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EL BELLO DESCONOCIDO JULIA LONDON ARGUMENTO

La muerte de Phillip en un duelo ha roto para !iempre la ale"r#a del "rupo de ami"o! $ue todo! %ono%#an en Londre! %omo &Lo! li'ertino! de Re"ent Street& Uno de ello!( el atra%ti)o * +o)ial Arthur( no puede e)itar !entir!e re!pon!a'le por no ha'er e)itado una tra"edia tan a'!urda Lo meno! $ue puede ha%er e! )ia+ara E!%o%ia * poner en orden lo! a!unto! del di,unto( e!pe%ialmente la e-propia%i.n de una! tierra! %u*o pa"o no !e ha %umplido En e!a tierra a"re!te * hermo!a %ono%e a /err* M%/innon( una +o)en e independiente )iuda de la %ual pronto $ueda perdidamente enamorado Pero una terri'le e !om'ra !e Cierne !o're e!te re%i0n na%ido amor( %uando Arthur de!%u're $ue /err* e!( pre%i!amente( per!ona a la $ue de'e de+ar !in tierra ni ho"ar
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UNA MUJER ACOSTUMBRADA A LUC1AR

Kerry McKinnon no ha llevado una vida fcil. No slo ha pasado

largos aos cuidando a su marido enfermo y trabajando en el campo sino que, una ve viuda, se ha encontrado con una desagradable sorpresa! las deudas de su cnyuge la han dejado en la ms absoluta ruina. "in embargo, parece que su tenacidad y fortale a de esp#ritu tendrn finalmente recompensa cuando la providencia una su destino al de $rthur, un joven y atractivo forastero que le ofrece una nueva vida y un amor verdadero. %ero entre ambos se interponen demasiadas cosas! una sociedad hipcrita, dos formas diferentes de ver la vida y, sobre todo, un secreto no confesado.
UN 1OMBRE ATRAPADO ENTRE EL DEBER 2 EL CORA34N

%oco pod#a imaginar $rthur, cuando lleg a las remotas tierras de &scocia empujado por la memoria de su amigo fallecido, que encontrar#a all# una mujer e'cepcional. (na mujer que es capa de dispararle creyendo que es un ladrn y, poco despu)s, de jurarle amor eterno. &st dispuesto a proteger este nuevo amor de todo y de todos, tanto en las remotas montaas escocesas como en los pasillos y salones de baile de la alta sociedad londinense. %ero la principal amena a no viene de fuera, sino que proviene de )l mismo. *+ui)n saldr ganador en la contienda entre su cora n y su sentido del deber
El Bello desconocido Julia London 3-396 Escaneado y corregido por Sopegoiti Copia Hecha sin Animo de lucro 3-396 ACERCA DE LA AUTORA ; JULIA LONDON SE CRI EN UN RANCHO EN EL OESTE DE TEXAS, DONDE PAS SUS PRIMEROS AOS DE FORMACIN EN MEDIO DE LOS VASTOS TRIGALES, CONDUCIENDO EL TRACTOR DE SU PADRE A LA TEMERARIA VELOCIDAD DE 8 KM/H. ASUSTADA DE MUERTE

POR LA POSIBILIDAD DE TENER QUE ROTURAR LOS CAMPOS UN VERANO M S, SE DEDIC A ESTUDIAR CON GRAN EMPEO HASTA QUE CONSIGUI UN VERDADERO TRABAJO. AHORA SUEA DESPIERTA EN AUSTIN !TEXAS", DONDE VIVE CON DOS ENORMES LABRADORES RETRIEVER # EL CONSTANTE PELIGRO DE QUE ESTOS LA EXPULSEN DE SU CASA. PUEDES ESCRIBIR A JULIA A P.O. BOX $%&'(, AUSTIN, TEXAS )8)*(, O VISITAR SU P GINA +EB # E,MAIL EN HTTP-//+++.JULIALONDON.COM. JULIA LONDON VIVE EN AUSTIN, TEXAS. TRAS PASAR UNOS AOS EN +ASHINGTON TRABAJANDO PARA EL GOBIERNO, RETOM SU PASIN POR LA ESCRITURA # SE HA CONVERTIDO EN UNA DE LAS M S ACLAMADAS AUTORAS DE NOVELA ROM NTICA. SU SERIE LOS LIBERTINOS DE REGENT STREET, DE LA QUE HA PUBLICADO EL CABALLERO PELIGROSO # EL SEDUCTOR SEDUCIDO HA OBTENIDO UN ENORME .XITO INTERNACIONAL.

, met a lady in the meads, -ull beautiful. a faery/s child, 0er hair 1as long, her foot 1as light, $nd her eyes 1ere 1ild... "he loo2/d at me as she did love, $nd made s1eet moan. , set her on my pacing steed, $nd nothing else sa1 all day long, -or sidelong 1ould she bend, and sing $ faery/s song. .3a 4elle 5ame sans Merci 6ohn Keats
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78onoc# a una dama en el prado, toda hermosa, una hija de hadas, de cabellos largos, de pies ligeros, y mirada salvaje. Me mir como si me amara, y emiti un suave gemido . 3a sub# a mi corcel al paso, y nada ms vio en todo el d#a, pues hacia un lado se inclin,

y enton una cancin de hadas.9

Pr.lo"o

Dun5ood*( !ur de In"laterra( 6789 3a hierba hab#a crecido e inundaba de tal forma el camposanto que casi no se pod#an leer las inscripciones en las lpidas. &so preocup a $rthur: *qui)n se ocuparia de esa tumba; *+ui)n pondr#a flores junto a su lpida mientras %hillip se pudr#a all# bajo la tierra; 8uando el cura levant la vista hacia los negros nubarrones que oscurec#an el cielo, )l mir subrepticiamente hacia los veinte o ms dolientes agrupados alrededor, haciendo un clculo mental sobre a cul de ellos se le podr#a confiar la tarea de atender esa tumba. $ ninguno. 8on su vo de bajo el cura inici el himno f<nebre y los dolientes, con sus bandas negras en las mangas y sus gorros de luto, se le unieron en la l<gubre melod#a. No otra cosa que morbosa curiosidad hab#a atra#do all# a ese grupo: slo hab#an acudido a mirar, a
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verificar si el e'trao rumor era cierto, a mirar la tumba y ver con sus propios ojos que uno de los notorios 3ibertinos de =egent "treet estaba muerto. $rthur baj la vista al sencillo ata<d de pino metido en el hoyo abierto en la tierra y se imagin a %hillip dentro, sus bra os cru ados serenamente sobre lo que quedaba de su pecho, su rostro ceniciento ya libre de dolor, todo cubierto por la mortaja. 3amentaba no haber encontrado algo mejor para vestirlo, pero por desgracia no hab#a nada mejor en 5un1oody, que era poco ms que un pabelln de ca a, y se usaba con muy poca frecuencia. "lo hab#a logrado encontrar un conjunto de ropas mediocres para dar al encargado de las pompas f<nebres, ropas cuyo dueo anterior era ms voluminoso y le quedaron atro mente grandes a %hillip, que adems hab#a perdido una buena parte de su tra'. > no era que )l creyera que la ropa que se llevaba

para la otra vida fuera importante, sino que %hillip siempre hab#a sido muy meticuloso para vestirse: no le gustar#a nada pasar toda una eternidad con un traje viejo de una talla que no era la suya. $dems, si no pensaba en lo que %hillip llevaba puesto en ese momento, se pondr#a a pensar en lo condenadamente furioso que se sent#a. *%or qu) hi o eso; *+u) 5ivina %rovidencia le dio a lord %hillip =othembo1 el maldito derecho a hacer eso;. "inti la repentina oleada de furia tan aguda y ardiente como la sintiera en el momento en que 6ulian levant la mirada del pecho ensangrentado de %hillip y dijo las palabras que todav#a parec#an reverberar por todo el bosque! ?&st muerto@. 5e pronto aument el volumen de las voces de los asistentes y volvi a bajar cuando comen aron la segunda estrofa. $rthur se encogi de pena y se oblig a levantar la vista, entrecerrando los ojos ante la fr#a niebla que los envolv#a. *+u) demonios estaban haciendo todos all#; &so no pod#a ser real. Aodo comen de un modo tan inocente, como
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otro fin de semana ms en 5un1oody, los cuatro con sus amigos, jugando a las cartas y pasando el rato con cortesanas: ten#an pensada una agradable partida de ca a para la maana siguiente. $drian "pence, el conde de $lbright, reservado y distante, con el pensamiento puesto, sin duda, en la <ltima pelea con su padre: 6ulian 5ane, el conde de Kettering, hechi ando a las dos mujeres mundanas que acompaaban al desafortunado lord 0arper. 8artas, copiosas cantidades de 1his2y, y %hillip, naturlmente, borracho como de costumbre. $y, si $drian no le hubiera pedido a %hillip que dejara de hacer trampas: si se hubiera limitado a bajar sus cartas y dar por finali ada la partida. %ero no, le pidi a %hillip que dejara de hacer

trampas, con mucha cortes#a, por cierto, y ese fue el comien o del desastroso final. Bfendido, %hillip los sorprendi a todos e'igiendo una satisfaccin: y $drian acept el reto, creyendo, como todos, que por la maana %hillip ya habr#a recuperado la sobriedad y se retractar#a. %ero a la maana siguiente %hillip entr tambaleante en el campo de duelo, con una botella en la mano, y sin la menor intencin de echarse atrs. &n ese momento pas un carromato cerca del camposanto, y en el retumbo de su traqueteo $rthur casi oy el ruido del primer disparo de esa horrosa maana! el tiro de $drian al aire. "e le oprimi fuertemente el pecho, tal como se le oprimiera entonces al presentir el desas tre inminente: volvi a sentir el espanto y la incredulidad que sintiera cuando %hillip respondi al generoso acto de $drian, su primo, disparndole. &rr absolutamente el tiro, claro, puesto que apenas lograba sostenerse en pie: pero al parecer, su yerro le produjo una horrorosa resolucin, pues dndose media vuelta cogi la pistola alemana de doble can de -it hugh, arrojando al est<pido de culo al suelo, y, girndose con la agilidad de un bailar#n, dispar a $drian a la espalda. *%or qu), %hillip, por qu);
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3a pregunta le retumbaba como un tambor en la cabe a, un golpeteo implacable, que no tendr#a final. 6ams sabr#an por qu) %hillip for as# la mano de $drian, porque el maldito cobarde les neg toda e'plicacin cre#ble logrando hacerse matar. "lo unos instantes despu)s de haberle disparado a la espalda de $drian, estaba tendido en la hierba amarillenta, sus ojos a ul oscuro mirando serenamente el cielo, muerto, su sangre vital derramndose por el agujero abierto en su pecho. Muerto: uno de ellos muerto: uno de los inmortales 3ibertinos de

=egent "treet muerto a manos de uno de los suyos. 5ios tenga piedad de nosotros. Mir hacia donde estaban $drian y 6ulian, los dos r#gidos e inmviles. &llos cuatro, $drian, %hillip, 6ulian y )l, eran los #dolos de los miembros ms jvenes de la aristocracia britnica. &ran los 3ibertinos, famosos por vivir seg<n sus propios cdigos, por arriesgar su rique a para hacer ms rique a, por su osada irreverencia a la ley y la sociedad. &llos eran los libertinos que durante el d#a jugaban con los tiernos cora ones de las jovencitas que frecuentaban las elegantes tiendas de =egent "treet y por la noche despojaban de sus dotes a sus padres en los clubes, reservndose lo mejor de s# mismos para los notorios tocadores de =egent "treet. B as# re aba la leyenda. Aodo eso era pura fantas#a, claro. "lo eran cuatro jvenes que hab#an crecido juntos, que prefer#an disfrutar de la temeridad de la mutua compa#a y de las bonitas mujeres del burdel de madama -arantino. 3os libertinos no eran nada ms aparte de eso: ninguno de ellos hab#a llegado a hacer jams nada que fuera terriblemente ilegal, jams ninguno hab#a manchado la reputacin de una dama ni enviado a un hombre a la prisin de deudores por una partida de cartas. No hab#a nada particularmente notable en ellos, aparte de que uno de ellos encontr la vida tan insoportable que, en esencia, se mat for ando la mano de su primo. 5emostrando as# que tampoco eran inmortales los libertinos.
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8err los ojos cuando el grupo comen el <ltimo coro del himno, sintiendo la amarga y ardiente rabia subirle a la garganta como bilis. Bdi a %hillip, lo odi por estropearlo todo, por acabar con todo en ese campo amarillo. Bdi a %hillip casi tanto como se odi a s# mismo. $y, 5ios, qu) insoportable es el sentimiento de culpa. 3o hab#a visto

venir, se hab#a quedado a un lado viendo a %hillip hundirse en la desesperacin, cuando podr#a haberlo llevado por otro rumbo. 3ord $rthur 8hristian, el tercer hijo del duque de "utherland, en otro tiempo destinado al clero, se hi o a un lado y vio como todo ocurr#a. Cl podr#a haber sacado a %hillip del borde del abismo, )l, no $drian ni 6ulian: )l. 3as voces se elevaron por <ltima ve , poniendo fin al doloroso himno. "e hi o el silencio: los asistentes se movieron inquietos. $lgunos levantaron la vista al cielo cada ve ms oscuro, mientras el cura inflaba las mejillas y volv#a las pginas del pequeo libro de oraciones. 8on una intencionada mirada a $drian, el cura habl por fin! .Aodos aquellos que lo lloris, podr#ais conocer en su muerte la lu de Nuestro "eor, y el amor... DMaldito sea por lo que nos ha hecho a todosE .8onoced la vida y la misericordia. $m)n. .$m)n .repitieron todos. *3a vida; *3a misericordia; $y, 5ios, s#, desde ese d#a en adelante conocer#a la calidad de la vida, la conocer#a cada ve que mirara una salida del sol, cada ve que tuviera a una mujer en sus bra os, cada ve que fumara uno de los habanos finos de 6ulian. > la calidad de su vida se medir#a por el peso de sus sentimientos de culpa, de rabia y de su maldito remordimiento. D%hillipE =etrocedi un paso, inspirando fuertemente el aire a trav)s de los dientes apretados, cuando los enterradores comen aron a echar paladas de tierra en el hoyo. "#, s#, desde ese d#a en adelante conocer#a la vida, s#, porque todos y cada uno de sus d#as llevar#a consigo la carga de haberle fallado a %hillip de la peor manera
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imaginable. 3levar#a consigo la corrosiva ira que sent#a contra uno de sus mejores amigos, la humillacin de no haber visto la oportunidad de impedir su hundimiento, de endere ar las cosas, o

por lo menos de intentar matar a los demonios capaces de devorar el alma de un hombre y hacerle buscar la muerte con desesperacin. Maldito sea.
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Cap#tulo 6
"i alguna ve a $rthur 8hristian lo capturaban y somet#an a la peor de las torturas, sus torturadores no podr#an hacer algo mejor que organi ar una velada como esa. Aodo era culpa suya: al fin y al cabo era )l quien daba ese baile en su mansin de Mount "treet: era su indiferencia la que permit#a a lo peor de la clase alta entrar por su puerta. "in embargo, pese a ser )l quien ofrec#a esa fiesta, y otras muchas semejantes durante la temporada, preferir#a estar reventado y descuarti ado antes que soportar una ms de esas provocativas miradas de %ortia 4ello1s: y mucho menos soportaba sufrir sus manoseos en la pierna. &l manoseo era tambi)n por culpa suya, claro. 0ab#a estado demasiado poco atento con sus invitados y por lo tanto no la vio acercarse hasta cuando ya era condenadamente tarde. "in la menor dificultad, %ortia logr arrinconarlo en el pequeo entrante del corredor principal, y all# era donde se encontraban en ese preciso momento, ella acaricindole descaradamente el muslo. .Nunca te he olvidado, $rthur, ni por un solo momento .le susurr, con su mejor vo de alcoba. .No, claro que no .dijo )l en tono burln, bajando la mano por entre los muchos pliegues de la falda de sat)n que lo envolv#an, para quitarle la mano de su pierna, dedo a dedo. .&res t< el que me imagino cuando lo tengo a )l encima .susurr ella con vo ronca, llevndose la mano a la enorme perla negra anidada entre sus voluminosos pechos, y tra ando una l#nea alrededor que fue bajando y bajando por el escote de su vestido de sat)n dorado., &res t< el que me hace el amor en mis sueos. 3a verdad, )l apostar#a a que era en la considerable fortuna de =oth

en la que pensaba la orra cuando lo ten#a encima. "#, prefer#a estar reventado y descuarti ado, gracias, con los miembros desperdigados en los ms remotos rincones de la tierra, con tal de no volver a o#r jams esas bobadas.
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=esueltamente ella volvi a meter los dedos en el interior de sus muslos. .Nunca fue mi intencin hacerte sufrir, cario. 3o dijo con la misma, e'actamente la misma vo que empleaba cuando ten#an dieciocho aos, el mismo dulce ronroneo que lo induc#a a declararle una y otra ve su amor eterno. &sa vo , junto con esa ardiente y provocativa mirada, lo llev a pedirle permiso, sin aliento, a su padre para ofrecerle matrimonio, ante lo cual su e'celencia lo inform tranquilamente que la seorita 4ello1s ya estaba comprometida para casarse con =obert 3ampley. 5os aos mayor que )l, =obert 3ampley estaba destinado a heredar una fortuna y un t#tulo, e'actamente un atributo ms que lo que )l pose#a. &sa fue la primera ve en su vida que comprendi lo insignificante que puede ser el tercer hijo sin t#tulo de un poderoso duque. $hora, a sus treinta y seis aos, ya comprend#a lo pesadas que pueden ser las mujeres, y calamdamente volvi a quitarse la mano de encima. .Milady =oth, sabes que no creo ni una sola palabra salida de tus labios .le dijo, sonriendo como si ella lo divirtiera, aunque nada pod#a distar ms de la verdad. Aodo lo que ella hac#a le humillaba, y cuando estaba realmente en plena forma, le hi o hacer el tonto de una manera colosal. $h, s#, %ortia 4ello1s enga a $rthur 8hristian, hijo del duque de "utherland, no una ve sino dos veces, gracias, y ciertamente, a ju gar por la forma como le pasaba los dedos osadamente por la entrepierna en ese momento, ten#a planeado intentar una asombrosa y suprema tercera humillacin.

$provechando que en el entrante estaban ocultos a las miradas de cualquier invitado que pudiera pasar hacia el retrete, gracias a una de las enormes plantas en maceta que a su cuada 3auren tanto le gustaba regalarle, %ortia ahuec descaradamente la palma en la protuberancia de su entrepierna, sonriendo perversamente. Cl le correspondi la sonrisa con otra de aire despreocupado, sabiendo
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que nada de lo que ella pudiera hacer volver#a a producirle jams ?esa@ reaccin. 3e cogi la mueca y se la apret fuertemente. baj.Au marido est a menos de cincuenta palmos .le dijo en vo a. &lla se rubori y encogi despreocupadamente sus hermosos hombros. .No puede vernos, y aunque nos viera, no le importar#a. .$h, pero a m# s# .dijo )l, y le apret la mueca con tanta fuer a que temi romperle los huesos. -inalmente ella lo solt: haciendo un morro como una niita, se solt la mueca y retrocedi, frotndosela. .&res horrorosamente rencoroso. Me culpas despu)s de todos estos aos, simplemente por buscar una manera de sobrevivir en este mundo cruel. 8on una risita ronca e irreverente, $rthur se cru tranquilamente de bra os. .Ae culpo de muchas cosas, cario, pero sobrevivir no es una de ellas. 3os ojos castao oscuros de ella relampaguearon de ira. .DNo sabes a qui)n insultas, milordE .Aodo lo contrario .dijo )l, haci)ndole una burlona reverencia.. Aienes la distincin de ser la <nica mujer a la que no llevar#a a la cama ni aunque en ello me fuera la vida. %ortia agrand los ojos y reprimi un gritito de indignacin que le subi a la garganta.

.DNo hay ninguna necesidad de ser odiosoE $rthur sonri, indolente. %ortia apret los labios formando una delgada l#nea, se gir bruscamente y se alej pisando fuerte en direccin a la puerta doble de caoba que conduc#a al saln de baile, dejndolo plantado de un modo que slo una mujer de la ms pura aristocracia es capa de hacer. (n lacayo alcan a llegar justo a tiempo a la puerta y abrirla para que ella pasara, ro ndole las piernas con la falda con su meneo.
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"onriendo pere osamente, $rthur se arregl la corbata y se ech hacia atrs una guedeja rebelde de pelo castao dorado. %ortia segu#a siendo una belle a, le conced#a eso. 8abellos roji os, piel de alabastro, pero segu#a siendo una v#bora, y nadie sab#a eso mejor que )l. 5espu)s de destro arle el tonto cora n cuando ten#an dieciocho aos, se cas con 3ampley, le dio una hija al cabo de unos aos y luego lo vio morir de una fiebre. $<n no se hab#a quitado el luto de viuda cuando acudi a )l y con mucha astucia logr hacer resurgir en )l sentimiento que ya cre#a enterrados: fue insistente, y, cuando al fin )l cedi, le confes llorosa que era a )l a quien hab#a amado todos esos aos. $unque era tonta al pensar que en el presente pod#a afectarle, en ese tiempo lo conmovi con sus palabras, y bien que lo not ella. 5e todos modos se resisti, deseoso de evitar que le destro ara el cora n una segunda ve . > podr#a haberse librado de la humillante herida de sus garras si %hillip no hubiera muerto en esos momentos. -ue inmediatamente despu)s del incidente de 5un1oody cuando se encontr a la deriva, incapa de superarse y retomar su vida: fue entonces cuando comen aron los sueos en que ve#a a %hillip caminando con el agujero negro en el pecho, burlndose de )l con su muerte: y fue entonces, en esas negras horas, cuando recurri a %ortia, en busca de agradables recuerdos de veranos ya desvanecidos hac#a mucho tiempo. &lla se entreg a )l con ansias,

susurrndole dulces promesas al o#do, haci)ndolo creer que era cierto que hab#a suspirado por )l todos esos aos. 3astimoso idiota que fue, y tremenda la desagradable sorpresa que se llev cuando una maana ley en el Aimes que lord =oth se iba a casar con %ortia esa primavera. $h, con qu) encanto llor ella cuando )l la encar: *qu) otra cosa pod#a hacer una pobre viuda;, le dijo ella entre sollo os. %eor a<n, )l descubri que %ortia estaba jugando no con uno sino con otros dos pretendientes, cada uno en posesin de un t#tulo. %ero no con )l, no con $rthur 8hristian, no con el hijo de un duque que tal ve , some El
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ti)ndose a los deseos de su familia, deber#a estar de cura en alguna remota y apacible parroquia. "uspirando, se meti las manos en los bolsillos y se dirigi a la puerta del saln de baile. $ll# se detuvo a observar la sala repleta con lo ms selecto de la aristocracia britnica. 3a sala estaba resplandeciente: la lu de las decenas de candelas suspendidas en araas de cristal hac#a brillar las joyas que adornaban las manos y cuellos de las damas vestidas de seda. 5ondequiera que mirara ve#a opulencia! copas aflautadas de champn, de cristal tallado, con el sello "utherland, objetos de adorno baados en oro, fin#simas porcelanas, muebles tallados a mano, grandes obras de arte. $dems de los doscientos o ms invitados que sin duda dar#an a su primog)nito por estar all# esa noche, estaban tambi)n sus seres ms queridos! su madre y su t#a lady %addington, o %addy, como la llamaban afectuosamente: su hermano $le' y su esposa 3auren: Kettering y su esposa 8laudia. "lo faltaban $drian y 3illiana, que tuvieron que quedarse en el campo por el nacimiento de su hijo. &sa era una casa "utherland, sin lugar a dudas, pens con indiferencia: una escena que hab#a visto mucha aveces a lo largo del ao: un encuentro de la alta sociedad de mayor calibre.

"in embargo, deseaba estar en cualquier parte, menos all#. No hab#a nada para )l all#, nada que le atrajera su atencin ni lo estimulara a cosas ms grandes. "e sent#a como si la vida fuera pasando lentamente junto a el llevndose consigo su juventud y todo sentido de finalidad que pudiera haber tenido.>a no sab#a cul era su lugar en el mundo. "in darse cuenta, su mirada se pos en %ortia, que en ese momento estaba sonriendo encantadorarnente a lord Fhitehurst. 3a e'presin que vio en su cara lo hi o desear darse la vuelta, salir de su casa, caminar y caminar para escapar de su ensimismamiento, hasta llegar al Aom B/"hanter, el viejo refugio de los 3ibertinos, pero su hermano $le' le capt la mirada y ech a andar hacia )l.
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"umisamente, esper, tratando de mantener la cara sin e'presin. &n su camino hacia la puerta, $le' se detuvo a coger una copa de champn de una bandeja de plata que le sosten#a un lacayo. .Aengo que advertirte, muchacho .susurr $le', mirando brevemente hacia atrs., que mi amada esposa tiene en la cabe a el gusanillo de presentarte a la hija de Farrenton, .lo mir., que se inclina un poco hacia el lado feo. .Maravilloso .ri $rthur. .$h, y ah# viene .dijo $le', sonri)ndole a alguien por encima de su hombro. $rthur se gir y sonri tambi)n, al ver a 3auren acercndosele con la mano e'tendida. .D$rthurE D&res un anfitrin horrorosoE .lo reprendi ella, traviesa, cuando )l le cogi la mano.. Ae he estado buscando por todas partes. .0umildemente te ruego qu e me perdones .dijo )l, galante, inclinndose sobre su mano.. Me vi retenido inevitablemente por un asunto dom)stico.

.$h .dijo 3auren, indecisa, y pasado un instante volvi a sonre#r.. 4ueno, ahora que te he ericontrado, tengo muchos deseos de presentarte a... .D$h, KetteringE .se apresur a interrumpir $rthur, mirando en direccin al hogar.. 5isc<lpame, por favor, pero tengo un asunto muy importante que no puede esperar. .8on su perdn, seor, si este es un asunto de negocios, tal ve ser#a mejor hablarlo... .No aceptar) dilaciones, milord .interrumpi lord =othembo1, furibundo.. $cabo de recibir esta carta, y si bien su contenido me
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ha preocupado mucho, perm#tame decirle que no ha sido ninguna sorpresa para m# enterarme de que por lo menos uno de ustedes estuvo involucrado... .*Nos reunimos en el saln de maana; .interrumpi $rthur secamente. =othembo1 se qued un momento con la boca abierta, lo pens mejor y sin decir nada se apresur a cerrarla. 8on un brusco asentimiento, se hi o a un lado para que $rthur iniciara la marcha. $rthur no pod#a por menos que comprender que el hombre despreciara a los 3ibertinos: era muy natural que un padre echara las culpas cuando perd#a a un hijo, particularmente dada la manera como =othembo1 perdi al suyo. %ero el mismo lord =othembo1 que en otro tiempo les enseara a los cuatro a jugar al cr#quet, pon#a de manifiesto su desprecio por ellos en toda oportunidad, e incluso se negaba p<blicamente a estar en la misma habitacin con $drian. Mientras se abr#a paso por entre la muchedumbre, con sus pensamientos y angustia cuidadosamente disimulados, sinti la ya conocida rabia contra %hillip que albergaba desde hac#a tres aos. $van aron en silencio por el corredor alfombrado, 4arnaby casi corriendo delante, y se detuvieron al mismo tiempo en el umbral del

saln de maana, donde esperaron pacientemente que 4arnaby encendiera las velas de varios candelabros. 8uando hubo salido 4arnaby, cerrando silenciosamente la puerta, $rthur se volvi a mirar a =othembo1. .*Milord; .dijo tranquilamente. 3os ojillos a ules de =othembo1 se convirtieron en hielo. .No pod#a imped#rselo, *verdad; No, claro, si eso le significaba ganar una o dos libras .espet, tirando el papel sobre el escritorio. &l papel se desli por la pulida y brillante superficie hasta que $rthur lo cogi.. &stoy absolutamente seguro de que usted tuvo conocimiento de esto. D5e esta locuraE 6ulian mir a $rthur con e'presin interrogante mientras este desdoblaba el papel.
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&ra una carta dirigida a la agencia asesora 8hristian 4rothers, firmada por un tal seor 6amie =egis de "tirling, abogado, y fechada el G de julio de GHIJ, casi dos aos atrs. $l pasar la vista por las palabras claramente escritas sobre el grueso papel vitela, saltaron a los ojos de $rthur las palabras ?deuda@, ?atrasos@ e ?impuestos@. &ntonces comen a comprender de qu) trataba lo que estaba leyendo. &l ganado de %hillip. 3a carta se refer#a a una inversin en terreno y ganado en &scocia, en las 0ighlands centrales, hecha por %hillip poco antes de morir. Cl la hab#a olvidado, pero en ese instante vio que no lo hab#a engaado su instinto cuando %hillip la hi o: estaba claro que era una inversin muy imprudente. 3e pas la carta a 6ulian, dio la espalda a =othembo1 y fue a situarse junto al hogar, con la mente agitada por los recuerdos.

"#, lo supo, lo supo todo, y hab#a considerado tremendamente desacertada la inversin en algo desconocido, y con mayor ra n dado que muchas empresas de ganado vacuno hab#an dado paso a la crian a de ganado ovejuno. %ero %hillip estaba eufrico, casi atontado por su infantil entusiasmo en esa empresa. $l parecer, un granjero escoc)s que estaba metido en deudas hasta el cuello, le ofreci una parte de sus posesiones a cambio de dinero en efectivo. $ %hillip lo entusiasm tanto el negocio que se ofreci a suvencionar la compra de reses, pensando que reactivar#a el mercado de ganado vacuno, lo que har#a de )l un hombre rico, y le dar#a los medios para salir a flote de su montaa de deudas. $rthur le advirti que necesitar#a aos de beneficios para reducir sus deudas y que durante ese tiempo continuar#an aumentando los intereses. %ero %hillip desde arrogantemente sus consejos, como si no fueran asunto de )l, que no lo eran, y procedi a efectuar la compra a trav)s de la agencia 8hristian 4rothers. > )l, como tan condenadamente bien sab#a hacerlo, mantuvo la boca cerrada, permitiendo as# que %hillip
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ahondara otro poco su agujero. &sa rid#cula compra fue una especie de esfuer o desesperado, por parte de %hillip, por recuperar la cordura, por dar un giro a su vida y empe ar de nuevo: un intento por recuperar el equilibrio. .No lo entiendo .dijo 6ulian detrs de )l.. &sta carta es de dos aos atrs. .%or lo visto ha estado un tiempo vagando por direcciones equivocadas .mascull =othembo1. .No sab#a que %hillip hab#a invertido en tierras en &scocia .dijo 6ulian, como hablando consigo mismo. .%ues s#, milord, compr un ganado bovino sin ning<n valor y un tro o de terreno a<n menos deseable slo unas semanas antes que lo mataran .dijo =othembo1 casi a gritos.. > ahora yo tengo que pagar

nada menos que veinte mil libras por ello, pero 5ios me ampare eso ser todo. $rthur lo mir por encima del hombro: =othembo1 clav en una mirada indignada y continu! .D(sted sab#a esto, 8hristianE "e meti en esta rid#cula empresa trav)s de su agencia. ."#, lo sab#a. .&ntonces sab#a que iba a tirar el dinero por una ratonera. 5m#o, *cmo pudo permit#rselo; "eguro que por lo menos podr#a h berle impedido hacer esa est<pida compra. ?"eguro que podr#a haberle impedido matarse@. &so era lo que de seaba decir =othembo1, y los dos lo sab#an. .Kamos, milord .se apresur a terciar 6ulian., %hillip era u hombre adulto, responsable de sus actos. .D&ra un borrachoE .grit =othembo1 girndose hacia ) D(n borracho in<til, no ten#a ni un c)ntimoE &staba condenado desd el momento que conoci a hombres de vuestra calaa .gesticul fu rioso hacia los dos.. Mi %hillip era un buen muchacho hasta enton ces, un muchacho muy bueno, pero ustedes lo estropearon. 3os liber tinos lo arruinaron y ahora... ahora...
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"e le cort la vo : sus ojos a ules recorrieron las paredes y el tech y se le hundieron los hombros. "e mir los pies, como un hombre de rrotado y e'hal un largo y cansino suspiro. 5urante un buen rato los tres permanecieron callados, hasta qu $rthur rompi el silencio preguntando mansamente! .*+u) desea que hagamos; =othembo1 emiti un gemido de pena que lleg al cora n a $ thur. .+uerr#a que me devolvieran a mi hijo 8hristian .dijo con vo ronca, y lo mir con los ojos empaados.. >a que eso no es posible le agradecer#a much#simo que diera las rdenes pertinentes en su agen cia para que se ocupen de inmediato de este inveros#mil asunto y lim

pien el nombre de mi hijo. 0aga lo que sea necesario, pero por el amo de 5ios, que por lo menos el nombre de mi hijo sea respetado hasta en el <ltimo rincn del reino. +ue encuentre su pa en alguna parte. $rthur mir la carta que estaba sobre el escritorio. .No s) qu) se puede hacer, pero le doy mi palabra de que procurar) repararlo, milord. 8on otro apagado suspiro, =othembo1 mir a 6ulian, despu)s se gir y camin lentamente hasta la puerta. GK,e temo que esto no acabar jams .dijo con vo rasposa do LogG el pomo.. Mi hijo no descansar jams en pa o cuan$cto seguido sali y cerr la puerta con un fuerte golpe. ."i su hijo no descansa jams en pa es por obra suya, no nuestra, mascull $rthur mirando la puerta cerrada. 0aciendo un desanimado encogimiento de hombros, 6ulian fue hasta un carrito con licores y sirvi dos 1his2ies: pas uno a $rthur. .=othembo1 siempre creer que nosotros lo matamos .dijo.. Nada cambiar eso. .D%hillip se suicidE .contest $rthur, y con un furioso gesto hacia la carta, aadi.! > )l tomaba sus est<pidas decisiones. *%ara qu) demonios comprar reses escocesas; %ara tener algo, algo que lo volviera a la normalidad.
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8on pasos en)rgicos se acerc al escritorio y cogi la carta. 3a clara letra del abogado e'plicando los problemas de la propiedad le aument la indignacin, aunque de pronto no supo contra qui)n ni contra qu). Auvo la impresin de que todo lo que intent hacer %hillip acab en uno u otro desastre, como si el cielo estuviera firmemente en contra de )l. 5obl la carta, se la meti en el bolsillo de la chaqueta y se ech el 1his2y por la garganta. .Kamos .dijo 6ulian.. Aus invitados estarn preguntndose dnde te has metido.

$rthur mir la puerta indignado. .5ios sabe cmo he intentado comprender por qu) lo hi o, pero no logro encontrar ning<n motivo. "in embargo, yo no lo obligu) a entrar en ese campo ms que t< o que $drian, y estoy harto de culparme, te juro por 5ios que estoy harto. .&ntonces no te culpes .le dijo 6ulian dulcemente.. 6ams lograremos entender por qu) hi o lo que hi o. .$bri la puerta y esper a $rthur.. > uno podr#a volverse loco intentndolo. 5urante el resto de la velada, $rthur trat de no pensar en la carta que le quemaba el bolsillo interior de la chaqueta. 8asi inconscientemente hi o todo lo que se esperaba de )l! habl largamente con el tonto de %erry, aun cuando ten#a la impresin de estar hablando con la pared: brome un rato con sir -o' sobre las carreras de caballos: encant a un grupo de damitas que se re#an como niitas, y sufri dos cuadrillas completas. &n el comedor, donde se hab#an dispuesto mesas y sillas para, los bailarines convers amigablemente con la seorita $melia, la hija de Farrenton, fe<cha de cara pero bien dotada tanto en lo econmico como en lo f#sico, seg<n le observ discretamente 6ulian, mle tras com#an un plato de ganso con esprragos baados en salsa de cr ma francesa. =epresent bien su papel, pero casi no recordaba nada de lo que
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escuch o dijo, pues no pod#a dejar de pensar en %hillip. 0ac#a meses que no pensaba tanto en )l: hab#a logrado tragarse la rabia y el resentimiento hasta que pod#a pasar varios d#as sin pensar en )l: hasta que llegaba otro sueo, indeseado. > ahora esto: *de veras %hillip crey que esa imprudente inversa en &scocia le cambiar#a la situacin; *%or. qu) no se asesor, pidi consejo en una de las mejores asesor#as del reino; *$sesor#a que daba la casualidad pertenec#a a uno de sus mejores amigos; *%or

qu) se mato; 8uando varios de los invitados volvieron al saln de baile y un cuantos hombres selectos se reunieron en la biblioteca, $rthur vio a 6ulian dirigir una cariosa sonrisa a 8laudia, cuando pas a su lado Kio brillar la adoracin en los ojos de su amigo y sinti una conoc#da pun ada en el pecho, curiosamente muy parecida a la envidia. %ero no pod#a ser envidia: $rthur 8hristian no les envidiaba las esposas a los hombres. "lo ten#a que mirar a %ortia para recordar por qu). (na ve que los hombres agotaron el tema de la pol#tica en la biblioteca y prometieron apoyar a $le' en sus proposiciones reformistas en 8mara de los 3ores, volvieron al saln de baile. $rthur los sigui, ya rebosar de furia contra %hillip y, peor a<n,, con la angustia que hab#a e terrado en lo ms profundo de su ser que =othembo1 hab#a logra despertar. &stuvo all# un rato, solo, como un alma abandonada, conte piando tristemente a los bailarines, deseoso de que acabara la velada. 8uando ya se sent#a absolutamente desgraciado de tanto pensar en %hillip y en la vida que podr#a haber sido, se escabull del saln y sali a la terra a de atrs que daba a la sala de desayuno, para no encontrarse con los invitados que hab#an entrado en el jard#n. &l brillo de la llama de una cerilla lo cogi por sorpresa: mir hac#a el lado por encima del hombro en el momento en que 6ulian le ofrec#a un puro. .0echo con la ms fina me cla de tabaco americano. Me ha llegado esta maana.
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$rthur cogi el puro, dio una chupada y observ subir el humo hacia el cielo negro. ."upongo que ya estabas harto de baile .coment 6ulian. . Necesitaba un poco de aire. Ae has dejado perturbar por =othembo1. $rthur se limit a mirarlo e'traado. "e encogi de hombros y e'hal

otro poco de humo. M.&nfr)ntalo, 8hristian .dijo 6ulian., siempre has sido demasiado sentimental. M5ios santo, volvemos a lo mismo .buf $rthur.. 5e un tonto sentimental a otro. .No sab#a que hab#a invertido en ganado y tierras en &scocia .dijo 6ulian sin hacer caso de la pulla. -runciendo ligeramente el ceo, $rthur se meti una mano en el bolsillo. .>o lo sab#a. No s), me pareci... en el momento me pareci que estaba desesperado por hacerlo, como si ese maldito terreno fuera a resolverle un problema monumental. 3o peor de todo es que no le aconsej) en contra, aun cuando vi que era bastante est<pido hacerlo. .%hillip =othembo1 era el responsable de sus asuntos, $rthur, no t<. No puedes seguir castigndote eternamente. $l parecer estaban destinados a tener nuevamente esa conversacin, pens $rthur, aquella en que 6ulian insist#a en que )l no se merec#a cargar con la culpa de lo ocurrido a %hillip, que estaba cayendo en un aislamiento e'tremo donde el sentimiento de culpa lo consumir#a. > luego 6ulian insist#a en echarse )l la culpa de lo ocurrido a %hillip, alegando que )l lo conoc#a mejor que los dems, que hab#a estado ms cerca de )l como para ver su ca#da. .No estoy en desacuerdo, de veras. %ero no puedes negar que yo podr#a haberlo aconsejado... .> podr#as haberlo dejado tomar sus decisiones, como cualquier hombre. No te arrogar#as el derecho a aconsejar a $lbright en
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contra de una compra como esa a no ser que )l te pidiera consejo. 8iertamente no se te ocurrir#a aconsejarme a m# que pusiera mi dinero en fondos de inversin en lugar de gastarlo en esos viejos y polvorientos manuscritos. *%or qu) ibas a tratar a =othembo1 de

modo distinto; 3os interminables argumentos lgicos de 6ulian nunca daban resultado en esa conversacin. %hillip era distinto justamente porque era %hillip. No dispuesto a discutir, $rthur desvi la vista, contemplando la oscuridad que los rodeaba. .5e todos modos, le promet# a =othembo1 que me ocupar#a del asunto y har#a lo que pudiera. "upongo que tendr) que enviar a alguien all#, a =edmond, tal ve . 0a trabajado muy bien para nosotros. %odr#a disfrutar de... .No. *A< crees que todo es culpa tuya; &ntonces ve t< .dijo 6ul#an bruscamente y $rthur lo mir sorprendido.. Ke t<, $rthur, y limpia el nombre de %hillip, ha lo que sea necesario para librarte de ese enorme sentimiento de culpa, si te crees capa de hacerlo. .*,r a &scocia; No seas rid#culo. .*+u) tiene de rid#culo eso; =ara ve sales de 3ondres. 0as hablado de tu deseo de ver uno de esos cl#pers escoceses que estn derrotando en velocidad a toda la flota cristiana en todos los puertos. > puesto que insistes en cargar con la muerte de %hillip como si fuera tu cru personal, *qu) mejor manera de ayudarlo ahora; 5e verdad, $rthur, *qu) podr#as perder; No creo que haya nada que te retenga aqu#. 0ay que decir en su honor, que $rthur logr ocultar su enorme irritacin ante ese comentario con una sonrisa condescendiente. .Lracias por el consejo, Kettering, lo tomar) en cuenta. 8on la e'presin del ms puro desd)n, 6ulian tir su puro al suelo y lo apag con el tacn. .Muy bien, entonces, revu)lcate en tu culpa .dijo, irritado, y se alej. $rthur lo observ alejarse, y casi se ri en vo alta de lo absurdo
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de su sugerencia. 8uando volvi al saln la sonrisa ya se hab#a desvanecido, reempla ada por una sensacin de confusin. No pod#a llegar y marcharse. &l viaje a &dimburgo no era nada sencillo: le llevar#a alg<n tiempo. > ten#a muchas cosas que hacer en 3ondres. *B no; (na decena o ms de abogados muy bien formados llevaban la rique a de la familia 8hristian: casi no lo necesitaban para nada, aparte de poner su firma en los documentos y cheques bancarios. > era cierto que lo entusiasmaba la idea de ver esos veleros escoceses que superaban en velocidad a todos los dems barcos que surcaban los mares. 5e todos modos... $git la cabe a. (n viaje al interior de &scocia no pod#a compararse ni de lejos con uno a %ar#s. $dems, no conoc#a a nadie all#, estar#a prcticamente solo. %ero la verdad era que no estaba ocupado en ninguna actividad interesante en 3ondres. "u vida consist#a simplemente en participar en los eventos de otra temporada ms, los que inclu#an, pens haciendo una mueca, los constantes desfiles de jovencitas casaderas bajo sus narices, la ocasional salida con 6ulian y $drian cuando estos no estaban ocupados con sus respectivas familias, y la peridica visita al local de madama -arantino para atender a sus necesidades f#sicas. No hab#a nada, ninguna finalidad, ning<n motivo para estar en 3ondres. "inceramente, no se sent#a a gusto all#. (n movimiento a su derecha le capt la mirada: mir hacia el otro e'tremo del saln y sus ojos se posaron en %ortia. &lla estaba sonri)ndole seductoramente mientras su marido conversaba con otro caballero, otra ve manoseando la perla anidada entre sus pechos, acaricindose sin disimulo. No, no hab#a nada ni nadie que lo retuviera en 3ondres. 3e deb#a eso a %hillip, *no; 3e hab#a fallado horriblemente: lo m#nimo que pod#a hacer era intentar arreglar el desastre que hab#a dejado en &scocia y restablecer su nombre. 3o estuvo pensando hasta las primeras horas de la madrugada,

cuando finalmente el baile empe a llegar a su fin. 6ulian y 8laudia


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fueron de los primeros en marcharse. 8uando estaban bajo el suntuoso prtico de piedra esperando que un recadero fuera a llamar al cochero, 8laudia puso su mano en la de $rthur y le sonri, con un guio travieso. .0e convencido a mi to udo marido de que debemos dar una cena el pr'imo mi)rcoles. *Nos har#as el favor de venir, $rthur; +uiero invitar a la seorita Filhelmina 4entson.-it mayor, que es una muy querida amiga m#a, hija de un generoso benefactor del 8olegio de seoritas Fhitney.5ane, pero a<n no la han presentado en sociedad. Me har#as un inmenso honor. $rthur correspondi la alegre sonrisa de 8laudia y le apret afectuosamente la mano. .3o lamento terriblemente, pero debo declinar .dijo como si tal cosa. 6ulian se ech a re#r, en el momento en que su coche se deten#a delante de ellos. .Ae aseguro que la seorita Filhelmina 4entson.-it mayor es much#simo ms hermosa que su nombre. $rthur se inclin a besarle la mano a 8laudia y luego correspondi a la sonrisa burlona de 6ulian, mientras la ayudaba a subir al coche. .No dudo ni por un momento que lo sea, pero no estar) en 3ondres el pr'imo mi)rcoles .dijo, mientras 8laudia se acomodaba en el asiento. .*No; .pregunt 6ulian mientras sub#a al coche.. *> dnde vas a estar e'actamente, muchacho; .&n &scocia .contest $rthur, sonriendo.
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Cap#tulo :
Edim'ur"o
&l seor 6amie =egis, abogado, contempl fijamente al hombre que estaba sentado frente a )l en un silln de orejas tapi ado en cuero, leyendo en silencio una carta. No le gustaba mucho la apariencia de lord $rthur 8hristian. No era que )l tuviera nada en contra de la rique a, simplemente no le gustaba que esta le ordenara comparecer ante ella. > ordenarle comparecer fue e'actamente lo que hi o 8hristian hac#a un mes envindole una carta en que le dec#a e'actamente dnde y cundo deb#a presentarse, sin la menor consideracin a lo dif#cil que podr#a resultarle hacer todo el camino hasta &dimburgo. &l %elma ingl)s ten#a asuntos pendientes en &dimburgo y por lo tanto esperaba que todo el mundo acudiera a )l, igual que los ricos ganaderos de ovejas a los que sol#a representar. No hab#a ms que mirarlo. &staba tremendamente complacido de s# mismo. "entado ah# como si fuera el propio rey, justo en el centro del saln del elegante Kenil1orth 0otel, una pierna despreocupadamente sobre la otra, leyendo la carta del banco. 6amie se consideraba bastante pulcro en su vestimenta, pero el %elma vest#a una chaqueta marrn oscuro de tela tan fina que seguro que ven#a de %ar#s: y su chaleco, "eor, el chaleco verde claro era de seda, no le cab#a la menor duda,y estaba bordado con hilos color rosa y marrn oscuro que hac#an juego perfecto con su chaqueta. "u corbata verde con marrn estaba anudada a la perfeccin y sus cabellos, un poco ms largos que lo que estaba de moda en el momento, pens engre#do, estaban cortados de forma que disimulaba los ri os. ,ncluso sus patillas estaban recortadas a la perfeccin. No era posible que un hombre fuera tan e'igente consigo mismo.
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5esvi la mirada a las manos y sonri burln. &ran unas man grandes, las uas muy bien cuidadas, un maci o sello de oro en el anillo de la mano i quierda: eran manos que no hab#an trabajado ni solo d#a. 3a sonrisa se le desvaneci cuando baj la mirada a los pies hombre, e hi o una callada inspiracin. 3as botas de 8hristian eran lo que ms lo impresionaban. 5e un cuero e'quisito, fle'ible, brillante le cal aban a la perfeccin hasta debajo de la rodilla. 6amie =egis habr#a dado su vida por un par de botas como esas. .*"eor =egis; "orprendido babeando por las botas, 6amie se rubori . 3evant la vista y al instante se sinti subyugado. Btra cosa que pose#a el %elma era esa muy intensa mirada de sus ojos castaos. .*"#; .contest entre dientes. .Aodav#a no lo tengo muy claro. (sted llev la inversin de lord =othembo1 en una propiedad en... *dnde queda;, ah, s#, en Llembaden, en %ertshire, *correcto; 6amie asinti. .Me imagino que es un lugar muy pintoresco. .$l ver que 6amie se negaba nuevamente a hacer un comentario, aadi con aire conocedor.! *> negoci un contrato por el terreno y el ganado con el 4anco de &scocia, con el pago de la mitad del precio de compra ocho mil libras, a la firma del contrato, y un pr)stamo por la otra mitad, el cual, el inquilino ten#a la obligacin de pagar con la venta de sus reses al ao durante los tres aos siguientes; $nte ese sucinto resumen, 6amie se vio en la necesidad de pensar un poco: al cabo de un momento, asinti. 8hristian lade la cabe a. .0game el favor de ayudarme a entender esto, seor =egis.&sta carta del banco dice claramente que la deuda por el pr)stamo de la mitad del precio de compra est impagada y que tampoco se han pagado, los impuestos desde que se concedi el pr)stamo. 8re# entender que junto con el terreno se compr un ganado bovino bastante considerable, *eso no se consider colateral contra el

