all- de uno poco centmetro + 1a mina inundada eran de&uelta a 7 tart("+ madre de la 1una ' la Tierra" por.ue" pro&iniendo de u genero idad" deban retornar a ella+ 1annn" e*erciendo un derecho de u cargo" eleccion a lo men a*ero a acri)icar de pu( de con ultar a lo *e)e de e cla&o " a )in de .ue la eleccin de lo .uince e cla&o debilitara lo meno po ible la )uer2a de traba*o+ 1o dio e no eran mu' e3igente re pecto a la calidad de lo acri)icado + Dara ello todo lo hombre eran iguale en tal entido+ Eu' impati2 con ello de todo cora2n cuando le &io de cender por 0ltima &e2 a la mina" arra trando lo pie ' la imblica cadena del acri)icio" encor&ado ' maltrecho " to iendo" todo ello &ctima de la en)ermedad pulmonar de lo minero + El umo acerdote deleg en uno de u ubalterno la mi in de controlar la operacin" ' cuando u emi ario urgi de a.uel antro in)ernal dirigi el c-ntico de alaban2a a 7 tart(+ 7cto eguido comen2 la )aena de cubrimiento de la mina" .ue durara mucha emana a cau a de la gran cantidad de piedra .ue deberan colocar e cuidado amente en la e3ca&acin+ Dicha tarea era indi pen able para aplacar a la Madre Tierra ' para .ue &ol&iera a crecer oro en el mi mo lugar+ 72iru e3plic el a unto de e ta manera: 4E ta e una tierra propicia para el crecimiento del oro+ 1a accin del ol obre la roca .ue ahora colocamo en la tierra engendrar- de nue&o tan precio o metal+ 4Toda )orma de &ida e origina en 9aal 4 almodi Eu' gra&emente+ 41o hi*o de nue tro hi*o no agradecer-n alg0n da la iembra .ue ahora reali2amo 4predi*o 72iru en tono a)ectado+ Impre ionado por tal pro)eca" Eu' la regi tr de pu( )ielmente con u bella ' )luida e critura+ Tre ciento da de pu( de u partida de la ciudad de Opet la columna empe2 a trepar por la )alda de la monta!a Zeng 51a monta!a In'anga6+ El aire era all puro ' )re co" a di)erencia de la c-lida atm )era de la tierra ba*a + Dero por la noche la niebla penda pe adamente en la ladera " ' lo hombre " temblando a cau a de la )iebre" e acurrucaban ba*o u capa " alrededor de la hoguera + 7.uella colina con tituan lo *ardine de Opet" donde mile de hect-rea haban ido con&ertida en terra2a ' decena de mile de e cla&o cuidaban lo oli&o ' la &i!a + En u centro e taba la ciudadela" una ciudad )orti)icada llamada Zeng4Eannn" en honor del duod(cimo Lran 1en de Opet+ Do ea dicha poblacin &ario templo con agrado a 9aal ' 7 tart(" .ue eran lo baluarte religio o del reino oriental+ Eu' pre idi un nodo de acerdote ' acerdoti a .ue dur

&einte da + Tambi(n in peccion ' pu o a prueba a u propia legin" la e3ta" llamada 9en47mn" la 0nica de la ocho legione de Opet integrada e3clu i&amente por guerrero de angre noble+ Su e tandarte e compona de una &ara de (bano lu trada" rematada por un buitre dorado+ Su acti&idad religio a lleg a u )in cuando 1annn le pidi .ue le acompa!ara en un corto &ia*e al e te" de de donde le haban comunicado .ue lo dra& le aguardaban para reno&ar u tratado de cinco a!o + Tre *e.ue dra& alieron a u encuentro cuando de cendan por la monta!a de Zeng en direccin al mar oriental+ 1o tre indi&iduo eran alto ' de piel o cura+ Su negro o*o de -guila brillaban con )iere2a+ Su largo cabello negro e taban apri ionado por redecilla blanca ' &e tan t0nica ce!ida por cngulo con )iligrana ' piedra emiprecio a + Cada uno lle&aba a la cintura una magn)ica daga cor&a ' cal2aba babucha larga ' puntiaguda + Su oldado &e tan de otra manera: ancho bombacho " 'elmo en )orma de cebolla ' cora2a plateada " e iban armado con redondo e cudo de hierro" larga cimitarra cor&a " lan2a ' pe.ue!o arco orientale + 1a ma'ora eran negro " aun.ue haban adoptado la lengua ' la &e timenta de lo dra& + Do ciento a!o de lucha implacable haban precedido al tratado entre lo dra& ' lo re'e de Opet+ 1o do e*(rcito &i&a.ueaban a cada lado de un ancho &alle+ <n ro cri talino" ombreado por &erde -rbole " eparaba ambo campamento + 9a*o e o -rbole )ueron montada la tienda de la do delegacione " .ue durante cinco da e aga a*aron mutuamente" regatearon ' maniobraron con diplomacia+ Eu'" .ue conoca la lengua de lo dra& " tradu*o a 1annn la palabra de lo negociadore de la otra parte+ 1a con&er acione culminaron en un tratado de amplia reciprocidad comercial ' mutua a'uda militar+ 4Se!or" el prncipe Ea an de ea aber cu-nto guerrero pondra Opet en el campo de batalla en ca o de amena2a a amba nacione + Sentado obre pila de edo o co*ine ' tapete de lana bellamente entrete*ido ' de &i&ido colore " bebieron u re)re co " por.ue lo dra& no tocaron i.uiera lo &ino m- )ino " ' comieron carnero con pe cado" condimentado con hierba + 7un.ue onrean" ambo lo con)iaban en lo .ue e hallaba al alcance de u o*o + 4El prncipe Ea an 4di*o 1annn onriendo ' a intiendo con la cabe2a4 de ea aber con cu-nto hombre no opondramo a .uien intentara apoderar e de lo *ardine de Zeng ' la mina de oro del Reino Medio+ 47 e 4con&ino Eu'4+ 8,u( le digo:

4Dile .ue puedo colocar en el campo de batalla catorce legione regulare " otra tanta au3iliare ' cuatrociento ele)ante + 4@o creer- en tale ci)ra " e!or+ 4Dor upue to .ue no+++ Tampoco 'o creo en la u'a +++ Sea como )uere" dile lo .ue acabo de decirte+ 1a negociacione iguieron de arroll-ndo e" pue " en una atm )era de mutua con)ian2a+ 7mbo con&inieron en proteger cada uno el )lanco del otro" en de)ender con*untamente la lnea del gran ro" en el norte" de cual.uier intento de in&a in por parte de la tribu negra ' nmada " ' en pre tar e mutua a i tencia en ca o de .ue la )rontera )ue e &iolada+ 4El prncipe de eara modi)icar el cambio .ue rige en la tran accione comerciale ' ugiere .ue .uiniento miCthal e.ui&algan a un dedo de oro de Opet+ 4Dile mu' diplom-ticamente .ue e columpie obre u te tculo 4 replic 1annn" onriendo al prncipe" .ue inclin la cabe2a ' le onri a u &e2+ 1a gema de u dedo de tellaron+ De pu( de e tablecer el tipo de cambio 4.uiniento no&enta miCthal por cada dedo de oro4 abordaron la cue tin de lo e cla&o ' )i*aron la cl-u ula concerniente al algodn ' la eda+ 7l .uinto da comieron al *unto e intercambiaron e3tra&agante regalo " en tanto lo ar.uero ' luchadore de ambo e*(rcito e&olucionaban ' reali2aban imulacro de combate+ Cada uno trataba de impre ionar al otro+ 4Su ar.uero on uno in0tile 4di*o 1annn" e&aluando u mo&imiento + 4Su arco on mu' pe.ue!o + 7dem- " tienden la cuerda hacia la cintura" en lugar de hacerlo hacia la barbilla 4di*o Eu'4+ De e a manera limitan el alcance ' la preci in de u dardo + De pu( coment la maniobra de la in)antera: 41a arma ' la armadura de u in)ante on mu' ligera " e!or+ @o &eo un olo hachero+++ Dudo .ue u peto de &en )lecha alguna+ 4@o lo de precie con tanta ligere2a" D-*aro de Sol+++" por.ue on mu' r-pido ' mu' )ogo o + 4@o" e!or+++ De ninguna manera+ 7cto eguido cargaron lo ele)ante en terreno abierto+ De u ca tillo urgi una llu&ia de )lecha " .ue ca'eron m- all- de la lnea di&i oria+ 1a enorme be tia gri e " bambole-ndo e pe adamente" apla taron &aria hilera de mu!eco de pa*a+ Su berrido ' el onido de la trompeta re onaban en la cre ta de la colina + 4Ob er&a u ro tro 4murmur 1annn4+ ;El prncipe parece .ue e t( contemplando lo mare eterno =

1annn tena ra2n+ 1o dra& guardaban ilencio" impre ionado " por.ue carecan de ele)ante ' de conocan el arte de u adie tramiento+ 1a do )uer2a e epararon+ Cuando 1annn ' Eu' miraron hacia el &alle" el e*(rcito de lo dra& a&an2aba hacia el e te en una ola columna+ /elmo ' lan2a re)ulgan al ol+ 4@ue tra )rontera oriental e t- a egurada por cinco a!o 4declar 1annn" ati )echo+ 4O" por lo meno " ha ta .ue lo principe cambien de opinin 4di*o Eu'" m- moderado+ 4@o" D-*aro de Sol+ Cumplir-n el tratado+++ por.ue le con&endra*u tar e a (l+ /o ( lo .ue te digo" .uerido amigo+ 4En ti con)o 4di*o Eu'+ De regre o en Zeng4Eannn" la legione e reunieron ' apre taron para la gran con)lagracin .ue 1annn e propona de encadenar al otro lado del gran ro+ Como u legin era una de la e cogida " Eu' deliber largamente con u o)iciale 4 acerdote " .ue cenaron con (l en el alo*amiento de tinado al umo acerdote en lo terreno del templo de 9aal+ Eu' in&it a la honorable acerdoti a de 7 tart(" a .uiene o)reci un magn)ico ban.uete" por.ue a la carne de &aca" lo pollo ' lo pe cado condimentado con e pecia " obtenido de lo dra& " agreg la de lo animale .ue haba ca2ado el da anterior+ Todo ello )ue complementado con lo me*ore &ino ' )ruta de Zeng+ 1annn era el hu( ped de honor+ Todo lucan guirnalda de )lore ' hablaban ruido amente a cau a del &ino+ 4Eonorable acerdoti a 4di*o a tra&( de la me a 9aCmor" un *o&en ' hermo o libertino" dirigi(ndo e a la uprema acerdoti a de 7 tart(4" 8e cierto .ue ha de cubierto una adi&inadora entre tu *&ene " la cual reempla2ar- a la &ie*a Imilce" )allecida hace &ario a!o a con ecuencia de uno e calo)ro : 1a honorable acerdoti a &ol&i u &ie*o ' abio o*o hacia el *o&en o)icial+ Su piel era p-lida ' )r-gil ' u cabello blanco " )ino ' e pon*o o + Tambi(n eran mu' blanco u i delgado bra2o + Su mano e .uel(tica e taban urcada por &ena a2ule eme*ante a cuerda + Ea ta e e momento haba e mantenido al margen de la )ie ta+ 4En e)ecto" e cierto .ue una de la *&ene del templo ha demo trado po eer una abidura ' una intuicin mu' uperiore a la .ue e dable e perar en una per ona de u a!o ' conocimiento + Tambi(n e cierto .ue ha &i to a tra&( del &elo ' )ormulado or-culo +++ @o ob tante" la co)rada no ha decidido a0n en&iarla al umo acerdote para .ue la e3amine+

48E3i ten duda al re pecto" honorable acerdoti a: 4ini ti 9aCmor+ 4Siempre dudamo " hi*o mo 4re pondi la acerdoti a con un tono .ue implicaba un reproche al pre untuo o *o&en" el cual e inti mole to+ 4/o no he recibido noticia alguna al re pecto 4 ubra' Eu'" intere ado ' en un tono ca i acu ador+ De de haca do a!o la in titucin acerdotal careca de or-culo" a pe ar de u diligente e )uer2o por de cubrir alguno+ Eu' e taba an io o por hallar una uce ora de la &ie*a Imilce no lo por.ue la adi&inacin ' lo or-culo con tituan una gran )uente de ingre o para el templo" ino tambi(n por ra2one poltica + 4Derdn" umo acerdote+++ Den aba di cutir contigo e e a unto en pri&ado 4e3pre la &ie*a acerdoti a en tono con)idencial+ Sin embargo" 1annn e inclin hacia Eu' por encima de la me a para inter&enir en la con&er acin+ 41lama a e a ramera 4di*o con &o2 entorpecida por el &ino+ 1a acerdoti a e pu o rgida al or tal gro era4+ ,ue &enga a entretenerno con u or-culo + 4Se!or+++ 4Eu' intent recon&enir a 1annn" pero ( te barri u prote ta ele&ando la &o2+ 41lama al or-culo+++ De eo conocer el re ultado de la campa!a del norte+ Eu' e gir hacia la acerdoti a" e3cu -ndo e con la mirada+ 4El re' ordena .ue &enga 4di*o+ 1a acerdoti a a inti con la cabe2a '" &ol&i(ndo e" cuchiche algo en el odo de u e cla&a pri&ada" la cual ali apre uradamente del aln+ Cuando entr la per ona re.uerida por el re'" ce aron la &oce ' la ri a + Todo la miraron con curio idad+ Era una muchacha alta" de )ino tobillo ' mu!eca " .ue luca la larga t0nica &erde caracter tica de la *&ene del templo+ 1a ua&e piel de u ro tro ' u bra2o brillaban a la lu2 de la l-mpara de aceite+ Su cabello negro ' edo o )lotaba como una nube obre u hombro + En u ancha ' combada )rente penda de una )ina cadena de oro el emblema de 7 tart(: una media luna del mi mo metal+ De u ore*a colgaban do pe.ue!a piedra olare .ue re)ulgan como e trella + Su o*o &erde tra*eron a la memoria de Eu' la imagen del lago de 7 tart(" ituado en la ca&erna del templo de Opet+ Su grue o labio temblaron" traicionando la agitacin pro&ocada en ella por a.uel ine perado llamamiento+ Do mancha ro*a coloreaban u me*illa + @o ob tante" u modale eran obrio ' tran.uilo + Con gran dignidad e dirigi hacia Eu'" .uien ad&irti .ue era mu' *o&en+ 4Ruega por m" umo acerdote 4di*o la muchacha" inclinando la cabe2a+

Eu' la e3amin -&idamente" atrado por u porte" digno ' e pont-neo+ 4Saluda al re'" hi*a 4murmur+ 1a muchacha e &ol&i hacia 1annn+ Eu' igui ob er&-ndola mientra ella aludaba ceremonio amente al re'+ 48Cmo te llama : 4le pregunt Eu'+ 1a *o&en e &ol&i" )i*ando en (l u grande o*o &erde + 4Tanit 4re pondi+ 7 llamaban a 7 tart( en la antigua ciudad de Cartago+ 4Eermo o nombre 4di*o Eu'" a intiendo con la cabe2a4+ Siempre me ha gu tado+ 1a muchacha le onri+ 1a onri a le orprendi" por.ue era tan c-lida ' e timulante como la lu2 de 9aal hacia el amanecer+ 4Ere mu' amable" e!or 4di*o ella" iempre onriendo+ / Eu' 9en4 7mn e enamor ' inti como i u e tmago ' u parte &itale )ueran ab orbido de de aba*o+ Con lo o*o cla&ado en Tanit e incapa2 de hablar" inti .ue u me*illa enro*ecan ' luch" de e peradamente ' in (3ito" por encontrar la palabra adecuada+ 1annn rompi el hechi2o al gritar a una e cla&a: 4;Trae un co*n= Entonce Tanit e ent ante el re' ' lo acerdote + 4Jormula un or-culo 4le orden 1annn+ Inclinado hacia ella" re piraba con di)icultad+ Su cara e taba ro*a a cau a del &ino+ Tanit le mir con calma+ En u emblante e dibu* una &aga onri a+ 4Si puedo lo har(" e!or+ Dero pre&iamente debo conocer la pregunta ' lo .ue percibir- el templo como honorario + 487 cu-nto a cienden lo honorario : 4pregunt 1annn en tono e3igente+ El color ro*o de u cara e acentu por la ira .ue empe2aba a e tremecerle+++ @o e taba aco tumbrado a eme*ante e3igencia + 48Me har- el )a&or de )i*ar lo honorario " umo acerdote: 4le pregunt Tanit a Eu'" .ue e inti po edo por el +diablo+ 4Cien dedo de oro )ino 4di*o" in aber lo .ue deca+ XDor.ue a.uella enorme uma implicaba un de a)o+ 1annn tendra .ue pagarla o &ol&er e atr- + Tanit &ol&i a onrer+ <n pro&ocati&o ho'uelo apareci en una de u me*illa " en tanto ob er&aba el )runcido ce!o del re'+ De pronto Eu' comprendi .ue haba colocado a la muchacha en una ituacin di)cil+ 1annn *am- le perdonara a.uello+ R-pidamente o)reci al re' una decoro a e capatoria: 4Dor e a uma el Lran 1en puede )ormular tanta pre unta como dedo tiene en u mano derecha+

