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El cdigo gentico

Isaac Asimov
Ttulo original: THE GENETIC CODE

El cdigo gentico

Isaac Asimov

INTRODUCCIN: EL DESCUBRIMIENTO
Todos nosotros, aun sin damos cuenta, estamos viviendo las etapas iniciales de uno de los ms importantes descubrimientos cient icos de la Historia! Desde el nacimiento de la "umica moderna, acaecido poco antes de #$%% &asta &ace unos a'os, los bi(logos se preguntaban cul es la naturale)a de la vida, sin &acer ms *ue cortos avances en torno al tema! +lgunos, desanimados, se resignaban a dar por insoluble el misterio de la vida , sus mecanismos, algo *ue el cerebro del &ombre nunca podra comprender! Hasta *ue lleg( la d-cada de los .%! /ientras la guerra convulsionaba al mundo, un apasionado a n de creaci(n se apoder( de los &ombres de ciencia de todas las naciones! 0Esta relaci(n entre guerra , creatividad se &a advertido ,a en otras ocasiones, aun*ue rara ve) se &a pretendido utili)arla a modo de e1cusa de la guerra!2 3os bio*umicos ,a &aban aprendido a usar tomos radiactivos en sus investigaciones sobre organismos vivos! 3os incorporaban a compuestos, a in de poder seguir -stos por el cuerpo! Cuando, en los a'os #4.%, gracias al reactor nuclear, se pudo disponer de tomos con ma,or acilidad, los bio*umicos los utili)aron para desenredar algunos de los &ilos *ue orman el complicado entramado de la *umica corporal! Tambi-n en a*uella d-cada los bio*umicos aprendieron a separar los componentes de &eterog-neas me)clas utili)ando simplemente una &o5a de papel absorbente, disolventes ordinarios , una ca5a &erm-tica! 6or otra parte, utili)aban tambi-n complicadsimos instrumentos: microscopios electr(nicos *ue aumentaban los ob5etos cientos de veces ms *ue los microscopios corrientes, espectr(gra os para determinar las masas *ue seleccionaban los tomos uno a uno, etc-tera! Tambi-n en a*uella d-cada se dio el primer paso para reali)ar la delineaci(n rigurosa de la ina estructura de las mol-culas gigantes *ue orman el te5ido vivo! 6ero el gran descubrimiento se &i)o en #4.., cuando un cient ico llamado O! T! +ver, , dos colegas su,os estudiaron una sustancia capa) de trans ormar una cepa bacteriana en otra! 3a sustancia era el cido deso1irribonucleico, conocido por las siglas +DN o DN+, seg7n su denominaci(n inglesa! 6ara el pro ano, este descubrimiento puede parecer poco importante! 8in embargo, ec&( por tierra conceptos *ue los bi(logos , los *umicos daban por descontados desde &aca un siglo! Imprimi( una nueva direcci(n a la investigaci(n de la naturale)a de la vida e impuso

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nuevos m-todos de estudio! 3a rama de la Ciencia *ue a&ora se llama 9:iologa /olecular; recibi( un gran impulso! En menos de veinte a'os se resolvieron problemas *ue se crean insolubles, , se corroboraron opiniones *ue parecan antsticas! 3os &ombres de Ciencia entraron en una carrera en pos de nuevos logros , muc&os de ellos salieron victoriosos! 3as consecuencias son casi incalculables, pues la visi(n clara , ra de la Ciencia moderna &a penetrado en el estudio del &ombre &asta un nivel ms pro undo *ue en cual*uier otro momento de sus tres siglos , medio de e1istencia! 3a Ciencia tal como la conocemos nosotros empe)( &acia el #<%%, cuando el gran investigador italiano Galileo populari)( el m-todo de aplicar m-todos cuantitativos a la observaci(n, tomar medidas e1actas , abstraer generali)aciones *ue pudieran e1presarse en orma de simples relaciones matemticas!, Galileo obtuvo sus triun os en el campo de la mecnica, en el estudio del movimiento , de las uer)as, campo *ue, &acia inales del siglo =>II, ue ampliado en gran medida por un cient ico ingl-s, Isaac Ne?ton! El movimiento de los cuerpos celestes se interpretaba seg7n las le,es de la mecnica@ los en(menos comple5os se deducan de suposiciones bsicas , simples , la +stronoma, al igual *ue la Asica, empe)( a tomar la orma moderna! 3a Asica sigui( avan)ando , loreciendo por el camino *ue marc( el gran descubrimiento de Galileo! En el siglo =I= se dome'aron la electricidad , la uer)a magn-tica , se establecieron teoras *ue e1plicaban satis actoriamente los en(menos electromagn-ticos! Con la llegada del siglo ==, el descubrimiento de la radiactividad , el desarrollo de la teora de los cuantos , la de la relatividad llevaron la Asica a un terreno ms comple5o , so isticado! Entretanto, a inales del siglo =>III, el *umico ranc-s 3avoisier aplicaba los m-todos de la medici(n cuantitativa al mbito de la "umica, , esta rama del conocimiento se converta en una ciencia propiamente dic&a! El siglo =I= tra5o el desarrollo de nuevas , ecundas teoras sobre tomos e iones! 8e reali)aron grandes generali)aciones: se establecieron las le,es de las electrolisis , se con eccion( la tabla peri(dica! 3os *umicos aprendieron a obtener, por medio de la sntesis, productos *ue no se encontraban en la Naturale)a , a veces, para ciertas aplicaciones espec icas, los productos sint-ticos resultaban ms 7tiles *ue los naturales! Hacia inales del siglo =I= empe)( a desdibu5arse la divisoria entre "umica , Asica! Alorecieron nuevas ramas del conocimiento como la "umica Asica , la Termodinmica "umica! En el siglo 11, la teora de los cuantos permiti( determinar la manera en *ue se unen los tomos para ormar mol-culas! En la actualidad, cual*uier divisi(n entre la

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"umica , la Asica es puramente arti icial, ,a *ue ambas orman una sola ciencia! B mientras la mente &umana con*uistaba estas brillantes victorias sobre el universo inanimado, mientras las ciencias sicas se agigantaban, C*u- ocurra con las ciencias de la vidaD! No &aban *uedado estancadas, desde luego, sino *ue avan)aban a grandes pasos! El siglo =I=, por e5emplo, presenci( tres importantes descubrimientos! Hacia #$E%, los bi(logos alemanes 8c&leiden , 8c&?ann de inieron la teora celular! En su opini(n, todos los seres vivos estaban ormados por c-lulas microsc(picas *ue eran las verdaderas unidades de la vida! Hacia #$F%, el naturalista ingl-s Dar?in desarroll( una teora de la evoluci(n *ue abarcaba en un todo la vida pasada , presente! +*uella teora es la base de la :iologa moderna! Ainalmente, &acia #$<%, el *umico ranc-s 6asteur propugn( la teora de los g-rmenes de la en ermedad! Hasta entonces, los m-dicos no empe)aron a saber lo *ue &acan realmente , la /edicina pas( a ser algo ms *ue una pro esi(n *ue se practicaba a la ventura , se de5aba en manos de Dios! De entonces data el uerte descenso del ndice de mortalidad , el espectacular aumento del promedio de vida! 8in embargo, estos descubrimientos de las ciencias de la vida, por apasionantes *ue resulten, no son de naturale)a parecida a los reali)ados en Asica , "umica: son descriptivos, cualitativos, no e1igen la aplicaci(n de mediciones e1actas! No son generali)aciones *ue permiten &acer predicciones con iadas ni manipular e1pertamente alguna aceta del universo! Esta disparidad en el avance reali)ado en los distintos campos de la Ciencia &a sido causa de desesperaci(n para muc&os estudiosos de las &umanidades! + medida *ue el &ombre pro undi)aba , robusteca sus conocimientos del universo *ue le rodea, ad*uira un ma,or poder! Del dominio de la p(lvora pas( al de los e1plosivos de gran potencia , bombas nucleares! Descubri( nuevos venenos, *umicos , biol(gicos! Incluso dispone de un nuevo 9ra,o de la muerte; en orma de un instrumento llamado lser *ue promete tambi-n grandes avances en el campo de las comunicaciones, la industria e, incluso, la /edicina, si es *ue podemos dedicarnos a desarrollar sus usos pac icos! El &ombre siempre &a sido propenso a utili)ar sus conocimientos para provocar el dolor , la destrucci(n@ propensi(n *ue &a demostrado desde *ue aprendi( a utili)ar el uego , empu'( por primera ve) un palo! 6ero en la d-cada de los .%, por primera ve) en la Historia, dispuso de unos conocimientos *ue le capacitan para destruir la especie &umana ,, *ui), toda mani estaci(n de vida! 3a Ciencia &a puesto todos estos conocimientos al alcance de los seres &umanos@ pero el ser &umano en s contin7a siendo un enigma

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para la Ciencia! 6ero, C, las 9ciencias de la sociedad;D Grandes cerebros &an estudiado detenidamente los impulsos psicol(gicos, 9normales; , patol(gicos! Otros &an estudiado las sociedades , civili)aciones creadas por el &ombre! 8in embargo, ni la psicologa ni la sociologa &an &ec&o ms *ue ara'ar la super icie del tema ni &an pasado de la ase puramente descriptiva! Ni una ni otra son lo *ue un *umico, un sico o un isi(logo ave)ado en mediciones cuantitativas llamara 9Ciencia;@ ni con el ma,or es uer)o , me5or voluntad, ni psic(logos ni soci(logos &an descubierto a7n 9*u- es lo *ue &ace correr a Guanito;! De manera *ue no tenemos ms remedio *ue a rontar esta verdad: en la actualidad el &ombre sabe lo su iciente para matar a mil millones de &ombres en un solo da por un acto de su voluntad@ pero a7n no alcan)a a comprender lo *ue impulsa ese acto de la voluntad! 9Con(cete a ti mismo;, e1&ortaba 8(crates &ace H!F%% a'os! B me5or ser *ue la Humanidad aprenda a conocerse@ ,a *ue, de lo contrario, estamos perdidos! 6or supuesto, las ciencias sicas &an invadido el territorio de la :iologa, ane1ionando una )ona ronteri)a a*u , &aciendo una penetraci(n all! 3os sicos &an estudiado la contracci(n muscular , la tensi(n el-ctrica del cerebro! 3os *umicos &an tratado de averiguar las reacciones *umicas *ue se producen en los te5idos vivos! 3a ma,or parte del campo de la :iologa, sin embargo, permaneca inaccesible , los cient icos no pasaban de pelli)car la peri eria, &asta la gran d-cada de los .%! 3uego, en #4.., casi de golpe, el problema central de la vida Idel crecimiento, reproducci(n, &erencia, la di erenciaci(n de la c-lula del nuevo original, tal ve) el aut-ntico uncionamiento de la menteI *ued( e1puesto al escalpelo de las ciencias sicas! Entonces, por primera ve), el &ombre puso el pie en el camino real de la verdadera ciencia de la vida, camino *ue puede 0, debe2 conducir a una comprensi(n de la vida , la mente tan detallada como la *ue se posee de los tomos , las mol-culas! Desde luego, esta comprensi(n podra ser mal utili)ada, servir de instrumento para una nueva atrocidad: el control cient ico de la vida podra avorecer los designios de una nueva tirana! O no@ por*ue, debidamente utili)ada, podra desterrar, o por lo menos controlar, la ma,ora de los males, sicos o mentales, *ue a*ue5an al &ombre! Tambi-n podra poner las terribles uer)as de la Naturale)a en manos de una especie *ue se comprendiera , se controlara, una especie, en suma, a la *ue se pudiera con iar el poder de decidir en cuestiones de vida , muerte! "ui) ,a sea tarde@ *ui) la locura del &ombre nos llevar a todos

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a la destrucci(n antes de *ue los nuevos conocimientos puedan ructi icar! 6ero, por lo menos, a&ora podemos intentar ganar la carrera! B *ui) s(lo tengamos *ue resistir durante una o dos generaciones@ por*ue la velocidad a la *ue avan)a la nueva ciencia es asombrosa! >eamos!!! En #$H%, un sico dan-s llamado Oersted advirti( *ue la agu5a de una br75ula oscilaba cuando se acercaba a un &ilo conductor de corriente el-ctrica! Esta observaci(n ortuita ue el primer paso en la asociaci(n de los en(menos de la electricidad , el magnetismo! Aue una simple observaci(n! Casi nadie poda prever sus consecuencias! 3as investigaciones derivadas de la observaci(n de Oersted, sin embargo, permitieron el desarrollo de motores , generadores el-ctricos , el invento del tel- ono, todo en menos de un cuarto de siglo! 8esenta a'os despu-s, se inventaba la lmpara incandescente , se iniciaba la electri icaci(n del mundo! En #$$E, T&omas Edison observ( *ue si se introduca una placa de metal en una bombilla , se colocaba cerca del ilamento caliente, se consegua *ue una corriente el-ctrica circulara por el vaco entre el ilamento , la placa en una direcci(n, pero no en la otra! El propio Edison no advirti( la importancia del descubrimiento, pero otros repararon en ella@ El 9e ecto Edison; se utili)( en lo *ue a&ora se llaman Jlmparas de radioK , naci( la electr(nica! +ntes de *ue transcurrieran .% a'os, la radio se &aba convertido en una nueva uer)a de la actividad &umana! B antes de <% a'os, la televisi(n estaba sustitu,endo a la radio , la electr(nica se aplicaba a la construcci(n de gigantescas computadoras! En #$4<, el sico ranc-s :ec*uerel observ( *ue una pelcula otogr ica se velaba en presencia de un compuesto de uranio, aun*ue estuviera envuelta en papel negro! +l parecer, el uranio emita ra,os penetrantes 0aun*ue invisibles2 , a*uella observaci(n abri( a la Ciencia un mundo nuevo dentro del tomo! Despu-s de un cuarto de siglo del descubrimiento de :ec*uerel, los cient icos at(micos desintegraban tomos@ despu-s de otro cuarto de siglo, desintegraban ciudades! +l cabo de <% a'os, las centrales nucleares suministraban energa para usos civiles , los sicos avan)aban a marc&as or)adas en busca de la energa termonuclear arti icial *ue cubrira nuestras necesidades de energa durante millones de a'os! En #4%E, los &ermanos Lrig&t pilotaron la primera m*uina voladora ms pesada *ue el aire! Era poco ma,or *ue una cometa grande con un motor e1terior , consigui( elevarse unos metros antes de caer, a los pocos segundos! 6ero al cabo de sesenta a'os los

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descendientes de a*uel primer aeroplano, nuestros potentes reactores, transportan a ms de un centenar de pasa5eros de un e1tremo a otro de oc-anos , continentes a velocidades supers(nicas! En #4H<, Goddard lan)( un co&ete, el primer co&ete propulsado por combustible , o1geno l*uidos *ue alcan)( una altura de FF metros , una velocidad de #%% Mil(metrosN&ora! 6ero la tecnologa de los co&etes avan)( rpidamente ,, a los EF a'os, se construan unidades capaces de poner a los &ombres en (rbita alrededor de la Tierra, a una distancia de ms de #<% Mil(metros , a una velocidad de casi H4!%%% Mil(metrosN&ora! 6arece indudable *ue antes de *ue transcurra otro cuarto de siglo el &ombre llegar a la 3una , establecer en ella bases cient icas#! 8esenta a'os, pues, parecen ser el intervalo tpico entre el descubrimiento , el pleno desarrollo! 6uesto *ue los cient icos estudiaron en #4.. una sustancia a la *ue llamaron +DN , puesto *ue su descubrimiento revolucion( con tremenda uer)a las ciencias de la vida, con o en *ue Isi sobrevivimosI en el a'o H%%. la :iologa /olecular alcan)ar cotas *ue apenas pueden imaginarse a&ora! /uc&os de nosotros lo veremos! B, si llegamos al a'o H%%. sanos , salvos, el &ombre puede ser lo bastante sabio como para garanti)ar su propia seguridad incluso contra la posibilidad de la autodestrucci(n! Este libro intenta e1plicar los antecedentes del descubrimiento@ su signi icado , sus consecuencias inmediatas ,, por 7ltimo, predecir lo *ue este descubrimiento puede traer en el uturo: lo *ue puede ser el mundo en el a'o H%%., visto con o5os ilusionados!

Este libro est escrito en 1962. Siete aos despus en !ulio de 1969 el "o#bre pon$a e%ecti&a#ente el pie en la 'una.
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Captulo primero: HERENCIA Y CROMOSOMAS


ANTES DE LA CIENCIA
Toda mu5er sabe cundo es madre! Ella sabe *ue el &i5o es su,o por*ue &a salido de su propio cuerpo! El concepto de la paternidad es ,a ms di cil de determinar! El &ombre primitivo tard( alg7n tiempo en darse cuenta de *ue -l desempe'aba un papel importante en la creaci(n de un ni'o! 6ero acab( por advertirlo, , cuando surgieron las primeras civili)aciones la idea de la paternidad estaba establecida! Ona ve) se asumi( el concepto de la paternidad, la amilia ad*uiri( un nuevo signi icado! On ni'o ,a no era algo *ue le llegaba ine1plicablemente a una mu5er, causando inconvenientes al &ombre *ue en a*uel momento uera con ella@ tambi-n ormaba parte del &ombre, era el ruto vivo , re5uvenecido de su cuerpo! De estorbo, el ni io se convirti( en smbolo de inmortalidad: una criatura *ue, cuando el padre muriera, seguira viva , podra representar a la amilia! El ni'o ormaba parte de un grupo *ue se pro,ectaba &acia el uturo, cu,os actos &onraban o des&onraban a todo el grupo, vivos, muertos , por nacer! 03a :iblia contiene m7ltiples re erencias a la tragedia de la esterilidad *ue signi icaba la muerte de una amilia!2 +l mismo tiempo *ue se captaba la idea de la paternidad, surga, inevitablemente, el concepto de la &erencia de cualidades , caractersticas! En primer lugar, muc&os &i5os se parecan visiblemente al padre! Psta ue, en un principio, la se'al ine*uvoca de *ue el marido de la madre era el padre de la criatura! De este reconocimiento a pensar *ue el &i5o debe &eredar tambi-n las cualidades intangibles del padre: valor, temperamento , ciertas &abilidades, no media ms *ue un paso! 8i un &ombre se &a mostrado apto para mandar, es de suponer *ue el &i5o poseer tambi-n a*uellas cualidades *ue valieron el mando a su padre! 6or lo tanto, era l(gico *ue la dignidad real pasara de padre a &i5o! Esta noci(n de la e1istencia de una unidad orgnica *ue entrela)aba irmemente a las generaciones mediante la transmisi(n de unas caractersticas, dio origen a en(menos tales como el culto a los antepasados, enemistades , vengan)as, aristocracias, sistemas de castas , &asta racismo! Esta noci(n de la amilia a7n subsiste entre nosotros! /uc&as de las ideas estrictamente tribales del &ombre primitivo se &an desterrado, pero todos sabemos e1actamente *u- *ueremos decir cuando

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a irmamos *ue ulano es 9de buena amilia;! Todava nos sentimos inclinados a &acer recaer en los &i5os los pecados de los padres al suponer *ue los &i5os de padres *ue 9no &an &ec&o carrera; tampoco van a &acerla! 3a noci(n de la &erencia de unas caractersticas, de la transmisi(n de ciertas cualidades de padres a &i5os es, pues, una de las ms antiguas, e1tendidas , arraigadas mantenidas por la especie &umana! Es tambi-n una de las ms importantes, si se tiene en cuenta la manera en *ue &a a ectado la estructura Jde la sociedad! Todo a*uello *ue pueda e1plicar ra)onadamente la manera en *ue se produce esta transmisi(n de caractersticas, convirti-ndola de tradici(n intuitiva en conocimiento cient ico, &a de ser or)osamente del ma,or inter-s e importancia!

GENTICA
Hasta la d-cada de los <% del siglo pasado no se &icieron verdaderos e1perimentos con el mecanismo de la &erencia! Aue entonces cuando empe)aron a &acerse observaciones e1actas *ue ueron minuciosamente anotadas , estudiadas! El &ombre *ue las reali)( era un mon5e agustino llamado Gregor /endel, *ue cultivaba su a ici(n a la botnica en un convento de +ustria! +*uel mon5e cultivaba distintas variedades de guisantes *ue luego me)claba cuidadosamente , anotaba la orma en *ue se desarrollaban las di erentes caractersticas de color, orma de las semillas , longitud de los tallos! De a*uellos e1perimentos se sacaron unas conclusiones simples *ue a&ora se llaman 9le,es mendelianas de la &erencia;! 3uego result( *ue a*uellas le,es podan aplicarse no s(lo a los guisantes, sino a todas las criaturas: moscas de la ruta, ratones , personas! Cuando se aplicaron al g-nero &umano, se dedu5o *ue ambos progenitores, var(n , &embra, contribuan a la &erencia en partes iguales! Cada uno contribua con un actor 0en las circunstancias ms simples2 para cada caracterstica sica! 3os dos actores *ue determinaban una caracterstica podan no ser iguales! 6or e5emplo, un progenitor poda transmitir un actor de color de o5os productor de o5os a)ules , el otro, un actor de o5os casta'os! En la combinaci(n, un actor puede predominar sobre el otro! 6or e5emplo, una persona *ue &ubiera &eredado un actor de o5os casta'os , otro de o5os a)ules tendra o5os casta'os! 8in embargo, el actor de o5os a)ules subsistira ,, en combinaci(n con otro actor igual, podra producir un ni'o con o5os a)ules en la generaci(n siguiente! + principios del siglo 11 se dio a estos actores el nombre de genes, palabra griega *ue signi ica 9dar nacimiento a;, , a la ciencia

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*ue trata de la manera en *ue se &eredan los genes se la llam( gen-tica! /endel poda considerarse a ortunado por traba5ar con guisantes, organismos simples cu,o cultivo poda controlar! Cada una de las diversas caractersticas *ue estudiaba estaba determinada por una 7nica pare5a de genes, por lo *ue el mon5e poda obtener resultados 7tiles! 3as caractersticas de los organismos ms comple5os suelen ser producto de numerosos genes combinados! +dems, estos genes pueden producir caractersticas *ue est-n a ectadas por las condiciones ambientales! Entonces, resulta di cil e1traer los &ilos de la &erencia! 3os seres &umanos, en particular, presentan problemas! +lgunas caractersticas, como el tipo sanguneo, pueden seguirse bastante bien! Otras muc&as, incluso algunas en apariencia tan simples como el color de la piel, tienen es*uemas &ereditarios complicados *ue a7n no &an podido aclararse! Desde luego, la 9sabidura popular; da e1plicaciones *ue parecen plausibles, sobre las *ue se undan teoras raciales *ue muc&as personas estn dispuestas a de ender con la vida! 6ero para el cient ico las cosas no son tan simples ni tan sangrientas! 6ara descubrir el intrincado mecanismo de la &erencia no basta actuar con el organismo ntegro, estudiando 7nicamente las caractersticas *ue se aprecian a simple vista sin otras consideraciones! 8era como tratar de averiguar las reglas del rugb, cote5ando los resultados de una serie de partidos! 6or el n7mero de veces *ue esos resultados son m7ltiplos de seis , de siete, deducimos *ue debe de &aber alguna 5ugada *ue vale seis puntos , otra, siete! 8i pudi-ramos escuc&ar el vocero de las gradas, sabramos *ue el partido dura una &ora como mnimo, dividida en dos tiempos iguales! 6ero para recoger ms datos tendramos *ue ver todo un partido!

DIVISIN CELULAR
Durante la segunda mitad del siglo =I=, los bi(logos entraron en el 95uego; propiamente dic&o, al dedicarse al estudio minucioso de las c-lulas microsc(picas *ue componen toda la materia viva! Cada c-lula es una gota de l*uido 0de estructura , composici(n *umica mu, comple5as2 rodeada de una ina membrana , provista de un pe*ue'o cuerpo central llamado n7cleo! 3a c-lula es la unidad de la vida ,, aun*ue en la composici(n de un organismo pueden entrar trillones de ellas, todas las propiedades , caractersticas del organismo estn determinadas por las unciones , actividades de uno u otro grupo de c-lulas o combinaci(n de ellos! El color de la piel del individuo depende de la actividad de ciertas c-lulas de la piel *ue abrican un pigmento negro amarronado! Cuanto ma,or es

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el rendimiento de estas c-lulas ms oscura es la piel! 8i una persona su re de diabetes es por*ue ciertas c-lulas del pncreas! 6or alguna ra)(n, de5an de producir una sustancia determinada! El ra)onamiento puede prolongarse &asta el in inito ,! mientras tanto, no podemos evitar el pensar *ue, si comprendi-ramos c(mo se transmiten las propiedades , caractersticas de las c-lulas, sabramos c(mo se transmiten las propiedades , caractersticas de los organismos! +s, las c-lulas de la piel se dividen peri(dicamente de manera *ue de cada una se orman dos! Cada una de las nuevas c-lulas posee, precisamente, igual capacidad de producir pigmento *ue tena la c-lula madre! CC(mo se &a preservado esta capacidadD Hacia #$$%, un bi(logo alemn, Lalt&er Alemming, estudi( a ondo el proceso de la divisi(n celular , descubri( *ue el n7cleo contiene un material *ue puede impregnarse de un tinte ro5o *ue le permite destacarse sobre un ondo incoloro! + este material se le llam( cromatina, nombre derivado de la palabra griega *ue signi ica 9color;! Durante el proceso de la divisi(n de la c-lula, la cromatina se aglomera en pares de ilamentos llamados cromosomas! Dado *ue estos cromosomas en orma de &ilos desempe'an el papel esencial en la divisi(n celular, se dio al proceso el nombre de mitosis, derivado tambi-n de una palabra griega *ue *uiere decir 9&ilo;! En el momento crucial, poco antes de *ue la c-lula se divida, las pare5as de cromosomas se separan , van cada una a un lado de la c-lula *ue est a punto de dividirse! Cuando la divisi(n &a terminado, cada nueva c-lula tiene un n7mero igual de cromosomas! Dic&o de este modo, podra parecer *ue cada nueva c-lula tiene la mitad del n7mero primitivo de cromosomas! 6ero no es as! +ntes de la separaci(n, cada cromosoma orma una r-plica de s mismo, 0por lo tanto, a este proceso se le llama replicaci(n!2 B la c-lula no se divide &asta despu-s de reali)ada est duplicaci(n! 6or lo tanto, cada nueva c-lula posee un 5uego completo de pares de cromosomas, id-ntico al *ue tena la c-lula madre! Cada nueva c-lula est dispuesta para una nueva divisi(n, momento en el *ue se repite el proceso de duplicaci(n seguido del de divisi(n! 6uesto *ue los cromosomas se conservan tan cuidadosamente , se distribu,en con tanta e1actitud entre las nuevas c-lulas, parece l(gico suponer *ue las caractersticas , unciones de las c-lulas estn gobernadas precisamente por estos cromosomas! 8i las c-lulas &i5as poseen todas las propiedades de la c-lula madre, ello se debe a *ue tienen los cromosomas originales de la c-lula madre o r-plicas e1actas de los mismos! 6ero, Cpodemos estar seguros de *ue, dado *ue los cromosomas, por su estructura, tienen la acultad de determinar las caractersticas de

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una c-lula, pueden tambi-n con igurar las caractersticas de todo un organismoD El me5or argumento en el *ue se apo,a la respuesta a irmativa es el de *ue todos los organismos, por grandes , comple5os *ue sean cuando alcan)an su pleno desarrollo, empie)an su vida siendo una c-lula! Pste es el caso del ser &umano, por e5emplo, cu,a vida se inicia en el (vulo ertili)ado resultante de la uni(n entre la c-lula del (vulo materno , la c-lula del esperma paterno! 3a c-lula del (vulo es la ma,or producida por el ser &umano, a pesar de lo cual su dimetro es de doce cent-simas de milmetro, una partcula apenas perceptible a simple vista! Ella contiene todos los actores *ue representan la aportaci(n materna a la &erencia de la criatura! 8in embargo, la ma,or parte del material *ue compone el (vulo es alimento, materia inerte , sin vida! 3a parte viva es el n7cleo, una proporci(n pe*ue'sima *ue es la *ue encierra los actores gen-ticos! Esto puede parecer una simple suposici(n &asta *ue pasamos a estudiar la aportaci(n del padre! 3a c-lula espermtica no contiene prcticamente alimento@ una ve) combinada con la c-lula del (vulo, se nutre del alimento de -sta! 3a c-lula espermtica es, pues, muc&o ms pe*ue'a@ concretamente, $%!%%% veces menor! Es la ms pe*ue'a *ue produce el cuerpo &umano! 8in embargo, la min7scula c-lula espermtica contiene toda la aportaci(n del padre a la &erencia de la criatura, aportaci(n e1actamente igual a la de la madre! El interior de la c-lula espermtica consta casi 7nicamente de cromosomas bien comprimidos, uno de cada par e1istente en las c-lulas &umanas, veintitr-s en total! 3a c-lula ovular tiene tambi-n en su n7cleo veintitr-s cromosomas, uno de cada par e1istente en las c-lulas de la madre! 3a ormaci(n de c-lulas ovulares , c-lulas espermticas es el Qnico caso de divisi(n de cromosomas sin reproducci(n anterior! 3as c-lulas ovulares , las espermticas, por lo tanto, tienen 9medios 5uegos I de cromosomas! Esta situaci(n se corrige cuando la c-lula espermtica , la ovular se unden para ormar el (vulo ertili)ado *ue contiene veintitr-s pares de cromosomas ormados por un cromosoma materno , un cromosoma paterno! Es sabido *ue madre , padre contribu,en en igual medida a las caractersticas *ue &ereda el &i5o! Dado *ue la c-lula ovular de la madre contiene muc&o adems de los cromosomas , *ue la c-lula espermtica del padre no aporta ms *ue su medio 5uego de cromosomas, parece l(gico deducir *ue los cromosomas contienen el actor gen-tico no s(lo de las c-lulas individuales sino de organismos completos, por complicados *ue sean!

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6or supuesto, dado *ue no podemos suponer *ue en el cuerpo &umano &a,a s(lo HE caractersticas di erentes, nadie &a a irmado *ue cada cromosoma determine una sola caracterstica! 6or el contrario, se supone *ue cada cromosoma se compone de una serie de genes, cada uno de los cuales determina una caracterstica di erente! +ctualmente se calcula *ue cada cromosoma &umano contiene algo ms de E!%%% genes! Hacia el a'o #4%%, , gracias a la labor de pionero de un botnico &oland-s, Hugo de >ries, se empe)( a pensar *ue el mecanismo de la &erencia no unciona siempre con suavidad! + veces se dan caractersticas *ue no se parecen a las de ninguno de los progenitores! Es lo *ue se llama mutaci(n o cambio! 3as mutaciones pueden interpretarse a la lu) de la teora de los cromosomas! + veces, en el proceso de la divisi(n de las c-lulas, los cromosomas se reparten de ectuosamente , una c-lula ovular o espermtica puede recibir un cromosoma ms o menos! El dese*uilibrio resultante a ectara a todas las c-lulas del cuerpo! Hasta &ace pocos a'os no se &an comprobado las graves consecuencias de tales dese*uilibrios, por lo menos en lo *u- respecta al ser &umano! 3os cromosomas aparecen en la c-lula en un aparente revolti5o@ por lo *ue, &asta #4F<, no se estableci( el clculo e1acto de .< cromosomas por c-lula! 0+ntes se crea *ue eran .$!2 8e desarrollaron nuevas t-cnicas para el aislamiento , estudio de los cromosomas ,, en #4F4, se descubri( *ue los ni'os nacidos con una orma de de iciencia mental llamada 9mongolismo; tenan . cromosomas en cada c-lula en ve) de .<! Otros trastornos, ms o menos graves, estn causados tambi-n por la presencia de un n7mero anormal de cromosomas , a la distorsi(n de -stos producida durante la divisi(n celular! 8in embargo, no todas las mutaciones pueden atribuirse a cambios evidentes en los cromosomas! /uc&os, me5or dic&o, la ma,ora se producen sin *ue se observen en ellos cambios visibles! 6arece ra)onable suponer *ue, en estos casos, tambi-n &a &abido cambios en los cromosomas@ aun*ue a una escala invisible para el o5o &umano, incluso a,udado por el microscopio! 3os cambios deben de &aberse producido en la estructura submicrosc(pica de la sustancia *ue los compone! 8i es as, &a llegado el momento de investigar a ma,or pro undidad, es decir, de entrar en los dominios de la "umica! 6ero, antes de intentar averiguar *u- cambios *umicos se producen en los cromosomas, debemos preguntar: CDe *u- sustancia *umica se componen los cromosomasD

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Captulo II: DE IMPORTANCIA PRIMORDIAL


LA SUSTANCIA DEL CROMOSOMA
3a composici(n *umica de los te5idos vivos es un problema *ue &a preocupado a los *umicos desde &ace un siglo , medio, , cu,o esbo)o general se tra)( &acia mediados del siglo =I=! El ingrediente principal de todo te5ido vivo es, desde luego, el agua Iesa misma agua *ue e1iste en todo el mundo *ue nos rodeaI! 3os restantes ingredientes, empero, son composiciones mu, distintas de las sustancias comunes al mundo inanimado! 3as sustancias de tierra, mar , aire son estables, resistentes al calor ,, la ma,ora, inin lamables! 3as sustancias aisladas de te5idos vivos, por el contrario, se destru,en cilmente por el calor! Todas son ms o menos in lamables ,, aun*ue se calienten sin aire para *ue no puedan arder, tambi-n se descomponen! En este caso emiten vapores , cambian permanentemente de una u otra orma! 6or ello, ,a en #$%R, a las sustancias aisladas de te5idos vivos 0o *ue lo &ubieran estado2 se les dio una clasi icaci(n propia , se las llam( sustancias orgnicas, ,a *ue &aban sido obtenidas de organismos! 3as materias obtenidas del mundo inanimado, naturalmente, ueron clasi icadas de sustancias inorgnicas! Hacia #$H% ,a era &abitual dividir las sustancias orgnicas en tres amplios grupos: carbo&idratos, lpidos , protenas! Entre los carbo&idratos ms conocidos estn el a)7car , el almid(n@ entre los lpidos, el aceite de oliva , la mante*uilla ,, entre las protenas, la gelatina , la clara de &uevo cua5ada! + mediados del siglo =I=, pareca indudable *ue, de las tres sustancias, las protenas eran la de estructura ms complicada , unci(n ms importante! En realidad, el mismo nombre de 9protena; se deriva de una palabra griega *ue signi ica 9de importancia primordial;! 3a comple5idad de la estructura de las protenas se re le5a en la ragilidad de la sustancia! 0+un*ue no siempre ocurra as, uno espera *ue el castillo de naipes alto , complicado se desmorone ms cilmente *ue el pe*ue'o!2 3os carbo&idratos , los lpidos resisten tratamientos *ue las protenas no soportan, por lo menos, sin perder la acultad de actuar como tal! 6or e5emplo, en una soluci(n, la ma,ora de las protenas cambian constantemente al ser e1puestas a un calor suave: la protena se &ace insoluble , no puede seguir desempe'ando su unci(n natural! "ueda desnaturali)ada! Ona pe*ue'a cantidad de cido puede desnaturali)ar una protena@

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puede &acerlo, por e5emplo, un to*ue de una soluci(n alcalina! O, tambi-n, las uertes soluciones salinas , la radiaci(n! + alta de todos estos actores, la simple agitaci(n de una soluci(n protenica ormando espuma puede bastar para desnaturali)arla! En realidad, las protenas parecen ser la materia misma de la vida@ tan rgiles , delicadas como un ser viviente! Todos los cambios ambientales *ue anulan la unci(n de la protena per5udican al organismo e incluso pueden destruir su vida! 3a vulnerabilidad de un organismo, comparada con la de una piedra, por e5emplo, no es sino una sombra de la vulnerabilidad de la protena *ue lo compone! 6or lo tanto, no ue una sorpresa para los bio*umicos el descubrir *ue la naturale)a de los cromosomas es eminentemente protenica! +l parecer, no podan ser otra cosa! C"u- otra cosa *ue no uera el compuesto 9de importancia primordial; poda constituir los cromosomas *ue son lo *ue determina la &erencia del organismoD 6ero resulta *ue los cromosomas no son puramente protena, ni toda la protena es 9puramente; protena! +lgunas lo son, ,a *ue ninguna parte de su sustancia di iere aparentemente de otras partes! 3a protena de la clara de &uevo es un e5emplo de -stas@ es una protena simple! 6or otra parte, la &emoglobina, la protena de la sangre *ue lleva el o1geno de los pulmones a todo el cuerpo, no es una protena simple@ se divide en dos sustancias, &eme , globin! Esta 7ltima es una protena simple, mientras *ue la primera no es protena sino una sustancia -rrica *ue no posee ninguna de las propiedades *ue corrientemente se asocian con la protena! 3a &emoglobina es, pues, una protena con5ugada! 9Con5ugada; es un t-rmino derivado de una palabra latina *ue signi ica 9unida a;! Otras protenas con5ugadas unen, a la parte de protena simple de su composici(n, varios tipos de carbo&idratos, lpidos, pigmentos, metales no -rricos, etc-tera! 3a protena de los cromosomas es una protena con5ugada@ pero su parte no protenica no es ninguna de las sustancias *ue &e mencionado, sino una sustancia bastante e1tra'a *ue ue descubierta &ace un siglo! En #$<4, un 5oven *umico alemn llamado Ariedric& /iesc&er aisl( del te5ido una sustancia *ue result( no ser ni carbo&idrato, ni lpido, ni protena! 6or &aberla obtenido del n7cleo de la c-lula, /iesc&er la llam( nuclena! Con el tiempo, se demostr( *ue la sustancia posea propiedades de cido, por lo *ue pas( a ser denominada cido nucleico! +l in se comprob( *ue esta sustancia estaba unida a la protena de los cromosomas, por lo *ue a la sustancia de los cromosomas se le dio el nombre de nucleoprotena!