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pr)stamo; 5ios santo, la mirada del hombre no se desviaba ni por un instante: 6amie se sinti como si la mirada le perforara el crneo y el respaldo del silln donde ten#a apoyada la cabe a. $milanado, baj la K y empe a mover los papeles que ten#a sobre las rodillas. Milord, parece que, eh...Maldicin, se le volvi a olvidar el apellido del inquilino. No hab#a estado en ese valle desde al menos hac#a tres aos, pero por 5ios Aodopoderoso, *qui)n iba a saber que le aumentar#a tanto la clientela en tan poco tiempo;., eh... -raser .se apresur a continuar, sacando el nombre de pila del hombre de un polvoriento recoveco de su memoria.. &jem. "#, milord, -raser no pag las cuotas al banco como estaba acordado. $hora bien, en el treinta y cuatro hubo una sequ#a, una sequ#a terrible en realidad, de modo que es de suponer que no hubo pasto en el terreno. > luego, en el treinta y cinco, hubo una gran afluencia de ganado lanar en la regin. &so ser#a... ."eor =egis .interrumpi afablemente 8hristian, de un modo que hi o rechinar los dientes a 6amie., cuando este... -raser, no hi o su primer pago, *no deber#a haber contactado con usted para pedirle que hiciera gestiones con los representantes de lord =othembo1 en 3ondres; *B cuando no pag la segunda cuota; *B la tercera, ciertamente; No hab#a manera de discutir ese punto: 6amie dej de revolver sus papeles y mir a los ojos al hombre. ."#, milord, ciertamente deber#a hab)rmelo comunicado. %ero yo le envi) una carta a lord =othembo1 tan pronto como recib# la carta del banco. (n ligero ceo ensombreci la fisonom#a del %elma ingl)s, y 6amie se imagin lo que estar#a pensando! que si hubiera sido )l el abogado encargado de ese caso, habr#a ido a visitar personalmente al cliente

para ver cmo estaban las cosas, en lugar de fiarse de que el cliente
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se lo comunicar#a cuando fallara algo. 4ueno, maldita sea, no se le pod#a culpar del hecho de que su clientela se hubiera triplicado en esos cinco <ltimos aos. "eguro que ni el perfecto lord $rthur 8hristian habr#a recha ado a los ganaderos de ovejas que acudieron a )l, aunque estuvieran desperdigados entre ,nverness, -ort Filliam, "2ye y... .Aome nota, por favor, seor =egis .dijo el insufrible hombre y, juntando las yemas de los dedos de ambas manos, entrecerr los ojos y contempl el espacio un momento: despu)s continu.! Ka a hacerle una visita a -raser enseguida para informarle que, debido al deplorable estado de su convenio con lord =othembo1, este queda suspendido de inmediato. .Luard silencio, bebi delicadamente de su vaso de 1his2y y luego lo mir con curiosidad.. *0a tomado nota,"upongo; %or milagro, 6amie se reprimi de decir lo que ten#a en la punta de la lengua, inclin la cabe a y apret la pluma con tanta fuer a que le dolieron los dedos y anot las rdenes que acababa de recibir. .0e tomado nota, milord .dijo entre dientes. .$dems, puede decirle que se le e'pulsa de la propiedad en acto y que el terreno y el ganado que queda han de ponerse a la venta lo ms pronto posible, y el dinero que se obtenga de esto ir a pagar deuda pendiente, los impuestos debidos y los intereses acumulados en estos cuatro aos. .Kolvi a guardar silencio, esperando que 6amie terminara de anotar sus rdenes. 8uando este levant la cabe a, 8hristi se inclin hacia )l, e'igi)ndole total atencin.! 8uando haga esta visita, seor, deber dejarle muy claro al seor -raser que tengo la intencin de recurrir a todos los medios que me da la ley escocesa con el fin de remediar las p)rdidas que ha causado al difunto %hillip =othembo1, y que lo har) en calidad de agente legal de la propiedad =othembo1 y con toda la autoridad de

la 8orona britnica. *&ntendido;


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0ablaba como un mercenario, como si estuviera acostumbrado dictar ese tipo de fr#os edictos. 6amie asinti, mudo. 8hristian rea cion a su silencio con una seca inclinacin de la cabe a. .Muy bien. Mientras tanto viajar) a 5undee tan pronto como concluya mis asuntos en Llasgo1 y pagar) los intereses y los impuestos que se deben para que podamos vender la propiedad sin ningun problema. Kolvi a quedarse callado. 8apt la mirada del criado que esta en el otro e'tremo de la sala y le hi o un gesto hacia el vaso de 1his que ten#a junto al codo: luego se volvi hacia 6amie nuevemente! .&sperar) noticias suyas respecto a la fecha en que podr#am volvernos a encontrar para concluir este desagradable asunto. %e por favor comprenda que espero estar en un barco rumbo a 3ondr a fin de mes y que no aceptar) retrasos. 8reo que esto es todo, sen Lracias por venir. 6amie parpade. No pod#a estar seguro del todo, pues el %elma hablaba terriblemente rpido, con ese tono abrupto de la aristocracia pero le pareci que acababa de darle permiso para que se fuera. &ntorn los ojos, infl las mejillas y recogi sus cosas haciendo ruido hirviendo de rabia al pensar que hab#a hecho todo el camino desde ,nverness, como un perro, a la llamada de ese hombre, slo para que le diera rdenes y luego lo mandara marchar como a un criado. 3a idea lo enfureci tanto que se puso de pie tan bruscamente que se le cayeron al suelo varios papeles. &l =ey se agach por encima del bra o de su silln y los recogi. ."us papeles, seor.
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6amie se apresur a arrebatrselos de la mano. .Lracias, milord .gru, y se gir sobre sus talones con la intencin de salir de all# inmediatamente. M.D"eor =egisE Aamie se detuvo, debati)ndose sobre si volverse o no, temeroso de e'plotar. 8autelosamente volvi la cabe a por encima del hombro. .Blvid preguntarme dnde puede escribirme. 8uando haya terminado su tarea, puede enviarme la carta a las oficinas "herbroo2e de 5undee, a la atencin de lord $rthur 8hristian. ."herbroo2e .logr repetir 6amie. $cto seguido se apresur a salir a grandes ancadas del elegante saln del Kenil1orth, no fuera a hacer algo est<pido, como por ejemplo, romperle el cuello al hombre. 8uando se detuvo fuera de la puerta a ordenar sus cosas y serenarse mir hacia atrs. 3ord $rthur 8hristian estaba bebiendo otro 1his2y que se hab#a materiali ado y leyendo despreocupadamente un peridico. No, no le ca#a nada bien ese altivo %elma ingl)s, nada bien. Ms tarde, en una taberna cerca de la carretera donde esperaba coger un coche para viajar por la noche a "tirling, repas las notas que hab#a tomado mientras sufr#a esa entrevista. 8hristian esperaba que visitara a... *-raser; *8mo diablos se apellidaba, por cierto; %ero un viaje a las 0ighlands centrales no era prctico en ese momento. "ac de su urrn una libreta encuadernada en piel y la abri. $h#, con su letra clara, estaba la lista de sus citas y asuntos jur#dicos que ten#a pendientes. &ra evidente, por la larga lista, que no ten#a tiempo para una e'cursin por los frondosos bosques del Arossach. &n realidad, lo necesitaban desesperadamente en -ort Filliam, donde uno de sus clientes estaba en una acalorada disputa a causa del hundimiento de un barco con un cargamento de tabaco en la costa francesa. 3levndose una jarra de cerve a a los labios, consider su dilema. 8on toda sinceridad, una carta tendr#a el mismo efecto que una visita. %od#a limitarse a escribir a -raser Nosecuantos, e'plicarle los
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detalles de su e'pulsin de la propiedad y fijar una fecha para su visita final. &l arrogante %elma no se enterar#a del cambio: obtendr#a lo que deseaba, que era el valor de la propiedad. "#, esa medida estaba justificada, la verdad &ra que ten#a demasiado trabajo por hacer para tomarse ese tiempo. "encillamente le escribir#a una carta a -raser, informndole de que lo visitar#a dentro de cuatro semanas para ?concluir ese desagradable asunto@, como dijera 8hristian, e ir#a a atender sus asuntos a -ort Filliam. 5e acuerdo, entonces.(na carta. &so har#a: tan pronto como encontrara el maldito apellido hombre.
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Cap#tulo 8

Glen'aden( 1i"hland! %entrale!( E!%o%ia 8uando el desventurado muchachito Filliam Keith aparec#a cada semana en Llenbaden para entregar la correspondencia en las humildes y desperdigadas casas del valle, los residentes, vale decir, lo que quedaba de ellos, se reun#an en sus patios a esperar. No a Fillie, lgicamente, sino a la viuda Kerry McKinnon. 3a seora McKinnon ten#a la tarea de repartir la correspondencia porque Fillie estaba tan locamente enamorado de ella que no era capa de leer bien los nombres en las misivas y mucho menos de encontrar el camino por el surcado sendero que serpenteaba por el valle. $s# pues, todos los mi)rcoles, Fillie Keith recorr#a el campo de cebada del apacible valle a lomos de su mula. "in mirar ni a la i quierda ni a la derecha, simplemente desaparec#a detrs del otero, por el camino que llevaba a la enorme casa blanca del difunto -raser McKinnon. > todos los mi)rcoles, poco despu)s de la llegada de Fillie, aparec#a la seora McKinnon por el camino del otero con una cesta en la mano mientras el joven Fillie se quedaba atrs, mirndola con tanto anhelo en su cara pecosa que los residentes no

pod#an dejar de pensar, preocupados, si esa ser#a la semana en que el muchacho e'pirar#a de amor. "in embargo no hab#a ninguno de ellos al que ese evidente anhelo no hiciera agitarse algo en lo ms profundo de sus venerables almas. > no era que alg<n observador fortuito pudiera notar eso mirando a cualquiera de los residentes, sino que en otro tiempo todos hab#an sido tan jvenes como el pequeo Fillie. %ero una maana de verano en que el cielo estaba particularmente,
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a ul y despejado, nadie se ri del pobre Fillie Keith: todos estaban demasiado preocupados por la urgencia que notaron en el paso Kerry McKinnon cuando bajaba por el surcado camino con la cesta de cartas bien cogida en la mano. 3a decena ms o menos de habitantes permanecieron en sus patios con sus pollos, perros e hijos a pies, mirndose recelosos entre ellos mientras ella repart#a el ordenado montn de cartas. &ra inslito verla tan distra#da! olvid saludarlos con su sonrisa siempre alegre, e interesarse por sus respectivos estados de salud. 8asi no habl nada. Ms de uno pens si la hermosa muchacha de cabellos oscuros se sentir#a un poco indispuesta. No ser#a de e'traar que se sintiera mal! trabajaba como un perro para mantenerlos a todos funcionando se levantaba a las primeras luces del alba y trabajaba hasta ya entrada la noche. $ pesar del trabajo necesario para ocuparse del cultivo del campo, alimentar a los animales, limpiar y mantener la casa, corrales y graneros en buen estado, Kerry McKinnon tambi)n encontraba tiempo cada d#a para cuidar de ellos, de todos y cada uno. Kisitaba a =ed 5oner para ver cmo estaba de la gota, se cercioraba de que la vieja Finifred hubiera despertado a otra salida del sol Ny maldicin si noO, ayudaba en sus quehaceres a 3oribeth. una joven madre de tres hijos. &lla era la sangre vital del valle, y ver aunque slo fuera una ligera arruga puesta en su tersa y

bella frente los hac#a sentirse indispuestos a todos. %ero aunque los residentes no lo sab#an, Kerry McKinnon ha biacomen ado el d#a con muy buena salud. 5e hecho, se sent#a tan bien que emprendi la muy pesada tarea de limpiar el viejo corral, lan andose a ello con entusiasmo, hasta que lleg Fillie con la correspendencia semanal. 3e sonri al chico pelirrojo y le pregunt por su hermana, que hab#a estado algo enferma. $unque vio la letra de su madre en un papel violeta doblado Nlo que la hi o
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estremecerse involuntariamente, como siempreO, fue la pulcra firma del seor 6amie =egis, abogado, en la parte de atrs de la muy gruesa misiva en papel violeta, lo que le revolvi el estmago. =ecordaba el apellido =egis, s#, pero peor a<n, recordaba que -raser hab#a hecho algo a trav)s de )l que ella nunca entendi del todo que sospechaba era algo muy desaconsejable. 3a sensacin de desastre inminente le oprimi la garganta al instante. "ac la carta de la pequea cesta, rompi el sello, involuntariamente se llev la mano al cuello al empe ar al leer, y se atragant con el contenido. 5espu)s del necesario y largu#simo prrafo de saludos, la carta dec#a muy sencillamente que el terreno en que se encontraba estaba perdido y ser#a puesto a la venta, la demandaban por las deudas de -raser y, ay 5ios, la e'pulsaban de inmediato. D&'pulsadaE 5e pronto le empe a temblar la mano, de modo que se apresur a coger el lado i quierdo del papel para estabili arlo, y volvi a leerlo, segura de que hab#a entendido mal, segura de que hab#a una clusula que no hab#a visto. %or desgracia, lo hab#a comprendido todo muy bien. 3ogr arreglrselas para sonre#rle a Fillie y enviarlo a la cocina a coger de las galletas reci)n hechas que hab#a all#: se las arregl para colocar la correspondencia en su cesta y bajar por el camino

hacia las casitas desperdigadas por el valle. "e oblig a sonre#r y saludar a sus vecinos y entregarles las cartas, y en esos momentos se las estaba arreglando milagrosamente bien para alejarse de ellos, de sus miradas curiosas y al final del camino virar hacia el lago, con la cabe a muy alta. $van a ciegas por el sendero, sin ver otra cosa que la pulcra letra del seor =egis detallando la deuda y la mala administracin, irreparables, y el tiempo rid#culamente corto, de cuatro semanas,
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que le conced#a para pagar la deuda y evitar las consecuencias legales. D&ra incre#bleE -raser hab#a vendido gran parte de la tierra familiar, hab#a contra#do una deuda de la que ella no tuvo idea antes de su muerte, y ahora ella iba a perderlo todo a causa de eso, ser#a arrojada como si fuera basura, junto con sus primos $ngus y May, y Ahomas tambi)n: por no hablar de los dems habitantes de Llenbaden, lo <ltimo que quedaba del clan McKinnon, la familia de -raser. *$dnde pod#an ir, por el amor de 5ios; *+u) har#an; (nas tena as invisibles le apretaron el estmago. "e detuvo bruscamente y se agach, atena ada por verdadero dolor al comprender lo que significaba la carta. %ero pasado un momento se oblig a erguirse. No pod#a permitir que los dems se enteraran del desastre, todav#a no, al menos no antes de que a ella se le ocurriera algo: algo, cualquier cosa. "e dejar#an llevar por el %nico: Ahomas har#a algo imprudente, precipitado. No, no pod#a permitir que se enteraran, mientras ella no lo hubiera intentado todo para salvarlos. %ero el seor =egis slo le daba cuatro semanas. 5esesperada, continu caminando avan ando envarada hacia el lago, haciendo trabajar la mente, buscando soluciones a la catstrofe. %ero no hab#a nada: no ten#a dinero, no pose#a nada de valor. No hab#a ninguna opcin, nada, a e'cepcin de su madre...

D&so noE D&so jamsE Kolvi a detenerse, cerr los ojos y se los abri con una mano: le escoc#an los ojos con las lgrimas, pero se oblig a continuar, se orden continuar caminando, continuar pensar y eso hi o casi inconscientemente hasta que se encontr de rodillas junto a la tumba de su marido, mirando fijamente la pequea cru con las horribles cartas apretadas en una mano. .Me mentiste, -raser. 3e crey cuando )l le dijo que todo ir#a bien. "#, todo fue bien )l cuando muri el pasado otoo, 5ios tenga su alma en reposo. %ero a ella la dej hundida en un cenagal del que no ten#a idea cmo salir.
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%ase la mirada por el pequeo cementerio situado a la orilla de un arroyo, donde estaban enterrados los antepasados McKinnon junto con su marido, tratando de tragarse la rabia con que batallaba todos los d#as. No deber#a sentir tanta rabia: pobre -raser, no era tan mayor, slo ten#a treinta y cuatro aos cuando fue a reunirse con su hace 8on un gesto de dolor se pas la palma por el costado del cuello.., $h# estaba otra ve , esa leve sensacin de alivio porque )l ya n estaba. 8iertamente le alegraba que )l ya no estuviera sufriendo, pens, esa sensacin, leve pero clara, la induc#a a preguntarse si no se sent#a ms aliviada por ella que por )l. 5e acuerdo, entonces, sinceramente -raser estuvo tanto tiempo enfermo que para ella, en el fondo de su cora n, hab#a muerto hac#a aos. 8ay enfermo cuando slo llevaban dos aos casados, y su salud hab#a ido empeorando gradualmente durante los otros siete aos. 5ejaron de vivir como marido y ni al comien o de su enfermedad, y los dos <ltimos aos el dolor hab#a sido tan debilitante que requer#a cuidados constantes. > por lo tanto, tambi)n el valle. 3a familia McKinnon viv#a en ese valle desde ms generaciones de las que ella sab#a: en su buena )poca, pescaban en el pequeo lago

recib#a aguas del 3och &igg, mucho ms grande: cultivaban una franja de terreno que produc#a algo de cebada en los aos buenos. &l abuelo de -raser, que fuera persona de autoridad en el antiguo sistema de clanes, tuvo la suerte de ser propietario de un terreno que despu)s pasar#a a -raser. 6unto con el terreno que arrendaban al barn Moncrieffe, viv#an con bastante comodidad: es decir, hasta que -raser cayo enfermo, y desde entonces nada que pudieran hacer ella, el primo de -raser, Ahomas, o cualquier otro de Llenbaden, logr impedir murieran las reses o se marchitara la cebada. &lla sab#a que las cosas iban mal, claro que lo sab#a, pero no que estuvieran tan mal.
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4ruscamente levant la cabe a y mir su amada casa blanca con persianas verdes, majestuosa sobre la pequea colina al pie de la montaa que se al aba detrs, salpicada de reses, con el riachuelo que discurria serenamente debajo hacia el lago. 8unto amaba ese valle. $y, 5ios, qu) hundida en problemas estaba, tan hundida que era como estar pedaleando en agua. ?D-raser, malditoE@ "lo cuando muri su marido comen a descubrir la profundidad de sus problemas. No bien lo hab#a enterrado cuando lleg la primera carta, una del 4anco de &scocia, informndola secamente de que el pago de los impuestos sobre la propiedad estaba atrasado y que el inter)s sobre el pr)stamo, cuya e'istencia la horrori , estaba impagado y los acreedores estaban ansiosos. > como si esa sorprendente noticia no fuera suficiente, le lleg una segunda carta, esta de su madre, insisti)ndole en que se fuera a Llasgo1 de inmediato. No sabr#a decir cul de las dos cartas la asust ms. Mirando en retrospectiva, comprendi que le hab#a sido fcil hacer

caso omiso de la carta del banco: en el momento no le encontr sentido a nada de lo que dec#a y, adems, le aterr demasiado la carta de su madre. 5espu)s de aos de intentar querer a su madre, hab#a llegado al punto en que reconoci para s# misma que simplemente no pod#a hacerlo. 3os recuerdos de su infancia eran odiosos! $lva McLregor
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era una fantica religiosa que cre#a que toda enfermedad que ataca a un cuerpo es el castigo de 5ios por desobedecer "u palabra, como ella la interpretaba, naturalmente. 5esde que ten#a memoria, $lva jams dijo una palabra amable acerca de nadie y, por alg<n motivo, reservaba sus ms vehementes condenaciones para su marido y su hija. (no de los primeros recuerdos que ten#a era el de estar encerrada en un armario en castigo por haber roto accidentalmente un florero mientras jugaba."lo ten#a cinco aos cuando su madre la meti all#, sorda a sus gemidos de miedo, dici)ndole a gritos que deb#a pedirle a 5ios que la perdonara. %ero ella slo era capa de pensar en el demonio: estaba ira de que )l estaba en el armario junto con ella, porque su madre se dijo, aadiendo que se com#a a las nias que se portaban mal. $ pesar del brillante sol, se estremeci inesperadamente al recordarlo. %or fortuna, su padre, 5evin McLregor, no era tan devoto como su madre y no toleraba ese tipo de castigos. 3a consecu)ncia de su profundo disgusto al encontrarla acurrucada en el rincn de ese armario fue enviarla a &dimburgo, a un colegio internado para nias que apenas pod#a pagar. $ll# continu ella hasta convertirse en jovencita, yendo a su casa solamente a pasar los veranos, durante los cuales se ve#a obligada a soportar las duras condenas de su madre a todo y a todos.

No era de e'traar que empe ara a soar con escapar, y as# fue como cuando -raser McKinnon le prest atencin especial una tarde de verano en la temporada de cosecha, ella lo anim descaradamente > no le result dif#cil hacerlo: )l era bastante agradable de mirar y ten#a la fortuna de poseer un terreno en las cercan#as. 8uando -raser comen a cortejarla, ella pudo saborear su libertad. %uso en juego con )l todo el encanto femenino que logr
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reunir, y pasadas unas cortas semanas, ya estaban casados. > no fue en absoluto ademas pronto tampoco, puesto que a su padre lo encontraron muerto en lacama cuando slo hab#a transcurrido un mes de la boda.. &ntonces fue cuando su madre perdi lo poco que le quedaba de juicio. 8omen a asistir a las reuniones de un pastor evang)lico que estaba adquiriendo bastante fama en %ertshire. $lva se entusiasm tanto con el reverendo Aavish que al mes ya hab#a vendido el terreno familiar a un criador de ganado ovino y entregado todo el dinero a Aavish. 8on todo lo horroroso que fue esto para ella, y asombroso de por s#, se qued atnita y desconcertada cuando $lva sigui al reverendoAavish a Llasgo1, donde al parecer este hab#a establecido una especie de comunidad: )l y sus seguidores viv#an y pasaban sus d#as entre pobres de Llasgo1, condenndolos por sus costumbres paganas tratando de atraerlos a su rebao. %asado much#simo tiempo, Kerry recibi una carta de su madre comunicndole que se hab#a casado con el reverendo Aavish y estaba esperando un hijo. 5espu)s de eso, su comunicacin con ella ser#a espordica, no hubo entre ellas ms de unas die o doce cartas en ocho aos. %ero cuando lleg a los o#dos de $lva la noticia de la muerte de -raser, repentinamente reanud la correspondencia, y con creces: solo hac#a un mes de la muerte cuando recibi la primera carta,

e'igiendole que se fuera a Llasgo1: a esta carta siguieron otras, con una frecuencia alarmante, en las que le ordenaba que abandonara sus costumbres moralmente decr)pitas y fuera all# a ser una obediente esposa, de un creyente. Kerry prefer#a morir antes que hacer eso. Mir la carta de su madre que acababa de recibir. ,nvadida por una morbosa curiosidad, la abri, y movi la cabe a cansinamente nada ms ver el comien o: la carta empe aba con una parrafada sobre la Lloria de 5ios, los %ecados de "us 0ijos, las flaque as de la ,glesia
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de &scocia y, lgicamente, la letan#a de los defectos particulares de su $cababa con la acostumbrada e'igencia de que se fuera a Llasgo1,.pero esta ve , curiosamente, el reverendo Aavish se hab#a dignado aadir una frase, ordenndole que honrara los deseos de su madre, recha ara las tentaciones de la carne y se fuera a Llasgo1 de inmediato, lo cual era su <nica esperan a para conservar la castidad. Kerry mir hacia el cielo, poniendo los ojos en blanco, y se guard la carta en el bolsillo de su falda gris. &ra casta, s#, y con la ayuda de 5ios continuar#a si)ndolo el resto de su vida, antes que ir a Llasgo1. "#, el plan de Ahomas empe aba a parecerle cada ve mejor. Ahomas McKinnon, bendito )l, era el primo arisco de -raser que jams en su vida hab#a puesto un pie fuera de Llenbaden, aunque cada d#a amena aba con hacerlo. %ero Ahomas amaba esa tierra: conoc#a el valle, sab#a qu) producir#a. &ra su opinin que la tierra all# no pod#a mantener el ganado vacuno durante mucho tiempo, puesto que el pasto no era bueno ni abundante, pero s# era bueno para ganado ovino. 3as ovejas y la cebada, le dec#a, eran el futuro: las ovejas y la cebada dar#an los beneficios que necesitaba para pagar las deudas de -raser. %ero, para hacer la transicin de ganado vacuno a ganado ovino,

Ahomas la instaba a pedir prestado el dinero necesario para comprar las ovejas. "i lograban obtener ganancias con las reses vacunas de ese ao, podr#an pagar la mitad del pr)stamo para las ovejas, dec#a, y por lo tanto habr#an avan ado la mitad del camino. Ahomas hab#a pensado que hab#a que pedir un pr)stamo al banco para comprar las primeras doce ovejas: pero entonces lleg la carta del banco: cuando se recuper de la impresin, ide otro plan! pedirle el pr)stamo al barn 8ameron Moncrieffe. %edirle dinero prestado a un vecino le resultaba odioso a ella, pero la sugerencia de Ahomas le daba vueltas en la cabe a, en parte porque no hab#a nadie ms a quien recurrir y en parte porque
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8ameron Moncrieffe hab#a visitado con frecuencia su casa durante los dos <ltimos aos de la vida de -raser. Moncrieffe era un hombre rico viv#a en Llenbhainn justo ms all del 3och &igg. $lguien le dijo una ve que Moncrieffe pose#a mil cabe as de ganado ovejuno: no sab#a si eso era cierto, pero s# sab#a el hombre viv#a con bastante lujo. &so lo sab#a porque cuando -raser a<n pod#a caminar sol#a visitar a Moncrieffe en su castillo renovado, una ve la llev a ella a un baile de verano all#. > cuando se deterioro la salud de -raser, Moncrieffe iba a Llenbaden a visitarlo. &so habia sido tremendamente considerado por su parte, y ella le agradec#a el inter)s por su marido. "in embargo, hab#a algo en )l que la inquietaba, inquietud igualada por el terrible desasosiego que le produc#a su hijo 8harles. 5e acuerdo, entonces. No pod#a reconocerlo ante ning<n otro ser vivo, pero por lo menos pod#a reconocerlo para s# misma. 8harles Moncrieffe era un nio de die aos encerrado en el cuerpo de hombre de treinta. 8iertamente su cuerpo era de hombre, y la forma como la miraba, la forma como sonre#a... tal ve se pudrir#a en el infierno por sus pensamientos, pero el pobre 8harles Moncrieffe le eri aba la piel.

Kolvi a mirar las dos cartas, tratando de no hacer caso del nudo que sent#a en el estmago. %or lo que ve#a, la carta del seor =egie la dejaba ante dos opciones. %od#a quedarse de bra os cru ados viendo el embargo de lo que quedaba de la propiedad McKinnon, el aumento de los precios de arriendo y cmo los inquilinos perd#an sus casas, como cientos de escoceses antes que ellos hasta que los e'pulsaran los ganaderos de ovejas. Aendr#an que marcharse a &stados (nidos a las orillas rocosas a cultivar algas, mientras ella se iba a Llasgo1, con su madre. B pod#a recurrir a Moncrieffe. 3a magnificencia de Llenbhainn y de la casa Moncrieffe siempre la dejaban sin aliento, pero ese d#a, en el medio de esa esplendorosa casa su viejo vestido de sarga negra, se sent#a realmente como una mendiga andrajosa. "ola en esa biblioteca que en otro tiempo fuera
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la sala grande de del castillo, contempl maravillada los paneles de roble, las lmparas de bronce, el pulido marco de peltre del espejo oval que colgaba sobre la mesa. ,ncluso el nuevo suelo de mrmol estaba limp#simo brillante, lo cual para ella era algo especialmente e'traordinario: ten#a suerte si lograba mantener limpios de barro los suelos de su modesta casa. Nerviosa se pas la palma mojada por la falda, para secarla y paso a la otra mano la cofia. "eora McKinnon, Dqu) agradable sorpresaE 3a vo profunda de 8ameron Moncrieffe la sobresalt: peg un salto cuando )l entr en la sala por una maci a puerta de roble, seguido por un mayordomo bajito que tuvo buen cuidado de evitar su mirada. Moncrieffe estaba impecablemente vestido, como de costumbre. &lla siempre lo hab#a encontrado bastante apuesto, y se ve#a muy elegante con sus cabellos grises ri ados a la moda y muy bien peinados, y sus abundantes patillas bien recortadas. .Lracias por recibirme, milord ..dijo, inclinndose en una venia.

.&s un enorme placer para m#, seora. Mi d#a se ha iluminado considerablemente por tan... .inclinndose le levant la mano hasta su boca, y tuvo posados los labios en el dorso un buen rato. hermosa visitante .termin, irgui)ndose lentamente. $ ella le hormigue desagradablemente la piel. "uavemente retir la mano y apret con fuer a la cofia, obligndose a formar una sonrisa en los labios. .&s usted demasiado amable, seor. Aonter#as.dijo )l, cogi)ndole el codo.. *Nos sentamos; ."in esperar la respuesta, mir a su mayordomo por encima del hombro.. A) . orden secamente. $cto seguido la llev velo mente hacia un grupo de sillones tapi ados en seda a ul. 5espu)s de dedicar un breve instante a calcular cunto costar#a cubrir un silln con el color e'acto del cielo de verano, ella se sent con sumo cuidado, temiendo vagamente estropear la tela de seda. "u anfitrin se sent en el silln de
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enfrente, puso despreocupadamente una pierna sobre la otra, entrela las manos sobre su muslo y la mir afablemente. .$hora bien, *a qu) debo el e'traordinario placer de su visita, seora McKinnon; $h, eso. Mir nerviosa hacia el hogar, sinti)ndose un poco rid#cula. *+u) se hace e'actamente para mendigar dinero; .&h..., debo reconocer que vengo por un asunto un tanto delicado, milord. .3a vo le son d)bil: lo mir disimuladamente por el rabillo del ojo. 8on el rostro impasible, )l estaba esperando pacientemente que continuara.. "upongo que debo ir directamente al grano,*no; Moncrieffe asinti. 0abla de una ve . &n realidad esta no es una visita social, aunque me alegra mucho verle bien.se apresura aad#r. Cl inclin la cabe a en agradecimiento. .%ero..., pero en mi visita hay un asunto de negocios.

$h, s#, negocios: le gust el sonido de esa palabra y se oblig a relajar las manos apretadas sobre la falda. .*5e veras; .dijo )l, con una sonrisa condescendiente. ."#....3e agradecer#a que me prestara una gran suma de dinero.. &h..., he descubierto que me encuentro en una pequea dificultad. *%equea dificultad; D&ra una catstrofe hecha y derechaE Moncrieffe asinti, alentador. .3e ruego que contin<e, seora McKinnon. "i est en una... eh... dificultad, me gustar#a ayudarla si puedo. &so la alent, pero en ese momento los interrumpi la entrada del mayordomo con un servicio de t) de plata. "e mordi el labio inferior, se mir las manos mientras esperaba, sintiendo en el pecho la opresin del cora n, temiendo que )l oyera los estruendosos latidos. .*5ec#a; .pregunt amablemente Moncrieffe una ve que hubo salido el mayordomo, inclinndose para servirle una ta a de t). .Milord, no tengo ... no tengo a nadie a quien recurrir .dijo
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rapidamente, espantada por su franque a.. %or desgracia, y con gran, gran sorpresa m#a, me he enterado de que mi marido... -raser... deb#a, es decir, debe, una gran cantidad de dinero al 4anco de &scocia. >... y los impuestos. Moncrieffe se llev a los labios la delicada ta a de porcelana fina, y bebi como si cada d#a oyera noticias tan aniquiladoras. .> hay, eh... una especie de acreedores .continu ella temblorosa., aunque he de confesar que no tengo claros los detalles. Luard silencio nuevamente, segura de que lo dicho ya bastaba para espantarlo y disgustarlo. .*&so es todo; .pregunt )l agradablemente y, como si tal cosa, agit la mano hacia el servicio de t).. %or favor, tmese el t) antes que se enfr#e. *&so es todo; *Amese su t); 4uen 5ios, *es que hab#a o#do una

palabra de lo que hab#a dicho; 3o mir incr)dula. .Me imagino... supongo que comprende... que no habr#a acudido a verle, que no le molestar#a si tuviera otra opcin, pero de verdad, he llegado al punto de volverme loca pensando qu) puedo hacer. "in embargo, quiero que sepa que tengo un plan. Mi primo Ahomas cree que si podemos vender unas cuantas reses sanas este ao, podr#amos cambiar de ganado vacuno a ganado lanar, porque el pasto de aqu# es mejor para las ovejas, pero aun en el caso de que nos vaya bien en el mercado ganadero, me temo que no ser suficiente. Me encuentro en angustiosa necesidad de dinero en efectivo para contener al banco por un tiempo pero estoy segura de que... Moncrieffe se ech a re#r, silenciando bruscamente su confusa s<plica, y dej a un lado su ta a. .3e ruego me disculpe, seora McKinnon, *pero ovejas; .Kolvi a re#rse, moviendo la cabe a como si esa fuera una idea absolutamente rid#cula.. 3amentablemente la han aconsejado muy mal, querida m#a: no tiene terreno suficiente para ganado lanar. "u pequeo plan no resultar jams. &sa afirmacin la desconcert: se fiaba tanto de la opinin de Aho El
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mas que no estaba preparada para discutir sus planes. .%ero Ahomas me dijo... .5ebo aconsejarle que olvide lo que le dijo su primo, seora .la interrumpi Moncrieffe, en un tono notablemente ms fr#o.. 3e hace una injusticia al llenarle su hermosa cabe a con esas fantas#as. >, francamente, no creo que sea particularmente importante si es ganado vacuno o lanar, simplemente no tiene terreno suficiente para mantener al ganado que necesita para pagar su deuda. "#, tiene mucha ra n, seora McKinnon, est en dificultades. $tnita, Kerry slo fue capa de tartamudear! ."#... en... entiendo... .No creo que lo entienda .la interrumpi )l levantando una mano. "e

inclin hacia ella, perforndole la frgil serenidad con sus ojos a ules.. &l problema de su marido comen cuando la peste mat a su rebao hace tres aos. *8mo cree que pag sus deudas ese ao; =ecurri a mi considerable ayuda, as# las pag. > lo mismo hi o al ao siguiente. 8uando el ao pasado el toro no estuvo muy dispuesto a engendrar un solo ternero, dej de intentar pagarle al banco y tambi)n a m#. -rancamente, seora McKinnon, su deuda es mucho mayor de lo que cree. $ m# personalmente me debe ms de cinco mil libras. *8inco mil libras; &l aire pareci abandonar sus pulmones y de pronto no pudo respirar. &sa suma era abrumadoramente enorme, apabullante, tan enorme como su sensacin de haber sido traicionada. "e desmoron en el respaldo del silln, demasiado pasmada para moverse, hablar o pensar. 3as mentiras de -raser se iban acumulando una sobre la otra, hundi)ndola en un cenagal tan hondo que casi sinti que se estaba ahogando, ah# mismo, en ese silln a ul cielo. %or su cabe a pas girando una rfaga de recuerdos, recuerdos de las muchas veces que -raser le asegur que todo ir#a bien, que no ten#a nada que temer respecto al futuro. .Kamos, tenga, beba esto. Moncrieffe le estaba poniendo un vaso de 1his2y escoc)s en la
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mano. =ecordando dnde estaba, hi o a un lado el vaso, negando con la cabe a. .No... no lo sab#a .susurr con vo ronca, obligndose a sentarse derecha. ."eguro que )l no quiso cargarla con ese peso. &so la hi o soltar un bufido nada delicado. .%ues no me ha dejado lo que se dice sin cargas. .Aranquil#cese, seora McKinnon, slo conseguir enfermarse .dijo )l con un cierto aire protector y se dirigi a una de las seis ventanas a mirar el verde c)sped de abajo.. Cl sab#a que se estaba

muriendo y no era mucho lo que pod#a hacer para cambiar el curso de las cosas. "ab#a que usted ser#a mantenida adecuadamente, de modo que prefiri no nublar los <ltimos meses de su vida en esta tierra. &so la hi o levantar la vista y girarse hacia donde estaba )l. .*"ab#a que yo ser#a mantenida adecuadamente; .pregunt, consciente de la agude a de su vo .. "upongo que ahora comprende mi situacin, milord, por lo tanto no logro imaginar qu) puede querer decir con eso. ."# que la comprendo .afirm )l, girndose hacia ella.. Mejor de lo que usted se imagina. .3a e'traa sonrisa que le separ los labios le hel la sangre a ella.. "u marido y yo llegamos a un acuerdo respecto a la deuda, *sabe;, y )l insisti bastante en que su futuro formara parte de cualquier trato que hici)ramos. Me hi o muy feli complacerlo. Kerry sinti araa os de miedo en el vientre. "e oblig a preguntarle! .*+u) acuerdo; Moncrieffe e'tendi la mano haci)ndole un gesto para que fuera a ponerse junto a )l en la ventana. .Kenga aqu#, por favor. +uiero ensearle algo. Kerry se levant lentamente: sus e'tremidades no quer#an moverse. 8on las piernas envaradas recorri la buena distancia desde los
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sillones a la ventana, con el miedo cada ve ms intenso. 8uando lleg all#, )l le pas un bra o por los hombros, sonri)ndole. .*Ke eso; .le pregunt, apuntando hacia el c)sped. $ll# estaba su hijo 8harles, con un palo en la mano, jugando a mantener a raya a dos perros, tal como jugar#a un nio pequeo. $ un lado, bajo la bveda formada por el follaje de un rbol, estaba Ahomas apoyado en la carreta, contemplndolo por debajo del ala de su sombrero..8harles ha cumplido sus treinta aos .dijo Moncrieffe..