1annn &acil+ Eu' ad&irti .ue egua en)adado" pero tambi(n .ue u palabra le haban aplacado ligeramente+ 4Dudo .ue el aber de una ni!a ea digno de e a uma+ @o ob tante" me di&ertir( poniendo a prueba a e a ramera 4re)un)u! 1annn" .ue no pareca en ab oluto di&ertido+ De pu( de beber largamente de u cuenco de &ino ' de ecar con la mano u barba" mir a Tanit+ 4Dentro de poco reali2ar( una e3pedicin al norte+ Dime cu-l er- el re ultado 4orden+ Tanit e acomod per)ectamente obre u co*n de cuero" ali u t0nica &erde ' ba* ligeramente la cabe2a+ Su o*o parecieron mirar dentro de mi ma+ <n ilencio e3pectante reinaba en el aln+ Todo la ob er&aban an io amente+ Eu' ad&irti .ue la muchacha palideca ' .ue una lnea blanca circundaba u labio + 4Eabr- una gran co echa 4cuchiche Tanit" en un tono - pero ' e3tra!amente a)ectado ' monocorde4" m- grande .ue la .ue el Lran 1en e pera o i.uiera imagina+ 1o in&itado e agitaron+ Mir-ndo e uno a otro " cuchichearon ' ope aron la re pue ta+ 1annn )runci el entrece*o+ 48,u( cla e de co echa er-: 8De cad-&ere : 4pregunt+ 41le&ar- a la muerte contigo+++" pero la muerte retornar- contigo olapada ' ecretamente 4replic Tanit+ El or-culo era de )a&orable+ 1o *&ene o)iciale " ner&io o ahora" recobraron u )luide2+ Eu' con ider .ue deba inter&enir+++ Como conoca a u re'" e taba eguro de .ue no ol&idara ni perdonara+ 48,u( debo temer: 4pregunt 1annn+ 41a negrura 4re pondi en eguida Tanit+ 48Cmo morir(: 1annn temblaba de clera+ Su &o2 tena un onido gutural ' u o*o cele te parecan m- claro .ue nunca+ 47 mano de un amigo+ 48,ui(n gobernar- en Opet cuando 'o muera: 4El .ue mate al gran len 4replic Tanit+ 1annn apart de un manota2o el cuenco de &ino" .ue e e trell contra el uelo" haci(ndo e a!ico + El &ino ro*o alpic lo pie de una e cla&a .ue er&a a lo comen ale + 4;/a no e3i ten e o animale = 4grit4+ /o mat( al ultimo gran len+++ 8Te atre&e a predecir la e3tincin de lo 9arca: 4 a e tu e3ta pregunta" e!or 4di*o Tanit le&antando lo o*o 4+ @o puedo hallar la re pue ta+ 4;1le&ao a e a bru*a= 4rugi 1annn+

Eu' hi2o una r-pida e!a a la honorable acerdoti a para .ue e lle&ara a Tanit ' otra a una e cla&a para .ue reempla2ara el cuenco de 1annn+ Dor 0ltimo" pidi u la0d+ De pu( de la tercera cancin de Eu'" 1annn comen2 de nue&o a rer+ 1a & pera de la partida de la legione de Zeng4Eannn" Eu' mand llamar a la acerdoti a ' a la *o&en pitoni a Tanit+ E o ocurri cinco da de pu( de la terrible pro)eca relacionada con 1annn E'canu + Eu' haba tenido .ue hacer un enorme e )uer2o de &oluntad para no mandarla llamar ante + Cuando la &io encaminar e hacia (l le pareci a0n m- )re ca ' bella .ue ante + De pu( de entar a la acerdoti a a la ombra" comen2 a caminar con Tanit por la muralla de la ciudad+ Detr- de ( ta &ea la calle ' lo cercado lleno de oldado .ue e apre taban para marchar+ Juera ' m- all- de la muralla e al2aban arbolada colina ' terra2a " cu'o &i!edo ' huerto eran e meradamente cuidado por e cla&o + 4Ee dado in truccione a la honorable acerdoti a para .ue te incorpore al e*(rcito .ue e dirigir- a Opet a tra&( del Reino Medio+ Aia*ar- con la e po a del re'" ' en Opet ingre ar- en la co)rada de Opet+++ 7ll e perar- mi regre o+ 4Mu' bien" e!or+++ Su humilde tono contra taba con la picare ca e3pre in de u ro tro+ Eu' e detu&o ' ob er& atentamente u o*o &erde + Ella o tu&o )-cilmente u mirada ' onri ligeramente+ 48Realmente tiene el don de adi&inar" Tanit: 4@o (" e!or+ 48,u( igni)ican la palabra .ue le di*i te al re':+ 4@o (+ Se me ocurrieron de repente+ @o podra dar e3plicacin ninguna+ Eu' a inti con la cabe2a ' igui andando en ilencio+ 1e atraa la ingenuidad de la muchacha+ 7dem- " u inteligencia ' u car-cter alegre re ultaban irre i tible + Eu' &ol&i a detener e ' le pregunt: 487ma a lo dio e " Tanit: 4Dor upue to+ 48Cree .ue o' u elegido: 4S" umo acerdote 4re pondi ella con&encida+ Su tono" incero ' re petuo o" di ip toda la duda de Eu'+ E&identemente" ella era un in trumento .ue le era mu' 0til+++ i aba mane*arlo+ 48,u( opina de tu de tino: 4le pregunt Eu' de pronto+

4@o lo di cierno en ab oluto 4re pondi Tanit+ Ma de Dronto &acil+ Dor primera &e2" Eu' ad&irti .ue dudaba4+ Sin embargo" e to' egura de .ue e te+++ encuentro con el umo acerdote e parte de mi de tino+ Eu' inti .ue e le en anchaba el cora2n+ @o ob tante" u &o2 on - peramente cuando di*o: 4Cuidado" *o&en+ Como acerdoti a con agrada a la dio a no puede hablar de e a manera a un hombre+ Tanit ba* lo o*o + Su me*illa e ti!eron de ro*o+ <n mechn de ua&e cabello negro ca' obre u ro tro+ Tanit lo apart con la mano+ Eu' inti .ue temblaba interiormente de de e peracin+ 7.uella pre encia ) ica le torturaba+++" por.ue *am- podra aciar u ed en ella+ Tanit perteneca a lo dio e " ' era" por tanto" un er prohibido e intocable+ 4@o debe burlarte de lo dio e +++ 4la amone t Eu' e&eramente+ Tanit le&ant la cabe2a ' le mir con mode tia+ Sin embargo" Eu' hubiera *urado .ue en u o*o percibi una cierta burla ' picarda+ 4Sumo acerdote" ha interpretado mal mi palabra + /o no he pen ado en ab oluto en la relacin hombre4mu*er+ 48En .u( entido ha hablado entonce : 4le pregunt Eu'" de ilu ionado ' intiendo un gran &aco en u interior+ 41a re pue ta urgir- por mi ma cuando no encontremo en Opet" e!or 4murmur Tanit+ Eu' pen .ue lo me e .ue )altaban para ello tran curriran mu' lentamente+ 1annn e hallaba ante una ca*a de arcilla .ue contena un mapa en relie&e del -rea del gran ro+ Eacia el e te e ele&aban la @ube de 9aal" una imponente catarata 5la catarata Aictoria6+ 7ll el ro e precipitaba de de una altura enorme en una o cura garganta+ 1a e puma del torrente e pro'ectaba hacia lo alto" )ormando una gran nube .ue )lotaba perpetuamente obre la planicie+ De pu( el ro e de li2aba por un pro)undo &alle" un lugar caluro o e in alubre" )lan.ueado por - pera parede roco a " mu' arbolado ' )recuentado por innumerable reba!o de animale rico en mar)il+ M- all-" hacia el e te" el ro e internaba en el territorio de lo dra& ' corra por una &a ta planicie alu&ial" .ue e inundaba en la (poca de la llu&ia + Jinalmente de embocaba" a tra&( de una docena de bra2o de plegado en )orma de abanico" en el mar oriental+ 1annn e3plicaba a u generale la caracter tica de a.uel pa " repre entado en la ca*a de arcilla+ En oca ione e &ol&a hacia lo *e)e .ue haban e tado a cargo de la guarnicione del ro el a!o anterior para comprobar u apreciacione +

Aeinte hombre e hallaban en la gran tienda de cuero" cu'o co tado haban ido le&antado para permitir el pa o de la eca bri a+++ ' la &i in del inmen o &alle .ue e e3tenda deba*o del campamento+ El gran ro .uedaba o curecido por lo -rbole de o curo )olla*e .ue crecan a lo largo de la orilla+ 7 inter&alo " alg0n ra'o de ol e re)le*aba como un rel-mpago en el agua+ Mu' le*o " hacia el norte" el opue to acantilado del &alle e con&erta en &aria hilera de colina en&uelta en una niebla a2ul+ 4@ue tro e pa han indicado la ciudade en .ue e hallan concentrada la tribu + 1a ma'ora de ella e encuentran en la tierra alta " a un da de &ia*e del ro+ E nece ario atacarla imult-neamente+ 7 continuacin a ign un ob*eti&o a cada comandante ' e!al lo lugare en .ue era cru2ado el ro ' la ruta de regre o+ 4@o correr(i peligro alguno de .ue o ata.uen al regre ar i el primer da .uebr-i u moral+ Cada tribu e t- en guerra con otra+ De modo .ue no e unir-n contra no otro + Slo )raca aremo i alguien pone obre a&i o a lo b-rbaro ' ( to e di per an ante de nue tra embe tida+ De pu( de e3plicar u plan detalladamente ' de e3pla'ar e re pecto a u i tema log tico ' la ruta por donde e de pla2aran" 1annn )i* la )echa del ata.ue+ 4De a.u a doce da + 7 cada legin contar- con tiempo u)iciente para cru2ar el ro ' llegar a la ciudade de lo b-rbaro + De de el campamento ituado en el decli&e .ue de cenda hacia el &alle" Eu'" al )rente de la Se3ta 9en47mn" march en direccin al )uerte ituado a orilla del gran ro" en Sett+ 7ll acamp en un bo .ue de mopane .ue le ocultaba a lo o*o de lo ob er&adore de la ribera opue ta+ Drohibi a u oldado encender hoguera durante el da+ Slo podan hacerlo de noche" en lo m- den o del bo .ue+ En e e lap o mantu&o a u hombre atareado en la con truccin de la bal a .ue utili2aran para cru2ar el ro+ 1a copio a llu&ia del norte haban aumentado de tal modo u caudal" .ue el &ado re ultara impracticable+ Magn Tellema" el comandante de la guarnicin" era un indi&iduo alto" cal&o ' de ilu ionado" de piel ' o*o amarillento " como ocurra con toda la &ctima de la )iebre intermitente" endemia caracter tica de la 2ona ribere!a+ El hombre e mo tr pat(ticamente alegre al compartir a.uello da de e pera con Eu'" ' ( te" por u parte" obtu&o de (l mu' bueno in)orme + Toda la noche cenaban *unto + Eu' contribua con el &ino .ue" en grande cantidade " haba lle&ado de de Zeng+ 4Ee mantenido a mi patrulla acti&a " como de co tumbre" eg0n ordena te+

4Magn)ico 4di*o Eu'" a intiendo con la cabe2a obre u e cudilla" .ue contena pe cado a ado ' arro2 il&e tre4+ 8Ea ad&ertido alg0n mo&imiento de de nue tra llegada: 4@o" e!or+ <na partida de guerrero poco numero a cru2 anoche el ro ' atac uno de nue tro pue to a&an2ado + Dero la pu imo en )uga ' matamo a cincuenta de ello + 48,u( ob*eto tienen tale incur ione : 41a reali2an para obtener arma ' e&aluar nue tro podero+ 48Ocurre e o en toda la )rontera: 4@o" umo acerdote+++ Dero a.u" en Sett" tenemo .ue en)rentarno a una de la tribu m- belico a : la de lo &endi++++ .ue on uno e3traordinario guerrero + Supongo .ue recordar- lo ocurrido hace cuatro a!o " cuando &einte mil de ello cru2aron el ro '" de pu( de ani.uilar nue tra guarnicin" abandonaron el &alle+++ 4S 4le interrumpi Eu'4+ /o e taba con la legione cuando no en)rentamo en 9hor+ 4;7h= Dor upue to+ Recuerdo .ue el n0mero de u legin )igur en la orden de honor 4di*o el comandante riendo entre diente 4+ De lo &einte mil ninguno &ol&i a cru2ar el ro+ 4Dara er pagano pelearon mu' bien 4admiti Eu'+ 47 e " e!or+ En todo entido on e3cepcionale ++ Con el correr de lo a!o e han hecho a0n m- )ormidable + 48Conoce u ciudad: 4@o" e!or+++ Dero tengo mucho e pa + Se le&anta en lo comien2o del acantilado del norte" donde el tributario ro Hal de ciende de la me eta+ 48,u( poblacin tiene: 4Creo .ue cincuenta mil habitante + 4;E numero a= Eu'" .ue tena la boca llena de pe cado" le&ant lo o*o ' mir )i*amente al comandante+ 4Son una tribu mu' numero a+++ @o todo &i&en en la ciudad+ Como cuidan mucho reba!o " e t-n di eminado en una &a ta -rea+ 48E t- )orti)icada la ciudad: 4Su ciudad no e m- .ue una aglomeracin de cho2a " e!or+ 7lguna de ella e t-n rodeada de primiti&a empali2ada " .ue la protegen de lo animale al&a*e + <na e cla&a &ol&i a llenar de &ino el cuenco de Eu' ' e lle& u plato &aco+ Eu' a i el cuenco con amba mano ' ob er&" pen ati&o" el l.uido ro*o o curo+ Su ilencio mole t al comandante" .uien" )inalmente" pregunt bru camente : 48E cierto .ue el re' llegar- ma!ana:

4S+++ 1annn E'canu actuar- con mi legin en e ta operacin+ 4@unca le )ui pre entado 4murmur el comandante+ Eu' tu&o entonce una clara idea de la carrera de un &ie*o o)icial condenado a pa ar u &ida en un in igni)icante pue to de a&an2ada" en pleno de ierto" in padrino ni per pecti&a alguna de progre o+ 41e hablar( de ti al re' 4le prometi Eu'+ <na pat(tica e3pre in de agradecimiento e re)le* en lo o*o del comandante+ <no de lo birreme .ue patrullaban el ro de embarc por la noche una centuria de hachero ' ar.uero en la otra ribera" ' ante del amanecer .uedaron tendida la cuerda a tra&( del cur o de agua+ El ro en e e punto" de algo m- de do ciento metro de anchura" corra" ucio ' &erde" entre do empinada ribera poblada de -rbole " ca!a ' una den a &egetacin+ 1a bal a )ueron tran portada ha ta la orilla ' amarrada a la oga + 1a legin e embarc en grupo de .uiniento hombre + 7 continuacin lo ele)ante emprendieron la marcha ' la oga arra traron ua&emente la bal a a tra&( del ro+ El cruce e reali2 con toda preci in+ 5@o era la primera &e2 .ue una legin e)ectuaba tal maniobra+6 Ocurrieron alguno pe.ue!o percance + Do hoplita perdieron pie en u bal a ' e hundieron r-pidamente ba*o el pe o de u armadura + <na bal a 2o2obr" ' hombre ' e.uipo " entreme2clado ruido amente" ca'eron donde el agua era poco pro)unda" *unto a la ribera+ Dero todo pudieron llegar a pie a la orilla+ En otro lugar el bra2o de un legionario e enred en la oga" .ue ca i lo eccion deba*o del codo+ Dero el puente .ued terminado ante de la media tarde+ Aol&i(ndo e hacia Eu'" 1annn e3clam: 4;9ra&o" D-*aro de Sol= 7hora e3plcame en .u( orden e reali2ar- la marcha+ Eu' e tacion una cohorte en el lugar en .ue e inici el cruce '" a modo de apro&i ionamiento" de* all una pro&i ione de ta a*o ' cereale en aco de cuero+ Su legin e tara agotada ' hambrienta ' tal &e2 apremiada a u regre o" ' i todo e de arrollaba eg0n u plane " tendran .ue alimentar mucha otra boca + Inmediatamente" protegido por una cortina de in)ante ' ar.uero " emprendi la marcha hacia la ciudad b-rbara de Hal+ 7ll recogi lo )ruto de la emana de adie tramiento a .ue haba ometido a u tropa " .ue e haban curtido en u marcha de de Zeng4Eannn+ Dor.ue aun.ue el terreno era mu' abrupto ' e taba cubierto de den a arboleda " la legin e de pla2 r-pidamente en compacta columna a ra2n de ocho Cilmetro por hora+

Delante de ello lo e3ploradore e)ectuaban reconocimiento para comprobar i alguien pona obre a&i o a lo habitante de la ciudad+ 1o poco centenare de pa tore " ca2adore ' recolectore de race .ue hallaron en u camino )ueron e3terminado con una ilencio a llu&ia de )lecha o mediante )ulminante hacha2o + 1a &ctima .uedaron tirada donde haban cado al lado de la enda ' la columna de oldado apena repararon en ella cuando e de pla2aron )atigo amente a u lado+ Eu' comprob .ue e trataba de hombre ' mu*ere bien )ormado " .ue &e tan )aldelline de cuero ' o tentaban en u me*illa ' pecho la caracter tica marca tribale + Como la ma'or parte de lo indi&iduo del norte" eran de piel negra con re)le*o a2ulado + 7lguno haban limado de tal manera u diente " .ue ( to e parecan a lo del tiburn+ 1o hombre iban armado con lan2a arro*adi2a ' hacha ligera en )orma de media luna+ 1a legin e detu&o 'a de noche para cenar carne cocida ' )ra ' torta de trigo .ue lo oldado lle&aban en u morrale + 1o portadore de &ino e de pla2aban entre ello ' llenaban u cuenco + 4;Mira a.uello= 4e3clam Eu' ro2ando el hombro de 1annn ' e!alando la colina del norte" obre la cuale el cielo brillaba como i la luna" por error" urgiera en el lado opue to al habitual+ 7.uella lu2 proceda de millare de hoguera + 4<na abundante co echa 4di*o 1annn" a intiendo con la cabe2a4+ Se cumple la prediccin de la bru*a+ Eu' e e tremeci ' e inti incmodo ante a.uella alu in a Tanit" pero guard ilencio+ 4Su palabra me han perturbado+++ Mucha noche he meditado obre ella 4di*o 1annn" limpi-ndo e la boca ' lo dedo " lleno de gra a" ante de a ir u cuenco de &ino4+ Ella ha predicho muerte" o curidad ' traicin por parte de un amigo+ Tra en*uagar e la boca con &ino ' e cupirlo en el uelo" comen2 a beber+ 4Ella no ha predicho nada" ma*e tad+++ Simplemente re pondi a una pregunta 4murmur Eu'+ Dero 1annn per i ta en u idea: 4E mal&ada+ 4;Se!or= 4prote t al in tante Eu'+ 4@o te de*e enga!ar por u bonita cara" Eu'+ 4E *o&en e inocente+++ 4comen2 a decir Ea'" pero al &er .ue 1annn e inclinaba obre (l para e3aminarle atentamente el ro tro" e contu&o+ 48,u( igni)ica e a bru*a para ti" D-*aro de Sol:

4Como mu*er" ab olutamente nada+ 8Cmo podra igni)icar para m algo en tal entido e tando como e t- con agrada a la dio a: 7un.ue Eu' neg u amor" 1annn" ech-ndo e hacia atr- " e3pre u e ceptici mo con un gru!ido+ 4E cucha+++ Ere abio en todo al&o en lo .ue concierne a la mu*ere + /o te orientar( en tal entido" amigo mo+ 4Ere mu' amable conmigo 4re)un)u! Eu'+ 47l(*ate de ella" Eu'+ Te lo dice .uien mucho te .uiere+ E a muchacha te har- mu' de graciado+ 4/a hemo de can ado ba tante 4di*o Eu'" poni(ndo e en pie ' a egurando la correa de u hacha a la cintura4+ Dartamo + De pu( de medianoche a cendieron a la ba*a cadena de colina .ue con tituan el primer tramo del acantilado+ 7nte ello e e3tenda una &a ta hondonada" a tra&( de la cual erpenteaba el negro ro Hal+ 1a hondonada" ba!ada por la luna" tena un mati2 plata a2ulado+ El humo de die2 mil hoguera e e3tenda como un p-lido mar de niebla m- alldel ro" con)ormando una erie de )ran*a uce i&a en la tran.uila atm )era nocturna+ 1o )uego haban .uedado reducido a mero punto de color ro*o mate .ue moteaban la ciudad: una gran aglomeracin de &i&ienda primiti&a " de in)orme ' ombra cho2a le&antada al a2ar" in plan alguno+ 4El comandante e tim u poblacin en cincuenta mil habitante +++ Creo .ue u c-lculo e ba tante apro3imado 4di*o Eu' mirando a tra&( de la hondonada+ 1annn" .ue e taba a u lado" le pregunt: 48,u( pien a hacer: Eu' onri a la lu2 de la luna+ 4T0 me ha en e!ado a ca2ar" e!or+ 1o comandante de la cohorte " con u 'elmo 'a calao ' en&uelto en u capa " e pre entaron mu' ce!udo a recibir rdene + Eu' orden la )ormacin de una delgada cortina de in)antera ligera ' una cobertura de ar.uero + Durante el da lo e3ploradore haban capturado cuatro e mirriado animale perteneciente a lo &endi + 41le&ad e e ganado+ Recordad la e tratagema de 7nbal en Italia+++ @o er- mu' 0til en el gran ro+ 1annn ri de buena gana ' dio una palmada a Eu' en el hombro cuando o' u e3plicacin+ 4;Auela por m" D-*aro de Sol= 4e3clam+ 4;Ruge por m+ Lran 1en= 4conte t Eu'" haciendo una mueca" en tanto e colocaba ' e u*etaba el 'elmo+

Sigilo amente de pla2 Eu' cuatro mil .uiniento hombre de in)antera pe ada hacia el oe te" donde lo de pleg en )orma de arco en el lmite del bo .ue ituado m- all- de la ciudad+ Eaca una hora .ue e taba durmiendo cuando" al er acudido por un centurin" de pert entumecido de )ro por el roco nocturno+ 4;7lerta todo el mundo= 4orden en &o2 ba*a+ 1a orden pa de boca en boca+ Se produ*o un con)u o mo&imiento general a lo largo del lmite del bo .ue cuando lo legionario abandonaron u hacha " e pada ' arco ' echaron mano de ma2a como la u ada por lo antiguo guerrero + Eu' ' 1annn e dirigieron" pre uro o " a u pue to de mando en el centro de la lnea '" contra'endo u hombro " e de po*aron de u capa e hicieron )le3ione para dar ela ticidad a u helado m0 culo + Mientra miraba hacia la ciudad dormida" Eu' oli le!a .uemada" comida ' e3cremento humano +++" un acre hedor .ue le oblig a arrugar la nari2+ Slo e oa el olitario ladrido de un perro &agabundo ' lo gemido de una criatura in omne ' malhumorada+ 4Ea llegado el momento 4di*o Eu' en &o2 ba*a+ 7l a entir 1annn con la cabe2a" Eu' e &ol&i ' dio la orden re pecti&a a uno de u centurione " .uien" inclin-ndo e obre una olla de arcilla" opl ha ta a&i&ar la llama de lo trapo empapado en brea en artado en la )lecha .ue er&ira de e!al+ Cuando la llama creci como una )lor de )uego" el centurin coloc la )lecha en la mue ca de la &arilla de u arco ' la di par+ El dardo tra2 una gran par-bola en el cielo nocturno+ Id(ntica e!al e repiti a lo largo de la lnea de guerrero " mucha llama anaran*ada a cendieron bre&emente en la o curidad+ Dero la ciudad igui umida en el ilencio+ 4@o han apo tado centinela ni pi.uete 4 e!al 1annn en tono de pecti&o+ 4Son b-rbaro 4coment Eu' con indulgencia+ 4Merecen er e cla&o 4di*o 1annn+ 4Ai&iran me*or como e cla&o 4con&ino con (l Eu'4 1e &e tiremo " alimentaremo e iniciaremo en el culto de lo dio e &erdadero + 1annn a inti con la cabe2a+ 4Eemo &enido a liberarle de la tiniebla ' a conducirle hacia el Sol+ / tom con u mano derecha la pe ada ma2a .ue tena en la i2.uierda+ S0bitamente por el e te urgi de la )lore ta una de pa&orida ma a de animale .ue mugan enlo.uecido + En u cuerno ardan antorcha de brea ' pa to ' en u cola llameante rama eca + 7 a.uella barah0nda e unan lo aullido de una )ila de guerrero + En u

con*unto" con)iguraban un cuadro in)ernal" en&uelto en pol&o" humo ' )uego+ 1o animale e precipitaron obre la ciudadI derribaron la )r-gile cho2a de rama " propagaron u )uego por toda parte ' pi otearon a lo emidormido ' de nudo &endi .ue e cru2aron en u camino+ Detr- de ello lo guerrero apaleaban a lo uper&i&iente " .ue caan en el uelo pol&oriento ' re&uelto por la pe2u!a de lo animale + De de la ciudad llegaba ha ta lo odo de Eu' una per i tente oleada de gemido " brotado de millare de atemori2ada garganta + 7 imi mo e cuchaba el tamborileo de innumerable pe2u!a en plena carrera" ' &io urgir llama ' chi pa amarilla en el cielo nocturno procedente de la cho2a " re eca como 'e ca+ 4;E trechad )ila = 4grit Eu' a lo hombre .ue le eguan en la o curidad4+ @o de*(i re .uicio en la red para .ue no e e cabulla un olo pe2+ 1a noche e e tremeca entre ruido " llama ' co a .ue e mo&an+ El )uego e propag &elo2mente ' en&ol&i la e cena en un tembloro o )ulgor anaran*ado+ 1o &endi corran" e arremolinaban ' chillaban a medida .ue la tor&a lnea de depredadore de cenda obre ello + De pronto lo garrote e ele&aron ' ca'eron+ El ruido de hue o .uebrantado era eme*ante al .ue producan la hacha de lo le!adore en lo bo .ue + 1o negro ' de nudo &endi e de moronaban ' .uedaban inerte ba*o la lu2 cegadora del incendio o e arra traban ' retorcan ' e3halaban .ue*ido + <na mu*er" con un ni!o apretado contra u pecho" al &er acercar e la implacable )ila de oldado " ech a correr alocadamente como un gamo .ue hu'era e pantado de u madriguera / e lan2 en medio de la alta ' rugiente llama de una hoguera de barda + 7l in tante ardi como una antorcha" u cabello e encendi ' de pu( de pro)erir un olo alarido ca'" .uemada 'a e irreconocible" entre la llama + 7.uella e cena aplac la ed de angre de Eu' ' congel u odio" con&ertido ahora en di gu to ' repul in+ 4;M- de pacio= 4grit4+ ;@o tan )uerte= 1entamente decreci la con)u in ' empe2 a imperar la calma+ 1o *e)e de e cla&o ordenaron a lo cauti&o en hilera ' en cuclilla + 1a in)antera de pe* la ciudad+ 1a llama e apagaron por mi ma + Slo re taban del incendio negro montculo de ceni2a humeante + De pu( &ino la alborada+++" un amanecer ro*o ' col(rico cubierto de humo negro+ Cuando Eu' enton el himno a 9aal" lo grito ' lamento de lo cauti&o e me2claron con la &oce de lo legionario +

7 continuacin Eu' e precipit en la 2ona de&a tada para organi2ar la retirada+ El *o&en 9aCmor 'a haba cru2ado de nue&o el ro con do cohorte " arreando un inmen o con*unto de animale + Eu' calcul .ue habra all una &einte mil cabe2a de ganado pe.ue!o ' enclen.ue+ Eu' orden a 9aCmor .ue" tra conducir el ganado a tra&( del ro" regre ara para cubrir la retirada+ l" por u parte" tendra .ue dirigir a la indcile columna de e cla&o " .ue a&an2aran in duda con uma lentitud+ El tra'ecto .ue a la ida haban recorrido en un da ' una noche" no podran cubrirlo a u regre o en meno de do o tre da + Eaba .ue encadenar a lo e cla&o capturado " lo cuale " nada habituado a la cadena " e mo&eran mu' torpemente+ Cada hora de demora hara .ue la legin" pe adamente armada" )uera m- &ulnerable a un ata.ue de repre alia+ <n centurin" con la barba chamu cada ' u t0nica ennegrecida por el humo" e apro3im a Eu'+ 4;Se!or= 4di*o+ 48,u( ocurre: 41o e cla&o +++ Ea' mu' poco *&ene entre ello + Eu' e &ol&i para ob er&ar a &ario de lo pe.ue!o ' negro integrante de la ma a de cauti&o " cu'a ligera cadena en lo pie con)ormaban un )e tn met-lico+ Todo tenan grillete en u cuello " como podenco atraillado + 4S 4di*o+ De pronto ad&irti .ue la ma'ora eran *&ene inmaduro ' mu*ere + 1o *e)e de e cla&o haban de echado a lo &ie*o ' a lo d(bile + Dero mu' poco eran guerrero o e taban en edad de guerrear+ Eu' interrog en u idioma nati&o a un *o&en de brillante a pecto .ue e de tacaba entre u e mirriado compa!ero + 48Dnde e t-n lo guerrero : El *o&en e obre alt ante a.uella pregunta )ormulada en u propio idioma+ 9a* lo o*o con aire ho co ' no conte t+ El centurin de en&ain a media u e pada+ 7l or el roce del acero en la &aina" el muchacho le&ant lo o*o " acobardado+ 4Otra gota de angre no importara mu' poco4le ad&irti Eu'+ El muchacho &acil un momento" ' por 0ltimo di*o: 4Ean ido a ca2ar b0)alo al norte+ 48Cu-ndo regre ar-n: 4le pregunt Eu'+ 4@o ( 4re pondi el e cla&o encogi(ndo e uge ti&amente de hombro + Eu' tena ahora otro moti&o" m- importante a0n .ue el anterior" para apre urar el regre o+ 1a )uer2a de combate de lo &endi e taban