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6as( el tiempo! Durante el primer tercio del siglo 11, los bio*umicos se dedicaron al estudio de los virus, entidades causantes de en ermedades , tan pe*ue'os *ue no podan ser vistos por el microscopio! En #4EF, el bio*umico norteamericano Lendell /! 8tanle, aisl( el virus del mosaico del tabaco 0causante de una en ermedad de las &o5as del tabaco2 en orma de cristales H! +*uellos cristales resultaron tener naturale)a de protenas! El virus no estaba compuesto de c-lulas sino *ue era un ragmento no ma,or *ue un cromosoma! +l igual *ue un cromosoma, el virus tenia la acultad de reproducirse una ve) se introduca en la c-lula! B, adems de esta similitud uncional, posea tambi-n una similitud *umica, seg7n se descubrira pronto! 3uego result( *ue el virus del mosaico del tabaco no era s(lo protena! Tambi-n contena cido nucleico, por lo *ue era una nucleoprotena! Desde entonces se &an aislado , anali)ado otros muc&os virus , todos ellos sin e1cepci(n &an resultado ser nucleoprotenas! En #4.%, esto o reca a los bio*umicos un panorama claro! 08e &aba descubierto *ue e1istan dos tipos de entidades *ue se reproducan: los cromosomas *ue se encontraban en el interior de la c-lula , los virus *ue la invadan desde el e1terior! SB las dos eran nucleoprotenasT2 3a respuesta al problema de la gen-tica, reducida a t-rminos *umicos, consista, pues, en la naturale)a , estructura de la nucleoprotena!

VARIEDAD
8in embargo, para los *umicos de #4.%, el problema de la protena tena precedencia sobre el de la nucleoprotena! 3a e1periencia &aba demostrado *ue la estructura de las partes no protenicas de la sustancia era relativamente simple! 3o *ue contaba era la parte de protena! 3as protenas no eran puramente comple5as , delicadas@ e1istan en una enorme variedad de ormas! Esto &aca *ue el tema de la estructura de la protena uera a un tiempo ascinante e imponente! 6ara darles una idea de lo *ue *uiero decir, permitan *ue &aga un esbo)o de esta variedad! En el cuerpo &umano se producen constantemente miles de reacciones *umicas, cu,o n7mero no puede calcularse to dava! De todos modos, basta pensar *ue todas las comple5as sustancias de los alimentos deben descomponerse primeramente en pe*ue'os ragmentos Por este descubri#iento Stanle* co#parti+ el Pre#io ,obel de -isiolog$a * .edicina de 1946.
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*ue despu-s &an de ser absorbidos , me)clados en nuevas comple5as sustancias aptas para el ser &umano! +lgunos de los alimentos ingeridos deben descomponerse para producir energa , los restos, eliminarse! 3as sustancias especiales *ue necesita el cuerpo deben obtenerse de otras sustancias e1istentes en los alimentos, , cada una de las trans ormaciones parece producirse por medio de docenas de etapas interrelacionadas! Casi ninguna de las reacciones *umicas *ue con tanta acilidad se e ect7an en el cuerpo puede producirse en una probeta, por ms *ue los materiales aislados se mantengan a la temperatura del cuerpo! 6ara producir estas reacciones, tenemos *ue agregar algo *ue se e1trae de los te5idos vivos 0o *ue &a,a estado en ellos2! Este 9algo; es una en)ima! Ona en)ima es un catali)ador, es decir una sustancia *ue, utili)ada en pe*ue'as cantidades, &ace *ue una reacci(n *umica se produ)ca con ma,or rapide) , sin *ue el catali)ador en s *uede permanentemente alterado durante el proceso! Esto lo consigue la en)ima al suministrar una super icie sobre la *ue las sustancias puedan reaccionar con un menor aporte de energa ,, por lo tanto, con muc&a ma,or rapide)! Es un asunto complicado, pero, con una simple analoga, podrn ver lo *ue *uiero decir! On ladrillo colocado en un tabl(n inclinado no resbalar a pesar de la atracci(n de la gravedad por*ue la ricci(n lo mantendr i5o! Ha, *ue empu5arlo para *ue se mueva@ es decir, aplicar energa! Ona ve) empiece a moverse puede desli)arse &asta el inal o *uedarse atascado! +&ora bien, supongamos *ue la super icie del tabl(n , la del ladrillo estn cubiertas de una ina , dura capa de cera suave! En estas condiciones, el ladrillo se desli)ar por e ecto de la atracci(n de la gravedad, sin *ue nadie lo empu5e, , se desli)ar con ma,or rapide)! 6ues bien, la en)ima &ace las veces de la cera! Cada una de las miles de reacciones *ue se producen en el cuerpo es catali)ada por una en)ima espec ica! , no es siempre la misma en)ima, no va,an ustedes a creer, sino una distinta en cada caso! Cada reacci(n tiene su propia en)ima@ , cada en)ima es una protena, una protena di erente! El ser &umano no es el 7nico organismo *ue posee miles de en)imas: tambi-n las tienen todas las dems criaturas! /uc&as de las reacciones *ue se producen en las c-lulas &umanas ocurren tambi-n en las de otras criaturas! Desde luego, algunas de las reacciones son universales, pues tienen lugar en todos los tipos de c-lulas! Esto signi ica *ue una en)ima capa) de catali)ar una reacci(n determinada puede darse en las c-lulas de lobos, pulpos, musgo , bacterias , tambi-n en las nuestras! B, a pesar de todo, cada una de

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estas en)imas, aun*ue todas ellas aptas para catali)ar una reacci(n determinada, es caracterstica de su propia especie! Cada una de ellas puede distinguirse de las dems! De ello se deduce *ue cada especie de criatura tiene miles de en)imas , *ue todas esas en)imas pueden ser di erentes! Dado *ue e1isten ms de un mill(n de especies di erentes en la Tierra, es posible Ia 5u)gar s(lo por las en)imasI *ue e1istan miles de millones de protenas di erentes!

MAYOR VARIEDAD
El potencial de variaci(n de las protenas puede ilustrarse de otro modo! El cuerpo &umano puede ormar anticuerpos! Pstos son sustancias *ue reaccionan ante la invasi(n de microorganismos o ante las sustancias t(1icas producidas por ellos, neutrali)ando los e ectos del microorganismo, o de su veneno, e inmuni)ndonos! -sta es la manera en *ue el cuerpo combate una en ermedad como la viruela! 3os anticuerpos ormados contra el virus de la viruela subsisten en nuestro cuerpo o bien cual*uier contacto uturo con el virus estimula su rpida producci(n 0puesto *ue el cuerpo ,a sabe la receta, por as decirlo2 , nosotros *uedamos inmunes a la viruela para siempre! Tambi-n, todos los *ue vivimos en ciudades estamos e1puestos constantemente a la poliomielitis , otras en ermedades graves! 3a ma,ora producimos anticuerpos *ue nos permiten evitarlas! 6ero siempre &a, alguien, menos a ortunado, *ue sucumbe! 6roducimos tambi-n anticuerpos, seg7n convenga, contra sustancias esencialmente ino ensivas *ue se &allan presentes en el polen, los alimentos o en otros lugares del ambiente! Cuando estamos e1puestos a estas sustancias, se produce una reacci(n entre ellas , el anticuerpo *ue desencadena ciertos molestos sntomas, como estornudos, in lamaci(n de la mucosa de la nari) , garganta, irritaci(n de los o5os o de la piel, asma, etc-tera! En este caso, decimos *ue somos al-rgicos a esto o a*uello! Esta sensibilidad a unas sustancias espec icas tambi-n puede cultivarse! 8i se in,ecta una sustancia determinada a un cone5o, el animal producir un anticuerpo contra ella! En el suero sanguneo e1trado del cone5o se encontrar el anticuerpo, el cual reaccionar ante la sustancia contra la *ue el cone5o est sensibili)ado , contra ninguna otra! +l parecer, no e1iste lmite para el n7mero de anticuerpos *ue pueden producirse! Cada bacteria, cada to1ina bacteriana, cada cepa de virus, cada protena 0, algunas sustancias no protenicas2 *ue entra en

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la composici(n de los alimentos o de otros elementos, provoca la producci(n de un anticuerpo determinado *ue reacciona a ella , a nada ms! On anticuerpo *ue combate una determinada cepa de viros no reaccionar a otra, aun*ue s(lo sea ligeramente distinta , pertene)ca al mismo virus! Psta es la causa por la *ue no poseemos una inmunidad su iciente contra en ermedades tales como el res riado com7n , la gripe! 6roducimos anticuerpos, s, pero la pr(1ima ve) *ue estamos e1puestos a la en ermedad se trata de una cepa di erente, por lo *ue nuestros anticuerpos resultan in7tiles! Uesulta *ue cada anticuerpo es una protena di erente! 3a diversidad de los anticuerpos, es, pues, otra prueba de la diversidad de las protenas! 6ero en los organismos &a, protenas *ue no son ni en)imas ni anticuerpos , se podra suponer *ue -stas, por lo menos, constitu,en un material tipo! 6or e5emplo, ciertas protenas orman importantes componentes estructurales de te5ido con5untivo o m7sculo! 3as primeras son el colgeno , las 7ltimas, la actomiosina E! Tambi-n est la &emoglobina, una protena *ue ,a &emos mencionado! 8in embargo, tambi-n -stas di ieren de una especie a otra! 6or e5emplo, se puede producir anticuerpos contra componentes de la sangre &umana *ue s(lo reaccionarn a la sangre &umana! 0+s es como se identi ica la sangre &umana, aun*ue est- seca, sin con undirla con sangre de pollo, por e5emplo, cuando lo re*uiere un caso criminal!2 + veces, un anticuerpo de la sangre de pollo reaccionar d-bilmente a la sangre de pato , uno de la sangre de perro, a la de lobo! Este ligero cruce de las reacciones es prueba de la a inidad del desarrollo evolutivo de las especies! En resumen, cada especie tiene sus protenas , en)imas caractersticas@ las tiene cada individuo , las tiene tambi-n cada c-lula! 3a palabra clave es Jen)imasK, pues cada organismo produce sus protenas mediante una larga serie de reacciones *ue son catali)adas por en)imas! 8i los organismos di ieren en otras sustancias adems de las protenas, podemos a irmar *ue tambi-n esas sustancias se &an abricado mediante la actividad catali)adora de las correspondientes en)imas!

'os co#plicados no#bres /ue se dan a la #a*or$a de sustancias /u$#icas tienen su signi%icado * su ra0+n de ser. 1e todos #odos en la #a*or$a de los casos la e2plicaci+n nos "ar$a di&agar por lo /ue s+lo la dar cuando ello no e2i!a apartarnos e2cesi&a#ente del te#a. Por lo de#s ruego al lector acepte los no#bres /u$#icos con buena &oluntad * con%ian0a.
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ENZIMAS EN DESORDEN
Ona variaci(n en el n7mero de una sola de muc&as en)imas puede producir cambios sorprendentes no s(lo en las c-lulas *ue utili)an esa en)ima, sino en todo el organismo! E1iste, por e5emplo, un pigmento negro pardusco ormado por c-lulas de la piel en una serie de reacciones, cada una controlada por una en)ima particular! 8i esta en)ima se da en cantidad, el pigmento se produce en abundancia , la piel es oscura, el cabello, negro , los o5os, casta'os! 8i una de estas en)imas se abrica en menor cantidad, la producci(n de pigmento es ba5a , la piel del individuo es clara, el cabello, rubio , los o5os, a)ules! + veces, un individuo nace con la incapacidad de producir una en)ima! En este caso, no se orma pigmento! 3a piel , el cabello son blancos , los o5os, color de rosa, pues, en ausencia de pigmento, los vasos sanguneos se &acen visibles! Este individuo es albino! Es decir, *ue lo *ue consideramos un rasgo &ereditario 0el color del pelo o de los o5os2 o una mutaci(n sorprendente 0la aparici(n del albinismo2 puede deberse no ,a a la actividad de las c-lulas, sino a una variaci(n en la cantidad de una sola de las en)imas *ue -stas contienen! + veces no es tan cil seguir el proceso de en)ima a e ecto inal! 3a alta de una en)ima o el dese*uilibrio de varias de ellas puede impedir *ue se produ)ca una reacci(n natural o provocar una reacci(n *ue normalmente no ocurre! No se orma una sustancia *ue debiera ormarse o se orma en cantidad e1cesiva! En cual*uier caso, ello a ectar a su ve) la labor de otras en)imas , -stas, a otras , as sucesivamente! Cual*uier inter erencia en la unci(n de las en)imas, prcticamente en cual*uier punto, causar una reacci(n en cadena de consecuencias imprevisibles! E1iste una en)ima llamada enilalaninasa *ue, e1cepcionalmente, puede estar ausente en el organismo &umano! 3a reacci(n catali)ada por la en)ima es una de las *ue producen una de las materias primas *ue sirven para abricar el pigmento negru)co 0,a mencionado2! 8in esta en)ima, es di cil ormar el pigmento , el individuo es rubio! 6ero, adems, por ra)ones todava desconocidas, el individuo *ue carece de esta en)ima padece una a ecci(n llamada oligo renia enilpir7vica, *ue causa una grave de iciencia mental! En muc&os casos, las caractersticas de un organismo obedecen al e*uilibrio de las en)imas de la c-lula! 6or lo *ue los bio*umicos &an podido comprobar, parece ra)onable suponer *ue todas las caractersticas de un organismo no son sino la e1presi(n visible del e*uilibrio en)imtico! 8i pretendemos resolver el 5erogl ico de la &erencia, &emos de

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tratar de responder a dos preguntas undamentales: #! C"u- permite a la protena ormar tantas en)imas di erentesD H! C"u- permite a los cromosomas provocar la ormaci(n de ciertas en)imas , no otrasD 6ara &allar la respuesta a estas preguntas, &emos de )ambullimos en un mar de palabras, smbolos , (rmulas *umicas! Tratar de averiguar los intrincados detalles de la gen-tica sin este re*uisito sera como intentar seguir una pelcula de la televisi(n sin la banda sonora! Ono puede &acerse una vaga idea de la acci(n pero no entender el argumento!

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Captulo III: EL LEN UA!E DE LA "U#MICA


TOMOS
El lengua5e de la "umica empie)a por los elementos! 3os elementos son las sustancias *ue no pueden descomponerse 0por los m-todos ordinarios, desarrollados por los *umicos del siglo =I=2 en sustancias ms simples! +ctualmente, se conocen en total #%E elementos! +lgunos de ellos s(lo &an sido producidos en laboratorio ,, de no ser por la intervenci(n del &ombre, *ue se sepa, no e1isten en la Tierra! Otros e1isten, pero son mu, escasos! Otros, aun*ue bastante corrientes, no tienen importancia para los te5idos vivos! En realidad, para el prop(sito de este libro, nos basta re erimos a seis elementos, concretamente: Carbono Hidr(geno O1geno Nitr(geno +)u re A(s oro Todos son mu, corrientes, , cuatro de ellos se encuentran con acilidad! El carb(n, por e5emplo, es carbono casi puro, al igual *ue el &olln , el gra ito de los lpices! Tambi-n el diamante es una orma especial de carbono! El noventa , nueve por ciento del aire *ue respiramos es una me)cla de o1geno , nitr(geno en proporci(n de #:., mientras *ue el a)u re, se presenta ba5o la orma de un s(lido amarillo c&ill(n! El &idr(geno es un gas ligero, in lamable, *ue se utili)a para &inc&ar los globos! El (s oro es un s(lido de color ro5i)o! Todas las sustancias estn ormadas por min7sculos tomos! En el siglo 11, la Ciencia &a demostrado *ue los tomos, aun*ue pe*ue'simos, son unos sistemas e1traordinariamente comple5os de partculas todava ms pe*ue'as! 8in embargo, nosotros no vamos a ocupamos de la estructura interna del tomo, , basta decir *ue se trata de un ob5eto mu, menudito! Cada elemento se compone de uno o ms tomos *ue son distintos de los de todos los dems elementos! E1isten, por lo tanto, #%E clases di erentes de tomos conocidas, una por cada elemento! 6uesto *ue trataremos s(lo de seis elementos, no tenemos *ue preocupamos ms *ue de seis tomos: #2 el tomo de carbono@ H2 el tomo de &idr(geno@ E2 el tomo de o1geno@ .2 el tomo de nitr(geno@ F2 el
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tomo de a)u re , <2 el tomo de (s oro! 6uesto *ue vamos a re erimos a ellos con recuencia, ser conveniente disponer de un sistema abreviado para mencionarlos! 3os *umicos, por acuerdo internacional, utili)an abreviaturas ,, concretamente, estos seis elementos se mencionan por su inicial! De manera *ue el tomo de carbono es C@ el de &idr(geno, H@ el de o1geno, O@ el de nitr(geno, N@ el de a)u re, 8 0sulp&ur2 , el de (s oro, 6 0p&osp&orus2! 6or lo tanto, empe)amos con un golpe de suerte! En el lengua5e corriente, tenemos *ue utili)ar H< letras di erentes, e1presada cada una en dos ormas: ma,7scula , min7scula! 3uego, tenemos nueve dgitos para ormar numerales , diversos signos para puntuaci(n , otros ines! 0/i m*uina de escribir est e*uipada para producir $H smbolos di erentes *ue, en realidad, a veces no me bastan!2 En el lengua5e *umico, por el contrario, empe)amos con s(lo seis smbolos! Normalmente, en la Tierra no e1isten tomos aislados! Casi siempre, cada uno de ellos est asociado con uno o ms tomos! Cuando la asociaci(n involucra tomos de una misma clase, tenemos los elementos de los *ue &ablaba al principio! + veces, la asociaci(n involucra tomos de dos o ms variedades, lo cual nos da un compuesto! Cual*uier grupo de tomos 0iguales o distintos2 *ue orme una uni(n *ue no se disgregue espontneamente sino *ue se mantenga por lo menos el tiempo necesario para ser estudiada, recibe el nombre de mol-cula, derivado de una palabra latina *ue signi ica 9pe*ue'a cantidad;! 8i los tomos son las letras del lengua5e *umico, las mol-culas son las palabras! 6ero, a in de unir las letras para ormar palabras, necesitamos conocer las reglas de la ortogra a *umica! Cuando tratamos con letras de la lengua espa'ola, sabemos *ue e1isten ciertas restricciones para la ormaci(n de palabras! 8i escribimos una 9*;, la letra siguiente tiene *ue ser or)osamente una 9u;! 8i vemos una 9rr; sabemos *ue no puede tratarse de un comien)o de palabra ,, si nos trope)amos con una combinaci(n de letras como 9)?b ;, podemos estar seguros de *ue no corresponde a una palabra espa'ola! Tambi-n la ortogra a *umica tiene reglas, pero no debe sorprendemos *ue sean algo distintas de las *ue rigen la ortogra a de la lengua espa'ola! 6ara empe)ar, el tomo de o1geno 0O2 , el tomo de a)u re 082 tienen cada uno dos 9puntos de uni(n con otros tomos, como las letras *ue *uedan en el centro de una palabra, *ue tienen otras letras delante , detrs! El tomo de &idr(geno 0H2 tiene un solo punto de uni(n, como las letras *ue estn al principio o al inal de una palabra!

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Figura 1. to

o! " #$%a&#!.

El tomo de nitr(geno 0N2 tiene tres puntos de uni(n , el de carbono 0C2, nada menos *ue cuatro! +*u se pierde ,a toda similitud con la ordenaci(n de las letras en las palabras! 0El tomo de (s oro es un caso aparte, al *ue me re erir- ms adelante, cuando sea necesario.!2 6odemos marcar los puntos de uni(n de cada tomo con pe*ue'as lneas llamadas enlaces *ue se agregan al smbolo de los elementos! +s, las reglas de la ortogra a *umica pueden esbo)arse tal como se indica en la igura #!

MOLCULAS
Es cil construir mol-culas simples de los tomos, utili)ando el sistema de enlaces indicado en la igura #! 3o primero *ue podramos intentar es poner tomos de &idr(geno en cada enlace de los otros tomos, como se indica en la igura H!

En realidad las reglas de uni+n de to#os son un poco #s co#plicadas. En deter#inadas circunstancias el to#o de carbono por e!e#plo s+lo puede unirse por dos puntos. Por otra parte el to#o de nitr+geno tiene lugar para un cuarto punto de uni+n * el to#o de a0u%re para un tercero * un cuarto. ,o obstante en este libro pode#os prescindir de estos re%ina#ientos. Si "ago este inciso es para ad&ertirles con toda sinceridad de /ue a &eces las cosas son #s co#plicadas de lo /ue *o digo.
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Figura '. Mo%(&u%a! !i

)%#!.

3os resultados son las (rmulas estructurales de sustancias reales bien conocidas! Del agua no &ace alta &ablar! El metano es un gas in lamable componente principal del 9gas natural; *ue se usa para guisar , para la cale acci(n! El amonaco es un gas de olor as i1iante! 0El amonaco *ue se vende en las drogueras no es la sustancia sino una soluci(n del gas en agua!2 El sul uro de &idr(geno es un gas pestilente, con olor a &uevo podrido *ue suele encontrarse en los laboratorios de *umica escolar o emana de aguas estancadas!

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Figura *. E$%a&#! +o,%#! " !i

)%#!

3os *umicos estn tan amiliari)ados con las (rmulas estructurales de estas mol-culas simples *ue generalmente no se molestan en escribirlas con los guiones de uni(n , se limitan a indicar las di erentes clases de tomos! 8i la mol-cula contiene ms de uno de un tipo determinado, escriben el n7mero! +s por e5emplo, metano se escribe CH., amonaco NHE, agua HHO , sul uro de &idr(geno, :H8! Cuando e1presamos de este modo las mol-culas utili)amos lo *ue se llama (rmulas empricas! 6ara las mol-culas pe*ue'as bastan las (rmulas empricas simples! + veces, los tomos estn unidos por dos enlaces 0doble enlace2 o, incluso, por tres 0triple enlace2, tal como indican los e5emplos de la igura E! Cuando dos tomos de o1geno estn unidos por ambos enlaces de cada uno, resulta una mol-cula ormada por tomos de una clase! Ona sustancia compuesta de estas mol-culas es un elemento! El o1geno de la atm(s era no est compuesto por tomos individuales, sino por mol-culas de dos tomos cada una! 6or lo tanto, el o1geno de la atm(s era se denomina o1geno molecular! De igual modo, el nitr(geno de la atm(s era est compuesto por mol-culas de dos tomos, en las *ue los tomos estn unidos por los tres puntos de enlace propios de los tomos de nitr(geno! Tambi-n el &idr(geno gaseoso est ormado por mol-culas de dos tomos *ue, desde luego, estn unidos por un solo enlace, puesto *ue el tomo de &idr(geno no tiene ms *ue uno! Tambi-n pueden ligarse mediante ms de un enlace los tomos de distintos tipos, como en el caso del di(1ido de carbono o del cianuro de &idr(geno! De todos modos, la e1istencia de enlaces dobles o triples no altera las reglas de la uni(n! 8i cuentan los enlaces correspondientes a cada tomo de cual*uiera de las mol-culas de la igura E observarn *ue los tomos de o1geno , a)u re tienen siempre dos enlaces, los de nitr(geno, tres, el tomo de carbono, cuatro , el de &idr(geno, uno! Cuando se escriben (rmulas empricas, se &ace caso omiso de los enlaces dobles , triples! 8(lo se cuentan los tomos! 6or lo tanto, el o1geno molecular es %H, el nitr(geno molecular es N H, el di(1ido de carbono es C%H, el cianuro de &idr(geno es HCN, etc!

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CADENAS DE CARBONO
3as mol-culas cu,as (rmulas &e enunciado &asta a&ora son mu, simples! Uecurriendo de nuevo a la comparaci(n con las palabras, podramos decir *ue estas (rmulas son 9palabras de una slaba;!

Figura -. I!oo&ta$o

8i en los te5idos vivos e1isten mol-culas ms complicadas ello se debe a las singulares propiedades del tomo de carbono *ue se encuentra presente en todo te5ido vivo! 3os tomos de carbono tienen la peculiaridad de unirse ormando largas cadenas estables! Dado *ue el tomo de carbono tiene cuatro enlaces, estas cadenas pueden ser rami icadas! 3a mol-cula de la igura . representa un e5emplo de ello! 8e conoce a esta mol-cula por el nombre de isooctano! Contiene oc&o tomos de carbono dispuestos en cadena rami icada! 3os enlaces de los tomos de carbono *ue no estn conectados a otros tomos de carbono lo estn a tomos de &idr(geno@ si los cuentan observarn *ue &a, oc&o tomos de carbono , diecioc&o tomos de &idr(geno! Dado *ue su mol-cula contiene 7nicamente tomos de carbono , de &idr(geno, el isooctano orma parte de una clase de compuestos llamados &idrocarburos! 3a gasolina es una me)cla de distintos &idrocarburos en cu,a composici(n entra una importante proporci(n de isooctano! 3a (rmula emprica del isooctano es C$H#$, pero, una ve) entramos en el mundo de las mol-culas *ue contienen carbono, de5an de tener utilidad las (rmulas empricas! 6or e5emplo, se puede disponer oc&o tomos de carbono en lnea recta, como se indica en la igura F!

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Figura .. O&ta$o $or

a%

Esto representa la mol-cula de octano normal, cu,as propiedades son ligeramente di erentes de las del isooctano! Esta di erencia de propiedades signi ica *ue el isooctano , el octano normal son realmente dos compuestos distintos, a pesar de lo cual ambos tienen la (rmula emprica C.H#$! 0B, como puede observarse, en ambos cada tomo de carbono tiene cuatro enlaces , cada tomo de &idr(geno, uno!2 En otras palabras, lo *ue distingue a una mol-cula de otra no es simplemente la clase de tomos *ue la componen ni su n7mero sino la disposici(n de los distintos tomos! 6or ello, al tratar de las comple5as sustancias de los te5idos vivos, tenemos *ue atenemos a las (rmulas estructurales ,a *ue, de lo contrario, estaramos perdidos! + medida *ue las (rmulas estructurales se alargan , complican, resulta conveniente poder re erirse a partes espec icas de la mol-cula, combinaciones at(micas particulares *ue aparecen recuentemente en la mol-cula! Otili)ando la analoga de las palabras, este proceso es como partir una palabra larga en slabas para acilitar su pronunciaci(n! >eamos, pues, la combinaci(n de tomos e1puesta en la igura <!

Compuesto de un tomo de carbono con &idr(geno en tres de sus enlaces! El cuarto, *ue en la igura aparece libre, puede unirse a casi cual*uier tipo de tomo! 8i se uniera a un tomo de &idr(geno, el resultado sera metano 0como puede verse en la igura H2! 6or ello, la combinaci(n de un tomo de carbono con tres tomos de &idr(geno se llama grupo metilo! En la (rmula del isooctano 0 ig! .2, se ven cinco grupos metlicos, cada uno de los cuales est unido a un tomo de

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carbono!

6ara a&orrar espacio, el grupo de metilo puede enunciarse al modo de las (rmulas empricas, CH EI! Obs-rvese, sin embargo, el gui(n *ue representa el enlace no ocupado! 0El grupo metilo no es mol-cula! En las mol-culas de las *ue se trata en este libro todos los enlaces de los distintos tomos estn ocupados! 6or lo tanto, el grupo de metilo es simplemente ragmento de una mol-cula@ por as decirlo, una JslabaK de la JpalabraK!2 El grupo metilo puede estar unido a otros tomos adems de los de &idr(geno , carbono! Con recuencia, est unido a tomos de o1geno, nitr(geno o a)u re, como en los e5emplos *ue indico en la igura R!

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Cada una de estas mol-culas es lo *ue podramos llamar Jde dos slabasK! En cada caso, el grupo metilo es una slabas@ lo *ue resta es la segunda slaba! 3a combinaci(n o1genoI&idr(geno en el alco&ol metlico puede enunciarse IOH! El nombre de este grupo es una versi(n abreviada de los nombres de los dos tomos *ue lo componen! Es el grupo &idro1ilo! 3a combinaci(n de nitr(geno , dos tomos de &idr(geno e1istentes en la amina metlica puede enunciarse INH H! On tomo ms de &idr(geno nos dada amonaco, , de este compuesto se deriva el nombre del grupo de las aminas! 3a combinaci(n a)u reI&idr(geno del mercaptan metlico I8H es el grupo t&iol! El pre i5o 9t&i; se deriva de la palabra griega *ue signi ica a)u re! + veces, un grupo at(mico com7n tiene dos enlaces *ue no se utili)an! On tomo de carbono , un tomo de o1geno pueden estar unidos por un enlace doble , el tomo de carbono, tener todava dos enlaces sin ocupar! Este caso puede representarse as: VCO! Este es el grupo carbonilo ,, si observan la igura E, &allarn un grupo carbonilo en la (rmula del ormalde&do! Tambi-n puede darse el caso de *ue dos tomos de sul uro est-n unidos por un solo enlace! Cada uno tendr entonces un enlace libre, o sea, dos en total! Este grupo I88I, es el grupo bisul uro! Ono de los compuestos orgnicos conocidos por el &ombre desde ms antiguo en una orma relativamente pura es el cido ac-tico, nombre *ue se deriva de la palabra griega *ue designa el vinagre! En realidad, el vinagre es una soluci(n d-bil de este cido! En la igura $ se indica la (rmula del cido ac-tico!

Figura /. &i+o a&(ti&o

Como puede observarse, el cido ac-tico es una mol-cula de 9tres slabas;! Contiene un grupo metilo unido a un grupo carbonilo *ue, a su ve), est unido a un grupo &idro1ilo! 3a combinaci(n carboniloI &idro1ilo es mu, recuente en los compuestos, por lo *ue suele considerarse como una JslabaK en s misma! 3a rase J carboniloI &idroxiloK se contrae a las partes indicadas en cursiva , el grupo recibe

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el nombre de carbo1ilo! Dado *ue la presencia en la mol-cula de un grupo carbo1ilo suele dar a a*u-lla propiedades de cido, tambi-n suele llamrsele grupo de cido carbo1lico! 6ara abreviar, el grupo carbo1ilo suele enunciarse ICOOH! En realidad, -sta no es una indicaci(n satis actoria, ,a *ue da a entender *ue los dos tomos de o1geno estn unidos entre si , no lo estn! Bo pre erira enunciarlo I0CO2OH o ICO 0OH2, pero esto, seguro de *ue no &e de conseguir modi icar una costumbre secular de los *umicos! 8i sustituimos la parte de &idro1ilo del grupo carbo1ilo por un grupo de aminas el resultado ser WCONH H! Esto es un grupo amida! E1isten muc&os grupos adicionales con los *ue &a de tratar el *umico al estudiar los compuestos orgnicos, pero nosotros podremos arreglamos con los oc&o mencionados , *ue detallo a continuaci(n: ICHE IOH INHH I8H VCO I88I ICOOH ICONHH grupo grupo grupo grupo grupo grupo grupo grupo metilo &idro1ilo amina t&iol carbonilo bisul uro carbo1ilo amida

CAR0ONO EN ANILLOS
Todava no &emos terminado! Ha, a7n otro re inamiento a tener en consideraci(n! 3os tomos de carbono tienen tendencia a ormar anillos! Estos anillos orman unas combinaciones e1traordinariamente estables@ en especial cuando estn compuestos por cinco o seis tomos, , de modo particular cuando los enlaces dobles se alternan con los sencillos! 3a igura 4 ndica un e5emplo! 3a mol-cula *ue se muestra es la del benceno! Tiene en el n7cleo un anillo de seis tomos de carbono, cada uno de los cuales est conectado al tomo de carbono contiguo por un enlace simple , a otro por un enlace doble! Cada tomo de carbono tiene, adems, un cuarto enlace *ue lo conecta a un tomo de &idr(geno!

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Figura 1. 0#$&#$o

El anillo de seis tomos de carbono con enlaces dobles , simples alternos se llama anillo de benceno! Es tan estable *ue se encuentra en muc&os miles de compuestos! 3os *umicos, al escribir sus (rmulas, &an tenido *ue utili)ar este anillo con tanta recuencia *ue, inevitablemente, &an buscado la orma de abreviar su enunciado , la soluci(n aplicada con ms recuencia es la de la representaci(n geom-trica! El anillo de benceno se representa como un simple &e1gono, con indicaci(n de los enlaces simples , dobles, como aparece en la igura #%!

6ara reconvertir esta versi(n geom-trica del anillo de benceno en la mol-cula de benceno de orma *ue apare)can todos sus tomos, basta colocar una C en cada uno de los ngulos del &e1gono , recordar *ue todos los enlaces restantes estn unidos a tomos de &idr(geno! Ello resulta tan amiliar a los *umicos *ue, con una simple o5eada, -stos
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pueden interpretar los ms complicados sistemas anulares!