8reo que es bastante evidente que jams tendr la mente de un hombre adulto, pero me he encargado de que eso no importe. 8harles heredar una considerable fortuna. $dems de la propiedad que poseo, y la que pronto recobrar) de usted, sospecho que el 4anco de &scocia estar muy complacido de venderme su tierra, seora McKinnon. &so la confundi. .%ero... pero creo entender que esa tierra pertenece a otra persona. &l banco me ha escrito eso. .(n propietario ausente que ni siquiera ha puesto los pies en la propiedad. Me imagino que )l tambi)n estar muy feli de verse libre de la deuda. &so no ten#a ning<n sentido. .No entiendo .dijo ella, negando con la cabe a y apartndose del pesado bra o que )l ten#a sobre sus hombros. .&ntonces perm#tame que se lo e'plique de forma simple .dijo )l, como si estuviera hablando con una niita.. &l banco querr lo que se le debe. &l propietario querr verse libre de lo que se ha convertido en una e'traordinaria deuda. >o puedo comprar su insignificante terreno por tal ve una fraccin de su valor de mercado y hacer felices al propietario y al banco. &lla sinti un remolino en la cabe a: mir la figura de 8harles en el c)sped y vagamente observ que se le hab#a salido la camisa de los pantalones y el pelo le volaba en todas direcciones, un perfecto
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contraste con su padre, pulcramente vestido. .No le creo .dijo.. -raser quer#a que yo siguiera viviendo en Llenbaden. No habr#a accedido a darle a usted ni a nadie lo que quedaba de su terreno. Moncrieffe se ech a re#r, le puso la mano en el hombro y le acerc la cara, tanto que su boca qued casi tocndole la oreja. .&st muy equivocada. No quer#a que se la quedara Ahomas Mc.

Kinnon, de modo que a cambio le perdonara la deuda, accedi a que usted fuera la bella esposa de mi 8harles. Kerry sinti e'plotar algo en el pecho: de un salto se apart de )l > se gir, con la mano sobre el cora n desbocado. .D8mo se atrevo.e'clam. &l denso miedo le sabi rpidamente a la garganta, convertido en bilis. *8mo se atrevi a hacer eso -raser; *8mo pudo traicionarla as#; .Kamos, vamos,D como si tuviera otras opcionesE *8ree que alg<n caballero decente va a llegar corriendo a su puerta cuando se quite ese luto de viuda; Ni siquiera McKinnon querr tenerla entonces. DNo tiene nadaE "u <nica alternativa a mi muy generosa oferta ser buscar refugio con su madre, la cual creo que le encontrar un hom.bre que la mantenga. No le sali ninguna palabra: ten#a la lengua parali ada. "u espanto era enorme: se sinti dsfallecer bajo su peso. Moncrieffe e'hal un largo suspiro. .No podr#a esperar una solucin mejor, seora McKinnon. 3e concedo que mi hijo sea algo lerdo, pero usted tendr todo lo que desee... .6ams me casare con 8harles .dijo ella, sorprendida de la calma con que le sali la frase.. > no me obligar ni usted ni nadie. Moncrieffe apret los labios mirndola pensativo durante un momento. .%iense antes de hablar, seora McKinnon. %odr#a lamentar esas palabras precipitadas
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.No lamentar) nada dijo ella, con vo ms fuerte.. No me casar) con su hijo bajo ninguna circunstancia. $ Moncrieffe se le puso la cara roja y de pronto ella sinti el urgente deseo de salir de all# .Aendr sus cinco mil libras .dijo altivamente.

$cto seguido, giro sobre sus talones y se dirigi con pasos firmes hacia la puerta: no pod#a ni quer#a pensar cmo iba a reali ar esa e'traordinaria ha aa. .D"eora McKis"onE 5etuvo la mano sobre la manilla de la puerta: su instinto le dec#a que deb#a huir mientras pudiera, pero al el mentn y se oblig a girarse a mirarlo. Cl ten#a los ojos brillantes de furia y los puos cerrados fuertemente a los lados. 8uando habl, lo hi o con los dientes apretados! .5e ninguna manera puede fabricar cinco mil libras. %ero le permitir) que lo intente , tal como est, no nos sirve de nada con sus hbitos de luto. 3e doy un mes, un mes, y entonces me satisfar la deuda de su marido, *lo entiende bien; $h, s# que lo entend#a. 3o entend#a tan bien que casi solt una carcajada ante la absurda imposibilidad. M8omo he dicho, tendr sus cinco mil libras .dijo con falsa seguridad. $bri la puerta de un tirn, y sali con la cabe a muy erguida, como si tuviera alguna idea sobre cmo producir el maldito milagro de las cinco mil libras.
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Cap#tulo 9
Ahomas se puso hecho una furia cuando Kerry le anunci su decisin de ir a 5undee a ver a un agente del 4anco de &scocia. ?&so es una maldita p)rdida de tiempo, no servir de nada@, le repiti una y otra ve , alegando que el banco no le prestar#a dinero para ninguna finalidad. %ero puesto que )l no ten#a ninguna idea mejor, Kerry estaba resuelta a seguir con su plan. No permitir#a que ganara Moncrieffe, no lo permitir#a, mientras le quedara una pi ca de aliento. $s# pues, se puso su vestido de sarga negra, meti lo necesario en un pequeo y ra#do urrn rojo, adems de la pistola que Ahomas la oblig a llevar, y en un bolsillo cosido a su corpio

meti un hermoso collar de perlas de tres vueltas. $nte la protesta de May por su intencin de usar las perlas como garant#a, a Kerry se le acab la paciencia con todos ellos. *$caso pod#an ofrecerle una solucin mejor; No. No sab#a qu) iba a hacer, estaba muerta de miedo por lo que iba a hacer y no le hac#an ninguna falta sus dudas en ese momento. *+u) le dir#an en el banco; 3as perlas hab#an pertenecido a su bisabuela y despu)s a su abuela. "u padre se las dio a ella como regalo de bodas. &l recuerdo de la boda no le mejor el nimo, como tampoco el recuerdo de ese baile de verano en la casa Moncrieffe, la <nica ve en sus veintisiete aos que se hab#a puesto las perlas. &l buen "eor del cielo sab#a cunto le dol#a arriesgarse a perder las perlas: estas eran las <nicas cosas de su nie que ten#an alg<n sentido para ella, pero desgraciadamente tambi)n eran lo <nico que pose#a que valiera algo ms de unos cuantos peniques. > no iba a permitir que Moncrieffe le arrebatara su tierra, no, de ninguna manera: en ese punto estaba absoluta e inequ#vocamente resuelta. 3a conmocin, la indignacin y la angustiosa desesperacin que sintiera al salir de la casa Moncrieffe se hab#an convertido poco a poco en una rabia vora . &n las veinticuatro <ltimas horas hubo
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ciertos momentos en que realmente se alegr de que -raser estuviera muerto, porque si hubiera estado vivo bien podr#a haberle e'tra#do el <ltimo aliento estrangulndolo. No lograba imaginar cmo pudo difamar a su propio primo y luego venderla a ella as#, y a 8harles Moncrieffe, nada menos. DMadre de 5iosE -raser hi o algo peor a<n que traicionarla horriblemente: destruy en ella todos los sentimientos que alguna ve tuvo por )l, y lo peor era que no pod#a pedirle e'plicaciones, no pod#a preguntarle por qu) le hi o eso. 8uid de )l hasta que finalmente sucumbi a la enfermedad, mantuvo su tierra con lo poco que ten#a, fue una buena esposa para )l. 3a enorme traicin la desgarraba, y pens, mientras

el coche tronaba por el sereno campo, que lo hab#a perdido todo a causa de )l. %ero la rabia la catapult a la accin. Aen#a la impresin de que se le cerraban de golpe todas las puertas de escape, pero no estaba dispuesta a renuciar. "encillamente ten#a que haber una manera, y por el momento esa manera parec#a estar en 5undee. $ 5undee se dirigi, por lo tanto, usando una parte de sus menguados fondos para comprar el pasaje en un coche de transporte p<blico, que parti de 3och &igg antes que saliera el sol. Kiaj un d#a y medio emparedada entre una seora que ten#a los bra os parecidos a pavos asados y un hombre que apestaba a perro muerto. &n 5undee tuvo que esperar pacientemente cuatro horas hasta que el agente del banco, el seor $bernathy pudo recibirla. $l parecer )l hab#a regresado a 5undee ese mismo d#a, despu)s de una larga ausencia. $unque estaba muy nervioso, el seor $bernathy era un anciano amable, como un abuelito, que le daba frecuentes palmaditas en la mano mientras le e'plicaba que el valor de las perlas sencillamente no era suficiente para cubrir ni siquiera los intereses del pr)stamo. %or lo visto, el collar de tres vueltas que pose#a era de perlas muy mediocres. %ero el seor $bernathy se qued las perlas, eso s#. $unque no se hubiera mostrado muy compasivo por su dif#cil situacin, generosamente le ofreci esperar
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hasta fin de mes para que ella encontrara alguna otra cosa de valor que pudiera servirle para hacer alg<n tipo de pago, cualquier tipo de pago. &ra como si todo el mundo estuviera esperando para desmoronarse a fin de mes. %ero ni siquiera despu)s de esa desalentadora entrevista con el seor $bernathy quiso reconocer su derrota. Last dos de sus <ltimas veinticinco libras en una pequea habitacin de una pensin, donde estuvo pasendose hasta la madrugada y lleg el momento de

embarcarse en un coche que iba a 3och &igg pasando por %erth. &n %erth, donde el camino segu#a hacia el norte, se bajaron casi todos los pasajeros: slo quedaron ella y dos hombres. 8asi no ve#a pasar los cerros cubiertos de bre o por entre los elevados arbustos, pinos y arces que arrojaban largas sombras sobre el camino. 8ontestaba con monos#labos y sin entusiasmo a los intentos de los dos pasajeros por entablar conversacin con ella. *8mo iba a poder conversar con ellos; &staba segura de que si abr#a la boca, su miedo y frustracin desencadenar#an un mar de lgrimas que los ahogar#a a todos. No recordaba ninguna otra ocasin en que se hubiera sentido tan abandonada y sola. DNi tan furiosaE Aodo estaba acabado: perder#a todo lo que pose#a, todo lo que hab#a deseado en su vida. $l comien o de su vida con -raser este le prometi una vida plena, con muchos hijos, familia y un hogar agradable y cmodo. &se recuerdo ya remoto se le antojaba casi un producto de su imaginacin. &mitiendo un suave gemido, cerr los ojos, deseosa de lograr dormir un poco olvidada de todo, para alejarse aunque slo fuera unos momentos del infierno en que de pronto se hab#a convertido su vida. > podr#a haberlo logrado si el coche no se hubiera ladeado bruscamente hacia la derecha, con un fuerte rechinar de metales, arrojndola al suelo. 3os dos hombres soltaron una maldicin cuando el coche se endere y se detuvo con un angoloteo.
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-abuloso: justo cuando ella cre#a que ya no era posible que fuera mal otra cosa. .&h, muchacha, *se encuentra bien; .le pregunt uno de los hombres. 0ab#a quedado metida en una incmoda posicin entre los asientos, a medio camino entre el banco y los tablones del suelo: torpemente se las arregl para incorporarse y volver a su asiento.

.&stoy bien. .*+u) demonios pasa; .pregunt el otro abriendo bruscamente la puerta, que estuvo a punto de golpear al cochero que apareci en ese momento. .3o siento, muchachos .dijo el cochero en tono de disculpa.. %arece que al eje se le ha soltado un perno. Kerry no entendi qu) quer#a decir eso, pero los dos hombres se miraron entre s#, gruendo y poniendo los ojos en blanco: por lo visto la noticia no era buena. Mir al cochero, interrogante, y este hi o un medio encogimiento de hombros. .3o siento, muchacha. Aendremos que volver a %erth. .D%erthE DBh, noE &so ser#a desastroso. No pod#a darse el lujo de gastar otras dos libras en alojamiento: adems, ten#a que volver a casa: se le estaba acabando el tiempo. .*No puede continuar; .pregunt, consciente de lo angustiada que le sali la vo .. Aiene que haber alg<n pueblo cerca. &l cochero neg con la cabe a. .5emasiado lejos. %erth est ms cerca. DKamos, muchacha, no me mire as#E .e'clam, haciendo un gesto apenado.. "i continuamos podr#amos estropear todo el eje. "in ese perno se produce friccin entre las pie as, *sabe; .%ero me esperan en casa, seor. No puedo volver a %erth. *No hay alguna aldea por aqu# donde pueda coger otro coche; 5istra#damente el cochero se ech hacia delante el sombrero para poder rascarse la nuca con ms comodidad, mientras lo pensaba. .4ueno, supongo que podr#a esperar en esta bifurcacin. 0ay un
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coche procedente de 8rieff que pasa por aqu#, en direccin al norte, hacia 5un2eld y %itlochry. .Mir la hora en su reloj de bolsillo.. "#, una hora o dos, dir#a yo. %odr#a esperarlo. .%erdone .terci uno de los caballeros.. >o no le aconsejar#a eso, muchacha. &stamos muy lejos de la civili acin y uno no se puede

fiar del todo de los coches de l#nea... .8on su perdn, seor, pero este servicio llega a %erth todas las noches a las ocho en punto, sale sin retraso a las seis en punto cada maana y llega a 4lairgo1rie e'actamente a las... .8on su perdn.dijo el otro, airado *vamos a volver a %erth o no; .4ueno, es lgico suponer que hay alg<n problema mecnico de cuando en ve , *no; .*&st seguro de que pasar el coche de 8rieff; .interrumpi Kerry. &l cochero mir indignado a los dos hombres antes de responder! . "#, muchacha, estoy seguro. 0ar bien en esperarlo aqu#. &lla e'tendi el bra o, dispuesta a bajarse. &l ms bajo de los dos hombres intent imped#rselo poni)ndole una mano en el bra o. M.D"eoraE $qu# no encontrar otra cosa que un espeso bosque totalmente deshabitado. "i espera a ese coche aqu#, slo se e'pone al peligro. 8omo si pudiera ocurrirle otro desastre ms, pens ella. "eor, ni siquiera 6ob sufri tantas pruebas. 3es sonri a los dos caballeros, apart la mano con que uno la ten#a cogida por el bra o y salt limpiamente del coche. ."eores, les agrade co su amable preocupacin, pero estoy resuelta a llegar a %itlochry antes del anochecer. > continu sonriendo mientras el cochero sacaba su urrn de los tablones corredi os de atrs. &l ms corpulento de los dos hombres levant los bra os en gesto de derrota. %ero el cochero parec#a bastante complacido por su decisin. .Nuestro servicio no le fallar, muchacha .le dijo alegremente.
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8on una ancha sonrisa, se toc el sombrero en saludo a los dos hombres, y cerr de un golpe la puerta del coche. 5espu)s llev a Kerry hasta una bifurcacin, desde la que un camino procedente del

este segu#a hacia el norte. .&spere aqu# y el coche pasar dentro de una hora o as#, cr)ame. &star a salvo aqu#, no se preocupe .aadi, colocando el urrn a sus pies. .Lracias. 8orrespondi con una inclinacin de la cabe a al alegre gesto de despedida de )l y se qued observando mientras )l con otro cochero hac#an girar el coche en ( y luego se alejaban lentamente siguiendo el camino por donde hab#an venido. 8uando el coche desapareci de la vista, pase la mirada por el desconocido y muy desierto entorno. 3as sombras ya estaban ms largas: la bruma no tardar#a mucho en envolverlo todo. Mir hacia el negro bosque de atrs, sin ver nada ms all del oscuro verdor de la primera fila de rboles. 3a espesura del bosque era densa y profunda, y desde donde estaba parec#a infranqueable. Mientras contemplaba las oscuras sombras la asalt el recuerdo de Mary 4lain, una compaera de colegio a la que le encantaba contar historias de lo ms espelu nantes. 4urlndose de s# misma, se gir a mirar el camino: no iba a estar all# como una niita pensando en las bestias, elfos y duendes que viv#an bajo los puentes. D+u) rid#culoE Aampoco se dejar#a inquietar por las horribles advertencias de Ahomas contra ladrones y otros personajes desagradables. &se era un contratiempo de poca monta, nada ms. &se ruido que o#a proveniente del bosque slo era una ardilla. &l coche de 8rieff no tardar#a nada en llegar. No ten#a nada de qu) preocuparse, tal como le dijera el cochero. %ero pas una hora y el coche no apareci. %asaron dos horas. y pasaron cuatro horas. $rthur no tard mucho en llegar a la conclusin de que no le ten#a una simpat#a e'cesiva a &scocia, o tal ve slo eran los escoceses
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los que le llevaban la contraria. &l pa#s era hermoso, eso no lo pod#a

negar. (nos r#os profundos y correntosos discurr#an por entre ondulantes cerros color verde oscuro poblado de rboles altos y majestuosos. %ero los habitantes, bueno, ya se hab#a dado cuenta de que eran to udos y no sent#an lo que se dir#a un cario especial por los ingleses. (no de ellos tuvo incluso la audacia de llamarlo despectivamente ?sassenach@ Ningl)sO. No, no le ca#an e'cesivamente bien lo escoceses, firme conclusin a la que lleg mientras estaba en el patio de un establo de las afueras de %erth. Lolpendose distra#damente la palma con los guantes, estaba esperando que el sinvergPen a del mo o de cuadras le trajera el caballo que hab#a comprado a un precio de timo. > no hab#a tenido ninguna otra opcin. Aard un d#a entero slo en encontrar un establo para comprar un caballo, puesto que, por lo visto, los escoceses no ten#an la misma necesidad de caballos que los ingleses. "iempre recib#a una mirada de e'trae a cuando preguntaba dnde pod#a locali ar un establo para comprar un caballo. ?*8mo lleg aqu#, entonces;@, le pregunt un hombre, al parecer perplejo de que un hombre tuviera necesidad de ?comprar@ un caballo. ?$lquil) un coche particular@. ?*> no le va bien eso ahora, milord;@, repuso el hombre rascndose la coronilla de su calva cabe a. D4uen 5iosE "inceramente, hab#a disfrutado much#simo de &dimburgo, como tambi)n del viaje a Llasgo1, y luego remontando el r#o 8lyde. (n naviero se qued e'tasiado cuando, despu)s de reali ar un recorrido por su astillero y mostrarle un cl#per nuevo, )l dispuso las cosas para comprar uno para la flota de 8hristian 4rothers. Aan e'tasiado estaba que ofreci una cena en su honor, consistente en una e'quisita langosta regada con vino espaol, y una bonita muchacha que se mostr feli de calentarle la cama esa noche. $h, s# que disfrut de su paseo por el r#o 8lyde.pero en %erth no. Kolvi a golpearse la palma con los guantes y mir indignado hacia la
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puerta del establo. *+u) demonios pod#a retrasar tanto al mo o; &sa penosa e'periencia slo le confirmaba que era una absoluta locura continuar hasta 5undee a caballo. %ero cuando regres de la visita a los nuevos veleros escoceses, en las oficinas "herbroo2e lo estaba esperando una carta de ese raro seor =egis pidi)ndole una entrevista en 5undee para hablar de la disposicin final del terreno de %hillip dentro de tres semanas, e'actamente cuatro ms de las que hab#an acordado previamente. &so no le sent nada bien. &staba seguro de haberle dicho al desventurado abogado que para esa fecha ten#a la intencin de estar a bordo de un barco rumbo a ,nglaterra. -rustrado e inquieto, fue a %erth, donde hab#a programado una entrevista con un tal seor $bernathy del 4anco de &scocia, para ahorrarse el innecesario viaje a 5undee. No le mejor el nimo enterarse de que al seor $bernathy hab#a tenido que ir a ,nverness y tardar#a alg<n tiempo en regresar. 8uando pregunt cunto tiempo e'actamente podr#a tardar, el ayudante del banquero le contest con la muy clara y <til frase! ?No sabr#a decirlo, milord@. $nte la perspectiva de una espera por un tiempo indeterminado, hi o el desagradable descubrimiento de que en %erth no hab#a absolutamente nada por hacer y se encontr desesperadamente aburrido. (nos pocos paseos ms all del propio n<cleo de la ciudad le hicieron vislumbrar algo del hermoso verdor de las tierras v#rgenes, saturadas de historia, con ocasionales ruinas de castillos y cruces celtas. Aodo eso le despert la curiosidad y lo hi o desear ver ms. Aanta fue su curiosidad que se le ocurri la idea de ir a echar una mirada al terreno de %hillip mientras esperaba. 0i o averiguaciones con un recepcionista de la menos que servicial posada Kinrossie donde hab#a tomado alojamiento. &l muchacho le dijo que los valles estaban poco ms all de %itlochry, que en realidad estaba bastante cerca, y le dibuj un mapa general de la regin, e'plicndole que la distancia no le llevar#a ms de una
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tranquila cabalgada de uno o dos d#as. &n 5un2eld podr#a informarse sobre la situacin e'acta del terreno, es decir, si lograba llegar a 5un2eld, claro. .DMaldita seas, est<pidaE &l grito sali del interior del establo. $rthur levant la vista y vio salir al mo o jefe tratando con mucha dificultad de sacar al patio a una >egua. $h, maldicin, fabuloso, hab#a pagado un precio e'orbitante %or un animal desbravado. 8on un cansino suspiro, se puso los guantes de piel y ech a andar. 8uando se acercaba al hombre con la yegua, vio que esta llevaba la cincha demasiado apretada: inmediatamente se puso a la tarea de soltrsela un poco. 3a yegua agit la cabe a al sentir su contacto, pero )l le acarici la nari y le susurr palabras cariosas mientras le soltaba las correas de cuero. 3a yegua se calm considerablemente: el mo o jefe agrand los ojos de sorpresa. ,diota. .$h, est desbravada .se apresur a asegurarle a $rthur al ver su e'presin dudosa.. &s un poquito arisca, eso s#, nada ms. "#, ya se ve#a que seguramente la hab#an domado no hac#a ni cinco minutos. .Mis bolsas .dijo, con un gesto imperioso hacia la orilla del patio donde hab#a dejado dos grandes bolsas de suave cuero. &l timador se puso colorado: bruscamente le pas las riendas y fue a buscar las bolsas: cuando volvi, solt una, que cay al suelo, por ponerse a apretar ms las correas: cuando recogi la bolsa y parti con ella hacia el otro lado, la yegua se movi inquieta, relinchando, pues el hombre hab#a vuelto a dejar demasiado ceida la cincha. &l hombre retrocedi y se frot las manos. $rthur le pas educadamente las riendas, solt un poco las correas para que la yegua pudiera respirar, se ajust el sombrero y tendi la mano para recibir nuevamente las riendas. %ero la yegua no estaba de humor para que la montaran, y empe a

moverse impaciente, relinchando hacia $rthur cuando este meti el


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pie en el estribo. (na sonrisa presumida le levant la comisura de los labios al hombre, pero $rthur hab#a conocido caballos ms dif#ciles y dndose impulso, mont, tirando al instante de las riendas cuando la yegua comen a dar saltos, apretndola al mismo tiempo con las rodillas, dndole a entender que )l estaba al mando. 3a yegua estuvo varios minutos bufando, agitando la cabe a y bajndola, levantando las patas traseras, como si quisiera desar onarlo, hasta que finalmente se calm, por decirlo de alg<n modo. $rthur mir al jefe del establo: este ya no ten#a la e'presin presumida en la cara: estaba moderadamente impresionado. .8reo que me ha engaado con su g)nero, seor. Me ha pedido un precio que yo esperar#a por una yegua e'perimentada. .*+u)... qu) dice; &st desbrabada, seor, se lo juro .se defendi el hombre. $rthur mir al cielo poniendo en blanco los ojos e hi o un gesto hacia la puerta del patio. %or el momento ten#a dominada a la yegua > la diferencia no era tanta como para regatear. ."i tiene la amabilidad .dijo con vo arrastrada, y espole a la nerviosa yegua, que ech a andar, aunque terca. 8uando se abri la puerta, la yegua sali de un salto del patio y parti al galope por el camino rural. 8uando llegaron al camino principal que llevaba al norte, 0ellion, el nombre que hab#a puesto a la yegua, ya iba bastante mejor, pero segu#a nerviosa. &l trfico la asustaba: si se les acercaba otro caballo, )l ten#a que hacer un esfuer o inaudito por dominarla. $s# continuaron durante lo que a )l le parecieron horas, hasta que por fin la yegua iba trotando suavemente, resignada a su destino. "igui el serpenteante camino por un paisaje cada ve ms rural, dejando atrs profundos valles y riachuelos de agua cristalina. $ medida que se estrechaba el camino los pinos eran ms altos. 3a

regin parec#a totalmente deshabitada, y si no hubiera visto a una mujer envuelta en una manta de tartn caminando por el camino con la ayuda de un perro tan viejo como ella, $rthur habr#a cre#do que
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en efecto no habitaba nadie por all#. $ <ltima hora de la tarde ya empe aba a pensar si no habr#a pasado de largo la encrucijada. 8uando llegaron a un pequeo arroyo junto a una vieja cru de piedra que sealaba un lugar del que slo 5ios sab#a, tir de las riendas para detener a 0ellion y la dej saciar su sed mientras )l miraba detenidamente el esbo o de mapa que le dibujara el recepcionista. "upuestamente una Q marcaba el lugar llamado 5un2eld, el pueblo donde el recepcionista le recomend buscar ms orientacin. "eg<n sus clculos, ese pueblo deber#a estar justo donde estaba detenido en ese momento. Mir el sol, evaluando su direccin. 0acia el norte, le hab#a dicho el recepcionista, hacia Kinelaven. $ ju gar por el mapa, Kinelaven estaba inmediatamente al lado de 5un2eld, el que parec#a no estar a ms de die millas de %erth. &mitiendo un d)bil gemido, se friccion la nuca. &staba bastante seguro de que se encontraba a esa distancia o ms de %erth. %ero claro, tal ve slo se lo parec#a, debido a todas las dificultades con 0ellion. 3lev a la yegua de vuelta al camino para continuar hacia el norte, decidiendo que si no encontraba una seali acin dentro de una hora regresar#a a la ciudad. %asada la hora, despu)s de no haber visto otra cosa que los cimientos de piedra de lo que en otro tiempo fuera un castillo, estaba irritado despotricando contra toda &scocia y contra %erthshire en particular, cuando lleg a una ancha bifurcacin. &n el mapa no hab#a marcada ninguna bifurcacin, no hab#a nada aparte de una Q que sealaba a 5un2eld y otra que sealaba a Kinelaven. $h s#, hab#a una flecha muy <til sealando el norte, como si no hubiera ya cabalgada por todo el maldito continente debido a esa condenada

flecha. Lir la cabe a a la derecha, mirando furioso el camino que llevaba al norte. 5e acuerdo: no ten#a ning<n sentido negarlo. &staba absoluta, mente perdido. > sin esperan as, al parecer, puesto que all# no hab#a el ms minimo
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signo de civili acin, a e'cepcin de la mujer con el manto de tartn que hab#a visto hac#a dos horas. *+u), es que se hab#a metido en la selva; *&n territorio ine'plorado; *0ab#a llegado a la maldita luna, tal ve ; 0ellion comen a pacer en una franja de hierbas largu#simas mientras )l consideraba su situacin. "e gir a mirar el camino que hac#a una curva para seguir hacia el norte y... *+u); 0ab#a algo a la orilla del camino. *(n urrn; "e inclin hacia un lado y lade la cabe a para mirarlo mejor. %ues s#, era un urrn, uno rojo con bordes de cuero, y daba la impresin de estar completamente lleno. &se descubrimiento lo alegr: si hab#a un urrn ten#a que haber una persona, una persona capa de hablar y de decirle en qu) diablos se hab#a equivocado. "e apresur a desmontar y empe a tirar de 0ellion, pero la yegua se resisti, pues le interesaba mucho ms la hierba que el urrn. 8on un fuerte suspiro a beneficio de la yegua, dej despreocupadamente las riendas sobre una rama baja de un arbusto y se alej a mirar los alrededores. &l camino estaba bordeado por un denso bosquecillo de rboles muy juntos entre s# que bajaba hasta un claro cubierto de hierba, ms all del cual comen aba un inmenso bosque. 3entamente se dio una vuelta completa, observando el paisaje en busca de seales de vida, y al hacerlo cay en la cuenta de que lo ms probable era que el urrn se hubiera ca#do de un coche. .8ondenadamente maravilloso .mascull. "e devolvi hasta el urrn y lo movi con la bota. Aal ve conten#a

algo que pudiera servirle para orientarse, aunque qu) pod#a ser eso, no ten#a la menor idea. %ero de todos modos se quit el guante y con un bufido de disgusto meti la mano, tocando ropas con encajes y otras cosas a las que no prest atencin hasta que sus dedos rascaron el fondo de la bolsa. Nada. &staba a punto de arrojar lejos el maldito urrn, frustrado,
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cuando oy el inconfundible sonido de un arma al amartillarla. pues s#, condenadamente fabuloso: ahora podr#a aadir un asalto a mano armada a los maravillosos acontecimientos de ese d#a. By el frufr< de ropas a medida que el granuja se le acercaba, al parecer de puntillas: ten#a los pies ligeros, ciertamente. &so se le antoj raro: supon#a que cualquier bandolero que se respetara mantendr#a una segura distancia de su presa, no fuera que dicha presa estuviera resuelta a sorprenderlo, como )l estaba a punto de hacer. *+u) alternativa ten#a; No pod#a sacar su pistola antes que el bandolero le disparara. No, por desgracia, estaba metido en una de esas nada envidiables situaciones en que tendr#a que saltar sobre el canalla y esperar lo mejor, porque ciertamente no ten#a la intencin de dejarse robar sus posesiones. &sper, con el o#do atento al suave frufr<, hasta que casi sinti al bandido a su espalda. &mitiendo un gruido, se gir bruscamente, poni)ndose de pie de un salto y girando el bra o e'tendido, en el preciso momento en que sali la bala del arma, quemndole la carne como fuego y arrojndolo de espaldas al suelo.
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Cap#tulo ;
>a hab#a transcurrido un buen rato cuando $rthur logr incorporarse y mirarse para evaluar el dao recibido. $fortunadamente, al

parecer la bala slo le hab#a ro ado el bra o, sin hacer nada ms grave que estropearle su car#sima chaqueta de montar y hacerle una fea herida que le dol#a como mil demonios. "in embargo, era ms de lo que pod#a soportar de &scocia por un d#a. "e volvi hacia donde deb#a estar su asaltante de pie, porque sin duda estaba de pie, y se qued boquiabierto. &ra una mujer, nada menos, sentada en el suelo frotndose en)rgicamente el codo, con una e'presin de dolor que suger#a que hab#a sufrido un fuerte golpe. 8iertamente el rebote de la pistola la arroj al suelo: tendido en el camino como estaba $rthur comprendi por qu)! el arma era antiqu#sima y el ruido que hac#a era como para asustar a cualq... 0ellion. "e volvi a mirar el lugar donde hab#a dejado a la yegua y solt una muy pintoresca maldicin. 3a pobre yegua hab#a huido asustada, llevndose todas sus cosas con ella. $ntes de darse cuenta ya iba corriendo por el camino con la vana esperan a de que slo se hubiera escondido en el bosque, pero se le hi o evidente que la est<pida hab#a huido hacia la comodidad de su establo en %erth. "e detuvo, sin aliento, y "e puso la mano en la puntada que sent#a en el costado. Maldita sea, maldita sea .grit. "e gir bruscamente y volvi a grandes ancadas al escenario del crimen, con una rabia que le iba aumentando a cada paso. "e detuvo justo antes de pasar por encima de la muchacha con la antiqu#sima pistola, y con las piernas separadas y las manos en las caderas, la contempl: la muchacha estaba despatarrada en el suelo, sus botas
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asomaban por debajo de la falda. &lla lo estaba mirando con los ojos agrandados, con una e'presin de inocencia tan engaosa que le aceler de rabia el pulso. 0i o unas cuantas respiraciones profundas para calmar la furia, pero fue imposible.

.*+u) demonios pretend#a hacer; .le grit. $lgo relampague en los ojos de la mujer, entrecerrados con e'presin amena adora. .%roteger mis pertenencias, Deso es lo que pretend#aE .contest acalorada.. *> qu) pretend#a hacer usted, pues; .*No se le ocurri que pod#a ?avisar@ que el urrn era suyo, antes de dispararle a un hombre desarmado; .replic )l, furioso. "e agach y solt un gruido ante la e'clamacin de sobresalto de ella cuando la cogi por el codo y la puso bruscamente de pie. $l instante ella se liber el bra o y retrocedi tambaleante, fulminndolo con la mirada y arreglndose la cofia en la cabe a. &n ese preciso momento $rthur se fij en que vest#a de negro. D3utoE -abuloso, lo hab#a derribado una viuda. "olt un gemido y desvi la vista. .No debe meter las manos en cosas que no le pertenecen. &sa inesperada reprensin se la hi o en un tono de superioridad que no le sent bien a $rthur, a pesar de la agradable vo de su asaltante. "e gir lentamente y la recorri de arriba abajo con una mirada penetrante mientras ella se quitaba el polvo de la falda con tanta energ#a que )l casi se imagin que la desprender#a del corpio. .No iba a robarle, seora. 8r)ame, si tuviera la intencin de robar elegir#a algo ms atractivo que un viejo y sucio urrn rojo. &lla dej de sacudirse la falda, levant la vista hasta sus ojos airados y lo mir con tanta furia que )l sinti bajar un escalofr#o por la columna. ."i no era su intencin robarme, *qu) pretend#a hacer entonces; .%erdone, pero no es frecuente que uno se encuentre un urrn en medio de un camino desierto. %ens) que podr#a contener algo que me diera alguna pista sobre su propietario o su destino.
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3a e'presin furiosa de ella cedi el paso a una de confusin: )l casi

vio brillar la lu de la comprensin como un nimbo sobre su cabe a. .$h .dijo. $h, claro, desde luego. "oltando un suspiro de e'asperacin, la observ limpiarse el polvo del trasero y le pregunt a regaadientes! M*No se ha hecho ning<n dao; *No se ha roto nada; MMNada que se note .respondi ella, mirndolo desconfiada. &ntonces, repentinamente )l not que ten#a los ojos del color a ul cristalino ms claro que hab#a visto en su vida: eran unos ojos hermosos, el iris bordeado por un oscuro c#rculo gris y luego unas largas pestaas oscuras... .*&s usted de &dimburgo; .pregunt con un fuerte acento escoces. .*8mo ha dicho; .pregunt )l, parpadeando. .&dimburgo. Aiene que ser de &dimburgo .dijo ella, asintiendo. 8omo si no fuera absolutamente evidente de dnde era. ."oy de ,nglaterra .corrigi, y la suave e'clamacin y el repentino relmpago de su alegre sonrisa lo cogi totalmente por sorpresa. . 8onoc# a una muchacha de ,nglaterra .e'clam ella, como si acabaran de presentarlos mientras tomaban el t) y de pronto, con la misma repentinidad, antes de que )l pudiera contestar, se le desvaneci la sonrisa.. DMadre "anta, le he disparadoE > el nimbo de lu que resplandec#a sobre su cofia se hi o ms brillante. .4ueno, s#, creo que ya se lo he dicho .dijo )l en tono burln, siguiendo su mirada hacia su bra o. No era una visin muy hermosa, la verdad, con la rabia hab#a olvidado la herida, pero al ver la sangre que le cubr#a la manga de la chaqueta rota, de pronto sinti vivamente el dolor. .0ay que vendarla .dijo ella. "e movi tan de repente que )l dio un involuntario paso hacia atrs. &n un solo movimiento ella cogi su urrn, hurg en su interior y sac una prenda de algodn blanco que )l no logr identificar.
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.+u#tese la chaqueta, por favor .dijo ella, dejando a un lado el urrn para proceder a cortar tiras de la prenda blanca. $h no, pod#a haber recibido un disparo de una viuda luntica, pero no le gustaba nada la idea de que tambi)n lo curara. Negando con la cabe a, retrocedi para ponerse fuera de su alcance, mientras ella avan aba hacia )l resuelta, mirndole el bra o. .Lracias, seora, pero ya ha hecho bastante. .&st sangrando .le record ella, innecesariamente. .&s slo una herida superficial... .+u) tonter#a. 0aga el favor de quitarse la chaqueta. .&star) muy bien hasta que lleguemos a un pueblo. Me har#a un favor mucho mayor si fuera a buscar su coche. *5nde est; .pregunt )l, mirando hacia el camino. .*Mi coche; .ri ella.. DNo tengo coche, seorE .&ntonces su caballo, o cual sea el medio de transporte con el que viajaba hoy .insisti )l, malhumorado. .Mi medio de transporte son mis pies. 4ueno, estaba coqueteando, eso era todo, y )l no estaba de humor para eso. "e le acerc, abrasndola con la e'presin ms ceuda que logr poner. ."eora, he tenido un d#a muy largo lleno de contratiempos. %uesto que se las ha arreglado para dispararme y ahuyentar a mi caballo, le agradecer#a mucho que trajera su medio de transporte para que subamos a )l. .5eber#a haber amarrado a su caballo. Cl ech atrs la cabe a sorprendido y la contempl con las mand#bulas apretadas: no estaba acostumbrado a que le hablaran con tanto descaro. $h s#, con suma alegr#a la entregar#a a las autoridades de %erth. .A ve s# .dijo tranquilamente.. > tal ve usted deber#a haberse anunciado en lugar de dispararme con esa vieja pistola o'idada. $hora bien, *dnde est su caballo; .bram.

8on la larga tira de algodn blanco colgando de los dedos de una


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mano y con la otra mano sobre la cadera, los ojos a ul claro de la mujer destellaron de ira femenina. .%arece que el disparo le estrope la audicin, *eh; DNo tengo caballoE DNi cocheE &staba esperando que pasara el coche que viene de 8rieff cuando usted se detuvo en su pase#to para robarme. .No era mi intencin... 3o que fuera que iba a decir se le atasc en la lengua al comprender de pronto que ella dec#a la verdad. > si dec#a la verdad, significaba que estaban inmovili ados. D,nmovili adosE &n medio de un maldito e inhspito paraje boscoso, cayendo ya la noche y arremolinndose la niebla. %or el amor de 5ios, *qu) hab#a hecho para merecer eso; &lla cay en la cuenta de eso e'actamente en ese mismo instante, porque se le abrieron los ojos de un modo incre#ble y, llevndose la mano a la boca, consternada, susurr! .Bh, no. .Bh, s# .dijo )l. &n ese instante, lo absurdo de su situacin se le antoj rid#culamente divertido. "i no supiera que no, habr#a jurado que era un actor representando una de las obras baratas del 5rury 3ane. 3e burbuje la risa en el pecho, le sali fuera y de pronto estaba ri)ndose a carcajadas, se re#a con tal fuer a que lo cegaron las lgrimas mientras intentaba quitarse la chaqueta. "in dejar de re#r, estir el bra o para que ella se lo vendara. .Kenga, entonces, DhgaloE 8ondenadamente maravilloso, pens Kerry. &l desconocido estaba loco adems de furioso. "#, bueno, ten#a todo el derecho a estar furioso. $fligida mir la herida y volvi a sealarla. .0ay que limpiarla primero .dijoR haciendo un gesto hacia un pequeo claro. j"in dejar de re#rse, el desconocido asinti. $l instante, Kerry cogi

su urrn y ech a andar en)rgicamente. > sigui caminando, dejando atrs un viejo cerco de piedra, y prcticamente saltando lleg al riachuelo que hab#a descubierto antes, en su prisa por huir
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del ladrn. &n la orilla del riachuelo, se arrodill e hi o varias respiraciones profundas, totalmente amilanada por la e'periencia de haberle disparado a alguien, en particular cuando ese alguien bien pod#a ser el desconocido ms bello del mundo. 5ios santo, como si fuera posible empeorar ms su situacin, ese hombre tuvo que meterse en su vida como un ladrn y asustarla hasta medio desquiciarla. *8mo iba a saber que era un caballero; *+u) pod#a pensar cuando lo vio acercarse a su urrn y empe ar a hurgar dentro; &n su prisa por esconderse cuando lo oy apro'imarse, olvid coger su urrn. > luego, le dispar, Dle disparE Meti en el agua fr#a la tira sacada de su cal n de algodn y luego la estruj para quitar el e'ceso de l#quido. Muy bien, entonces, le dispar porque temi por su vida, muchas gracias. Ahomas la hab#a puesto sobre aviso acerca de los ladrones de las montaas, pero, "eor del cielo, no era un ladrn: era un caballero de ,nglaterra, nada menos, que slo quer#a descubrir qui)n era el propietario del urrn que ella dejara tirado en medio del camino. "#, pero hab#a algo raro en )l, algo as# como un poco de chifladura. "e oblig a incorporarse y se gir a mirarlo. &l bello desconocido estaba sentado en lo que quedaba del muro bajo de piedras, rodendose las rodillas con las manos y mirndola: en realidad su mirada la estaba perforando. > tambi)n le hac#a temblar las rodillas. 8on rodillas temblorosas o no, le vendar#a esa herida antes de separarse: era lo m#nimo que pod#a hacer, habi)ndosela hecho ella. Brden a sus piernas que se movieran y avan hacia )l, sintiendo en el cuello y la columna el hormigueo causado por su intensa mirada. 8uando lleg hasta )l, evit totalmente esa mirada fija

poni)ndose de rodillas, dejando a un lado el urrn y mirando atentamente la herida. 8uando se la toc muy delicadamente con los dedos, )l se encogi, retuvo el aliento y apret los dientes, pero continu mirndola fijamente con esos ojos castaos. 4ruscamente se sent sobre los talones! ."lo es una herida
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superficial .dijo. Cl entrecerr los ojos. .&so es lo que supon#a. &lla limpi suavemente la herida con el trapo mojado. .-ue un accidente .se oy decir.. No era mi intencin herirlo,se lo prometo. &h... salt) cuando usted salt, y... no s) cmo, eh...ejem... sali la bala. .3o mir y volvi a bajar la vista.. 5e verdad que lo siento, de verdad. Me siento avergon ada, si quiere saberlo. 6ams le he disparado a nadie en toda mi vida. .&so es bastante tranquili ador .coment )l, sarcstico. .No tiene nada ms que temer .continu ella.. No s) cargarla. Kamos, *pero qu) tonter#as estaba diciendo; $l parecer, su comentario le dio que pensar a )l: lade la cabe a y la mir como si fuera ella la loca. .8on su perdn, seora, *suele andar con frecuencia por estos parajes inhspitos sin otra cosa que una pistola vieja que no sabe usar y mucho menos cargar; .le pregunt, con aire de incredulidad, y frunci ligeramente el ceo al ver que ella negaba con la cabe a.. *Me permite que le pregunte, entonces, el motivo de que est) aqu# con esa pistola rid#culamente vieja; .>a se lo he dicho .repuso ella, impaciente.. &stoy esperando el coche que viene de 8rieff. &l cochero de %erth dijo que pasar#a por aqu# enseguida. 3a hermosa cara se ilumin al o#r eso. .D$jE D(n salvadorE *8unto tiempo ser#a ese ?enseguida@; .4ueno, tal ve no enseguida .se apresur a responder ella. .&ntonces, *a qu) hora e'actamente; .pregunt )l, ceudo. &lla baj la cabe a,

escondiendo la cara bajo la cofia y empe a estirar la mitad seca de la tira de algodn. .$ mediod#a .dijo, y casi sinti la elevacin del pecho de )l al inspirar el aire h<medo. *+uiere decir que ha estado esperando aqu# al coche, sola, ms de seis horas; $ ese cochero deber#an colgarlo por dejar abandonada as# a una mujer indefensa.
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.DNo soy una mujer indefensaE DAengo una pistolaE .$h, s# claro, una pistola que no sabe usar ni cargar. No hab#a ninguna buena respuesta a eso, de modo que Kerry se concentr en enrollarle la tira seca en el bra o, acabando el vendaje con un bien hecho lacito con los bordes de encaje de la tela. &l bello desconocido se mir la venda y gimi. &lla se sent sobre los talones,junt las manos e hi o como que no lo ve#a mientras )l e'aminaba su trabajo. .4ueno, supongo que no est tan mal hecho .dijo )l con vo arrastrada, y le dirigi una breve mirada castaa, para ser un cal n de seora. .Medio cal n .corrigi ella con indolencia, poni)ndose de pie y ocupando las manos en arreglarse y alisarse la falda: cualquier cosa con tal de no mirar esos ojos. &l desconocido e'hal un fuerte suspiro y se levant tambi)n. . 4ueno, entonces, supongo que tenemos que buscar algo que pueda servirnos de refugio antes que caiga la noche. *=efugio; .*8mo ha dicho; .=efugio .e'plic )l, dibujando con las manos una casa imaginaria.. =efugio de los elementos: viento, fr#o, ese tipo de cosas. .N.no, seor .balbuce ella, retrocediendo varios pasos.. >o esperar) el coche aqu#. .%ero qu) demonios... .se le cort la vo , estuvo un buen rato

mirando hacia el camino y volvi a clavar la mirada en ella.. "eora..., perdone, pero ahora que nos tenemos confian a, *podr#a saber su nombre; ."eora McKinnon .balbuce ella. ."eora McKinnon, es un placer conocerla. $rthur 8hristian, para servirla. .*8mo est usted; .%ues, espl)ndidamente, gracias. "eora McKinnon, el coche de 8rieff no vendr. $hora bien, tal como yo lo veo, tenemos dos
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opciones. %odemos empe ar a caminar hacia %erth ahora mismo... .DNo tengo la menor intencin de volver a %erthE .5e acuerdo, entonces, por la maana .dijo )l alegremente.. Mientras tanto, podemos procurar encontrar un lugar donde pasar la noche y esperar que el coche pase por aqu# por la maana. &lla lo mir boquiabierta. .D"eor 8hristianE No s) qui)n es usted ni cules son las costumbres en ,nglaterra, pero... pero seguro que sabe que buscar refugio con... .se interrumpi, mir hacia el camino que viraba hacia el norte a la ve que calmaba su nerviosismo con una larga inspiracin, se arregl la cofia y continu, casi en un susurro.! "er#a el colmo de la indecencia buscar refugio con un hombre al que no cono co. 8on cualquier hombre, si ese el el caso. .3o mir por el rabillo del ojo y sinti picor debajo del cuello del vestido.. 3amento lo del disparo, de veras, pero no puedo hacer ms. 5ebo despedirme. +ue tenga un buen d#a. 3os ojos del seor 8hristian se abrieron con evidente incredulidad ante su negativa a buscar alg<n tipo de refugio con )l. ."eora McKinnon, en buena conciencia no podr#a permitir que est) aqu# toda la noche esperando un coche que no va a pasar. 5adas las circunstancias, creo que puede confiar en que su reputacin estar a salvo.