intacta " ' a.uella alta columna de humo atraera u mirada como la carne muerta a lo buitre + 4,ue e pongan en pie ' echen a andar 4orden Eu' al centurin" ' e ale* r-pidamente+ 1annn" .ue acababa de urgir de la humareda" e dirigi hacia Eu'" eguido de u e cudero ' &ario oldado + <na imple o*eada a u ro tro" ce!udo ' ro*o de clera" ba t para poner en guardia a Eu'+ 48Ea ordenado t0 a lo *e)e de e cla&o .ue perdonaran la &ida a lo incapacitado : 4S" e!or 4re pondi Eu'" mole to por lo berrinche ' rabieta del re' en un momento en .ue haba otro problema m- importante .ue re ol&er+ 48En &irtud de .u( )acultad: 4le pregunt 1annn+ 4En &irtud de una )acultad inherente a mi cargo de comandante de una legin en operacione 4le re pondi Eu'+ 4/o he ordenado un incendio+ 4Dero no una ma acre de anciano ' en)ermo + 4,uiero .ue toda la tribu epan .ue por a.u pa 1annn+ 4Drueba de ello er-n e to &ie*o " .ue en &e2 de con tituir una carga para no otro " lo er-n para ello 4di*o Eu' abruptamente+ 1annn e irgui+ Eu' ad&irti .ue arda de indignacin+ 1e a i ine peradamente de un bra2o" como un con pirador+ 4Ma*e tad 4le di*o4" debo decirte algo mu' importante 4' ante de .ue 1annn e tallara de clera lo lle& aparte4+ 1o regimiento &endi no eludieron ' ahora e t-n de plegado en orden de batalla+ 1annn ol&id u clera+ 487 .u( di tancia de no otro e t-n: 4pregunt+ 41o ignoro+++ Dero e to' eguro de .ue cuanto m- prolonguemo e ta con&er acin" m- cerca e tar-n+ Era 'a m- de medioda cuando" concluido el marcado de e cla&o ( to e pu ieron en mo&imiento+ 1o *e)e de e cla&o e pre entaron en el pue to de mando de Eu' '" al umar u dato " e comprob .ue el n0mero de cauti&o a cenda a &eintid mil+ 7 pe ar de la rdene de Eu'" en el entido de mantener per)ectamente en columna ' ba*o control a lo e cla&o " la )ila de &endi encadenado " .ue e e3tendan a lo largo de ei Cilmetro " a&an2aban con una lentitud de e perante+ 7 la manera de un tullido ciempi( " e arra traban inuo a ' peno amente a tra&( de la colina ' m- all- de ( ta " por el di)cil ' e cabro o uelo del &alle+ El primer ata.ue del enemigo" .ue e produ*o hacia la medianoche del primer da de marcha" orprendi a Eu'" por.ue" aun.ue ( te haba

tomado toda la precaucione nece aria para pa ar la noche en territorio enemigo" en ning0n momento pen .ue lo &endi atacaran con tal &iolencia+ <no cuanto centinela degollado " &aria )lecha di parada por hombre embo cado " inclu o alg0n ata.ue a un punto d(bil ' la inmediata retirada de lo agre ore " era cuanto )iguraba en u c-lculo pre&io + Sin embargo" el enemigo atac en gran e cala de acuerdo con un de)inido plan t-ctico ' di pue to a cau ar la ma'ore ba*a po ible + Slo u di ciplina ' u gran capacidad combati&a e&itaron .ue u legin e di per ara ante el ruido o torrente .ue ca' obre ella de de la o curidad+ Durante do hora lo legionario cerraron )ila ' lucharon e timulado por la trompa ' lo grito de lo centurione " .ue &ibraban en la atm )era nocturna+ 4;7 m la Se3ta= 4;Jirme la Se3ta= 4;1a Se3ta no cede= Cuando la luna ilumin el campo de batalla" lo atacante e retiraron de ordenadamente al bo .ue" ' Eu' e pa e a grande 2ancada entre u cohorte para e&aluar la ituacin+ 1o &endi muerto )ueron amontonado boca aba*o en torno al rect-ngulo de terreno .ue haban ocupado la cohorte + 7 la lu2 de la antorcha lo hombre encargado de de pe*ar el campo de batalla remataron r-pidamente con u e pada a lo herido " en tanto otro atendan a u propio le ionado ' e di ponan a incinerar a lo muerto + Eu' inti un gran ali&io al comprobar la poca ba*a cau ada por el enemigo a lo de)en ore ' el ele&ado precio .ue haba tenido .ue pagar por u ata.ue+ 7pro&echando la con)u in del momento" mucha )ila de e cla&o encadenado " al or lo grito de lo atacante " hu'eron r-pidamente mediante un mo&imiento concertado+ Sin embargo" lo re tante 4mde dieci (i mil4 chillaban de miedo" hambre ' ed+ De pu( de encender la pira " lo legionario reanudaron la marcha entonando el c-ntico en loor de 9aal+ Doco meno 8e una hora de pu( de la alida del ol re ult e&idente la t-ctica .ue emplearan lo &endi durante el re to del da+ Cada punto importante del tra'ecto e taba ocupado por grupo de ar.uero ' lancero " a lo .ue co taba mucho de alo*ar+ 7un.ue lo hachero de Eu' le obligaban a retroceder" la legin era imult-neamente atacada por lo )lanco ' por la retaguardia por con iderable )uer2a enemiga + 4,ue 'o epa" nunca ha ocurrido nada eme*ante 4prote t 1annn en uno de lo inter&alo de calma ' mientra e .uitaba el 'elmo para

airear u ri2o empapado en udor ' e en*uagaba la boca con &ino4+ 7ct0an como tropa bien adie trada ' di ciplinada + 4E un hecho in lito+++ 4con&ino Eu' en tanto tomaba un pa!o h0medo de mano de uno de u e cudero + Su ro tro ' u bra2o " a como tambi(n la pala ' el mango de u hacha en )orma de buitre" e taban moteado de alpicadura de angre negra ' eca+ 4Re ponden a una direccin ' a un prop ito determinado +++ @unca he &i to .ue una tribu e reagrupara de pu( de er di per ada por una carga+ Fam- le &i regre ar luego de un recio ca tigo+ 1annn e cupi el &ino en el uelo+ 4,ui2- no di&irtamo m- de lo .ue e per-bamo ante de .ue termine el da+ 1annn ri" anticip-ndo e a lo acontecimiento " ' entreg el cuenco de &ino a Eu'+ 1a enda en cierto lugar cru2aba un ango to cur o de agua ' era )lan.ueada por do colina im(trica ' redonda como pecho de mu*er+ En el &ado ' u pro3imidade encontraron dieci (i lan2a cla&ada en tierra" en la .ue haban ido en artada otra tanta cabe2a de legionario perteneciente a la cohorte .ue" ba*o el mando de 9aCmor" haban partido ante arreando el ganado+ 4Tambi(n 9aCmor ha pagado alg0n precio 4 e!al Eu' en tanto ob er&aba a lo hombre .ue" tra arrancar de la lan2a la cabe2a cercenada " la en&ol&an r-pidamente en capa de cuero+ 4Dieci (i ba*a en una )uer2a de mil do ciento hombre no on nada en comparacin con la p(rdida u)rida por 7nbal en el lago Tra imeno 4ob er& 1annn de preocupadamente4+ E ta accin cruel delata u intencin de de)ender el &ado+++ Mala t-ctica+ D-*aro de Sol+ 4Duede er" e!or 4admiti Eu'" .ue acababa de captar" in embargo" la impre in cau ada en u hombre por la garganta ro*a ' de garrada ' lo o*o de orbitado ' opaco de a.uello dieci (i tro)eo de guerra+ Todo ello haban entido e calo)ro + El &ado )ue de)endido" como predi*o 1annn" por una )uer2a .ue Eu' e tim en el doble de la .ue (l comandaba+ Ocurri cuando u hombre a&an2aban continuamente ho tili2ado de de lo )lanco ' la retaguardia por el enemigo+ Do &ece retir Eu' del ro*o lodo del &ado a u in)antera ' a u hachero para .ue de can aran+ 7hora haca un calor in)ernal ' u legionario e taban rendido + 1annn haba ido herido por una lan2a" .ue penetr ha ta uno de u pmulo + 1a herida pareca mucho m- gra&e de lo .ue en realidad era ' u barba e taba llena de angre ' pol&o+ <n m(dico e taba co iendo lo labio de la herida cuando Eu' e incorpor al grupo .ue rodeaba al re'+ 1annn re pondi con un cacareo a u an io a pregunta+

4De*ar- una intere ante cicatri2+++ 4' luego di*o a Eu' in mo&er la cabe2a4: 7cabo de dar con la cla&e del enigma" Eu'+ ;Eela all= / e!al por encima del cur o de agua a la m- pr3ima de la do colina " cu'a cre ta e hallaba )uera del alcance inclu o de cual.uier )lecha perdida" a uno tre ciento cincuenta metro de di tancia+ 7un.ue la ladera de la colina e taban cubierta de -rbole " u cumbre eme*aba una redonda ' pelada c0pula de granito+ Sobre ( ta haba en e e momento un pe.ue!o grupo de hombre reunido en torno a una )igura central+ Eu' recordara iempre a a.uel hombre" tal como lo &io en e e )atal medioda" obre la cumbre de la colina ituada *unto al &ado+ 1a di tancia no le empe.ue!eca en la mi ma medida .ue a lo .ue le rodeaban+ Dor el contrario" de un modo e3tra!o" lo tornaba mimponente+ Era un indi&iduo enorme" al .ue lo otro apena llegaban al hombro+ 1o engra ado ' negro m0 culo de u pecho ' u bra2o brillaban al ol+ El gran penacho de a2ule pluma de gar2a .ue adornaba u cabe2a ondeaba ma*e tuo amente al &iento+ Ae ta un corto )aldelln de piel de leopardo+ Dero" aun.ue no hubie e &e tido de e a manera" Eu' no hubiera dudado .ue e trataba de un re'+ 4;7h= 4e3clam en &o2 ba*a+ 7lgo e agit en u interior" una co a )ra ' olapada .ue e de enro caba como una erpiente+ En la cre ta de la colina el re' &end reali2 un amplio mo&imiento con uno de u bra2o ' de pu( apunt con u pe ada lan2a de guerra hacia el &ado+ E&identemente e trataba de ma orden por.ue" de pronto" del crculo .ue le rodeaba e de tac un men a*ero .ue ech a correr cue ta aba*o+ 4Jinalmente la tribu &endi han encontrado un *e)e 4di*o Eu'4 Deb pre&erlo+ 47pod(rate de (l 4le orden 1annn4+ @ece ito a e e hombre+ E indi pen able .ue lo apre e + Eu' percibi un mati2 nue&o ' tan e3tra!o en la &o2 de 1annn .ue mir a ( te perple*o+ Ca i in tant-neamente comprendi .ue la ombra .ue empa!aban u o*o cele te no e originaban en el dolor .ue le produca la to ca utura de u me*illa" ino en algo mu' di tinto+++ Dor primera &e2 de de .ue le conoca" Eu' ad&irti .ue 1annn enta p-nico+ Eu' e cogi el momento cuidado amente: la hora pre&ia al anochecer" cuando la ombra e alargaban ' la lu2 era incierta+ Durante la tarde reali2 e caramu2a en el &ado con )uer2a e.ui&alente a media cohorte" en tanto mantena en re er&a el grue o de u legin en el den o bo .ue ituado a orilla del cur o de agua+ E te grupo de re er&a pa la ardiente tarde a la ombra de lo -rbole "

comiendo" bebiendo ' a)ilando u arma " mientra Eu' preparaba u golpe de mano+ Dara ( te eligi a lo cincuenta me*ore oldado " a .uiene llam por u nombre ' condu*o )uera del alcance de la mirada de lo hombre de la colina+ De pu( de ra par la cacerola para e3traer el grue o ' negro holln acumulado en ella " me2claron ( te con aceite de cocina" )ormando una e pe a pa ta+ Como ( ta no era u)iciente para untar la piel de cincuenta hombre " embadurnaron u bra2o ' pierna con negro lodo obtenido en el ro+ 7 cada uno de lo cincuenta indi&iduo " completamente de nudo " e le coloc un grillete de e cla&o en el cuello" en el .ue una )r-gil ramita reempla2aba a la habitual traba de metal+ @o lle&aran e cudo" pero arma .ue" cubierta con barro del ro Dara e&itar lo re)le*o met-lico " ataron a u e palda a )in de correr con la mano libre + 4Recordad .ue no oi legionario " ino e cla&o 4le di*o Eu'4+ Corred" pue " como e cla&o " e decir" como perro apaleado + Mientra alan del bo .ue ' echaban a correr hacia el ro" Der eguido por cincuenta legionario " pro)eran grito de terror ' e&itaban la )lecha intencionadamente de &iada .ue caan a u alrededor+ De e a manera llegaron a la ribera" a uno tre ciento e enta metro corriente arriba del &ado+ /a en el ro" unido entre por una larga cadena" comen2aron a atra&e arlo traba*o amente+ El re' &end" al ob er&ar u )uga de de u pue to de ob er&acin" en&i do grande contingente de ar.uero ' lancero para .ue lo protegieran mientra cru2aban el ro+ 7 continuacin e entabl una pe.ue!a ' )urio a batalla en la ribera alta del ro+ 7pro&echando a.uella con)u in" el grupo de )al o e cla&o lleg a la orilla opue ta" donde e ocult en la )lore ta+ Cuando el pe.ue!o de tacamento de &endi all apo tado ad&irti el enga!o" lo hombre de Eu' de*aron u cadena ' e lan2aron &ertigino amente obre lo &endi " con .uiene entablaron una terrible ' ilencio a lucha cuerpo a cuerpo+ Sin opo icin alguna" lo hombre de Eu' llegaron al pie de la colina en .ue e hallaba el *e)e &end+ 7grupado " )ueron conducido por Eu' r-pidamente a la parte opue ta de la colina+ Como haban corrido mucho" Eu' le permiti de can ar &ario minuto + El agua del ro haba hecho de aparecer el barro de u bra2o ' pierna " ' el holln ' el aceite" al me2clar e con u udor" )ormaba )ran*a .ue le daban un a pecto al&a*e ' de e perado+ El clamor de la re)riega del ro haba e e3tinguido ' el bo .ue e hallaba umido en una calma total cuando Eu' empe2 a trepar por la colina a la cabe2a de u contingente+ 1o centinela all apo tado

repararon en a.uella )igura )ant- ticamente embadurnada de negro cuando 'a era dema iado tarde+ Deba*o de la de nuda c0pula de granito Eu' e detu&o de nue&o" a la e pera de la maniobra di&i oria de 1annn+ 1o le*ano grito ' el apagado rumor met-lico pro&eniente del &ado eran ca i ab orbido totalmente por la di tancia ' la colina intermedia+ 47hora+ Todo a una 4di*o Eu' en &o2 ba*a+ 7cto eguido alieron &elo2mente del bo .ue ' echaron a correr cue ta arriba" en direccin a la c0pula de granito+ Eu' abra la marcha altando -gilmente como un &ie*o mandril de largo bra2o + Cuando e hallaba a uno .uince metro de la cre ta" el re' &end" al pre entir u pre encia" gir obre mi mo ' e encontr )rente a Eu'+ 7l momento pre&ino a grito a u e tado ma'or" pero Eu' e arro* obre (l como un terrier obre la garganta de un len+ Do guardia de la e colta del re' altaron para inter&enir" pero Eu' gir ligeramente la mu!eca de la mano con .ue o tena el hacha" .ue e hallaba a mitad de camino en otra direccin+ El )ilo del hacha gimi al cambiar de rumbo" mat a uno de lo guardia ' cercen de un olo golpe" marriba del codo" el bra2o con .ue el otro e grima u lan2a+ 1ibre 'a de lo do a i tente " Eu' e dedic e3clu i&amente al re'+ te era un hombre enorme" .ui2- el indi&iduo m- grande .ue Eu' haba &i to en u &ida+ Su piel negra emita re)le*o purp0reo + 1o m0 culo de u hombro ' bra2o " apelotonado " e taban anudado entre + 1o tendone de u cuello re altaban como cuerda en direccin a u gran mandbula+ Su cabe2a era redonda como un canto rodado '" donde no e taba cubierta por la redecilla" apareca negra ' reluciente" in un olo pelo+ El re' &endi a&an2 ligeramente agachado al encuentro de Eu'+ Su negra ' &igoro a pierna e de li2aban inuo amente obre el terreno+ Su )aldelln de piel de leopardo e mo&a como un remolino+ El hierro de u terrible lan2a brillaba como de eando hundir e en el ua&e &ientre de Eu'+ Con la agilidad de un leopardo reaccion in tant-neamente ante la embe tida de Eu'+ 1a potente ' al&a*e energa .ue de (l tra cenda impul a Eu' a contener e ' a girar in tinti&amente hacia un + lado+ El hierro de la lan2a dio en el &aco" pero en el lugar e3acto .ue Eu' acababa de abandonar+ El gigante co negro gru! ' u ombro ' amarillo o*o e cla&aron en Eu'+ Otra &e2 embi ti" pero Eu' alt lateralmente+ El hierro de la lan2a ilb *unto a u odo+ Sin p(rdida de tiempo" Eu' alt hacia el &end+ 1a mortal punta de u hacha e de li2 obre la e3pue ta rodilla del gigante+ 1a negra piel con re)le*o purp0reo e abri '" durante un bre& imo in tante" Eu' &io un hue o blanco en la