Figura 11. Co

)u#!to! 2u# &o$ti#$#$ u$ a$i%%o +# ,#$&#$o

6ero, C*u- ocurre si los enlaces restantes estn unidos a tomos *ue no son de &idr(genoD En este caso, se indican los tomos o grupos de tomos conectados! Do, unos e5emplos en la igura ##, en la *ue el tolueno lleva agregado un grupo de metilo al anillo de benceno, el enol, un grupo &idro1ilo , la anilina, un grupo amina! 6ara simpli icar, casi siempre los grupos agregados se enuncian como (rmulas empricas! /s adelante, introducir- una ma,or simpli icaci(n!

Figura 1'. A$i%%o! +# &i$&o 3to

o!

Ha, anillos at(micos *ue no estn

ormados 7nicamente por

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tomos de carbono, sino *ue pueden intervenir otros tomos, generalmente, nitr(geno u o1geno! En este caso, &a, *ue especi icar en la igura geom-trica el tomo *ue no es carbono! 8(lo as se puede estar seguro de *ue en un ngulo de la igura en el *ue no se especi ica la clase de tomo, e1iste un tomo de carbono! + modo de e5emplo, en la igura #H se enuncian dos compuestos, en las ormas completa , geom-trica! En estos dos compuestos, furano , pirrol, el anillo consta s(lo de cinco tomos, por lo *ue su representaci(n geom-trica es un pentgono!

Figura 1*. A$i%%o! +# +o! $itr4g#$o!

Desde luego, los anillos &e1agonales tambi-n pueden contener tomos *ue no sean de carbono, , ms de uno! En la igura #E se dan algunos e5emplos! El imida)ol es un anillo de cinco miembros con dos tomos de nitr(geno , la pirimidina, un anillo de seis miembros con dos tomos de nitr(geno! Tambi-n es posible *ue los tomos de carbono 0con o sin otros tomos *ue no sean de carbono2 adopten combinaciones de anillos! 6or e5emplo, un anillo de benceno , un anillo de pirrol pueden combinarse ormando indol, mientras *ue un anillo de pirimidina , un anillo de imida)ol pueden combinarse , ormar purina, tal como se indica en la igura #.!

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Figura 1-. Co

,i$a&io$#! +# a$i%%o!

Pstas no son en modo alguno las 7nicas combinaciones posibles *ue se encuentran en los compuestos orgnicos! En realidad, algunos *umicos &an con eccionado catlogos de regular tama'o con las listas de los distintos anillos , combinaciones de anillos *ue pueden encontrarse, con los nombres respectivos! + nosotros, sin embargo, nos bastarn los siete anillos , combinaciones indicados , *ue reprodu)co a continuaci(n, s(lo en orma geom-trica, en la igura #F! 3os oc&o grupos , siete anillos enumerados en este captulo comprenden todas las 9slabas; bsicas *ue necesitamos para servimos del lengua5e *umico! 08obre la marc&a, a'adir- uno o dos elementos adicionales!2

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Figura 1.. Li!ta +# %o! a$i%%o!

Tal ve) ello les pare)ca e1cesivamente simple! CEs posible e1plicar la e1tensa variedad , comple5idad de la protena con un 9silabario; tan limitadoD +un*ue pare)ca e1tra'o, as es, como veremos en seguida!

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Captulo I$: LAS PIE%AS DE CONSTRUCCIN DE PROTE#NAS


MOLCULAS GIGANTES
+ principios del siglo =I=, cuando los *umicos descubrieron la e1istencia del tomo, las primeras mol-culas *ue estudiaron eran pe*ue'as, las Jpalabras monoslabasK *ue mencionamos al principio del captulo anterior! 6ero era imposible tratar las sustancias orgnicas sin trope)arse con mol-culas realmente gigantes! + ortunadamente, las mol-culas gigantes deban su gran tama'o 7nicamente a la circunstancia de estar ormadas por numerosas mol-culas pe*ue'as unidas entre s como las cuentas de un rosario! Aue posible tratar la mol-cula grande liberando las pe*ue'as mol-culas al disociarlas de las unidades contiguas! Esta operaci(n suele reali)arse calentando la mol-cula grande en una soluci(n cida! 8i bien la mol-cula grande, intacta, es di cil de estudiar, las unidades pe*ue'as, una ve) disueltas, se mane5an con acilidad! 3os conocimientos recogidos mediante el estudio de la estructura de las distintas pie)as, permitieron deducir la estructura de la mol-cula gigante en su estado original! 8i consideramos las pe*ue'as unidades como 9palabras; , la mol-cula grande, una 9 rase;, la situaci(n es parecida a la del *ue tiene *ue desci rar una inscripci(n en un idioma e1tran5ero del *ue s(lo posee nociones! 8i &a de leer una rase de carrerilla, puede *ue no capte el signi icado@ pero si va desci rando palabra por palabra con a,uda de un diccionario, tal ve) llegue a enterarse! 3a primera gran mol-cula, o macromol-cula, estudiada por este sistema result( sorprendentemente simple! Ba en #$#. se descubri( *ue el almid(n, calentado en una soluci(n cida durante un tiempo su iciente, se descompona en unidades de estructura id-ntica! 3a estructura era glucosa, un tipo de a)7car cu,a mol-cula tiene un tama'o *ue es la mitad del del a)7car corriente! 8u (rmula emprica es C<H#HO<, o sea *ue esta mol-cula contiene s(lo veinticuatro tomos! 8in embargo, cientos , &asta miles de estas unidades unidas orman una sola mol-cula de almid(n, compuesta, por lo tanto, por cientos de miles de tomos! 3a celulosa, la sustancia endurecedora de la madera, tambi-n se descompone en glucosa, la misma glucosa *ue se encuentra en el almid(n! 6ero en la celulosa, las unidades de glucosa estn unidas de un modo distinto a como lo estn las del almid(n! Con el tiempo, se observ( *ue otras macromol-culas estaban ormadas por largas cadenas de una sola unidad! El cauc&o es buen

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e5emplo de ello, ,a *ue est compuesto por mol-culas de isopreno, un &idrocarburo de cinco carbonos, relativamente simple! En el siglo ==, los *umicos descubrieron la orma de abricar macromol-culas *ue no se dan en la Naturale)a! Idearon m-todos para unir muc&as mol-culas de una unidad determinada 0en algunos casos, de dos unidades2 para producir cauc&o , ibras sint-ticas , gran variedad de plsticos! Todas estas macromol-culas, naturales , sint-ticas, tenan en com7n su gran tama'o , su composici(n, ormada por miles de unidades! 6ero, aun*ue grandes, estas mol-culas carecen de comple5idad! Comprendern lo *ue *uiero decir si piensan *ue un largo &ilo de cuentas, de id-ntico color , tama'o, no tiene nada de comple5o! No re*uiere la menor creatividad en&ebrar cuentas@ la tira puede ser ms larga o ms corta, de una sola vuelta o de dos@ pero no puede &aber ms di erencia!

El tama'o tiene sus venta5as, desde luego! 3os miles de unidades de glucosa *ue se agrupan para ormar la celulosa producen una sustancia dura , uerte *ue permite al rbol resistir la acometida del vendaval , nos proporciona un material nada desde'able para construir nuestros re ugios! 6or otra parte, la macromol-cula del almid(n es un e1celente medio para almacenar la energa *ue contiene la mol-cula de glucosa con per ecta estabilidad &asta el momento de utili)arla! Entonces, las mol-culas de almid(n pueden descomponerse cilmente , las unidades de glucosa, introducirse en la corriente sangunea! No obstante, las macromol-culas del orden del almid(n , la celulosa no desempe'an una unci(n aut-nticamente activa en el proceso de la vida! 8on materiales pasivos *ue no act7an sino *ue reciben la acci(n de otros! Con la protena ocurre algo distinto! Esta es una macromol-cula *ue, al igual *ue el almid(n , la celulosa, posee gran tama'o , est ormada tambi-n por pe*ue'as unidades unidas como las cuentas de un

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collar! +&ora bien, las mol-culas de protena presentan, adems, cierta comple5idad! >eamos en *u- consiste, en la igura #<!

AMINOCIDOS
Hacia #$H%, H! :raconnot, *umico ranc-s, calent( la gelatina de protena en cido , obtuvo cristales de un compuesto de sabor dulce! Con el tiempo, -ste recibi( el nombre de glicina! derivado de la palabra griega *ue signi ica JdulceK! Cuando se estudi( la estructura de la mol-cula de glicina se vio *ue era simple! Estaba compuesta s(lo de die) tomos, menos de la mitad de los *ue orman la glucosa! En la igura #< se indica la (rmula de la glicina! Como puede observarse, la mol-cula consiste en un tomo de carbono central, enla)ado con un grupo de aminas F por un lado , con un grupo de cido carbo1lico por otro! 3os dos enlaces restantes estn ocupados por tomos de &idr(geno! Naturalmente! un compuesto *ue contiene un grupo de aminas , un grupo de cido carbo1lico puede considerarse un amincido , lo es! En realidad, la glicina es un e5emplo de aminocido eminentemente simple! 8i todo &ubiese terminado a*u, la macromol-cula de protena no se considerara ms comple5a *ue la del almid(n o cual*uier otra! 6ero :raconnot ue ms all, , de los productos de descomposici(n de la protena obtuvo un segundo aminocido al *ue llam( leucina 0de la palabra griega *ue signi ica JblancoK2 por*ue blancos eran los cristales *ue obtuvo! + medida *ue iban pasando las d-cadas, otros investigadores descubran ms aminocidos! Ba en #4EF se &all( un nuevo e importante aminocido cu,a e1istencia no se sospec&aba, entre los productos de la descomposici(n de las mol-culas de protena! Estos aminocidos son, pues, las pie)as de construcci(n *ue componen las mol-culas de protena! El n7mero de di erentes aminocidos &allados en los te5idos vivos es bastante grande! +lgunos de ellos, no obstante, no se encuentran en Espero /ue "a*a /uedado claro /ue un grupo /u$#ico puede enunciarse tanto de i0/uierda a derec"a co#o de derec"a a i0/uierda. Por e!e#plo un grupo "idro2ilo puede escribirse 345 u 543 un grupo a#ina ,325 o 532,6 7 un grupo carbo2ilo 58443 o 34485 seg9n se &isualice desde delante o desde detrs. 'a naturale0a del grupo no &ar$a en relaci+n con el punto de &ista desde el /ue sea conte#plado. En la %igura 16 "e escrito la %+r#ula de la glicina :"acia atrs; con respecto al enunciado "ec"o en la %+r#ula de la #etila#ina dada en la %igura ( pero ello no tiene i#portancia. <nloga#ente si el anillo de benceno por e!e#plo se conte#pla desde atrs los enlaces dobles parecen apuntar en el sentido in&erso al de las saetas del relo!. Pero ello ta#poco tiene i#portancia.
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las mol-culas de protena sino *ue se dan en otros elementos! Otros se encuentran en las mol-culas de protena, pero s(lo en uno o dos casos e1traordinarios! 8i nos limitamos a los aminocidos *ue se encuentran en todas o casi todas las mol-culas de protena, su n7mero es bastante mane5able: H#! +'dase a -stos otro aminocido *ue se encuentra principalmente en s(lo una mol-cula de protena 0aun*ue mu, importante2 , tenemos un total de HH! Ona de las caractersticas *ue distinguen a la mol-cula de protena es la de *ue ninguna otra macromol-cula, natural o sint-tica, est ormada por tantas unidades di erentes, ni si*uiera por la cuarta parte! 6ara demostrar la importancia de esta caracterstica, volvamos al e5emplo de la tira de cuentas! Imaginen *ue, en lugar de una serie de cuentas id-nticas les presentan veintid(s 5uegos, todos distintos entre s por color, orma , tama'o! En este caso, se puede producir una gran variedad de antsticos dibu5os, simetras insospec&adas , agradables gradaciones *ue, de otro modo, &ubieran sido imposibles! Es lo *ue ocurre con la mol-cula de protena! 6ero observemos ms detenidamente los aminocidos, para ver c(mo aparecen estas di erencias, en *u- modo imprimen su sello en la mol-cula de protena , crean la posibilidad de obtener una variedad prcticamente in inita! 6ara una ma,or claridad, vo, a permitirme una orma es*uemtica para el mane5o de las (rmulas estructurales! 8e trata de ampliar el principio geom-trico *ue sirve para representar los anillos de tomos, a tomos *ue no orman parte de anillos! 0Ello supone ir ms all de lo *ue suelen ir los *umicos pro esionales en la simpli icaci(n de (rmulas, pero no importa! Este libro no est dirigido a los *umicos pro esionales! 8u 7nica inalidad es la de e1plicar la base *umica de la &erencia en la orma ms simple , directa , si para eso se re*uiere un poco de innovaci(n!!! pues SadelanteT2

+l e1plicar la ormaci(n de las iguras geom-tricas indicadas en la igura #F di5e *ue en cada ngulo desocupado &a, un tomo de carbono! +nlogamente, todo enlace de carbono *ue no se indica se

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supone conectado a un tomo de &idr(geno! +mpliemos a&ora este principio tra)ando una lnea en )ig)ag para los tomos *ue no orman anillo! 6odemos seguir suponiendo *ue en todos los ngulos 0, e1tremos2 no ocupados &a, un tomo de carbono! +dems, podemos aplicar tambi-n la regla del 9&idr(geno e1istente aun*ue no aparente; a tomos *ue no sean de carbono! 6or e5emplo, en la igura #R represento la 9 (rmula en )ig)ag; de la glicina *ue el lector puede comparar con la (rmula completa de la igura #<! El paso siguiente es averiguar en *u- se di erencian de la glicina los otros aminocidos *ue componen la mol-cula de protena! En general, puede decirse *ue todos poseen un tomo de carbono central al *ue estn unidos por un enlace un grupo amino ,, por otro, un grupo de cido carbo1lico!

Figura 1/. A

i$o3&i+o 56ig6ag7

3as di erencias se producen de la siguiente orma: en la glicina, el tercer , cuarto enlace del tomo de carbono central estn unidos a tomos de &idr(geno! En los dems aminocidos el tercer enlace est unido a un tomo de &idr(geno, pero el cuarto est unido a un tomo de carbono *ue, a su ve), orma parte de un grupo de tomos ms o menos complicado llamado cadena secundaria! 3a di erencia se aprecia claramente comparando la (rmula general de los aminocidos en orma de )ig)ag *ue se indica en la igura #$ con la (rmula en )ig)ag de la glicina representada en la igura #R! Cada aminocido tiene su propia cadena secundaria caracterstica, , la di erencia esencial entre los aminocidos radica en la naturale)a de esta cadena secundaria!

CADENAS SECUNDARIAS
>amos a e1aminar a&ora cada uno de los veinti7n aminocidos *ue nos ocupan, adems de la glicina, con sus respectivas cadenas
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secundarias, para &acemos una idea de las di erencias e1istentes! 6ara empe)ar, presentar- cada cadena secundaria al completo, indicando todos los tomos, para *ue *uede constancia! 6rimeramente, &a, cuatro aminocidos cu,a cadena secundaria es un grupo &idrocarburo! Ono es la leucina, ,a mencionada! 3os otros tres son: alanina, valina e isoleucina! 8us cadenas secundarias se indican en la igura #4!

Figura 11. Ca+#$a! !#&u$+aria! +# 8i+ro&ar,uro!

Dos aminocidos tienen grupos &idro1ilos en las cadenas secundarias! 8on: serina , treonina, , sus cadenas secundarias aparecen en la igura H%! 3a treonina ue, precisamente, el 7ltimo grupo *ue se descubri(, en #4EF! 3os *umicos estn casi seguros de *ue no *ueda ,a ning7n otro aminocido importante por descubrir 0es decir, un aminocido *ue se d- en todas o casi todas las protenas2!

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Figura '9. Ca+#$a! !#&u$+aria! &o$ 8i+ro:i%o

Dos aminocidos contienen grupos de cido carbo1lico en la cadena secundaria! 8on el cido asprtico , el cido glutmico! Otros dos aminocidos, mu, parecidos a los anteriores tanto por el nombre como por la estructura, tienen un grupo amida en lugar del grupo carbo1il , son la asparagina , la glutamina! 3as cuatro cadenas secundarias se indican en la igura H#!

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Figura '1. Ca+#$a! !#&u$+aria! &o$ &ar,o:i%o " a

i+a!

Dos aminocidos contienen grupos amina en la cadena secundaria@ uno es la lisina , el otro, la arginina <! +mbas cadenas secundarias se indican en la igura HH!

'a co#binaci+n de tres to#os de nitr+geno unidos a un to#o de carbono central /ue se da en la cadena secundaria de la arginina se lla#a grupo guanido. =ste no interesa de #odo especial para la %inalidad de este libro pero lo #enciono para recordar al lector /ue e2isten otros grupos de to#os ade#s de los /ue se indican en el cap$tulo anterior.
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Figura ''. Ca+#$a! !#&u$+aria! &o$ a

i$a!.

Tres aminocidos contienen tomos de a)u re en la cadena secundaria! Ono es la metionina, *ue tiene un solo tomo de sul uro entre dos tomos de carbono 0combinaci(n *ue en ocasiones recibe el nombre de tioI-ter! Otro, la cisteina, posee un grupo de tiol, mientras *ue un tercero, la cistina, tiene un grupo bisul uro! 3as tres cadenas secundarias se indican en la igura HE!

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Figura '*. Ca+#$a! !#&u$+aria! &o$ a6u;r#

Obs-rvese *ue en el e1tremo de la cadena secundaria de la mol-cula de cistina e1iste una ormaci(n de aminocidos! 8i las mol-culas se enunciaran completamente, la igura resultante sera la de dos mol-culas de cistina conectadas entre s por el grupo de bisul uro! 3a mol-cula de cistina se descompone cilmente en dos mol-culas de cistena , con igual acilidad se pueden unir dos mol-culas de cistena para ormar una mol-cula de cistina! 0Ello e1plica la similitud de nombres *ue, por otra parte, es un inconveniente, ,a *ue si la letra JeK se omite o se a'ade accidentalmente, o si no se pronuncian los nombres correctamente, estos dos aminocidos se con unden!2 Nada menos *ue cuatro aminocidos tienen anillos en las cadenas secundarias! Dos, enilalanina , tirosina, tienen anillos de benceno@ uno, el tript( ano,
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tiene un anillo de indol , el cuarto, &istidina, tiene un anillo de amida)ol! 3as cadenas secundarias se indican en la igura H.!

Figura '-. Ca+#$a! !#&u$+aria! &o$ a$i%%o!

6or 7ltimo, &a, dos aminocidos cu,as cadenas secundarias presentan una peculiaridad! Giran sobre s mismas , se unen al grupo amino conectado al tomo de carbono central! 6or ello, en la igura HF, se indican completas las (rmulas de estos dos aminocidos, prolina e &idro1iprolina! Obs-rvese *ue cada compuesto 0pirrol2 adopta la disposici(n de un anillo de pirrol 0sin los enlaces dobles2 a causa de esta e1tra'a ormaci(n de la cadena secundaria! 06or cierto *ue el nombre JprolinaK se deriva de JpirrolK2

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Figura '.. <ro%i$a # 8i+ro:i)ro%i$a

+ prop(sito, la &idro1iprolina es el aminocido *ue s(lo se encuentra en una protena! Psta es el colgeno, *ue orma buena parte del te5ido con5untivo de los cuerpos animales, incluido el nuestro, por supuesto! 8e &alla en la piel, en el cartlago, en ligamentos , tendones, en los &uesos, cascos , cuernos! 8i se &ierve prolongadamente, el colgeno se descompone en una protena amiliar, la gelatina, por lo *ue en -sta aparece tambi-n la &idro1iprolina! 3a lista est completa! Ba tenemos los veintid(s aminocidos, las veintid(s 9palabras; *ue componen la 9 rase; de la mol-cula de protenaR! +&ora me parece conveniente dar, a modo de resumen, una
1ebo sealar /ue la ci%ra de &eintid+s puede considerarse arbitraria. <lgunos bio/u$#icos consideran la asparagina * la gluta#ina co#o si#ples &ariedades de los cidos asprtico * glut#ico por lo /ue s+lo distinguen &einte a#inocidos distintos. 4tros se resisten a contar la "idro2iprolina /ue no se da en #s prote$nas /ue el colgeno * otros pre%ieren contar la cistina * la
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(

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lista de todos los aminocidos con (rmula de )ig)ag, tal como aparecen en la igura H<! En ella se aprecian las di erencias estructurales , las a inidades amiliares! +plicando las reglas *ue se dan unas cuantas pginas atrs, el lector puede, si lo desea, convertir cada uno de estos )ig)ags en (rmula completa!

Figura '=.A Lo! >#i$ti+4! a

i$o3&i+o! 56ig6ag7

ciste$na co#o &ariedades de una estructura 9nica con lo /ue el n9#ero de a#inocidos /uedar$a reducido a diecioc"o. 1e todos #odos *o pre%iero adoptar la opini+n #s liberal * atener#e a la ci%ra de &eintid+s.
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Figura '=. 0

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Figura '=. C

DE LA <ALA0RA A LA FRASE
6uesto *ue ,a conocemos las 9palabras;, veamos c(mo podemos unirlas para ormar una 9 rase;! Este problema no ue resuelto &asta la primera d-cada del siglo ==, con la primera demostraci(n satis actoria de esta operaci(n, &ec&a por el *umico alemn Emil Aisc&er! Aisc&er demostr( *ue dos aminocidos se combinan al unirse el grupo de cido carbo1lico de uno con el grupo amino del otro , *ue, en el proceso, se pierde una mol-cula de agua! 8i, a in de simpli icar, utili)amos dos mol-culas de glicina, la uni(n se produce tal como se indica en la igura HR, en la *ue se muestra la posici(n de cada tomo!

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Figura '?. Co

,i$a&i4$ +# a

i$o3&i+o!.

Como puede verse, el grupo &idro1ilo *ue orma parte del grupo de cido carbo1lico se combina con uno de los tomos de &idr(geno del grupo amino! El grupo &idro1ilo , el tomo de &idr(geno 5untos orman una mol-cula de agua, HHO, *ue se elimina! Con la eliminaci(n del grupo &idro1ilo , del tomo de &idr(geno, a cada mol-cula de glicina le *ueda un enlace libre , -stos se unen para ormar la glicilglicina! Estas combinaciones de aminocidos se llaman p-ptidos, nombre derivado de la palabra griega *ue signi ica JdigerirK, por &aber sido obtenidos por primera ve) de protena semidigerida! 3a combinaci(n de tomos *ue orma la uni(n entre los aminocidos es ICONHI 0en la *ue pueden verse los restos del grupo de cido carbo1lico , del grupo amino originales2 , se llama cone1i(n p-ptida! 3a glicilglicina es un p-ptido compuesto por dos aminocidos, por lo *ue recibe el nombre de bip-ptido! 0Es lo *ue podramos llamar una J raseK de dos palabras!2 6ero la glicilglicina todava tiene un grupo amino en un e1tremo , un grupo de cido carbo1lico en el otro, por lo *ue puede combinarse con otros aminocidos por uno o por ambos e1tremos! De este modo pueden construirse trip-ptidos, tetrap-ptidos, pentap-ptidos, etc-tera$! No &a, lmite en el n7mero de aminocidos *ue pueden unirse por cone1i(n p-ptida! On p-ptido compuesto de un n7mero de aminocidos no determinado se llama polip-ptido, ,a *ue el pre i5o JpoliK se deriva de 'os pre%i!os :bi; :tri; :tetra; * :penta; se deri&an de los pre%i!os griegos /ue signi%ican :dos; :tres; :cuatro; * :cinco;. Son nu#erales /ue se utili0an con %recuencia en la no#enclatura /u$#ica. El co#puesto octano nor#al indicado en la %igura 5 tiene oc"o to#os de carbono * el pre%i!o :oct; se deri&a del griego :oc"o;.
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)

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la palabra griega *ue signi ica 9muc&os;!

Figura '/. <o%ig%i&i$a.

8upongamos *ue deseamos enunciar un gran n7mero de mol-culas de glicina unidas por cone1iones p-ptidas! 3a igura en )ig)ag *ue obtenemos es la *ue se indica en la igura H$! Este polip-ptido, ormado 7nicamente por unidades de glicina, es la poliglicina! Ona mol-cula de poliglicina no es ms comple5a ni tiene ma,or versatilidad de tipo protenico *ue cual*uier otra macromol-cula ormada 7nicamente por unidades de una o dos variedades! On polip-ptido natural ormado en su ma,or parte por glicina , alanina es la seda, cu,a alta de comple5idad es evidente! 3a seda es utili)ada por los organismos *ue la orman 7nicamente para aprovec&ar la uer)a de su ibra! Es poco ms *ue una especie de versi(n animal de la celulosa! Otro e5emplo es la ibra arti icial nil(n! Psta est ormada por dos unidades, una es un cido bicarbo1lico 0una cadena de carbono con un grupo de cido carbo1lico en cada e1tremo2 , la otra, una biamina 0cadena de carbono con un grupo amino en cada e1tremo2! 3as unidades estn unidas por cone1iones p-ptidas , lo *ue se aprecia del nil(n es, tambi-n, principalmente, su resistencia! 6or lo *ue se re iere a la versatilidad, &emos de tener en cuenta *ue una cadena polip-ptida natural casi siempre est ormada por HH unidades di erentes! Esta cadena polip-ptida di iere de la poliglicina en *ue las cadenas secundarias aparecen a intervalos peri(dicos! Como puede verse en la igura H4 *ue representa esta cadena polip-ptida en )ig)ag, las cadenas secundarias 0*ue llevan el smbolo =2 parten alternativamente en sentidos opuestos! 3a cadena polip-ptida consta, pues, de dos partes: #2 una m-dula de glicina *ue recorre la cadena en toda su longitud, , H2 varias cadenas secundarias *ue parten de dic&a m-dula! 6uesto *ue lo 7nico *ue nos interesa son las caractersticas de la

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mol-cula de protenas *ue le dan su versatilidad, pasaremos por alto el rasgo com7n , nos concentraremos en las cadenas secundarias! 3os detalles de la m-dula de poliglicina 0a&ora *ue ,a los conocemos2 carecen de importancia ,, para nuestro ob5etivo, podemos representarlos per ectamente por una simple lnea recta! 6ara una ma,or simpli icaci(n, &aremos partir todas las cadenas secundarias de un mismo lado! 3a igura H4, *ue muestra la cadena de polip-ptidos en orma de )ig)ag, tambi-n &a sido simpli icada de este modo para acilitar la comparaci(n!

Figura '1. La &a+#$a )o%i)()ti+a.

+ menudo, la mol-cula de protena consiste s(lo en una cadena de polip-ptidos! 6ero tambi-n puede tener dos o tres cadenas de polip-ptidos, unidas por mol-culas de cistina! 8i observan la (rmula de la cistina de la igura HE vern *ue en ambos e1tremos &a, sendas combinaciones de aminocidos! Esto *uiere decir *ue un e1tremo aminocido puede ormar parte de una cadena polip-ptida , el otro, ormar parte de otra, como puede verse en la (rmula simpli icada en la igura E%! En este caso, las cadenas polip-ptidas estn unidas por una cone1i(n de bisul uro!

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Figura *9. Ca+#$a! )o%i)()ti+a! &o

,i$a+a!.

3a cone1i(n de bisul uro se disuelve cilmente mediante tratamientos *umicos *ue de5an intactas las cadenas polip-ptidas en s, de manera *ue los *umicos pueden estudiarlas por separado! Ona ve) Aisc&er &ubo determinado la naturale)a de la m-dula de poliglicina , resuelto esta parte del problema, los *umicos pudieron concentrarse en la disposici(n de las cadenas secundarias, aspecto del *ue tambi-n nosotros nos ocuparemos a continuaci(n!

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Captulo $: &I URA DE LA PROTE#NA


N@MERO Y ORDEN
3as cadenas secundarias presentan un amplio espectro de propiedades! +lgunas, como las de la tirosina , el tript( ano, son grandes , abultadas, mientras *ue otras, como las de la alanina , la serina, son pe*ue'as! Ha, cadenas secundarias, como la de la treonina, *ue llevan un grupo &idro1ilo , las &a, *ue no lo llevan@ algunas, como las del cido asprtico , el cido glutmico, suelen llevar una carga el-ctrica negativa, mientras *ue otras, como las de la lisina , la arginina, llevan una carga el-ctrica positiva! 3a ma,ora no llevan carga el-ctrica alguna! Ello &ace *ue una mol-cula de protena determinada puede presentar una disposici(n de cadenas secundarias *ue en un punto apare)can abultadas , en otro no, *ue a*u distribu,an cargas el-ctricas negativas, all las distribu,an positivas , ms all no distribu,an ninguna! Desde este punto de observaci(n, podemos imaginar c(mo &abra de actuar un anticuerpo! 6odra construirse una protena con una disposici(n de cadenas secundarias *ue se a5ustara a la disposici(n de las cadenas secundarias de una protena e1tra'a, un virus o un punto clave de una super icie bacteriana! 3a coincidencia puede consistir en el encuentro de una carga el-ctrica negativa del anticuerpo con una carga positiva de la mol-cula invasora, por atracci(n mutua@ o bien una protuberante aglomeraci(n de tomos en una mol-cula puede enca5ar con una &endidura de otra! En cual*uier caso, anticuerpo , presa se unen irmemente , su combinaci(n resulta ino ensiva para el cuerpo! Desde luego, un anticuerpo determinado con una con iguraci(n a5ustada e1actamente a una especie de mol-cula determinada no enca5ar con otra 0o, en todo caso, s(lo enca5ar con las *ue sean mu, parecidas a su pare5a2! Tambi-n podemos imaginar c(mo act7a una en)ima! Ona en)ima determinada podra tener las cadenas secundarias con iguradas de tal modo *ue dos elementos *umicos de reacci(n recproca va,an a insertarse en receptculos contiguos! +l ser puestos en contacto por un intermediario se producir la reacci(n , el lugar *uedar disponible para otra pare5a, de manera *ue la reacci(n proseguir a un ritmo ms rpido del *ue se desarrollara sin la en)ima! Naturalmente, una en)ima producida para un tipo de reagente no enca5ar con otro! 6or lo tanto, para comprender la acci(n de una protena es necesario conocer la con iguraci(n de todas sus cadenas secundarias!

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Ello no *uiere decir *ue este conocimiento d- la respuesta a todas las preguntas@ probablemente, no ser as! 6ero, sin conocer la con iguraci(n, ser totalmente imposible descubrir la respuesta! De manera *ue el estudio de la con iguraci(n es imprescindible! 3a con iguraci(n puede abordarse en tres etapas! Dado *ue en los captulos anteriores &e utili)ado el e5emplo del lengua5e corriente para e1plicar la estructura molecular, vo, a seguir utili)ndolo para presentar estas tres etapas! 3a primera consiste en averiguar *u- unidades de aminocido contiene una mol-cula de protena determinada! Ello e*uivale a determinar cules son e1actamente las palabras *ue componen una rase! Evidentemente, si cambiamos una palabra, el signi icado de la rase puede cambiar! 6or e5emplo, en las rases: Juan slo golpe a Jaime en un ojo y Juan slo golpe a Jaime en un sueo la sustituci(n de una palabra clave cambia todo el sentido! Ona ve) se conocen todas las unidades de aminocidos, la segunda etapa consiste en determinar con e1actitud el orden en *ue cada unidad est colocada en la cadena polip-ptida! Ello e*uivale a determinar el orden en *ue cada palabra est colocada en la rase! El signi icado de la rase puede modi icarse si cambiamos el orden de colocaci(n de las palabras aun*ue no sustitu,amos ninguna! >eamos: Juan slo golpe a Jaime en un ojo, Juan golpe slo a Jaime en un ojo, Slo Juan golpe a Jaime en un ojo, Juan golpe a Jaime slo en un ojo, etctera. Ainalmente, e1iste una tercera posibilidad de cambio *ue re*uiere una breve e1plicaci(n! 3a cadena polip-ptida puede doblarse dentro de ciertos lmites! 3a cadena se mantiene doblada por e ecto de una leve uer)a el-ctrica *ue se genera cuando un tomo de &idr(geno se encuentra entre dos tomos de nitr(geno pr(1imos entre s, o entre dos tomos de o1igeno o entre un tomo de o1igeno , otro de nitr(geno! Este enlace se llama enlace de &idr(geno por la unci(n clave *ue desempe'a el tomo de &idr(geno! /ientras los enlaces de &idr(geno se mantienen intactos la cadena polip-ptida mantiene su posici(n curvada , las cadenas secundarias se encuentran en las posiciones adecuadas para *ue la mol-cula act7e como anticuerpo, en)ima o cual*uier otro elemento espec ico!
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Cual*uier orma de trato duro, incluso un ligero calentamiento, es su iciente para romper los d-biles enlaces de &idr(geno! Cuando esto ocurre, la cadena polip-ptida se de orma! Dado *ue la disposici(n de las cadenas secundarias se &a des&ec&o, la mol-cula de protena no puede seguir desempe'ando su unci(n! + ello se debe la acilidad con *ue pueden desnaturali)arse la ma,ora de las protenas , el carcter permanente de tal desnaturali)aci(n! 3a tercera etapa de la indagaci(n de la con iguraci(n de la protena es la determinaci(n de la curvatura de la cadena polip-ptida! En el estudio de la rase gramatical, esta etapa consistira en determinar el conte1to e1acto de la aseveraci(n! , es *ue el signi icado de la rase: Juan slo golpe a Jaime en un ojo vara seg7n se trate de dos 5(venes bo1eadores *ue est-n peleando en el ring o de dos maduros catedrticos de una acultad universitaria durante una reuni(n del claustro! Despu-s de *ue Aisc&er estableciera la naturale)a de la m-dula de poliglicina, los *umicos siguieron estudiando el problema de la con iguraci(n de la protena durante toda una generaci(n, sin reali)ar avances notables! Como *ueda dic&o, &asta #4EF no se descubri( el 7ltimo aminocido! 6ero ni si*uiera conociendo todos los aminocidos se pudo resolver ni la primera ase del problema! Ona mol-cula de protena poda ser descompuesta cilmente en todos los aminocidos *ue la integraban@ pero en los a'os treinta los *umicos no daban con el modo de clasi icar la me)cla! En realidad, en #4.. a7n no se saba con e1actitud el n7mero de cada aminocido *ue se encontraba en una determinada mol-cula de protena , las soluciones a la segunda , tercera ases del problema estaban todava uera del alcance de la vista! 6ero en #4.. una &o5a de papel absorbente vino a se'alar el camino!