&lla sinti arder las mejillas ante la implicacin que ocultaban esas palabras, y se apresur a agacharse a recoger su urrn, el que apoy en el pecho y lo apret fuertemente. .No me va a disuadir, seor 8hristian. Koy a esperar el coche aqu#. 4uenos d#as. 8omo si eso no fuera lo bastante claro, le hi o un gesto con la mano para que se marchara. %ero )l no se movi. ."eora McKinnon, es usted muy temeraria al... .%erdone, seor.interrumpi ella, apretando ms el urrn contra su pecho., *pero se considera aceptable en ,nglaterra que las seoras anden vagando con absolutos desconocidos;
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5icho eso se inclin para mirar hacia el camino por un costado de )l. *5nde demonios estaba ese maldito coche; ."inceramente no s) por qu) habr#a de molestarme .dijo )l mirando el cielo.. Muy bien, seora McKinnon, usted gana. >o buscar) refugio y usted puede quedarse aqu# toda la noche esperando ese coche imaginario. "e puso lo que quedaba de su chaqueta y ech a andar por la hierba alta del claro en direccin al seto de arbustos y rboles. %ero a mitad del claro se detuvo, se dio media vuelta y regres: pas junto a Kerry, que estaba clavada en el mismo lugar, y continu hacia el camino. (na ve all#, recogi la pistola in<til, volvi hasta ella y se la entreg. .&n el caso de que la agredieran unos desconocidos, por lo menos puede golpearlos con la culata de esta pistola. (n golpe con esto deja inconsciente a un hombre durante unas buenas doce horas . dijo, y tocndose el sombrero con aire burln, ech nuevamente a andar hacia los rboles. *$gredieran; *$gredieran; "e le aceler el pulso. .D"eor 8hristianE .casi grit. Cl se detuvo y se gir lentamente. (na leve sonrisa le curvaba las

comisuras de la boca. .*"#, seora McKinnon; .*+u)... qu) quiere decir con... si me agredieran; ."i la agredieran .dijo )l con un leve encogimiento de hombros.. "i la atacaran. =obaran. 4andoleros, seora McKinnon. 0ar bien en golpearlos con la culata de esa pistola, un medio de defensa propia. 4andoleros. .D4uenos d#as y buenas nochesE .grit )l, y continu caminando hacia los rboles. Mientras tanto a ella se le llen la cabe a con ominosas posibilidades de ataque, con las horrorosas caras de ladrones y asesinos que la encontrar#an ah#, sola, desprotegida, aparte de la culata de una pistola.
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$pret con ms fuer a el urrn contra su pecho. 8uando $rthur lleg al bosque, camin por el borde hacia la derecha, y encontr un lugar donde la hierba alta formaba una especie de barrera que separaba el lugar del camino, y se e'tend#a bajo los rboles. 3e pareci tan buen lugar como cualquiera para pasar la noche. "in poder evitarlo, mir hacia atrs por encima del hombro. 3a seora McKinnon segu#a de pie en el mismo lugar, mirando hacia el camino del norte, con el urrn apretado contra su pecho. Muchacha cabe ota. Medio dese que apareciera un bandolero y la asustara de muerte por ser tan to uda. +u), *toda la nacin escocesa hab#a nacido con una especie de enfermedad que los hac#a a todos tan condenadamente to udos; 5ej de mirarla para observar su entorno. 8on unos cuantos puados de hierba podr#a formar una especie de cama, y all# donde la hierba daba paso a un espacio de tierra y hiedras hab#a suficientes ramitas para encender una pequea fogata. 0aciendo revisin de

sus bolsillos, descubri que, afortunadamente, ten#a uno o dos habanos, algunas cerillas, su pistola, un pauelo y el pequeo monedero: gracias a 5ios hab#a puesto el grueso de sus fondos en una cuenta del 4anco de &scocia. "i quer#a encender una fogata, val#a ms que se pusiera a ello: la niebla ya comen aba a instalarse sobre las copas de los rboles. Blvidando momentneamente a la seora McKinnon, empe a recoger lea. %asada media hora, estaba contemplando la fogata que hab#a encendido, pese al dolor del bra o, y sinti)ndose bastante complacido consigo mismo. 0ac#a much#simo tiempo desde que no encend#a una fogata desde el principio: era su mayordomo principal, 4arnaby, el que se ocupaba de cosas como el hogar en sus diversas propiedades.
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3os <nicos recuerdos que ten#a de haber encendido fuego eran de su infancia: con los otros 3ibertinos hab#an encendido varias fogatas pequeas en lugares donde estaba prohibido, como en la cocina, en el laboratorio y, una noche particularmente fr#a, debajo de la ventana del dormitorio del director. "e gir a mirar hacia el camino: junto con la niebla hab#a ca#do la oscuridad y ya no ve#a a la seora McKinnon: pero s# pod#a imaginrsela de pie ah#, la espalda r#gida como una vara, y ese horrible urrn apretado fuertemente contra el pecho. By el ululato de un b<ho en la distancia, contestado por el aullido de un lobo a<n ms lejos. &lla sab#a que )l estaba all#: si necesitaba del calor del fuego, pod#a ir all# y arriesgar su maldita virtud. "e acomod cerca del fuego, con la espalda apoyada en un rbol, una pierna estirada delante y la otra fle'ionada. %erdi la nocin del tiempo: no sab#a cunto rato llevaba all# sentado, pero lo sorprendi su poco caer en la cuenta de que en realidad le gustaba la pa y tranquilidad de ese lugar deshabitado, ese poco de soledad. No se

o#a nada aparte de los sonidos del bosque, el rascar de las diminutas patas de las ardillas persigui)ndose entre ellas por el tronco de un pino, o el crujido de las ramas al acomodarse bajo el peso del aire cambiante de la noche. "i fuera un hombre dado a apostar, que lo era, apostar#a la deuda de %hillip a que antes de que la niebla se espesara tanto que no le permitiera ver la rodaja de luna, la seora McKinnon llegar#a a ese pequeo escondrijo, olvidada ya su rid#cula idea de un coche. By ulular al b<ho otra ve , esta ve ms cerca, y se levant a recoger ms lea para el fuego. &l chillido cort como un cuchillo la placide de la noche. $rthur reaccion sin pensar: sac la pistola de la funda que llevaba colgaba a un costado mientras corr#a hacia el claro, esfor ndose por ver algo ms all del anillo de lu que formaba la fogata. No la vio corriendo hacia )l con ese vestido negro, y slo alcan a ver el brillo de su urrn rojo justo en el momento en que ella se abalan
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violentamente sobre )l, echndole los bra os al cuello y hundiendo la cara en su hombro, mientras )l trataba de mantener el equilibrio. .D3adronesE .chill ella, con la boca enterrada en la chaqueta. Cl la sostuvo fuertemente abra ada mirando hacia la oscuridad, .Aranquila, vamos, tranquila. =espire hondo y d#game qu) vio. &lla neg con la cabe a, meti)ndole en la boca unas guedejas de pelo olor a lavanda. .No vi, o#. D3os o#E .e'clam ella, y ech atrs la cabe a, un poco, lo suficiente para mirarlo con los ojos agrandados, tan redondos como platillos de porcelana a ul.. B# un crujido y... y una especie de silbido. &stoy segura de que estn al otro lado del camino. 8rujidos. $rthur reprimi una sonrisa. .&spere .le susurr, poni)ndose un dedo en los labios para que se quedara callada. &lla retuvo el aliento: su boca estaba a menos de dos dedos del

mentn de )l. %asado un momento, se oyeron araa os de patas de ardillas, seguidos por el distante ululato de un b<ho. 3a seora McKinnon solt el aliento en un largo suspiro, justo en su hombro. .*-ue eso lo que oy; &ran un par de ardillas, seora McKinnon. &l bosque est lleno de ardillas. &lla no dijo nada: quit los bra os de su cuello y los baj. Cl se inclin un poco, tratando de verle la cara. $ la d)bil lu de la fogata, vio que ten#a los ojos cerrados, los labios entreabiertos y la cara mortalmente plida. 8ompadecido, le pas la mano por la espalda, para tranquili arla. .*3e apetecer#a estar aqu# un rato sentada conmigo; &lla asinti, se apart y se pas el dorso de la mano por la mejilla, en un gesto de timide . $rthur hi o un gesto hacia la fogata y devolvi la pistola a su funda. .$ m# me confundi ese ruido, hasta que vi a los pequeos ammalitos .minti. 8on una mansa sonrisa, la seora McKinnon se agach a recoger su urrn, luego avan cansinamente hasta ponerse junto a la fogata
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y se sent, hundi)ndose en una nube de tela negra, con el urrn en la falda. %or primera ve desde su desafortunado encuentro., )l se fij en lo cansada que se ve#a. 5ebi de ser un d#a agotador para ella, sola ah# en medio de ninguna parte. 3a dej sola un momento para ir a recoger ms lea, y una ve que se avivaron las llamas volvi a sentarse apoyado en el rbol. 3a seora McKinnon hurg en su urrn con la frente arrugada por la concentracin. "e le hab#a ca#do la cofia en alguna parte y sus cabellos, del color de la medianoche, brillaban a la lu del fuego, en particular las gruesas guedejas que se le hab#an soltado del severo moo en la nuca. Aen#a una cara muy bonita, en realidad, pens )l, mientras ella dejaba el urrn a un lado y se pon#a un pequeo envoltorio rojo en

la falda. No una gran beldad, pero muy agradable a la vista. "us ojos eran su rasgo ms llamativo, la nari linda y respingona, los labios gruesos del color de las ciruelas nuevas. "#, muy bonita, en realidad. ,ncluso podr#a llegar a decir e'cepcionalmente bonita. .Lalletas .dijo ella, ocupada en desatar el nudo del envoltorio.. Mi prima May me las envolvi. ."olt una risita nerviosa y se alis el pelo de un lado con la palma.. "upongo que pens que podr#a morirme de hambre en 5undee. .*B sea que viene de 5undee; .pregunt )l, moderadamente curioso acerca de qu) tipo de asunto la hab#a llevado a quedar plantada ah#. &lla asinti y continu desatando el nudo, sin ofrecer ms e'plicacin. Meti la mano en el bulto y sac lo que llamaba galleta y se la tendi. &ra lo que )l llamar#a un panecillo. "onriendo agradecido, lo acept. .&s muy bueno servido con un poco de nata de 5evonshire y mermelada. Lracias. .0inc el diente en el panecillo y suspir de placer: aunque llevaba 5ios sab#a cunto tiempo en ese envoltorio, estaba crujiente y h<medo, casi se le deshi o en la boca.. 5ios m#o . musit en medio de otro bocado.. 8omida de dioses, mis felicitaciones a su May, seora McKinnon.
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&ntonces ella sonri, ese mismo alegre relmpago de simpat#a que lo cautivara momentneamente en el camino. &sa sonrisa... s#, eso era lo que la hac#a e'cepcionalmente bonita. ."on buenas, *verdad; May las hace para $ngus todos los domingos. 3a seora McKinnon tom un pequeo bocado de su galleta y lo mastic lentamente. .*$ngus; *&s ese su hijo; .pregunt $rthur. &lla se rubori y neg con la cabe a. .&s el marido de May. No tengo hijos. Cl detect un mati de triste a en su vo . &ntonces lleva mucho tiempo viuda .coment sin pensar. MBcho

meses. Bcho meses: casi nada. %obre muchacha, sin duda a<n sent#a el brutal dolor por la muerte de su marido. 5ios, )l todav#a sent#a la muerte de %hillip y eso que ya hab#an pasado casi tres aos. Mir a la bonita viuda y sinti una pun ada de pena por ella. &ra demasiado joven para haber e'perimentado la muerte de un ser querido: demasiado bonita para haber sufrido ese dolor. .3amento much#simo su p)rdida.dijo. &lla levant bruscamente la cabe a y le mir. .D$hE, gracias, pero mi marido estuvo mucho tiempo enfermo. $hora est en pa , afortunadamente. B sea que el hombre sufri. Masticando lentamente su galleta, pens cmo habr#a soportado eso ella. 3ady Fhitehurst soport la larga y dolorosa enfermedad de su marido acostndose con el mo o de cuadras. &se pensamiento lo hi o agitar mentalmente la cabe a: no sab#a por qu), pero no podr#a creer que la mujer que le hab#a disparado fuera tan despiadada para hacer algo semejante. &stuvieron callados durante un largo rato: )l se comi dos galletas mientras ella se com#a una. 8uando )l recha el ofrecimiento de una tercera, ella envolvi delicadamente las dos restantes y las guard en su urrn, despu)s se acomod bajo la voluminosa falda, levantando las rodillas hasta el pecho y rodendoselas con los
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bra os. 5esde su posicin junto al rbol, )l apreci su estrecha cintura y sus hombros en ngulo recto. "e ve#a una mujer fuerte y sana: sinti lstima del hombre que cogi la nefasta enfermedad que lo apart de los bra os de una mujer como la seora McKinnon. .*Kive en &scocia, pues; .pregunt ella finalmente, rompiendo el largo silencio. .5esde luego que no .buf )l.. 0e venido a arreglar unos asuntos de negocio de un amigo. .*Aodo este camino;

."#, en las cercan#as de %itlochry. .$h. &so est un poco al norte de aqu#, pero el coche pasa por ah#, creo. 4ueno, le produjo un poco de satisfaccin saber que por lo menos estaba en el camino correcto. &se recepcionista idiota. "i alguna ve volv#a a %erth, le dir#a... .5e verdad lamento haberle disparado. $rthur se sobresalt. No se hab#a dado cuenta de que se estaba frotando la herida. Neg con la cabe a. .&stoy muy bien, seora McKinnon, no se preocupe. &stoy muy seguro de que la gangrena tardar uno o dos d#as en instalarse. &so le vali un simptico gesto de ella, poniendo en blanco sus b nitos ojos a ules, que lo hi o sonre#r. .Me da mucha vergPen a, *sabe; 8on slo mirarlo deb# darme cuenta de que no era un ladrn. .*> cmo pod#a saber que no era un ladrn con slo mirarme; .Kaya, es evidente .dijo ella moviendo la mueca con impertinencia.. (n ladrn no llevar#a ropa tan fina como esa, y seguro que estar#a a<n ms sucio. $rthur se mir: s#, estaba sucio. Btra e'periencia nueva. .> creo que no se afeitan. Cl estaba de acuerdo con ella, hasta esa parte del afeitado. .*No se afeitan; *> por qu) no habr#a de afeitarse un ladrn; . pregunt, confundido por esa lgica.
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.Kamos, necesita la barba para enmascarar su identidad. (na ve que ha cometido el robo, se la afeita, para que ni una sola persona pueda decir con certe a que era )l. .$j. No sab#a cmo se hace para salir a robar. .3o le# en una novela .e'plic ella alegremente. Mir inquieta hacia atrs por encima del hombro, escudriando la oscura niebla, sin ver la ancha sonrisa de )l.. Me han dicho que hay bandoleros por estos

caminos. $campan en estos bosques, *no cree; $rthur dudaba much#simo de que un bandolero digno de sus pistolas con culata de madreperla fuera tan tonto como para acampar tan cerca de un camino, aunque estuviera prcticamente desierto. .8reo que no. &lla apret fuertemente los puos sobre su falda. .*+u) cree que le ocurri al coche de 8rieff; .pregunt casi en un susurro. ."eora McKinnon, se est metiendo miedo sin ning<n motivo. %robablemente el coche de 8rieff ya hab#a pasado cuando el cochero la dej aqu#. No hay ning<n bandolero por aqu#. No ha pasado nadie por este camino desde hace muchas horas, y estoy absolutamente seguro de que un buen bandolero se ocupar#a de averiguar los horarios del trayecto antes /de embarcarse en sus rondas. &lla sonri tan aliviada que )l sinti un e'trao estremecimiento en toda la columna, que se le fue a alojar en el vientre. 8laro, tiene ra n .dijo ella, volviendo a sonre#r, pero sigui con los puos apretados sobre la falda.. 0e le#do sobre ,nglaterra Mcontinu, cambiando el tema.. &n el colegio conoc# a una muchacha que era de 8arlisle. M8arlisle, cerca de los lagos .coment )l. Aomando la palabra, se embarc en una farragosa descripcin de ,nglaterra, comen ando por la apacible regin de los 3agos, donde los "utherland ten#an su sede ancestral, y continuando con el ondulante paisaje de los pramos, donde )l ten#a una pequea casa
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de campo. &l comentario sobre estos lo llev a hablar de la desnuda belle a de los acantilados de 5over y luego de la magia de los bosques de las colinas 8ots1old de Lloucester. &n alg<n momento durante su disertacin ella cambi de posicin hasta quedar de cara a )l, con sus botitas asomando por el borde

del vestido. $rthur comprob que en realidad ten#a much#simo que decir! nadie le hab#a preguntado jams por )l ni por su pa#s. 3a seora McKinnon era o bien muy buena para escuchar o estaba realmente fascinada como parec#a. 8on la e'cepcin de una ocasional mirada nerviosa por encima del hombro, parec#a pendiente de cada una de sus palabras. Mientras hablaba, observaba bailar la lu en sus ojos a ul claro, y en un momento de la conversacin cay en la cuenta de que era muy estimulante estar sentado con una mujer que no le hac#a preguntas acerca de la moda femenina, ni sobre cul era el <ltimo rumor en la alta sociedad ni qu) par de caballos castrados perfectamente a juego pod#a llevar: cualquiera de las die o ms preguntas que habr#a hecho %ortia u otra dama de la alta sociedad. 3a seora McKinnon le preguntaba acerca de los ingleses, qu) hac#an para ganarse la vida, dnde estudiaban, sus intereses, sus deseos, sus amores, sus pasiones y temores. .3e ruego me perdone, seora McKinnon, la estoy aburriendo .dijo pasado un rato. "ac su reloj de bolsillo. 3o tarde de la hora lo sorprendi. No hab#a sentido pasar el tiempo. .DNo, noE .e'clam ella, negando en)rgicamente con la cabe a.. &s fascinante. No he tenido la buena suerte de viajar lejos de casa. Me gusta o#r hablar de ,nglaterra. ."e cubri la boca para tapar un boste o.. %arece ser un lugar maravilloso. .Lracias, pero creo que hemos agotado totalmente el tema por esta noche ."e levant.. Koy a avivar el fuego .e'plic, y entr en el bosque a recoger ms lea. 8uando volvi al cabo de un cuarto de hora, la seora McKinnon estaba profundamente dormida, tendida de costado con las manos
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bajo la mejilla a modo de almohada. 5ormida se ve#a mucho ms joven, a pesar de sus oscuras ojeras. "e quit la chaqueta y con todo cuidado la cubri con ella.

Kolvi su atencin a la fogata, y cuando ya hab#a reavivado las llamas, volvi a mirar a la seora McKinnon. *+u) hac#a esa mujer ah#, sola; *+u) habr#a ocurrido en su vida; %ensando en eso fue a sentarse al pie del rbol ms cercano a ella. "e qued dormido y rpidamente entr en un sueo en que se asomaba %hillip por detrs de un rbol, justo fuera de su alcance. %ero cuando se acerc para cogerlo, desapareci, y )l trat de recordar si se hab#a ido hacia la derecha o hacia la i quierda, sin lograr estar seguro por qu) lado hab#a aparecido ni por qu) lado se hab#a ido. 3o siguiente de que tuvo conciencia fue el despertar en un estado de e'citacin que hac#a presin en sus pantalones de ante. "e oblig a abrir los ojos y comprob que estaba tendido de espaldas junto a la fogata apagada. %ero no ten#a fr#o, porque, como empe a comprender su mente, la seora McKinnon estaba prcticamente echada encima de )l: sent#a su tranquila respiracin en la oreja, su bra o sobre su pecho y ten#a, 5ios misericordioso, la pierna levantada y apoyada en su entrepierna.
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Cap#tulo <
>a estuvo mal dispararle: peor fue haberse lan ado corriendo en sus bra os al o#r los ruidos de unos animalitos del bosque, Dpero despertar prcticamente montada encima de )l... oohE Kerry casi se mat por tratar de bajarse de encima de )l, agitando los bra os y las piernas como si la estuviera atacando un enjambre de abejas furiosas. "e puso torpemente de pie, tambaleante, y en ese instante la traviesa sonrisa de )l la trastorn, se trope y por un pelo no cay de bruces sobre la hierba cuan larga era. "u a oramiento empeor mientras trataba de arreglarse la falda, lo que no fue precisamente fcil, dado que se las hab#a arreglado para convertir las enaguas de crinolina en una masa informe. &ntonces se dio cuenta de que los cabellos le ca#an sobre los hombros en un glorioso enredo de ri os. D"anto 5iosE

> no le aplac nada la vergPen a que )l se incorporara apoyado en un codo y dijera con esa vo maravillosamente sonora y sedosa! .> buenos d#as a ti tambi)n, sol. ."e puso gilmente de pie, como un gato, pas los dedos por sus cabellos castao dorados que parec#an un solo y grueso ri o, abri los bra os y boste .. &stamos impacientes por iniciar la marcha hacia %erth, *verdad; .pregunt por encima del hombro adentrndose despreocupadamente en el bosque. Kerry se qued mirando su figura que se alejaba, sin saber si deb#a gritarle que no ten#a la menor intencin de volver a %erth, o echar a correr en sentido contrario, mientras pod#a, con toda su humillacin a cuestas. $y, 5ios, ay, 5ios, *cmo fue a elegir al desconocido ms bello del mundo para dispararle; &ra pasmosamente apuesto, ella se fij en eso incluso en el momento en que )l ten#a la cara contorsionada de esa horrible manera cuando estaba maldiciendo la p)rdida de su caballo. "u cara, bendita sea, estaba hecha por los
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ngeles. cuadrada y fuerte, de pmulos altos y un noble mentn. D> sus ojosE"us ojos eran los ojos ms hermosos que hab#a visto en su vida, color castao tabaco, con puntitos verdes y dorados. > era alto, ms de seis pies, de hombros anchos: cuando entr con paso firme en el bosque jurar#a que vio moverse en todo su esplendor los m<sculos de sus caderas y muslos. > sinti su e'citacin debajo de la rodilla... "e gir bruscamente. &so era rid#culo. "e hab#a sorprendido prcticamente jadeando la noche anterior, observndolo mover sus dedos largos y finos mientras hablaba de ,nglaterra, la suave curva de su sonrisa en sus labios, el brillo de orgullo en sus ojos. 8mo demonios acab durmiendo con )l, no lograba entenderlo, pero eso le hab#a producido un ardiente picor en lo ms profundo, que no pod#a rascarse. D+u) locuraE D3e hab#a disparadoE > dentro de unos momentos,

marchar#a cada uno por su lado, ella pidi)ndole disculpas una <ltima ve y )l tomndolo amablemente a broma. No volver#a a ver a ese bello desconocido. *&ntonces por qu) casi perd#a el aliento de nerviosismo a su lado; *&s que hab#a olvidado que era una viuda, y que lo era desde hac#a escasamente ocho meses; D&ra el hijo de un noble, por el amor de 5iosE &so... esa rid#cula atraccin era slo una cosa ms que el buen 5ios hab#a querido arrojarle, una cosa ms con la que contender. 5e acuerdo, entonces, eso era, una tonta atraccin por un hombre e'cepcionalmente hermoso. Muy bien. "e despedir#a de )l como deb#a, pero no como un adefesio. Aen#a el pelo hecho un desastre: slo 5ios sab#a qu) hab#a sido de sus horquillas, sin duda la mitad estaban en el camino junto a su cofia. =esueltamente se arrodill junto a su urrn, lo abri con un tirn tan fuerte que casi le arranc las correas, y hurg dentro hasta que encontr su cepillo para el pelo. "e lo pas en)rgicamente por los desordenados cabellos, pero se qued inmvil cuando oy el alegre silbido de )l.
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.D&s una maana gloriosa, seora McKinnonE &lla baj lentamente el bra o y lo mir por el rabillo del ojo. &staba anudndose la corbata a tientas y con mucha maa. .Kamos a disfrutar de nuestra caminata .aadi )l. =ecogi su chaqueta de montar arrugada y meti con todo cuidado el bra o herido en una manga, al parecer indiferente al hecho de que esta ten#a un buen agujero. 8uriosamente a orada, ella meti el cepillo en su urrn. ."#, hace un d#a precioso. %ero yo caminar) hacia 5un2eld, no hacia %erth. Cl dej de quitarse el polvo de los pantalones para mirarla ceudo. .+u), *piensa seguir esperando ese coche; $postar#a que pasarn muchas horas antes que pase uno, si es que pasa. 8reo que nuestras

posibilidades de encontrar transporte adecuado son mejores si partimos de %erth. .>o ya deber#a estar en casa, seor .dijo ella amablemente, incorporndose. Mientras se enrollaba el pelo en un inmenso nudo en la nuca, se sinti rid#cula, segura de que este parec#a un animalito pegado a su cabe a. ."eora McKinnon .dijo )l, ms ceudo a<n., 5un2eld podr#a estar a muchas millas de aqu#. "ea sensata, por favor, y vuelva a %erth, donde puede coger otro coche. .No quiero perder otro d#a ms. Mi familiares deben de estar muy angustiados. $dems, encontrar) pasaje en una barca de r#o que vaya remontando, no en un coche. &sa era una brillante solucin, pens cuando la idea le sali por la boca. "i caminaba rumbo al norte, llegar#a al r#o Aay, y desde all# podr#a seguir los afluentes hasta el lago &igg. .No puedo permitirle hacer eso .dijo )l solemnemente. "orprendida por la arrogancia, ella se ech a re#r. .DNo es decisin suyaE ."er#a negligente como caballero si le permitiera vagar tontamente. .*Kagar tontamente; *&s que debo recordarle qui)n es de aqu# y
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qui)n no; 3a carcajada de )l fue respuesta suficiente, pero adems replic con un sonoro! .No. 8retino arrogante. .4ueno, entonces, le agradecer) su ayuda y me pondr) en camino. . "eora McKinnon... .%refiero caminar hacia 5un2eld antes que dar un solo paso hacia %erth .dijo ella casi a gritos. $y, 5ios, *qu) estaba diciendo; &l entrecerr sus hermosos ojos castaos: se le inflaron las

mejillas, contemplndola, hasta que al fin dej salir el aire con un sonoro ?chchuuu@. .&n resumen, dir#a que es usted la mujer ms obstinada que conocido en mi vida. $delante entonces, lleve su tonto ser hacia al peligro. ."e cal el sombrero en la cabe a.. No pretendo cuidar usted como si fuera una niita. .Nadie le ha pedido que lo haga .replic ella.. Aal ve yo deber#a cuidar de usted como de un nio, por lo menos s) atar mi caballo. $ )l se le ensombreci la cara. .*5e veras; .se burl, bajando la cabe a como un toro al ataque $lgo se contrajo dentro de ella. "e apresur a coger su urrn retrocedi varios pasos. ."#, bueno. 3e agrade co mucho su... su, eh... su compa#a anoche, y lamento haberle disparado, pero, bueno, los accidentes ocurren, *verdad;, y espero que lo pase muy bien en &scocia, y que tenga un buen viaje a ,nglaterra cuando llegue el momento, pero si me disculpa, ahora debo irme a casa, de verdad. &l ven#a acercndosele. "e gir y ech a andar rpido, casi corriendo en realidad, por el claro, hasta llegar al lugar donde hab#a menos rboles y se pod#a ver hacia el otro claro. Mir hacia atrs por encima del: hombro: )l se hab#a detenido y la estaba observando alejarse, con el ceo todav#a en la cara. No pudo evitarlo: levant la mano y la agit.
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.D$disE Cl no contest de inmediato: despu)s de unos instantes, contesto amablemente! .$dis y buena suerte, seora McKinnon. 3a invadi un vago pero profundo pesar. 0ac#a much#simo tiempo que no hab#a estado cerca de un hombre tan viril, tan apuesto... D4astaE No ten#a tiempo para lamentar la p)rdida de un bello desconocido: ya ten#a suficiente en la cabe a. $gitando alegremente la mano, se

intern en el bosquecillo, meciendo el urrn a su lado. $rthur la observ entrar en el bosquecillo, vio cerrarse a su alrededor los hilillos de niebla matutina. 3a mujer no escuchar#a ra ones ni aunque en ello le fuera la vida. $dems, era demasiado cabe ota, andaba por ah# disparndole a hombres desarmados, dorm#a como los muertos y era tan condenadamente atractiva que tendr#a que haber una ley que lo prohibiera. $s# pues, cuando sus pies comen aron a moverse independientemente de su cabe a, crey que hab#a perdido la chaveta. "us pies alegaron, no fuera que lo olvidara, que estaba terriblemente perdido, y que por todo lo que sab#a ,deber#a ir caminando en el mismo sentido que ella. %or si eso no bastara, su cora n aleg adems que era un caballero, y un caballero no permite que una dama camine hacia un posible peligro, al menos no una mujer con un trasero como ese en todo caso, por enfurecedoramente cabe ota que fuera la tontita escocesa. $h, *pero qu) pod#a hacer; &ra absolutamente evidente que ella estaba en desesperada necesidad de su ayuda. $ntes de darse cuenta de lo que ocurr#a, de pronto estaba a la distancia del largo de un caballo detrs de ella, siguiendo el suave meneo de ese trasero redondo hacia el infierno, por lo que sab#a. *+u) pretender#a; Kerry mir por encima del hombro una tercera ve , gimi ante la encantadora sonrisa de )l y bruscamente gir la
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cabe a y continu mirando hacia delante. 3a ven#a siguiendo, eso era, y llevaba sigui)ndola una hora o ms. *%ero adnde; *No estaba tan resuelto a ir a %erth; &so era imposible, no pod#a permitir que un ingl)s elegante la siguiera hasta su casa. &'asperada, se detuvo junto a un tronco ca#do a la orilla de un matorral de bre o donde el bosque volv#a a elevarse, y se gir. 8on el

urrn a su lado, los bra os cru ados fuertemente sobre la cintura, mir furiosa a $rthur 8hristian cuando )l lleg donde ella estaba como si hubiera salido a hacer su paseo dominical. .*$hora me sigue; .No, en absoluto .dijo )l, como si esa idea lo insultara.. Koy con usted. &lla lo mir boquiabierta: la indignacin, la confusin, y un e'trao pero placentero calorcillo la recorrieron al mismo tiempo. .*Ka conmigo; %ero... pero no puede seguirme hasta casa. .*%or qu) no; .%o.porque .tartamude, confundida por el cambio en )l.. %orque no est bien. DNi siquiera le cono coE D(sted va a %erth, no a las 0ighlandsE .&n realidad voy a %itlochry. %ero parece que a los dos nos viene bien que yo la acompae hasta su casa y desde all# contin<e mi camino. .D%ero no puede hacer esoE No puedo recorrer todo el campo con un perfecto desconocido. Kamos, gracias, muy amable, seora, pero no soy perfecto )l, sonriendo descaradamente. Kolvi a mirarlo boquiabierta. *8mo lo hab#a hecho; *8mo se las arregl para meterse en esa situacin; *&s que no bastaba tener encima el peso del mundo; *5eb#a tambi)n soportar esa catstrofe; "e sent en el tronco ca#do y lo mir desesperada. .&ste es mi castigo, *verdad; 3e dispar) y ahora quiere verme deshonrada. Cl se ech a re#r y se acuclill a su lado.
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.&n realidad preferir#a estrangularla .le dijo alegrementeS pero la verdad es que soy un caballero, seora McKinnon y no puedo permitir que vaya sola. %uesto que es tan cabe ota que se niega ir a %erth, pues simplemente la acompaar) hasta su casa. No tiene ning<n, sentido discutir, lo tengo muy decidido. $hora bien, puesto

que he resuelto ser muy caballeroso en todo esto .aadi, haciendo un gestor hacia el urrn., *qu) tal si me da uno de esos deliciosos panecillos; &lla lo mir fijamente, tratando de determinar si esos ojos castaos ment#an, pero no vio en ellos otra cosa que esa insufrible chispa traviesa y los puntitos verdes. $l parecer hab#a perdido lo que le quedaba de juicio, porque pasado un momento cogi su urrn. .$qu# se llaman galletas .musit. > all# se quedaron, sentados lado a lado en el tronco ca#do, comiendo las dos <ltimas galletas. (na parte de ella opinaba que deb#a protestar ms fuerte, pero otra parte sofocaba lo que sin duda era una protesta muy d)bil. %or todas las apariencias, no hab#a ning<n ser vivo en esos parajes, aparte de ovejas, y verdaderamente agradec#a la compa#a. &n cuanto a su reputacin, bueno, ya no le importaba. $ solo un paso de casarse con alg<n fantico religioso o con un hombre con la mentalidad de un nio, bien pod#a tirar la prudencia al viento. "i iba a quedar deshonrada, no le har#a ning<n dao que fuera en la compa#a de ese magn#fico esp)cimen. 8uando acabaron de comer las galletas, ella ya hab#a tomado una decisin! )l podr#a acompaarla hasta 5un2eld. > se lo dijo. Cl sonri como si esa conclusin hubiera sido un resultado inevitable, y le ofreci la mano para ayudarla a levantarse. &lla hi o caso omiso del calorcillo que la recorri cuando puso la mano en la de )l: descart la gratitud cuando )l cogi el urrn y se lo colg alegremente del hombro, y cuando echaron a andar, se neg a permitir que su mirada la derritiera hasta convertirla en un charco, mirando resueltamente el suelo que ten#a delante. T5e todos modos querr#a preguntarle, *est segura de que el r#o
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Aay est hacia el norte; MMuy segura .repuso ella, como si tal cosa.. 3legaremos all# a mediod#a, si no antes.

%ero a la hora de mediod#a segu#an inmersos en lo profundo del bosque, guiados solamente por un ocasional atisbo del sol por encima de las copas de los rboles, mientras caminaban por un terreno cada ve ms escarpado. $ Kerry la estaban matando los pies: llevaba puestas sus botas buenas, que antes hab#an pertenecido a la seora Fallace. 3e quedaban demasiado grandes y por eso las reservaba para ir a la iglesia y para las salidas importantes, como esas desastrosas visitas a la casa Moncrieffe y al seor $bernathy en 5undee. &videntemente las botas no estaban hechas para e'cursiones largas por las 0ighlands, y no pod#a evitar envidiarle sus finas botas de piel a $rthur 8hristian. 3os talones gem#an por las ampollas y ya empe aba a tener dificultad para ir al paso del bello desconocido. Cl la hab#a adelantado bastante: estaba subido sobre una inmensa roca oteando a la distancia cuando ella finalmente logr subir la abrupta pendiente. .Aodav#a no hay seales del r#o .dijo )l como disculpndose, como si hubiera sido )l el que sugiriera esa rid#cula caminata. &sa noticia la puso peligrosamente al borde de las lgrimas. $ngustiada mir alrededor, y vi rboles, nada ms que rboles: el <nico cambio era que el terreno se hac#a ms rocoso y hab#an subido bastante. &l aire estaba ms fresco tambi)n, y sinti un d)bil pero claro olor a lluvia. &staban e'traviados. &staban e'traviados por culpa de ella. %or todo lo que sab#a, hab#an ido en la direccin contraria a la que necesitaban ir, guiados por ella. &so fue ms de lo que era capa de soportar, y con enorme humillacin not que empe aba a temblarle el labio inferior: se apresur a mord)rselo, convencida de que lo ms humillante que pod#a hacer en ese momento era echarse a llorar.
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.No hay motivo para desesperarse, seora McKinnon .dijo )l amablemente, saltando gilmente de la roca.. 0emos conseguido mantenernos rumbo al norte. &ncontraremos su r#o. (na gruesa lgrima le brot del ojo y le baj por la mejilla: baj la cabe a. *8mo pod#a ser tan amable, tan generoso, despu)s de todo lo que ella le hab#a hecho; .$h, no, eso no servir .dijo )l, y ella oy el ruido de ramitas rotas bajo sus botas.. No, esto no podemos aceptarlo. 3e puso una consoladora mano en el hombro: reprimiendo el fuerte deseo de arrojarse en sus bra os y sollo ar, ella se limpi la lgrima de la mejilla y cru fuertemente los bra os sobre la cintura, avergon ada de muerte por haberse desmoronado as#. .3o siento, de verdad. 3o que pasa es que... .3o que pasa es que ya no soporto ms, pens.. "on mis pies... eh... me... me duelen un poquito. .(n poquito, *eh; .Cl baj suavemente la mano que ten#a sobre el hombro por la espalda.. Muy bien, entonces tendremos que atenderlos. Nos queda mucho por caminar para estar sufriendo, aunque sea un poquito. .3e indic la roca sobre la que hab#a estado subido antes.. &ch)mosles una mirada, entonces, seora McKinnon. .No es tan molesto, de verdad. 5eber#amos continuar... .(nos minutos de descanso no nos harn ning<n dao .dijo )l en tono autoritario y volvi a hacer el gesto hacia la roca. &l dolor del primer paso fue tan intenso que se le doblaron las rodillas: $rthur 8hristian emiti un sonido de desaprobacin y, antes que ella pudiera protestar, la cogi en bra os y la llev hasta la roca. .5eber#a hab)rmelo dicho antes .la rega, al sentarla all#. 0inc una rodilla delante de ella y subi la mano hasta la pantorrilla. &lla se encogi al sentir el quemante calor de su contacto a trav)s de su delgada media: )l levant la vista, con las cejas arqueadas. .%uede dejar de lado la modestia, seora McKinnon. 5espu)s de todo, slo son los pies.
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"#, slo eran los pies, pero el contacto de sus dedos con su pierna mientras le desataba la bota, le produc#a vibraciones de calor por todo su cuerpo. Cl se sent sobre los talones, le coloc el pie sobre el muslo y le dio un suave masaje en la planta. $h, "eor, hab#a muerto y estaba en el cielo. 3a sensacin que le produc#a el masaje en el pie era divina, dulce y dolorosa al mismo tiempo, alivindole los m<sculos de toda la pierna. 8err los ojos y se dej llenar por la sensacin gloriosamente maravillosa. 8uando la risa de )l rompi el hechi o, abri los ojos de mala gana. .=onronea como una gata. 4ueno, tendremos que quitar estas medias .dijo despreocupado y se agach a desatarle la bota del otro pie. .*Aendremos qu); .3as medias deben sacarse. Aiene heridos los talones con la friccin y hay que vendarlos. Kerry parpade sorprendida, primero de que )l pudiera decirle que se quitara las medias sin la ms leve vacilacin y, segundo, de que ella fuera capa de quitarse las medias en presencia de un hombre que no era su marido. %ero cuando )l comen a masajearle el otro pie, vol de su mente todo sentido de decoro. %oco le importaba si )l era el "anto %apa de =oma, har#a cualquier cosa con tal de que )l continuara masajendole los pies. Cl se ri, le dio unas afectuosas palmaditas en el pie y se incorpor sonri)ndole. .Aengo que encontrar algo que sirva para hacer un emplasto. -uera las medias, querida m#a. +uerida m#a. &sa e'presin cariosa cay sobre ella como seda, y sonri, un poco delirante, y continuaba sonriendo cuando )l despareci en el bosque. *$lguna ve la hab#a afectado tanto un hombre; 8iertamente -raser jams la hab#a derretido con un simple contacto. "oadora, hi o lo que )l le orden: se quit las prcticas medias, arrugando la nari al verse los talones llenos de ampollas. $l cabo de un rato )l volvi con un puado de hojas de hiedra. Kolvi

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a arrodillarse delante de ella, subi la mano por la pierna hasta la pantorrilla y se la levant para e'aminar el pie. ."anto 5ios .musit, ceudo, y baj el pie.. 5eber#a hab)rmelo dicho antes .repiti. "e ech en la boca unas cuantas hojas de hiedra y las mastic mientras se quitaba la corbata. "ac un cuchillo del interior de su bota y rompi la corbata dividi)ndola en dos largas tiras. 5espu)s se sac la pulpa que hab#a formado en la boca y le hi o un guio! .%erdneme, seora .dijo, aplicando las hojas masticadas sobre las ampollas. &l efecto fue un alivio instantneo. Kerry suspir mientras )l le vendaba firmemente el taln y el tobillo con la mitad de su corbata de seda. 8uando termin de vendarle el otro pie, le orden que se pusiera las medias para poder ponerle las botas: riendo se gir hacia el otro lado para no verla mientras lo hac#a. Kerry le sonri a su ancha espalda. &se hombre, ese desconocido, la estimulaba y e'citaba con el calor de su contacto y su naturale a alegre. Aal ve se hi o a s# misma un enorme favor cuando le dispar. .>a estoy lista .dijo. Cl se gir y cogi una bota. .5e acuerdo, entonces, veamos si estas botas le duran un tiempo ms. 8on sumo cuidado le levant el pie: entre los dos lograron meter la bota en el pie. 3a oblig a levantarse y caminar para ver si pod#a continuar. &l emplasto amortiguaba la presin sobre las ampollas y la venda imped#a que se le resbalara el pie dentro. $unque le dol#a el taln, el dolor era ciertamente soportable. .No puedo agradecerle lo suficiente dijo ella con una sonrisa, mientras se sentaba para ponerse la otra bota.. &stn mucho mejor.