pro)undidade de la herida+ 1uego un chorro de angre negra lo ocult+ El re' rugi de dolor ' comen2 a tirar lan2a2o contra el mo cardn .ue re&oloteaba a u alrededor+ Su golpe ' embe tida eran cada &e2 m- torpe ' )urio o + Eu' le ho tigaba aguardando u oportunidad+ Cuando ( ta lleg" Eu'" lan2-ndo e ba*o el crculo tra2ado por la lan2a del &end" e3plor con la punta de u hacha la ingle del &endi" en bu ca de la arteria )emoral+ El cincelado acero e hundi" in embargo" en la ten a carne un centmetro m- all- del lugar en .ue e hallaba la arteria+ @o ob tante" u golpe hi2o caer al re' obre una rodilla+ Eu' e apart para eludir el contacto de u cuerpo+ Su hacha e ele& mu' arriba ' apunt hacia el negro cr-neo del re' arrodillado" con el ob*eto de ra*arlo ha ta el pecho+ 4;Dor 9aal= 4grit Eu'" ba*ando el arma+ Dero repentinamente" ante de .ue el hacha llegara a de tino" cambi de idea+ Eu' nunca upo por .u( e contu&o e inclin el hacha de manera .ue golpeara de plano a u enemigo" ni tampoco por .u( amortigu la &elocidad del arma" .ue dio en el cr-neo del re' con )uer2a u)iciente para derribarle boca aba*o" pero dema iado d(bilmente para hundir u gran cabe2a redonda ha ta el hue o+ En eguida dio un alto atr- + <na r-pida o*eada le permiti comprobar .ue lo acompa!ante del re' 'acan in &ida obre la c0pula de granito ' .ue u legionario " agrupado a u alrededor" de can aban apo'ado en u e pada tinta en angre+ El golpe haba ido orpre i&o ' apla tante+ Lirando obre mi mo Eu' corri hacia el punto m- alto de la colina+ De nudo ' lleno de barro ' holln" blandi el hacha por encima de u cabe2a+ Su oldado le &itorearon ' aludaron de de le*o agitando u arma + En el &ado" una trompa anunci la reanudacin de la marcha+ Su con&ocatoria )ue repetida a grito de cohorte en cohorte+ 1annn encabe2 la primera oleada a tra&( del &ado+ 1a legin embi ti &iolentamente a la tribu in *e)e" la hendi en &aria parte in hallar ca i opo icin ' la arrincon contra la colina + 7l &er caer a u re'" a.u(lla haban perdido todo e pritu de lucha" con&irti(ndo e en una turba de organi2ada+ De de la cumbre de la colina Eu' &io cmo 1annn lan2aba u do 0ltima cohorte de re er&a en el momento preci o+ 1o &endi " de pa&orido " arro*aron u arma ' retrocedieron atropelladamente" lan2ando gemido " hacia la 0nica &a de e cape" entre la colina + En e e momento el *o&en ' hermo o 9aCmor ali del bo .ue" al )rente de la do cohorte con la .ue haba arreado el ganado hacia el gran ro" ' de pleg u hombre en )orma per)ecta ante a.uella 0nica

alida+ Su inter&encin )ue mu' oportuna+ Eu' ob er& con reacia aprobacin pro)e ional u mo&imiento + Cuando el ol ro2aba 'a el hori2onte" en un e plendoro o e tallido ro*o ' p0rpura" la trompa anunciaron nue&amente la reanudacin de la marcha+ 1a matan2a ' la ca2a de e cla&o dur ha ta la medianoche+ Eu' cru2 el ro con u legin ' la turba de e cla&o al&a*e " en Sett" en la bal a tirada por lo ele)ante + De pu( de la batalla del &ado el regre o e e)ectu in enemigo a la &i ta+ 1o regimiento &endi haban ido de tro2ado ' u *e)e muerto o capturado + 1annn e taba eu)rico+ 4;D-*aro de Sol" e to upera con crece lo .ue e peraba de ti= 4le di*o a Eu'4+ @i i.uiera 'o haba o pechado la e3i tencia de un enemigo tan peligro o en mi )rontera + Si le de*amo a.u un a!o m- " 0nicamente lo dio e aben lo .ue habra pa ado+ 49aal me ha onredo 4di*o Eu' mode tamente+ 4Tambi(n 1annn E'canu 4le a egur ( te4+ 87 cu-nto a ciende la co echa: 8@o ha hecho a0n el recuento el &ie*o Rib47ddi: 4E pero .ue " e!or+ 4En&a por (l+ Doco de pu( apareci Rib47ddi" con u recelo o o*illo de tenedor de libro " u rollo ' u dedo manchado de tinta" ' empe2 a leer la li ta de ganado ' e cla&o de todo lo tipo " per)ectamente cla i)icado por lo *e)e de e cla&o + 41o precio er-n mu' ba*o " e!or 4 e!al Rib47ddi en tono pe imi ta4" por.ue la otra legione han obtenido un gran tributo por parte de la tribu del lado opue to del ro+ Da ar-n do o tre a!o ante .ue lo mercado de Opet ab orban tanta ri.ue2a+ 4Sin embargo" la parte del botn tomado por la Se3ta 9en47mn debe er con iderable" Rib47ddi+ 47 e " e!or+ 48Cu-nto: 4le pregunt 1annn imperio amente+ " Rib47ddi e mo tr alarmado+ 4Slo podra dar a u ma*e tad una ci)ra pro&i ional+ 4Dila" pue 4le in&it 1annn+ 4Como m-3imo a cendera a &einticinco mil dedo +++" ' como mnimo" a+++ 4Sera capa2 de decir .ue un &a o de alaba tro lleno de per)ume huele a e ti(rcol 4le rega! 1annn4+ @o me diga la ci)ra mnima+ 4Como u ma*e tad ordene 4di*o Rib47ddi haciendo una re&erencia+ 1annn e &ol&i hacia Eu' ' oprimi u hombro+

4Tu parte a ciende al uno por ciento" D-*aro de Sol" o ea" a do ciento cincuenta dedo +++ ;Dor )in ere un hombre rico= 8,u( pien a al re pecto: 4Dien o .ue e a uma no e para marear e 4re pondi Eu'" haciendo una mueca+ 1annn ri de buena gana" en tanto e &ol&a hacia Rib47ddi+ 47nota en tu libro" &ie*o" .ue 1annn E'canu otorga la mitad de u parte del botn al comandante de la legin Eu' 9en47mn por la brillante )orma en .ue ha dirigido e ta campa!a+ 4Se!or" de e a manera recibir- el cinco por ciento 4prote t con &ehemencia Rib47ddi4+ ;Su recompen a a cender- a m- de mil dedo = 4/a he e tudiado per)ectamente el a unto 4le tran.uili2 1annn+ El tenedor de libro hubiera .uerido eguir prote tando" pero al &er el ro tro de 1annn cambi de idea+ 41o anotar(" e!or 4mu it+ Eu' e acerc al re' ' e arrodill ante (l en e!al de agradecimiento+ 4;1e&-ntate= 4le orden 1annn onriendo4+ @o te reba*e ante m+ Ere mi amigo+ Eu' e itu *unto al e cabel de 1annn cuando ( te llam uno por uno a lo o)iciale " .ue )ueron recompen ado por u de tacada actuacin en el combate+ Rodo por la a&aricia" apena daba cr(dito a u buena uerte+ Era rico+++ S" ;rico= Deba" pue " o)recer un acri)icio a lo dio e e e mi mo da+++ <n toro blanco" por lo meno + Seg0n Rib47ddi haba e!alado" el mercado e taba abarrotado+ Dor con iguiente" podra ad.uirir el animal a ba*o precio+ De pronto record .ue era rico ' .ue no tena por .u( hacer economa + 7hora podra dar e el lu*o de po eer toda la co a .ue iempre haba de eado+++ / a0n le obrara para comprar una )inca en la terra2a de Zeng ' participar en la e3plotacin de una de la galera comerciale de EabbaCuC41al+ Tambi(n podra obtener un a iento en alguno de lo indicato de la mina de oro" .ue con tituira una egura renta &italicia+++ @o m- parche en u t0nica ni racionamiento de carne en u ca a+ @o m- &ino agrio ' barato " como lo .ue ola beber en la taberna del puerto+ S0bitamente u mente dio un alto en otro entido: 'a no dependera de la ho pitalidad de 1annn ' de la buena &oluntad de u *&ene e cla&a +++ 7hora tendra una propia+++ 8<na: Do +++" tre " ;maldita ea= / la tre *&ene " bonita ' obediente + Su cuerpo entero e agit+ Tambi(n podra ca ar e+ Inclu o la hi*a de lo noble no repararan en u giba" de lumbrada por u oro+ De pronto" al recordar a Tanit" e de &anecieron en u mente la )anta male im-gene de u po ible e cla&a ' e po a ' u alma e

entri teci" por.ue la acerdoti a de 7 tart(" por e tar con agrada a la dio a" no podan ca ar e+ S0bitamente Eu' no e inti tan rico como un momento ante + 48@o e cucha a tu re' cuando te habla: 4le pregunt 1annn+ Eu' e e tremeci" inti(ndo e culpable+ 4Derdona" e!or" e taba o!ando+ 4/a e hora de &ol&er a la realidad 4di*o 1annn+ 48,u( ocurre+ Lran 1en: 4Ee dicho .ue deberamo en&iar por el b-rbaro+++ hablar con (l ante de .ue e re0na la legin+ Eu' mir a u cohorte " .ue e taban )ormada en un e X paci cuadrado ante el toldo de cuero ba*o el cual e hallaba 1annn+ 1o e tandarte de la legione brillaban al ol+ 1o *e)e de can aban ante u hombre " en tanto aguardaban e3pectante + Eu' e3hal un ua&e u piro ' di*o: 4Se har- lo .ue el Lran 1en de ea+ 4Ord(nale .ue &enga 4di*o 1annn en tono imperati&o+ El pri ionero tena grillete en el cuello" la mu!eca ' lo tobillo + <na imple o*eada ba t-bale a lo *e)e de e cla&o para determinar i un pri ionero era peligro o+ Do de ello tiraban de la cadena unida al grillete del cuello+ El &end era tan enorme como lo recordaba Eu'" aun.ue u piel le pareci ahora m- o cura+ 7dem- " obre altado" ad&irti .ue era mucho m- *o&en de lo .ue le haba parecido anteriormente+ Su corpulencia ' u en(rgica e3pre in le hacan aparecer ma'or de lo .ue era+ E&identemente haba luchado contra lo hierro .ue le opriman por.ue u carne e taba de garrada en &aria parte ' la piel pr3ima a u ine3orable grillete e taba mu' ucia+ 1a herida de u ingle haba ido to camente cubierta con ho*a ' corte2a de -rbol+ 7 tra&( de ( ta comen2aban a )iltrar e la primera gota amarilla de la putre)acta herida" ' la carne en torno de a.u(lla e taba hinchada ' endurecida+ 7un.ue co*eaba ' u cadena rechinaban grote camente a cada pa o .ue daba ' pe e a .ue lo *e)e de e cla&o tiraban de (l como i )uera un animal en cauti&erio no caba duda de .ue e trataba de un re'+ 7l llegar ante 1annn inclin ligeramente u grue o cuello lleno de tendone + Su o*o echaban chi pa + Inclu o el blanco de ( to pareca ombreado por un &aho amarillento ' urcado por una diminuta red de &a o anguneo + El odio con .ue miraba a u capturadore pareca tener la con i tencia de una co a palpable+ 48Ea capturado t0 e ta+++ gran be tia negra: 4le pregunt 1annn a Eu'" ob er&ando al gigante con la mi ma )erocidad con .ue ( te le miraba a (l4+ 81e apre a te in a'uda:

1annn mo&i la cabe2a con aire de duda ' e &ol&i hacia Eu'" pero ( te e taba e3aminando atentamente al re' &end+ 48Cmo te llama : 4le pregunt Eu' en &o2 ba*a+ 1a gran cabe2a redonda gir hacia (l+ 1o )eroce o*o del Dri ionero o tu&ieron u mirada+ 48Cmo abe la lengua de lo &endi : 4S( mucha lengua 4re pondi Eu'4+ 8,ui(n ere : 4So' Manata i" re' de lo &endi + Eu' tradu*o la )ra e a 1annn+ 4Dile .ue ha de*ado de er re' 4le e pet 1annn+ Manata i e encogi de hombro ' onri de una manera aterradora por.ue" aun.ue u grue o labio purp0reo e entreabrieron para e3hibir u )uerte diente blanco " u o*o eguan de tilando odio+ 4Cincuenta mil guerrero &endi iguen con ider-ndome u re' 4 replic+ 4Ere el re' de un pueblo e cla&o 4di*o 1annn" riendo" ' &ol&i(ndo e hacia Eu'" igui4: 8,u( hacemo " Eu': 8@o cree .ue era peligro o perdonarle la &ida: Eu' apart u o*o del re' pri ionero ' trat de pen ar lgicamente+ 1e re ult mu' di)cil por.ue" 0bitamente" e3periment una gran inter( por Manata i+++" un inter( de propietario+ 1e atraan u &igor ' u per onalidad" u brillante dote militare ' u a tucia" u talento ' el )uego latente en la pro)undidade de u er+ Eu' le haba apre ado ' poda reclamarle en propiedad" inclu o ante 1annn+ En realidad e enta tentado a hacerlo por.ue con ideraba .ue e le pre entaba una magn)ica oportunidad+ En e)ecto" i educaba ' ci&ili2aba a a.uel *o&en" podra hacer de (l un hombre e3traordinario+ De pronto e e tremeci" en tanto una nue&a idea e abra camino en u interior+ 4Dien o .ue e peligro o 4di*o 1annn" re pondi(ndo e a mi mo4+ En cuanto lo &i obre la colina" )rente al &ado" comprend .ue era peligro o+++" terriblemente peligro o+ Creo .ue no debemo perdonarle la &ida" Eu'+++ Dodra er un magn)ico men a*ero ante lo dio e + 1o dedicaremo a 9aal ' lo en&iaremo en calidad de men a*ero para .ue e3pre e al dio nue tro agradecimiento por el )eli2 re ultado de nue tra campa!a+ 4Se!or 4Eu' ba* la &o2 para .ue le o'era 0nicamente 1annn4+ Me gu ta e te indi&iduo ' creo .ue 'o podra iniciarle en el culto de lo &erdadero dio e + E *o&en" e!or+++ De manera .ue podra moldearle eg0n mi de eo + Cuando terminara 'o de pla marle podramo reintegrarle a u pueblo+ 48Ea perdido la cabe2a: 41annn lo mir" atnito4+ 8De pu( de lo .ue no ha co tado capturarle &amo a de&ol&erle a u pueblo:

4Dodra er nue tro aliado+ 4Eu' e de e peraba por tornar &iable u idea4+ Dor mediacin de (l era )actible .ue )irm-ramo un tratado con toda la tribu + 7dem- " tal &e2 aceptara de)ender nue tra )rontera eptentrional+ 48Tratado con b-rbaro : 41annn e encoleri24+ 8,u( e tupidece e t- diciendo: 1a me*or manera de de)ender nue tra )rontera norte con i tir- en po eer una mano )uerte ' una buena e pada+ 4Te ruego .ue me e cuche " e!or+ 4@o" Eu'+ @o .uiero hablar m- de e te a unto+ E te hombre debe morir+++ 1o m- pronto po ible 4di*o 1annn" poni(ndo e en pie4+ ,ue todo e t( li to para el anochecer+ / e ale* a grande 2ancada + 4Di ol&ed la )ormacin 4orden Eu' a lo comandante " al tiempo .ue indicaba con un mo&imiento de cabe2a a lo *e)e de e cla&o .ue e lle&aran al cauti&o+ Dero Manata i e adelant" arra trando con u cadena a a.uello + 4;Lran e!or= 4e3clam Manata i" dirigi(ndo e a Eu'" .uien e &ol&i orprendido al &er e tratado tan re petuo amente+ 48,u( pa a: 4le pregunt Eu'+ 48Muerte: 4di*o Manata i+ Eu' a inti con la cabe2a+ 4Muerte 4admiti en &o2 alta+ 4Dero me ha de)endido 4in i ti Manata i+ Eu' &ol&i a a entir con la cabe2a+ 48Dor .u(: 4le pregunt el re' e cla&o+ Eu'" .ue no aba .u( conte tarle" e3tendi u mano de una manera .ue ugera can ancio e incertidumbre+ 4Do &ece me ha protegido 4di*o el re' pri ionero4+ Drimero" cuando me di te de plano con el hacha para no matarme" ' ahora" cuando ha intercedido en mi )a&or+++ 8Dor .u(: 4@o (+ @o podra e3plicarlo+ 4E .ue iente el &nculo+++ .ue no une 4di*o Manata i" ba*ando u &o2" .ue retumb mua&emente4+ El &nculo de lo e pritu +++ 1o ha entido+ 4@o 4di*o Eu' mo&iendo la cabe2a+ 7cto eguido e )ue precipitadamente a u tienda" donde permaneci ca i toda la ma!ana" traba*ando en u rollo " en lo .ue regi tr toda la campa!a: el incendio ' la batalla del &ado+ 1uego enumer lo honore con)erido a .uiene e di tinguieron en el combate" lo e cla&o capturado " el botn ' la gloria+++ Sin embargo" no e atre&i a de cribir a Manata i" el hombre .ue morira dentro de poco in de*ar el menor ra tro en la mente de lo hombre + Su 0nica mencin del re'

condenado a muerte e concret a tra&( del cali)icati&o de >be tia negra? .ue le haba aplicado 1annn+ 7 medioda comi con 9aCmor ' &ario *&ene o)iciale + Dero u e tado de -nimo e contagi a lo dem- ' a e trope la comida+ 1a con&er acin )ue tri&ial e intermitente+ De pu( de almor2ar e tudi durante una hora con u a'udante e intendente lo problema de la legin ' po teriormente e e*ercit con u hacha ha ta .ue u cuerpo .ued ba!ado en udor+ Dor 0ltimo" ra p ' aceit u piel '" coloc-ndo e u limpia t0nica de &ictimario" e dirigi hacia la tienda de 1annn+ te e hallaba con)erenciando con un grupo de a e ore ' o)iciale " entado en emicrculo ante (l" obre piele ' co*ine + 7l &er entrar a Eu'" el re' le&ant la &i ta" onri ' lo llam+ 4Si(ntate a mi lado" D-*aro de Sol+ ,uiero conocer tu opinin obre cierto problema+ Eu' e ent *unto a 1annn ' durante un rato comprob cmo a.u(l re ol&a de manera dr- tica ' lgica lo problema de lo cuatro reino + Cierta deci ione .ue a (l le hubieran hecho ca&ilar angu tio amente durante mucho da eran tomada r-pidamente ' in &acilar por 1annn+ Concluida la reunin" 1annn de pidi a u corte ' e &ol&i hacia Eu'+ 49ebe conmigo" Eu'" por.ue pa ar- mucho tiempo ante de .ue lo hagamo de nue&o+++ Darto ma!ana+ 487 dnde" e!or: 4Regre o a Opet+++" pero a toda &elocidad+ Con)o .ue t0" lo e cla&o ' el ganado llegar(i a de tino a u debido tiempo+ Mientra beban *unto " intercambiando )ra e aparentemente )-cile e incone3a " a la manera de do &ie*o amigo " Eu' trat de deri&ar la con&er acin hacia el ca o Manata i+ Sin embargo" 1annn eludi h-bilmente la cue tin+ Jinalmente" Eu'" de e perado" plante el ca o directamente+ 4El re' &end" e!or+++ Dero no pa de all por.ue 1annn de tro2 de un manota2o el cuenco de &ino+ 1a ro*a hece del recipiente e derramaron en la piele obre la .ue e taban entado + 47bu a de mi ami tad+ 1e he condenado a muerte+ Todo lo re.ui ito e han cumplido+++" al&o el hacha2o )inal+ 4Con idero .ue comete un error+ 4Ma'or error cometera al perdonarle la &ida+ 4Se!or+++ 4;9a ta 'a" Eu'=+++ ;De una &e2 por toda " ba ta= En&a por (l+ Eacia el crep0 culo condu*eron al re' &endi a un lugar abierto" *unto al ro" ba*o la muralla de la guarnicin de Sett+ E taba cubierto el

pri ionero con una capa de cuero" .ue o tentaba lo mbolo de 9aal" ' u*eto con la imblica cadena del acri)icio+ Eu' e hallaba rodeado de lo noble ' lo acerdote + Cuando el condenado )ue lle&ado ante Eu'" u o*o e cla&aron en ( te+ Eu' inti .ue a.uello terrible o*o amarillo penetraban en u carne ' le arrancaban el alma a tra&( de u propia rbita + 7cto eguido el umo acerdote comen2 el ritual" cantando la o)renda+ 1uego re&erenci a la llameante imagen del dio .ue de cenda en occidente+ Todo el tiempo Eu' inti .ue lo o*o del cauti&o corroan u entra!a + Su a'udante le entreg el hacha con )orma de buitre" cu'a bru!ida uper)icie emita re)le*o ro*o ' dorado a la lu2 del gol poniente+ Eu' e )ue en direccin a Manata i" a .uien mir de de aba*o+ 1o *e)e de e cla&o a&an2aron ' de po*aron de u capa al cauti&o de &elando toda u magn)ica de nude2+ Slo .uedaban obre u cuerpo la dorada cadena + Tambi(n le haban .uitado la andalia de cuero crudo+ 1o *e)e de e cla&o aguardaban con la cadena en la mano + Cuando Eu' hiciera la e!al con&enida" tiraran de la .ue e hallaba u*eta a lo pie de la &ctima" .ue caera al uelo+ Entonce e3tenderan al cauti&o en el uelo" con el cuello bien e tirado" a la e pera del hacha2o )atal+ Incapa2 de dar la orden corre pondiente" Eu' &acilaba" )a cinado por lo )eroce o*o amarillo de la &ctima+ Eaciendo un tremendo e )uer2o liber u o*o ' mir hacia aba*o+ Eaba comen2ado a dar la e!al" cuando u mano e petri)ic en el aire+ Su o*o e taban cla&ado en lo pie de nudo de Manata i+ 1o e pectadore empe2aron a mo&er e" incmodo " en tanto miraban hacia el hori2onte en direccin al cual de cenda r-pidamente el ol" entre lo -rbole + Dronto era dema iado tarde+ Sin embargo" Eu' egua mirando lo pie de Manata i+ 4El Sol comien2a a ocultar e+ ;Lolpea de una &e2" acerdote= 4e3clam 1annn bru ca ' col(ricamente+ Su &o2" .ue acudi el ilencio circundante" pareci de pertar a Eu'" .uien e &ol&i hacia el re'+ 4Se!or" mira a.uello+ 4;El Sol e e t- poniendo= 4grit 1annn" impaciente+ 4Mira" e!or 4in i ti Eu'+ 1annn a&an2 a grande pa o hacia (l ' e itu a u lado+ 4;Ob er&a= 4di*o Eu'" e!alando lo pie del re' &end+ 1annn )runci el ce!o mientra a piraba pro)undamente+ 1o de)orme ' mon truo o dedo de lo pie de Manata i e taban mu' eparado entre ' eme*aban la garra de un a&e preternatural+ 1annn retrocedi

in&oluntariamente e hi2o el amplio igno del Sol para e&itar toda in)luencia maligna+ 4Tiene pie de p-*aro 4di*o Eu'4" iguale a lo del agrado p-*aro de Sol de 9aal+ <n gran murmullo ' una erie de cru*ido e ele&aron de de el lugar en .ue e hallaban lo e pectadore + Todo e tiraron u cuello " mo&ido por una truculenta curio idad+ Entonce Eu' di*o con &o2 potente: 4Declaro .ue e te hombre ha ido marcado por el dio + Siendo un elegido de lo dio e +++ no podemo en&iarle en calidad de men a*ero+ Mientra a hablaba" el ol e ocult en el hori2onte ' el aire e torn )ro ' h0medo+ 1annn her&a de clera+ De tal manera haban palidecido u emblante ' u labio " .ue la negra co tra de la herida de u me*illa e de tacaba ntidamente+ 4;Me ha de a)iado= 4di*o en &o2 ba*a" aun.ue u &o2 tembl de rabia+ 4;Ea ido marcado por el dio = 4in i ti Eu'+ 4@o intente u ar a lo dio e de pantalla" acerdote+ 1o do abemo .ue mucha de la deci ione de 9aal on tomada por Eu' 9en47mn en bene)icio de Eu' 9en47mn+ 4Ma*e tad 4*ade Eu' ante a.uella acu acin .ue implicaba una terrible bla )emia+ 4Me ha de a)iado 4repiti 1annn4+ ,uiere colocar a e te b-rbaro )uera de mi alcance ' a pira a practicar el *uego del poder poltico conmigo+ 4@o e &erdad" e!or+ @unca me atre&era a tanto+ 4Claro .ue te atre&era " acerdote+ @o me e3tra!ara .ue o ara arrancarle lo diente al actual Lran 1en+++ 4Se!or" o' &ue tro m- )iel+++ 4Te ad&ierto .ue no debe precipitarte" acerdote+ Si ahora &uela mu' alto en lo cuatro reino " no ol&ide .ue lo hace por.ue cuenta con mi )a&or+ 41o ( per)ectamente+ 4/o" .ue te ele&( tan alto" puedo ba*arte de la altura en cual.uier momento+ 47 e " e!or 4di*o Eu' humildemente+ 4Entonce " entr(game e e b-rbaro 4le e3igi 1annn+ Eu' lo mir con pro)unda pena+ 4@o puedo entregarte" e!or" lo .ue pertenece a lo dio e + 1annn lan2 un bramido de )ru trada clera ' arro* una pe ada -n)ora de &ino a la cabe2a de Eu'+ Dero ( te e .ui& el impacto agach-ndo e en el momento preci o+ El -n)ora dio contra el co tado de cuero de la

tienda .ue" amortiguando el cho.ue" e&it .ue la &a i*a e rompiera al llegar al uelo+ El &ino .ue empe2 a brotar de la boca del -n)ora empap la tierra re eca+ 1annn e pu o en pie '" e3tendiendo u bra2o " apro3im u hue udo pu!o como do garrote a la nari2 de Eu'+ 1o m0 culo de u antebra2o obre alan a cau a de u e3a peracin+ Su pu!o e mantu&ieron adherido a la nari2 del acerdote" en tanto u o*o cele te relucan de ira ' u grue o ri2o ro*o con re)le*o dorado o cilaban obre u hombro e tremecido por la clera+ 4;Aete= 4e3clam" o)ocado4+ ;Aete en eguida" ante +++ ante de .ue+++= Eu' no e per .ue terminara la )ra e+ 1annn E'canu parti de Sett con un cuerpo de guardia de do ciento hombre + 7l &erle ale*ar e de de la muralla de la guarnicin" Eu' e3periment un e calo)ro de temor ' e inti olo ' &ulnerable por haber perdido el )a&or del re'+ El pe.ue!o grupo marchaba )lan.ueado a ambo lado por la legin+ 1annn lle&aba una ligera t0nica ' la cabe2a de cubierta ba*o lo primero ra'o del ol+ Su cabellera brillaba como un )uego+ Su e cudero " .ue iban a u 2aga" portaban u 'elmo ' u peto" u arco ' u e pada+ Di -ndole lo talone iban el pigmeo montero ma'or" el bo .uimano Mhai" .ue le egua como u propia ombra+ Dor 0ltimo" la legin e de pidi del re'+ 1a &oce de lo legionario re onaron en la ladera .ue daban al &alle+ 1annn e dirigi a lo portone + M- alto .ue cuanto le rodeaban" el bello re' onri orgullo amente+ Cuando al mirar hacia arriba &io a Eu' obre la muralla" u onri a e tran )orm en un )iero ge to+ Sin hacer ca o del &acilante aludo de Eu'" tra pu o lo portone ' en)il hacia el camino del ur .ue" a tra&( del de )iladero ' la colina " e diriga hacia el Reino Medio+ Eu' le igui con lo o*o ha ta .ue de apareci en la )lore ta+ 7l darle la e palda e inti mu' olo+ Inmediatamente de cendi hacia la tienda donde" en un lecho de pa*a eca" 'aca" moribundo" el re' cauti&o+ 7l a&an2ar la ma!ana ' acrecentar e el calor" el hedor de la herida e pareci cada &e2 m- al de lo pantano .ue pro&ocaban la )iebre del mi mo nombre ' al de cierta co a muerta de de mucho tiempo atr- + <na &ie*a e cla&a e taba la&ando u cuerpo para ba*ar u )iebre+ 7l entrar Eu' en la tienda le&ant la cabe2a ' re pondi a u pregunta mo&iendo la cabe2a+ Eu' e acuclill *unto al *ergn ' toc la piel del

re' cauti&o" .ue e taba re eca ' ardiente+ Manata i gema en u delirio+ 41lama a un *e)e de e cla&o 4le orden Eu'" irritado" a la mu*er4+ Dile .ue le .uite la cadena + De manera orprendente" la )iebre con uma cada &e2 m- carne del gigante negro+ Su hue o comen2aban a de tacar e ba*o u piel+ Su cabe2a e de plom ' u piel" ante negra" con re)le*o purp0reo " e haba re ecado ' tena un mati2 gri ucio+ Sobre la herida de u ingle" hinchada" ardiente ' m- dura ahora" haba e )ormado una co tra de )eo a pecto" de la .ue )lua lentamente un l.uido &erde ' amarillo+ 7 medida .ue pa aban la hora e tomaba m- problem-tica la recuperacin del re' e cla&o ' arda mu cuerpo+ Su herida lleg a er del tama!o del pu!o de un hombre+ Eacia la doce de la ma!ana del egundo da Eu' abandon el campamento ' trep a gran altura en el acantilado" donde e encontr a ola con u dio + 7ll" en el gran &alle del ro" el dio e haca entir en toda la co a ' u in)luencia" habitualmente ben()ica" e tomaba deprimente+ En a.uel lugar el ol impregnaba el cielo entero ' ca tigaba la tierra como el martillo de un herrero u 'un.ue+ Eu' enton el c-ntico de la apro3imacin" pero mu' )ormalmente+ Su 0ltima palabra re ultaron ininteligible + Di con)orme con lo dio e " de eaba .ue ( to captaran u di gu to+ 4Lran 9aal 4di*o" omitiendo lo pompo o cali)icati&o aco tumbrado ' 'endo directamente al grano en u prote ta4" cumpliendo &ue tro de eo he perdonado la &ida a .uien o tenta tu e!ale + @o he &enido a .ue*arme ni a poner en duda &ue tro de ignio + Sin embargo" .uiero .ue ep-i .ue mi tarea no ha ido )-cil+ Ee debido hacer mu' grande acri)icio + Mi po icin de umo acerdote e ha debilitado por.ue he perdido el )a&or del re'+++ @o pien o en m mi mo" ino en la in)luencia .ue debo e*ercer como agente ' er&idor &ue tro+ Si mi po icin e debilita" e debilitar- el culto a lo dio e + Eu' e regode en tale palabra por.ue e taba eguro de .ue atraeran la atencin de lo dio e + Con iderando .ue e o ba taba para *u ti)icar u conducta" e tim .ue ahora corre ponda una declaracin obre u recproco debere de lealtad+ 4Sab(i per)ectamente .ue iempre cumpl con pre te2a &ue tra rdene " .ue cual.uier carga .ue depo ita tei obre mi hombro )ue un moti&o de alegra para m ' .ue nunca dud( de la abidura ' oportunidad de &ue tra deci ione + Eu' hi2o una pau a para cobrar aliento+ 7un.ue e taba irritado" con ider .ue u en)ado no deba re)le*ar e en u palabra +