LA CONFIGURACIN. VERSIN <EAUEBA


+*uel a'o, dos bio*umicos ingleses, +! G! 6! /artin , U! 3! /! 8,nge idearon una t-cnica mediante la cual una me)cla de aminocidos, obtenidos de la descomposici(n de una mol-cula de protena determinada, se colocaba sobre un iltro de papel poroso , se de5aba secar! El borde del papel se sumerga despu-s en un l*uido orgnico *ue avan)aba lentamente por las ibras por e ecto de la capilaridad! 08i introducen la punta de un secante en un vaso de agua podrn ver por s mismos la acci(n de la capilaridad!2 Cuando el l*uido pasaba por el lugar en el *ue se &aba secado la
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me)cla de aminocidos, -stos eran arrastrados por -l! Cada aminocido se despla)aba a distinta velocidad ,, al cabo de poco tiempo, cada uno se &aba separado de los dems! Despu-s, no ue di cil encontrar los m-todos para identi icar cada aminocido, al ocupar -stos sus posiciones caractersticas en la &o5a de papel , para calcular la cantidad e1istente de cada uno de ellos! Esta t-cnica, llamada de cromatogra a del papel, permiti( la e1acta identi icaci(n de todos los aminocidos e1istentes en una protena determinada! +s se &aba resuelto la primera ase del problema , a partir de los 7ltimos a'os de la d-cada de los .% se reali)aron muc&as identi icaciones e1actas de los aminocidos de una u otra protena4! +*u-lla ue s(lo la primera etapa! 6ero inmediatamente se acometi( la segunda! Tan pronto como se desarroll( la t-cnica /artinI 8,nge, otro bio*umico britnico, AredericM 8anger, atac( el problema del orden de los aminocidos! 8u m-todo consista en descomponer s(lo en parte la mol-cula de protena! En lugar de reducirla a sus aminocidos, la divida en pe*ue'as porciones de p-ptidos, con dos o tres aminocidos cada una! 8eparaba los pe*ue'os p-ptidos por el sistema de cromatogra a del papel, aislndolos , traba5ando con cada uno por separado! 3uego, ue deduciendo el orden e1acto de los aminocidos de cada pe*ue'a cadena de p-ptidos 0tarea delicada pero no imposible2 ,, poco a poco, ue reconstru,endo el orden en el *ue todos los aminocidos deban de igurar en las cadenas largas, de manera *ue, al volver a descomponer -stas, ueran apareciendo precisamente los p-ptidos detectados , no otros! En #4FE, 8anger &aba averiguado el orden de colocaci(n de los aminocidos de una mol-cula de protena llamada insulina #%! El bio*umico norteamericano >incent du >igneaud utili)( los m-todos de 8anger para descubrir la estructura de otras dos mol-culas de protena, la o1itocina , la vasopresina! Pstas resultaron ser bastante simples, por lo *ue >igneaud pudo ir ms all *ue 8anger: uni( aminocidos por el mismo orden en *ue los e1tra5era en sus e1perimentos anteriores! De este modo, pudo producir mol-culas sint-ticas *ue posean todas las propiedades , reali)aban todas las unciones de las protenas naturales! Psta ue la demostraci(n conclu,ente de *ue las teoras sobre la estructura de las protenas desarrolladas desde Aisc&er ac eran correctas##! Por el desarrollo de esta tcnica .artin * S*nge recibieron el Pre#io ,obel de >u$#ica de 1952. 10 Por esta labor Sanger recibi+ el Pre#io ,obel de >u$#ica de 195). 11 El descubri#iento %ue tan sensacional /ue 1u ?igneaud recibi+ el ,obel de >u$#ica en 1955 el #is#o ao de su traba!o #ientras /ue Sanger tu&o /ue esperar tres
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+s *uedaba resuelta la segunda ase del problema! Detengmonos un momento en este punto para e1aminar los resultados! 6odemos empe)ar por la vasopresina, una de las dos protenas sinteti)adas por Du >igneaud! 3a vasopresina pertenece a la clase de compuestos llamados &ormonas! Es producida por un (rgano espec ico 0el l(bulo posterior de la glndula pituitaria, un trocito de te5ido situado en la base del cerebro2 , descargada en la corriente sangunea! +l igual *ue todas las &ormonas, la vasopresina, en pe*ue'as cantidades, a ecta pro undamente la *umica corporal! 6or e5emplo, aumenta la presi(n sangunea pero tambi-n regula el uncionamiento de los ri'ones, impidiendo una e1cesiva p-rdida de agua! Cuando el cuerpo produce una cantidad insu iciente de vasopresina se origina una en ermedad llamada diabetes insipidus!! 3a persona *ue la padece orina muc&o , su re una sed constante!

Figura *1. Va!o)r#!i$a +# ,u#".

Du >igneaud descubri( *ue la vasopresina obtenida de los bue,es consta de oc&o aminocidos distintos, a saber, por orden al ab-tico: #2 arginina, H2 cistina, E2 asparagina, .2 enilalanina, F2 glicina, <2 glutamina, R2 prolina , $2 tirosina! +l determinar el orden de colocaci(n real, Du >igneaud descubri( *ue la mol-cula de cistina tena sus dos porciones de aminocidos en distintos puntos de la cadena polip-ptida, por lo *ue una parte de -sta apareca doblada sobre s misma en un medio ri)o, *ue mantena i5o la cone1i(n de bisul uro! Descubri( tambi-n *ue la mol-cula de glicina se aos el pre#io a su labor #uc"o #s a#plia.
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encontraba en el e1tremo liso , *ue el grupo carbo1ilo de este aminocido &aba sido convertido en grupo amida! 03a glicina as modi icada se llama glicinamida!2 3a igura E# muestra la (rmula simpli icada de la vasopresina de bue, en la *ue s(lo se ven las cadenas laterales! Otra &ormona producida por el l(bulo posterior de la glndula pituitaria es la o1itocina, la segunda protena sinteti)ada por Du >igneaud! Tambi-n -sta se compone de oc&o aminocidos, seis de los cuales son id-nticos a seis de la vasopresina! 6ero en lugar de la enilalanina *ue se encuentra en la vasopresina, la o1itocina tiene una isoleucina ,, en lugar de la arginina de la vasopresina, una leucina! En la igura EH se indica la (rmula simpli icada de la o1itocina! 8i se comparan las (rmulas de las iguras E# , EH, se advierte *ue la 7nica di erencia es *ue la mol-cula de o1itocina carece de un anillo de benceno , de una combinaci(n de guanidos de tres nitr(genos *ue e1isten en la vasopresina! Tal ve) esta di erencia no pare)ca mu, importante, pero es trascendental en lo *ue se re iere a la unci(n! 3a o1itocina no aumenta la presi(n sangunea como la vasopresina, ni sirve como -sta para el tratamiento de la diabetes insipidus! 3a o1itocina produce la contracci(n de los m7sculos blandos, especialmente los del 7tero, por lo *ue sirve para provocar el parto! 0+7n no se sabe por *u- la variaci(n de dos cadenas laterales determina unciones tan diversas!2

Figura *'. O:ito&i$a +# ,u#".

De todos modos, el cambio de dos cadenas secundarias de un total de oc&o supone ,a una alteraci(n notable! Es posible introducir cambios ms pe*ue'os sin a ectar la unci(n! 6or e5emplo, en la vasopresina *ue se obtiene de los cerdos, siete de las oc&o mol-culas son id-nticas a las de la vasopresina de los bue,es , estn dispuestas

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en el mismo orden! 3a 7nica di erencia est en *ue en lugar de la arginina *ue se encuentra en la vasopresina del bue,, la del cerdo tiene una lisina! 6ara mostrar la di erencia, bastar enunciar s(lo la 9parte de la cola; de la mol-cula, es decir la parte *ue *ueda uera del ri)o de cistina! 8e indica en la igura EE! Como pueden observar, esta di erencia no es en absoluto tan grande como la e1istente entre la vasopresina , la o1itocina! 3a vasopresina del cerdo retiene el anillo de benceno *ue se &a perdido en la o1itocina! +dems, no &a perdido los tres tomos de nitr(geno presentes en la vasopresina de bue, , *ue estn ausentes en la o1itocina! +l sustituir una lisina por la arginina, la cadena secundaria de la vasopresina de bue, a7n conserva un tomo de nitr(geno en la cadena secundaria! 3a di erencia es lo bastante pe*ue'a como para no a ectar la unci(n de la mol-cula! 6or lo tanto la vasopresina, tanto si es de bue, como de cerdo, aliviar al paciente a*ue5ado de diabetes insipidus!

Figura **. Va!o)r#!i$a +# &#r+o 5)arta +# %a &o%a.7

6odemos establecer una comparaci(n entre las tres pe*ue'as mol-culas &ormonales , las tres rases siguientes: #! Guan 3(pe) peg( a /ara 6-re) en un o5o! H! Guan 3(pe) bes( a /ara 6-re) en un o5o! E! Guan 3(pe) bes( a /ara 6-re) en los o5os! 3a palabra de la rase #, *ue es sustituida en la rase H, cambia

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totalmente el sentido, , Guan 3(pe) pasa de, bruto a cari'oso! +dems, en uno , otro caso, la reacci(n de /ara 6-re) sera distinta! 3as dos primeras rases representan, pues, la di erencia e1istente entre la o1itocina , la vasopresina! 3a tercera rase contiene una ligera di erencia Jlos o5osKI respecto a la segunda, pero el signi icado no cambia! +lgo parecido sucede con la vasopresina del bue, , la vasopresina del cerdo! De todos modos, entre la segunda , la tercera rase &a, tambi-n cierta di erencia, aun*ue el sentido general no vare! , es *ue la rase E! da a entender *ue &a &abido por lo menos dos besos, lo cual supone la e1istencia de una relaci(n ms intima o una situaci(n ms apartada de la gente! +nlogamente, la ma*uinaria *umica de la pituitaria del cerdo produce algo di erente de lo *ue se obtiene de la pituitaria del bue, , aun*ue las unciones de las mol-culas sean prcticamente iguales en una , otra especie, la ma*uinaria *umica *ue las produce &a de ser claramente distinta!

LA CONFIGURACIN. VERSIN GRANDE


No se puede pasar por alto una di erencia de estructura, ni si*uiera al nivel ms rudimentario, aun*ue no impli*ue di erencia en la unci(n! 6uedo demostrarlo claramente re iri-ndome de nuevo a la insulina, la protena con la *ue se descubri(, la segunda ase del problema de la estructura! 3a insulina es un &ormona ormada por c-lulas del pncreas! Ella controla el mecanismo *umico del cuerpo encargado de descomponer el a)7car para aprovec&ar su energa! 3a insu iciencia de insulina disminu,e el ritmo de descomposici(n del a)7car , se origina la grave en ermedad llamada diabetes mellitus! 3a mol-cula de insulina tiene una estructura muc&o ms comple5a *ue la de la o1itocina o la vasopresina! Contiene un par de cadenas polip-ptidas unidas entre s por dos cone1iones de bisul uro! 3as dos cadenas son la cadena + , la cadena :! 3a cadena + est compuesto por H< aminocidos , la cadena :, por E%! Ona parte de la cadena + adopta la orma de ri)o por e ecto de la cone1i(n bisul uro de una mol-cula de cistina, como ocurre tambi-n, seg7n &emos visto, en la vasopresina , la o1itacina! Dentro de este ri)o se encuentran, adems de la mol-cula de cistina, otros tres aminocidos! 8e &an estudiado las mol-culas de insulina obtenidas del pncreas de di erentes especies animales ,, salvo en el ri)o de bisul uro, todas ellas son id-nticas! Cual*uier alteraci(n de los aminocidos o de su orden de colocaci(n 0 uera del ri)o de bisul uro2 impide, al parecer, la unci(n de la insulina!

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+&ora bien, los tres aminocidos *ue se encuentran dentro del ri)o de bisul uro pueden variar, tanto de naturale)a como en el orden o colocaci(n, seg7n las especies, sin *ue *uede a ectada la unci(n de la insulina! 3os cambios se indican en la igura E.! 8i estos cambios no a ectan a la unci(n de la insulina, Ccul es su importanciaD 8, pueden tener un inter-s te(rico para el *umico *ue estudia las protenas@ pero, Ctienen importancia prcticaD +un*ue pare)ca e1tra'o, as es! Generalmente, la insulina no e5erce una gran in luencia en la ormaci(n de anticuerpos! + ortunadamente, ,a *ue los en ermos de diabetes mellitus necesitan in,ecciones peri(dicas de insulina , sera desastroso *ue su organismo reaccionara violentamente a la protena 9e1tra'a; pero indispensable! 8in embargo, &a, individuos *ue desarrollan anticuerpos contra la insulina del ganado vacuno , no toleran las in,ecciones! En estos casos, generalmente basta con cambiar a la insulina obtenida del pncreas del cerdo! 3a di erencia de dos aminocidos entre una cincuentena no basta para modi icar la unci(n de la insulina, pero crea la necesidad de otro anticuerpo! El anticuerpo desarrollado contra la insulina del bue, no act7a contra la insulina del cerdo , el paciente puede ser tratado de nuevo sin peligro de reacci(n adversa!

Figura *-. La! +i!ti$ta! i$!u%i$a!. Pgina 64 de 140

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Tal ve) les pare)ca a&ora *ue la disposici(n de los aminocidos es relativamente intrascendente! En la vasopresina, se puede cambiar uno de oc&o aminocidos 0#H,F por ciento2 sin *ue se altere su unci(n! B, en la insulina, tres de unos cincuenta 0< por ciento2! 6arece &aber un poco de le1ibilidad! On poco, s@ pero, a veces, ni eso! E1aminemos la &emoglobina, la protena portadora de o1geno de los gl(bulos ro5os *ue &e mencionado ,a una o dos veces! 3as mol-culas de &emoglobina normales *ue se dan en casi todos los seres &umanos se llaman, colectivamente, &emoglobina +! Ha, ciertos individuos 0a ortunadamente, pocos2 cu,o cuerpo abrica una &emoglobina anormal! Entre estas &emoglobinas anormales podemos citar la &emoglobina 8 , la &emoglobina C! 3as &emoglobinas anormales no absorben el o1geno con tanta e icacia como la &emoglobina +! +dems, en determinadas circunstancias, las &emoglobinas anormales deambulan como cristales dentro del gl(bulo ro5o, tensando, de ormando , da'ando la membrana! 6or lo tanto, los gl(bulos ro5os *ue contienen una &emoglobina anormal no duran tanto como los gl(bulos ro5os normales! 3os individuos *ue abrican &emoglobina + adems de las versiones C , 8 a7n pueden resistir bastante bien@ los *ue s(lo abrican &emoglobina 8 o &emoglobina C estn condenados a morir pronto! +&ora bien, la mol-cula de &emoglobina es die) veces ma,or *ue la de insulina! Contiene un total de FR. aminocidos, distribuidos entre cuatro cadenas polip-ptidas unidas entre s por cone1iones de bisul uros , atracci(n el-ctrica! Dos de ellas son Jcadenas al aK id-nticas, cada una con #.# aminocidos@ las otras dos son Jcadenas betaK id-nticas, con #.< aminocidos cada una! En un lugar determinado de estas cadenas 0, de su pare5a2 &a, un cido glutmico! 8i el cido glutmico de cada cadena se convierte en valina, la mol-cula pasa a ser de &emoglobina 8 en lugar de &emoglobina +@ si el cido glutmico se convierte en lisina, la mol-cula pasa a ser de &emoglobina C! 3os restantes *uinientos , pico aminocidos 0por lo *ue &a podido averiguarse &asta a&ora2 mantienen inalterables su naturale)a , su posici(n! 6or lo tanto, al parecer, la condici(n de dos aminocidos de un total de FR. de una protena determinada representan la di erencia entre una vida sana , una muerte prematura! Es, pues, indudable, *ue la con iguraci(n de la protena es de capital importancia I&asta el menor detalleI , *ue no &a, margen para cambios! Desde #4FE, en *ue se resolvi( la segunda ase del problema, se &a aplicado -sta a varias otras protenas, algunas de ellas ms comple5as! 3a cadena polip-ptida de la vasopresina , la o1itocina tiene

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s(lo oc&o aminocidos@ la ms larga de las cadenas de la insulina, s(lo treinta! 6ero en #4<% se averigu( la disposici(n e1acta de todos los aminocidos contenidos en una en)ima llamada ribonucleasa *ue tiene una cadena compuesta por #H. aminocidos mantenidos en una complicada serie de ri)os por nada menos *ue cuatro cone1iones de bisul uros *ue se e1tienden de uno a otro punto de la cadena! Es indudable *ue, disponiendo de una cantidad su iciente de una protena en estado puro , de tiempo , paciencia, se puede averiguar la con iguraci(n de cual*uier mol-cula de protena, por lo menos &asta la segunda ase! CB la tercera aseD CB la curvatura de la cadena polip-ptida a una con iguraci(n tridimensional espec ica, su5eta por cone1iones de &idr(genoD Tambi-n esto se &a conseguido! + inales de la d-cada de los F%, el *umico ingl-s Go&n C! Xendre?, *ue traba5aba con el *umico de origen austraco /a1 Aerdinand 6erut), estudi( una protena llamada mioglobina, *ue se encuentra en los m7sculos! +l igual *ue la &emoglobina, tiene la propiedad de portar o1geno@ pero su tama'o es de la cuarta parte apro1imadamente del de la &emoglobina! Est ormada por una cadena p-ptida , un grupo &emo *ue contiene &ierro, mientras *ue la &emoglobina tiene cuatro de cada! +&ora bien, la 7nica cadena polip-ptida de la mioglobina, compuesta por unos #F% aminocidos, no es una de las cadenas de la &emoglobina *ue se &a,a desprendido, sino *ue tiene una estructura totalmente distinta! Xendre? someti( cristales de mioglobina a estudios de di racci(n por ra,os = 0de esto tratar- en otro captulo2 ,, poco a poco, pudo determinar la posici(n e1acta de cada una de sus partes! En #4F4, pudo con eccionar un modelo tridimensional de la protena, en el *ue cada uno de sus tomos, &asta su 7nico tomo de &ierro, ocupaba su posici(n e1acta#H! Es de suponer *ue, con una cantidad su iciente de protena cristalina pura, tiempo , paciencia, &a de poder construirse el modelo de cual*uier protena! En resumen, las tres ases del problema de la con iguraci(n de la protena pueden considerarse resueltas, por lo menos, en principio! Desde luego, a7n *ueda muc&o por &acer! No obstante, en la actualidad, los *umicos especiali)ados en el estudio de la protena se sienten optimistas ,, si tenemos en cuenta los enormes avances reali)ados durante los veinte 7ltimos a'os, desde la introducci(n de la cromatogra a del papel, C *ui-n puede reproc&rseloD
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@endreA * Perut0 recibieron por este traba!o el Pre#io ,obel de >u$#ica en

1962.
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LA CONFIGURACIN Y SU <OTENCIAL
+ pesar de todo, Cno podra ser *ue estuvi-ramos descaminados en nuestros planteamientos respecto a la con iguraci(n de la protenaD +un admitiendo *ue la modi icaci(n de un aminocido a*u , all provo*ue una gran di erencia, Ce1iste realmente el n7mero de modi icaciones su iciente para e1plicar la in inita variedad de en)imas, anticuerpos, etc!, *ue se &an observadoD Desde luego, volviendo al consabido e5emplo del lengua5e, en un idioma puede ormarse una in inita variedad de rases! 6ero las rases se constru,en a base de un vocabulario *ue consta de unas decenas de miles de palabras! C "upodramos &acer con el espa'ol, por e5emplo, si s(lo dispusi-ramos de Sveintid(s palabrasD 6or otra parte, en espa'ol, las palabras s(lo pueden enla)arse seg7n ciertas reglas! 6odemos decir: 3a vaca come &ierba verde, pero no: >erde vaca &ierba la come! 6or lo menos, -sta no es una rase correcta! 6ero en las mol-culas de protena los aminocidos pueden colocarse en cual*uier lugar, siguiendo cual*uier orden! >amos a ver lo *ue esto signi ica! 6ara empe)ar, tomaremos una simple protena de oc&o aminocidos, como la vasopresina o la o1itocina! Numeraremos los oc&o aminocidos: #, H, E, ., F, <, R , $! CCuntas combinaciones podemos &acer con estos oc&o aminocidosD O, lo *ue es igual, Ccuntas cantidades distintas podemos escribir con estas oc&o ci rasD En primer lugar, se puede empe)ar la cantidad con cual*uiera de las oc&o ci ras! +*u tenemos ,a oc&o posibilidades! El segundo dgito puede ser cual*uiera de los siete restantes multiplicado por estos oc&o! Ello supone un total de $ = R, es decir, F<, s(lo para los dos primeros dgitos! 3a tercera ci ra puede ser cual*uiera de las seis restantes por F<, por lo *ue el total de los tres primeros dgitos es $ = R = <! En consecuencia, el total de combinaciones posibles con oc&o dgitos 0u oc&o aminocidos2 es $ = R = < = F = . = E = H = #! El producto es .%!EH%! Ello signi ica *ue, s(lo con los oc&o aminocidos de la vasopresina, pueden ormarse .%!EH% mol-culas de protena, cada una de ellas con propiedades distintas de todas las dems! El panorama ad*uiere rpidamente proporciones asombrosas a medida *ue se alargan las cadenas p-ptidas! Tomemos una cadena p-ptida de E% aminocidos, como la de la insulina! Desde luego, no contiene E% aminocidos di erentes , la 6resencia de ms de un aminocido determinado reducira el n7mero de combinaciones posibles! 08upongamos, por e5emplo, *ue la cadena contiene dos glicinas, una en

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la posici(n . , otra en la posici(n #.! 8i la glicina . se coloca en la #. , la #., en la ., la mol-cula no vara, ,a *ue las dos disposiciones aparentemente distintas seguiran siendo la misma!2 +s pues, si suponemos *ue el p-ptido de E% aminocidos contiene dos de cada uno de #F aminocidos di erentes 0no es el caso de la insulina, pero se acerca bastante2, resulta *ue el total de combinaciones distintas es de unos $!%%%!%%%!%%%!%%%!%%%!%%%!%%%!%%%!%%%, es decir, oc&o mil cuatrillones! Tomemos a&ora un p-ptido de #.% aminocidos similar al de la &emoglobina , supongamos *ue se compone de veinte aminocidos distintos, repetido cada uno siete veces! El total de combinaciones di erentes es algo *ue no pienso molestarme en escribir! Empie)a por #EF seguido de ciento sesenta , cinco ceros! Es un n7mero muc&simo ma,or *ue el de todos los tomos del universo conocido! +s *ueda contestada una pregunta! El n7mero de di erentes protenas *ue pueden ormarse con veintid(s aminocidos es prcticamente ilimitado! 3as cadenas secundarias de aminocidos e1plican por s mismas todas las variedades *ue se aprecian en las protenas@ bastan para ormar la base de un en(meno tan comple5o , delicado como la vida! En realidad, bastan , sobran! De las .%!EH% combinaciones de vasopresina posibles, el cuerpo elige s(lo una! De los oc&o mil cuatrillones de combinaciones de los polip-ptidos de insulinaI posibles, el cuerpo elige una! 3a pregunta no es ,a d(nde encuentra el cuerpo la variedad *ue necesita, sino c(mo controla esa variedad , la mantiene dentro de unos lmites! Tratemos a&ora de &allar la respuesta a esta pregunta!

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Captulo $I: LOCALI%ACIN DEL CDI O


EL <ATRN
6ara *ue la c-lula pueda abricar en)imas ormando una cadena polip-ptida determinada I, s(lo -saI partiendo de unas posibilidades prcticamente ilimitadas, esa c-lula &a de tener, en alg7n lugar, JinstruccionesK para ello! Es inconcebible *ue esa cadena pueda ormarse por casualidad! 8i a un ar*uitecto se le encarga la construcci(n de una casa *ue sea id-ntica a otra ,a e1istente &asta el 7ltimo clavo, no podr &acerlo sin ms, sino *ue tendr *ue ir comparando una , otra casa a medida *ue va constru,endo, a no ser *ue disponga de planos detallados de la casa original! 6ara la c-lula, Jconstruir comparandoK supone tomar como modelo cada una de las mol-culas de protena! 3a segunda mol-cula de protena &abra de abricarse sobre la primera, es decir, aminocido por aminocido! 6ero ning7n bio*umico &a conseguido *ue una protena corriente produ)ca un duplicado de s misma, a pesar de los incentivos *ue se le den, en orma de materias primas, en)imas, compuestos especiales, etc! 3os 7nicos elementos de la c-lula *ue se duplican son los cromosomas , cada cromosoma empie)a la vida partiendo s(lo de cromosomas! 6or lo tanto, &a, *ue deducir *ue los cromosomas llevan en su propia estructura el Jpatr(nK o (rmula para la abricaci(n de la protena! +s se supona desde *ue, a principios del siglo 11, se adopt( en el estudio de los cromosomas la teora de la &erencia, suposici(n *ue &a ido rea irmndose con los a'os! Era cil &ablar del Jgen de o5os a)ulesK, pero el gen en s ni tena o5os a)ules ni los produca! 8(lo poda dar instrucciones para la abricaci(n de una cadena polip-ptida determinada *ue luego se converta en la en)ima *ue catali)aba la abricaci(n de un pigmento *ue daba a los o5os el color a)ul! +un*ue el producto inal uera una Jcaracterstica sicaK, la labor inmediata del gen era abricar una protena determinada! Hasta la d-cada de los .% no se presentaron pruebas relativamente irmes *ue corroboraran tal suposici(n! En #4.#, George L! :eadle , Ed?ard 3! Tatum iniciaron una serie de e1perimentos con mo&o de pan! 8e cultiv( una cepa silvestre de este mo&o en un medio *ue contena a)7car , sales inorgnicas! Entre las sales iguraban compuestos de nitr(geno con los cuales el mo&o poda abricar por s mismo todos los aminocidos necesarios! No ue necesario agregar al

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medio ning7n aminocido pre abricado! :eadle , Tatum sometieron entonces a los ra,os = esporas del mo&o! Ba en #4H<, Hermann G! /uller &aba demostrado *ue estas radiaciones alteran en cierto modo los genes , producen mutaciones! :eadle , Tatum pudieron comprobar *ue ello ocurra tambi-n en este caso! De ve) en cuando, una espora irradiada de5aba de crecer en el medio corriente , s(lo lo &aca si se le agregaba un determinado aminocido, por e5emplo, lisina! +l parecer, lo ocurrido era *ue la espora irradiada &aba perdido la acultad de abricar su propia lisina, a base de los compuestos de nitr(geno inorgnicos! 8in lisina no poda crecer ,, si se le administraba lisina pre abricada, creca! 6areca evidente *ue la espora no produca alguna de las en)imas *ue normalmente catali)aban una de las reacciones *ue proporcionaban la lisina! Tambi-n pareca l(gico suponer *ue ello se deba a *ue los ra,os = &aban da'ado un gen determinado! /ediante una larga serie de ingeniosos e1perimentos, :eadle , Tatum sentaron una irme base para la aseveraci(n de *ue cada gen tiene la e1clusiva unci(n de ormar una en)ima espec ica! Psta es la llamada teora de un genNuna en)ima! En el momento en *ue se anunci( esta teora se produ5o una viva pol-mica, pero en la actualidad la ma,ora de los bio*umicos parecen aceptarla! En realidad, en las en)imas ormadas por ms de una cadena polip-ptida parece &aber un gen para cada una de ellas, por lo *ue la teora debera llamarse un genNuna cadena polip-ptida#E! Considerado el caso desde este punto de vista, se aprecia *ue el 5uego de cromosomas con el *ue cada &uevo ecundado inicia su vida contiene in ormaci(n para un 5uego de en)imas, cu,o n7mero es prcticamente igual al de los distintos genes! + este 9patr(n; de los cromosomas se le &a dado en los 7ltimos a'os el nombre de c(digo gen-tico! No &a &abido otra rase *ue &iciera tanto impacto en el mundo de la ciencia desde *ue se acu'( la de J isi(n del tomoK!

LA CACDA DE LA <ROTECNA
6ero, C*u- *ueremos decir cuando a irmamos *ue los cromosomas , los genes portan el c(digo gen-ticoD C C(mo lo portanD CDe *u- clase de smbolos se componeD 3o inmediato es suponer *ue el c(digo est inscrito en la estructura de la protena *ue orma cada gen! 6arece l(gico a irmar *ue s(lo una mol-cula de protena es lo bastante comple5a como para Por su traba!o sobre los ra*os B * la #utaci+n .uller recibi+ el Pre#io ,obel de .edicina * -isiolog$a de 1946. Ceadle * Datu# por su traba!o sobre el #o"o irradiado co#partieron el Pre#io ,obel de .edicina * -isiolog$a de 195).
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contener el patr(n necesario para ormar una mol-cula de protena! 8upongamos *ue cada gen posee en alg7n elemento de su estructura la cadena polip-ptida e1acta de la en)ima cu,a sntesis es controlada por -l! El gen sera, por as decirlo, una Jen)ima de re erenciaK, transmitida de c-lula en c-lula , de organismo en organismo generaci(n tras generaci(n! Combinando , volviendo a combinar esta en)ima de pre erencia, al parecer, podran prepararse tantas otras de la misma especie como necesitara la c-lula! Todo ello pareca tan natural *ue casi se daba por descontado! No obstante, ciertas pruebas *ue databan de medio siglo atrs indicaban ine*uvocamente *ue esta opini(n era err(nea! En #$4<, en la -poca en *ue los cient icos empe)aban a centrar su atenci(n en los cromosomas, un *umico alemn llamado +lbrec&t Xossel &aca e1perimentos con esperma de salm(n *ue, al igual *ue todas las c-lulas espermticas, no es ms *ue un saco de cromosomas comprimidos! Xossel descubri(, en primer lugar, *ue el esperma de salm(n se compone principalmente de cido nucleico@ en realidad, el contenido de cido nucleico supera al de protena en una proporci(n de dos a uno! B, por si no era su iciente esa incidencia minoritaria de las protenas, result( *ue las mol-culas de protena eran poco corrientes , las llam( protaminas! 3as mol-culas de protamina son mu, pe*ue'as para protenas ,, sorprendentemente, estn compuestas casi enteramente por una sola variedad de aminocido! Entre el oc&enta , el noventa por ciento de los aminocidos *ue componen las protaminas son arginina #.! Ello es de recalcar! Cuando una macromol-cula est compuesta en tan gran proporci(n por una sola unidad, su acultad para transmitir in ormaci(n *ueda e1traordinariamente mermada! 6or e5emplo, tomemos un p-ptido compuesto por die) aminocidos di erentes, , otro compuesto por die) aminocidos, oc&o de los cuales sean iguales , s(lo dos, di erentes! 3a cadena de die) elementos di erentes puede combinarse de E!<H$!$%% ormas distintas@ la de oc&o elementos iguales , dos di erentes puede combinarse s(lo de 4% ormas distintas! 6or lo tanto, las mol-culas de protanlina tienen s(lo #N.%!%%% de las posibilidades de variaci(n de una mol-cula de protena de tama'o similar , ma,or variedad de aminocidos! 8i bien &a, *ue reconocer *ue las posibilidades de variaci(n de las protenas son tan amplias *ue se puede arrostrar una reducci(n considerable de las mismas, resulta sorprendente *ue esta reducci(n ocurra en las c-lulas espermticas, en las *ue la cantidad de in ormaci(n a transmitir &a de ser m1ima! @ossel recibi+ por su in&estigaci+n en este ca#po el Pre#io ,obel de -isiolog$a * .edicina de 1910.
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En las c-lulas de salm(n corrientes, la protena *ue contienen los cromosomas es de la variedad llamada &istona! Psta es una variedad bastante simple, desde luego, aun*ue no tanto como las protaminas! C6or *u- una c-lula del cuerpo &a de tener cromosomas con unas protenas ms complicadas *ue las *ue poseen las c-lulas espermticas, a partir de las cuales &abran de desarrollarse todas las c-lulas del cuerpoD 0B no &a, *ue suponer *ue la c-lula del (vulo compense la alta, ,a *ue el padre contribu,e a la &erencia gen-tica tanto como la madre, seg7n todos los indicios, , la &erencia paterna se transmite s(lo a trav-s de las c-lulas espermticas!2 +dems, las en)imas del salm(n 0al igual *ue las de cual*uier otra criatura2 no son protamina ni &istona, por lo *ue no pueden copiarse directamente de la protena del cromosoma! B todo ello puede aplicarse tambi-n a otras especies! 3a protena del cromosoma, especialmente en las c-lulas espermticas, suele ser ms simple *ue la protena en)imtica! 6or otra parte, todas las pruebas reali)adas en c-lulas espermticas desde la -poca de Xossel indican *ue el cido nucleico del esperma es mu, similar al cido nucleico de las c-lulas corrientes! Ona orma de resolver este problema sera suponer *ue cuando un organismo embala un 5uego de cromosomas en una c-lula espermtica, arro5a por la borda todo el lastre del *ue pueda prescindir! +l in , al cabo, la c-lula espermtica tiene *ue dirigirse a la c-lula del (vulo *ue est esperndola, con la ma,or rapide) posible , le conviene via5ar sin impedimento! En estas condiciones, C*u- parte de los cromosomas se conservara sin cambiosD Naturalmente, la parte *ue lleva el c(digo gen-tico! CB *u- parte &abra de reducirse , simpli icarse todo lo posibleD 6ues la *ue no es indispensable para el c(digo gen-tico! Desde este punto de vista, parece *ue el c(digo gen-tico se encuentra en el cido nucleico , no en la protena! +un*ue a&ora, con la e1periencia acumulada, ello puede parecer evidente, no lo ue durante el medio siglo *ue sigui( al descubrimiento de Xossel! Entonces se consideraba *ue las mol-culas de cido nucleico eran mu, pe*ue'as , de estructura simple! Incluso las protenas simpli icadas se consideraban ms comple5as *ue los cidos nucleicos, , *ue cambiar de la protamina al cido nucleico sera ir de mal en peor! 6or lo tanto, los *umicos perseveraban con la protena, esperando *ue se presentara algo *ue 5usti icara la simplicidad de las mol-culas de protamina o demostrara *ue, al in , al cabo, eran bastante comple5as! 6ero nada vino a salvar la teora del c(digo de la protena! 6or el contrario, se produ5o un descubrimiento *ue la mand( a la tumba! E1isten dos cepas de un tipo de bacteria causante de la pulmona! Ona de ellas desarrolla una pelcula suave de aspecto a)ucarado sobre la

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c-lula de la bacteria@ a causa del aspecto de la colonia resultante, se llama Jcepa suaveK o 8! 3a otra no produce pelcula alguna, carece de suavidad , se llama JrugosaK o U! En #4H$ se declar( *ue una partida de bacterias 8, muertas por ebullici(n , agregadas a bacterias U vivas producan bacterias 8 vivas! 8 muertas Y U vivas V 8 vivas Era inconcebible *ue las bacterias 8 muertas pudieran resucitar, por lo *ue s(lo caba la suposici(n de *ue las bacterias U vivas &aban sido convertidas en 8 vivas, por e ecto de algo *ue se encontraba en las bacterias 8 muertas! 6areca l(gico suponer *ue las bacterias 8 posean un gen *ue controlaba la en)ima necesaria para la ormaci(n de la pelcula! 3as bacterias U, por otra parte, carecan de este gen, por lo *ue no ormaban la en)ima ni posean la pelcula! +&ora bien, las bacterias 8 muertas seguan conteniendo el gen! Cuando las bacterias 8 muertas se agregaban a las bacterias U vivas, una parte de la cepa U absorba de alg7n modo ese gen , ad*uira la acultad de ormar la en)ima , la pelcula! En realidad, -stas se convertan en miembros de la cepa 8! En #4E# se demostr( *ue ni si*uiera se necesitaban bacterias muertas intactas para trans ormar bacterias U en 8! C8era posible conseguir la metamor osis con un e1tracto bacterianoD CC(moD El e1tracto contena el gen necesario! 8e concibi( la esperan)a de poder puri icar el gen &asta aislarlo, a in de estudiarlo! Esto se consigui( en #4.. , el anuncio de la naturale)a del gen ca,( como una bomba! Tres bio*umicos *ue traba5aban en el Instituto UocMe eller, Os?ald T! +ver,, Colin /! /ac3eod , /acl,n /cCart, consiguieron demostrar *ue el gen era cido nucleico , s(lo cido nucleico! Consiguieron trans ormar bacterias U en 8 utili)ando una soluci(n del cido nucleico, sin protena alguna! /s adelante se &icieron otras trans ormaciones de cepas bacterianas , en todos los casos el agente trans ormador era cido nucleico! Imposible seguir dudando: el c(digo gen-tico s(lo poda transmitirlo el cido nucleico!