"onriendo )l le quit la otra bota de la mano.


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."e me ocurre que dado nuestro nuevo grado de familiaridad podr#amos consentir en usar nuestros nombres de pila > tutearnos, *no le parece; .propuso )l poni)ndole la bota. $h, s# que se lo parec#a. .&spl)ndido. %uede elegir, me llamo $rthur Filliam %addington 8hristian. 3ord 8hristian para algunos. "implemente $rthur para mi madre. "upongo que ese nombre ir tan bien como cualquiera de los dems. *> cul es su nombre, seora McKirinon; .Kerry. "implemente Kerry. $rthur Filliam %addington 8hristian pareci desconcertado ante eso. "us ojos castaos se clavaron en los de ella mientras dec#a! ."implemente Kerry. &l sonido de su nombre en sus labios era mgico. &l continu sosteni)ndole el pie y la mirada, perforndola con los ojos, hasta donde el cora n le lat#a desbocado dentro del pecho. No hab#a e'perimentado el contacto de un hombre en muchos aos, los que en realidad le parec#an toda una vida, y hasta ese momento no se hab#a enterado de que estuviera tan hambrienta de eso. *3a hab#a mirado -raser tan... con tanta potencia alguna ve ; "inti subir el calor a la cara, sinti el hormigueo que le produc#an sus dedos en la piel, sinti todos sus sentidos repentinamente agudi ados por la mera presencia de )l. >, de repente, )l desvi la mirada, le coloc el pie en el suelo y se apresur a atarle los cordones de la bota. 5espu)s se incorpor. .4ueno, entonces, "implemente Kerry, *vamos a buscar el r#o Aay; . dijo y se apart para quitarse el cuello, puesto que la corbata estaba enrollada en los pies de ella. "i, pens ella , era mejor que buscaran el rio Aay antes que ella hiciera algo temerario, como arrojarse sobre el bello desconocido y quitarle el aliento a besos.
El Bello desconocido

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8aminaron durante lo que parecioeron horas, pero a $rthur eso le sentaba condenadamente bien, porque cada paso que daba lo alejaba mas de la locura que se apoderara de )l en el bosque. Auvo que luchar un largo e incre#blemente intenso momento por resistirse al loco deseo de aspirar las palabras ?simplemente Kelly@ en sus labios con un beso. -ue la manera como las dijo, su radiante sonrisa, el brillo de sus ojos a ules, muy a ules. $lgo se hi o tri as en )l, estallando en un deseo de besar que hac#a mucho tiempo que no sent#a. > estuvo a punto de hacerlo, imaginndose que comen aba por el fino tobillo, sub#a por la bien formada pantorrilla y segu#a hacia arriba besando cada pulgada de la simplemente Kerry. No contribuy nada a calmarlo el hecho de que esa maana despertara con esa misma hermosa pierna atravesada sobre la entrepierna. 0ab#a estado pensando en eso casi todo el d#a, cuando ella iba caminando delante de )l, meneando ese traserito de aqu# para all, de all para ac... $fortunadamente para los dos, todav#a pose#a cierta apariencia de sensate , *pero qu) demonio de ideas eran esas; *&s que pod#a hacerle el amor a una viuda escocesa en el bosque y luego dejarla en el umbral de su casa y continuar su camino alegremente; 5e acuerdo, ella era terriblemente seductora con esa masa de ri os negros y ojos a ul claro. > cuando ella se solt los primeros botones del cuello de su vestido de viaje para aliviar el calor, la vista de la tierna carne e'puesta casi lo derrib. 5ese hundir los dientes en esa carne, introducir las manos en esos cabellos, sentir la suave curva de sus pechos desnudos contra su piel. 8on cada penoso paso rogaba que le desapareciera el deseo, y habr#a caminado todo el d#a para conseguirlo, pero no le parec#a suficiente. Arat incluso de detener los absurdos pensamientos que le flotaban en la cabe a, preguntndole acerca de su visita a 5undee. &sa tctica en realidad fue contraproducente: o#r su vacilante descripcin de un marido que la dej en lo que, seg<n coligi, era

una situacin muy apurada, slo le produjo una ansiedad primordial


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que se le instal en el primer plano de la mente: al instante detest al difunto seor McKinnon. &sa ansiedad empeor cuando ella le pregunt por su familia. $l e'plicarle que $le' era el duque de "utherland, ella se impresion tal como )l se hab#a imaginado, emitiendo e'clamaciones como cualquier otra mujer. %ero despu)s le pregunt qu) significaba e'actamente ser el hermano de un duque, y entonces )l se embarc en una e'tensa e'plicacin de la aristocracia y la noble a, la jerarqu#a, los t#tulos, etc)tera, y sent#a umbar en los o#dos el sonido de su vo . .*> posees alguno de esos t#tulos; .le pregunt ella al final de la larga e'plicacin. $ )l se le eri la piel de resentimiento. .No .contest. $nte su inmenso asombro, ella se limit a encogerse de hombros. .&n todo caso, debe de ser bastante molesto tener un t#tulo, *verdad; .coment encantadoramente, y se sumergi en una perorata sobre cierta seora 5onnersen. 3a tal seora 5onnersen aseguraba que era descendiente de reyes suecos, le cont Kerry, y luego aadi alegremente que la opinin colectiva en todo el valle era que en realidad la dicha seora descend#a de un granjero de las 3o1lands que criaba cerdos. Mientras ella hablaba de la hija del granjero, )l comprendi que su falta de t#tulo no slo no lo reduc#a ante los ojos Nreaccin a la que estaba totalmente acostumbradoO sino que ni siquiera la hab#a registrado. $ la mujer sencillamente no le importaba. &sto lo oblig a observarla bajo otra lu , la lu de una mujer a la que no le impresionan los t#tulos ni el delicado equilibrio de poder entre los nobles britnicos. > eso lo hi o sentirse... libre.

-ue pasando el d#a y $rthur tuvo que reconocer que estaba discretamente fascinado por Kerry McKinnon. 3e agrad lo bien le#da que era. 8uando se lo coment, ella le rest importancia diciendo que su marido hab#a estado mucho tiempo enfermo y ella le#a para
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pasar el rato. 3e cont que hab#a estado interna en un colegio de seoritas en &dimburgo y que viv#a en un valle llamado Llenbaden, donde hab#a vivido el clan McKinnon desde hac#a muchas generaciones. 8on frecuencia se refer#a a May y $ngus, los que )l comprendi eran parientes, y con ms frecuencia a<n, a Ahomas, su primo, al que, seg<n coligi, ella consideraba ms como un hermano. &ra <ltima hora de la tarde cuando llegaron a un afluente del Aay: cuando Kerry lo vio, lan un gritito, saltando de alegr#a. .$h, gracias a 5ios .e'clam, y se gir hacia )l con las manos cogidas en el pecho.. $hora hay que darse prisa, seguro que hay trfico en el r#o. $s# pues, se recogi las faldas y ech a correr delante de )l, con la tela negra flotando detrs de ella. $rthur se pas el urrn al hombro del bra o herido y camin calmadamente detrs de ella. &lla estaba prcticamente girando en el aire cuando finalmente )l lleg a la orilla del r#o. .D&n cualquier momento va a pasar una barcaE .e'clam ella, casi sin aliento.. "uben y bajan por el r#o, entre %itlochry y %erth. $s# ser#a, pero puesto que )l no vio ninguna, ni la ms m#nima seal de barca, se sent en el suelo bajo la sombra de un rbol a observarla pasearse, deseando, por ella, que apareciera una barca cuanto antes, porque no le gustaba nada el aspecto de los nubarrones que se estaban acumulando hacia el este. 5espu)s de media hora de pasearse, Kerry comen a perder entusiasmo: )l se imagin que ella hab#a cre#do que el r#o estar#a lleno de barcas, todas chocndose entre ellas en su prisa por embarcar pasajeros en

medio de ninguna parte. &l en cambio, pensaba que lo de la barca se asemejaba al coche que ven#a de 8rieff: seguro que s# habr#a trfico en el mismo r#o Aay, pero en ese pequeo afluente ser#a poco menos que milagroso que encontraran una barca. 3a verdad fue que se sorprendi cuando ella lleg corriendo hasta )l apuntando entusiasmada r#o abajo. 8uando apareci el borde de una barca por el recodo del r#o, $rthur
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se quit de la boca la larga hoja de hierba que hab#a estado masticando y se levant lentamente. 3a barca ten#a en un e'tremo una tosca estructura en forma de caja: la cabina, supuso, aunque ten#a ms apariencia de ata<d. &n el otro e'tremo hab#a un montn de cajones sin letrero que indicara su contenido. "lo logr distinguir las cabe as de dos hombres que gobernaban la barca con dos remos largos. Kerry hi o ademn de echar a andar: )l le cogi la mueca y la acerc a su lado. .+u)date aqu#. >o hablar) con ellos. 4aj hasta la orilla del r#o mientras la barca tomaba la estrecha curva. 8uando la barca estaba ms cerca vio que los dos hombres que la gobernaban eran melli os: de constitucin slida y cuadrada, con las cabe as bien redondas, lo hicieron pensar en un par de toros e'actamente iguales, prcticamente indistinguibles el uno del otro. .4uen d#a, seores .les grit cuando endere aron la barca. 3os melli os se miraron entre s#. ."#, buen d#a .contest uno de ellos, mirndolo con curiosidad mientras )l caminaba por la orilla frente a la barca. .+uerr#a saber, seores, si estar#an dispuestos a llevar a un par de viajeros sin transporte. Ninguno de los dos contest: se limitaron a mirarlo fijamente. %ues, no eran del tipo conversador. $rthur for una sonrisa.

.Kern, un coche nos dej en el camino para esperar otro coche, %ero, ay de m#, el coche no pas nunca. Nos encontramos sin medio de transporte. (no de los hombres lade la cabe a y lo mir de arriba abajo con e'presin e'traa. .(sted es ingl)s .anunci, como si eso fuera novedad para $rthur. ."oy de ,nglaterra, es cierto. $l instante el hombre neg con la cabe a. .No, no podemos llevarlo. *%ero qu) demonios era eso; *5esde cuando lo recha aba un trabajador;
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.*8mo ha dicho; .le pregunt, con todo el aire aristocrtico con que hab#a sido criado. 3os gemelos se miraron. .Ni soldados ingleses ni ovejeros. *"oldados; *Bvejeros; .Kamos a ver, seor, no ha habido ning<n soldado ingl)s del que se pueda hablar desde hace ms de veinte aos. $dems, *le va a negar, pasaje a una viuda desvalida; .aadi, acalorado, gesticulando hacia donde hab#a a dejado a Kerry esperando. .%ues s# .dijo uno en tono agradable.. %uede pedirle pasaje a la pr'ima barca que pase. .*> a qu) hora podr#a ser eso; .Aal ve esta noche .contest el hombre, secamente y se gir.. B tal ve maana. &sa actitud irreverente enfureci a $rthur. %uso la mano en la pistola para desenfundarla, pero se detuvo al llegarle la vo de Kerry, desde r#o arriba. "e gir y la vio junto a la orilla, con el urrn en una mano. .D4uen d#a, muchachosE .estaba diciendo ella, con esa radiante sonrisa suya. Aen#a una mano apoyada en la cintura y con la otra se recog#a la

falda de tal manera que les enseaba un atisbo de su pantorrilla a los dos hombres. (no de los gemelos levant la vista y al instante apareci una sonrisa en su estoica cara. .DKaya, muchachaE Ae has metido en un buen problemita, *eh; .%or mi honor, no me creer#ais si os lo contara. D0a sido un d#a horrorosoE .dijo ella, corriendo junto a la barca que segu#a desli ndose r#o arriba.. DBs cono co, seguroE 0e visto a este par en 5un2enld, *no; &l otro melli o sonri de oreja a oreja, con una sonrisa tan ancha que $rthur pens que se le iba a partir en dos la cara. ."#, pasamos mucho por ah#. .D$h, ya lo sab#aE No olvidar#a unas caras tan bien parecidas.
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3os dos idiotas de cabe a redonda se rieron con el mismo tono vergon oso, y $rthur vio que empe aban a acercar la barca a la orilla. Kerry lo mir por encima del hombro y le dedic una sonrisa breve pero presumida ante su e'presin de incredulidad por la repentina transformacin de los dos hombres. .&stoy desesperada por llegar a 5un2eld. Mi familia debe de estar tremendamente preocupada. *Bs importar#a mucho llevarnos; "igui la mirada de uno de los melli os a $rthur, y se apresur a aadir.! $h, )l me ayud much#simo cuando el coche no pas. No creo que sea un ovejero. *$ qu) ven#a tanta fascinacin con los criadores de ovejas; .&s un ingl)s, muchacha .dijo el ms conversador de los dos. $rthur emiti un bufido ante eso. ."# que lo es .dijo Kerry, dirigiendo a $rthur una mirada fulminante.. %ero cuando vinieron los ladrones, me protegi con su propia vida. >o dir#a que eso significa que ha cambiado mucho, *eh; No ser una molestia, lo prometo. .*3adrones; .pregunt el otro.

Kerry asinti solemnemente. .4andoleros. 8uatro .aadi, levantando cuatro dedos. (no de los melli os mir con desconfian a a $rthur, como si hubiera sido )l quien hiciera esa rid#cula afirmacin. ."#, de acuerdo entonces .terci el otro, que a<n no lograba quitarle los ojos de encima a Kerry. "in hacer caso de la fea e'presin de su hermano, aadi.! 3os llevaremos hasta 5un2eld. .D$y, muchachos, graciasE .e'clam Kerry, dirigi)ndoles una calida sonrisa a los dos, calide que incluso $rthur sinti desde donde estaba, ms atrs. &lla se gir a sonre#rle a )l y le hi o un gesto para que se apresurara un poco. 8on un ronco gruido, $rthur lleg hasta ella en unas cuantas ancadas y la ayud a subir, dirigiendo a los toros melli os una mira El
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da que e'presaba claramente su desd)n. 5espu)s subi )l, y se vio relegado a sentarse entre los cajones, mientras los dos hermanos bovinos adentraban la barca en el r#o para continuar su lento viaje al norte. %ero, ante su considerable fastidio, Kerry se sent encima de un cajn, y empe a charlar con los dos como si fueran amigos de mucho tiempo. &'actamente por qu) le fastidiaba eso, no lo sab#a, aparte de que no le gustaba la forma como la miraban el seor =ichey y el seor =ichey, como lleg a enterarse que se llamaban. Aampoco le gustaba la forma como ella les sonre#a, ni la forma como su melodiosa risa parec#a impregnar el aire. %asada una hora o ms, estaba tan fastidiado con su alegre chchara, que hubiera sido capa de inflar la vela de un barco. $rthur volvi su atencin al cielo cada ve ms negro. Mir hacia la tosca caja de madera que se elevaba en un e'tremo de la barca y reprimi otro gemido. 8uando cayeron los primeros goterones de lluvia, el seor =ichey n<mero uno le sugiri a Kerry que se metiera dentro de esa pequea cabina: Kerry insisti en que le permitieran a

)l refugiarse ah# tambi)n: a esto sigui una acalorada discusin, hasta que al final los hermanos accedieron de mala gana. .+u) amables .dijo $rthur, sarcstico, incorporndose y esperando a Kerry, que se apart para recoger su urrn. &n ese preciso instante se desencaden el aguacero, sin previo aviso. ,nstintivamente $rthur le tendi la mano, pero ella entendi mal y/ le pas el urrn. .DKamosE .le grit )l a trav)s de la cortina de agua. Kerry asinti y se cogi de un cajn para pasar. &l ruido de truenos que son sobre ellos fue acompaado por el estallido de un rayo que cay tan cerca de $rthur que tuvo la sensacin de que le atravesaba el cora n. %asmado por esa sensacin, se gir en busca de Kerry. No estaba all#. 8orri al borde de la barca y su miedo se le confirm cuando mir) a los hermanos =ichey y uno de ellos apunt r#o abajo.
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DMaldicinE 8on un fuerte suspiro, arroj el urrn a la orilla, dirigi una <ltima y fiera mirada a los hermanos y se ambull de cabe a en las oscuras aguas del afluente del Aay.
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8ap#tulo U
8uanto ms trataba de mantenerse a flote ms hondo la empujaba la corriente hacia las garras del r#o: el peso de las voluminosas enaguas de crinolina y la ancha falda de sarga negra que sealaba su viude la arrastraba hacia el fondo. *&ra esa la respuesta, entonces; *Aen#a que morir tan pronto; 8on el pie toc el fondo arenoso: se hab#a hundido demasiado rpido. DNoE, grit su mente, y volvi a intentarlo, pedaleando en)rgicamente

y agitando los bra os contra el agua para lograr sacar la cabe a a flote: todo en vano. 3e ard#an los pulmones, parec#an estar a punto de e'plotar en cualquier momento. D5ios misericordioso, todo estaba acabadoE Morir#a sola, ahogada en el r#o, con su mejor vestido de sarga negra. (na e'traa sensacin de calma comen aba a envolverla cuando sinti el agarrn de la mano de 5ios en el hombro: era 5ios, ciertamente: se sinti llevada hacia arriba, sinti las piernas de 5ios pedaleando por ella, sinti los potentes movimientos que los impusaron hacia arriba, hacia arriba, hasta que asom la cara a la superficie. &miti un desgarrado gritito, inspirando, boqueando, desesperada por hacer entrar aire en los pulmones. ,ndiferente a la lluvia, a la fuer a del agua sobre su cuerpo, a la lucha de )l por llevarla hasta la orilla, inspir aire, se atragant con )l, arroj bilis y agua, y volvi a inspirar. >a hab#a transcurrido un buen rato cuando se disip la nube que le nublaba el cerebro y cay en la cuenta de que estaba en tierra firme recibiendo chorros de agua en la cara vuelta hacia arriba. SAodo est bien, Kerry, ests a salvo. 5ios la hab#a salvado, hab#a enviado a $rthur a salvarle la vida. 3a comprensin de lo que hab#a ocurrido la golpe fuerte: le brotaron las lgrimas, cegndola, y se abra a )l, hundiendo la cara en su
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cuello, sollo ando sin poderse controlar. .Aranquila, cario. No pasa nada, ests muy bien .le dijo )l, en tono tranquili ador, acaricindole la nuca. No, )l no lo entend#a. .0e estado a punto de morir, $rthur, Dcasi mueroE DMe has salvado la vidaE .e'clam con vo ronca, y se atragant con otro sollo o. $rthur le levant la cara y neg con la cabe a. .No pod#a dejarte perecer, Kerry. > en realidad no estuviste tanto

tiempo hundida. &ste r#o no es muy profundo. No, )l no entend#a, no pod#a imaginarse lo cerca que estuvo de soltarse de los la os que la un#an a la tierra, si no hubiera sido por )l. .8re# que eras 5ios. Cl la mir en silencio un momento, perforndole los ojos, y luego, lentamente, su mirada baj a su boca. .5ios no: slo soy un hombre. & inclin la cabe a hacia la de ella. &l inesperado y suave contacto de sus labios la parali , hasta que la sensacin estall en lo ms profundo de su ser, volvi)ndola a la vida. -ue tan sorprendente, tan tierno, que su cuerpo reaccion como por voluntad propia, derriti)ndose en )l, aferrndose al calor de sus labios. (n gemido retumb en lo profundo del pecho de $rthur, y de pronto la rode con sus bra os, aplastndola contra )l, mordisquendole los labios, succionndoselos, lami)ndoselos. Kerry olvid la lluvia, olvid el r#o, lo olvid todo: abri la boca y sinti su lengua osadamente dentro, enredndose con la suya, recorri)ndole los dientes, el interior de las mejillas, y produci)ndole una tormenta de emociones. &l cora n le lat#a desbocado, volvi)ndola a dejar sin aliento. &staba consciente de que respond#a al ardor de su beso con una urgencia propia, una urgencia nacida de aos de deseos insatisfechos, de aos de vivir en una casa nauseabunda con el cuerpo en v#as de pudricin de un hombre enfermo. &'plor su boca, enterr los
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dedos en los gruesos ri os de sus cabellos dorados, le acarici las orejas, los hombros, los bra os, aferrndolo con la misma fuer a que )l emple para sacarla del r#o, para que )l no la soltara. (na mano grande le cubri toda la caja torcica: la otra se ahuec sobre su mejilla y oreja mientras )l le cog#a el labio inferior entre los dientes y luego bajaba la boca desde sus labios al mentn y al hueco

del cuello. &l hambre que ard#a en ella era devorador: temi caer destro ada en cualquier momento, temi que le fallaran las piernas. $ferrada a )l, lade la cabe a hacia un hombro dejando el cuello desnudo para la boca de )l. 3os labios de $rthur le abrasaron la piel, le quemaron el lbulo de la oreja. "u aliento en la oreja le produjo estremecimientos de e'pectacin que discurrieron por las venas. $ trav)s de las telas mojadas de sus ropas sinti el bulto de su ereccin, e hi o una inspiracin jadeante, apasionada. .$y, 5ios, Kerry .le susurr )l al o#do. 5e pronto, como si la hubieran despertado bruscamente de un sueo, todo acab. Cl subi las manos por sus bra os hasta cogerle las muecas: le quit las manos de su cuello y las apret fuertemente contra su pecho. .4asta .dijo, y, cerrando los ojos, apoy la frente en la de ella, al parecer tan sin aliento como ella. %asado un momento, levant la cabe a y le puso tiernamente la palma en la mejilla.. Aenemos que encontrar un refugio, si no, enfermars de muerte. 8onmocionada por su roce con la muerte, aturdida por la nueva vida producida por su beso, ella no pudo responder, porque si hablaba, le pedir#a ms. $rthur la cogi firmemente de la mano: ella ech a andar a su lado, tambaleante, indiferente a los truenos que sonaban en la distancia y al r#o que rug#a cerca, ciega a todo lo que no fuera el calor de la mano de )l envuelta en la suya, el consuelo y seguridad que le produc#a, y el deseo inmenso de sentir esa mano en todas las partes de su cuerpo. $rthur encontr una especie de techo, formado por una saliente
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rocosa dejada por la erosin del r#o en la orilla y el follaje de los rboles de arriba, que obstaculi aban el paso de la lluvia. 3a llev hasta la pequea plataforma, donde cab#an justo los dos. 3a ayud a quitarse buena parte de la ropa mojada, respetando la decencia, y )l

hi o lo mismo con la suya. Kerry se sent en silencio, agotada y desconcertada por ese beso que despert en ella algo que llevaba dormido mucho tiempo. &se despertar pareci ser la <ltima gota! cayeron sobre ella, aplastndola, todo el peso de su vida, sus frustraciones, temores, miedos, deseos, esperan as, todo, y volvieron a brotarle las lgrimas. Arat de detenerlas recurriendo a toda la poca voluntad que le quedaba, pero de pronto se encontr atascada en una sobrecogedora desesperacin. .3o siento .musit, angustiada, consternada por no poder retener las lgrimas. "in decir nada, $rthur se sent a su lado. &n silencio le pas el bra o por los hombros, le apoy la cabe a en su pecho y la sostuvo as#, .quitandole el pelo mojado de los ojos y la cara, acaricindole la espalda con largas y consoladoras fricciones, mientras ella lloraba hasta que no le quedaba nada dentro. 3o <ltimo de que tuvo conciencia antes de caer en un profundo sueo fueron los uniformes latidos del cora n de )l contra su mejilla. *%ero qu) demonios estaba haciendo; *+u) locura se hab#a apoderado de )l; *+u) estupide monumental se le hab#a metido en el cerebro; $rthur mir a la mujer dormida a su lado, sus cabellos un enredo de ri os y cintas enroscadas desparramadas alrededor: sus pestaas, tupidas y negras, ro ndole la piel con el lustre de palos. (na viuda bonita... D%ero viuda de un granjero escoc)sE D> en esos momentos encaramada precariamente en una plataforma rocosa en medio de las
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0ighlands deshabitadasE 5esvi la vista y contempl el cielo negro, que se confund#a con los escarpados cerros que los rodeaban. *+u) demonios hac#a ah# )l, por el amor de 5ios; *+u) fuer a divina

lo hab#a empujado para que se encontrara ah#, absolutamente en medio de ninguna parte, como repentino protector de una joven y bonita viuda deseperada por llegar a su casa; Menudo protector: *qui)n era )l para sacarla de ese atolladero; *> cmo pudo permitirse unirse a ella en ese atolladero; DMaldicinE no ten#a ni una maldita idea de qu) pod#a hacer. $parte de caminar, claro. "#, continuar caminando, porque ciertamente saldr#an finalmente de la fa de la tierra o se encontrar#an ante alguna apariencia de civili acin. Kolvi a mirarla. D%or 5ios, pero si era un 3ibertinoE 5e ninguna manera era un caballero tan puro que no se aprovechara jams de mujeres en situaciones vulnerables. "inceramente, hubo ocasiones en que )l mismo cre las situaciones vulnerables, pero esas situaciones afectaban a mujeres de la alta sociedad, mujeres que entend#an y sab#an jugar el juego. &sa mujer... esa mujer era tan inocente acerca de los usos del mundo como obstinada. &ra la viuda de un granjero pobre que por alg<n motivo qued abandonada en el campo y estaba poniendo todo su empeo en estar a la altura de las crecientes dificultades de ese e'traordinario viajecito. 5e acuerdo, no hab#a tenido ning<n derecho a aprovecharse de ella. %ero, demonios, esos ojos a ules cristalinos estaban baados en lgrimas, y sus labios, D5ios, esos labiosE "u intencin slo hab#a sido consolarla, besarla una sola ve . "#, y tambi)n cre#a en las hadas. %eor a<n, ella le correspondi el beso con tanta pasin, con un anhelo tan incre#ble, que el solo recuerdo lo volv#a a e'citar. Kerry suspir dormida. "ilenciosamente y con sumo cuidado, se desprendi de ella, se puso de pie y meti las manos en los bolsillos mojados y fr#os. Arat de no pensar en cmo ella le abri los labios
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con tantas ansias, cmo le introdujo las manos por el pelo y le pas los dedos por el hombro. D%ero no logr dejar de pensar en ese besoE

D,nfierno y condenacinE, pero la mujer lo hab#a cautivado mucho antes de ese beso, lo ten#a pasmado desde el instante en que se adentr en el bosque en busca del r#o Aay. &ra atrevida y vulnerable, valiente y t#mida a la ve . "us problemas econmicos, los que fueran, le daban un destello de resolucin a sus ojos que al instante se suavi aba con el brillo de admiracin cuando hablaba de $ngus, May y Ahomas. 0ab#a caminado millas y millas sin quejarse hasta que sus botas baratas la obligaron a detenerse, cuando deber#a haber pedido clemencia mucho antes. "e cay en el r#o, lo bes con fiera pasin, derriti)ndose bajo ese vestido negro, y luego se qued dormida como una nia, llorando. D5ios santo, era agotadoraE %ero era <nica, diferente a todas las mujeres que hab#a conocido en su vida. %or mucho que le fastidiara reconocerlo, estaba totalmente hechi ado por la viuda que le disparara. 0ab#a algo en ella que lo hac#a sentirse e'traamente vivo, como si lo hubiera despertado de un largo sueo con ese disparo, le hubiera mostrado el sol, la luna y los millones de estrellas suspendidas sobre &scocia. $h, s#, estaba peligrosamente hechi ado. 8ondenadamente fabuloso. &staba hechi ado por una mujer que jams podr#a tener. 0ab#a venido a &scocia por %hillip, no para caer v#ctima de esas emociones traicioneras. %ardie , la acompaar#a a su casa, se despedir#a amablemente y se la quitar#a de la cabe a. $rreglar#a los asuntos de %hillip y volver#a a su vida en ,nglaterra, donde sencillamente no e'ist#an mujeres como Kerry McKinnon. Aal ve hab#a cogido en la mano una estrella escocesa, pero slo podr#a tenerla un momento. No hab#a otra opcin. %or mucho que ella lo hubiera cautivado y encendido su imaginacin moribunda, en el fondo sab#a eso muy bien. 3a sensacin del sol en su piel la oblig a abrir los ojos. 3e dol#a horrorosamente la cabe a: sent#a pesados los bra os y las piernas. &l
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empalagoso olor a boj y a ropa mohosa le revolvi el estmago: soltando un gemido se cubri los ojos con un bra o, para proteg)rselos del sol, y sinti e'tenderse el dolor a todas las fibras imaginables de su cuerpo. 6ams se hab#a sentido tan apaleada. .8reo que jams he conocido a nadie que duerma tan profundamente como usted, seora McKinnon. $y, no. %or debajo del bra o mir las botas embarradas y agrietadas que ten#a cerca de la cara. 3evantando un poquito el bra o mir ms arriba, ms all de los pantalones sucios, el manchado chaleco de seda abierto y agitado por la brisa de la maana, y la que en otro tiempo fuera una muy fina camisa de linn blanco abierta en el cuello. &ntrecerrando los ojos trat de enfocar la mirada en la hermosa cara oscurecida por la barba de dos d#as, pero de pronto la asalt el recuerdo de su reprensible comportamiento de la noche anterior y se apresur a taparse la cara otra ve . Cl se acuclill, le movi un poco el bra o y se inclin hacia un lado a mirarle la cara. .*%iensa dormir todo el d#a, entonces; .DNoE .gra n ella irritada y se incorpor apoyada en los codos.. *+u) hora es; .pregunt, sin hacer caso de su risa. Cl se meti una baya roja oscura en la boca y neg con la cabe a. .8reo que no tengo idea .dijo, sacando su reloj del bolsillo.. %arece que ese remojn que nos dimos estrope el funcionamiento de este aparato. .-runci el ceo y agit violentamente el reloj.. "i tuviera que hacer un clculo, dir#a que el sol sali hace una hora, no ms. (na hora. 6ams dorm#a hasta tan tarde. "e sent bruscamente e intent levantarse. .DAenemos que ponernos en marchaE $rthur le cogi el bra o y la ayud a ponerse de pie. ."#, bueno, eso haremos, muy pronto. .3e ense una puado de bayas silvestres.. %rimero coma esto. "orprendida, ella mir fijamente las bayas, unas bayas que parec#an un fest#n de reyes. "u estmago reaccion con un fuerte gruido. .

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*5nde las encontr; .&n un puesto del mercado .contest )l riendo, y le pas la mano por la cabe a despreocupadamente.. &s lo mejor que logr) encontrar, aparte de corte a de pino, pero tiene que comer algo antes que continuemos. &lla no contest, ten#a la boca llena de las bayas silvestres. $rthur volvi a re#rse, se dio media vuelta y baj hasta la orilla del r#o, donde hinc una rodilla para coger agua para beber. .D%ufE .escupi.. &st asquerosa. %ero volvi a meter las manos. 5evorando las bayas como si fueran a ser su <ltima comida, ella le observ los m<sculos de la espalda mientras )l met#a las manos en el agua y luego se las llevaba a la boca para beber: despu)s )l se pas las manos mojadas por el pelo, con la intencin de ordenrselo un poco. &l efecto no fue el que )l sin duda pretend#a, pero le daba un aspecto desmandado, masculino... &ntonces llame el recuerdo del beso, haci)ndole arder la piel bajo el cuello. 5ej de mirarlo, pero el recuerdo continu tena mente en sus labios. &se e'traordinario beso le hab#a despertado algo que ten#a muerto en su interior, algo que en ese momento le iba subiendo a la garganta. .0e de decir que no est desmejorada por el deterioro, seora: est tan hermosa como en el momento en que me dispar. &se cumplido irnico slo consigui rubori arla ms. Medio se gir hacia el sonido de su vo y t#midamente se llev la mano a sus revueltos ri os. .3a alegrar saber que estoy sanando muy bien .continu )l, pasndole la ropa que se hab#a quitado por la noche, y dirigi)ndole una sonrisa que la hi o sentir que se le hab#a espesado la sangre en las venas.

4ruscamente cogi la ropa y mir hacia la espesura del bosque por encima del hombro. .&h, tengo que...
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.Muy bien. &sperar) all# a la orilla del r#o. Kerry casi no lo oy, ya iba caminando hacia el refugio de los rboles, pensando que estaba haciendo el rid#culo ms absoluto: estaba actuando como si jams la hubieran besado antes. %ero claro, jams la hab#an besado as#. No conoc#a a hombres como $rthur 8hristian. > sin duda )l no conoc#a a mujeres como ella. "e oblig a recuperar la serenidad, se las arregl para ponerse la ropa h<meda y hacerse otro grueso nudo con el pelo: despu)s sali cautelosamente del bosque. $rthur se hab#a puesto la chaqueta. &ra e'traordinario cmo pese a la andrajosa apariencia de su ropa segu#a arreglndoselas para verse terriblemente aristocrtico. &ra su porte: la elegancia se le daba naturalmente, al margen de la atro situacin en que ella lo hab#a metido. Cl sonri con ese aniquilador encanto suyo cuando la sorprendi mirndolo. .") que ten#a puesto el cora n en un cmodo trayecto en barca, pero he decidido que tenemos que seguir el curso del r#o a pie. "i el follaje no nos mata antes, creo que nos trope aremos con la arteria principal del Aay de aqu# a no mucho. 5ada su pericia en navegacin, ella no pod#a discutirle. Cl se agach y luego se endere con el urrn en la mano. 3a vista de su aporreado urrn rojo la asombr: )l hab#a salvado incluso sus pertenencias. .*Nos vamos; .le pregunt )l agradablemente. &lla asinti. $s# pues, caminaron, ella admirando sus movimientos desde atrs, )l sealndole las diversas especies de la flora, dndole una pequea conferencia de botnica. 8uando se cans de ese pasatiempo, le

pregunt acerca de Llenbaden. Kerry le e'plic lo que pudo, pero se le hi o imposible describir la belle a de su terruo, los inviernos por lo general crudos que tra#an luego gloriosas primaveras. Arat de describirle las familias del clan McKinnon que continuaban desperdigadas por el valle, a d)cadas de distancia del poderoso clan
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que fueran en otro tiempo. 0i o todo lo posible por no hablar de los apuros que hab#an reca#do sobre ellos, pero sin darse cuenta, mencion un agujero en el techo de su casa. .*(n agujero; "upongo que esos muchos McKinnon acudir#an en su ayuda .coment )l, deteni)ndose a e'aminar ociosamente una hoja de un viejo roble. ."# que lo har#an, si yo tuviera los medios para comprar la madera . contest ella distra#damente. .*+u); .dijo )l, abandonando el e'amen de la hoja.. *Aodav#a tiene un agujero en el techo; &lla se encogi de hombros. .3o arreglaremos, s# que lo arreglaremos. 8eudo, $rthur dej caer la hoja, se puso las manos en las caderas y se mir las botas. %asado un momento levant la cabe a y la mir preocupado. .%erdone la pregunta pero, *no hay nadie ah# que pueda ayudarla; M*$yudarme; Cl mir hacia el r#o. MM+uiero decir, *no hay ninguna persona a la que pueda recurrir para que la ayude en su... situacin econmica; $y, 5ios, qu) lastimosa deb#a de parecerle a un hombre como )l. 3e ardi la cara de vergPen a por su situacin. .Me las arreglo muy bien sola .dijo entre dientes. .*> su padre; *No puede su padre...; .&st muerto. &so produjo un breve momento de titubeo en )l. ."u madre, tal ve . ,nconscientemente ella se llev la mano a la mejilla, y sinti los de

dos fr#os. .Mi madre .se oblig a decir. est casada con un reverendo que se enorgullece de la austeridad. 3e agrade co su inter)s, pero me las arreglar). "in contestar, )l se limit a girarse a mirar hacia la otra orilla del rio. .Mi situacin no es tan mala como podr#a parecerle, no estoy in El
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digente .dijo ella, riendo, para ocultar esa evidente mentira. %ero la risa y la vo le sonaron huecas. "i que era tan mala su situacin como al parecer cre#a )l, y en realidad, peor. %ero no se humillar#a ms permiti)ndole saber cun mala era. >a hab#a sufrido suficientes humillaciones en una sola salida, y no ten#a el menor deseo de sufrir ni una ms a los ojos de ese bello desconocido. .5eber#amos continuar .dijo, apuntando hacia delante. Cl pareci vacilar un momento, slo un momento, y continu la marcha, guindola por entre el sotobosque. =epentinamente impaciente por hacer pasar a otra cosa sus pensamientos y los de )l, pregunt! .*5e qu) se trata el asunto de su amigo; .*8mo; .pregunt )l por encima del hombro. .5ijo que hab#a venido a ocuparse de un asunto de negocios de un amigo. .$h, s# .repuso )l, sin dejar de caminar.. Mi amigo se encontr con una muerte prematura y dej cierta propiedad por aqu#. $ su padre no le interesa tenerla. >o simplemente act<o como su agente. .3o siento .dijo ella, pero le pic la curiosidad.. *8mo muri; .&n un duelo .contest )l sin perder un paso. D(n dueloE, casi grit ella. "lo hab#a o#do hablar de duelos, jams hab#a conocido a nadie que hubiera presenciado uno. 3a sola idea le hi o pasar un estremecimiento por el espina o: millones de

preguntas le pasaron por la cabe a, pero guard silencio, pues, repentinamente, las potentes piernas de )l empe aron a moverse con energ#a delante de ella. $ media maana, la densa espesura del sotobosque hab#a dado paso a ondulantes campos de bre o salpicados aqu# y all por ovejas de cara negra. &l afluente del Aay segu#a su curso serpenteando por las praderas, en direccin al norte. $ mediod#a se encontraron ante una serie de pequeas terra as cultivadas que hicieron soltar un
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aullido de risa a $rthur. .%ardie , pues s# que parece que habita humanidad en estos cerros dejados de la mano de 5ios .e'clam feli y, cogi)ndole la mano, continu adelante. -ue Kerry la que vio al mulo paciendo en un prado. $rthur ven#a detrs, y cuando ella se detuvo, estuvo a punto de atropellarla. "e afirm en el hombro de ella. .*+u); .pregunt, llevando la mano a su pistola. &lla se gir a mirarlo, y en sus labios se form una sonrisa. .(n mulo. $rthur mir a la i quierda, vio al mulo y volvi a mirarla a ella. . D&spl)ndidoE &so sugiere que tiene que haber alg<n tipo de poblado... "e interrumpi y la mir desconcertado al verla negar con la cabe a. .%acen lejos de casa. 3a hierba no es suficiente, *sabe; -inalmente se ir a su casa, cuando ya est) satisfecho. .*+u), entonces no hay nadie por aqu#; .pregunt )l, momentneamente desconcertado. (na corriente de comprensin pas entre ellos: una sonrisa p#cara levant una comisura de la boca de )l.. "eora, *est pensando lo que yo estoy pensando; ."e cuelga a un hombre por robar un caballo .le advirti ella No creo que el castigo mejore mucho por un mulo. .$h, pero no ser#a e'actamente un robo. 3o tomaremos prestado.