Eaba o)endido al re'+ Dor tanto" deba e )or2ar e por no en)adar tambi(n a lo dio e + Ello le impul a moderar e en u e3pre ione )inale + 4Sin embargo" en lo .ue ata!e al b-rbaro marcado por &o otro " no e to' eguro de haber obrado correctamente+++ 1e he al&ado a co ta de un gran acri)icio+++ 8Dara .u(: 8E &ue tro de eo .ue obre&i&a: Ei2o otra pau a para .ue tale palabra )ueran debidamente ope ada ' luego di*o en tono meli)luo: 4Eumildemente" o ruego .ue mani)e t(i claramente &ue tra intencione a e te &ue tro atento ' obediente er&idor+ <na &e2 m- guard ilencio+ 8Deba e3pre ar e de manera mcategrica: Recha2ando tal idea opt por e3tender u mano para hacer el igno del Sol+ 7cto eguido cant en loor de 9aal con toda la potencia ' armona de .ue era capa2+ Su &o2" .ue &ibr tri te ' dulcemente en la c-lida ' ilencio a atm )era del de ierto" hara brotar" in duda" l-grima en lo o*o de lo dio e + Cuando la 0ltima nota cri talina de u canto e de &aneci en el aire ardiente" Eu' de cendi al campamento donde" con un pu!al de bronce" pun2 el grote co bulto .ue obre ala en la ingle del re' pri ionero+ Manata i grit de dolor en medio de u delirio+ De u herida empe2 a brotar una e pe a" amarilla ' )(tida pon2o!a+ Eu' aplic una catapla ma de cereal her&ido en&uelta en un tro2o de tela de lino obre la abierta herida" mu' caliente" para limpiarla de u hediondo contenido+ Eacia el anochecer la )iebre haba de aparecido+ Manata i 'aca agotado" pero dorma pl-cidamente+ Inclinado obre (l" Eu' mo&a la cabe2a ' onrea de alegra por.ue haba obtenido para al maltrecho gigante al arrancarle de la ombra garra de la muerte con u oracione ' u diligente cuidado + Se enta Eu' orgullo o de mi mo ' propietario de algo mu' importante+ Cuando la &ie*a e cla&a le o)reci un cuenco lleno de e3celente &ino de Zeng" le&ant el recipiente ' brind por el gigante dormido+ 4Me ha ido dado por lo dio e ' ere mo+ 7hora cuenta con mi proteccin+ Dor e o brindo por ti 4di*o" ' bebi todo el contenido del cuenco+ Su debilidad le o)ocaba ' tiraba de (l hacia aba*o" hacia el duro *ergn de pa*a+ 1e co taba mucho le&antar la cabe2a o la mano+ Odiaba a u cuerpo por haber e rendido+ De pronto gir lentamente la cabe2a ' abri lo o*o + En el e3tremo de la tienda" obre una e tera de ca!a " e hallaba entado un e3tra!o hombrecillo+ Manata i lo ob er& con e&idente

curio idad+ El hombrecillo e taba inclinado obre un raro ' reluciente rollo de metal" una delgada ' )le3ible l-mina en cu'a ua&e uper)icie ra paba ' tra2aba marca con un agudo cuchillo+ El hombrecillo dedicaba todo lo da mucha hora a a.uella in lita acti&idad+ Manata i egua con u o*o lo ner&io o ' r-pido mo&imiento de u cabe2a ' u mano " .ue le a eme*aban a un p-*aro" ' a cau a de lo cuale o cilaban con tantemente u 2arcillo de oro en u ore*a ' u grue a tren2a negra en u e palda+ 1a cabe2a del hombrecillo era dema iado grande" comparada con u cuerpo e3tra!amente ar.ueado" ' u pierna ' bra2o mu' largo " grue o ' brutale + En u antebra2o ' el dor o de u hue uda mano creca un &ello o curo+ Manata i recordaba cuan -gil ' )uerte haba e mo trado a.uel cuerpo en la batalla+ Cuando el cauti&o le&ant ligeramente la cabe2a ' ech una o*eada a la &enda de lino .ue cubran la parte in)erior de u cuerpo" el hombrecillo e pu o en pie al in tante" e apro3im al *ergn e" inclin-ndo e obre (l" le onri+ 4Duerme como un ni!o de pecho 4le di*o Eu'+ 7l mirarle de de aba*o" Manata i e pregunt cmo e atre&a a.uel hombre a in)erir tan tremendo agra&io al todopodero o re' de lo &endi +++" ' onri mientra e3pre aba en &o2 alta tal pen amiento+ 47ia" tr-ele comida 4le orden Eu' a la &ie*a e cla&a" en tanto e entaba obre un co*n *unto al lecho de Manata i+ Mientra coma &ora2mente" ( te e cuch a media la ridcula de cripcin .ue Eu' hi2o de la 1una" a la .ue compar con un blanco ro tro )emenino" ' e pregunt cmo era po ible .ue tan die tro guerrero )ue e tan ingenuo+ Manata i pen aba .ue una imple o*eada permita comprobar .ue la 1una era un pa tel de grano molido" redondo a cau a de la dentellada .ue le haba aplicado el &ora2 Mita i4Mita i" 0nico dio del uni&er o+ 48Entiende e to: 4le pregunt Eu'" mu' preocupado+ Manata i le re pondi inmediatamente: 4Entiendo" noble e!or+ 48Cree de &era .ue e a : 4in i ti Eu'+ 4Creo+ Manata i e cogi la re pue ta .ue" en u opinin" m- complacera a Eu'+ te a inti alegremente con la cabe2a+ El e )or2ado mae tro del re' cauti&o e enta ampliamente ati )echo+ 1e haba e3plicado minucio amente a Manata i la teora de la repre entacin imblica" eg0n la cual la 1una no era la propia 7 tart(" ino u mbolo" u e)igie acu!ada" u igno ' u prome a+ Tambi(n le e3plic .ue la )a e

menguante ' creciente de la luna imboli2aban la ub'ugacin de la hembra por el macho" reiterada en la cclica >en)ermedad lunar? de la hembra humana+ 47hora hablar( del gran dio 9aal 4di*o Eu'+ Manata i u pir di imuladamente" pre&iendo lo .ue e a&ecinaba+ 7.uel e3tra!o indi&iduo e re)erira ahora al agu*ero cele te a tra&( del cual entraba ' ala Mita i4Mita i+ Sin duda tratara de con&encerle de .ue ( te era un hombre de larga barba ro*a+++ ;,u( contradictorio eran e o ere " p-lido como e pectro = Dor un lado e3hiban arma " ropa ' mucho otro ob*eto mara&illo o " a como tambi(n ca i m-gica &irtude ci&ile ' militare 5(l lo haba &i to luchar ' traba*ar con a ombro6" ' por otro lado eran incapace de comprender cierta &erdade .ue ha ta lo ni!o a0n no de tetado de u tribu entendan per)ectamente+ 1o primero pen amiento con ciente de Manata i apena emergi de la ardiente niebla de la )iebre haban girado en torno a la idea de la )uga+ @o ob tante" ahora" obligado por u debilidad ) ica a actuar de mero e pectador" di pondra de tiempo u)iciente para recon iderar u plane + Dor el momento e hallaba a al&o+ 7.uel monigote *orobado go2aba de un e3tra!o poder" ' (l e taba ba*o u proteccin+ De e o e taba completamente eguro+ @adie lo tocara en tanto u nue&o amo lo protegiera+ Si lograba a imilar lo conocimiento ' t(cnica de a.uello hombre " multiplicara por cien u capacidad combati&a+ Entonce e con&ertira en el *e)e de guerra m- grande .ue u tribu haban conocido+ 1o blanco haban utili2ado dicho conocimiento para &encerle+ l e &aldra de ( to " a u &e2" para derrotar a lo blanco + 48Ea comprendido: 4le pregunt Eu' con &o2 gra&e4+ 9aal e el amo del cielo ' de la tierra+ 4S" he comprendido 4conte t Manata i+ 487cepta a 7 tart( ' al gran 9aal como tu dio e : 4S" lo acepto 4re pondi Manata i+ Eu' pareci mu' complacido+ 4Ello te han elegido+ Dor tanto" debe con agrarte a ambo + Cuando lleguemo a la ciudad celebrar( la ceremonia corre pondiente en el templo del gran 9aal+ Ee e cogido otro nombre para ti+++ @o u ar- mel .ue tena + 4Como t0 di ponga " noble e!or+ 4De ahora en adelante te llamar- Timn+ 4Timn 4repiti el re' cauti&o" para comprobar cmo onaba el nombre en u odo + 47 e llamaba el acerdote4guerrero .ue &i&i durante reinado del .uinto Lran 1en+ Jue un gran hombre+

Timn a inti con la cabe2a+ 7un.ue no entenda nada de a.uello" e complaca en ob er&ar" e perar ' aprender+ 4@oble e!or 4di*o el cauti&o4" e a marca .ue graba en el metal amarillo+++" 8.u( igni)ican: Eu' e pu o en pie de un alto ' )ue en bu ca del rollo de oro" con el .ue &ol&i *unto al lecho de Timn+ 47.u almacenamo palabra " hi toria e idea + / Eu' e en)ra c en la e3plicacin del proce o de la e critura ' tu&o la ati )accin de comprobar .ue Timn captaba r-pidamente el entido del al)abeto )on(tico+ E cribi en una tira de cuero la palabra >Timn? con tinta negra" ' ambo deletrearon el nombre a d0o+ Timn e ech a rer" ati )echo de u primer (3ito+ >S 4pen 4" a.u tengo mucho .ue aprender+++" pero di pongo de mu' poco tiempo+? <na &e2 m- " en el recipiente de arcilla" Ca'o Terencio Aarrn" cn ul romano" lan2 u legione contra el punto d(bil de 7nbal: u centro+ 7l ceder ( te como una re)ractaria ma a )o)a" lo bero ' lo galo ituado all e retiraron" eg0n lo di pue to por 7nbal+ 48Comprende " Timn" tan bella ' genial maniobra: 4e3clam Eu'" entu ia mado ' hablando en p0nico ahora en tanto manipulaba la )icha + 48Dnde e t- Marhabal: 4le pregunt Timn" tambi(n en p0nico ' tan e3citado como Eu'+ De pu( de do a!o de aprendi2a*e hablaba con claridad dicha lengua+ Si no arra trara la &ocale " u pronunciacin era per)ecta+ 47.u 4re pondi Eu'" tocando la )icha corre pondiente a la caballera4" conteniendo u caballo+ Timn aba 'a .ue el caballo era un animal &elo2" eme*ante a la cebra" obre el cual cabalgaban hombre armado + 48Entonce Aarrn e t- ahora acorralado: 4le pregunt Timn+ 4;S" = 7nbal ha cedido en el centro para rodearle+++ Timn" 8.u( hace ahora 7nbal: 481a re er&a +++: 4a&entur Timn+ 4;E3acto= ;Ea acertado= 1an2a a lo n0mida ' a u re er&a a)ricana + 4Eu' brincaba de entu ia mo4+ Regulando u tiempo magi tralmente" itia a Aarrn por lo )lanco ' le comprime de tal manera" .ue la tropa de ( te no pueden mo&er e ni hacer u o de u arma +++ 8,u( ocurre a continuacin: 481a caballera:

4;7h= 1a caballera de u )iel hermano Marhabal" el *inete incomparable" .ue ha e tado aguardando todo el da+++ >;7delante=?" grita 7nbal+ 4 Eu' hi2o un amplio mo&imiento con u bra2o4+ >;7delante" hermano mo" con tu indmito bero =? De e a manera+ Timn" lo apla ta+ 1a maniobra e e)ect0a en el momento e3acto+ Cinco minuto ante hubiera ido prematura+ Cinco minuto de pu( " tarda+ 1a regulacin" el tiempo e lo .ue cuenta+ ;1o grande *e)e militare tienen un entido e3acto del tiempo= Tambi(n deben tenerlo el e tadi ta" el amante" el hombre de negocio ' el mercader+ 1a maniobra e3acta en el momento preci o+ 48/ el re ultado" noble e!or: 8Cu-l )ue el re ultado: 4le rog Timn" e3pectante4+8Triun): 48Me pregunta i triun): 4di*o Eu'4+ S" Timn+ M- .ue un triun)o )ue una ma acre+ Ocho legione de la orgullo a Roma )ueron barrida del mapa+++ Do e*(rcito con ulare completo + 48Ocho legione " noble e!or: 4di*o Timn" a ombrado4+ 8Cuarenta ' ocho mil hombre en una ola batalla: 4M- " Timn+ ;Se enta mil" contando la )uer2a au3iliare = 4' Eu' e3termin con u mano la legione romana .ue e taban en el tablero4+ @o otro gan-bamo la batalla " pero perdamo la guerra +++ Tre guerra terrible perdimo " ' .uedamo e3hau to +++ El umo acerdote hi2o una pau a" por.ue e ahogaba+ Aol&i(ndo e r-pidamente )ue en bu ca de un *arro de agua+ Timn e apro3im corriendo a (l ' o tu&o la palangana" en tanto Eu' e la&aba la mano ' e peinaba la barba+ 4De e ta manera 4 igui Eu'4 conclu'e nue tro an-li i de la campa!a de 7nbal" Timn+ Deliberadamente de*( para el )inal la batalla de Canna + 487 .ui(n e tudiaremo ahora" noble e!or: 47 alguien .ue el propio 7nbal con ider el m- h-bil general de la hi toria+ 48,ui(n )ue: 47le*andro Tercero" re' de Macedonia+++" el .ue apla t al imperio per a 4di*o Eu'4I el hombre a .uien el or-culo de Del)o proclam in&encible ' al cual lo hombre llamaron el Lrande+ Timn o tu&o la capa para .ue Eu' e la pu iera+ E te a*u t la pre illa en tanto abandonaba el colegio del templo ' tra pona el pe.ue!o portn de la muralla interior+ Timn" .ue le egua a un pa o de di tancia" lle&aba la bre&e t0nica a2ul caracter tica de la ca a de Eu' ' una ligera cadena de oro" una daga ' una bol a en la cintura" .ue indicaba el alto grado de con)ian2a .ue le di pen aba u amo+ Marchaba Timn hacia la i2.uierda de Eu' para .ue el bra2o derecho del

acerdote pudiera mane*ar la e pada llegado el ca o+ Su mano de can aba en u daga+ 4@oble e!or+++ E taba pen ando en la )orma en .ue 7nbal rode a Aarrn+48S:4le e timul Eu'+ 48@o podra haber rodeado a Aarrn manteni(ndo e al mi mo tiempo )irme en el centro: 4Ee ah la di)erencia entre de)en a ' ata.ue 4le e3plic Eu'+ 7 continuacin e en)ra caron en una di cu in obre t-ctica ' e trategia .ue dur ha ta .ue tra pu ieron el portn principal de la muralla e3terior del templo+ 7 partir de all toda con&er acin )ue impo ible" por.ue mucha per ona empe2aron a e!alar a la e3tra!a pare*a .ue componan el gigante co e cla&o negro ' u amo" diminuto como un gnomo+ Mucho aludaron a Eu'" e agruparon a u alrededor" oprimieron u bra2o ' e di pu ieron a e cuchar u broma ' a recibir alguna de la moneda .ue Timn lle&aba en u bol o+ Eu' e regodeaba en u popularidad ' onrea ' bromeaba en tanto e abra camino a tra&( del gento" empu*ando ua&emente a lo tran e0nte + Leneral a)ortunado 4haba triun)ado en otra do campa!a de de la captura del re' &end4" acerdote mu' .uerido" notable compo itor de cancione ' rico )il-ntropo 5 u in&er ione haban aumentado con iderablemente en lo do 0ltimo a!o 6" Eu' era mu' popular ' adulado en todo el -mbito de la ciudad+ 7l cru2ar el mercado llegaron ha ta ello )a cinante olore ' onido humano ' animale de carne ' de e pecia + En una de la plata)orma en .ue e e3hiban lo e cla&o &ieron a una muchacha rubia" de angre 'u'e" aun.ue no pura+ 7l &er a Eu'" el uba tador lo llam a tra&( del gento+ 4Se!or" una obra de arte para ti+ <na e tatua de mar)il amarillo 4di*o abriendo la t0nica de la muchacha para mo trar u cuerpo+ Eu' e ech a rer" pero hi2o un mo&imiento negati&o con la mano ' igui andando hacia el malecn de piedra" *unto al lago" donde e alineaban lo barco ca i ro2-ndo e entre + Toda la e cotilla e taban abierta ' una nube de e tibadore corra obre la cubierta cargando ' de cargando mercanca + De de la taberna ' bodega .ue )lan.ueaban el malecn llegaban ha ta ello un acre hedor de &ino barato e intermitente ri a de borracho + F&ene pro tituta le hacan e!a de de lo e trecho endero .ue corran entre la tienda + 1a incierta lu2 del crep0 culo ua&i2aba lo matice &iolento de u ra go )i onmico ' de u p-lida me*illa ' boca pintada + Eu' e pregunt .u( placer poda hallar un hombre entre a.uella mu*ere +