AUGE DEL CIDO NUCLEICO


Cual*uier duda *ue pudieran conservar los bio*umicos, acostumbrados a considerar la protena como la materia de la vida, *ued( de initivamente e1tinguida tras los e1perimentos reali)ados sobre mol-culas de virus a principios de la d-cada de los F%! Despu-s de la 8egunda Guerra /undial, el microscopio electr(nico
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ue desarrollado , per eccionado &asta resultar, por un lado, preciso , seguro, , por el otro, ase*uible para los presupuestos cient icos medianos! Dado *ue este instrumento permita muc&os ms aumentos *ue los microscopios (pticos corrientes, se e1tendi( considerablemente el estudio de las mol-culas de los virus *ue, por su pe*ue'o tama'o, no podan verse con los microscopios corrientes!@ +s pudo averiguarse *ue las mol-culas de los virus consistan generalmente en una conc&a de protena en cu,o interior se encontraba una mol-cula de cido nucleico! Esta 7ltima era una sola estructura alargada, mientras *ue la conc&a de protena estaba ormada por una serie de pe*ue'as secciones, similares entre s! De pronto, empe)( a resultar dudoso *ue las mol-culas de protena tuvieran *ue ser ms comple5as *ue las de cido nucleico! +*u se daba un caso clarsimo en el *ue la mol-cula de cido nucleico era ms grande *ue cual*uiera de las mol-culas de protena comprendidas en el sistema! 06or supuesto como &emos visto en el captulo anterior, el tama'o nada tiene *ue ver con la comple5idad! /s adelante volveremos sobre este punto!2 En #4FH, dos bio*umicos, +l red D! Hers&e, , /! C&ase, reali)aron un e1perimento crucial con los bacteri( agos, variedad de virus *ue in esta las c-lulas bacterianas! Invaden la c-lula, se multiplican , acaban por matarla! 3a membrana celular se revienta ,, de donde antes entrara un solo virus, salen a&ora muc&os! Hers&e, , C&ase empe)aron por cultivar bacterias en un medio *ue contena tomos de a)u re , (s oro radiactivos! Dado *ue estos tomos se comportan como tomos de a)u re , (s oro corrientes, por lo menos en el aspecto *umico, las bacterias asimilaron en su estructura los tomos radiactivos como si ueran tomos corrientes! +&ora bien, los tomos radiactivos se descomponan constantemente, emitiendo pe*ue'as partculas cargadas de energa *ue los *umicos podan detectar con instrumentos adecuados! +s se poda saber si las partculas eran emitidas por el a)u re o el (s oro! 3as bacterias Cultivadas en este medio radiactivo estaban, digamos, JmarcadasK El siguiente paso consisti( en &acer *ue los bacteri( agos in estaran estas bacterias! +s se &i)o , las mol-culas vricas invasoras se reprodu5eron a base de las c-lulas bacterianas marcadas con lo *ue las nuevas mol-culas *uedaron marcadas a su ve)! No obstante, el marcado de los bacteri( agos segua un patr(n especial! 3as mol-culas de protena contienen casi siempre tomos de a)u re , mu, pocos o ning7n tomo de (s oro! 6or otra parte, las mol-culas de cido nucleico contienen siempre tomos de (s oro, , nunca tomos de a)u re! En consecuencia, un bacteri( ago marcado con tomos de (s oro , a)u re llevar el (s oro en el interior de la parte de cido nucleico, mientras *ue el a)u re se encontrar en la cpsula e1terna de protena!

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>ino luego el paso decisivo, consistente en in estar bacterias normales no marcadas con bacteri( agos marcados! 3a presencia de tomos radiactivos se'alara la presencia del virus! 6ues bien, en las bacterias penetr( tan s(lo el (s oro radiactivo! El a)u re se *ued( uera , pudo ser eliminado con un simple lavado o s(lo con una sacudida! Inevitablemente, de ello se dedu5o *ue s(lo penetraban en la bacteria los 9interiores; de cido nucleico del virus! 3a cpsula de protena *uedaba uera, descartada! No obstante, este cido nucleico del virus, una ve) dentro de la bacteria, ormaba rpidamente no s(lo ms mol-culas de cido nucleico iguales a s mismo 0aun*ue no iguales a las *ue normalmente se encuentran en las bacterias2 sino tambi-n nuevas cpsulas de protena! Era indiscutible *ue, por lo menos en este caso, el c(digo gen-tico se encuentra en el cido nucleico , no en la protena , *ue el cido nucleico sin la protena puede provocar la ormaci(n de unas mol-culas de protena determinadas! +l in , al cabo, la cpsula de protena ormada para las nuevas mol-culas vricas era igual a la cpsula de protena *ue *ued( descartada, uera de la bacteria , distinta de cual*uiera de las protenas *ue en un principio se encontraban en su interior! >arios a'os despu-s se consigui( otro gran impacto! En #4FF, Hein) AraenMelIConrat desarroll( unas t-cnicas suaves para e1traer el cido nucleico de la cpsula de protena de un virus de mosaico de tabaco sin da'ar ni el cido nucleico ni la protena! Cada una de las partes del virus, aisladas, parecan no in ecciosas, es decir *ue 6oda embadurnarse con ellas &o5as de tabaco sin *ue se produ5era la en ermedad *ue se caracteri)a por la decoloraci(n moteada! +&ora bien, si las dos partes volvan a unirse, una parte del cido nucleico se introduca de nuevo en la cpsula de protena , la combinaci(n recobraba su poder in eccioso! +l a'o siguiente, AraenMel Conrat demostr( *ue, si bien la protena no pareca in ectar las &o5as de tabaco, el cido nucleico Iincluso soloI posea un leve poder in eccioso! El signi icado est claro! 3a cpsula de protena act7a, en primer lugar, como una 9armadura; cu,a misi(n es proteger la parte de cido nucleico del virus! En segundo lugar, la cpsula de protena contiene una en)ima *ue produce, por disoluci(n, una abertura en la pared de la c-lula bacteriana! 0Esta en)ima disolvente ue aislada en #4<H!2 6or esta abertura penetra en la c-lula s(lo el cido nucleico! + alta de la cpsula de protena, no &a, en)ima *ue per ore un ori icio para el cido nucleico, por lo *ue -ste, solo, parece carecer de poder in eccioso! + veces, empero, el cido nucleico encuentra una isura por la *ue puede introducirse , entonces se produce la in ecci(n

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aun*ue no &a,a protena! 3a combinaci(n cido nucleicoNprotena es anloga a la de &ombreNautom(vil! On &ombre , un autom(vil 5untos pueden trasladarse de /adrid a :arcelona sin problemas! 6or separado, ni uno ni otro lo conseguiran! Evidentemente, el coc&e, por s solo, no podra! El &ombre, si estuviera acuciado por una necesidad vital, podra &acer el via5e a pie! Es indudable *ue en la combinaci(n &ombreNautom(vil el primero es la parte esencial@ anlogamente, el cido nucleico es la parte esencial de la combinaci(n de los virus cido nucleicoNprotena! Todos los e1perimentos reali)ados desde #4.. apuntan en la misma direcci(n! En todas las especies, tanto en las c-lulas como en los virus, el cido nucleico &a resultado ser el portador del c(digo gen-tico! 3a protena, nunca! 6or lo tanto, desde inales de la d-cada de los .%, los *umicos se &an concentrado a anosamente en la mol-cula de cido nucleico! B en ella &emos de concentramos nosotros, ,a *ue a&ora se trata de averiguar la estructura del cido nucleico 0como antes averiguamos la de la protena2 si *ueremos descubrir la naturale)a del c(digo gen-tico!

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Captulo $II: EL COMPUESTO CENICIENTA


FSFORO
Cuando, en #4.., el cido nucleico entr( en su apogeo, &aca apro1imadamente tres cuartos de siglo *ue se &aba descubierto! Durante este tiempo, s(lo unos cuantos &ombres lo &aban estudiado! Aue la cenicienta de los compuestos &asta *ue, de la noc&e a la ma'ana, se cal)( el )apatito de cristal! De todos modos, los pioneros *ue &aban traba5ado con -l durante sus das de anonimato, &aban conseguido deducir los principios bsicos de su estructura! 6or e5emplo, poco despu-s de ser descubierto, se averigu( *ue contena (s oro! Esto era e1tra'o! Desde luego, se saba *ue algunas protenas contenan (s oro, pero en pe*ue'a cantidad! 3a casena, la principal protena de la lec&e, contiene un # por ciento de (s oro! 3a lecitina, una sustancia grasa *ue se encuentra en la ,ema de &uevo, contiene un E por ciento de (s oro! 6ero el cido nucleico es ms rico en este elemento *ue cual*uier otra de las sustancias importantes del cuerpo, ,a *ue contiene un 4 por ciento de (s oro! 6or lo tanto, &a llegado el momento de e1aminar atentamente el (s oro! Como se indica en el captulo III, su smbolo es 6! 6or sus propiedades *umicas, el (s oro se parece un poco al nitr(geno! +l igual *ue -ste, el (s oro puede combinarse con tres tomos di erentes! En ocasiones, tambi-n puede agregarse un cuarto tomo 0generalmente, o1geno2 mediante un tipo especial de enlace *ue se representa con una pe*ue'a lec&a en lugar del gui(n#F! 6or e5emplo, la igura EF indica la (rmula estructural del cido os (rico, importante producto *umico industrial! 8u (rmula emprica es, como puede verse: HE6O. Obs-rvese tambi-n *ue, mientras un tomo de o1geno puede ormar dos enlaces del tipo corriente de Jgui(nK, orma una solo del tipo de J lec&aK!

Da#bin el nitr+geno tiene esta propiedad pero no lo #enciono *a /ue no a%ecta al te#a del libro.
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Figura *.. &i+o ;o!;4ri&o.

3os enlaces e1istentes entre el tomo de (s oro , los tomos de o1geno del cido os (rico son uertes! No obstante, los tomos de &idr(geno pueden e1traerse del compuesto con bastante acilidad! Cuando se *uita uno, *ueda una abertura *ue sirve para unir lo *ue resta del cido os (rico a otros tomos o grupos de tomos! 8i se e1traen dos tomos de &idr(geno *uedan dos aberturas ,, si se e1traen todos, tres! El cido os (rico menos uno o ms de sus &idr(genos es un grupo osNtico: el os ato ser primario, secundario o terciario seg7n se &a,a e1trado uno, dos o tres tomos de &idr(geno, de5ando una, dos o tres aberturas para otras combinaciones, como se indica en la igura E<!

Figura *=. Lo! gru)o! ;o!;3ti&o!.

En los te5idos vivos, el tomo de os ato siempre est integrado en un os ato primario o secundario! 6ara simpli icar, se puede adoptar una orma convencional para indicar estos dos grupos, sin reparar en su con iguraci(n at(mica interna! 6or e5emplo, se puede indicar, no ,a el (s oro sino el grupo os tico por la 6 rodeada de un crculo! 6ara
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distinguir entre los os atos primario , secundario, se se'alarn uno o dos enlaces en el smbolo, como se indica en la igura ER!

Figura *?. SD

,o%o! +#% ;o!;ato.

+ modo de e5emplo de la orma en la *ue un grupo de os atos puede darse entre los compuestos ,a mencionado, tomemos el aminocido serina! On grupo os tico puede agregarse a la serina en el lugar de la cadena secundaria correspondiente al o1geno! +s se orma la os oserina, como indica la igura E$!

Figura */. S#ri$a " ;o!;ato.

En las protenas puede darse la os oserina en lugar de la serina , cuando esto ocurre el resultado es una protena *ue contiene (s oro, lo *ue se llama os oprotena! E5emplo de ello es la casena, *ue menciono al principio de este captulo! +s pues, podemos considerar los grupos os ticos como un componente del cido nucleico, el componente *ue le da sus propiedades cidas! Desde luego, tiene tambi-n otros componentes!

LAS DOS VARIEDADES


6ronto se observaron indicaciones de *ue el cido nucleico contiene en su estructura grupos de a)7car, pero durante d-cadas la

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naturale)a del a)7car ue una inc(gnita! El a)7car simple ms corriente *ue se da en la Naturale)a es la glucosa, unidad a base de la cual se abrican el almid(n , la celulosa! 3a mol-cula de glucosa es una cadena de seis tomos de carbono! + cinco de ellos est unido un grupo &idro1ilo, mientras *ue el se1to tomo de carbono orma parte de un grupo carbonilo! 03a caracterstica de la estructura de la mol-cula de a)7car es precisamente la posesi(n de un grupo carbonilo , de numerosos grupos &idro1ilos!2 Otros dos a)7cares corrientes son la ructosa , la galactosa! +l igual *ue la glucosa, cada uno de ellos tiene seis tomos de carbono, uno de los cuales orma parte de un grupo carbonilo, mientras *ue los otros estn unidos a grupos &idro1ilos! No obstante la orientaci(n relativa de los grupos &idro1ilos en el espacio es distinta en cada caso! 0Esta di erencia de orientaci(n basta para producir distintos compuestos, de propiedades di erentes!2 Dos a)7cares simples pueden combinarse entre s 0al igual *ue los aminocidos2 eliminando el agua! 3a glucosa , la ructosa combinadas orman una mol-cula de sacarosa, el a)7car de mesa JcorrienteK, *ue utili)amos para endul)ar el ca -! El a)7car de ca'a, el de remolac&a , el de arce son todo sacarosa! 3a glucosa tambi-n puede combinarse con la galactosa para ormar lactosa, un a)7car casi inspido *ue s(lo se encuentra en la lec&e! 6or 7ltimo, ciertas mol-culas de glucosa pueden combinarse para ormar mol-culas de almid(n o celulosa! E1isten otros muc&os a)7cares , combinaciones de a)7cares! Tambi-n &a, algunas mol-culas de a)7car ligeramente modi icadas: son a*uellas a las *ue se &an agregado grupos de nitr(geno, a)u re o (s oro! +lgunos de estos compuestos no se dan en la Naturale)a, sino *ue se &an obtenido por sntesis en el laboratorio! Todos estos compuestos Isimples, combinados o modi icados, naturales o sint-ticosI llevan el nombre de &idratos de carbono o carbo&idratos@ como *ueda dic&o en el captulo II, componen uno de los tres grandes grupos de materia orgnica de los te5idos!

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Figura *1. Ri,o!a.

6ero, C*u- carbo&idrato es el del cido nucleicoD 3a respuesta a esta pregunta no se &all( &asta #4#%, en *ue el bio*umico norteamericano de origen ruso 6&oebus +! T! 3evene identi ic( la ribosa, uno de los componentes del cido nucleico! Con anterioridad, se ignoraba *ue la ribosa se diera en la Naturale)a! Aue obtenida por sntesis en #4## por Emil Aisc&er 0el &ombre *ue descubri( la estructura de los p-ptidos2, pero se consideraba puramente como una curiosidad cient ica, carente de valor prctico! 8u mismo nombre ue inventado por Aisc&er sin pretender otorgarle un signi icado especial! 8in embargo, deba ser considerada al in como uno de los dos carbo&idratos ms importantes para la vida! 0En la Ciencia, al igual *ue en la vida diaria, tambi-n &a, patitos eos *u- se convierten en cisnes!2 3a ribosa se di erencia del la glucosa, la ructosa , la galactosa en *ue tiene cinco carbonos en lugar de seis! Esta cadena de cinco carbonos tiende a ormar un anillo con un tomo de o1geno de uno de los grupos &idro1ilos! El resultado es un anillo de cuatro carbonos , un o1geno *ue viene a ser como un anillo de urano sin los enlaces dobles! Ello se indica en la igura E4, *ue muestra la ribosa al completo , en )ig)ag! /s adelante, 3evene descubri( *ue no todas las mol-culas de cido nucleico contienen ribosa! +lgunas muestras contienen un a)7car a n *ue se di erencia s(lo por la carencia de uno de los tomos de o1geno de la ribosa! 8u nombre, por lo tanto, es deso1irribosa , en la igura .% se indica su estructura! 3a deso1irribosa, al igual *ue la ribosa, &aba sido sinteti)ada por Aisc&er a'os antes de *ue se descubriera su e1istencia en la Naturale)a!

Figura -9. D#!o:irri,o!a.

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En unci(n de estos dos a)7cares, el cido nucleico se dividi( en dos tipos: cido ribonucleico, *ue contiene ribosa, , cido deso1irribonucleico, *ue contiene deso1irribosa! Dado *ue estos nombres &an venido usndose con creciente recuencia , dado *ue los bio*umicos son tan al-rgicos a los polislabos como el *ue ms, no tard( en implantarse la costumbre de utili)ar iniciales para re erirse a estas sustancias! El cido ribonucleico es +UN , el cido deso1irribonucleico, +DN! Casi nadie los nombra ,a de otro modo! En los cidos nucleicos no se &aban encontrado ms a)7cares *ue la ribosa , la deso1irribosa , &acia #4F% los bio*umicos asuman, con ms o menos irme)a, *ue no se encontraran ,a , *ue la ribosa , la deso1irribosa eran los 7nicos a)7cares del cido nucleico! +dems, no se &a encontrado ning7n cido nucleico *ue contenga ribosa , deso1irribosa, sino s(lo una u otra! Ono , otro tipo de cido nucleico se dan en distintos lugares de la c-lula! El +DN se presenta s(lo en el n7cleo ,, concretamente, en los cromosomas! En el interior del n7cleo puede encontrarse tambi-n algo de +UN@ pero -ste acostumbra a estar en su ma,or parte uera, en el citoplasma! 6or lo *ue &a podido averiguarse &asta a&ora, todas las c-lulas completas contienen tanto +DN como +UN! 6or lo *ue respecta a los virus, los ms complicados contienen, al igual *ue las c-lulas, +DN , +UN! No obstante, muc&os contienen 7nicamente +DN! 3os ms simples, como el del mosaico del tabaco, contienen s(lo +UN!

<URINAS Y <IRIMIDINAS
6udo averiguarse *ue los cidos nucleicos contienen, adems de grupos os ticos , a)7cares, combinaciones de tomos construidas en tomo a anillos con parte de nitr(geno! Ello ue descubierto &acia #$$% , con posterioridad por Xossel 0el &ombre *ue ms adelante traba5ara con protaminas2! Todos los compuestos con parte de nitr(geno *ue ueron aislados resultaron estar construidos alrededor de uno o dos sistemas de anillos, el de purina , el de pirimidina, los cuales *uedan indicados en la igura #F! 6or lo tanto, los compuestos con parte de nitr(geno aislados del cido nucleico se agrupan en purinas , pirimidinas#<! Dos purinas , tres pirimidinas se &an aislado de los cidos nucleicos en cantidades considerables! 3as dos purinas son: adenina , guanina , las tres pirimidinas: citosina, timina , uracilo! 3as cinco se E#il -isc"er /ue traba!ar$a #s tarde con la estructura pptida reali0+ una labor e2traordinaria con la /u$#ica de las purinas. Por esto * por sus estudios acerca de los a09cares %ue reco#pensado en 1902 con el Pre#io ,obel de >u$#ica.
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presentan en la igura .#, en orma completa , en )ig)ag! De las cinco, le adenina, la guanina , la citosina se dan tanto en el +DN como en el +UN! 3a timina se encuentra s(lo en el +DN , el uracilo, s(lo en el +UN! 3a timina , el uracilo no son mu, di erentes! En realidad, la 7nica di erencia consiste en *ue la timina posee un grupo metilo del *ue carece el uracilo! En la (rmula de )ig)ag, la mol-cula de timina muestra un pe*ue'o gui(n *ue no se observa en el uracilo, lo cual sit7a la di erencia en su 5usta perspectiva! 6or lo *ue se re iere al c(digo gen-tico 0para adelantar acontecimientos momentneamente2 la timina del +DN es e*uivalente al uracilo del +UN! Otra observaci(n respecto a las (rmulas! En determinados compuestos orgnicos, es posible *ue un tomo de &idr(geno circule por los mismos con cierta libertad, enganc&ndose unas veces a un tomo , otras, a otro! Esto ocurre cuando e1isten enlaces dobles, , el salto del tomo de &idr(geno acarrea una conmutaci(n de los enlaces dobles!

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Figura -1. <uri$a! " )iri

i+i$a!.

En el uracilo, por e5emplo, los tomos de &idr(geno de los grupos &idro1ilos pueden conmutar cilmente con los tomos de nitr(geno *ue se encuentran contiguos a ellos en el anillo! En realidad, suelen estar con ma,or recuencia con los tomos de nitr(geno *ue en los grupos &idro1ilos! Este en(meno del despla)amiento de un tomo de &idr(geno se llama tautomerismo! En la igura .H se indica la orma taut(mera del uracilo! 8i se compara con la (rmula del uracilo de la igura .#, se observar *ue, por lo menos en las (rmulas de )ig)ag, s(lo cambia la situaci(n de los enlaces dobles!

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Figura -'. For

a! taut4

#ra! +#% ura&i%o.

0En realidad, no es necesario *ue nos e1tendamos ms sobre el en(meno del tautomerismo! 8i lo &e mencionado es por*ue, a veces, es necesario enunciar la (rmula de un compuesto como el uracilo en una u otra (rmula taut(mera! + alta de una e1plicaci(n, el lector podra sentirse desconcertado al observar una di erencia inesperada en la distribuci(n de los enlaces dobles de una (rmula a otra!2 En mu, contadas muestras de cido nucleico se &an detectado un par de pirimidinas menores *ue presentaban modi icaciones de la estructura de citosina! 6uesto *ue por lo *ue se re iere al c(digo gen-tico, todas ellas se consideran e*uivalentes de la citosina, no es preciso *ue el lector se preocupe por ellas! 3o 7nico *ue necesitamos son las dos purinas , las tres pirimidinas *ue se detallan en este apartado!

ENSAM0LADURA DE LAS <IEZAS


3a lista est ,a completa! 3os componentes de los cidos nucleicos con el grupo os tico, la ribosa, la deso1irribosa, las dos purinas , las tres pirimidinas! En total, oc&o 9palabras;, rente a las veintid(s *ue componen las protenas! Esto parece sorprendente! , es *ue los compuestos *ue contienen el c(digo gen-tico deberan ser, por lo menos, tan comple5os como las protenas! En realidad, las cosas son a7n ms sencillas! De las oc&o 9palabras;, al +DN le altan la ribosa , el uracilo, mientras *ue el +UN carece de la deso1irribosa , la timina! 6or lo *ue cada una de las variedades de cido nucleico se compone s(lo de seis 9palabras;! 6ero, Cc(mo estn unidas estas 9palabras;D 3evene, el primer

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&ombre *ue identi ic( la ribosa , la deso1irribosa en los cidos nucleicos atac( tambi-n este problema! Descompuso el cido nucleico en grandes ragmentos, cada uno de los cuales contena varias de las unidades bsicas! Operando con estos ragmentos, pudo deducir su estructura! + principios de la d-cada de los F%, el *umico ingl-s 8ir +le1ander U! Todd obtuvo por sntesis estructuras a base de las (rmulas propuestas por 3evene , averigu( *ue posean realmente las propiedades del material obtenido del cido nucleico! Esto corrobor( las &ip(tesis *ue, a decir verdad, &aban sido aceptadas por los bio*umicos sin demasiados reparos#R!

Figura -*. Nu&%#4ti+o! +# ri,o!a.

3evene mantena *ue cada parte de ribosa 0o deso1irribosa2 de la


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Por su traba!o en este ca#po Dodd recibi+ el Pre#io ,obel de >u$#ica en 195(.
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mol-cula de cido nucleico tiene un grupo os tico enganc&ado en un e1tremo , una purina o pirimidina en el otro! Esta combinaci(n de grupos se llama nucle(tido! Desde luego, todos los nucle(tidos del +UN contienen un grupo de ribosa ,, adems, una adenina, una guanina, una citosina o un uracil! 6or lo tanto, pueden darse cuatro nucle(tidos distintos: cido adenlico, cido guanlico, cido citidlico , cido uridlico! Nuevamente, es la presencia del grupo os tico lo *ue da a cada uno de ellos sus propiedades cidas , agrega la palabra JcidoK a su nombre! B, por supuesto, por el nombre del nucle(tido se sabe *u- purina o *upirimidina contiene! Dado *ue estos nucle(tidos son de importancia primordial para el c(digo gen-tico, en la igura .E do, las (rmulas de cada uno de ellos, aun*ue s(lo en orma de )ig)ag! 3os nucle(tidos del +DN se distinguen de los anteriores en *ue, en lugar de ribosa, contienen deso1irribosa! 6or ello, podemos &ablar del cido deso1iadenlico, cido deso1iguanlico , deso1icitidlico! En el +DN no e1iste el cido deso1iuridlico@ pero, dado *ue el lugar del uracil est ocupado por la timina, tenemos el cido deso1itimidlico, seg7n se indica en la igura ..! Como pueden observar, la di erencia entre -ste , el cido uridlico se reduce a la alta del grupo &idro1ilo en el a)7car! El cido deso1iadenlico se di erencia del adenlico en lo mismo e id-ntica di erencia se observa al comparar el cido deso1iguanlico , el cido deso1icitidlico con el cido guanlico , el cido citidlico respectivamente! 3as variaciones de la disposici(n de los nucle(tidos son sumamente importantes para la *umica del cuerpo! Ha, nucle(tidos como los presentados en la igura .E, pero en lugar del 7nico grupo os tico llevan dos , &asta tres, dispuestos en tndem! 8on compuestos clave para el almacenamiento , suministro de energa, siendo el ms conocido de ellos el tri os ato de adenosina, *ue suele abreviarse +T6! 8u mol-cula es como la del cido adenlico, pero 0como indica el nombre del compuesto2 lleva tres grupos os ticos en lugar del 7nico *ue posee el cido adenlico!

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Figura --. &i+o +#!o:iti

i+D%i&o.

E1isten tambi-n compuestos seme5antes a los nucle(tidos *ue act7an en colaboraci(n con ciertas en)imas, por lo *ue se denominan coen)imas! En ellos, la parte de ribosa se sustitu,e a veces por una glucosa o alg7n carbo&idrato, mientras *ue en lugar de la purina o pirimidina puede &aber otros tipos de anillos *ue contengan nitr(geno! 8in embargo, nosotros no vamos a ocupamos ms *ue de los nucle(tidos obtenidos de los cidos nucleicos de los *ue en cual*uier mol-cula de cido e1isten s(lo cuatro variedades! 3a pregunta *ue a&ora se suscita es c(mo se combinan los nucle(tidos para ormar los cidos nucleicos propiamente dic&os! Tambi-n esto ue averiguado por 3evene , corroborado por Todd!

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Figura -.. La &a+#$a )o%i$u&%#4ti+a.

El secreto est en el grupo os tico! En los nucle(tidos unitarios, consiste generalmente en un os ato primario con un enlace, aun*ue tambi-n puede ser un os ato secundario con dos enlaces, el segundo de los cuales est unido a un segundo nucle(tido! Toda una serie de nucle(tidos puede enla)arse mediante os atos secundarios, como puede verse en la serie de cidos uridlicos de la igura .F! 3os nucle(tidos unidos de la igura .F orman una cadena polinucle(tida! Cuando el polinucle(tido est compuesto por nucle(tidos de ribosa 0como en la igura .F2, cada grupo de a)7car tiene un grupo &idro1ilo *ue sobresale! 0Est representado por la O *ue sale de cada anillo de a)7car!2 8i el polinucle(tido est ormado por nucle(tidos de deso1irribosa, no se da este grupo &idro1ilo libre! 0Comprense iguras .. , .E2 De
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ello se deduce, pues, *ue el +UN est compuesto por una cadena polinucle(tida de cu,a parte de a)7car sobresalen grupos &idro1ilos, mientras *ue el +DN est ormado por una cadena polinucle(tida sin grupos &idro1ilos! 3a cadena polinucle(tida tiene cierta similitud con la cadena polip-ptida de las protenas! 3a cadena polip-ptida est ormada por una 9columna vertebral; de poliglicina *ue discurre a lo largo de toda la cadena, dndole unidad@ de ella parten las di erentes cadenas secundarias *ue dan diversidad a la mol-cula! +nlogamente, la estructura polinucle(tida tiene una 9columna vertebral; de a)7car , os ato *ue discurre a todo lo largo de la cadena , de la *ue parten las di erentes purinas , pirimidinas! En la igura .< se muestra una comparaci(n es*uemtica! En la mol-cula de protena s(lo varan las cadenas secundarias , en la mol-cula de cido nucleico, s(lo las purinas , las pirimidinas! +*u se plantea lo *ue parece una curiosa parado5a! En la columna vertebral de poliglicina puede &aber &asta veintid(s cadenas secundarias di erentes 0contando como uno de los elementos la alta de una cadena secundaria para una glicina2@ pero en la columna vertebral de a)7car , os ato s(lo &a, cuatro purinas o pirimidinas di erentes!

Figura -=. <rot#D$a " 3&i+o $u&%#i&o &o

)ara+o!.

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CC(mo con s(lo cuatro 9palabras; para determinar el c(digo puede el cido nucleico suministrar la in ormaci(n necesaria para abricar una mol-cula *ue puede contener &asta veintid(s 9palabras;D Oportunamente nos ocuparemos de esta pregunta clave , &allaremos la respuesta, pero no sin antes e1aminar ms detenidamente la mol-cula de cido nucleico propiamente dic&a!

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Captulo $III: DE CADENA A H'LICE


LONGITUD DE LA CADENA
+&ora *ue ,a sabemos c(mo estn unidos los nucle(tidos en la mol-cula de cido nucleico podemos preguntar cuntos nucle(tidos orman un cido nucleico! Este problema no preocup( seriamente a los bio*umicos &asta la d-cada de los .%! B es *ue, en primer lugar, se daba por descontado *ue la mol-cula de cido nucleico era relativamente pe*ue'a! 3a misma circunstancia de su asociaci(n con la protena &aca *ue ello pareciera plausible: en una protena con5ugada la parte de protena en s deba ser 0al parecer2 el elemento dominante! 6or e5emplo, tomemos la &emoglobina! esta contiene, adems de sus FR. aminocidos, cuatro grupos &ema! Cada grupo &ema es unas cinco veces ma,or *ue el aminocido medio@ aun as, los cuatro &emas 5untos representan s(lo un E por ciento de las mol-culas de &emoglobina! 0El &ema se llama grupo prost-tico, de una palabra griega *ue signi ica Jlo *ue est a'adidoK!2 El &ema es la 9parte activa; de la &emoglobina! Cada grupo &ema tiene en su centro un tomo de &ierro al *ue estn unidas lo5amente mol-culas de o1geno, de manera *ue la &emoglobina act7a en el cuerpo en calidad de transportador de o1geno! No obstante, lo *ue realmente determina el uncionamiento del grupo &ema es la parte de protena! En el cuerpo &a, varias en)imas: catalasa, pero1idasa , varios citocromos, cada una de las cuales contiene uno o ms grupos &ema@ sin embargo, ninguna de ellas puede sustituir a la &emoglobina! En realidad, todas tienen unciones di erentes, di erencias determinadas por las e1istentes en la parte de protena de la mol-cula! E1isten otros tipos de protenas con5ugadas *ue poseen otros tipos de grupos prost-ticos! Estn, por e5emplo, las glicoprotenas *ue tienen a)7cares modi icados como grupos prost-ticos! En cada caso, el grupo prost-tico parece ser un agregado menor a la protena en su con5unto, con una unci(n menor! 6or ello, pareca l(gico suponer *ue tambi-n los cidos nucleicos, al igual *ue otros grupos prost-ticos, eran mol-culas relativamente pe*ue'as con una unci(n subsidiaria en el con5unto de la mol-cula! + esta suposici(n l(gica se sumaron las observaciones reali)adas por el propio 3evene! Pl &aba aislado de las nucleoprotenas sustancias *ue, al ser e1aminadas, resultaron ser cadenas nucle(tidas de unos cuatro nucle(tidos de longitud! Eran, en otras palabras, tetranucle(tidos! + 3evene le pareci( *ue -stas deban de representar el

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grupo prost-tico de las nucleoprotenas! Tambi-n pareca l(gico suponer *ue cada tetranucle(tido estaba compuesto por cada uno de los cuatro nucle(tidos di erentes! Desgraciadamente, las conclusiones de 3evene estaban basadas en observaciones *ue no podan re le5ar una imagen real! 8u m-todo para desprender el cido nucleico de la protena re*uera la utili)aci(n de cidos , lcalis! estos desprendan el cido nucleico, pero tambi-n descomponan la cadena nucle(tida en pe*ue'os ragmentos! , eran estos ragmentos lo *ue 3evene estudiaba! Ainalmente, otros bio*umicos aplicaron m-todos de aislamiento ms suaves , obtuvieron resultados di erentes! +islaron cidos nucleicos *ue consistan en cadenas de ms de cuatro nucle(tidos! 6oco a poco, se puso de mani iesto *ue la teora de la estructura tetranucle(tida del cido nucleico era err(nea! Durante los a'os .% se obtuvieron cadenas ms , ms largas@ en los F% se obtenan muestras de +UN con mol-culas *ue contenan mil nucle(tidos , muestras de +DN con mol-culas *ue contenan veinte mil nucle(tidos! 6ero *ui) estos 7ltimos valores sean e1agerados! Es posible *ue, con los procesos de separaci(n actuales, *ueden unidas ligeramente varias mol-culas de cido nucleico, &aciendo *ue las cadenas nucle(tidas pare)can ms largas de lo *ue son en realidad en los te5idos! En la actualidad se calcula *ue un gen puede consistir en una mol-cula de cido nucleico ormado por una cadena de H%% a H!%%% nucle(tidos!