8uando lleguemos al r#o Aay, contratar) a un hombre para que lo traiga de vuelta, con un regalito para el dueo. *3o ve; Muy sencillo, en realidad. $s# pues, seora, tenga la amabilidad de quedarse aqu# mientras yo voy a buscarle montura. $cto seguido, dej el urrn en el suelo y entr en el prado a grandes ancadas moviendo los bra os a los costados. Kerry no puso objeciones, como deb#a. 5e hecho, se echo a re#r, contemplndolo dirigirse resuelto hacia el mulo, caminando directamente hacia )l, como si esperara que el animal se le acercara dcilmente. > sin dejar de re#rse, se agach a recoger su urrn y lo sigui. $l parecer no hab#a mulos en ,nglaterra, porque si los
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hubiera el pobre hombre sabr#a que no le conven#a hacer lo que estaba haciendo. &n realidad, s# que hab#a mulos en ,nglaterra. $rthur lo sab#a porque hab#a visto alguno desde la distancia. 3a verdad era que nunca hab#a visto uno de cerca, pero eso no le pareci importante. Aen#a un don especial para entenderse con los caballos, por lo que lgicamente supuso que ese don se e'tend#a a sus primos los mulos. %or eso fue que se sorprendi tanto cuando el mulo intent golpearlo con la cabe a. "alt hacia atrs, con las manos levantadas en gesto de pa . .Kamos, amigo, no hay ning<n motivo para eso. .&stir una mano, con la intencin de acariciarle la nari , pero el animal retrocedi bruscamente.. $s# que quieres marcharte, *eh; &mpe a caminar lentamente alrededor del animal, que lo miraba furioso por encima del hombro. .Keamos, seor mulo .continu en tono cantar#n, muy tranquili ador, muy suave.. 3levo caminando lo que me parecen d#as, estoy muerto de hambre y absolutamente agotado, y no estoy de humor para desacuerdos. Me acercar) por tu flanco derecho y tendremos una

conversacin sobre la cabalgada, *eh; &l mulo contest con un fuerte bufido y un violento giro de la cabe a. 5eteni)ndose slo un instante, $rthur continu su lento movimiento, con la intencin de cogerlo primero de la crin y luego de la nari . 5espu)s de eso, no sab#a muy bien qu) har#a, pero pens que por lo menos lograr#a convencer al animal de que era un amigo amable. 8uando lleg al flanco derecho del mulo, se le acerc con sumo cuidado, le cogi las crines... .*+u) se cree que puede hacer; &l sonido de la vo de Kerry sobresalt al animal, que gir bruscamente la cabe a hacia $rthur y estuvo a punto de morderle las costillas. $rthur alcan a saltar hacia un lado, evitando por un pelo los enormes dientes, y aprovech el momento para agarrarle el hocico con una mano. &sto le vali salir catapultado y caer sobre un
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costado con el potente empujn del animal. &l mulo levant las patas traseras y no le dio en la cabe a por una escasa fraccin de pulgada. ,nstintivamente, $rthur rod por el suelo, formando un apretado ovillo y cubri)ndose la cabe a con los bra os. &l mulo volvi a intentarlo, err el golpe y luego de corcovear se alej corriendo hasta el otro e'tremo del prado, rebu nando como si estuviera mortalmente herido. $rthur se desovill lentamente hasta quedar tendido en el suelo apoyado sobre los bra os, con la respiracin jadeante. No slo estaba cubierto de tierra de la cabe a a los pies, sino que tambi)n hab#a comido un poco, y, a ju gar por el hedor que sinti repentinamente, tambi)n se las hab#a arreglado para meter la bota en un montn de boiga. 3a risita sofocada que oy le perfor el ego como una bala: levant la cabe a y mir a Kerry furioso. &lla estaba agachada, con los hombros temblndole de risa: cuando por fin levant la cabe a, tapndose la boca con la mano, )l vi brillar las

lgrimas de enorme diversin en sus ojos a ules. &so fue la gota que colm el vaso. 3a matar#a, estrangular#a a esa muchacha, como deber#a haber hecho cuando le hiri con su pistola. "e levant como una bala y arremeti contra ella. "oltando un chillido, ella se gir, se recogi las faldas ech a correr. D> vaya por 5ios si sab#a correr la muchachaE "u velocidad lo sorprendi, dado en particular que llevaba el urrn en una mano. $ pesar de eso, ella volaba por el bre al, sus cabellos sueltos del moo ondeando detrs como un estandarte. 8asi la cogi a la orilla del prado, pero ella hurt el cuerpo hbilmente virando a la derecha y continu corriendo, ms rpido a<n. ,ncre#ble. 8orri tras ella, patin sobre otro montn de boiga, evit caerse afirmndose con una mano en el suelo, recuper el equilibrio y continu lan ado detrs de ella por la pequea ladera. 8uando por fin le dio alcance en la orilla del afluente, la cogi por la cintura, la aplast fuertemente contra su pecho y la hi o girarse para decirle lo que pensaba de su intromisin. %ero la risa sal#a de
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ella burbujeante como de una botella de champn reci)n descorchada. 8on los ojos chispeantes, apoy las manos en su pecho y se ri a carcajadas, tanto que la cabe a se le fue hacia atrs. &so lo desarm. No pudo dejar de hacer lo que hi o, que fue cogerla por los hombros y besarla, sofocndole la risa de la boca, la garganta y los ojos. 3a bes con tanta fuer a y tan completamente que ella le empuj el pecho, para recuperar el aliento, y con otro empujon se desprendi de su abra o, con el brillo de la risa todav#a en sus ojos. .No habr#a cre#do necesario informar a un hombre de tan considerable educacin, pero los mulos no sirven para animales dom)sticos. Muchacha insolente, pens )l, mirando el movimiento de ascenso

y descenso de su pecho, mientras ella inspiraba para meter aire en los pulmones, entre risita y risita. ."eora McKinnon .le dijo, moviendo un dedo delante de ella., fue causa de que casi me matara ese mulo de un pisotn, *sabe; &lla volvi a re#rse, su gloriosa sonrisa de oreja a oreja. .DNo fui yo la que le golpe la nari E .No, pero le grit a ese burro brav#o .replic )l, avan ando dos pasos. $l instante ella retrocedi, tambi)n dos pasos. .$h# es donde se equivoca, el burro brav#o al que le grit) era usted. $rthur emiti una risa ronca y le hi o un gesto para que se le acercara. .$s# que soy un burro brav#o, *eh; &ntonces venga aqu#, seora McKinnon, para poder demostrarle lo brav#o que puedo ser. 5e pronto y sin aviso, se abalan sobre ella. "oltando un chillido de risa, ella se gir, pero )l fue ms rpido: la cogi y la arroj sobre la tierra blanda de la orilla del r#o cayendo encima de ella. &lla se debati debajo, logr rodar hasta quedar de espaldas, y lo mir, con los ojos agrandados y la misma mirada de deseo que )l hab#a visto la noche anterior. 8on el labio inferior metido entre los dientes, ten#a
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tal ve la e'presin ms seductora que hab#a visto en toda su vida, pens )l. .*"e ha hecho dao; .le pregunt bruscamente. &lla neg con la cabe a. Cl le toc la rodilla, desnuda bajo el enredo de faldas. .*&st segura; &lla asinti, muy lentamente. Cl baj la mano hasta la pantorrilla, masajendole la carne firme y fle'ible, mirando sus ojos que lo observaban, y luego subi la mano, hasta ms arriba de la rodilla, desli ndola por la parte interior del muslo, y sinti la vibracin de su pierna al tratar ella de mantenerse quieta mientras )l la

acariciaba. =espiraba jadeante, pero no desvi los ojos: le sosten#a la mirada con tal fuer a que se sinti como hechi ado. &sos ojos a ul claro, del color e'acto del cielo sin nubes, su cuerpo, casi tan blando como la tierra verde oscuro. 8asi sinti la sedosidad de su piel bajo sus cal ones, la carne firme, fle'ible... Kerry se ech hacia atrs, apoyada en los codos, y )l se desli sobre ella, y sin romper en ning<n momento la mirada entre ellos acerc la cabe a para besarla. 3a suculenta carne de sus labios le quem los sentidos: desli la mano hasta el mont#culo de su pecho, pasndola suavemente por la camisola de algodn hasta cerrar los dedos alrededor. 5ios santo, estaba clida, el calor de su piel emanaba a trav)s de la tela de algodn, inflamndole todos los nervios masculinos. $spir en su boca mientras los dedos de ella le quemaban dondequiera que lo tocaban. "u lengua era como una llama contra sus labios y dientes, encendi)ndolo, haci)ndolo arder de una desesperada necesidad de poseerla. .$rthur .gimi ella, y el anhelo que detect en su vo le hi o latir fuertemente el cora n y las ingles. 8ambi de posicin: con la mano libre le desaboton el corpio y meti la mano hasta tocarle la clida piel del pecho. 8on el pulgar le ro la punta r#gida del pe n: Kerry hi o una brusca inspiracin,
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con el aire atrapado en la garganta, y levant la rodilla entre las piernas de )l, presionndole inocentemente los test#culos. &so estuvo a punto de hacerlo perder el control. 4aj la cabe a hasta su pecho, lo liber de la camisola y se lo lami. &lla le cogi cabe a entre las manos, acercndolo ms, y levant el pecho hasta su boca. $rthur sinti que se estaba ahogando, totalmente sumergido en ella: nada le imped#a poseerla all#, a la orilla del r#o, hacerle el amor hasta saciar la pasin al parecer desesperada de ella y calmar su fero necesidad. > lo habr#a hecho, si el sonido de voces no

hubieran interrumpido el ardor. "u instintiva necesidad de protegerla fue ganando terreno a su deseo. 3ogr levantar la cabe a y mir a la derecha: entonces vio la barca de r#o que se apro'imaba lentamente en la distancia. %ero Kerry fue menos pere osa que )l: repentinamente lo empuj, quitndoselo de encima con una fuer a que lo sorprendi y se sent, bajndose las faldas hasta los tobillos. &l terror con que lo hi o disip lo que le quedaba de lujuriosa niebla en su cerebro. "e levant de un salto, levantndola con )l y se arregl lo mejor posible la ropa, mientras ella se abotonaba diestramente el corpio. Mir alrededor y hacia la barca que se acercaba, espantado, con el cora n acelerado, al comprender lo cerca que hab#an estado de que los sorprendieran haciendo el amor. &se pensamiento lo impuls a apartarse instintivamente, y lo hi o con tanta rapide y sin pensar que de pronto se encontr a la orilla del afluente, agitando la mano hacia la barca. .D&h, oiganE D&h, holaE 3a barca, que ven#a desde el norte, aminor un poco la marcha. $rthur baj lentamente la mano, los ojos entrecerrados. "us manos encontraron su cintura mientras apretaba fuertemente los labios, dici)ndose que la situacin en que estaban mal pod#a permitirle ponerse a malas una segunda ve con el seor =ichey y el seor =ichey. $h, pues s#, eran ellos, los dos bueyes: la <nica diferencia era que
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ven#an flotando en sentido opuesto al que llevaban la <ltima ve que se encontraron y su pequea barca ven#a cubierta por jaulas de chillones pollos. +u), *era una especie de broma que le gastaba el cielo; 3a barca se acerc. &l seor =ichey n<mero uno lo mir con curiosidad desde la popa, al tiempo que enterraba el remo en la orilla deteniendo la barca.

.*"#; .grit. D8omo si no tuviera una maldita idea de lo que )l quer#aE .4uenas tardes tenga usted, seor =ichey. 0e de pedirle su perdn una segunda ve , seor, ya que parece que la seora McKinnon y yo seguimos perdidos y sin medio de transporte. &spero que pueda ver la manera de dejarnos en el r#o Aay. Kamos hacia 5un2eld. &l seor =ichey n<mero dos se asom por detrs de una jaula de pollos especialmente alborotados y mir a Kerry. .>a ests bien pasada de 5un2eld, muchacha .dijo, impert)rrito, y se agach por el borde de la barca a escupir una bolita de tabaco en el agua.. > venimos del r#o Aay. .*%asado 5un2eld; .dijo Kerry, apareciendo repentinamente al lado de $rthur. &l seor =ichey n<mero uno asinti. Kerry dirigi una rpida y confusa mirada a $rthur y mir nuevamente a los hermanos =ichey. .&ntonces estar#amos muy cerca de %itlochry, *s#; *$ qu) distancia est %itlochry, entonces; .$ dos leguas, no ms .contest el seor =ichey n<mero dos. $ Kerry se le ilumin la cara. .$h, *de veras; .dijo, con su radiante sonrisa.. &so es bueno, s#, 3och &igg est un poquito ms all de %itlochry. 3os hermanos =ichey se miraron. .*3och &igg; .dijo uno.. 0emos estado ah#, muchacha: no tengo ninguna intencin de volver ah#. .D%ero tiene que ayudarnosE .insisti ella.. 0emos caminado
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hasta aqu# y no hemos probado ni un bocado. Mi gente ya debe de estar fren)tica y, ay, 5ios, seguro que han acudido al seor en busca de ayuda. &so ser causa de un mar de problemas y no tendr) reposo por la afliccin que les he causado, especialmente ahora, porque eso no est muy lejos, seor =ichey, no est nada lejos...

+uince minutos despu)s, los hermanos =ichey hab#an concedido que tal ve 3och &igg no estaba muy lejos en realidad. $rthur no sab#a si sentirse admirado o consternado: Kerry se las hab#a arreglado para convencerlos de invertir el rumbo y llevarlos al lago &igg por un precio e'orbitante, que lgicamente )l se hab#a ofrecido a pagar. 8uando por fin se pusieron de acuerdo en el precio, el seor =ichey n<mero dos desvi la cara, algo aturdida pero sonriente, de Kerry y mir a $rthur ceudo. ."#, bueno, arriba, el d#a va pasando .dijo, mientras el seor =ichey n<mero dos ayudaba a subir a Kerry. .D4ienE .dijo $rthur. &sper a que Kerry se instalara sobre una jaula que no conten#a aves. 8uando ella se volvi a mirarlo e'pectante, acompaada por los =ichey uno y dos, )l se agach a recoger el urrn. &ntonces fue cuando vio a la cerda. &ra una cerda enorme, que estaba feli comiendo en su corral. 8ondenadamente fabuloso. %odridamente fabuloso. =ecitando una colorida letan#a de palabrotas en su mente, $rthur salt a la barca y, sin que se lo dijeran, se instal haci)ndose hueco entre una jaula de pollos y la cerda, casi nari con nari . %or alg<n e'trao motivo en su mente apareci una imagen de su padre, y se imagin a su e'celencia revolvi)ndose como un loco en su tumba en ese preciso momento.
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Cap#tulo 7
Ahomas McKinnon era un hombre con muy pocos la os en su vida! ning<n embrollo innecesario del cora n ni la mente, nadie a quien decepcionar cuando llegara el momento de marcharse. > finalmente se marchar#a, ya se habr#a marchado hac#a tiempo si no fuera por muchas pequeas cosas que le reten#an en Llenbaden. Nunca hab#a sido su intencin quedarse tanto tiempo ah#. "#, se ir#a, y pronto, al parecer, porque alguien ten#a que salir a buscar a Kerry.

&ra culpa de ella que )l todav#a estuviera en Llenbaden. %ero la muchacha ten#a una manera de ser que pod#a meterse en la piel de un hombre. Cl jams olvidar#a el d#a en que la conoci, escasamente una semana despu)s que -raser la trajera a casa. 8on la cara llena de harina y esos cabellos ri ados sueltos, saltndole en los hombros, le sonri como si )l hubiera sido el buen "eor en persona y le ofreci un plato de la mejor comida que hab#a probado en toda su vida. %ero no era eso lo que lo hi o quedarse. &ra la forma como ella respetaba a todos los habitantes de Llenbaden, como si todos fueran sus parientes pr'imos, cuando, la verdad, uno o dos de ellos no eran ms industriosos que el ganado. &ra su forma de atender a -raser, tratndolo como a un rey cuando no era mejor que un burro. $ )l nunca le cay bien -raser, nunca, ni cuando eran muchachos: ten#a algo feo, algo que, a veces, le produc#a un fr#o estremecimiento. %ero el peor crimen de -raser era dejar trabajar a su mujer hasta casi caerse al suelo sin decirle jams una palabra de aliento. Kerry McKinnon hab#a hecho todo lo que podr#a hacer un hombre para hacer %roducir la tierra y pagar los arriendos a tiempo cuando a todos los habitantes del pequeo valle los estaban deshauciando de sus casa para dejar sitio para las ovejas de cara negra.
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> ella todo lo hac#a con una disposicin alegre adems, aun cuando esos dos <ltimos aos hab#a estado un poquit#n desesperada. 8ual.quier tonto pod#a ver lo que ocurr#a! la tierra era demasiado rocosa para sostener un cultivo provechoso. 3as reses vacunas estaban demasiado enfermas con esa fiebre en sus huesos. -raser no supo que hacer y vendi un tro o de terreno a un desconocido por un poco de dinero en efectivo. $unque el dinero no fue suficiente para salvar el valle. 4ueno, nadie conoc#a el valle como )l, y menos que nadie -raser, y no

consideraba que fuera demasiado orgullo reconocer eso. 0ac#a tiempo que deseaba marcharse, pero nunca hab#a encontrado el momento oportuno. No pod#a abandonarlos, no pod#a, estando las cosas tan mal, y empeorando. (na cosa llev a otra y de pronto vio que ) era casi lo <nico que ten#a Kerry. $ngus no pod#a ocuparse del valle )l solo, con ese grupo de mujeres y esos viejos enfermos. $s# pues, )l se fue quedando all#. > este pensamiento llev a Ahomas al final del c#rculo, a su conviccin primera de que un hombre debe trasladarse a menos que quiera que su cora n y su mente se l#en alrededor de un embrollo indeseado. > caramba si no se encontraba en un buen embrollo. &staba enfermo de preocupacin por Kerry! la muchacha deber#a haber regresado hac#a dos largos d#as, y )l ten#a ms miedo del que hab#a tenido nunca en su vida. 3a noche anterior mientras cenaba con $ngus un plato de cordero con avena hab#an hablado del asunto y decidido que si ella no llegaba ese d#a, )l ir#a a buscarla. %or desgracia, no ten#a idea adnde deb#a ir, puesto que jams hab#a salido de Llenbaden, no sab#a bien de qu) tamao pod#a ser 5undee, ni si le resultar#a muy dif#cil orientarse ah#. Ni siquiera pod#a suponer que ella hab#a llegado a 5undee, pero se negaba a imaginarse las cosas que podr#an haberle ocurrido, y por eso casi le hi o saltar la cabe a a May de los hombros de un grito cuando ella empe a hablar de los posibles desastres. %refer#a que nadie dijera nada, ni una sola palabra, porque 5ios
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sab#a que su propia conciencia ya hablaba lo suficiente por todos ellos. %uesto que en esos momentos el d#a ya estaba llegando a su fin > no se ve#an seales, de Kerry, se puso la chaqueta que le dejara su padre al morir, hac#a quince aos, y cogi un urrn para llenarlo con

galletas de May. $ngus le hab#a dibujado un mapa, bastante incompleto en su opinin, puesto que $ngus no hab#a salido del valle en unos doce aos. %ero por lo menos $ngus sab#a dnde encontrar pitlochr>, y el ten#a el plan de llegar ah# antes que cayera la noche para partir desde all# a la maana siguiente. Aermin de poner las galletas y sali a despedirse, pero lo distrajo el entusiasmado grito de $ngus desde un lugar cerca del campo de cebada. &ntrecerrando los ojos mir hacia el campo, en la direccin en que apuntaba $ngus, y el cora n se le salt uno o dos latidos. Lracias a los santos: jams en su vida hab#a visto algo ms maravilloso que la figura de Kerry caminando por ese campo, aun cuando ven#a pisando las plntulas nuevas. > jams en su vida se hab#a puesto tan l#vido como se puso al ver al hombre que ven#a caminando junto a ella. +uien diablos fuera el desconocido, Ahomas esperaba que tuviera una condenada buena e'plicacin de por qu) la seora McKinnon se hab#a retrasado dos d#as y se ve#a ?as#@. 5ios Aodopoderoso, tra#a los cabellos sueltos volando alrededor de ella, su ropa de luto embarrada hasta el cuello y su bonita cara sucia con algo que tambi)n parec#a barro. 3a muchacha ten#a el aspecto de haber venido rodando por el suelo todo el camino desde 5undee. "e le antoj tremendamente irnico, por lo tanto, que Kerry viniera sonriendo. "onriendo. 4ueno, eso era entonces. No hab#a ni una sola condenada cosa que el desconocido pudiera decir que le salvara el maldito pellejo, y )l tendr#a sumo placer en hacer la matan a. 5ej el urrn en el suelo y sali a recibirlos.
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.DAhomasE .grit Kerry corriendo las pocas yardas que los separaban

y, riendo, le ech los bra os al cuello y lo abra fuertemente. &l olor agrio a agua del lago le asalt los sentidos a Ahomas: arrugo la nari y le quit los bra os de su cuello. .0e estado preocupado de muerte por ti, muchacha .dijo bruscamente consciente de que a<n le faltaba soltarle las muecas. ..D$y, Ahomas, jams creers lo que ha ocurridoE .e'clam ella alegremente. $ntes de que pudiera decirle qu) demonios hab#a ocurrido ella vio a $ngus, que se les acercaba con sus pesados pasos.. D$ngusE Kerry se solt de Ahomas en el instante en que May llegaba corriendo detrs de $ngus, chillando sus gracias al "eor de los cielos. &n medio de su dichosa reunin, Ahomas se gir a mirar de arriba abajo con frialdad, al desconocido. 5eb#a decir en su honor que el hombre lo contempl tranquilamente mientras )l le miraba el pelo ondulado, la barba que parec#a ser de unos d#as, el lamentable estado de su ropa, y las botas. &l resto es, taba hecho un desastre, pero esas botas... eran las botas ms finas que! hab#a visto en toda su vida. 3evant la vista y dirigi una fero mira,/ da a su cara. .4ueno, pues, *qui)n diablos es usted; .$rthur 8hristian .repuso el hombre afablemente y le tendi la mano. D8ondenacin, un soldado ingl)s encimaE, pens Ahomas, mirando enfurruado la mano que le ofrec#a. .*Ke a ese muchacho; .le pregunt con su vo arrastrada, moviendo el pulgar en direccin a $ngus. &l desconocido mir a $ngus, pareci fijarse en su gigantesco tamao y el enredo de pelo roji o, y volvi a mirar a Ahomas. &ste sonri irnico. .5eme un solo motivo para que )l no le retuer a el pescue o como a una gallina vieja. $rthur 8hristian ni siquiera pestae, pero una comisura de su boca
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se levant ligeramente y dijo, con la vo ms pura que hab#a o#do Ahomas! .(sted tiene que ser Ahomas McKinnon. &s un placer conocerle, seor. &so sorprendi inmensamente a Ahomas: cru los bra os en el, pecho, a la defensiva, y lade la cabe a para evaluar mejor al sinvergPen a. ."#, soy Ahomas McKinnon. > si Ahomas McKinnon descubre que le ha tocado aunque sea un pelo de su cabe a, un solo pelo, que 5ios me ampare, pero me encargar) de verle muerto, s# "eor. -ue incre#ble, pero el desconocido se ech a re#r y mir hacia el lugar donde Kerry estaba hablando entusiasmad#sima con May, haciendo volar las manos para animar su historia. 3a observ slo un momento, pero fue un momento en que Ahomas tuvo que reprimir un gemido: vio destellar algo en los ojos del hombre, algo que proven#a de lo profundo de su ser: ven#a de ese lugar que causa embrollos que un hombre no necesita. &l desconocido volvi a mirarlo y su leve sonrisa se ensanch a una sesgada. .-rancamente, seor, me parece nada menos que un milagro divino que me las haya arreglado para sobrevivir a este e'traordinario viajecito, y haya salido relativamente ileso. 3e aseguro que no tiene nada que temer, su seora McKinnon es totalmente indestructible. 8on un bufido de disgusto, Ahomas mir ceudo la espalda de Kerry. "upuso que no deber#a sorprenderse demasiado: despu)s de todo sab#a mejor que nadie que la muchacha ten#a una manera de ser que no pod#a evitarle meterse en la piel de un hombre. Aranscurrida una hora o ms desde que May Nque era tan menuda y morena como $ngus era enorme y pelirrojoO se llevara a Kerry a un bao que la esperaba en la agradable casa blanca con persianas verdes, $rthur consider calmadamente la posibilidad de tener que
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en ar arse en una pelea para salir de la pulcra sala de estar, a ju gar por las e'presiones que ve#a en las caras de Ahomas y $ngus. 3os dos lo estaban mirando fijamente desde la puerta. %uesto que nadie lo hab#a invitado a sentarse, estaba de pie con un hombro apoyado en la pared, los bra os cru ados negligentemente en el pecho, las piernas cru adas a la altura de los tobillos, contemplando a los dos hombres con cierta diversin. 0ab#a visto miradas similares en las caras de padres y hermanos en ,nglaterra, pero nunca dirigidas con tal... intensidad. "e sent#a bastante capa de ganarle en una pelea a Ahomas, aun cuando su figura alta y delgada era engaosa: en su ropa se marcaban fibrosos m<sculos: sus cabellos negros salpicados de gris tambi)n eran engaosos: era un hombre en la flor de su vida. "i bien podr#a tener una posibilidad bastante decente con Ahomas, dudaba much#simo de poder ganarle a $ngus: hab#a conducido coches ms pequeos que ese hombre. "uspirando, volvi a pasear la mirada por la sala, fijndose en el amueblado. 3a casa era ciertamente ms pequea que las que estaba acostumbrado a ver, pero ms grande de lo que parec#a por fuera, y mucho ms grande que las casitas dispersas por el valle. Aal ve un poco mellada por los bordes pero, en conjunto, igual que el valle, la casa era muy agradable a la vista. &n realidad, era espectacular la vista desde el camino bordeado por rboles que llevaba del lago al valle. 3os bre ales daban paso a verdes laderas de cebada nueva que bajaban hasta las orillas de un riachuelo. 3a casa principal, anidada en un claro que daba al riachuelo, era una estructura de piedra pintada de blanco, con persianas verdes en las ventanas con paneles de vidrio. Ms abajo de la casa hab#a dependencias ms pequeas dispersas, principalmente de piedra con techo de paja, de las que espirales de humo ascend#an al cielo a ul despejado. $l pie de una ladera dominaba un gran establo donde resid#an un caballo y dos vacas lecheras.
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%ero si bien el e'terior de la casa era atractivo en cierto modo tosco, el interior sorprend#a a los sentidos, en especial los sentidos de un ingl)s. &ra absolutamente evidente, incluso sin el recorrido que Kerry insistiera en llevarlo, que all# gobernaba una mujer. 8ortinas de chifn blanco, de &dimburgo, seg<n le dijo May orgullosamente, se mec#an graciosamente con la brisa frente a las estampas florales que adornaban toda la sala. &n las cuatro habitaciones principales que dominaban el centro de la casa hab#a testimonios de muchas aficiones femeninas. $h#, en el saln, dos sillones y un sof viejos pero muy mullidos estaban cubiertos por grandes cojines, en cada uno de los cuales se ve#a una escena rural diferente bordada con intrincados puntos. &n diversas superficies se ve#an libros, colocados de cualquier manera, que iban desde tratados sobre la crian a de animales, a novelas populares y vol<menes de historia. &n un pequeo cuarto al final del corredor, que serv#a de oficina, hab#a un escritorio con una mancha redonda de tinta sobre el que estaba el libro de cuentas, sus columnas llenas de n<meros pequeitos, abierto para que cualquiera pudiera e'aminarlas. $rthur hab#a tardado un cuarto de hora en darse cuenta de que lo que faltaba en la casa eran seales de que all# viviera alg<n hombre. &n el pequeo armario empotrado al lado de la puerta principal, por ejemplo, no hab#a botas de montar ni ltigos ni sombreros. 5e las perchas clavadas a lo largo de la pared colgaban cintas descoloridas y maltrechas papalinas para el sol: donde deber#a haber un par de botas fuertes hab#a un par de muy usados apatos de mujer. No hab#a caja de tabaco en el comedor: probablemente todas las copas de oporto estaban guardadas en la conejera. &n la habitacin donde estaba el mueble para lavarse no hab#a navaja de afeitar, ni suavi ante, ni corbatas, chalecos ni pantalones de piel. 3o <nico que suger#a que all# los hombres eran bienvenidos era la presencia de un decantador de 1his2y sobre un pequeo aparador

del saln.
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"lo uno. $rthur tuvo que admirar el coraje de Kerry: si bien pod#a preguntarse qui)n cuidaba de ella, no ten#a ms remedio que respetar su valent#a. &n su mundo las mujeres no deb#an ordear vacas, ni llevar libros de cuentas ni ocupar su tiempo en tareas ms pesadas que una ocasional cancioneta al piano. +ue ella trabajara arduamente en mantener a flote ese valle era algo incomparablemente <nico y sinceramente admirable. > ante su sorpresa, descubri que lo encontraba muy estimulante! una mujer no trabada por los l#mites de las convenciones sociales, que viv#a e'actamente como quer#a, y al parecer eso no molestaba a nadie de su c#rculo familiar, ni siquiera al ms cascarrabias. $l pensar en su c#rculo familiar, levant lnguidamente la vista para volver a mirar a Ahomas. Aan insufrible como todos los escoceses, Ahomas McKinnon estaba en plena forma. .$s# pues .dijo amistosamente, con la esperan a de alegrarle la estoica e'presin con un poco de conversacin civili ada., tengo entendido que criis ganado vacuno. Ahomas McKinnon ni siquiera pestae. .5ebe de ser todo un trabajo criar reses .continu )l alegremente.. Me imagino que necesitan una buena e'tensin de terreno para pacer. .:> qu) hace usted aqu#, pues; .pregunt Ahomas. 0asta ah# lleg la conversacin civili ada: al parecer a<n no hab#a terminado el interrogatorio. .8reo que ya lo dije. Aengo que ocuparme de un asunto en 5undee en nombre de un viejo amigo. .$h, s#, *y qu) asunto es ese; 8omo si le debiera alguna e'plicacin.

.(n asunto privado. .%rivado .repiti Ahomas, entrecerrando ligeramente sus ojos a ules.. *&se asunto privado no tiene nada que ver con nuestra seora McKinnon, supongo;
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4uen 5ios. .3e ruego me perdone, seor, pero no puedo hablar ms claro de lo que ya he hablado. 8omo le e'plic la propia seora McKinnon, me dispar en el bra o y luego insisti en recorrer ese territorio desierto como si fuera Mois)s, sin otra cosa que un arma de fuego para protegerse. 8omo caballero me sent# obligado a encargarme de que no le ocurriera ning<n dao y, sin duda alguna, aunque regres aqu# bastante chafada, le aseguro que las consecuencias podr#an haber sido mucho, much#simo peores, si yo hubiera dejado que se las arreglara sola. &stoy seguro de que antes de esta ocasin habr observado que la seora McKinnon es bastante cabe ota, *verdad; >o dir#a que es totalmente obvio que no tengo ning<n designio sobre ella, no la hab#a visto nunca antes de estos dos d#as, y ciertamente no es mi intencin aprovecharme de su hospitalidad ni un momento ms que el que sea absolutamente necesario, dada la desafortunada cadena de incidentes. &l ceo de Ahomas se marc ms. .&ntonces no le importar dormir en el granero, *eh; .D$y, Ahomas, no seas rid#culoE 5ormir en la habitacin del final del corredor. $pareci Kerry detrs de los dos guardias, y se abri paso por entre sus codos con tanta fuer a que entr en la sala tambaleante, pero resplandeciente. Aen#a las mejillas sonrosadas por el bao: el pelo le colgaba recogido en una larga tren a a la espalda y unos tenues ri os negros le enmarcaban la cara. $fortunadamente se hab#a quitado su vestido de sarga negra y llevaba un vestido gris ceido a la cintura por un faj#n y abotonado hasta un escote que

llegaba bastante ms abajo de los hombros. "u sonrisa era tan ancha que le formaba hoyuelos en las mejillas. Ahomas emiti un gruido: $rthur no pudo evitar la sonrisa que se dibuj en sus labios. .&ncontr) algunas cosas del difunto McKinnon que podr#as usar . dijo ella, sin hacer caso de Ahomas.
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.Muy agradecido. .$ngus te preparar un bao caliente .continu ella, mirando a $ngus por encima del hombro: satisfecha al ver su gesto de asentimiento, volvi a mirar a $rthur.. Aomaremos nuestra comida de la noche a las nueve en punto, si te va bien. Cl se imagin que cualquier cosa le ir#a bien mientras ella continuara sonri)ndole as#. .Lracias por tu generosa hospitalidad. &spero con enorme e'pectacin una comida de verdad .brome, y, apartndose de la pared, atraves la sala. "e detuvo delante de ella y le sonri clidamente.. (na mejor#a espectacular .dijo, haci)ndole un guio, se ri al ver la venenosa mirada que le dirigi Ahomas, y sali detrs de $ngus. Kerry puso el mayor empeo en e'plicrselo todo a Ahomas! cmo $rthur le salv la vida a pesar de que ella le hab#a disparado. No le vali de nada: Ahomas continu con su tena desconfian a: $ngus no dijo gran cosa, pero hac#a un solemne asentimiento a cada frase que dec#a Ahomas. "lo May parec#a despreocupada, y mientras preparaba la comida de la noche repiti varias veces que $rthur presentaba una magn#fica estampa. pero nada de lo que pudiera decir o hacer alguien ten#a el poder para bajarle el e'celente nimo $ Kerry.=ecien baada y vestida con ropa limpia se sent#a como otora mujer. &n realiddd estaba e'tasiada, en primer lugar porque hab#a sobrevivido a la gran aventura de su vida, demostrndose que

era capa de perseverar, pese a que estuvo a punto de morir, por el amor de 5ios: y en segundo lugar, bueno, en segundo lugar porque )l estaba ah#. &staba ah#, en su casa, justo ms all por el corredor, sin duda relajndose en una baera de agua caliente, y ?desnudo@. (na deliciosa llamita le recorri el espina o, y tan rpido que repentinamente hi o alarde de estar cortando las patatas. 8ada ve
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que pensaba en esa encantadora sonrisa y ese destello travieso, travieso, en sus ojos castaos, le parec#a que el cora n le daba un vuelco en el pecho y no pod#a dejar de sonre#r y ten#a que obligarse a no canturrear. Cl no slo era muy apuesto, era tambi)n valiente y totalmente imperturbable, adems de invencible, de eso estaba convencida. 5espu)s de semanas de desesperacin hab#a aparecido )l, como salido de ninguna parte, para alegrarla: se sent#a como si le hubieran quitado un terrible peso de encima. "e sent#a segura, a salvo. &se tonto pensamiento casi la hi o re#r a carcajadas, porque nada pod#a estar ms lejos de la verdad. "u situacin era mucho peor de lo que podr#a haberse imaginado: no le quedaba prcticamente nada de dinero y slo le quedaban tres semanas para descubrir la forma de hacer un maldito milagro. Ahomas, como ella ya lo sab#a, se puso furioso con el seor $bernathy y con el 4anco de &scocia, y e'pres su frustracin en una larga diatriba contra los bancos, los gobiernos y los ovejeros: a estos <ltimos los maldijo por aadidura. &staba tan inmerso en su discurso que por el momento se olvid, afortunadamente, de $rthur. ,ncluso cuando ella le puso un montn de platos en las manos, con la orden de distribuirlos alrededor de la larga mesa de madera que dominaba la cocina )l continu perorando. "lo se qued callado cuando apareci $rthur en la puerta de la cocina, baado y vestido con unos gruesos pantalones de ante y una limp#sima camisa

de lino. Aodos se quedaron callados e inmviles. $ Kerry se le par el cora n. "i antes lo hab#a encontrado apuesto, en ese momento estaba francamente viril. 3levaba peinado hacia atrs el pelo ondulado, todav#a mojado en las puntas. 3a ropa le quedaba ceida, tanto que ella distingui la anchura de los m<sculos de sus hombros y piernas. 0ab#a desaparecido la spera barba, bien afeitada con la vieja navaja de -raser.
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$rthur observ que todos lo estaban mirando. .*"ucede algo; .pregunt pasado un momento, mirndose, "upongo que esto no es de mi talla. .Mmm .musit May, moviendo la cabe a, y volvi a concentrar la atencin en la preparacin de la comida. .DNo, noE .e'clam Kerry.. &sts... te ves .majestuoso, pens., renovado. .4ruscamente busc ocupacin en remover la olla que colgaba sobre el hogar, slo que esta estaba vac#a.. *Ae apetece: una pinta de cerve a, pues; 3a cena no tardar mucho .aadi, haciendo un t#mido gesto hacia la mesa, donde estaban sentados Ahomas y $ngus. .8erve a .repiti $rthur, como saboreando la palabra y le dirigi una radiante sonrisa.. (na pinta de cerve a es justo lo que me sentar#a bien, gracias. "e sent a la mesa al lado de Ahomas y le hi o un p#caro guio a! Kerry cuando ella coloc la jarra de cerve a delante de )l. .$lgo huele maravilloso .coment, dirigiendo su clida sonrisa,! hacia May. Ahomas mascull algo ms parecido a un gruido y dej su cerve a en la mesa con un golpe. Mientras tanto May estaba a punto de estallar de orgullo. .&spero que tenga buen apetito, muchacho. $ngus nos ha tra#do una

estupenda trucha. .Aengo un hambre canina, seora Lrant, y estoy ansioso por probar su trucha. Auve el placer de probar sus habilidades culinarias cuando la seora McKinnon me dio una de sus galletas. 8reo que es el pan ms delicioso que he tenido la suerte de probar. May sonri de oreja a oreja de placer por ese cumplido. $ngus, en cambio, intercambi una mirada ceuda con Ahomas y luego volvi ese entrecejo a $rthur, que estaba bebiendo alegremente su cerve a como si estuviera servida en una elegante copa de cristal. .*+u) fue lo que dijo que lo tra#a a estas partes; .pregunt Ahomas.
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.5ije que es un asunto privado. Ms de una ve .contest amablemente $rthur. &n ese mismo instante Kerry coloc una bandeja de pan reci)n horneado delante de Ahomas, a modo de advertencia. Ahomas no se dio por aludido. &s raro, *verdad;, que un ingl)s tenga un asunto personal aqu#,tan lelos. $rthur se encogi de hombros y lo mir tranquilamente. MNo le encuentro nada tan terriblemente raro. MNo es que tenga un asunto en Llenbaden, Ahomas .terci Kerry, perforndolo con una dura mirada.. "upongo que no has olvidado que el caballero tuvo la gran amabilidad de acompaarme a casa. Ahomas frunci ms el entrecejo y mir fijamente su cerve a. .&n realidad, es en 5undee donde he de tratar mi asunto .les inform $rthur.. Aengo que ver a un abogado por nombre =egis. $ Kerry se le atasc el aire en la garganta. .*=egis; .repiti, y arrug la nari al ver las miradas interrogantes que le dirigieron simultneamente Ahomas, $ngus y May. .$h, as# que le conoce .dijo $rthur en tono agradable.. &s un tipo bastante industrioso, creo.

Kerry tuvo buen cuidado de evitar las miradas de sus familiares y le sonri con los labios apretados. .No le cono co. %or casualidad o# ese apellido en 5undee .minti. ."#, bueno, ten#a que encontrarme con )l en 5undee esta semana, pero me envi a decir que se ha visto retenido ineludiblemente en -ort Filliams. .%or dos semanas .dijo Kerry sin pensar, y al instante se mordi la lengua por decir en vo alta sus pensamientos. $rthur levant la vista hacia ella, con e'presin de curiosidad.
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."#, por dos semanas. Kerry sinti subir una oleada de sangre al cuello y trat de recha ar la idea rid#cula que se le meti en la cabe a. "e gir bruscamente, fue a buscar la fuente de coles al vapor y la coloc en la mesa. &ra una est<pida, Duna est<pidaE, por estar pensando lo que estaba pensando. %ero en realidad, *qu) ten#a de malo; ,nvitarlo a quedarse en Llenbaden hasta su cita con el seor =egis era lo menos que pod#a hacer en agradecimiento por su vida: lo m#nimo. 5irigiendo una rpida y disimulada mirada a Ahomas, que la estaba mirando atentamente, camin muy envarada hasta May, que estaba dando los <ltimos toques a la fuente con la trucha. &sa era su casa, despu)s de todo, y si hab#a algo por lo que los escoceses eran famosos era por su hospitalidad, *o no; "er#a la peor de las ofensas dejarlo partir sin tener nada en que ocupar esas dos semanas enteras. .Nos honrar#a mucho tenerte aqu# hasta que vuelva el seor =egis se apresur a decir. 3a invitacin fue recibida por el ruido que hi o Ahomas al atragantarse con la cerve a. $ su lado, May sonri calladamente, disponiendo la trucha en la fuente. .No quisiera molestar, seora McKinnon .contest $rthur. &lla se gir y estuvo a punto de soltar un fuerte suspiro al ver

sonrisa que brillaba en los ojos castaos de $rthur. .No ser ninguna molestia, ser un placer para nosotros. .DKayaE . mascull Ahomas, pero afortunadamente no dijo nada ms, contentndose con mirar enfurruado la trucha que puso May en la mesa. .4ueno, entonces deber#a hacerme <til. Me gustar#a mucho ayudar en algo, si puedo. Ahomas levant la cabe a, sonriendo con los labios apretados. .*$h, s#; .pregunt, y se ech a re#r. 3a comida transcurri en medio de conversacin superficial, lo que sent admirablemente a $rthur, pues estaba demasiado
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concentrado en la e'celente comida como para molestarse en hablar de ganado y cebada. 3a trucha estaba preparada a la perfeccin, el pudin de >or2s hire delicadamente sa onado, e incluso la col, plato que )l normal mente evitaba por ser demasiado pedestre para su paladar, estaba tan deliciosamente condimentada que no pudo evitar pedirse una segunda racin. 8uando ya hab#an retirado los platos, y Ahomas y $ngus estaban inmersos en una conversacin sobre ovejas, se ech atrs en la silla a observar disimuladamente a Kerry movi)ndose por la cocina mejor dicho, la observ mover las caderas bajo la falda libre de enaguas, la larga tren a negra oscilando entre ellas. 3o invadi un pere oso pero potente deseo de acariciarla, de sentir la suavidad de su piel en sus dedos, de tocar sus labios. &ncantado cuando por fin Ahomas y $ngus se levantaron de la mesa, dirigi una indolente sonrisa a Ahomas cuando le dijo que el d#a comen aba temprano en Llenbaden. .*5e veras; *> qu) temprano ser#a eso, seor; .$qu# nos levantamos con el sol .le inform Ahomas entre dientes y luego mir la espalda de Kerry.. "i piensa estar por aqu# podr#amos aprovechar la ayuda que ofreci.

.&star#a encantado .dijo $rthur en tono guasn, haciendo una inclinacin de la cabe a hacia el hosco escoc)s. Ahomas mascull algo ininteligible en vo baja y sigui a $ngus fuera de la cocina. 3a encantadora May sonri soadora al pasar flotando junto a )l para seguir a los dos hombres. 0abi)ndose marchado los Lrant y Ahomas McKinnon a 5ios sab#a dnde, )l se qued observando a Kerry en silencio, mientras ella secaba el <ltimo plato y lo colocaba en un estante. %or la cabe a le pas el pensamiento de que nunca hab#a visto a una mujer en una cocina, aparte de la cocinera, e incluso eso, con muy poca frecuencia. &n realidad, rara ve hab#a estado en cocinas, no estaba acostumbrado a ese agradable ambiente. &ra fascinante, en realidad: Kerry se mov#a con soltura entre las ollas y los pequeos
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sacos de hierbas secas. Bbservndola sinti una e'traa sensacin de calma, como si en esa habitacin, en ese rincn del mundo, todo estuviera bien. 8uando Kerry termin, fue a instalarse junto a la <nica ventana, sin adornos, dndole la espalda. Cl se levant, dio la vuelta a la mesa y fue a ponerse a su lado. .0a sido muy amable de tu parte invitarme. .Nos sentimos honrados. .8reo que no tan honrados como yo .dijo )l, cogi)ndole la mano. &lla se mir la mano en la de )l y, con un suave suspiro, lo sorprendi apoyndose en )l. %ero al instante se endere y cogi el balde con agua que hab#a usado para lavar los platos. .8reo que no hay nada ms hermoso que la luna sobre Llenbaden . dijo, sonriendo t#midamente.. *Me acompaas a caminar; $h, s#, caminar#a con ella, y saltar#a por el borde de un acantilado si ella se lo ped#a. $fortunadamente, slo tuvo que seguirla fuera, donde ella

distra#damente verti el agua del balde en lo que parec#a un tro o de jard#n, y, despu)s de dejarlo a un lado, se sec las palmas en el delantal. "onriendo, )l le tendi la mano. Kerry la mir con tanta desconfian a que )l no pudo evitar echarse a re#r. &lla sonri t#midamente ante su risa, puso su mano en la de )l y los dos caminaron en agradable silencio hasta el bre al que se e'tend#a ms all de la casa. &l aire nocturno estaba impregnado de olores a boj y bre o: abajo, el pequeo lago brillaba a la lu de la luna. $rthur levant la vista al cielo, y contempl los delgados hilillos de niebla que iban desli ndose bajo la luna. Kerry ten#a ra n: jams hab#a visto nada tan pasmoso como la lu de la luna llena derramndose alrededor de ellos. .&ste lugar es muy hermoso .musit, apreciativo. ."# .dijo ella en vo baja, y con un melanclico suspiro, ech atrs la cabe a para mirar las estrellas.. No he estado muy lejos ms all de
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este valle, pero no logro imaginarme un lugar ms hermoso en todo el mundo. 8on un fuerte deseo de discutirle eso, )l se le uni en la contemplacin de las estrellas. 0ab#a millones, y las ve#a tan cerca que se sinti como si casi le tocaran la cara. 4aj la vista y mir a Kerry. "u piel, desnuda a la luna, ten#a el e'quisito lustre de las perlas: sus labios se ve#an muy oscuros en contraste con su cara, y lo asalt el recuerdo de esos labios, el satinado tacto de sus mejillas. 3e solt la mano para tocarle la columna que formaba su cuello. Kerry no se movi: se qued muy quieta mientras )l le acariciaba el hueco de la garganta, el largo y fino contorno de la mand#bula. 8uando desli la mano hacia el lado del cuello, ella endere la cabe a y lo mir con sus luminosos ojos a ules que parec#an reflejar su creciente deseo. 5eseo que no ten#a ning<n derecho a sentir. No ten#a la menor intencin de quedarse en Llenbade . 0ab#a tenido

su aventurita y se marchar#a en cuestin de d#as. No ten#a ning<n derecho a besar esos labios, a hacerle una promesa que no cumplir#a. "in embargo, no logr apartar la mirada de esos ojos, ni del deseo que reflejaban el suyo. $bsolutamente hipnoti ado, contempl esos iris a ul claros, su cora n y mente cautivados por el momento, por la luna escocesa sobre Llenbaden. Kerry se acerc ms a )l, poni)ndose lentamente de puntillas: )l se sinti vagamente confundido, sin comprender lo que ella iba a hacer, hasta que ella le ro los labios con los suyos, y los pos ligeramente en su labio inferior, casi sin tocarlo, pero aferrndose a )l al mismo tiempo. >a fuera por su osad#a o por la ertica simplicidad de ese beso, se qued pasmado, inmvil a la lu de la luna, impotente contra la calentura que discurri rpidamente por sus venas. %ero cuando la sinti vacilar, se activaron todos sus instintos masculinos: se apresur a sujetarla, rodendole la cintura con el bra o y estrechndola contra su pecho y correspondi)ndole el suave beso con uno que lo sorprendi por su intensidad.
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"e apoder osadamente de su boca, bebi)ndola. &lla respondi con el ardor que le hab#a demostrado antes: levant las manos hasta rodearle el cuello y enred la lengua con la de )l. 8uando )l logr apartar la boca de la de ella y la desli hasta su oreja, ella le bes el ojo, la sien, bajando las manos por sus bra os, desli ndolas por su pecho doblando el cuello para que )l pudiera acariciarle la pendiente hasta el hombro con su boca. 3a oy suspirar, sinti su boca en su pecho a trav)s de la spera camisa de lino, y la presin de sus dedos en el bra o. "inti su cuerpo apretado contra el de el, sus vibraciones y estremecimientos, pero cuando subi la mano por su caja torcica y le ro el lado de un pecho, ella emiti una inspiracin resollante y se apart de su caricia. $ $rthur le llev un momento recuperar los sentidos: casi incapa de pensar, concentr la atencin en la sensacin causada por los

dedos de ella al pasrselos por los labios. Kerry dej los dedos apoyados en sus labios. .8reo, eh... creo que podr#a abandonar toda mi moralidad a tus caricias, $rthur. %arece que estoy en terreno peligroso aqu# contigo. $rthur lo intent, pero no se le ocurri ninguna respuesta tranquili adora: encontr e'trao que ella hubiera elegido esas palabras, palabras que tocaban muy de cerca lo que estaba sintiendo. > si hubiera logrado pensar en una respuesta tranquili adora, esta se habr#a perdido en la noche, entre los faldones de la niebla, porque Kerry se escabull, caminando rpidamente hacia la casa y dejndolo solo en el bre al. 5ejndolo con un hambre que tem#a que no se saciar#a completamente, ni en ese momento ni nunca.
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Cap#tulo =
&sa noche, $rthur so con ,nglaterra. &staba en el saln formal de su casa en Mount "treet saludando a los invitados con %ortia a su lado. &ntonces apareci %hillip, con el pelo alborotado y sucio, la camisa roja de sangre, entrando y saliendo de entre la muchedumbre, sonri)ndole a )l por encima de los hombros de los invitados. "e le acerc, pero cuando )l quiso cogerlo, se fundi en la multitud. "e gir para mirar a %ortia, pero ya no era %ortia la que estaba a su lado, sino Kerry, con un sencillo vestido gris de tela basta en medio del mar de sedas color pastel, sus ojos a ules brillantes. "e inclin para besarla, pero ella se lo impidi, dejndolo fr#o con un pueta o en las costillas. "e llev la mano a la costilla dolorida, pero ella volvi a golpearlo, fuerte. D$yE .DKayaE duerme como los muertos.