M- all- de la bullicio a 2ona portuaria e al2aban la re idencia urbana de la )amilia noble ' de lo mercadere acaudalado " toda ella protegida por alta muralla e3teriore de barro ' pe ado portone de madera tallada+ 1a nue&a re idencia de Eu' era una de la meno o tento a + Su puerta principal daba a un ango to endero &allado+ De de u plana techumbre e dominaba el lago+ De pu( de tra poner el portn" Eu'" e3halando un u piro de placer al hallar e de nue&o en u ca a" entreg u e pada ' u capa a Timn ' e dirigi hacia el pa&imentado atrio central+ 7ll le aguardaban lo prncipe ' la prince a " catorce en total" encabe2ado por la do melli2a " Eelanca e Imilce+ 1a do haban crecido en lo 0ltimo a!o ' e hallaban en el di)cil perodo .ue media entre la in)ancia ' la *u&entud" o ea" eran dema iado *&ene para rer malicio amente ' dema iado ma'ore para recibir a Eu' con un be o+ Tale inhibicione no e3i tan en lo miembro m- *&ene de la )amilia 9arca" .ue e arremolinaron en torno de Eu'+ 1a in truccin religio a de lo ni!o de la ca a real era un deber .ue Eu' haba e impue to a mi mo" '" a pe ar del di tanciamiento e3i tente entre el re' ' el acerdote" 1annn no haba alterado la ituacin+ 7un.ue no di*o .ue la aprobaba" tampoco e3pre di con)ormidad alguna+ Eu' condu*o a u alumno a la aireada ala .ue er&a de recibidor+ En el patio una de la ni!era reale aguard .ue lo ni!o a u cargo entraran en po de Eu' en la ala para &ol&er e ' bu car con u o*o a Timn+ Era una muchacha de ele&ada e tatura ' )uerte hombro " talle alto ' promi oria cadera + Tambi(n u pierna eran recta ' )uerte " a di)erencia de u mano " delgada " delicadamente con)ormada ' de palma ro ada + Su cabellera e taba aceitada ' peinada a la manera de lo &endi " por.ue perteneca a la tribu de Timn+ 7pre ada en la gran e3pedicin" a.uella *o&en no era e cla&a de nacimiento ni de la humilde condicin de .uiene lo haban conocido el cauti&erio+ Dor el contrario" era tan )ogo a como Tim+ Su piel era algo meno o cura .ue la de ( te" u ro tro redondo como la luna llena" u nari2 ancha ' apla tada ' u labio grue o ' como en)urru!ado + Sin embargo" tena diente pe.ue!o " pare*o ' mu' blanco " como poda comprobar e cuando le onrea a Timn+ Cuando ( te inclin la cabe2a bru ca e imperio amente" Selene" la *o&en e cla&a" a inti con la u'a" como d-ndo e por enterada" ' al abandonar Timn el patio para dirigir e a tra&( de la cocina a la dependencia de lo e cla&o " ella le igui+ El la aguard en u min0 cula habitacin" en la .ue lo haba un *ergn indi&idual de ca!a entrete*ida ' piele + 1a *o&en )ue hacia (l

in &acilar ' e tendi *unto a lo grande ' duro m0 culo del pecho" el abdomen ' lo mu lo de Timn+ 1o redondo pecho de la muchacha" .ue e pro'ectaban ba*o la purp0rea t0nica di tinti&a de la ca a 9arca" e apretaron contra el cuerpo de Timn+ Su ro tro e *untaron ' la nari2 de cada uno comen2 a ol)atear lo o*o " la boca ' la &entana de la nari2 del otro" en tanto u cuerpo e adheran entre " por.ue e de eaban ' e nece itaban+ 4Cuando te abra2o me iento nue&amente re' de lo &endi ' no un pobre e cla&o 4cuchiche Timn+ 1a muchacha gimi de amor contra u pecho+ Sua&emente" con u recia mano capace de apla tar a un hombre" a)lo* Timn la t0nica de Selene ' la depo it en el *ergn+ En tanto la tapaba" le di*o: 4Ser- la primera entre mi e po a +++" la reina ' la madre de mi hi*o + 48Cu-ndo: 4le pregunt ella" dando rienda uelta a una emocin contenida mucho tiempo en u interior+ 4Dronto 4le prometi (l4+ Mu' pronto+ /a he con eguido lo .ue nece itaba+ Te lle&ar( de nue&o m- all- del ro+ Ser( el re' mgrande .ue la tribu &endi ha'an conocido" ' t0 er- la reina+ 4Te creo 4cuchiche Selene+ 4Se!ore de la noble2a" mi bella dama +++ 4lo chico chillaron de alegra+ 7 ocurra cuando Eu' le hablaba de e a manera4+ ;Eo' o o)recer( un magn)ico e pect-culo= E ta palabra u citaron otra batahola+ 1o e pect-culo de Eu' eran iempre magn)ico + 4E ta noche conocer(i el or-culo de Opet 4anunci Eu' El tumulto ce r-pidamente+ 7 pe ar de no comprender ab olutamente nada" lo m- pe.ue!o e contagiaron de la olemnidad de lo ma'ore + to haban odo hablar a menudo del or-culo a u ni!era " .ue lo mencionaban cada &e2 .ue de eaban hacer e obedecer+ Dor e o" ahora .ue e taban a punto de conocer a a.uel mtico per ona*e" la atm )era de la reunin e torn en e3tremo ten a+ Todo tenan la carne de gallina" como i aguarda en la aparicin de un )anta ma+ 7nnel e3pre lo .ue entan todo cuando pregunt: 48@o de&orar- el or-culo: De pronto entr Tanit" .ue" tra entar e entre lo ni!o ' echar hacia atr- la capucha de u capa" de* u ro tro al de cubierto+ Sonriendo" di*o a lo pe.ue!o dulcemente: 4Ao' a contaro un cuento 4 u onri a ' u prome a ba taron para a)lo*ar la ten in de lo ni!o " .ue e apro3imaron m- a ella 4Se trata de la hi toria del ca amiento del gran dio 9aal con la dio a 7 tart(+

7cto eguido comen2 Tanit a narrar la hi toria mtica ' religio a en .ue e ba aba el Je ti&al de la Jertilidad de la Tierra" .ue e celebraba cada cinco a!o + 7 la ceremonia de e e a!o" e decir" el a!o OTY de Opet" corre pondera el n0mero #SP de de la )undacin de la ciudad+ 1a )e ti&idade " .ue comen2aran dentro de &einticuatro hora " duraran die2 da + Tanit mantu&o todo el tiempo en u pen o a u in)antil auditorio con u atra'ente &o2" cuidado amente educada por Eu'" .uien la haba adie trado a imi mo en una erie de ge to ' latiguillo teatrale + Eo' la ob er&aba Eu' de una manera e3tra!a: con o*o crtico" ' a la &e2 como un amante encandilado ' di pue to a adularla+ En lo do 0ltimo a!o haba ella perdido lo 0ltimo &e tigio de u torpe2a e in eguridad anteriore + De e a .ue no tema a0n &einte a!o de edad" po ea una calma interior ' una erenidad de *uicio ' e3pre in .ue la habilitaban para el cargo de &idente ' con e*era ecreta de la nacin+ 7un.ue u anuncio eran preparado por Eu' 9en47mn ' cuidado amente en a'ado ante ( te" ella lo tran mita en )orma con&incente+ Mucho de lo (3ito pecuniario obtenido por Eu' en lo 0ltimo do a!o haban e originado en la pregunta ' con ulta )ormulada por lo rico mercadere ' indicato comerciale de Opet+++ ' en la re pue ta de Tanit+ 1o uplicante generalmente e taban con)orme con lo con e*o de Tanit" .ue ( ta e3pre aba en un lengua*e ambiguo" para e&itar )utura recriminacione + 8,u( importancia tena entonce .ue tambi(n Eu' 9en47mn hiciera e&idente u ati )accin: En tal entido" a de pecho de u )ra relacione con el re'" Eu' egua iendo el timonel de la na&e del E tado" ' e taba eguro de .ue 1annn E'canu aba per)ectamente cu-l era la )uente de lo con e*o ' recomendacione .ue reciba Dor mediacin de Tanit+ Sea como )uere" 1annn &i itaba regularmente el antuario del or-culo" una gruta ituada *unto al ilencio o ' &erde lago de 7 tart(+ 1a &i ita .ue al da iguiente e)ectuara 1annn al or-culo era el acto inaugural del Je ti&al de la Jertilidad de la Tierra+ Dor e o Eu' haba citado a Tanit en u re idencia+ El umo acerdote e propona ope ar cuidado amente la re pue ta .ue la acerdoti a dara a la pregunta del re'+ Eu' tena 'a una idea ba tante apro3imada de la mi ma " por.ue u in)ormante actuaban mu' cerca del re' ' por.ue ( te ola anticipar u pregunta como in dar e cuenta" eguro de .ue llegaran a odo de Eu'" .uien le re pondera a tra&( del or-culo+ Siempre .ue pen aba en 1annn" Eu' e3perimentaba una pro)unda melancola+ De de haca do a!o &i&a in el con uelo de la onri a del re'" in u compa!a ' in e trecharle i.uiera la mano de cuando en

cuando+ Sin embargo" durante e e lap o la en acin de p(rdida .ue le a)liga e ahond cada &e2 m- en lugar de atenuar e+ Eu' a menudo e ituaba en alg0n lugar de de el cual &ea pa ar )uga2mente a u &ie*o amigo+ Tambi(n ola importunar a .uiene a i tan a lo ban.uete palaciego " de lo .ue e taba e3cluido" para .ue le conta en lo pormenore de tale )e tine + Cada cumplea!o del re' ' ani&er ario de u coronacin compona un oneto en u honor" .ue en&iaba" *unto con un hermo o regalo" al palacio real+ El regalo era aceptado" pero el oneto no era cantado por nadie+++" .ue (l upiera+ De pronto de ech tan tri te idea ' e dedic a contemplar a u amada+ 1o ni!o " apilado en torno de la acerdoti a" la e cuchaban en ilencio" con lo o*o mu' abierto + <n prncipe de cuatro a!o " llamado 7nbal en honor de u ilu tre antepa ado" e arra tr ha ta el rega2o de Tanit ' empe2 a chupar e uno de u pulgare mientra la miraba )i*amente+ 1a olemne m- cara de Tanit e abland un tanto+ Entre lo ni!o e tornaba in)antilI u ro tro e animaba ' u &o2 e &ol&a m- e3citante+ 7.uel nue&o a pecto de u per onalidad a!adi otra dimen in a la imagen .ue Eu' tena de ella+ El cora2n del umo acerdote e dilat de tal manera" .ue pen .ue iba a e tallar+ 8Cu-nto tiempo tendra a0n .ue aguardar+++ ' para .u(: Si haba nece itado do a!o de bien plani)icado traba*o para ganar e u con)ian2a" 8cu-nto tiempo nece itara para ganar e u cora2n: / aun cuando lo con iguiera" 8.u( poda e perar de una mu*er .ue" por e tar con agrada a la dio a" no podra pertenecer *am- a hombre alguno: Cuando Tanit )inali2 u hi toria" lo ni!o prorrumpieron en e3clamacione ' le pidieron a grito .ue le contara otra+ 7 u alrededor e )orm un cerco de chico + <no eran e3igente " otro per ua i&o ' &ario trataban de obornarla con u be o + Dero Eu'" )ingi(ndo e o)endido" le rega!" en tanto lo pe.ue!o rean ' aplaudan mu' )elice + Cuando Eu' llam a la ni!era " entre ( ta apareci la alta" ombra ' )ogo a mu*er .ue pona ner&io o al umo acerdote cada &e2 .ue le miraba con u in ondable o*o negro + 4Selene 4le di*o Eu'4" 'a e t- anocheciendo+ Dile a Timn .ue la acompa!e con una l-mpara ha ta el portn del palacio+ 1a aludida a inti con la cabe2a" in denotar ati )accin ni re entimiento+ De pu( de la partida de lo ni!o " lo tre 4Tanit" Eu' ' 7na" la anciana acerdoti a .ue haca de dama de compa!a de Tanit4 e di pu ieron a cenar+ Eu' haba elegido a 7na por do buena ra2one :

era ca i ciega ' completamente orda+ Ello lo haba comprobado Eu' haciendo ge to ob ceno a ,uince metro de ella" .uien no reaccion en ab oluto+ Tampoco e alarm cuando grit una )ea palabra *unto a u odo+ De modo .ue 7ina era el tipo ideal de acompa!ante .ue Eu' de eaba para Tanit+ Cenaron a la lu2 de &aria l-mpara mu' ba*a " ' )ueron er&ido por una &ie*a e cla&a+ Concluida la cena" Eu' condu*o a Tanit hacia la e calinata .ue conduca a la a2otea+ 7ll e entaron detr- del antepecho" obre e tera de ca!a ' co*ine de cuero+ El &iento nocturno" .ue oplaba de de el lago" era ba tante )re co ' la e trella mu' brillante ' amarilla + Inclinado obre u la0d" Eu'" ro2ando apena la cuerda " toc la ua&e meloda con la .ue ola manipular el incon ciente de Tanit" ' .ue ( ta con ideraba la e!al para el comien2o de u hipntica concentracin+ 7nte de .ue e de &anecieran lo 0ltimo compa e " ella empe2 a re pirar de )orma lenta ' uni)orme" u cuerpo .ued inm&il ' u o*o " de un mati2 &erde m- o curo" de*aron de &er+ Mientra u dedo e de li2aban por la cuerda del in trumento" Eu' comen2 a hablar+ Su &o2 onaba como un montono on onete ' era ua&e" pero in idio a+ Tanit" iluminada por la luna" le e cuchaba con u odo interior+ El primer da del #SP Je ti&al de la Jertilidad de la Tierra" 1annn E'canu " cuadrag( imo (ptimo Lran 1en de Opet" e dirigi al )rente de una proce in al templo de 7 tart( para interrogar al or-culo+ Sin detener e" tra pu o el cercado del templo de 9aal" donde la torre agrada apuntaban hacia el di co olar" cu todiada por lo monolito en )orma de p-*aro de ol+ El populacho de la ciudad" .ue haba in&adido el recinto" aguardaba en ilencio+ Sin embargo" al llegar 1annn a la hendidura .ue en lo ro*o acantilado con titua la entrada de la gruta acra" e de po* de u e pada" .ue entreg a u min0 culo montero ma'or" ' de u e cudo ' 'elmo" .ue de* en mano de u e cudero " ' con la cabe2a de cubierta entr por la brecha del acantilado+ 7 tra&( del t0nel pa&imentado lleg a la bella ' ilencio a gruta+ 1o alrededore del lago e taban recubierto con lo a de piedra areni ca ' el propio lago e hallaba contorneado por un pretil del mi mo material+ Aaria hilera de banco de piedra e ucedan hacia lo alto contra la e carpada parede de la gruta+ El antuario de 7 tart( haba ido con truido a media en la roca &i&a" *unto a la pared m- le*ana+ Su portale e hallaban rodeado de columna de e tilo hel(nico+ 7ll e taban la celda de la acerdoti a ' la c-mara del or-culo+

M- all- del trono de piedra del or-culo e ocultaba la entrada de lo archi&o " abierta en la roca &i&a" ' m- le*o " tra una imponente puerta de piedra" e hallaban el te oro ' la tumba de lo re'e + 1annn e detu&o *unto al lago+ 1a acerdoti a e adelantaron para e coltarle ha ta el borde del agua+ 7ll le a'udaron a de po*ar e de u armadura ' de u prenda interiore + 7lto ' de nudo" bellamente con)ormado ' luciendo u dorada cabellera" permaneci en lo alto de la e calinata .ue de cenda ha ta la &erde agua + Su cuerpo" el- tico ' mu culo o" p