DIVERSIDAD DE LA CADENA
6ese a la revelaci(n de *ue los cidos nucleicos pueden ser tan grandes o ms *ue las protenas 0un cido nucleico compuesto s(lo por H%% nucle(tidos es tan grande como una mol-cula de &emoglobina2, la teora de la estructura tetranucle(tida subsisti( durante alg7n tiempo, aun*ue en una versi(n modi icada! 8e admita *ue una mol-cula de cido nucleico uera algo ms *ue cuatro nucle(tidos di erentes combinados en una cadena corta, pero se sugera *ue la mol-cula poda consistir en cuatro nucle(tidos di erentes repetidos una , otra ve) ormando una cadena larga! 8i la teora de la estructura tetranucle(tida as modi icada uera correcta, no se podra esperar *ue los cidos nucleicos ueran los portadores del c(digo gen-tico! 8eme5ante tetranucle(tido m7ltiple sera, simplemente, como una larga J raseK *ue repitiera J,!!! ,!!! ,!!! ,!!!K! 8i la mol-cula de almid(n es, simplemente, Jglucosa W glucosa I

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glucosaIglucosaK, el cido nucleico sera Ktetranucle(tidoI tetranucle(tidoItetranucle(tidoI! El *ue un tetranucle(tido sea siete veces , media ms grande *ue una mol-cula de glucosa no importa! Ona rase *ue diga JinvencibleIinvencibleIinvencibleK no es muc&o ms e1presiva *ue la *ue dice: J,I,I,K, a pesar de *ue en el primero la palabra es ms larga e impresionante! De manera *ue cuando, en #4.., se publicaron los e1perimentos de +ver,, /ac3eod , /cCart,, los bio*umicos empe)aron a pensar, con cierta desa)(n, *ue la teora de la estructura tetranucle(tida, por ms *ue se modi icara, no era correcta! El cido nucleico llevaba la in ormaci(n gen-tica@ el modelo tetranucle(tido no poda llevarla! +dems, el estudio de las trans ormaciones bacterianas revel( *ue e1istan e1tensas variedades de cidos nucleicos, cada una de las cuales poda provocar una trans ormaci(n determinada, pero no otras! Ello no sera posible si la teora de la estructura tetranucle(tida uera correcta! Entonces empe)( a dedicarse ma,or atenci(n a los cidos nucleicos! + ortunadamente, en #4.., el mismo a'o en *ue +ver,, /ac3eod , /acCart, revolucionaron las teoras e1istentes sobre los cidos nucleicos, /artin , 8,nge desarrollaron la t-cnica de la cromatogra a del papel! +un*ue en un principio esta t-cnica se aplic( a los aminocidos, pudo adaptarse cilmente a las purinas , pirimidinas #$! 3a direcci(n a seguir pareca clara: descomponer los cidos nucleicos, separar las purinas , pirimidinas, anali)ar la me)cla purinaNpirimidina por cromatogra a del papel , luego averiguar si los cuatro estn presentes en cantidades iguales! 8i as era, la teora de la estructura tetranucle(tida poda ser correcta! 8eg7n esta teora, las purinas , pirimidinas deban repartirse as: #IHIEI.I#IHIEI.I#IHIE.!!! por lo *ue de cada una &abra igual cantidad! 6ero tambi-n poda &aber cantidades iguales distribuidas al a)ar! 6or otro lado, si el anlisis de la me)cla purinaNpirimidina revelaba *ue cada elemento se &allaba presente en n7mero distinto, ,a no cabra duda: la teora de la estructura tetranucle(tida estara descartada! , as ue! Ono de los ms asiduos investigadores del problema ue Er?in C&arga ! En #4.R, obtena ,a resultados *ue revelaban no s(lo *ue purinas , pirimidinas se daban en cantidades di erentes en los cidos nucleicos sino tambi-n *ue la proporci(n de un nucle(tido respecto a otro variaba en cada cido nucleico! 3a teora de la estructura En realidad la cro#atogra%$a del papel pod$a adaptarse * lo %ue a casi cual/uier #e0cla de sustancias a%ines * en los pocos aos transcurridos desde su desarrollo esta tcnica se "a con&ertido en un instru#ento indispensable en todas las ra#as de la Cio/u$#ica.
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tetranucle(tida &aba muerto! + principios de los F%, C&arga demostr( tambi-n *ue, en realidad, los distintos nucle(tidos estaban dispuestos en un orden aparentemente casual! 8i ello se con irmaba, el n7mero de disposiciones dentro de un polinucle(tido poda ser mu, grande! Tal ve) no tanto como el de las de una cadena polip-ptida de tama'o similar, por supuesto, ,a *ue el polip-ptido puede tener &asta HH unidades di erentes *ue disponer, mientras *ue la cadena polinucle(tida tiene s(lo cuatro! +s pues, una cadena polip-ptida compuesta por H% aminocidos di erentes puede combinarse de unas H!.%%!%%%!%%%!%%%!%%%!%%% 0dos trillones cuatrocientos mil billones2 de ormas, mientras *ue una cadena polinucle(tida compuesta por H% nucle(tidos puede combinarse con poco ms de #!#%%!%%%!%%% de variaciones! Es decir, la cadena polip-ptida tiene la acultad de ormar ms de dos mil millones de combinaciones ms *ue una cadena polinucle(tida compuesta por un numero de unidades similar! 6ero, C*ui-n &a dic&o *ue las cadenas polinucle(tidas no pueden tener ms unidades *ue las *ue posee una protenaD Tomemos una cadena polinucle(tida *ue contenga el doble de nucle(tidos *ue aminocidos tiene una determinada cadena polip-ptida! En una , otra puede darse un n7mero de disposiciones apro1imadamente igual! 3a limitaci(n de no contar ms *ue con un m1imo de cuatro unidades di erentes en lugar de H%, se compensa doblando la longitud de la cadena ms limitada! B resulta *ue la mol-cula de cido nucleico media contiene no ,a dos veces sino &asta cinco veces ms unidades *ue la mol-cula de protena media por lo *ue, en suma, la mol-cula de cido nucleico tiene ms posibilidades de ormar posiciones di erentes! + principio de los a'os F% ,a no se dudaba de *ue las mol-culas de cido nucleico no s(lo podan ser portadoras del c(digo gen-tico sin a,uda, sino *ue lo eran realmente! 6ero, Cpor *u- reali)aba esta unci(n el cido nucleico , no la protenaD En la Ciencia siempre es aventurado preguntar JC6or *u-DK! No obstante, tambi-n puede ser interesante! Desde luego, no &a, *ue olvidar *ue la respuesta al 9C6or *u-DI es siempre un poco aleatoria , *ue no puede compararse con la contundencia de la respuesta a la pregunta 9C"u-D; En este caso, mi opini(n es *ue las protenas son demasiado comple5as , tienen demasiadas unidades! 6retender *ue una protena almacene el patr(n de la estructura protenica , lo conserve intacto de divisi(n celular en divisi(n celular , de generaci(n en generaci(n del organismo tal ve) sea muc&o pedir! E1isten demasiados puntos en los *ue puede introducirse el error! 8upongamos *ue, por el contrario, la in ormaci(n se almacena en

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una cadena polinucle(tida! esta tiene un espina)o de a)7car , os ato consistente en anillos de tomos acumulados *ue es muc&o ms robusto *ue la m-dula poliglicnica, relativamente endeble, de las mol-culas de protena, *ue es una simple cadena de tomos! +dems, la cadena polinucle(tida, con s(lo cuatro unidades di erentes, o rece al cuerpo una 9elecci(n; en cada una de las posiciones, s(lo entre cuatro unidades, en lugar de veintid(s, por lo *ue el organismo est menos e1puesto a con undirse!

ENTRA LA ELICE
+un as, no es cil responder a la pregunta de c(mo el c(digo gen-tico puede mantenerse intacto de c-lula en c-lula , de generaci(n en generaci(n! +un admitiendo *ue una cadena polinucle(tida puede ser ms apta para esta unci(n *ue una cadena polip-ptida, el reconocerlo as no nos permite e1plicamos c(mo se conserva el c(digo! El primer paso en busca de la respuesta se dio por las mismas investigaciones 0del n7mero de purinas , pirimidinas2 *ue demolieron la teora de la estructura tetranucle(tida! 3as desigualdades observadas entre purinas , pirimidinas no parecan en un principio de5ar lugar a una esperan)a de orden! En general, el n7mero de grupos de adeninas era ma,or *ue el de gropos de guaninas, por e5emplo, di erencia *ue variaba seg7n la especie! En los cidos nucleicos obtenidos de los eri)os de mar &aba el doble de adeninas *ue de guaninas! En el cido nucleico &umano &aba s(lo una ve) , media ms! En algunas especies, la di erencia se inverta , los gru pos de guanina eran ms numerosos *ue las adeninas! No obstante, con el tiempo se apreciaron ciertas regularidades de carcter general *ue parecan comunes a todas las especies , criaturas, desde el &ombre &asta los virus: #Z El total de adeninas pareca ser apro1imadamente igual al total de las timinas del +DN 0o al de los uracilos del +UN2 en todos los cidos nucleicos estudiados!! HZ El total de adeninas pareca sensiblemente igual al de las citosinas! EZ El total de purinas 0adenina ms guanina2 deba, por lo tanto, ser igual al total de pirimidinas 0timina ms citosina en el +DN , uracil ms citosina en el +UN2! Eran -stas regularidades mu, interesantes ,, como demostraron los &ec&os, eran tambi-n importantes pistas para descubrir la estructura del cido nucleico! 6ero, antes de poder utili)arlas debidamente, se necesitaba una aportaci(n crucial! Esta lleg( en #4FE, cuando el sico ingl-s /! H! A! LilMins estudi(

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los cidos nucleicos por la di racci(n de ra,os = , dos colegas su,os, un ingl-s, A! H! C! CricM, B un norteamericano, G! D! Latson, *ue traba5aban en la Oniversidad de Cambridge, utili)aron este traba5o para proponer una importante teora sobre la estructura del cido nucleico! En la t-cnica de di racci(n de ra,os = 0utili)ada despu-s por Xendre? para determinar la estructura tridimensional e1acta de las mol-culas de protenas2 se &ace incidir un &a) de ra,os = en una sustancia! 3a ma,ora de los ra,os = la atraviesan imperturbables, pero algunos eran desviados de la tra,ectoria recta! 8i los tomos entre los *ue pasan los ra,os = no estn dispuesto de orma ordenada, las desviaciones son tambi-n desordenadas! 8i se &acen incidir sobre una placa otogr ica despu-s de atravesar la sustancia, aparece un punto central *ue marca la posici(n del &a) principal! Pste &abr pasado sin desviarse , subsistir para oscurecer la placa! +lrededor de este punto central se observa una neblina causada por los e ectos de los ra,os = desviados! Esta neblina se dilu,e de orma continua a medida *ue se distancia del punto central , muestra la misma intensidad 0o debilitamiento2 en todos los ngulos en torno al centro! 8i los tomos entre los *ue pasan los ra,os = estn dispuestos ordenadamente, los ra,os se desvan en unas direcciones ms *ue en otras! B es *ue, por as decirlo, los tomos ordenados se re uer)an mutuamente! Este e ecto se acusa especialmente cuando los tomos observan un orden per ecto, por e5emplo, en un cristal! On &a) de ra,os = *ue atraviese un cristal ormar un bonito dibu5o sim-trico de puntos *ue irradian del oco central! 6or las distancias , ngulos de los puntos, se puede calcular la situaci(n relativa de los tomos en el cristal! Esta misma t-cnica puede aplicarse a las macromol-culas cu,as unidades se repiten ordenadamente! El orden no es tan sim-trico como en el cristal, pero e1iste un orden! 3a imagen de la di racci(n de los ra,os = es ms desdibu5ada , di cil de interpretar, pero no es una nebulosa amor a ni carece de interpretaci(n! Latson , CricM, traba5ando &acia atrs a partir de los datos de di racci(n de los ra,os =, sacaron la conclusi(n de *ue la mol-cula de cido nucleico estaba dispuesta en orma de &-lice! 3a &-lice es una igura en orma de escalera de caracol, mal llamada 9de espiral;, ,a *ue la espiral es una igura plana, algo as como un muelle de relo5, mientras *ue la &-lice es una curva tridimensional, comparable a un muelle de somier!

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a)7carI os ato m-dula H

a)7carI os ato m-dula #

Figura -?. La 8(%i&# +o,%# +#% 3&i+o $u&%#i&o.

Esta conclusi(n no ue en s una novedad! Como ,a *ueda dic&o, la cadena polip-ptida puede doblarse! 6ues bien, en #4F#, los *umicos norteamericanos 3inus :! 6auling , U! :! Care, demostraron *ue las cadenas polip-ptidas de protenas tales como el colgeno estn dispuestas en &-lices su5etas por enlaces de &idr(geno #4! No obstante, el modelo de mol-culas de cido nucleico propuesto por LatsonICricM di iere del modelo de protena de 6aulingICore,! El cido nucleico de LatsonICricM est ormado por dos cadenas polinucle(tidas *ue componen una &-lice entrela)ada en tomo a un e5e com7n: 3as mol-culas a)7car os ato constitu,en las lneas de la &-lice,
Por este traba!o * por la gran labor reali0ada anterior#ente sobre los enlaces entre to#os Pauling recibi+ el Pre#io ,obel de >u$#ica en 1954.
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mientras *ue las purinas , pirimidinas apuntan &acia el interior o centro, como indica la igura .R! Pste es el modelo *ue, al in, &i)o enca5ar todos los datos *ue con tanto es uer)o &aban sido recogidos sobre las proporciones de purina , pirimidina , *ue, como veremos en el captulo siguiente, permitira abordar de inmediato el problema de la reproducci(nH%!

Por su labor en este ca#po EilFins. Eatson * 8ricF co#partieron el Pre#io ,obel de .edicina * -isiolog$a en 1962.
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LA COM0INACIN <URINA F <IRIMIDINA

Captulo I(: &ILAMENTOS COMPLEMENTARIOS

3os dos ilamentos &elicoidales de la mol-cula de cido nucleico estn unidos por enlaces de &idr(geno entre purinas , pirimidinas en los puntos en los *ue estos 7ltimos llegan al centro de la &-lice! 6ueden darse tres disposiciones: una purina puede estar enla)ada por &idr(geno a otra purina@ una pirimidina puede estar enla)ada por &idr(geno a otra pirimidina o una purina puede estar enla)ada por &idr(geno a una pirimidina! Dado *ue la purina se compone de dos anillos , la pirimidina de uno, la combinaci(n purinaIpurina orma un largo tramo de cuatro anillos entre ilamento , ilamento@ una combinaci(n pirimidinaI pirimidina ormar un tramo corto de dos anillos , una combinaci(n purinaIpirimidina, un tramo mediano de tres anillos! 8i en una &-lice doble se dieran las tres variedades de combinaci(n de anillos Io, incluso, dosI los dos ilamentos *uedaran separados entre s por distancias variables! El modelo LatsonICricM, seg7n se deduce de los datos obtenidos por la di racci(n de ra,os =, indica *ue ello es imposible! 3os ilamentos se separan a intervalos iguales a todo lo largo de la &-lice@ por lo tanto, los enlaces &an de ser siempre purinapurina, pirimidinaIpirimidina o purinaIpirimidina!

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Figura -/. Co

,i$a&i4$ a+#$i$aGti

i$a.

+&ora bien, si la combinaci(n uera invariablemente purinaI purina, no &abra pirimidinas en las mol-culas ,, si uera siempre pirimidinaIpirimidina, la mol-cula no tendra purinas! 6uesto *ue no se &a &allado en la Naturale)a ninguna mol-cula de cido nucleico *ue no tenga a la ve) purinas , pirimidinas, tenemos *ue eliminar las uniones purinaIpurina , pirimidinaIpirimidina!

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Figura -1. La &o

,i$a&i4$ gua$i$aG&ito!i$a.

+s pues, la 7nica combinaci(n posible es purinaIpirimidina! + todo lo largo de los ilamentos &elicoidales, cuando una purina se alarga &acia el interior desde su soporte medular, una pirimidina &ace otro tanto desde el punto correspondiente del su,o , ambas se unen en el centro mediante enlaces de &idr(geno! Desde luego, e1isten dos pirinas , dos pirimidinas di erentes, por lo *ue es preciso averiguar *u- purina , *u- pirimidina se enla)an! 6ero esta pregunta tiene cil respuesta! Dado *ue en todas las mol-culas de cido nucleico anali)adas, el n7mero de timinas 0o uracilos2 , el de adeninas &an resultado ser iguales al de citosinas, es evidente *ue una adenina debe enla)ar por tomos de &idr(geno con una timina 0o uracito2 , una guanina, siempre, con una citosina! 8(lo as puede mantenerse la per ecta igualdad! 3a combinaci(n adeninaItimina se indica en la igura .$@ la combinaci(n guaninaIcitosina, en la igura .4! Es interesante observar *ue en la combinaci(n adeninatimina , en la combinaci(n guaninaIcitosina uno de los dos tomos de &idr(geno enla)a un N , un O! 8i la timina tuviera *ue unirse con la guanina, se producira un enlace de &idr(geno NIN , un enlace de &idr(geno %I%@ si se unieran la citosina , la adenina, &abra dos enlaces de &idr(geno N IN! En ninguna de estas dos uniones Jerr(neasK &abra un enlace de
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&idr(geno NIO!! En suma, mientras la distancia entre los ilamentos de a)7carI os ato se mantenga constante, mientras tanto las purinas como las pirimidinas sean partes esenciales de la mol-cula, mientras &a,an enlaces de &idr(geno del tipo NIO, podemos estar seguros de *ue &emos de encontrar las combinaciones adeninaItimina 0o uracilo2 , guaninaIcitosina , s(lo -stas! De manera *ue los dos ilamentos de la mol-cula de cido nucleico son complementarios! No son id-nticos sino *ue se combinan por oposici(n, por as decirlo! 8i averiguamos el orden e1acto de los nucle(tidos del ilamento # de cual*uier [ mol-cula de cido nucleico, sabremos de inmediato el orden e1acto de los nucle(tidos del ilamento H de la misma mol-cula! Donde en el ilamento # &a, adenina en el H &abr timina , viceversa 0o uracilo en lugar de timina si se trata de +UN2! 8i el ilamento # tiene guanina, el H tendr citosina , viceversa! 6ara simpli icar, representaremos la adenina por una +, la timina por una T, la guanina por una G , la citosina por una C! 8i en una cadena de +DN la sucesi(n de nucle(tidos es +TTTGTCC+C+G+T+CGG, en el acto sabremos *ue la sucesi(n de nucle(tidos de la parte correspondiente de la otra cadena ser T+++C+GGTGTCT+TGCC H#! B no nos e*uivocaremos! En este aspecto, la Naturale)a es, por lo menos, tan lista como nosotros!

DOS <OR UNO


El modelo de &-lice doble desarrollado por Latson , CricM para la representaci(n del cido nucleico allan( el terreno para nuevos avances! Latson , CricM propusieron la idea de *ue en la divisi(n celular, las distintas mol-culas de cido nucleico *ue orman los genes , cromosomas se reproducen por un proceso en el *ue cada ilamento sirve de modelo para el otro! 6ara simpli icar, tomemos una mol-cula de +DN compuesta por el ilamento doble normal pero con s(lo cuatro nucle(tidos en cada ilamento! El ilamento + consiste en nucle(tidos *ue tienen, por este orden: una adenina, una citosina, una adenina , una guanina: +C+G! El ilamento :, naturalmente, consistir en nucle(tidos *ue contengan, por este orden: una timina, una guanina, una timina , una citosina: TGTC! +&ora se separan! El ilamento + &ace de modelo! Otili)a nucle(tidos libres *ue la c-lula puede abricar cilmente , *ue, por lo tanto, se &allan disponibles en todo momento en cantidad , variedad! El primer nucle(tido del ilamento + contiene una adenina *ue
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'o #is#o puede decirse del <G, si sustitui#os la ti#ina por el uracil.
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automticamente ormar un enlace de &idr(geno con una mol-cula de cido timidlico! Este acto no persigue un J inK! 3as mol-culas c&ocan con la adenina por el movimiento natural *ue agita constantemente a todas las mol-culas de la c-lula! Con algunas de ellas la adenina puede ormar enlaces de &idr(geno! El ms irme de estos enlaces se produce cuando una timina c&oca en debida orma! 3a timina sustituir a cual*uier mol-cula ,a enganc&ada , no ser sustituida por otras! Despu-s de un perodo de tiempo, corto para la apreciaci(n &umana 0una mil-sima de segundo o menos2, pero lo bastante largo como para *ue puedan producirse millones de colisiones, el e1tremo de timina del cido timidlico *ueda irmemente su5eto en su lugar! De igual modo, el segundo nucle(tido del ilamento, *ue contiene una citosina, se unir a un cido guanlico! En resumen, el +C+G del ilamento aislado + ormar un ilamento TGTC a su lado! /ientras, el ilamento aislado : ormar un +C+G al lado de su propio TGTC! En lugar del ilamento doble original &abr a&ora dos ilamentos dobles id-nticos, como indica la igura F%! Este modelo de la estructura , reproducci(n del cido nucleico propuesto por LatsonICricM es tan claro , sencillo 0JeleganteK es el ad5etivo *ue emplearan los cient icos2 , tan e1presivo *ue otros bio*umicos sintieron inmediatamente el deseo de adoptarlo! +l in , al cabo, los cient icos son seres &umanos , una teora realmente atractiva se recomienda sola! No obstante, por mu, atractiva *ue sea una teora, siempre es pre erible poseer pruebas conclu,entes *ue la corroboren!

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Figura .9. Du)%i&a&i4$.

6ensemos, pues, *ue en el modelo de reproducci(n del cido nucleico de LatsonICricM los ilamentos polinucle(tidos individuales de +DN nunca se rompen! Es posible *ue un par de ilamentos se separen , atraigan nucle(tidos libres para abricar un nuevo ilamento, pero el vie5o ilamento se mantiene intacto! Desde luego, cuando la c-lula muere todos sus polinucle(tidos se disgregan, pero mientras dura la vida subsisten! 8upongamos *ue se &ace un e1perimento *ue nos da un resultado si los ilamentos se rompen, , otro si permanecen intactos! Ello se &i)o en #4F$! 8e cultivaron bacterias en un medio *ue contena gran cantidad de una variedad pesada de tomos de nitr(geno 9nitr(geno #F;, en lugar del 9nitr(geno #.; corriente2 *ue pueden distinguirse cilmente de los corrientes con a,uda de los instrumentos modernos! 6oco a poco, las bacterias *ue crecan en este medio ueron incorporando el nitr(genoI#F en los di erentes compuestos *ue sinteti)aban ,, especialmente, en nuevos ilamentos de polinucle(tidos! Despu-s de *ue las bacterias estuvieran multiplicndose durante muc&o tiempo, prcticamente todos los ilamentos polinucle(tidos contenan nitr(genoI#F! Cada mol-cula de cido nucleico *ue contena dos de

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estos ilamentos poda denominarse 9#FI#F;! Despu-s, algunas de las bacterias con el +DN 9#FI#F; ueron trasladadas a un medio *ue contena el nitr(genoI#. corriente , se las montuvo en -l e1actamente durante dos generaciones! C "u- creen *ue ocurri(D 8i los ilamentos polinucle(tidos se rompan en pe*ue'os ragmentos, tal ve) en nucle(tidos individuales, , luego se reconstruan, todos los ilamentos polinucle(tidos ormados durante a*uellas dos generaciones contenan nitr(genoI#F! Estaba diluido , aclarado por el in lu5o del nitr(geno corriente de #. tomos, por lo *ue los nuevos ilamentos tenan menos nitr(genoI#F, pero todos tenan algo de nitr(genoI#F! 3os cidos nucleicos seguan siendo 9#FI#F;, , era imposible distinguir un cido nucleico de cual*uier otro! 6ero supongamos *ue el concepto LatsonICricM uera cierto , *ue los ilamentos no se rompieran! En la primera reproducci(n, cada uno de los cidos nucleicos J#FI#FK se separara en dos ilamentos 9#F;! Otili)ando cada uno de ellos como modelo, se abricaran nuevos ilamentos@ -stos, sin embargo, s(lo contendran nitr(genoI#., de manera *ue la nueva generaci(n de cidos nucleicos ormados cada uno por un ilamento nuevo , otro vie5oI seran todos J#FI#.K! + la segunda reproducci(n, los dos ilamentos de los nuevos cidos nucleicos volveran a separarse! Esta ve), la mitad de los ilamentos modelo seran J#FK , la otra mitad, J#.K! 6ero todos los ilamentos nuevos, ormados en esta segunda reproducci(n, seran J#.K! 6or lo tanto, la tercera generaci(n de cidos nucleicos volvera a desglosarse en dos categoras, una compuesta por J#FI#.K , la otra, por 9#.I#.;! Despu-s de dos generaciones, se anali)aron cuidadosamente los cidos nucleicos ,, desde luego, se encontraron dos tipos, uno con nitr(genoI#F , el otro, sin -l! +nlogos resultados se obtuvieron: en los e1perimentos reali)ados en los laboratorios de :rooM&aven, utili)ando c-lulas de plantas en desarrollo e &idr(geno radiactivo! Ainalmente, se encontraron algunos cromosomas radiactivos , otros *ue no lo eran! Ello no demuestra *ue el concepto LatsonICricM sea correcto, aun*ue, eso si, aumenta su plausibilidad! 8i los resultados &ubieran apuntado en el sentido contrario Isi todos los cidos nucleicos nuevos &ubieran sido J#FI#FK, por e5emplo el concepto LatsonICricM &abra *uedado completa , de initivamente descartado! 6ero no lo ue! En realidad, todas las investigaciones reali)adas en los a'os transcurridos desde *ue Latson , CricM propusieron su teora &an tendido a rea irmarla , &o, en da son pocos los bio*umicos *ue no la aceptan! Desde luego, se &an detectado algunos virus *ue parecen tener

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mol-culas de cido nucleico compuestas de un solo ilamento polinucle(tido, , son virus *ue consiguen reproducirse! 6or lo visto, ello se debe a *ue la reproducci(n se e ect7a en dos ases: el ilamento individual produce su complemento ,, luego, el complemento produce una r-plica del ilamento original! Evidentemente, este m-todo es menos e ica) *ue el corriente de ilamento doble, por*ue comporta descartar la mitad de los ilamentos ormados! Este m-todo del ilamento individual, aun*ue tambi-n unciona, parece estar limitado a unos cuantos virus! 3a ma,ora de los virus ,, por lo *ue &a podido averiguarse &asta a&ora todas las criaturas celulares, se reproducen por el m-todo del ilamento doble! El modelo de reproducci(n propuesto por Latson , CricM supone *ue un ilamento polinucle(tido puede mantenerse intacto durante toda la vida de un organismo determinado! 6uede encontrarse casualmente en la c-lula del (vulo o en la c-lula espermtica, pasar a un nuevo oganismo , continuar durante toda la vida de -ste! En teora, &asta es posible *ue, en alg7n lugar del mundo, e1istan ilamentos polinucle(tidos transmitidos a trav-s de in inidad de generaciones, *ui)s incluso desde la primera aparici(n de la vida! Desde luego, ello es poco probable! 3a ma,ora de los ilamentos polinucle(tidos perecen con el organismo , s(lo una minora insigni icante se introduce en el (vulo ecundado , resisten durante otra generaci(n! 6uede ser *ue todos los ilamentos polinucle(tidos de esta minora insigni icante sean secundarios, es decir, *ue, &a,an sido ormados durante la vida de los progenitores! En este caso, es posible *ue en realidad e1istan mu, pocos ilamentos polinucle(tidos en el mundo *ue tengan ms de cien a'os! No obstante, la posibilidad de *ue &a,a entre los ilamentos e1istentes un superpatriarca cu,a ormaci(n date de los tiempos en los *ue la Tierra era 5oven nos o rece un atisbo impresionante de la unidad , continuidad de la vida!

ERRORES
CEs siempre per ecta la reproducci(nD 0CHa, algo *ue sea siempre per ectoD2 8upongamos *ue el ilamento + tiene una timina en una posici(n determinada, preparada para conectar con una adenina! , supongamos *ue una guanina incide en la timina en el ngulo preciso para ormar un enlace de &idr(geno! Es posible *ue una adenina no puede intervenir con la rapide) necesaria para despla)arlo, de manera *ue se orma la lnea de nucle(tidos , constitu,e un nuevo ilamento *ue i5a a la inoportuna guanina en ese lugar! En este caso, no dispondramos de un par de ilamentos +I:

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per ectamente complementarios sino *ue el nuevo ilamento estara un poco des asado , tendramos +I:\! + la siguiente reproducci(n, los dos ilamentos se separaran! El ilamento + ormara otro ilamento per ectamente complementario, ,a *ue los accidentes son raros , no suelen ocurrir dos veces seguidas! 6ero mientras tanto, durante la misma etapa de reproducci(n, el ilamento :\ ormara su propio complemento, +\! 3a guanina intrusa se unira a una citosina, en lugar de conectar con una timina, *ue es el elemento *ue debera igurar en +! Ello signi ica *ue cuando el cido nucleico +I:\ se reproduce, orma dos tipos distintos de cido nucleico, +I: , +\I:\! 3uego, cada uno de estos tipos se perpet7a en uturas reproducciones, a no ser *ue ocurran nuevos accidentes, por su puesto! El cido nucleico +I:\ no provocar la ormaci(n de la misma en)ima *ue abrica +I:! +l in , al cabo, se trata de un patr(n di erente@ el c(digo gen-tico est alterado! 3a presencia de una en)ima di erente distorsiona el proceso *umico de la c-lula, produciendo una mutaci(n por la cual en la c-lula &i5a se da una caracterstica *ue no se encontraba en la madre! 0+lgunos creen *ue esta mutaci(n celular produce una c-lula con un mecanismo de ectuoso para la regulaci(n de la divisi(n celular! Estas c-lulas de ectuosas se dividen , dividen &asta el in inito, produciendo lo *ue llamamos cncer!2 8i el nuevo cido nucleico +I:\ se introduce en una c-lula espermtica u ovular , de a*u pasa a un (vulo ecundado, todas las c-lulas del nuevo organismo la tendrn 0salvo *ue se produ)can nuevos cambios2, por lo *ue la mutaci(n a ectar al nuevo orgmismo en su con5unto , no s(lo a algunas de sus c-lulas! Tambi-n puede introducirse una mutaci(n a consecuencia de un ri)o producido en los ilamentos durante el proceso de reproducci(n! Ona reproducci(n per ecta re*uiere *ue todos los nucle(tidos *ue componen cada ilamento se encuentren en disposici(n de ser bombardeados por los nucle(tidos libres, de manera *ue cada uno de ellos pueda recibir su complemento adecuado! 6ero supongamos *ue un ilamento se ri)a, con #% *ue los componentes *ue se encuentran dentro del ri)o *uedan uera de servicio! On ilamento normal, dotado de una secci(n CT+G re*uiere en su complemento una secci(n G+TC! +&ora bien, si la parte T+ se encuentra anudada , C , G *uedan ,u1tapuestas, puede ormarse un complemento consistente s(lo en G , C! + su ve), este ilamento anormal rondar un complemento anormal en la reproducci(n siguiente, produciendo una mol-cula de cido nucleico en la cual la secci(n T+, dentro del ri)o, sea anulada permanentemente! 3os nucle(tidos de un ilamento de una mol-cula de cido nucleico

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*ue est- en reposo tambi-n pueden alterarse por e ecto de la reacci(n provocada por sustancias especialmente activas *ue se encuentren en sus inmediaciones! Estos cambios sern perpetuados por la reproducci(n@ otra mutaci(n! Cual*uier actor del medio ambiente *ue aumente las probabilidades de la mutaci(n se llama agente mutag-nico! El calor parece ser mutag-nico: a medida *ue sube la temperatura, aumenta el ndice de mutaci(n de las bacterias de las moscas de la ruta 0u otros pe*ue'os organismos2! "ui)s ello se deba a *ue un aumento de temperatura, por pe*ue'o *ue sea, debilita notablemente el leve enganc&e de los enlaces de &idr(geno! 3a di erencia entre la solide) de un enlace de &idr(geno de cido nucleico con su anticomplemento puede disminuir! En este caso, sera muc&o ms cil sustituir la adenina adecuada por una guanina@ muc&o ms cil, pues, ormar una mutaci(n! Otro agente mutag-nico es la energa radiante *ue comprende tanto los ra,os ultravioleta del sol como los ra,os =, as como las diversas radiaciones producidas por las sustancias radiactivas! Todos ellos producen en la c-lula radicales libres! Pstos suelen ser ragmentos de moleculas@ generalmente, mol-culas de agua *ue son, con muc&o, las ms numerosas en los te5idos vivos! 3os radicales libres son mu, reactivos , se combinan con cual*uier mol-cula con la *ue entran en contacto, alterndola! 8i se orman radicales libres en n7mero su iciente, algunos de ellos tendrn *ue colisionar con mol-culas de cido nucleico , las alterarn! El resultado ser la mutaci(n! 8i la dosis de radiaci(n es mu, uerte, el c(digo gen-tico de las c-lulas vitales puede resultar da'ado &asta el e1tremo en *ue -stas no puedan seguir desempe'ando sus unciones! Ello provoca la Jen ermedad de la radiaci(nK e, incluso, la muerte! Pste es el peligro *ue supone para la Humanidad una guerra nuclear! Tambi-n &a, elementos *umicos *ue, al combinarse con mol-culas de cido nucleico , alterar la estructura de -stas, aumentan el ndice de mutaci(n! 3os ms conocidos de estos mutgenos *umicos son el gas mosta)a, empleado en la 6rimera Guerra /undial , compuestos a ines llamados Jmosta)as de nitr(genoK! Incluso en las circunstancias en las *ue el contacto sea ms leve, se producen mutaciones, ,a *ue los agentes mutag-nicos no pueden ser eliminados por completo! El sol inunda constantemente todas las ormas de vida con ra,os ultravioleta! 3as sustancias radiactivas e1istentes en pe*ue'as cantidades en la tierra, el mar , el aire tambi-n emanan radiaciones! Desde la estratos era nos bombardean partculas de radiaciones c(smicas! , a todo ello &a, *ue sumar el actor del a)ar

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durante el proceso de reproducci(n! En suma, los accidentes , las mutaciones son inevitables! 6or e5emplo, e1iste una en ermedad, conocida por el nombre de &emo ilia, *ue impide *ue la sangre se coagule, por lo *ue una pe*ue'a &erida puede producir la muerte! Ello se debe a un Jerror cong-nitoK de los mecanismos *umicos del cuerpo! El &emo lico nace con la incapacidad de abricar la en)ima o encimas *ue son indispensables en alg7n momento del enormemente complicado proceso de la coagulaci(n! Generalmente, tal incapacidad para producir una en)ima 0debida a la e1istencia en los cromosomas de una mol-cula de cido nucleico de ectuosa2 es &ereditaria! No obstante, tambi-n puede darse 0por mutaci(n2 en un &i5o de padres normales! Esta mutaci(n se produce en uno de cada treinta mil nacimientos! 0por cierto *ue la mutaci(n no siempre se mani iesta! 6or causas *ue no e1aminaremos a*u, las mu5eres pueden tener el gen de ectuoso ,, sin embargo, poseer una sangre *ue se coagula normalmente!2 6ero no todas las mutaciones son resultado de un error destructivo! +lgunos cambios Ipor puro a)arI pueden e*uipar me5or a un organismo para prosperar en su medio ambiente! En de initiva, -ste es el resorte *ue determina la evoluci(n por selecci(n natural! 6or lo tanto, ms de un siglo despu-s de *ue Dar?in, a base de una laboriosa observaci(n, ormulara su teora de la evoluci(n de los organismos, los &ombres de ciencia la corroboran al nivel de las mol-culas!