&l rasposo sonido de la vo de Ahomas McKinnon lo sac de las profundidades de una muy agradable dormicin. "inti nuevamente el dolor en el costado y abri los ojos. $ la tenue lu de una sola vela, vio que era la punta de la bota de Ahomas la que le estaba golpeando las costillas: el maldito cabrn. =od en la cama, dndole la espalda a Ahomas. .*0ay algo que pueda hacer por usted a esta imp#a hora, seor NcKinnon; .pregunt. .3e dije que comen amos temprano en Llenbaden. "i se levanta, podr#amos aprovechar sus lomos .dijo Ahomas, remeci)ndolo nuevamente con su bota.. $rriba. 3o siguiente que oy $rthur fue el clip clip clip de las botas de Ahomas cuando sali de la habitacin. Limiendo se incorpor lentamente y enfoc su borrosa mirada en la ventana. 8err los ojos, tratando de ahuyentar el sueo, porque fuera estaba absolutamente negro. $bri y cerr los ojos
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nuevamente. %or la sangre de 5ios, *qu) hora era;. "e visti, camin tambaleante hasta la cocina y frunci el ceo. $ll# estaba Ahomas, bebiendo una ta a de humeante caf) y comiendo de un plato de avena, ante una bandeja a rebosar de panecillos. Kerry tambi)n estaba all#, ocupada lavando cosas en una palangana. &lla lo mir por encima del hombro y le dirigi una radiante sonrisa que solamente consigui hacerle doler la cabe a. .4uenos d#as, $rthur 8hristian. &spero que hayas dormido bien. $rthur se sent sin ceremonias en el banco de madera. .Muy bien, en realidad, hasta hace unos momentos. Ahomas arque una velluda ceja. ."upongo entonces que el ingl)s no es partidario e un d#a de trabajo .coment. .3os ingleses, seor, son tan eficientes en un d#a de trabajo que jams tienen necesidad de levantarse a mitad de la maldita noche .

ladr $rthur, irritado.. $hora bien, *dnde encontr ese brebaje; Ahomas movi despreocupadamente la cabe a hacia una mesa con una vasija de hierro bajo la ventana. $rthur se levant y se arrastr a coger una ta a. .$ngus llegar dentro de un momento. *Aiene alguna e'periencia con ganado; .le pregunt Ahomas. $rthur se ech un buen trago de caf) por la garganta antes de contestar! ."oy bastante famoso por mi destre a con los caballos, as# que s#, supongo que tengo un poco de e'periencia .dijo, malhumorado, sin hacer caso de la risita despectiva de Ahomas. .Ahomas McKinnon, vigila tu lengua, por favor .dijo Kerry desde la palangana.. >o lo mantendr) ocupado, no tienes por qu) preocuparte. ."# .dijo Ahomas, con una sonrisa burlona en los ojos a ules.>o me encargar) de eso.
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&l sol estaba reci)n asomando por el hori onte cuando $rthur cay en la cuenta de que su autoproclamada destre a con los caballos no se traduc#a necesariamente en destre a discernible con los animales de ganaderia y mucho menos con cerdos.8asi no se lo pudo creer cuando Kerry le pas un enorme balde lleno de una acuosa ma amorra de restos y menudencias de lo ms f)tida, con aspecto rancio, y apunt hacia un corral de cerdos situado en medio del grupo de casitas con techo de paja. Mir hacia los cerdos, despu)s el contenido del balde y luego a Kerry. .No son e'igentes .dijo ella, con la nari arrugada por el olor que desped#a el balde. .%erdona, *pero qu) he de hacer; .pregunt )l nuevamente, todav#a incr)dulo. .Airarla aqu# y all: los puercos la buscan por el suelo, hocicando . e'plic ella pacientemente, y frunci ligeramente el ceo al ver su

evidente disgusto por la tarea.. "i prefieres, yo... .No, no, lo har) yo, no hay problema .se apresur a decir )l. 5e ninguna manera iba a darle a Ahomas McKinnon el placer de humillarlo: si los residentes de Llenbaden le tiraban as# el alimento a los cerdos, tambi)n lo har#a )l, pardie . =eprimiendo muy noblemente el deseo de echar a correr, se acerc al corral, se trag la obscenidad que le vino a la lengua cuando los cerdos comen aron a avan ar hacia )l moviendo en)rgicamente sus hocicos redondos, tratando de tocarlo. 8onsciente de que Kerry lo estaba observando y, cmo no, Ahomas, hi o una honda inspiracin, retuvo el aire y empe a arrojar el contenido del balde dentro del corral. (na ve acabada esa tarea, muy satisfactoriamente, y en tiempo r)cord, estaba seguro, Kerry lo condujo alegremente a otro corral que daba la impresin de que iba a desmoronarse en cualquier momento. &n el interior hab#a una vaca lechera masticando muy contenta su heno. .0ay que ordearla .dijo Kerry, poni)ndole un cubo cerca del pecho. . >o ir) a recoger los huevos, suponiendo que esa vieja gallina nos
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haya hecho el favor de poner alguno. .*&n serio no tienes una lechera o alguien de ocupacin similar que haga esto; .gru )l cogiendo el cubo. Kerry se ech a re#r. .Aienes que tener cuidado con las ubres .le advirti muy seria.. $ Nell no le gustar si se las aprietas muy fuerte. $qu# te dejo, entonces. 5icho eso, le hi o un alegre gesto de despedida con la mano y sah del destartalado corral suponiendo, al parecer, que )l era todo un e'perto en ordear vacas. 5ios de los cielos. "oltando un largo suspiro, se acerc receloso a la vaca, coloc cuidadosamente en el suelo la banqueta y el cubo y le dio unas palmaditas en las ancas.

.No he tenido ninguna queja todav#a, Nell .le dijo.. No le vamos a quitar el nimo a un hombre con una hoy, *verdad, chiquilla; "e sent en la banqueta, observ detenidamente la mecnica de la ubre y, haciendo una mueca, meti las manos debajo para liberarla de la leche. Media hora despu)s, consider un )'ito el ordeo, igual que la vertida de ma amorra a los cerdos: Nell se quej tres veces, pero slo consigui tirarlo de la banqueta una sola. 5espu)s de eso, $rthur fue prudente: con grave resolucin, levant la banqueta, inform a Nell que le e'traer#a la leche aunque eso los matara a los dos y persever implacablemente hasta que todas las ubres estaban secas. $ <ltima hora de la maana, cuando la mayor#a de los ingleses que se respetan estar#an empe ando a levantarse, Kerry iba llevando a $rthur por entre una densa niebla por un camino muy surcado. Cl llevaba a la espalda unas pesadas herramientas para partir piedras, cuya finalidad, seg<n le e'plic ella, era ayudar a Ahomas a puntalar una cerca. $rthur no ve#a la hora de empe ar. %ero primero Kerry ten#a que hacer unas cuantas visitas. &n la primera casita que visit, Kerry le present a =ed 5onner, un
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hombre casi tan gigantesco como $ngus, de pelo roji o veteado de gris. "e hab#a cortado uno de sus dedos semejantes a salchichas, pero se negaba rotundamente a que ella le aplicara el ungPento que sac de su cesta. Aen#a tanto miedo que apenas se fij en $rthur: se limit a hacerle una inclinacin con la enorme cabe a y continu, to udamente, poniendo objeciones al plan de Kerry, la mitad en ingl)s, la otra mitad en ga)lico. .No queremos quedarnos sin tu viol#n, =ed 5onner .insisti ella firmemente. &n cuestin de minutos ten#a la mano de =ed 5onner en la de ella, y

le estaba e'tendiendo un ungPento de muy mal olor en la herida, mientras )l chillaba como un nio pequeo. 3a segunda casa que visitaron estaba algo retirada, en medio de la espesura de un bosque, en un recodo de uno de los muchos cerros que rodean Llenbaden. $rthur encontr curiosa la ubicacin de la casita: era como si su propietario hubiera tenido la intencin de vivir alejado de todos sus vecinos. Kerry no se molest en golpear: simplemente se agach y desapareci por la pequea puerta. pasado un rato, un horrendo chillido rompi la tranquilidad del valle: $rthur ech a andar hacia la casa, pero en ese instante sali Kerry con la cara toda una guirnalda de sonrisas. Finifred es tan vieja como este valle .le e'plic, poniendo los ojos en blanco., maldice cada d#a que vive para ver, y me amena a con dispararme por traerle pan. %ero se lo come, y no tiene arma . aadi y continu caminando. 3a <ltima casa, situada justo al final del camino surcado, pertenec#a a una joven viuda, llamada 3oribeth, que ten#a tres hijos pequeos. "u marido, le e'plic Kerry, se ahog tratando de salvar a su hijo menor que sali a vagar y se meti en el lago. Nunca encontraron el cadver del pequeo, y desde entonces 3oribeth no volvi a ser la misma. 8uando apareci la joven en la puerta, desgreada y con aspecto cansado, $rthur sinti una inmensa pena por ella. %ens cmo har#a para poner alimento en los vientres de sus tres hijos,
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pero entonces lo comprendi! Kerry le hab#a tra#do galletas y unas lonjas de jamn. 8uando salieron de la casa de 3oribeth, Kerry se adentr en lo que parec#a un interminable prado de hierbas altas, y por all# continu hacia el lugar donde )l ten#a que encontrarse con Ahomas. $l pensar en Ahomas, de repente record las pesadas herramientas que llevaba a la espalda. .*> qu) crees que pretende hacerme Ahomas con estas herramientas;

.brome, volvi)ndoselas a acomodar en la espalda. Kerry se ri alegremente. .&s arisco, te lo concedo, pero te agradecer la ayuda, s#. $rthur lo dudaba mucho. > lo dud a<n ms cuando llegaron al tro o de la susodicha cerca. Ahomas le e'plic, hoscamente, que su tarea consistir#a en apuntalar una vieja cerca de piedras para impedir que las reses salieran y se alejaran demasiado, y $rthur pens dnde diablos tem#a que se fueran las reses habiendo esos cerros rocosos a ambos lados del prado. %ero supuso que la pregunta no le ganar#a otra cosa que una mirada de absoluto desd)n. 3a cerca se estaba desintegrando y no logr imaginarse cmo apuntalar un punto cambiar#a algo. .4ueno, pues, supongo que debo dejaros con vuestro trabajo .gorje Kerry, y agitando la mano con una leve sonrisa, ech a andar por el prado, por donde hab#an venido. 8omo si eso hubiera sido una seal, Ahomas dej caer una enorme piedra a sus pies, que aterri con un fuerte ruido. &n pocas palabras le e'plic a $rthur que ten#a que recoger piedras, partirlas y usar los tro os para reparar la cerca: le ense a manejar el hacha, lo estuvo observando un rato y de pronto se gir bruscamente y ech a andar por el prado. $rthur lo estuvo observando un momento, hasta que cay en la cuenta de que Ahomas ten#a la intencin de dejarlo solo ah#. .D&h, McKinnonE *$dnde diablos se marcha; Ahomas apenas se detuvo un instante para mirarlo por encima del
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hombro. .D>o tengo trabajo que hacerE .grit, y continu caminando, dejndolo all#, incr)dulo, ante la tarea de reparar )l solo la cerca. 4ueno, eso lo convenci. Ahomas ten#a toda la intencin de matarlo. > Ahomas casi lo consigui. %artir piedras era un trabajo matador. $unque el d#a estaba fresco

y soplaba una brisa constante, $rthur chorreaba de sudor. 3e dol#an las manos por sostener la herramienta para partir las enormes piedras y le ard#an los m<sculos de la espalda con el esfuer o de levantarlas hasta la cerca. &staba empe ando a sentir partes de su cuerpo que ni sab#a que e'ist#an. %ero pese a lo mal que se sent#a su cuerpo, encontraba algo muy catrtico en esa actividad. &l esfuer o f#sic lo hac#a sentirse vivo. de un modo algo e'trao, era much#simo m gratificante que lo que habr#a imaginado. "ent#a y ve#a el fruto de su labor, el progreso hacia un fin, los resultados concretos de su trabajo. &n 3ondres, un d#a de trabajo consist#a en diversas visitas sociales en las que se reali aba muy poco. %ero ah# en Llenbaden parec#a que toda actividad ten#a una finalidad, y toda finalidad era el bien com<n. 5esde la cuna lo hab#an educado para evitar el trabajo f#sico, por lo tanto era nada menos que asombroso que encontrara tan estimulante ese d#a. %ero, ay, 5ios, qu) dolorido estaba. =eci)n pasado el mediod#a, se tom un descanso para estirar la espalda. Mir hacia el prado y se fue dibujando una sonrisa en sus labios. &l sol hab#a penetrado por fin la neblina a ul: vio a Ahomas y Kerry caminando hacia )l. 8on paso lnguido, Kerry avan aba por entre la hierba alta, con un balde a un costado balancendose negligentemente, su gruesa tren a negra colgndole por encima del hombro, y desli ando la mano libre por encima de las hierbas. &l sencillo vestido gris le ce#a la esbelta figura, y $rthur record su tacto cuando la ten#a en sus bra os, sus caderas firmemente apretadas contra las de )l. &l recuerdo de ese beso se filtr por todos los
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recovecos de su conciencia: empe a acelerrsele el pulso cuando se gir del todo hacia ella, hechi ado por la visin de ella

desli ndose como si volara por el aire, como si ella y ese paisaje hubieran salido del cuadro de un maestro y adquirido vida. .8uidado, no sea que le caiga la baba en esa camisa prestada .le dijo Ahomas al pasar junto a )l de camino a la cerca, sin duda para inspeccionar el trabajo. $rthur le reban la espalda con una mirada impaciente, dej en el suelo la herramienta y se adelant a saludar a Kerry. &lla lo obsequi con una sonrisa beat#fica. .5eber#a haberlo sabido .dijo, cuando )l lleg a su lado y la liber del balde.. Ahomas pondr#a al propio rey a trabajar. 5eteni)ndose, se hi o visera con la mano para evitar el sol y lo mir, con los ojos bailando de risa. .&stoy convencido de que podr#a conseguir verme muerto al final del d#a. 5esde atrs se oy un bufido de Ahomas. 3a e'quisita risa de Kerry reson sobre las hierbas altas. ."#, es un poco duro por fuera, pero tiene un buen cora n. -rancamente, $rthur necesitaba ms pruebas para convencerse, pero juiciosamente decidi no hablar del asunto y mir el balde. .*+u) tienes ah#; .+ueso, huevos, un poco de pan y, de parte de May, un poquit#n de torta dulce. ."onri y le hi o un guio travieso.. %arece que nuestra May te ha tomado cario. .*"#; >a dec#a yo que esa mujer tiene un buen gusto poco com<n. Kerry volvi a re#rse, estirando los labios sobre unos dientes blancos y parejos. %or impulso, sin darse cuenta de lo que hac#a, )l le rode la mueca con la mano y se la apret afectuosamente. .Me encanta o#rte re#r .le dijo en vo baja.. Au risa es m<sica para m#. $ ella se le desvaneci un poco la sonrisa: abri la boca para hablar, pero lo que fuera que iba a decir se perdi para siempre por la
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intromisin de Ahomas. .4ueno, entonces, ser mejor que coma ,dijo bruscamente, quitndole el balde a $rthur.. Nos tomaremos un momento, no ms. +ueda ms que un poco de trabajo por hacer aqu# .les inform y se alej con el balde. .No le gusta que yo interrumpa el trabajo .susurr Kerry con una sonrisa irnica, y grit a Ahomas.! A< traers el balde, *verdad Ahomas; ."#, s# .dijo )l, con la boca llena de galleta. &lla mir a $rthur por el rabillo del ojo, sin dejar de sonre#r. . $hora debo irme. +u)date, pens )l. Aal ve ella le ley el pensamiento, porque no se fue inmediatamente. 3o mir a los ojos un momento y )l crey que le estaba viendo hasta el fondo de su interior, los pensamientos ardientes, lascivos que discurr#an por )l. $ntes de que )l pudiera desviar la mirada ella baj los ojos: se sonrojaron sus mejillas y se ri en vo baja. $rthur sigui su mirada y se dio cuenta de que todav#a le ten#a cogida la mueca: se la solt de mala gana, ro ndole la mano con los dedos. "in dejar de sonre#r, ella mir disimuladamente hacia Ahomas y se apart. ."er mejor que te des prisa, no sea que se coma tu parte. $rthur asinti: ella empe a caminar hacia atrs, los pasos renuentes, su sonrisa terriblemente seductora. "in poder apartar la vista de ella, )l continu mirndola, y ensanch su sonrisa cuando al fin ella se gir y, despu)s de una <ltima mirada, ech a andar por el prado. Cl se qued all# hasta que ella ya estaba a mitad de camino por el prado, y slo entonces se dio media vuelta. $l parecer Ahomas hab#a terminado su almuer o y estaba inspeccionando el trabajo, moviendo lentamente la cabe a de lado a lado. +ue se lo lleve el diablo, pens $rthur. Muerto de hambre, se dirigi al lugar donde

Ahomas hab#a dejado el balde a echar una mirada. 3o <nico que


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quedaba era un huevo, una galleta a medio comer y un pequeo tro o de queso de cabra. Lir bruscamente la cabe a y mir hacia Ahomas. 0abr#a jurado que el tunante se estaba riendo. 5espu)s de una concien uda cr#tica a la t)cnica de $rthur, que no pod#a faltar, como es natural, Ahomas lo dej nuevamente solo y volvi a buscarlo cuando el "ol iniciaba su descenso por el oeste. 5olorido, $rthur recogi sus herramientas, segur#simo de que las piernas jams lo llevar#an por el prado y mucho menos por el camino surcado, pero segur#simo tambi)n de que Ahomas McKinnon no se enterar#a ni por un momento de lo dolorido que estaba. "in saber muy bien cmo, se las arregl para echarse las herramientas a la espalda: sin saber cmo, se las arregl para obsequiar a Ahomas con una sonrisa que suger#a que era capa de continuar el trabajo durante varias horas ms, y, sin saber cmo, fue capa de echar a andar con lo que esperaba fuera un paso animado. 5e tanto en tanto, Ahomas lo miraba con aire dudoso. $rthur supuso que esperaba que se derrumbara en cualquier momento, y la verdad era que )l esperaba e'actamente lo mismo. &n un muy vano intento de disimular su malestar, decidi distraer a Ahomas con conversacin. .%arece f)rtil esta tierra que ten)is aqu# .coment animadamente.. 5ebe de sustentar a una buena cantidad de reses. Ahomas lo sorprendi echndose a re#r. .&sta tierra no sustentar#a ni a una lenteja .dijo, y volvi a re#rse.. 3as reses estn enfermas y en cinco aos slo hemos tenido una buena cosecha de cebada. "#, -raser McKinnon fue un est<pido al comprar ms reses vacunas, fue un tonto: esta tierra no puede sustentar ms que a ovejas. -raser... &se nombre hi o trope ar a $rthur. &ra el mismo nombre

del hombre al que %hillip le comprara el terreno, con el que luego se asoci para comprar ganado vacuno. No, no pod#a ser: -raser era el apellido del hombre, no McKinnon. 5e todos modos...
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.*-raser McKinnon; .pregunt. ."#, el difunto marido de Kerry. Muri hace casi un ao. &ra una suposicin rid#cula, una idea inconcebible, que pudiera ser el mismo hombre. $dems, su -raser estaba vivito y coleando, y deb#a una enorme cantidad de dinero. ."i esta tierra no sustenta al ganado vacuno, *por qu) los criis entonces; .pregunt, e'pulsando de su mente la rid#cula idea. Ahomas lo mir impaciente, como si se mostrara obtuso a propsito. .&l trocito de tierra del clan McKinnon de este valle pertenec#a a -raser. Cl fue el que compr las reses, reses tan enfermas que perdimos casi todo un ganado por la fiebre. 3as pocas que quedaron no han producido nada hasta ahora. "i el mercado resiste, venderemos las reses si paren y compraremos todas las ovejas de cara negra que podarnos. 0asta entonces, tendremos que arreglrnoslas como podamos. &l estado del mercado ganadero escoc)s era algo de lo que $rthur no sab#a nada, con la sola e'cepcin de que el ganado ovejuno estaba dominando por sobre toda otra empresa agr#cola. &so lo sab#a porque un cliente de 8hristian 4rothers hab#a invertido una enorme suma de dinero en los futuros mercados de ganado ovejuno. 8ontinuaron caminando en silencio. &n todo caso, algo de lo que dijo Ahomas empe a machacar en un recoveco de su mente. "i ese -raser McKinnon hab#a perdido un ganado, eso e'plicar#a que no se hubieran hecho los pagos cuando correspond#a. > suponiendo que llevaba dos o tres aos aumentar el ganado, entonces se pod#a suponer que los pagos no se hicieron durante varios aos. %ero de todos modos, la coincidencia era demasiado grande: *cmo era posible que )l se hubiera trope ado

con el terreno de %hillip de esa manera tan e'traa; No, no era posible. "implemente no pod#a ser posible.
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Ahomas vigil que $rthur pusiera los instrumentos para partir piedra en sus lugares correspondientes antes de llevarlo a un po o, para que pudiera lavarse. > slo cuando se hubo lavado se le permiti entrar en la casa blanca, en la que ya hab#a empe ado a pensar, y donde lo recibieron los apetitosos olores a pan reci)n horneado. 5e pronto el estmago empe a gruirle de hambre: cansinamente camin hasta la cocina, sonri cuando May le sonri y se encogi de hombros cuando $ngus gru: el gigantn estaba irritado. May le indic el banco de madera de la mesa. .%ens) que no vendr#a nunca .dijo alegremente.. Kerry fue a interesarse por -ilbert McKinnon y su dolor de muelas, pero tenemos un poco de tullen s2in2 si le apetece. Cl no ten#a ni la ms remota idea de qu) pod#a ser ese tullen s2in2, pero contest entusiasmado! .Me gustar#a mucho. > consigui dominarse y no arrancarle el humeante plato de las manos a May. 5espu)s de devorar lo que result ser una e'celente sopa de pescado, y en unos espantosamente pocos minutos, casi no lograba mantener abiertos los ojos, pero su orgullo le e'igi aceptar la pipa que le ofreci $ngus. 5io una chupada, se meti el humo en los pulmones, se puso casi verde, y al instante calcul que ten#a el claro placer de inhalar turba. .&'celente me cla .coment, tosiendo. Ahomas y $ngus se miraron, se sonrieron, y continuaron su conversacin. $rthur no tard mucho en perder el hilo: la conversacin

estaba salpicada prdigamente de frases en ga)lico y palabras que le eran desconocidas. 3o ms que logr colegir fue que los dos estaban preocupados por el valor de mercado de las reses que pose#an. &scuchando la vo montona de Ahomas, le fueron pesando ms los prpados con cada nueva frase en ga)lico que le entraba en la conciencia,
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pensando a qu) hora volver#a Kerry. 3o <ltimo que alcan a escuchar fue la historia de $ngus sobre un pobre tipo al que los criadores de ovejas e'pulsaron de su tierra. 3o despert el golpe de un dedo en el hombro. 3evant la cabe a con los ojos adormilados. Naturalmente era Ahomas, con una e'presin que slo pod#a calificarse de sonrisa irnica. ."er mejor que te vayas a la cama, muchacho. Aenemos ms que una buena jornada de trabajo maana. "e endere en el asiento y no pudo reprimir una mueca de dolor al sentir una especie de fuego abrasador que le recorr#a al parecer todos los m<sculos del cuerpo. ."upongo que maana volveremos a empe ar a una hora convenientemente irracional. $ngus se ech a re#r. Ahomas se apoy en el respaldo y sonri. ."#, comen aremos temprano. .&spl)ndido .dijo )l con vo arrastrada. 5e forma milagrosa, sus piernas le aguantaron lo suficiente el peso para poder alejarse de la mesa. 8on cada paso se le fue apretando ms la mand#bula, ms por el dolor causado por las risas detrs de )l que por el dolor de las e'tremidades. &ntr en el estrecho corredor y continu arrastrando los pies: se detuvo un momento a friccionarse la espalda y entonces se fij en la delgada franja de lu que sal#a al corredor de la habitacin que le hab#an dado Kerry.

&lla continuaba en sus pensamientos, jugando en los rincones de su mente. 8amin envarado hasta la puerta y una ve all# apoy el hombro en el marco, y todo su peso se apoy en su hombro: con el <ltimo gramo de fuer a que le quedaba, se cru de bra os y se concentr en el delicioso trasero de Kerry. &sto se debi a que ella estaba en cuatro patas, con el trasero levantado y la cabe a metida debajo de la cama que )l hab#a dormido la noche anterior. &n ese momento ella sali de debajo de la cama con una cajita de lata en las manos. "entndose sobre los talones,
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abri la caja y sac un fajo de cartas, o eso parec#an. 8uando desdobl la primera, mir furtivamente hacia la puerta. "u chillido slo fue apagado por el ruido que hi o la caja de lata al caer al suelo. .5ios de los cielos, me has asustado .e'clam, poni)ndose un puo en el pecho. .Mis ms sinceras disculpas. No pens) que estar#as... .hi o un pere oso gesto hacia la cama. aqu#. &lla se rubori al instante. .$h, s# .musit, y se puso a recoger las cartas esparcidas por el suelo de tablones de pino. .%uedo volver ms tarde, si quieres. .DNo, noE .e'clam ella, casi gritando, meti rpidamente las cartas en la caja y se puso de pie. 8on la caja sujeta a un costado, intent limpiarse la suciedad de la falda en las rodillas.. &h... mmm, olvid) que ten#a algunas cosas en esta habitacin .e'plic t#midamente, frotndose la falda con vehemencia. .8laro, es tu casa despu)s de todo. ."#. .%ase nerviosamente la vista por la habitacin, se puso la caja debajo del otro bra o y le sonri alegremente.. 4ueno, pues. *0as comido; May prepar una olla de...

.8ullen s2in2. "#, tom) un poco. .$h. ."e mir los pies un momento.. Au ropa. la hemos lavado .le dijo, haciendo un gesto hacia un rincn. $rthur desvi la mirada hacia el rincn y vio su ropa, lavada y planchada. 8uriosamente, la vista de su chaleco le produjo un estremecimiento. &n realidad, prefer#a la libertad que le daban la camisa y los pantalones prestados. .Lracias. .Mmm .musit ella, mirndolo a trav)s de su tupidas pestaas.. "upongo que quieres dormir. 5ormir. "# que hab#a deseado dormir, pero al contemplarla en ese momento, con la gruesa tren a colgndole sobre un hombro, dormir
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era lo <ltimo que se le pod#a pasar por la mente. 3o sorprend#a que una mujer pudiera estar tan atractiva con un vestido de un soso color gris, sus cabellos sin adornos, su hermosa cara sin ning<n realce cosm)tico. $h, pero Kerry McKinnon era atractiva, terriblemente atractiva, y de ms maneras que las que quer#a reconocer. $l margen del hecho de que era una mujer tan absolutamente ajena a su mundo como pod#a serlo cualquier otra. 3amentablemente, era casi absurdo que se las hubiera arreglado para acabar en ese remoto vallecito de &scocia, hechi ado por esa mujer, una mujer que en, ese preciso instante lade la cabe a y lo mir con curiosidad. 8onsigui apartarse de la puerta. ."#, deber#a dormir mientras pueda. McKinnon tiene una idea muy peculiar acerca de la hora en que debe levantarse un hombre por aqu#. &so tuvo el efecto de poner una leve sonrisa en los labios de ella y un brillo de diversin en sus ojos. .No te har dao, de verdad que no.

&n vista de que escasamente pod#a mover una pierna, $rthur consider eso abierto a debate. .Ae dejo entonces. 5ulces sueos .dijo ella y se dirigi a la puerta. &n el momento en que iba a pasar junto a )l, )l capt el aroma a lavanda e instintiva, impetuosamente, e'tendi el bra o, cogi)ndola por el abdomen antes que pasara, y se le acerc ms antes que pudiera apartarse, aspirando su aroma. .5ormir#a mejor con el recuerdo de tus labios en los m#os. 3as hermosas mejillas se arrebolaron al instante: ensanch la sonrisa y baj la vista a su bra o, que le rodeaba la cintura. .&so no es juicioso. .%ero de todos modos lo quiero, Kerry McKinnon, y, te lo prometo, t< tambi)n. .&res un sinvergPen a .ri ella. $h, era un sinvergPen a, de acuerdo, ella no ten#a idea de lo
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sinvergPen a que era. 3a apret a su costado, con la boca en su pelo. .8ompleta e irrevocablemente sinvergPen a .susurr, y con suma suavidad la hi o retroceder, retirndola del umbral de la puerta, hasta dejarla delante de )l. &sos impresionantes ojos a ules le estaban sonriendo: $rthur baj la cabe a, acercndola a la de ella, y le ro apenas los labios con los suyos, desli ndolos por la superficie, atormentndose adrede. 8on una mano le acarici suavemente el fino cuello, por el lado de la tren a que le bajaba por el hombro, y movi los labios sobre los de ella. &lla suspir: )l sinti su aliento en su boca, y la mano que ella coloc delicadamente en su cintura. 3e pas un bra o por la espalda y la acerc ms, hasta sentir todo el largo de su cuerpo contra el de )l, sus pechos en su pecho, la ligera curva de su estmago contra sus ingles. Kerry volvi a suspirar, ech atrs la cabe a y )l ahond el beso, devorndola como a una

e'quisite francesa, saboreando los valles de su boca. &lla se arque, apretndose contra )l, movi)ndose contra )l, hasta el punto de obnubilarle una ve ms la ra n de caballero. "e esfor por continuar en la superficie de ese beso, y combatiendo la riada de deseo que amena aba con arrastrarlo en una vorgine, apart la boca muy suavemente, de muy mala gana. Kerry continu apretada contra )l, los ojos cerrados, los labios formando un ligero morro, h<medos, sonrosados por los restos de su beso, hasta que tambi)n abri los ojos. &stuvieron un largo rato simplemente mirndose, el bra o de )l rodendola firmemente. Cl le ech hacia atrs una fina guedeja de pelo que le ca#a en la sien, le acarici el contorno de la mejilla con un dedo. No hac#an falta palabras: la corriente de deseo que flu#a entre ellos la entend#an muy bien. > )l crey que podr#an continuar as# toda la noche, simplemente mirndose. %ero ella se desprendi silenciosamente de su abra o, sali al corredor y, con la caja aferrada bajo un bra o y alisndose con una mano los cabellos de un lado, se alej de )l, caminando un poco encorvada, observ )l.
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0aciendo una larga espiracin, )l entr en la habitacin y mir la cama. 5ese por todo el mundo que llegara la maana, porque no podr#a dormir esa noche. No, no podr#a, despu)s de ese beso.
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Cap#tulo 6>
$la maana siguiente los hombres ya se hab#an marchado cuando Kerry se despert de un sueo atormentado a rachas por sueos bastante erticos con $rthur 8hristian. "ueos que despertaron dentro de ella a una bestia viva que ansiaba

sus caricias, que la hac#a sentirse agradablemente desfallecida al recordar las sensaciones producidas por sus manos y su boca sobre su piel, y la hac#an imaginarse las muchas maneras cmo esas manos podr#an acariciarla nuevamente en diferentes lugares. &sos pensamientos la distra#an y confund#an tremendamente, as# que, para no tener que soportar las miradas interrogantes de May, se pas la maana en la pequea huerta, quitando las malas hierbas, cortando y amugronando las enmaraadas ramas de una enredadera, capaces de ahorcar a un hombre adulto, y eliminando plantas de apariencia tan rara que casi le daba miedo tocarlas. *&n qu) momento crecieron tanto las malas hierbas; &l trabajo le sirvi de poco para calmarle la fiebre. Mientras tironeaba y e'tra#a las tenaces male as, su mente pasaba de su creciente angustia por el valle a trridas escenas de amor con $rthur: se lo imaginaba encima de ella, consumido por la pasin, haci)ndole el amor. &stos pensamientos le hac#an arder la cara. *&n qu) tipo de mujer se hab#a convertido que pod#a soar con actividades carnales tan descaradas y, peor a<n, sentirlas, mientras trabajaba en su huerta; 0ac#a mucho tiempo que no pensaba en las actividades se'uales, desde mucho antes que muriera su marido, y, sinceramente, casi no recordaba cmo era ser abra ada as# por un hombre. %ero $rthur... $rthur despertaba algo en ella que ni siquiera sab#a que e'ist#a, algo que la hac#a anhelar sentir el contacto de un hombre en lo ms profundo de ella. 5e pronto se sent sobre los talones, horrori ada por la indecencia
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de sus pensamientos, y se cubri la cara con las manos sucias para calmar el ardor de las mejillas. *&n eso se hab#a convertido, en una imp<dica, capa de pensamientos tan indecentes, lascivos... deliciosos; "#, eran pensamientos deliciosos: pensamientos que la calentaban toda entera y le hac#an hormiguear el vientre de una manera

e'traa, que no hab#a conocido desde hac#a muchos y largos aos. %ensamientos que le produc#an emociones que e'pulsaban todo lo dems de su mente, que negaban la entrada a siquiera un poquito de sentido com<n. %ensamientos fluidos que la derret#an, la hac#an sentirse e'traamente hermosa, la hac#an desear mirarlo una y otra ve , acariciarlo. &n todas partes. $vergon ada, meti las manos en la tierra negra, y empe a e'cavar para arrancar la redonda ra# de una enorme planta de tallos morados. 5eber#a concentrarse en los problemas que ten#a entre manos, no en encomendarse al infierno. >, 5ios santo, sus problemas necesitaban de toda su indivisa atencin. 5e mala gana, y con no poca dificultad, se oblig a repasar nuevamente su apurada situacin, como ya hab#a hecho miles de veces o ms, en busca de solucin. > no era que hubiera cambiado algo, no, no, hab#a vuelto a leer las cartas esa noche, con la vana esperan a de que hubiera interpretado mal algo en la carta del. seor =egis. %ero no, no hab#a interpretado mal ni una maldita cosa: el seor =egis no era otra cosa que preciso! ser#an deshauciados, e'pulsados, y cada d#a que pasaba era un d#a ms perdido en la b<squeda de una solucin. "in embargo, sent#a una avasalladora y creciente resolucin de sobrevivir a esa catstrofe. "u viaje de ida y vuelta a 5undee le hab#a despertado una pasmosa fe en s# misma. %or primera ve en su vida se consideraba capa de e'istir sin un marido, o madre o padre. "iempre se hab#a considerado la hija desgraciada de su
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madre, o la esposa y cuidadora de su marido. ,ncluso en el largo tiempo en que -raser ya no era capa de ocuparse de sus modestas posesiones, y era ella la que se ocupaba de las posesiones del clan McKinnon, ella sigui creyendo que era )l quien los manten#a a todos. -ue necesario ese e'traordinario viaje de regreso de 5undee para

que comprendiera que ella, Kerry McKinnon, era una superviviente. &ra capa de sobrevivir sin -raser, sin lord Moncrieffe, e incluso sin Ahomas. &ra capa de forjar su destino, capa de sobrevivir a lo peor. y por 5ios que estaba decidida a sobrevivir a esa amena a a su hogar, aun cuando no ten#a la ms remota idea de cmo impedir lo que iba a ocurrir. "lo sab#a que no lo perder#a todo ni la enviar#an al seguro infierno que la aguardaba en Llasgo1. $ntes morir#a. "e le hundieron los hombros y solt la planta morada. *$ qui)n cre#a engaar con esas bravatas; *+u), acaso cre#a que de repente iba a aparecer una olla llena de oro que ahuyentar#a todos sus problemas; &sa maana, despu)s de leer nuevamente las cartas, hab#a sacado la vieja gorra donde guardaba los fondos familiares, dio la vuelta al forro y puso su contenido sobre la ra#da colcha de su cama. 5espu)s de contar esmeradamente lo que ten#a, dos y tres veces para estar segura, comprendi que no hab#a suficiente dinero ni siquiera para pasar el verano, y mucho menos los meses de otoo. 8egada por las lgrimas, volvi a meter el dinero en el forro de la gorra y la devolvi a su escondite. 0ab#a considerado la posibilidad de vender todas las posesiones McKinnon que no estuvieran clavadas a la tierra: -raser hab#a tenido la suerte de heredar muchas cosas de e'celente calidad de su padre. %ero despu)s de revisar todo lo que se pod#a vender Nmuebles, pie as de porcelana fina, unas cuantas chucher#as de oro, un arado viejoO, le entraron serias dudas de que todo eso junto pudiera valer ms de unos pocos cientos de libras. No llegaba ni con mucho a las cinco mil libras que deb#a al barn Moncrieffe, y much#simo menos a la e'traordinaria suma que deb#a al 4anco de &scocia.
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&ntonces, tal ve el clan McKinnon podr#a trasladarse, como hab#an hecho muchos antes que ellos. Aal ve esa no era tan mala solucin despu)s de todo: tal ve no era la voluntad de 5ios que ella continuara

en Llenbaden, como hab#a cre#do siempre. *%ero adnde pod#an ir; Btros se hab#an ido a la costa, a ganarse la vida cosechando los productos del mar, pero se rumoreaba que en todo el mar no hab#a lo suficiente para mantener a tanta gente despose#da de sus casas y medios de sustento. *&stados (nidos; 0ab#a o#do hablar de las abundantes oportunidades que hab#a all# para todos, al margen de su clase social o nacionalidad. $unque no ten#a dinero suficiente para pagar los pasajes para todos, la venta de las reses podr#a tal ve dar suficiente. 5e acuerdo, entonces, pero una ve que estuvieran all#, *qu); 5if#cilmente obtendr#an lo suficiente de las reses para establecerse todos en otro pa#s. Kolvi a dar un fuerte tirn a la planta de tallos morados, negndose de plano a rendirse ante esa tena ra# . No deb#a pensar en qu) opciones les quedaban a todos, pero de una cosa estaba cierta! no se ir#a a Llasgo1. Aen#a que haber otra manera. Aen#a que haber otra manera y, maldita sea, la encontrar#a o morir#a en el intento. 3a planta cedi por fin y la ra# se desprendi, haciendo volar terrones de tierra hacia todas partes. 3os d#as siguientes transcurrieron en un torbellino de distracciones emocionales, mientras Kerry buscaba desesperada soluciones a su dilema. &l <nico punto brillante en su desgraciada e'istencia era la presencia de $rthur. Cl la atormentaba sin piedad, con caricias #ntimas a hurtadillas, sorprendi)ndola a solas y besndola apasionadamente, hasta dejarla sin aliento, sonrojada y sonriendo como una luntica. 3as caricias a
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hurtadillas y los besos furtivos le serv#an para insensibili arse del terrible dilema que enfrentaba, aunque slo fuera por ratitos. %ero aunque sent#a agudamente el inminente desastre, la tenacidad y el

buen humor de $rthur la animaban. Cl comen aba a hacer mella en la armadura de Ahomas. Ni siquiera Ahomas pod#a encontrarle defectos a un hombre capa de sonre#r ante todas las pruebas por las que )l lo hac#a pasar. %or motivos que ella no ve#a del todo claros, Ahomas se las ingeniaba para darle a hacer todo tipo de tareas despreciables y pesadas, desde maniobrar un antiqu#simo arado detrs de dos bueyes viejos, a trepar a la cima del 5in -allon en busca de un nido de haggis. &l nido, evidentemente, slo era una invencin de la imaginacin de Ahomas. &l haggis es un plato escoc)s preparado con asaduras de cordero, que todo el mundo conoc#a. Aodos, a e'cepcin de $rthur 8hristian, claro. Kerry no vio venir esa determinada tomadura de pelo: estaba demasiado preocupada por las gallinas, que no pon#an. %ero cuando se enter de lo que hab#a hecho Ahomas, se enfureci y lo amena con estrangularlo ella con sus propias manos, a lo cual Ahomas se limit a encogerse de hombros y dijo! .(n hombre tiene que aprender a sobrevivir aqu#, muchacha. &se grosero comentario slo consigui enfurecerla ms, y Ahomas mas avergon ado, prefiri irse a ocultar en el granero cuando ella le dijo a gritos que los escoceses son famosos por su hospitalidad y que ella esperaba que )l encontrara la misma hospitalidad que ofrec#a a $rthur cuando por fin emprendiera su gran viaje a &stados (nidos. 3a tarde transcurri a paso de tortuga: daba la impresin de que las manecillas del viejo reloj de p)ndulo no se mov#an. 8uando una hora se alarg a varias otras, Kerry estaba fren)tica, convencida de que $rthur se hab#a encontrado con un horrendo destino, si no con su muerte. "e imaginaba su magn#fica figura despatarrada, toda rota por una ca#da en los riscos. Aan angustiada estaba que cuando
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comen a caer la oscuridad, insisti en que Ahomas formara un

grupo de rescate, pero cuando estaba en eso la interrumpi el sonido de un cuerno, proveniente de una de las otras casas del valle. "ali corriendo al pequeo patio de la casa blanca, Ahomas pisndole los talones. $h# ven#a $rthur de vuelta, silbando alegremente, aunque con una cojera que ciertamente no ten#a cuando se march: al hombro tra#a un saco de tela basta. $ Ahomas y Kerry se les reunieron rpidamente $ngus y May, y los cuatro se quedaron all# contemplando, pasmados, el despreocupado paso de $rthur, algo encorvado y cojeando eso s#, por el camino surcado bordeado por casas con techo de paja, saludando y conversando con los vecinos. 8uando ya se acercaba a la casa, Kerry observ que sus pantalones estaban rotos por lo menos en dos lugares, sus hermosas botas estaban araadas sin remedio y las manchas de su trabajo le formaban grandes c#rculos en la espalda y las partes de las a'ilas de su camisa. %ese a su desastrada apariencia, )l los obsequi con una ancha sonrisa. .Ahomas, mi buen amigo .grit alegremente.. D+u) tipo ms listo es usted, seor, muy listo, s#E Aen#a toda la ra n en sus clculos: el nido del haggis est efectivamente encima del risco ms alto del 5in -allon, y en un lugar muy inalcan able. 8asi me cre# un haggis yo, aleteando como estaba. %ero siendo el muchacho gil que soy, logr) subir al risco ms alto y me siento muy complacido por haberlo hecho. DNo se puede imaginar el magn#fico tesoro que vi en ese risco escarchadoE Ahomas mir inquieto a $ngus, evit astutamente la mirada asesina que le dirigi May, y, entrecerrando los ojos, mir atentamente a $rthur. .*"#; .pregunt con cautela. .%ues s# .repuso $rthur con vo arrastrada, burlona.. Bjala hubiera tenido cuatro sacos, porque fcilmente los habr#a llenado con el
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abundant#simo tesoro de su haggis. Mientras lo miraba saboreaba de antemano el e'quisito pastel que podr#a preparanos nuestra May, .+uitndose el saco de la espalda, lo balance despreocupadamente en las manos y continu.. No s) por qu) me record una tarde muy aburrida que pas) en el Kenil1orth de &dimburgo, cuando habl) con un tipo que estaba cenando un guiso llamado haggis. $cto seguido lan el saco a Ahomas, que lo cogi al vuelo en el puo. ."#, seor, recuerdo ese guiso llamado haggis, y ahora ruego que su pastel de haggis sea tan... sabroso... como ese muy delicioso plato que preparan en &dimburgo. > ahora, *me disculpa, verdad; Me gustar#a mucho lavarme las manos para quitarme el... eh... el haggis. ,nclin la cabe a y se dirigi con su cojera hacia el po o, silbando nuevamente. $ngus, May y Kerry se giraron como una sola perso a hacia Ahomas. Cl mir atentamente el saco y lentamente lo levanto lo abri, arrugando la nari cuando el asqueroso olor se precipit fuera a saludarlo. >a estaba $ngus a su lado estirando el cuello para ver el interior del saco: cuando lo vio estall en una fuerte carcajada. 3e arrebat el saco a Ahomas y lo acerc a May para que lo viera. .DMierda de ovejaE .e'clam alegremente, y rugi de risa ante el ininteligible balbuceo que emiti Ahomas en vo baja. ,nmediatamente May estall en una letan#a de amonestaciones en ga)lico dirigidas a Ahomas, mientras $ngus, encantado y riendo, le daba repetidas palmadas en la espalda. "in que lo advirtieran los dems, Kerry se volvi a mirar a $rthur. Cl estaba sacando agua del po o con un balde, y pareci sentir su mirada: levant la vista y le dirigi una clida sonrisa y un guio. -ue en ese momento e'acto cuando Kerry comprendi que jams volver#a a conocer a un hombre tan maravilloso como $rthur 8hristian. 3o amaba: amaba con todo su cora n a ese bello desconocido. &se sentimiento se le volvi a confirmar al d#a siguiente, cuando Fillie Keith lleg con la correspondencia y les cont que uno de los