FILAMENTOS EECEOS <OR EL EOM0RE


En la reproducci(n del cido nucleico, los diversos nucle(tidos libres deben unirse entre s una ve) &an ocupado sus respectivos lugares en la cadena! +parentemente, ello se reali)a en dos etapas! 6rimeramente, se a'ade al nucle(tido un segundo os ato su5eto, por as decirlo, a la cola del primer os ato! El resultado es un 9di os ato;! Este segundo os ato es sustituido por el nucle(tido inmediato, con lo *ue los dos nucle(tidos *uedan conectados por un grupo os tico secundario! Ello ocurre en toda la lnea , as se orma una cadena polinucle(tida! Esta reacci(n debe ser catali)ada por una en)ima! 8evero Oc&oa, en #4FF, bio*umico espa'ol, nacionali)ado estadounidense, aisl( de las bacterias precisamente esta en)ima! +l agregar esta en)ima a una soluci(n del nucle(tido de la variedad di os tica se obtuvo un sorprendente aumento de viscosidad! 3a soluci(n se espes( , ad*uiri( una consistencia gelatinosa, buena prueba de *ue se &aban ormado mol-culas largas , delgadas! 6artiendo de un solo tipo de compuesto, por e5emplo, di os ato de adenosina 0denominaci(n del cido adenilico *ue posee un segundo

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grupo os tico2, se orma una larga cadena polinucle(tida, compuesta por una serie de cidos adenlicos! Es el cido poliadenilico, es decir, ++++++++!!! + partir del di os ato de uridina puede obtenerse, por sntesis, el cido po Ordico o OOOOOOOO!!! Etc-tera! Tambi-n se puede partir de dos, tres o cuatro di os atos distintos , obtener cadenas polinucle(tidas de dos, tres o cuatro componentes! En un principio, la ormaci(n de las cadenas es lenta@ e1iste una especie de Jperodo de puesta en marc&a;! +l cabo de un tiempo, cuando una parte de la cadena ,a est ormada, -sta se constitu,e en el n7cleo en tomo al cual se puede operar , la reacci(n se acelera! Incluso puede eliminarse el perodo de puesta en marc&a agregando al empe)ar algo de polinucle(tido, en calidad de JcebadoK! 8i a una soluci(n de di os ato de adenosina se agrega cido poliadenlico, se orma rpidamente ms cido poliadenlico! 6ero si a una soluci(n de di os ato de adenosina se agrega cido poliuridlico la ormaci(n de cido poliadenlico no se acelera! El cido poliuridlico no es un buen JcebadoK! Oc&oa reali)( su traba5o sobre +UN! +l a'o siguiente, #4F<, el bio*umico norteamericano +rt&ur Xomberg, &i)o otro tanto sobre +DN! Pste aisl( una una encima *ue puede ormar largas cadenas polinucle(tidas a partir de deso1inucle(tidos individuales , se encontraron tres 0no dos2 grupos os ticos! Estos nucle(tidos son los Jtri os atosK 0el tri os ato de adenosina o +T6, mencionado anteriormente, es uno de ellos2! 6ero Xomberg no orm( variedades de +DN compuestas por una sola especie de nucle(tido 0o, por lo menos, no con esta en)ima concreta2! 3as cadenas de +DN se ormaron s(lo cuando se &allaban presentes, en soluci(n, las cuatro clases distintas de deso1inucle(tidos! 3o *ue es ms, s(lo se orm( +DN cuando en la soluci(n, adems de los tri os atos e1ista ,a una muestra de +DN de cadena largaHH! +l parecer, la ormaci(n en la probeta de las dos variedades de cido nucleico se reali)aba de modo di erente! El +UN se ormaba por la adici(n de un nucle(tido a otro, sin necesidad de modelo! El JcebadorK s(lo serva de n7cleo para la ormaci(n de ms nucle(tidos@ adems, las cadenas ormadas eran id-nticas al cebador! El +DN, por el contrario, pareca ormarse por reproducci(n, incluso en la probeta! Ello es l(gico, ,a *ue el cido nucleico caracterstico de los genes , cromosomas es el +DN , no el +UN! B el +DN, no el +UN, es el material reproductor de las c-lulas! Esto no *uiere decir *ue la mol-cula de +UN no pueda dedicarse a la reproducci(n, como demuestra la e1istencia de numerosos virus Por este traba!o 4c"oa * @o#berg co#partieron el Pre#io ,obel de .edicina * -isiolog$a de 1959.
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simples *ue s(lo contienen +UN, por e5emplo, el ,a mencionado virus del mosaico del tabaco, el primer virus *ue ue cristali)ado! Cuando este virus invade una c-lula de la &o5a del tabaco se multiplica en su interior, ormando centenares de mol-culas vricas! Cada nueva mol-cula contiene una mol-cula de +UN distinta de las mol-culas de +UN del tabaco, pero id-ntica al +UN del virus intruso! 3as nuevas mol-culas de +UN s(lo pueden &aber sido ormadas por reproducci(n! De todos modos, la vida basada en la reproducci(n del +UN no es tan pr(spera Icomo la *ue depende de la reproducci(n del +DN! 3os 7nicos e1ponentes de la primera son los virus ms simples, mientras *ue los virus ms complicados , toda la vida celular sin e1cepci(n conocida son producto de la reproducci(n del +DN! No obstante, toda la vida celular retiene +UN adems de +DN , cada especie posee variedades caractersticas de +UN! C C(mo se abrican , preservan sin reproducci(n determinadas mol-culas de +UN a trav-s de generacionesD 3a respuesta parece,ser *ue las mol-culas de +UN pueden abricarse utili)ando el +DN como modelo! +s lo suponan muc&os bio*umicos desde &aca a'os, pero ello no pudo comprobarse de initivamente &asta #4<%! Entonces se descubri( *ue mol-culas de +DN actuaban de cebadoras para la ormaci(n de +UN a partir de ribonucle(tidos e, incluso, para la ormaci(n de una mol-cula de +UN complementaria del cebador de +DN! 8i se utili)a como cebador un +DN compuesto por un tipo 7nico de nucle(tido como el cido polideso1itimidilico 0TTTTTTT!!!2 se abrica una mol-cula de +UN *ue, a su ve), contiene tambi-n un 7nico tipo de nucle(tido! En este caso, ser cido poliadenilico 0++++++++!!!2, dado *ue la timina , la adenina son complementarias!! 8i se utili)a como cebador un +DN compuesto por cido deso1itimidlico , cido deso1iadenlico, se orma un +UN compuesto por los cidos adenilico , uridilico complementarios! 6or lo *ue &a podido observarse, los cidos adenilicos se orman siempre rente a los cidos deso1itimidlicos, mientras *ue los uridilicos se orman rente a los deso1iadenilicos! 3a ormaci(n de un +UN complementario se produce aun*ue se &allen disponibles otros nucle(tidos de tipo no complementario! En otras palabras, aun*ue en la soluci(n se encuentren los cuatro nucle(tidos, el cebador de +DN, compuesto s(lo de cido deso1itimidlico elegir 7nicamente los cidos adenilicos , de5ar los dems! Todo ello son datos *ue no s(lo demuestran *ue con modelos de +DN se abrica +UN, sino *ue corroboran la valide) del modelo de reproducci(n propuesto por LatsonICricM! En conclusi(n, el +DN es, pues, el portador del c(digo gen-tico en

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la vida celular! 8i el +UN lo lleva tambi-n, ello se debe a *ue el +DN le &a transmitido la in ormaci(n! En este caso, C*u- alta nos &ace el +UND 8i no es ms *ue un 9mono de imitaci(n;, C*u- pinta en todo estoD >amos a verlo!

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Captulo (: EL MENSA!ERO DEL N)CLEO


USOS DEL ARN
Desde luego, antes de la publicaci(n del modelo Latson I CricM no se subestimaba la importancia del +UN, a pesar de *ue se saba *ue no era el principal componente de los cromosomas! 6or el contrario, si acaso se le daba e1cesivo -n asis a causa de la clara relaci(n e1istente entre el +UN , la sntesis de las protenas! 3a concentraci(n de +DN en las distintas c-lulas de un organismo determinado parece constante! Cada c-lula, est- o no creciendo, est- o no segregando material, tiene la misma cantidad de +DN! Ello no debe sorprendernos, ,a *ue cada c-lula tiene igual e*uipo de cromosomas , en ellos est el +DN! En realidad, la 7nica e1cepci(n son las c-lulas ovulares , espermticas! Pstas tienen s(lo un cromosoma de cada par, es decir, la mitad del e*uipo@ , a nadie sorprender *ue contenga s(lo la mitad del +DN *ue se encuentra en las c-lulas corrientes! 6or el contrario, la concentraci(n del +UN en las distintas c-lulas de un organismo determinado vara considerablemente! E1perimentos *ue datan de principios de los a'os .% &an demostrado invariablemente *ue la concentraci(n de +UN es ms uerte all donde el ndice de la sntesis de protenas es ma,or! 3as c-lulas en desarrollo son ms ricas en +UN *ue las c-lulas en reposo@ al in , al cabo, una c-lula en desarrollo tiene *ue duplicar su contenido de protenas desde el momento de su ormaci(n &asta el de su divisi(n! Cuando una parte de un te5ido est creciendo , otra no, la concentraci(n de +UN es ma,or en la parte *ue crece! 3as c-lulas *ue orman secreciones ricas en protenas Ilas del pncreas , el &gado, por e5emploI tienen tambi-n un alto ndice de +UN! 6or otra parte, si se introducen en las inmediaciones de la c-lula en)imas *ue provocan la descomposici(n del +UN 0sin a ectar al +DN2 , se destru,en las mol-culas de +UN, cesa la producci(n de protenas! 3a suma de todas estas observaciones permite a irmar *ue el +UN desempe'a un papel importante en la sntesis de las protenas! B la sntesis de las protenas es tan necesaria para la vida *ue a principios de los a'os F% se apunt( la sugerencia de *ue el +UN era la variedad undamental , vital de la mol-cula de cido nucleico! De todos modos, esta &ip(tesis no prosper(! 3as pruebas recopiladas &an de5ado bien claro *ue el +DN es el producto primario , el +UN, el secundario, obtenido seg7n el modelo del +DN! Esta opini(n est con irmada, adems, por la circunstancia de *ue el +UN presente en los cromosomas representa menos del #% por ciento del total del

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cido nucleico, mientras *ue dentro del n7cleo &a, una pe*ue'a estructura llamada nucl-olo 0o pe*ue'o n7cleo2 *ue parece estar ormada por completo o en su ma,or parte por +UN! +s pues, parece ra)onable suponer *ue el +UN se orma continuamente en los puntos de los cromosomas en los *ue est el +DN , se almacena en el nucl-olo! Dado *ue la sntesis de las protenas se e ect7a principalmente en el citoplasma, a*u debe de estar el +UN, , a*u est! En realidad, en el citoplasma se encuentra la ma,or parte del +UN celular, a pesar de *ue el +DN es a*u nulo! Ello signi ica *ue el +UN tiene *ue pasar del n7cleo al citoplasma a medida *ue se orma! Durante estudios reali)ados con microscopio electr(nico, se &a podido otogra iar material en el momento de salir del n7cleo , ser recogido por el citoplasma, en orma de ampollas! B estas llamadas JampollasK contienen +UN! 6or consiguiente, el +UN recoge el c(digo gen-tico del +DN de los cromosomas , lleva el mensa5e al citoplasma, donde supervisa la ormaci(n de protenas! +ntes, al describir la teora gen-tica, deca *ue parece *ue la 7nica unci(n de un gen determinado sea la ormaci(n de una en)ima determinada! +s es, pero no &a, *ue pensar *ue ello ocurre en una sola etapa! El gen determinado 0+DN2 orma un +UN determinado, el cual, a su ve), orma la en)ima! "ui)s debera llamarse la teora +DNN+UNNcadena polip-ptida! Uesulta ms cil percibir la ra)(n de este sistema doble de cidos nucleicos de la c-lula si lo comparamos con algo similar ocurrido en la tecnologa &umana! Hace apro1imadamente un siglo , medio se implant( el sistema m-trico decimal ,, por primera ve), la Ciencia dispuso de un sistema de medidas realmente l(gico! Ona de las unidades undamentales del sistema m-trico es el JmetroK, de inido en un principio como la die)millon-sima parte de la distancia entre el Ecuador , el 6olo Norte! +&ora bien, como result( *ue no se conoca con e1actitud esta distancia, se pas( a de inir el metro como la distancia e1istente entre dos tra)os marcados en una barra de platinoIiridiado *ue se guardaba en una cmara acora)ada con aire acondicionado, en un suburbio de 6ars HE! 3a barra se llama 9prototipo internacional de metro;! +l ad&erirse al tratado *ue implantaba el sistema m-trico a escala internacional, cada pas reciba una copia del patr(n llamada 9prototipo nacional de metro;! Cada naci(n, a su ve), utili)aba su prototipo nacional para normali)ar los calibres *ue abricaba para ines industriales, comerciales , tecnol(gicos! 3os prototipos nacionales se custodiaban cuidadosamente, ,a *ue, si ocurra alg7n percance a los 7tiles de medida 0o, lo *ue sera peor, a la ma*uinaria utili)ada para abricarlos2, el error poda corregirse con el
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En el .useo de Pie0as * .edidas.


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prototipo nacional! B, si a -ste le ocurra un percance, incluso este error podra corregirse recurriendo al prototipo internacional H.! +l parecer, el mecanismo de control del cido nucleico es similar! El +DN es un 9prototipo nuclear;, e*uivalente al prototipo internacional del sistema m-trico! 6or lo tanto, se guarda a buen recaudo!! en el n7cleo, apartado del borrascoso mundo del citoplasma! 3as mol-culas del +UN son los 9prototipos citoplsmicos;, de menor importancia, e*uivalentes al prototipo nacional o, incluso, a las varas m-tricas corrientes! Pstas pueden arriesgarse en la ardua tarea de la sntesis de las protenas! Hasta podemos &allar una ra)(n plausible para e1plicar *ue el +DN lleve timina donde el +UN lleva uracilo! 3a di erencia entre estas dos pirimidinas es mnima , se reduce a un 7nico grupo metlico! +dems, este grupo metlico est situado de manera *ue no inter iera en la ormaci(n de enlaces de &idr(geno con adenina 0v-ase igura .$2! En el +DN, la adenina conecta con la timina , en el +UN, con el uracilo! No parecen e1istir di erencias de consideraci(n entre una , otra cone1i(n! En realidad, cuando una mol-cula de +DN se reproduce, timinas conectan en las posiciones de la adenina@ cuando la misma mol-cula de +DN produce +UN, en estas posiciones conectan uracilos! +l parecer, no e1iste di icultad en cambiar de unas a otros! 6uede ser 0la suposici(n es ma2 *ue el uracilo sirva simplemente para 9identi icar; al +UN! Despu-s de todo, uno , otro cido nucleico corren distinta suerte! El +DN permanece en los cromosomas constantemente mientras *ue el +UN sale, no ,a de los cromosomas en los *ue se orm(, sino del n7cleo! Cual*uiera *ue sea el mecanismo *ue permite salir del n7cleo al +UN , mantiene en -l al +DN tiene *ue poder distinguirlos , el actor de identi icaci(n no debe inter erir con la e5ecutoria del cido nucleico! C6or *u- no utili)ar, pues, por lo menos como una parte de la operaci(n de identi icaci(n, la carencia en el +UN de un insigni icante grupo metlico *ue aparece peri(dicamente en el +DND

EL LUGAR DE LA SCNTESIS
8i el citoplasma es el lugar en el *ue el +UN sinteti)a la protena, vamos a e1aminarlo un momento! El citoplasma no es un luido suave , &omog-neo ni muc&o menos@ es un comple5o sistema *ue contiene <l parecer el prototipo internacional ta#poco estaba a sal&o de posibles percances por lo /ue en 1960 se acord+ a escala internacional establecer co#o base del siste#a #trico la longitud de las ondas de lu0 producidas por un tipo espec$%ico de to#o del gas de cript+n al calentarse. <"ora las #ediciones se basan en un %en+#eno natural in#utable Hes de esperarI.
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miles , miles de pe*ue'os cuerpos de distintos tama'os, ormas , unciones! 3os ms conocidos de estos pe*ue'os cuerpos o partculas se llaman mitocondrias 0del griego 9 ilamentos granulosos;2! 3as mitocondrias tienen orma alargada, su dimetro oscila entre media , una micra , su longitud puede ser de &asta siete micras 0la micra es la millon-sima parte del metro2! En el citoplasma de una c-lula media puede &aber &asta H!%%% mitocondrias regularmente distribuidas! Hacia #4F% se desarrollaron sistemas para separar el n7cleo de las c-lulas del citoplasma ,, despu-s, separar las distintas partculas *ue e1isten en su interior! Cuando se pudo estudiar las mitocondrias aisladas, se descubri( *ue son las Jcentrales energ-ticasK de la c-lula! Es decir, prcticamente todas las reacciones *umicas *ue generan energa al descomponer carbo&idratos o mol-culas lpidas se producen en las mitocondrias, las cuales contienen todas las en)imas , coen)imas necesarias para este in! Durante los a'os F% se traba5( ms , ms con microscopios electr(nicos *ue aumentaban la imagen de las mitocondrias lo su iciente como para *ue los cient icos pudieran apreciar *ue son estructuras bastante comple5as! El inter-s por ellas creci( de tal manera *ue las mitocondrias eclipsaron a otras partculas de la c-lula! Ha, partculas ms pe*ue'as, por e5emplo, los llamados microsomas 0del griego Jcuerpos pe*ue'osK2 cu,o tama'o es #N#%!%%% del de la mitocondria! Durante un tiempo, no se les prest( atenci(n! Incluso lleg( a pensarse *ue no eran ms *ue ragmentos de mitocondria, desprendidos durante la separaci(n de las partculas! No obstante, cierto actor rebata esta suposici(n ,, con el tiempo, gener( cierto inter-s por los microsomas! /e re iero a la composici(n *umica! 3as mitocondrias contienen protenas , ciertas sustancias grasas ricas en (s oro llamadas os olipidos! Estas dos sustancias componen casi todo el material de las mitocondrlas! Ha, en -stas mu, poco cido nucleico@ s(lo el %,F por ciento de su sustancia es +UN! Dado *ue las mitocondrias se dedican a la producci(n de reacciones generadoras de energa para las *ue no se precisa +UN, no es de e1tra'ar *ue -ste escasee! No obstante, el citoplasma es rico en +UN! CD(nde est pues, si no se encuentra en las mitocondriasD El +UN result( &allarse en los microsomas *ue, seg7n pudo averiguarse, son ricos en cido nucleico! En vista de ello, no pareca l(gico *ue ueran simples ragmentos de mitocondria, elemento pobre en esta sustancia! 3os microsomas tenan *ue ser partculas independientes, con una unci(n independiente! 8i se tena en cuenta su contenido en +UN, Cno seran el escenario de la sntesis de protenaD

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3os e1perimentos con irmaron la &ip(tesis! Onas c-lulas a las *ue se suministr( aminocidos radiactivos incorporaron -stos en las cadenas polip-ptidas, de manera *ue la protena *ue se ormara despu-s en el interior de la c-lula tena *ue resultar radiactiva! 8i la c-lula permaneca en contacto con los aminocidos radiactivos durante poco tiempo , en seguida se meda su radiactividad, s(lo las protenas situadas en el mismo lugar de su ormaci(n tenan *ue &aber podido capturarla! En e ecto, cuando se &i)o la e1ploraci(n, s(lo se encontr( radiactividad en la parte microsomal! +s pues, era evidente *ue las bricas de protena de la c-lula eran los microsomas! El microscopio electr(nico empe)( entonces a en ocar los microsomas! En #4FE, el bio*umico norteamericano de origen romano George E! 6alade encontr( unas partculas min7sculas distribuidas pro usamente en la red de membranas asociada con la parte microsomal! En #4F<, 6alade &aba aislado las partculas 0cada una, #N#%!%%%!%%% del tama'o de una mitocondria , acaso no muc&o ma,or *ue un gen2 , descubri( *ue contenan casi todo el +UN de la parte microsomal! En realidad, casi el 4% por ciento del +UN de algunas c-lulas se encuentra en estas numerosas partculas compuestas de +UN , protena al F% por ciento! 8e les dio el nombre de ribosomas, , &acia #4<% suscitaban un vivo inter-s, &asta el e1tremo de desbancar las mitocondrias!

EL ARN EN EL LUGAR DE LA SCNTESIS


Hacia inales de la d-cada de los F% los bio*umicos estaban entusiasmados con la idea de &aber &allado, en los ribosomas, la clave del importante problema de la sntesis de las protenas! se crea *ue cada gen produca +UN por reproducci(n seg7n el modelo LatsonICricM , *ue este +UN, despu-s de introducirse en el citoplasma! se congregaba para ormar los ribosomas! Ello signi icaba *ue cada una de las distintas en)imas de la c-lula tena *ue estar producida por un ribosoma determinado, ormado por un gen espec ico! No se crea *ue cada ribosoma controlara una en)ima di erente@ &aba demasiados ribosomas para eso! 8e supona *ue un n7mero de ribosomas produca una en)ima@ otro grupo de ribosomas, otra en)ima, , as sucesivamente! 3a circunstancia de *ue una c-lula pueda producir en)imas a velocidades di erentes, seg7n las condiciones &aca ms plausible la suposici(n! "uera esto decir *ue, normalmente, una c-lula utili)a s(lo una parte de los ribosomas *ue tiene ad5udicados, para producir una en)ima determinada , *ue dispone de una reserva para casos de emergenciaD

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6or desgracia, se presentaron di icultades! + veces, una en)ima se ormaba a tan gran velocidad *ue era preciso suponer *ue entraban en acci(n un gran n7mero de ribosomas@ tantos, *ue pareca disparatado *ue seme5ante contingente de los ribosomas de una c-lula ueran asignados a una sola c-lula! 6ero, Ccul poda ser la alternativaD 8upongamos *ue, en realidad, s(lo unos cuantos ribosomas intervenan en la producci(n de la en)ima! En tal caso, la rapide) con *ue se ormaba -sta tena *ue inducirnos a suponer *ue cada ribosoma poda multiplicar su capacidad, alcan)ando una productividad realmente increble! Ninguna de las dos alternativas poda prosperar! 3a in estaci(n de una c-lula por virus plante( otro problema! Ona c-lula in estada sigue produciendo protena a la misma velocidad *ue una c-lula normal, pero la protena su re una alteraci(n! 3a penetraci(n del virus pone in a la ormaci(n de la protena de la c-lula e inicia la abricaci(n de protena vrica! 8eg7n la teora de los ribosomas, ello signi icara *ue cuando un virus entra en una c-lula sustitu,e los ribosomas de -sta por los su,os! 6ero, si consideramos lo pe*ue'o *ue es un virus, vemos *ue ello resulta imposible! On virus s(lo puede contener unos cuantos ribosomas@ Cc(mo iban -stos a suplantar a los miles , miles *ue e1isten en la c-lulaD Ainalmente, se suscit( la cuesti(n del +UN ribosomal 0las mol-culas de +UN *ue componen los ribosomas2! 3a pecu#iar composici(n de -ste, contribu,( a restar uer)a a la idea! B es *ue las mol-culas de +DN varan considerablemente de una especie a otra! Ha, especies *ue tienen mol-culas de +DN ricas en adenina o pobres en guanina, en una proporci(n de &asta E a #@ otras, tienen mol-culas de +DN pobres en adenina , ricas en guanina en proporci(n de # a E! 8i el +UN ribosomal est ormado por el +DN de los cromosomas or)osamente &abr de re le5ar estas di erencias en los ndices de su composici(n bsica Ies decir, si el modelo de reproducci(n de LatsonI CricM es correctoI! 6ero el +UN ribosomal no re le5a esta variaci(n de la proporci(n entre una especie , otra! En el +UN ribosomal los cuatro nucle(tidos estn distribuidos de orma bastante regular , as se advirti( en todas las especies de organismos estudiados! CEra also el modelo LatsonICricMD C8era correcta al in , al cabo la teora de la estructura tetranucle(tidaD 3os bio*umicos se resistan a admitirlo! 8iguieron buscando la soluci(n ,, &asta #4<%, la encontraron! +l parecer, durante tres o cuatro a'os &aban seguido un camino e*uivocado! 3os ribosomas son el terreno en el *ue se abrica la protena, s@ pero el elemento *ue reali)a esta abricaci(n no es el +UN ribosomal!

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Pste no porta el c(digo gen-tico sino *ue es, simplemente, el soporte medular de los ribosomas, algo as como un J ormulario en blancoK en el *ue puede suscribirse cual*uier dato! Entonces tiene *ue &aber otra variedad de +UN, una variedad ormada por la reproducci(n seg7n el modelo LatsonICricM , *ue sea portadora del c(digo gen-tico, una variedad *ue se desplace del gen al ribosoma llevando el Jmensa5eK del primero! Esta segunda variedad de +UN se llama, mu, apropiadamente, +UN mensa5ero! 0Tambi-n se llama +UN plantilla, ,a *ue la JplantillaK es el modelo o patr(n *ue se utili)a para la producci(n de una determinada orma!2

CONFECCIN DE LA CLAVE
En #4<% se &aban reunido ,a pruebas conclu,entes de la e1istencia del +UN mensa5ero! En el Instituto 6asteur de 6ars se aislaron muestras de +UN *ue presentaban una distribuci(n de purinas , pirimidinas similar a la del +DN! Esta distribuci(n a lo +DN se observ( cuando se consigui( enla)ar al +UN con ilamentos de +DN de las bacterias utili)adas como uentes del +UN pero no con ilamentos de +DN de bacterias de otras especies! 3a uni(n por enlaces de &idr(geno entre un ilamento de +DN , un ilamento de +UN 0un Jcido nucleico &bridoK2 s(lo es posible si ambos ilamentos son complementarios! Es de suponer *ue el ilamento de +UN estudiado era complementario de un ilamento de +DN de una bacteria de su propia especie por estar ormado por reproducci(n de a*uel mismo ilamento de +DN! 3a ormaci(n de +UN mensa5ero a partir de +DN tiene *ue &acerse a gran velocidad, ,a *ue si la c-lula es tocada por tomos radiactivos, -stos inmediatamente aparecen en el +UN mensa5ero! 6oco despu-s, los tomos radiactivos aparecen diseminados por la c-lula! De ello se deduce *ue el +UN mensa5ero, una ve) ormado, se descompone rpidamente en nucle(tidos unitarios *ue asumen distintas unciones en la c-lula! El +UN mensa5ero ue descubierto en las bacterias! , es *ue un gran n7mero de los descubrimientos contemporneos de la 9:iologa /olecular; como se llama esta rama, se deben a e1perimentos reali)ados en microorganismos! De todos modos, los cient icos opinan *ue, probablemente, tales &alla)gos tambi-n pueden aplicarse a otras criaturas! 6or e5emplo, en #4<H se aisl( por primera ve) +UN mensa5ero de c-lulas de mam ero! +l red E! /irsM, , >incent G! +ll re,, del Instituto UocMe eller, lo obtuvieron de la glndula timo de la ternera , en cantidades muc&o ma,ores *ue las *ue proporcionan las bacterias!

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He a*u la situaci(n actual:! #! El +DN de un gen determinado abrica una mol-cula de +UN mensa5ero mediante reproducci(n LatsonICricM! El +UN mensa5ero posee un complemento del orden de los nucle(tidos del +DN 0salvo *ue &a, uracilo en todos los lugares en los *ue en el +DN &a, timina2! El +UN mensa5ero, compuesto *ui) por &asta #!F%% nucle(tidos, porta as el c(digo gen-tico del gen *ue lo &a creado! H! 3a mol-cula de +UN mensa5ero penetra en el citoplasma , se enganc&a a un ribosoma libre! El J ormulario en blancoK del +UN ribosomal, rellenado a&ora con el mensa5e del +UN mensa5ero, ,a est preparado para producir una protena espec ica! 0+ m me parece *ue, al enganc&arse, el +UN mensa5ero tiene *ue de5ar a sus purinas , pirimidinas en libertad de ormar enlaces de &idr(geno durante el proceso de abricaci(n de la protena, proceso *ue se describe en el captulo siguiente! Bo creo, por lo tanto, *ue el +UN mensa5ero puede unirse al +UN ribosomal por su parte posterior@ es decir, ormando enlaces de &idr(geno con el grupo &idro1ilo de las unidades de ribosa situadas en la cadena de +UN ribosoma3 "ui) por ello el +UN tiene ribosa en lugar de deso1irribosa! 3a deso1irribosa ,, por lo tanto, el +DN carecen de ese &idro1ilo libre a *ue nos re eramos en el captulo >II , *ui)s el +UN ue JinventadoK s(lo en unci(n de este &idro1ilo e1tra! 8(lo as, es de suponer, puede actuar de mensa5ero!2 E! Despu-s de &aberse ormado unas cuantas mol-culas de protena 0o *ui)s, incluso, despu-s de &aberse ormado una sola mol-cula2, el +UN mensa5ero se descompone de5ando al ribosoma una ve) ms en blanco, preparado para con igurar la clave de otra protena *ue puede ser igual a la anterior o di erente! Todo el proceso dura de dos a tres minutos a lo sumo, lo cual resulta sorprendente si se considera *ue, durante el mismo, &a, *ue colocar con precisi(n a cientos de nucle(tidos para ormar el +UN mensa5ero ,, despu-s, a muc&os cientos de aminocidos, para ormar la protena! 6or otra parte, tal ve) les resulte asombrosa la idea de *ue &agan alta varios minutos para ormar una sola mol-cula de protena cuando a cada momento se necesitan tantas! 6ero pueden consolarse pensando *ue e1isten millones de ribosomas en cada C-lula , *ue, entre todos, producen millones de mol-culas de protena en esos minutos! El actor del +UN mensa5ero elimina las di icultades *ue@ acosaban a los bio*umicos cuando estudiaban los ribosomas aisladamente! En primer lugar, ,a no es necesario creer *ue cada c-lula tenga ribosomas especiales para cada mol-cula de protena di erente *ue tenga *ue sinteti)ar! Como &emos visto, los ribosomas pueden considerarse como simples ormularios en blanco en los *ue cual*uier mol-cula de +UN puede inscribir momentneamente su (rmula! 6or lo

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tanto, a*u no importa la estructura purinaNpirimidina del +UN ribosomal! 6or otra parte, esto signi ica *ue la velocidad de la sntesis de las en)ima puede variar en cada caso, seg7n la velocidad a *ue 8e ormen las di erentes mol-culas de +UN mensa5ero, -stas se apropiarn del n7mero correspondiente de J ormulariosK de ribosomas , abricarn en)imas a gran velocidad! Cuando la necesidad &a,a pasado, el +UN mensa5ero se disolver rpidamente, de5ando los ormularios otra ve) en blanco, 6reparados para otra operaci(n! Estos &alla)gos &an contribuido tambi-n a aclarar un poco el misterio de la in ecci(n por virus , la sntesis de las protenas! El virus no tiene *ue producir sus propios ribosomas, sino *ue se sirve de los ribosomas de las bacterias! 03os e1perimentos reali)ados en #4<% con tomos radiactivos demostraron claramente *ue de una in ecci(n vrica no se ormaban nuevos ribosomas!2 3o *ue &ace el virus es, de alg7n modo, suspender la ormaci(n de +UN mensa5ero por el +DN bacteriano! El +UN mensa5ero ,a ormado por las bacterias se descompone con su &abitual rapide), liberando as a los ribosomas *ue pueden ser ocupados por el +UN mensa5ero abricado por el virus! 3a sntesis de protena se e ect7a a la misma velocidad antes , despu-s de la in ecci(n, dado *ue todos los ribosomas estn en activo@ 8(lo *ue a&ora estn ocupados por +UN mensa5ero vrico en lugar de +UN mensa5ero bacteriano! Desde luego, todo ello de5a a7n muc&os problemas *ue &an de mantener ocupados a los bio*umicos! CC(mo JsabeK una determinada mol-cula de +DN cundo debe producir una gran cantidad de +UN mensa5ero , cundo &a de abricar s(lo unoD +l parecer, el +DN debe recibir in ormaci(n sobre el estado de su C-lula en todo momento! 8i la c-lula est escasa de un componente *ue necesita, las mol-culas de +DN *ue rigen las en)imas precisas para la ormaci(n de ese ingrediente son estimuladas de alg7n modo para producir ma,or cantidad de su +UN mensa5ero! En consecuencia, se producen ms en)imas en ma,or cantidad del ingrediente necesario! 8i, por el contrario, una c-lula tiene e1cedente de alguno de los componentes, la actividad de las mol-culas de +DN correspondiente se detiene! Pste es un sorprendente e5emplo de eedbacM, es decir, reenvo de los e ectos de un proceso a una ase precedente para ser modi icados o re or)ados! Evidentemente, la c-lula es un e1tenso , complicado sistema *ue comporta multitud de variantes del eedbacM! No ser tarea cil dilucidar los detalles de la acci(n recproca entre +DN, +UN, en)imas , productos de la catali)aci(n por en)imas! De todos modos, los bio*umicos atacan el problema con un a n *ue ,o cali icara de vora), , e1iste la esperan)a de *ue, poco a poco, estas di icultades va,an

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cediendo ante la acometida!

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Captulo (I: DESCI&RANDO EL CDI O


LOS TRCOS
Hasta a*u &e eludido ormular la pregunta clave en este asunto de la sntesis de protenas, a saber: C C(mo se pasa del cido nucleico a la protenaD En realidad a estas alturas, la pregunta puede reducirse a estos t-rminos: CC(mo se pasa de un determinado +UN mensa5ero a una determinada cadena polip-ptidaD + primera vista, el ormidable obstculo a *ue antes nos re eramos parece oscurecer tambi-n la soluci(n de este problema! 3a mol-cula de cido nucleico es una J raseK compuesta por cuatro JpalabrasK di erentes, los nucle(tidos! 3a mol-cula de protena es otra J raseK compuesta por veintid(s JpalabrasK, los aminocidos! CC(mo es posible *ue la in ormaci(n suministrada por cuatro elementos baste para e1plicar lo *ue &an de &acer veintid(sD En realidad, esta di icultad *ue en un principio preocup( a muc&os, no es tal di icultad! El *ue nos la planteemos si*uiera se debe a *ue estamos acostumbrados a los c(digos en los *ue cada letra representa a otra letra como en los criptogramas *ue publican algunos peri(dicos! 6or e5emplo, en un criptograma *ue representara una palabra con las letras inmediatamente siguientes a las su,as, la palabra 6UOTE]N+ se escribira "86OAGO:! B, no obstante, los c(digos ms usuales no se rigen por este principio! 6or e5emplo, el idioma ingl-s consta de H< letras, *ue son su icientes para ormar las ms de .F%!%%% palabras *ue iguran en el Tercer Nuevo Diccionario Internacional Lebster 0ntegro2! 3os die) smbolos utili)ados para construir los n7meros 0nueve dgitos , el cero2 bastan para ormar una in inidad de combinaciones! Es ms, bastaran dos smbolos, # , %, para el mismo in , as ocurre en las computadoras! 6ara *ue ello sea posible, basta 7nicamente convenir en utili)ar los smbolos, ,a sean -stos las letras del al abeto o las ci ras, en grupos! 8(lo &a, H< letras, s, pero e1isten H< = H< ( <R< combina ciones de dos letras, H< = H< = H< (!#R!FR< combinaciones de tres letras , as sucesivamente! Del mismo modo, s(lo podemos ormar nueve n7meros de una ci ra@ pero de dos &a, ,a 4%, de tres, 4%%, etc! 6or lo tanto, al pasar de los nucle(tidos a los aminocidos, debemos descartar la noci(n de *ue la relaci(n se estable)ca entre unidades , tomar los nucle(tidos en grupos! En el +UN mensa5ero 0o en el +DN del gen2 &a, s(lo . nucle(tidos di erentes@ pero e1isten . = . V #< combinaciones dinucle(tidas 0 9pare5as;2 , . = . = . V <. combinaciones trinucle(tidas 9tros;2! Todas ellas se indican en la igura

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F#, en la *ue los cuatro nucle(tidos se representan por su inicial: cido uridlico, O@ cido citidlico, C@ cido adenilico, + B cido guanlico, G! Ello plantea inmediatamente un nuevo problema! Ha, pocos dinucle(tidos para los HH aminocidos , sobran trinucle(tidos! No podemos operar con d- icit, de manera *ue no &a, ms remedio *ue pasar, por lo menos, a los tros! +&ora bien, no parece l(gico *ue podamos utili)ar unos cuantos dinucle(tidos , unos cuantos trinucle(tidos, los su icientes para llegar a veintid(s 0o al n7mero de aminocidos *ue nos propongamos2! 3a di icultad es *ue nadie &a podido &allar la orma para &acer *ue la protena JdigaK *ue una combinaci(n, por e5emplo, +C, corresponde a Jpare5aK , cuando orma parte de un tro digamos +CG!

8i vamos ms all de la ase del tro , pasamos al cuarteto, la situaci(n empeora, ,a *ue e1isten . = . = . = .V HF< combinaciones di erentes de cuatro nucle(tidos! 6or lo tanto, ser! me5or seguir, si se puede, con los tros! De todos modos, se &a procurado reducir el numero de posibles

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tros, para evitar el despil arro *ue supondra asignar <. tros a HH aminocidos! 8upongamos, por e5emplo, *ue la cadena nucle(tida pudiera leerse como una serie de tros superpuestos, como indica la igura FH! Estos tros superpuestos 0*ue generalmente siguen un patr(n ms complicado2 podran ser designados de manera *ue el n7mero de trinucle(tidos posibles *uedara reducido a una veintena!

Figura .'. C4+igo !u)#r)u#!to.

8in embargo, en el c(digo de elementos superpuestos de la igura FH se aprecia *ue uno de cada dos nucle(tidos orma parte de dos tros! El primer O, por e5emplo, es el 7ltimo elemento de GCO, pero es tambi-n el primero de OC+! 3uego, &a, una adenina *ue es el 7ltimo elemento de OC+ , el primero de +G+! Ello supone una grave limitaci(n! En un c(digo de elementos superpuestos como el de la igura FH el tro GCO tiene *ue ir seguido de un tro *ue empiece por O, como OC+! No puede ir seguido de +G+, por e5emplo! +&ora bien, si GCO corresponde al aminocido # , +G+ al aminocido H, ello signi ica *ue, si el c(digo de elementos superpuestos es correcto, el aminocido H nunca puede seguir al aminocido #! Esta limitaci(n a ecta a todo c(digo de superposici(n! Este tipo de c(digo, cual*uiera *ue sea su disposici(n, or)osamente &a de limitar las combinaciones de los aminocidos@ en -l siempre &abrn secuencias Jpro&ibidasK!

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Figura .*. C4+igo $o !u)#r)u#!to.

8in embargo, lo *ue ,a sabemos acerca de las secuencias de los aminocidos en las protenas 0v-ase p! E$IE42 nos indica *ue no &a, en ellas combinaciones pro&ibidas! Es posible cual*uier combinaci(n de dos aminocidos, de tres, etc! 6or consiguiente, los elementos del c(digo no deben superponerse, es decir, tienen *ue presentarse en estricta ,u1taposici(n, como se indica en la igura FE! +*u los tros pueden presentarse en cual*uier secuencia, al igual *ue los aminocidos! Como suele ocurrir, por mu, convincente *ue sea un ra)onamiento te(rico, siempre es pre erible respaldarlo, con la prctica! En #4<#, el propio CricM , sus colaboradores aportaron las pruebas necesarias! Otili)aron una mol-cula de cido nucleico codi icada para provocar la sntesis de una protena determinada , luego le agregaron un nucle(tido! Tal protena no pudo seguir sinteti)ndose! 3e a'adieron un segundo nucle(tido, Nada! 8e le a'adi( un tercer nucle(tido ,, inalmente, se restableci( la unci(n de la mol-cula! Esto puede interpretarse como se indica en la igura F., *ue apo,a irmemente la teora de los tros ,u1tapuestos!

De todos modos, ello nos de5a todava con <. trios para HH aminocidos! Nos *uedan dos salidas! "ui) EH tros sean J ormularios en blancoK ,, por lo tanto, puedan ser pasados por alto en la codi icaci(n
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general! O *ui) dos o incluso tres tros di erentes correspondan a un mismo aminocido! Como veremos, los e1perimentos reali)ados apo,an ine*uvocamente la segunda alternativa! De un c(digo en el *ue dos o ms combinaciones de smbolos corresponden a una misma cosa se dice *ue es JdegeneradoK! 6or lo tanto, el c(digo gen-tico pertenece a esta clase! En resumen: #! El c(digo gen-tico consiste en combinaciones trinucle(tidas o tros *ue discurren a todo lo largo de la cadena polinucle(tida cada uno de los cuales representa un aminocido espec ico! H! El c(digo gen-tico no tiene elementos superpuestos! E! El c(digo gen-tico es degenerado! +dems, los bio*umicos tienen la casi certe)a de *ue: .! El c(digo gen-tico es universal@ es decir, el mismo c(digo rige para todos los organismos desde el pino se*uoia ms alto &asta el ms pe*ue'o de los virus! 3a ms clara prueba de este 7ltimo e1tremo es *ue e1isten numerosos virus *ue pueden in estar unas c-lulas determinadas, utili)ado cada uno su propio +UN mensa5ero para producir protenas partiendo de los ribosomas, en)imas , dems e*uipo *umico de las c-lulas! +l parecer, la c-lula JentiendeK el lengua5e de los distintos virus! B en las pruebas reali)adas en el laboratorio, aun me)clando el +UN mensa5ero de una especie con el e*uipo celular de otra, se &a JentendidoK su lengua5e! B se &an ormado protenas!

UTILIZACIN DEL ARN MENSAHERO


+&ora podemos imaginar al +UN mensa5ero cubriendo un ribosoma , dirigiendo la sntesis de una cadena polip-ptida determinada a trav-s de una secuencia de tros! 6ero, Cc(mo se &ace esoD Est mu, bien decir *ue un tro determinado JcorrespondeK a tal aminocido@ pero, C*u- induce a los aminocidos a alinearse por el orden de los trosD + inales de la d-cada de los F% empe)( a per ilarse la respuesta, gracias, principalmente, al traba5o del bio*umico norteamericano /a&lon :! Hoagland! En #4FF, Hoagland descubri( *ue, antes de incorporarse a la cadena polip-ptida, los aminocidos se agregan a un cido adenlico! Esta combinaci(n es especialmente rica en energa , su resultado puede considerarse como un 9aminocido activado;! Hoagland descubri( despu-s la presencia en las c-lulas de ragmentos de +UN relativamente pe*ue'os, tan pe*ue'os *ue podan disolverse libremente en el luido de la c-lula! En consecuencia, los llam( +UN soluble, aun*ue, por ra)ones *ue e1plicar- en breve son ms conocidos por el nombre de +UN de trans erencia!

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Uesulta *ue e1isten numerosas variedades de +UN de trans erencia , *ue cada una de ellas se ad&iere a la parte de cido adenilico de alg7n aminocido activado! 3o *ue es ms, cada una se ad&iere a un aminocido activado determinado , no a otro! 3o *ue despu-s ocurre parece evidente! 8upongamos *ue una variedad determinada de +UN de trans erencia se ad&iere a la bistidina activada , s(lo a ella! El +UN de trans erencia trans iere 0de a& su nombre2 la bistidina activada al +UN mensa5ero, pero no a un punto cual*uiera de -ste sino s(lo a un punto determinado! +l parecer, el +UN trans erente tiene un punto de enganc&e *ue consiste en un tro determinado, tro *ue s(lo se enganc&ar en el punto del +UN mensa5ero en la *ue se encuentre el tro complementario! En otras palabras, si el +UN de trans erencia de la bistidina tiene un punto de enganc&e +OG s(lo se unir a un tro O+C del +UN mensa5ero! De este modo, el tro O+C del +UN mensa5ero *ueda unido a una &istidina I, s(lo a una bistidinaI a trav-s del +UN trans erente! Donde*uiera *ue en el +UN mensa5ero e1ista O+C &abr una bistidina , as es c(mo puede decirse *ue en el c(digo gen-tico la &istidina 9corresponde; al O+C! Ello ue con irmado por un e1perimento reali)ado en #4<H! 8e utili)( una mol-cula de +UN de trans erencia *ue normalmente se ad&iere al aminocido cistena! 3a t-cnica empleada consisti( en cambiar la cisterna por el aminocido similar alanina, despu-s de *ue se combinara con el +UN de trans erencia! + pesar de ello, el +UN de trans erencia con la alanina ad&erida la llev( al punto en el *ue generalmente se encuentra la cisterna! Esto demostr( *ue la uni(n entre el +UN de trans erencia , el +UN mensa5ero no dependa del aminocido, *ue &aba sido sustituido, sino s(lo de las purinas , pirimidinas de las dos variedades de cido nucleico, *ue no se &aban cambiado! Cuando todos los +UN de trans erencia estn colocados en la cadena polinucle(tida del +UN mensa5ero, los aminocidos cuelgan &acia aba5o, mu, pr(1imos , situados por un orden dictado por la secuencia de los tros del +UN mensa5ero 0obtenido, a su ve), del +DN , el gen2! Ona ve) los aminocidos estn situados cerca , ordenados, los distintos procesos en)imticos pueden provocar sin di icultad una reacci(n *ue los combine ormando una cadena polinucle(tida determinada! En #4<#, Ho?ard /! Dint)is, del Instituto de Tecnologa de /assac&usetts, traba5ando con aminocidos marcados con tomos radiactivos, desarroll( unos e1perimentos en los *ue consigui( detectar la aparici(n de radiactividad en protenas , demostr( *ue los +UN de trans erencia enganc&aban sus aminocidos a la cadena del +UN mensa5ero desde un

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e1tremo al otro@ por orden, como un &ilo de cuentas! Esto e1clua toda posibilidad de con usi(n! 8upongamos *ue tenemos la secuencia +OOOCGCO+G! 3os distintos tros a *ue puede dar lugar 0si pudi-ramos empe)ar por cual*uier punto2 seran: +OO, OOC, OCG, CGC, GCO, CO+, B O+G! CCul de estos siete tros utili)aran los +UN de trans erencia si pudieran agarrarse a cual*uier puntoD 8i un +UN de trans erencia apunta a OOC , otro, a OCG, en el caso de *ue ambos tros est-n parte superpuestos, el resultado ser la anar*ua! 6or el contrario, un +UN de trans erencia se une a +OO! + continuaci(n, otro se une a CGC! Despu-s, un tercero se une a O+G , los cuatro tros posibles restantes, simplemente no se usan! Dint)is demostr( tambi-n *ue todos los aminocidos de una molecula de &emoglobina pueden situarse , unirse entre s en cuesti(n de 4% segundos, El proceso completo se &a reproducido en el laboratorio usando ragmentos de c-lulas en lugar de c-lulas intactas! En #4<#, en el Centro /-dico de la Oniversidad de Nueva BorM, Gerard Hur?it) constru,( un sistema *ue contena +DN@ nucle(tidos , las en)imas correspondientes , consigui( abricar +UN mensa5ero en probeta! +*uel mismo a'o, G! David Novelli, de los laboratorios Nacionales de OaM Uidge, emple( no s(lo +DN , nucle(tidos sino tambi-n ribosomas , aminocidos! Con ello, adems de abricar +UN mensa5ero, consigui( *ue -ste recubriera los ribosomas , actuara de modelo para la ormaci(n de una en)ima especial llamada betagalactosidasa!

DICCIONARIO DE LOS TRCOS


+7n *ueda por resolver la cuesti(n de la clave del c(digo propiamente dic&a: C"u- tro corresponde a cada aminocidoD El primer gran paso en esta direcci(n se dio en #4<#, ruto del *ue ue sin duda el logro ms importante reali)ado desde *ue oc&o a'os antes, se propusiera el modelo LatsonICricM! Este avance ue resultado de un e1perimento e ectuado por /ars&all L! Nirenberg , G! Heinric& /att&aei en los Institutos Nacionales de la 8alud! +mbos comprendan *ue, para descubrir la clave, era necesario empe)ar por plantearse la situaci(n ms simple: la de un cido nucleico compuesto por una cadena de una sola variedad de nucle(tido! Oc&oa &aba demostrado ,a c(mo poda abricarse esta cadena, con a,uda de la en)ima adecuada, a in de producir , utili)ar con acilidad cido poliuridlico, por e5emplo! 6or consiguiente, Nirenberg , /att&aei agregaron cido poliuridlico a un sistema *ue contena los di erentes aminocidos, en)imas, ribosomas , dems componentes necesarios para la sntesis de las protenas! De esta me)cla sali( una protena tan simple como el +UN

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*ue tenan al principio! 8i el cido nucleico era todo cido uridlico, la protena era todo enilalanina! Esto era importante! El cido uridlico poda representarse as: OOOOOOOOOO!!! Naturalmente, el 7nico tro *ue puede e1istir en esta cadena es OOO! El 7nico aminocido empleado en la abricaci(n de la cadena polip-ptida ue la enilalanina, aun*ue en el sistema estaban presentes , disponibles todos los distintos aminocidos! 3a conclusi(n *ue puede sacarse de ello es la de *ue el tro OOO es e*uivalente al aminocido enilalanina! 8e &aba dado el primer paso &acia el desci ramiento del c(digo gen-tico! 3a primera entrada del Jdiccionario de los trosK, ue: JOOO V enilalaninaK! Inmediatamente empe)( a prepararse el paso siguiente! 8iguiendo la pauta marcada, entraron en actividad varios grupos de investigaci(n! 8upongamos *ue un polinucle(tido es abricado en)imticamente a partir de una soluci(n de cido uridlico a la *ue se &a agregado una pe*ue'a cantidad de cido adenlico! 3a cadena consistir casi enteramente en O, con alguna *ue otra + intercalada, por e5emplo: OOOOOOOOOO+OOOOOOOO+O OOOOO+OOO!!! Tal cadena estara ormada por los tros siguientes: OOO, OOO, OOO, +OO, OOO, OOO, O+O, OOO, OO+, OOO!!! 3os tros siguen siendo principalmente OOO, pero de ve) en cuando aparece un +OO, O+O o O>+ 0*ue son los 7nicos *ue pueden ormarse con dos O , una +2! 6or supuesto! la protena ormada por este cido poliuridlico JimpuroK result( ser en su ma,or parte enilalanina, aun*ue con ocasionales JintrusionesK de otros aminocidos! 8e &an detectado tres de estos JintrusosK: leucina, isoleucina , tirosina! +l parecer, uno de los tres tros +OO, O+O B O>+ corresponde ala leucina, el otro a la isoleucina , el otro a la tirosina! +un*ue, &asta estos momentos, a7n no &a podido averiguarse el orden de relaci(n e1acto! Todo lo ms *ue podemos &acer es poner OO+ entre par-ntesis 0OO+2 para indicar los tres tros di erentes *ue pueden ormarse con dos O , una +, sin intentar especi icar el orden! +s, nuestro diccionario dira: J0OO+2 V leucina, isoleucina o tirosinaK! 8i a la soluci(n primitiva de cido uridlico, se agrega un poco de cido citidilico o guanilico en lugar de cido adenlico, se orman polinucle(tidos *ue contienen tros *ue son 0OOC2 , 0OOG2! Tambi-n a*u los par-ntesis indican *ue no se especi ica el orden e1acto de los tres nucle(tidos! En estos dos 7ltimos casos, a7n puede detectarse leucina en la protena producida *ue sigue siendo en su ma,or parte enilalanina! Esto s(lo puede signi icar *ue 0OO+2, 0OOG2 , 0OOC2 pueden todos traducirse por leucina, e5emplo de lo *ue llamamos

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Jdegeneraci(nK del c(digo! 8i a la soluci(n de cido uridlico, ,a JimpuraK, se agrega otra pe*ue'a cantidad de cido adenlico, para *ue el polinucle(tido inal contenga unas cuantas aes ms entre la pro usi(n de 7es, seguir siendo poco probable *ue dos aes est-n 5untas!

8i, por casualidad, ocurre as, el polinucle(tido puede contener tros tales como: ++O, +O+ ( O++! Pstas son las 7nicas tres posibilidades *ue permiten dos aes , una O , podemos simboli)arlas con 0O++2! + medida *ue aumenta la cantidad de cido adenlico, aumenta
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tambi-n el n7mero de tros 0OO+2, desde luego, pero los tros 0O++2 aumentarn a ma,or velocidad! +l principio, los tros 0OO+2 s(lo se darn en la cantidad su iciente para permitir *ue sus aminocidos sean detectados! 6ero, a medida *ue aumenten los tros 0O++2 empe)arn a aparecer nuevos aminocidos, los cuales debern atribuirse espec icamente a uno u otro de los tres tros de 0O++2! 8e produce una situaci(n similar si se agrega una cantidad cada ve) ma,or de cido citidlico o cido guanlico! Entonces podr encontrarse aminocidos correspondientes a los tros 0OGG2 , 0OCC2! C"u- ocurrira si se agregaran simultneamente, , en cantidad progresivamente ma,or cido adenilico , cido guanilicoD En un principio, s(lo 0OO+2 , 0OOG2 estn presentes en una cantidad su iciente para *ue puedan detectarse sus aminocidos! 6ero luego empie)a aumentar la recuencia de los distintos tros representados por 0O+G2 I de los *ue no &a, menos de seisI , pueden aparecer , serles atribuidos nuevos aminocidos! En el momento en el *ue escribo, las relaciones descubiertas entre tros , aminocidos son las relaciones *ue indico en la igura FF! 3os tros representados en la igura FF son s(lo ER de los <. posibles! 3os restantes HR son los *ue no contienen O@ por e5emplo: +GG, CC+, +++, etc-tera! 3os bio*umicos con an en *ue, a no tardar, a cada tro 0con su orden , contenido de inidos2 podr atribuirse su correspondiente aminocido, el diccionario de los tros estar completo , el c(digo gen-tico &abr sido desci rado! 6or e5emplo, &acia inales de #4<H Oc&oa &aba obtenido ,a ciertas pruebas de *ue el tro de la tirosina es +OO, por este orden , el de la cistena, GOO, por este orden!

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Captulo (II: EL &UTURO


INGENIERCA SU0CELULAR
Intentar mirar la bola de cristal es acaso la ms arriesgada de las ocupaciones! Desgraciadamente, es tambi-n una de las ms sub,ugantes! Cuando se tiene la oportunidad de pro eti)ar, s(lo los ms uertes , e*uilibrados pueden resistir la tentaci(n! En este aspecto, ,o no so, mu, uerte, por lo *ue, cru)ando los dedos, vo, a tratar de indagar en el uturo! En estos momentos estamos en el umbral de lo *ue promete ser la era ms ecunda en las ciencias de la vida! 6roblemas *ue &ace veinte a'os parecan insolubles estn resueltos@ avances *ue s(lo en sue'os parecan actibles son una realidad, , la investigaci(n sigue adelante con un mpetu cada ve) ma,or! 3os bio*umicos, utili)ando ragmentos de c-lulas, &an conseguido abricar determinadas protenas! Nada impide creer *ue otro tanto pueda &acerse para obtener cual*uier protena! Esta acultad Iuna acultad *ue a&ora ,a poseemosI es esencialmente una declaraci(n de independencia de las ormas de la vida! Tomemos la mol-cula de insulina! Psta es una sustancia necesaria para el control de la en ermedad de la diabetes melitus! /illones de diab-ticos dependen de la insulina para poder desarrollar una vida normal! En la actualidad, se obtiene del pncreas del ganado! El numero de animales sacri icados para alimentaci(n es su iciente para abastecer al mundo de toda la insulina *ue necesita! +&ora bien, supongamos *ue el aumento de la poblaci(n obliga a las uturas generaciones a alimentarse en ma,or proporci(n con productos vegetales! Ello supondra una disminuci(n de las disponibilidades de insulina! 6ero, , si obtuvi-ramos un suministro de c-lulas productoras de insulina de pncreas de bue,, aislramos el +DN , los ribosomas correspondientes , reuni-ramos el resto del e*uipo correspondienteD Entonces podramos montar una J abrica *umicaK en la *ue por un lado entrasen los aminocidos , por el otro saliera la insulina, sin necesidad de disponer de animales vivos, ni si*uiera de pncreas completos! 6or supuesto, no podramos prescindir enteramente del bue,! El primer 8uministro de +DN , ribosomas procederan de un pncreas vivo@ pero, en lugar de contar s(lo con la cantidad de insulina e1istente en las c-lulas en el momento del sacri icio, podramos mantener el e*uipo subcelular uncionando inde inidamente , la cantidad de insulina obtenida por pncreas aumentara de modo considerable! las

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necesidades de bue, seran muc&o menores! Tal ve) incluso uera posible &acer *ue el +DN se reprodu5era por si mismo , tal ve) negara el da en *ue s(lo &ubiera *ue recurrir al pncreas una ve) , el sistema, debidamente atendido, #o perpetuara por si mismo! B *ui)s ese da &a,a empe)ado a amanecer, pues en agosto de #4<H, George L! Coc&ran, de la Oniversidad del Estado de Ota& anunci( *ue &aba conseguido abricar una mol-cula de cido nucleico de los nucle(tidos, utili)ando para ello ragmentos subcelulares, sin c-lulas intactas! El cido nucleico producido era un buen esp-cimen biol(gico, pues era cido nucleico del virus del mosaico del tabaco , Coc&ran produ5o mol-culas in ectadas! 6ero la insulina no tiene por *u- ser la 7nica protena *ue se produ)ca as! E1isten muc&as reacciones *umicas de importancia industrial *ue son provocadas por medios en)imticos! Generalmente, ello se &ace aprovec&ando la acultad de ermento , sntesis de bacterias, mo&os , otros microorganismos! +&ora bien, cada microorganismo est ocupado en mil reacciones, las cuales sirven a sus propios ines, *ue le distraen de la reacci(n concreta *ue a nosotros nos interesa! 8i pudi-ramos ormar sistemas compuestos de cido nucleico , en)imas *ue reali)aran el traba5o espec ico necesario para esa reacci(n, dispondramos de algo as como un microorganismo superespeciali)ado sin necesidades propias, un abnegado esclavo molecular *ue traba5ara para nosotros in atigablemente! Entonces podra crearse una nueva rama del conocimiento, la Jingeniera subcelularK, cu,a tarea sera la preparaci(n , control de tales sistemas! Tal ve) incluso aprendi-ramos a crear nuevas especialidades! 3os cidos nucleicos de *ue disponemos pueden alterarse cuidadosamente mediante calor, radiaci(n o *umica, , los cidos nucleicos modi icados producirn protenas modi icadas! Desde luego, la gran ma,ora de estas protenas resultarn in7tiles@ pero es posible *ue, de ve) en cuando, se obtenga una protena alterada 7til 0una JneoprotenaK2! 3a neoprotena puede desempe'ar su antigua unci(n con ma,or e icacia o dedicarse a una unci(n totalmente nueva! 8i e1isten especialistas *ue se dedican con esmero a la cra de plantas , animales en una b7s*ueda constante de especies nuevas , me5oradas, alg7n da puede &aber especialistas en ingeniera subcelular cu,o ob5etivo sea la b7s*ueda de nuevas variedades de neoprotenas! , *ui), con el tiempo, la producci(n de neoprotenas ,a no dependa del a)ar! 8i estudiamos su icientemente la estructura de las protenas, tal ve) incluso podamos deducir *u- estructura de protena espec ica se necesita para alcan)ar un in determinado *ue no pueden

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alcan)ar las protenas e1istentes en la Naturale)a! Nuestros conocimientos del c(digo gen-tico nos permitiran saber con e1actitud *u- cido nucleico se necesita para construir tal protena! Entonces, si conseguimos producir la sntesis de cierta cantidad de este cido nucleico, por pe*ue'a *ue sea, estaremos Jlan)adosK , podremos abricar la nueva protena en grandes cantidades! En ciertos aspectos, la situaci(n actual es anloga a la de #$H%! +*uel a'o poda predecirse *ue los *umicos aprenderan a abricar compuestos orgnicos@ *ue abricaran miles , miles de compuestos sint-ticos , *ue incluso abricaran compuestos cu,a aplicaci(n se conocera de antemano! +*uel a'o &ubiera podido pronosticarse *ue, antes de un siglo , medio, seran de uso generali)ado tintes, ibras, plsticos , productos armac-uticos sint-ticos mu, superiores, en sus aplicaciones espec icas, a los productos naturales! 6ero tales predicciones &ubieran sido cali icadas de antsticas! +&ora podemos &acer un vaticinio similar, aun*ue en el campo ms so isticado, asombroso e intrincado de la "umica 6rotenica! CTambi-n resulta antsticoD

EL O0HETIVO FINAL
3a perspectiva del uturo no abarca 7nicamente a nuevas industrias *umicas! El conocimiento engendra nuevo conocimiento , la promesa de las investigaciones actuales en la :iologa /olecular es abulosa! 8i se asla una cantidad su iciente de un +UN mensa5ero determinado , se identi ica la en)ima *ue controla, ese +UN mensa5ero podr utili)arse para identi icar la mol-cula de +DN *ue lo orm(! 8e enganc&ara a la parte de un cromosoma aislado *ue uera su complemento e1acto , a la *ue se podra unir irmemente por enlaces de &idr(geno! Entonces se podra pasar a tra)ar la e1acta JCartogra a de los cromosomasK! Naturalmente, ello no sera cil! De todos modos, ,a se &a empe)ado! En #4<H, Uobert 8! Edgar, del Instituto de Tecnologa de Cali ornia, anunci( &aber locali)ado apro1imadamente la mitad de #os genes e1istentes en un virus determinado, al estudiar la naturale)a de la en)ima producida por cada uno! Desde luego, Edgar no utili)( para este in +UN mensa5ero sino t-cnicas ms antiguas, basadas en mutaciones! +dems, un virus s(lo tiene un centenar de genes en total, mientras *ue el &ombre puede tener &asta #F%!%%% De todos modos, es un comien)o! 6or anlogos medios, podran llegar a identi icarse todas las mol-culas de +DN e1istentes en cada cromosoma! + partir de a*u, los avances podran continuar en distintas

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direcciones! 6or, e5emplo, podran locali)arse los cromosomas de c-lulas de distintos te5idos, a in de resolver el irritante problema de *u- es lo *ue &ace a un te5ido di erente de otro! +l in , al cabo, incluso un organismo tan comple5o como el ser &umano empie)a su e1istencia como una simple c-lula ecundada@ dotada, eso s, de un doble lote de genes! De esta c-lula original proceden ms de cincuenta billones de c-lulas &umanas ,, aun*ue el ndice de proli eraci(n pare)ca enorme, pueden producirse mediante s(lo .R divisiones sucesivas! 6ueden ustedes comprobarlo, considerando *ue, a la primera divisi(n, la c-lula original se convierte en dos! + la segunda divisi(n, -stas se convierten en cuatro! + la tercera, las cuatro c-lulas pasarn a ser oc&o! Uepitan la operaci(n .R veces, si tienen paciencia para ello, , anoten el resultado! 3os cromosomas se reproducen en cada caso, por lo *ue sera de esperar *ue todas las c-lulas del ser &umano adulto tuvieran genes id-nticos! 8in embargo, ello signi icara *ue todos tendran en)imas id-nticas ,, por lo tanto, mecanismos celulares , propiedades id-nticas! 3a realidad es mu, distinta! 3as c-lulas de cada (rgano , de cada te5ido de un (rgano tienen su propia composici(n en)imtica caracterstica, sus acultades , sus propiedades! Ona c-lula nerviosa, una c-lula muscular, una c-lula (sea, una c-lula renal, una c-lula de glndula salivar, distan .R divisiones de un mismo (vulo ertili)ado ,, no obstante, son totalmente di erentes entre s! Hasta a&ora no &a empe)ado a comprenderse, poco a poco, la base *umica de esta di erenciaci(n de te5idos! Uecientemente, a7n no se sabia si los distintos te5idos se orman por*ue, en el curso de la divisi(n Celular, determinados grupos de c-lulas pierden unos genes determinados o si cada c-lula contiene 5uegos de genes completos , neutrali)a o in&ibe la acci(n de algunos de ellos! 3os resultados de por lo menos dos e1perimentos reali)ados 7ltimamente parecen apo,ar la segunda alternativa! En la Oniversidad de O1 ord, los investigadores mataban con ra,os ultra violeta el n7cleo de &uevos de rana, *ue posteriormente eran sustituidos por n7cleos de embri(n de rana o, incluso, de sapo! Aue su iciente el treinta por ciento de los n7cleos de los embriones para permitir la divisi(n de la c-lula del &uevo , producir ranas adultas normales! El cuatro por ciento de los n7cleos de las c-lulas intestinales de un sapo reci-n nacido &i)o otro tanto! 6or lo visto, pues, incluso despu-s de bastante avan)ado el proceso de di erenciaci(n el n7cleo de una c-lula de rana contena todos los genes necesarios para producir una rana completa! +*u se acopla tambi-n el traba5o reali)ado por Uuc&i& C! Huang , Games :onner en el Instituto de Tecnologa de Cali ornia! Estos dos

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investigadores estudiaron los componentes protenicos de los cromosomas , descubrieron *ue, en algunos casos, podan aumentar la velocidad a la *ue se produce el +UN mensa5ero, al eliminar ciertas variedades de protena e1istentes en el cromosoma! 6or lo tanto, es posible *ue algunas protenas act7en de Jcerro5oK blo*ueando la acci(n de determinadas mol-culas de cido nucleico! En tal caso, toda c-lula, por especiali)ada *ue sea, puede seguir conteniendo todos los genes , poseer su propio cuadro de protena de blo*ueo *ue neutralice a determinados genes de las c-lulas nerviosas, musculares, etc-tera! De ser as, es posible *ue un da aprendamos a desblo*uear los genes! Entonces, Cno podramos estimular el mu'(n de un bra)o amputado a desarrollar un bra)o nuevo, locali)ando sus c-lulas, &aci-ndolas traba5ar , volvi-ndolas a neutrali)arD C O obtener ragmentos de te5ido embrionario o de (vulos ertili)ados , ponerlos a producir s(lo cora)ones o ri'ones para utili)arlos en los trasplantesD Tampoco &a, *ue pararse en la posibilidad de las reparaciones sicas! Tambi-n podramos corregir de iciencias generales, compensando dese*uilibrios &ormonales o anulando por completo el peligro del cncer! En los cromosomas pueden detectarse la locali)aci(n de las de iciencias *ue provocan determinadas en ermedades &ereditarias , trastornos de los mecanismos *umicos de la c-lula! Ello podra permitir el diagn(stico preco) de a ecciones *ue generalmente se mani iestan a cabo de los a'os! Incluso podra ser posible detectar la presencia en un individuo de un de ecto *ue, neutrali)ado en -l por la presencia de una mol-cula de +DN normal en el cromosoma a ectado, podra mani estarse en su descendencia! B tambi-n cabra esperar un uturo le5ano en el *ue los individuos se sometieran peri(dicamente a los Janlisis g-nicosK del mismo modo *ue &o, nos vacunamos! Ello podra conducir al desarrollo de una base racional de la eugenesia, es decir, la acci(n dirigida a eliminar los seres nocivos , omentar la propagaci(n de los saludables! Tal ve) el anlisis g-nico masivo de la poblaci(n nos de alg7n da la in ormaci(n necesaria para descubrir la ra) sica de las en ermedades mentales! Tal va incluso lleguemos a descubrir las combinaciones de genes *ue determinan propiedades tales como la gran inteligencia, la creatividad artstica , esas cualidades *ue constitu,en la esencia de la Humanidad en su orma ms noble , elevada! C3legar entonces el da en *ue podamos alcan)ar el supremo ob5etivo de gobernar nuestra evoluci(n, inteligente , resueltamente, a in de desarrollar una orma de vida me5or , ms avan)adaD

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Isaac Asimov

Captulo primero: HERENCIA Y CROMOSOMAS*********************************************************+ <,DES 1E '< 8JE,8J<......................................................................................) KE,=DJ8<.............................................................................................................9 1J?JSJL, 8E'M'<G..........................................................................................10 Captulo II: DE IMPORTANCIA PRIMORDIAL*************************************************,'< SMSD<,8J< 1E' 8G4.4S4.<..............................................................14 ?<GJE1<1..........................................................................................................16 .<74G ?<GJE1<1..........................................................................................1) E,NJ.<S E, 1ES4G1E,.................................................................................20 Captulo III: EL LEN UA!E DE LA "U#MICA****************************************************.. OD4.4S..............................................................................................................22 .4'=8M'<S.......................................................................................................24 8<1E,<S 1E 8<GC4,4.................................................................................2( 8<GC4,4 E, <,J''4S..................................................................................31 Captulo I$: LAS PIE%AS DE CONSTRUCCIN DE PROTE#NAS************************/0 .4'=8M'<S KJK<,DES..................................................................................3( <.J,4O8J14S...................................................................................................39 8<1E,<S SE8M,1<GJ<S...............................................................................41 1E '< P<'<CG< < '< -G<SE........................................................................51 Captulo $: &I URA DE LA PROTE#NA***********************************************************12 ,P.EG4 7 4G1E,...........................................................................................56 '< 84,-JKMG<8JL,. ?EGSJL, PE>MEQ<.................................................5) '< 84,-JKMG<8JL,. ?EGSJL, KG<,1E...................................................63 '< 84,-JKMG<8JL, 7 SM P4DE,8J<'......................................................6( Captulo $I: LOCALI%ACIN DEL CDI O******************************************************23 E' P<DGL,.........................................................................................................69 '< 8<R1< 1E '< PG4DER,<...........................................................................(0 <MKE 1E' O8J14 ,M8'EJ84........................................................................(3 Captulo $II: EL COMPUESTO CENICIENTA******************************************************00 -LS-4G4.............................................................................................................(( '<S 14S ?<GJE1<1ES....................................................................................(9 PMGJ,<S 7 PJGJ.J1J,<S................................................................................)2 E,S<.C'<1MG< 1E '<S PJEN<S................................................................)5 Captulo $III: DE CADENA A H'LICE*****************************************************************3. '4,KJDM1 1E '< 8<1E,<............................................................................92

#NDICE

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Isaac Asimov

1J?EGSJ1<1 1E '< 8<1E,<........................................................................93 E,DG< '< 3='J8E............................................................................................96 Captulo I(: &ILAMENTOS COMPLEMENTARIOS***************,44 '< 84.CJ,<8JL, PMGJ,< S PJGJ.J1J,<.................................................100 14S P4G M,4...................................................................................................103 EGG4GES...........................................................................................................10( -J'<.E,D4S 3E834S P4G E' 34.CGE..................................................110 Captulo (: EL MENSA!ERO DEL N)CLEO****************************************************,,MS4S 1E' <G,.................................................................................................114 E' 'MK<G 1E '< SR,DESJS...........................................................................116 E' <G, E, E' 'MK<G 1E '< SR,DESJS.....................................................11) 84,-E88JL, 1E '< 8'<?E........................................................................120 Captulo (I: DESCI&RANDO EL CDI O*******************************************************,.'4S DGR4S.........................................................................................................124 MDJ'JN<8JL, 1E' <G, .E,S<TEG4.........................................................12) 1J88J4,<GJ4 1E '4S DGR4S.......................................................................130 Captulo (II: EL &UTURO*******************************************************************************,/J,KE,JEGR< SMC8E'M'<G...........................................................................134 E' 4CTEDJ?4 -J,<'.......................................................................................136 #NDICE***************************************************************************,/3

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