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roanos rodados del barn Moncrieffe se hab#a lesionado al dar un mal paso cabalgando. &staba suelto justo en la parte baja del valle, pero nadie se pod#a acercar al asustado animal para curarle la pierna. 3a idea predominante era que tendr#an que matarlo, tal ve deber#a morir de un disparo. $rthur, que estaba trabajando en reparar el gallinero, oy esto y al instante se les acerc a grandes ancadas. *5nde est ese caballo; .No puede dejar de verlo, milord. &st justo en la parte baja del valle, al final del 3och &igg. .*$ qu) distancia de aqu#; .(na milla, no ms .terci Kerry.. Aenemos un carretn... .No hay tiempo para eso. %ero si puedes traer un poco de avena,lo agradecer#a much#simo. Kamos, muchacho, ll)vame adonde est ese caballo. %asndole el bra o por el hombro, condujo suavemente a Fillie hacia el campo de cebada para que lo llevara donde el caballo lesionado estaba manteniendo a raya el arma del barn Moncrieffe. "iguiendo el camino surcado desde Llenbaden, Kerry y Ahomas llegaron a la orilla norte del lago &igg, donde estaban el caballo y un grupo de gente que iba en aumento. $lgunos estaban sentados en carretones, otros reunidos en grupos pequeos, todos atra#dos por el sangriento deporte de ver a alguien dispararle a un joven roano desde una distancia. &n medio del gent#o estaba la alta e imponente figura del barn Moncrieffe, de manos en caderas, y a su lado su hijo 8harles, riendo tan alegremente como si estuvieran en una merienda al aire libre un domingo por la tarde. Ahomas a<n no hab#a detenido la carreta cuando ya iba Kerry corriendo hacia ellos, con un saco de avena fuertemente cogido en una mano. "e detuvo en medio del gent#o, mirando hacia donde todos estaban mirando y apuntando.

$rthur estaba solo en el bre al con las manos metidas en los bolsillos. (nas yardas ms all, a la sombra de un roble solitario,
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estaba el caballo lesionado rascando el suelo con una pata delantera. "u terror era evidente, por los blancos de sus ojos, que se ve#an desde donde estaba Kerry. $rthur sac una mano del bolsillo y se rasc la nuca. $van un corto paso, pero el caballo relinch y retrocedi, trope ndose con la pata lesionada. $l instante $rthur se puso en cuclillas, junt las manos y, aparentemente, empe a hablarle al caballo. &ste ech las orejas hacia delante y gir la cabe a hacia un lado para ver mejor a $rthur, como si estuviera muy interesado en lo que este le estaba diciendo. %asado un momento, $rthur se incorpor muy lentamente y avan otro paso, sin prisa, y luego otro ms. &l caballo relinch y le ense la dentadura, pero $rthur continu acercndosele, sin parar de hablarle. Kerry casi o#a su vo tranquili adora, y vio que lo que fuera que le estaba diciendo estaba teniendo el efecto deseado. 3entamente $rthur continu acercndose hasta estar a un bra o de distancia del caballo. Aodos se quedaron en silencio, observando, y se oy una sofocada e'clamacin colectiva cuando $rthur estir el bra o y le toc la nari al caballo. Aodos retuvieron el aliento cuando )l avan y le puso la mano en el cuello. &l caballo no se movi: en realidad pareci relajarse un poco, como si el contacto le hubiera producido alivio y agrado. $rthur estuvo un buen rato acaricindole el cuello, hasta que por fin volvi a acuclillarse para e'aminarle la pata lesionada. $l cabo de un momento se incorpor, y, despu)s de acariciarle nuevamente el cuello y la paletilla, ech a andar resueltamente por el bre al en direccin a la gente. $van aba con pasos largos y seguros, tan seguros, que Kerry no

pudo dejar de sonre#r de orgullo al observarlo. "in pensar, Kerry mir alrededor y se encogi interiormente ante la penetrante mirada del barn Moncrieffe. .*+ui)n es; .le pregunt )l, secamente.
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$ ella se le desvaneci la sonrisa: no pudo pensar. .(n ingl)s, milord. 3o... eh..., est... .Kaya, slo es un viajero errante .dijo Ahomas. "orprendida, ella se volvi a mirarlo, pero Ahomas estaba mirando a Moncrieffe, con una e'presin inescrutable. .*(n viajero errante; .pregunt Moncrieffe, en un tono de absoluta incredulidad. ."#, es un ingl)s errante, en busca de poes#a, nada ms. Moncrieffe mir a Ahomas receloso y se gir a saludar a $rthur, que ya hab#a llegado hasta ellos. .4ien, seor .le dijo, con una e'agerada inclinacin de la cabe a., parece que tengo con usted una deuda de gratitud. .3e tendi la mano con apretada sonrisa.. 0a de permitirle que le d) las gracias adecuadamente en la casa Moncrieffe. $rthur mir la mano que se le ofrec#a y titube un instante, lo suficientemente largo para que Moncrieffe lo notara, y la acept. .No me debe nada, seor, les tengo un cario especial a los caballos. .&s usted ingl)s .coment Moncrieffe cuando $rthur le solt la mano.. No tenemos muchas visitas en nuestro pequeo rincn del mundo, y mucho menos ingleses. Aiene que venir a casa para un pe queo 5ram buidheach a , mi mo o se encargar del caballo. Lracias pero no quiero abusar de su hospitalidad. No es ning<n abuso .dijo Moncrieffe, imperturbable., en es %ecial tratandose de un conocido del difunto seor McKinnon.Mir por encima del hombro a un anciano muy arrugado y asinti secamente. 8on su perdn, seor, pero est equivocado. No conoc# al difunto seor McKinnon.

.*$h, no; .Moncrieffe se encogi de hombros con indiferencia.. &stoy seguro de que McKinnon habl de un conocido ingl)s. $h, bueno, pues .suspir., si no quiere aceptar mi hospitalidad, *espero entonces que me permita pagarle, milord... ; .8omo le he dicho, a m# no me debe nada, pero s# le debe algo a su caballo. "e hiri la pata ya hace mucho tiempo .le inform
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fr#amente.: tiene una herida en el espoln que le est supurando y necesita atencin inmediata. &sa declaracin sorprendi visiblemente a Moncrieffe: su mirada vol instantneamente hacia 8harles, que rasc el suelo con la punta del pie, sonriendo t#midamente a Kerry. ."eora McKinnon .dijo $rthur, impaciente, cogi)ndole el saco de la mano., *encontrar) avena en este saco; No esper a que Moncrieffe se recuperara de la sorpresa: ya iba caminando por el bre al antes que )l pudiera decir algo ms. $l barn no le hi o ninguna gracia eso: se gir hacia Kerry con los ojos llameantes. .D$ m# no me engaa, seora McKinnonE .espet.. -raser McKinnon recurri a ,nglaterra y no le sirvi de nada. *+ue -raser recurri a ,nglaterra;, pens Kerry. *+u) quer#a decir eso; Mir a Ahomas, pero este parec#a igual de perplejo. .*"e pondr bien el caballo; .pregunt 8harles. .D"#, 8harlesE .contest Moncrieffe con vehemencia, y, fijando otra airada mirada en Kerry, puso una mano en el hombro de su hijo.. No sea evasiva, seora McKinnon. %uede creer que su ingl)s la ayudar, Dpero eso no cambia nadaE Kamos, 8harles .aadi, empujando a su hijo en direccin a un coche que los esperaba. 8uando se hab#a alejado un trecho, detrs de 8harles, se volvi a arrojar una <ltima mirada fulminante sobre Kerry. &lla sinti que la mirada la perforaba hasta los huesos. "e le revolvi el estmago y desvi la mirada para no ver a 8harles. 6ams. 6ams se casar#a con

)l, ni por su clan ni por nadie. Necesitada de respirar, inspir una buena bocanada de aire, pero Ahomas se puso delante de ella, con e'presin sombr#a. .*+u) quiso decir, pues, con eso de que no cambia nada; Mle pregunt, receloso. &lla se encogi de hombros y mir hacia $rthur, que estaba nuevamente acuclillado, e'aminando el espoln herido, mientras el roano com#a feli en el saco de avena.
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.3a verdad es que no puedo decir que lo sepa .minti. $l ver la e'presin esc)ptica de Ahomas, levant las manos.. DCl tiene alguna idea en la cabe a, AhomasE No s) leer su mente. 8on eso slo consigui que Ahomas entrecerrara los ojos con ms recelo, de modo que mir ms all de )l, al lugar donde estaba $rthur curando al caballo. .&s muy bueno para tratar a los caballos, *verdad; .coment. ."# . gru Ahomas, desviando de mala gana la mirada para observar a $rthur. $rthur tranquili al caballo y le vend el espoln con una tela que le llev uno de los hombres del barn. Kerry tambi)n lo observ, procurando no demostra ninguna emocin, aunque estaba terriblemente inquieta por algo que hab#a dicho el barn. No pod#a imaginarse que -raser hubiera tenido un conocido ingl)s, porque, de ser as#, ella lo habr#a sabido. > en el caso de que s# hubiera conocido a un ingl)s, *qu) pod#a significar eso; &ra evidente que Moncrieffe slo dijo eso con el fin de intimidarla y de confundirla. 5e todos modos, la inquietaba. 8ontinu pensndolo, dndole vueltas y vueltas en la cabe a, tratando de encontrarle un sentido, mientras observaba a $rthur acabar el trabajo y entregarle el caballo al mo o de Moncrieffe. 8uando se dispers el <ltimo grupo, $rthur subi la pendiente,

hasta donde lo esperaban Kerry y Ahomas junto al carretn, con aspecto de estar muy complacido consigo mismo. .>o dir#a que maana el chico se sentir mucho mejor .coment.. &se es un luchador. No se dejar abatir por una fea herida ni por un escoc)s to udo .brome. ."#, tienes un don para tratar a los caballos .reconoci Ahomas a regaadientes. &so hi o ensanchar la sonrisa de $rthur hasta ms no poder. .4uen 5ios, McKinnon, *me han engaado mis o#dos o ha salido una palabra amable de tu boca;
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"olt una carcajada al ver que Ahomas pon#a los ojos en blanco y, mascullando su opinin en ga)lico, sub#a casi de un salto al carretn. "in dejar de re#r, sonri a Kerry. .Aendr) a ese viejo chivo comiendo haggis de mi mano antes que me vaya, observa a ver si no .le dijo, a la ve que le pon#a tranquilamente la mano en la espalda para ayudarla a subir. Kerry movi las piernas pero, por una ve , no sinti esa e'traa oleada de calor que e'perimentaba cada ve que )l la tocaba con tanta tranquilidad. 8asi no sinti su mano en la espalda! sus palabras la hab#an aturdido, rugiendo como un trueno por toda ella, estremeci)ndola hasta la m)dula de los huesos. ?$ntes que me vaya...@ &ra la primera ve que se permit#a pensar en eso, la primera ve que se imaginaba la espalda de $rthur saliendo por la puerta de su casa... %ara no volver jams. *8mo; *8mo podr#a soportar estar ah# y verlo marcharse; 3a invadi una e'traa sensacin de terror: sinti un fuerte deseo de arrojarse en sus bra os y suplicarle que no se fuera, que no la dejara nunca, ni a ella ni Llenbaden. %ero su cabe a se encarg de dominar a su tonto cora n cuando )l subi, se acomod al lado de

ella y le record a Ahomas que tambi)n ten#a un don para tratar a las vacas lecheras, lo cual de inmediato le vali un alegato de Ahomas, que se neg rotundamente a elogiar sus habilidades hasta ese e'tremo. Mientras rug#a la discusin, la cabe a prctica de Kerry le dijo tranquilamente a su cora n que )l saldr#a por su puerta dentro de unos d#as, Dclaro que s#E, porque *qu) hab#a en Llenbaden para un hombre como $rthur 8hristian; $h, s#, )l saldr#a por su puerta, y cuando lo hiciera, ella tendr#a que enfrentar la inevitable realidad de que no volver#a a verlo nunca ms. "u presencia all# no era otra cosa que un interesante capricho del destino, un momento en el tiempo que le hab#a dado una inesperada medida de agrado en su hora ms negra.
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(na maana )l la despert y le ense el sol. *8mo podr#a verlo marcharse, sabiendo que con su partida ella volver#a a caer en un sueo eterno; %orque por mucho que lo amara, lo adorara, lord $rthur 8hristian de los "utherland ingleses estaba tan absolutamente lejos de la sencilla Kerry McKinnon y de Llenbaden como pod#a estarlo cualquler ser humano. %orque por mucho que lo deseara, y 5ios misericordioso, cmo lo deseaba, )l no estaba destinado a estar all#. Ni ahora, ni nunca. Ni con ella. $cabar#a el interludio. Cl saldr#a por su puerta, dejndola con el cora n destro ado. > mientras traqueteaban a saltos por los baches del camino surcado, de vuelta a casa, se convenci de que tal ve estaba bien que )l la dejara con el cora n destro ado, porque ciertamente este ya no tendr#a ninguna utilidad. 5espu)s de )l, no.
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Cap#tulo 66
$ la maana siguiente $rthur se levant antes del alba, gracias a otra nebulosa visita de %hillip. %hillip apareci a su lado cuando )l estaba curando al caballo en el bre al: pero en el sueo el caballo se estaba muriendo a causa de un disparo, y %hillip estaba haciendo girar su sombrero en un dedo, boste ando de aburrimiento ante sus esfuer os por salvar al caballo. ?No lo salvars, prefiere la muerte a esta vida@ .le dijo despreocupadamente, y )l se gir con la intencin de estrangularlo por su indiferencia. 5espert antes de poder cogerlo. > tambi)n despert antes que nadie en el valle. $s#, despu)s de tomar un desayuno de pan fr#o, estaba sentado en un tocn de rbol fuera del pequeo patio de la casa blanca, donde interrumpi un buen rato la tarea de limpiar y abrillantar sus botas para admirar la aparicin del sol en el hori onte. 0abiendo estado ya ms de una semana en Llenbaden, hab#a descubierto, con gran sorpresa, que las primeras horas de la maana son las mejores del d#a. 3e encantaba la maana, sencilla verdad que jams hab#a sabido. Nunca antes se hab#a levantado con las primeras luces del alba. %ero en Llenbaden hac#a eso cada d#a, se lavaba y afeitaba, se pon#a las sencillas ropas que le daban esa enorme libertad de movimiento y caminaba lentamente por el corredor, siguiendo el aroma del jamn que %reparaba May para los hombres antes que empe aran su trabajo. %ero siempre se deten#a ante la puerta de la habitacin de Kerry, que ella dejaba ligeramente entreabierta, y la abr#a lo suficiente para %oder mirarla dormida. &staba angelical a esas matutinas horas de sueo: dorm#a con los cabellos sueltos, desparramados alrededor de su hermosa cara. &ntonces ansiaba tocarle uno de los delicados ri os que le ca#an sobre la sien, poner dos dedos sobre el lugar
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donde su piel era tierna y suave...

%ero siempre continuaba su camino, cuidando de pisar con la mayor suavidad para no despertarla. (na ve qu estaba sentado ante la rayada mesa de madera devoraba el plato de avena y el jamn que May le pon#a delante, y tend#a a comer el doble de lo que com#a en 3ondres. &sto lo encontraba especialmente interesante, porque sus pantalones le quedaban ms holgados que nunca en su vida, pese a que com#a tanto como la enorme cerda que criaban. (na ve terminado el abundante desayuno, sal#a a reunirse con Ahomas y $ngus en el patio: all# Ahomas, que ya hab#a renunciado a sus considerables esfuer os por matarlo, repart#a las tareas entre los tres. 5espu)s )l se pon#a en marcha, caminando con paso en)rgico al fr#o de la maana. 3e agradaba enormemente contemplar cmo se iba elevando la niebla a medida que el sol avan aba lentamente por su camino en el cielo, y se quedaba calladamente atnito al ver bailar su lu por la hierba cubierta de roc#o, llevando calor a todo el valle. &sa era una belle a que no hab#a visto con frecuencia en sus treinta y seis aos sobre la tierra, y solamente cuando se acercaba a ella despu)s de una noche de juerga. %ero en 3ondres el aire sol#a estar tan denso por el humo y otros vapores insanos que no estaba totalmente seguro de que all# e'istiera algo semejante al roc#o. =oc#o. 4uen 5ios, *pero qu) le estaba ocurriendo; &staba a la deriva en aguas desconocidas, eso era. &staba flotando y ambull)ndose alegremente en torno a una pregunta que no ten#a respuesta. "orprendente, pero verdaderamente disfrutaba de esa e'istencia en el valle escoc)s, le gustaba el trabajo arduo, esa sensacin de reali ar algo, ese sentido de finalidad. "in embargo, esa vida le era completamente ajena y, de hecho, totalmente inapropiada para un hombre de su rango en la alta sociedad: estaba como el proverbial pe fuera del agua, el caballero ingl)s jugando a
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granjero r<stico. %ero le gustaba, s#, le gustaba much#simo en realidad: hab#a much#simas cosas que lo conmov#an ah#, pens, observando al sol ahuyentar la niebla matutina. 3o conmov#an profundamente. (n sonido a su derecha lo hi o girarse y lentamente se form una sonrisa en sus labios. Kerry iba medio dormida cru ando el patio en direccin al po o, cubri)ndose un boste o con la mano. ,ba descal a, la orilla de su falda gris mojada al arrastrarse por el roc#o. "e detuvo ante el po o, se despere levantando los bra os por encima de la cabe a, estuvo as# un momento y luego inclin la espalda fuerte y esbelta para llenar con agua un balde. &so era, pens )l, eso era e'actamente lo que encontraba tan hermoso en ella. 8uanto ms la observaba en medio de la gente del valle, Ms absolutamente irresistible la encontraba. 5urante esos d#as hab#a llegado a encarnar todas las cualidades que )l deseaba en una mujer, comprendi en ese momento. Kerry McKinnon era una mujer real: no hab#a el menor disimulo en ella, nada falso. No le ten#a miedo al trabajo y, de hecho, apostar#a a que trabajaba ms que cualquier hombre que hubiera conocido. No le hab#a llevado mucho tiempo darse cuenta de que era ella la que manten#a vivo ese pequeo valle, la que los manten#a a todos funcionando, trabajando, viviendo. ,ncluso )l, un hastiado veterano de las ms altas cimas del escepticismo, cre#a en su alegr#a cuando ella saludaba a sus vecinos y comen aba el maravilloso d#a que hac#a, aunque fuera un d#a horrorosamente fr#o y h<medo. %ero eso era lo que la hac#a tan <nica: )l respetaba su inquebrantable capacidad para soportar los trabajos ms penosos sin la ms m#nima queja, y admiraba sinceramente su aguante para sobrevivir aun cuando era dolorosamente obvio que no hab#a dinero. 0ab#a conocido a hombres que no pod#an soportar ni soportaban los duros trabajos que Kerry McKinnon parec#a equilibrar en la yema de un dedo. &lla era el alma misma de ese valle, la <nica lu que brillaba en su
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miserable e'istencia, y ella era el motivo, sospechaba, de que muchas de esas pobres almas siguieran viviendo, estimuladas y fortalecidas por su resolucin. No le cab#a la menor duda de que ella era en parte el motivo de que Ahomas McKinnon no se hubiera marchado del valle como amena aba con hacer por lo menos dos veces al d#a. > slo pod#a dar gracias a 5ios de que =egis, desobedeciendo su orden, se hubiera ido a -ort Filliam en lugar de venir inmediatamente a Llenbaden. No pod#a e'pulsar a Kerry McKinnon de all# como no pod#a cortarse la mano derecha. $h, ya no dudaba de que era el deshaucio de Kerry el que hab#a ordenado. 0ab#a o#do y visto lo suficiente para saberlo. &ra asombroso, si no curiosamente cmico, que )l se hubiera trope ado con el terreno de %hillip de una manera tan e'traa. 3o encontraba tan incre#ble que no pod#a dejar de preguntarse si no habr#a habido una especie de intervencin divina. "i Kerry no le hubiera des, parado esa tarde, no habr#a sabido nunca a qui)n e'pulsaba, y rnucho menos habr#a podido evitarlo. 6ams habr#a conocido el sencillo placer y la belle a de ese valle. 6ams habr#a conocido a Kerry. $y, Kerry. $h# estaba otra ve , a la deriva en aguas ine'ploradas. &n cuestin de d#as se marchar#a de Llenbaden, hablar#a con el seor =egis y evitar#a la e'pulsin. No pod#a ni quer#a e'pulsar a Kerry de Llenbaden: no, encontrar#a una manera de arreglar ese embrollo, una manera que permitiera a Kerry continuar en ese id#lico retrato que hab#a pintado ella en su mente y su cora n. &n cuanto a )l, bueno, no sab#a muy bien que quer#a hacer despu)s de eso. >a no estaba seguro de ninguna maldita cosa, en realidad. 3e parec#a que ya no conoc#a nada, ni sus emociones, ni sus pensamientos, ni su cuerpo ni sus deseos.

> mientras la observaba volver hacia la casa, esbo ando esa radiante sonrisa cuando lo vio sentado ah#, medit sobre que har#a
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para arreglarse )l, porque si bien se encargar#a de que ella continuara viviendo en Llenbaden, donde le correspond#a estar, )l no pod#a hacer eso. &staba obligado, por su cuna, por deber y por las circunstancias, a dejar ese lugar y esa calidad de vida que le estaba empe ando a gustar. > a dejar tambi)n a la hermosa mujer que en ese momento ven#a caminando hacia )l. ."upongo que ahora quieres asustar de muerte a Ahomas levantndote antes del alba .dijo ella, entrando en el patio. .&n realidad, estaba pensando que verte a ti en pie antes del alba deber#a ponerlo directamente en su tumba. &lla se ri y se detuvo ante la puerta de rejas a quitarse un bucle de la cara con el dorso de la mano. .(na persona debe levantarse temprano por aqu#, o morirse de hambre: la mayor#a de las maanas no has dejado ni un trocito de pan para el resto de nosotros .dijo, empujando la puerta. .%erdona, pero simplemente he seguido las leyes de la naturale a: un hombre debe comer lo que le ponen delante, o ser devorado por Ahomas en el curso de unas de esas tareas matadoras que ha dictaminado. 3a risa de Kerry se esparci por la niebla matutina, mientras se recog#a la falda en una mano y daba un paso: pero el pie se enred en la orilla de la falda y trope pero el cerr fuertemente la mano en su codo y la atrajo hacia )l. &l brillo de sus ojos a ul claro se ensombreci: se rubori por un calor que )l sinti bajo su tosca camisa de lino al pasar entre ellos la corriente del deseo. Mirndola a los ojos, lentamente se levant del todo, sin notar que la bota que ten#a en la falda cay sobre la hierba a sus pies. "in

hacer caso de la vo de advertencia que son en su cerebro, la estrech en sus bra os. (na idea lo hab#a estado acosando durante d#as, atormentando los recovecos ms recnditos de su mente, combatiendo con el sentido del deber que le hab#an inculcado desde
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la cuna! ?No puedo marcharme, no puedo dejarla sin haberla acariciado, sin haberle besado los pechos@. .%or mucho que lo intente, no puedo dejar de desearte .le dijo dulcemente. &lla agit las pestaas y baj la vista hacia su hombro. .No puedo dejar de desear saborear tu piel .continu )l, echndole hacia atrs el bucle que le ca#a sobre la sien con un nudillo para poder besarle la sedosa piel ah#.. &res lo <ltimo en que pienso cuando me quedo dormido y mi primer pensamiento cuando sale el sol. &lla suspir con todo su cuerpo, susurr su nombre con una vo tan suave que )l apenas la oy. 3e ro la frente con los labios. .&res muy hermosa, muy hermosa .le susurr sobre la piel.. 5eseo poseerte, poseerte totalmente, toda entera. &lla levant las manos y le cogi las solapas de la camisa abierta y cerr los ojos. .No puedes imaginarte cmo revolotean tus palabras como un pjaro dentro de m# .susurr.. %ero... pero esto es muy imprudente. Cl suspir en sus cabellos. ."#, es imprudente .contest, sinceramente, de mala gana. 3e cogi las manos aferradas a sus solapas, y se las apret fuertemente, preparndose para soltarla. .%ero yo tambi)n deseo poseerte .susurr ella., completamente. &sas palabras le atena aron el cora n: sinti un raro hormigueo bajo el cuello de la camisa: le apret ms las manos. .No sabes lo que dices. (na t#mida sonrisa sesgada se form en los labios de ella. .Kaya, *has olvidado que estuve casada, muchacho;

5e pronto )l se sinti tan inseguro como la sonrisa de ella. &lla "ab#a e'actamente qu) ped#a, y )l deseaba que lo poseyera, lo deseaba con desesperacin. %ero tambi)n comprendi, en ese e'traordinario momento, que )l le hab#a inducido ese estado de
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deseo, que en el tiempo que hab#a pasado en Llenbaden, la hab#a seducido, halagado y engatusado para que le concediera sus favores. Kerry minimi aba lo obvio: eso no era slo imprudente, era locura, una absoluta locura, y )l ten#a la obligacin moral, aunque tremendamente d)bil en ese momento, de ponerle fin antes que avan ara ms y los consumiera a los dos, 3evant sus manos hasta su boca y se las bes en los dorsos: despu)s la obsequi con una sonrisa traviesa, perfeccionada a lo largo de aos de bailes, fiestas y reuniones. ."eora, podr#as poner a un hombre en un estado de veneracin. No es de e'traar que tu primo gobierne con mano tan dura. .3e solt las manos.. > hablando de esa encarnacin del demonio, ser mejor que me ponga a las odiosas tareas que me ha asignado para hoy, porque 5ios sabe lo que me har#a si me sorprendiera ocioso. "e meti las manos en los bolsillos, esas manos que se mor#an por acariciarla, y continu sonriendo, aunque su cora n se le hab#a subido a la garganta, ahogndolo. Kerry pareci confundida, pero baj t#midamente la vista a sus pies, alisndose inconscientemente el pelo que le ca#a sobre la sien. ."#, no te dejar descansar. $cto seguido se gir y ech a andar hacia la casa, con pasos rpidos pero inseguros, llevndose con ella todo el roc#o. $rthur se mordi el labio, y combati el deseo de llamarla, y su profundo pesar. &l d#a siguiente marc el comien o de la cosecha de cebada. &n opinin de $rthur, los habitantes de Llenbaden estaban e'cesivamente entusiasmados por la perspectiva de una cosecha tan

escasa, y se lo coment a Ahomas. &ste le inform que eso se deb#a a que ese ao hab#a algo para cosechar, a diferencia de los dos aos anteriores, en que la cebada no madur bien. Ahomas le ense la hierba, e'plicndole que el grano serv#a para
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hacer pan y bree, que el entendi significaba 1his2y escoc)s, y los tallos se usaban como heno en invierno para alimentar al ganado. 3e ense a sostener y mover las largas guadaas curvas que usaban para cortar la hierba, y caminaron lado a lado cortando juntos, a un ritmo constante. 5etrs de ellos ven#an otros dos cortadores y ms atrs, Nlay y Kerry desgranaban los tallos, los que luego $ngus y dos ancianos ataban en grandes haces. 3a siega era un trabajo relajador, el tipo de actividad rutinaria que $rthur hab#a llegado a apreciar en el valle. %ero si bien su mente disfrut del descanso de pensamientos ms serios, a <ltima hora de la tarde su cuerpo gem#a de dolor: sent#a los m<sculos de la espalda como si estuvieran a punto de estallarle y sal#rsele por el pecho: ten#a la mano derecha cubierta por una maldita ampolla, por el roce del mango de la guadaa que hab#a asido todo el d#a. 8uando la lu del sol comen a adquirir los colores del crep<sculo, Ahomas puso fin al trabajo del d#a. Mientras estiraba los m<sculos de la espalda, $rthur mir hacia atrs, al camino que hab#an hecho cortando, seguro de que faltaba poco para terminar la cosecha. %ero con inmenso asombro comprob que slo hab#an cortado menos de la cuarta parte del campo. Mientras contemplaba boquiabierto ese fenmeno, Ahomas le dio una fuerte palmada en la espalda, riendo. .No te apures, muchacho, habr ms para ti maana .le dijo, y se alej riendo. $rthur sonri mirando la espalda de Ahomas, sintiendo cierta satisfaccin al pensar que cuando se marchara a 5undee a ver al seor =egis, Ahomas McKinnon lo echar#a de menos. $h, s#, lo

echar#a much#simo de menos. "igui a Ahomas y a los otros que, pens irritado, continuaban e'traordinariamente animados despu)s de ese trabajo atro mente arduo. Aodos caminaban alejndose de la casa blanca, hacia donde se elevaba una especie de viejo granero sin uso. 3o sorprendi un tanto que Ahomas virara a la i quierda con los dems, en lugar de
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dirigirse a la casa blanca, donde )l esperaba disfrutar de una de las deliciosas comidas de May. 8on enorme fastidio vio que $ngus y May segu#an a Ahomas. "e detuvo, manos en caderas, deseando una conveniente e'plicacin respecto a por qu) su cena no iba a estar lista a la hora acostumbrada. .&s nuestra costumbre celebrar el comien o de una cosecha con una comida en com<n. "e gir hacia la vo de Kerry, e hi o un gesto de dolor por la rigide de los m<sculos de su cuello. .* "#; Kerry asinti, caminando tranquilamente hacia )l, al parecer no afectada por el arduo trabajo de desgranar la cebada. .Aenemos un caldo escoc)s, aunque no tenemos cordero. Cl no ten#a idea de qu) significaba eso, pero contest alegremente . &so parece delicioso. .$pretndose los riones con ambas manos, continu.! *> a qu) hora comien a este fest#n; 5e pronto ella se detuvo y le cogi la mano. .D5ios m#oE .e'clam. Mientras )l se estremec#a ante la nube de su aroma a lavanda, e le mir atentamente la ampolla de la mano, estirndole el bra o par verle mejor la herida. %asado un momento, levant la vista hacia cara, con los ojos llenos de compasin. .$rthur, tu mano. Cl se encogi de hombros. .(na pequea ampolla, nada ms. .*%equea; .repiti ella, incr)dula. "e la toc suavemente :, volvi a

mirarlo cuando )l se encogi de dolor.. 0ay que curarla .dijo, autoritaria.. Ken. "oltndole la mano, ech a andar delante de )l. Cl no se atrevi a hacer otra cosa que seguirla. 3a sigui hasta la cocina de la casa blanca, donde ella puso una pequea banqueta de madera bajo una repisa situada sobre el borde superior de la ventana. "ubi a la banqueta y poni)ndose de puntillas cogi un frasco con la e'traa substancia de color verde
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que )l la hab#a visto aplicar a =ed 5onner. &lla baj de un salto y le hi o un gesto impaciente para que se sentara en el banco junto a la mesa. .No te gustar el olor, pero e'traer la sangre y el agua de la ampolla .le e'plic. 5espu)s abri el frasco, y )l se ech hacia atrs al sentir el olor picante que llen la habitacin. .&l olor no dura mucho .le inform ella, con toda frescura. $cto seguido meti dos dedos en el frasco, con algo ms de entusiasmo que el que le habr#a gustado a $rthur, y sac una buena porcin del asqueroso ungPento. .No lo temo, seora, en pequeas dosis. *&sts segura de que se necesita tanta cantidad; .Kenga, dame tu mano .dijo ella como si no lo hubiera o#do &sto podr#a escocer un poco, pero cuando acabes estars bailando con May, te lo prometo. $l ver que )l no se mov#a con la rapide que quer#a, ella le cogi la mano y se la abri bruscamente. $ntes que )l pudiera decir esta boca es m#a, ella ya le hab#a esparcido la asquerosa pasta sobre la palma. $l instante sinti subir un ardor por el bra o y bajar por el tra', y mo pudo evitar una e'clamacin de sorpresa.

%ero Kerry era fuerte y le sostuvo firmemente la mano mientras le frotaba la ampolla con la granulosa pasta. &l ardor dio paso casi de inmediato a un hormigueo fr#o. $rthur sinti cmo iba bajando la ampolla a medida que sal#a lentamente el pus. $l cabo de un rato, Kerry dejo de friccionarle la mano con la pasta y sac una tira de tela de una cesta que estaba cerca de la cocinilla. "e sent a su lado, coloc la mano en su falda y la vend firmemente. .Aienes que dejarte la venda dos d#as, si no, no se curar bien. Cl se mir la mano, despu)s a ella. Kerry sonri dulcemente, arrugando un pel#n la nari . .&l dolor no ha sido tan terrible, *verdad; Cl no supo qu) contestar. &staba demasiado concentrado mirndole
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esa encantadora arruguita en el puente de la nari . $cerc la cara con la intencin de besarle la arruguita, pero ella gir bruscamente la cabe a y su boca fue a caerle sobre el hombro. &stuvieron as# un rato, que a )l le pareci una eternidad, sus labios sobre la tela gris que le cubr#a el hombro, la cabe a de ella vuelta ligeramente, hasta que ella la gir hacia )l. &ntonces )l le bes la comisura de la boca, buscando sus labios. &lla levant una esbelta mano, la ahuec en su mentn y abri los labios debajo de los de )l. "in pensarlo, )l la estrech fuertemente en sus bra os y la bes en toda la boca, consciente de todos los lugares en que se tocaban, del aroma a lavanda, del tacto de la gruesa tren a que ca#a entre ellos, de la sedosidad de su hermosa piel. 4es todo eso, sin abandonar los blandos valles de su boca ni su lengua ni sus labios maduros: la bes, bes y acarici, hasta que el conocimiento de su inminente partida empe a golpearle la conciencia. 3evant la cabe a y le apoy la cabe a contra su pecho, sujetndosela con la mano vendada, y trat de recuperar el aliento. 3a mano de Kerry baj lacia desde su mejilla a su hombro: entonces )l

la estrech ms a<n, sintiendo la desilusin de ella y no deseando soltarla jams. "inti el cora n desgarrado: desgarrado entre su enorme deseo y su sentido del honor, d)bil como estaba este. $l final, gan el honor y se oy decir lo inconcebible! ."abes que debo marcharme pronto. &lla no se movi ni habl. .5ebo ir a 5undec. .D5ebo anular la orden de tu e'pulsin pens.. 3o sabes, *verdad; 3a sinti estremecerse: entonces ella levant la cabe a, se desprendi del abra o y mir alrededor, sin mirarlo a )l. ."#, claro que lo s) .dijo. %oni)ndose de pie, cogi el frasco de espesa pasta y se dirigi al estante.. Me echars de menos, *sabes; .aadi con vo ronca, y trat de re#rse. .Ae... te echar) de menos, much#simo, Kerry .balbuce )l,
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sinti)ndose impotente. "in decir nada, ella subi a la banqueta, puso el frasco en su lugar, baj de un salto y cogi una patata. .*8undo; .pregunt, haciendo como que e'aminaba atentamente la patata. Cl suspir cansinamente, se mir la mano vendada, tratando de no conmoverse. .Maana. 3evant la vista y la vio limpindose una mejilla. .No me mires as# .dijo ella, haciendo girar nerviosamente la patata en la mano.. &sto lo causa la cebolla. %ero no era una cebolla, sino una patata. No supo qu) hacer: no se le ocurri nada para consolarla, ni para consolarse )l. %ero cuando al cabo de un instante ella se volvi hacia )l, estaba sonriendo. %ero evit su mirada, mir hacia todas partes por la cocina, menos a )l. .4ueno, pues, ests bien curado y vendado para el viaje. *Kamos a

unirnos a la celebracin, entonces; $cto seguido se dirigi a la puerta, como si tuviera toda la intencin de salir, la siguiera )l o no. &n ese momento a )l lo invadi un sentimiento curioso, una e'traa me cla de verdadero pesar y de alivio, como si estuviera muy adentrado en el mar y casi hubiera perdido pie. "e levant y sonri con la mayor despreocupacin que pudo. .Kamos .dijo simplemente y sali de la casa detrs de ella. "igui el camino surcado sobre el que la lu del sol poniente arrojaba destellos y sombras dorados. 8amin por ese sendero dorado hasta entrar en un c#rculo de alegres risas donde la pequea comunidad sustentada por Kerry estaba bebiendo de una misma jarra de 1his2y.
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Cap#tulo 6:
3a oscuridad ya hab#a descendido sobre Llenbaden y Kerry slo pod#a esperar que las sombras ocultaran su arrolladora triste a. &ra rid#culo, pens al coger la jarra de 1his2y que le pas May, que la afectara tanto ese anuncio, cuando ya sab#a que llegar#a, cuando tal ve podr#a haber calculado el momento que elegir#a )l para marcharse. Ni por un solo instante hab#a cre#do que acabar#a de otra manera. *&ntonces por qu) se sent#a como si se le estuviera partiendo en dos el cora n; %orque hab#a llegado a adorarlo, a diferencia de cualquier otro hombre que hubiera conocido. 4ebi un trago del amargo 1his2y escoc)s y lo pas al siguiente. Cl hab#a demostrado ser una roca, un hombre con una fuer a de carcter y una disposicin que lo hac#a absolutamente irresistible. "e ve#a muy capa de estar a la altura de cualquier circunstancia, tan capa , en realidad, que en ms de una ocasin ella dese contarle sus problemas, apoyar la cabe a en su hombro y dejar que )l se los solucionara. ,ncluso se hab#a permitido fantasear con cmo

ser#a envejecer con )l. 3o amaba, Dlo amabaE 5e ah# nac#a el violento conflicto de sus emociones. 3o amaba, pero jams podr#a tenerlo. (n hombre como $rthur 8hristian pertenec#a a los elegantes salones de ,nglaterra donde no e'ist#an problemas corno los de ella ten#a. No deb#a y no quer#a enredarlo en ellos. 8laro que )l se ir#a. *%ero podr#a soportar verlo marcharse; $git la cabe a y se oblig a centrar la atencin en =ed 5onner, que estaba tocando una animada giga en su viol#n, su dedo claramente muy mejorado. Molly McKinnon y 4elinda 5onner estaban bai. lardo al ritmo de su melod#a, con las faldas levantadas, los bra os en, la ados, girando y girando alrededor de la pequea fogata, como sino tuvieran la menor preocupacin en el mundo. 3as pobres mujeres ten#an problemas que ni siquiera sab#an, pens
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tristemente: al menos no lo sabr#an hasta el d#a siguiente. >a hab#a decidido decirles la verdad, que ten#an menos de dos semanas para decidir qu) hacer con sus vidas, ya que ella era incapa de idear una manera de salvar Llenbaden. 3es dir#a todo, reconocer#a su fracaso. 3o har#a tan pronto como estuviera segura de que $rthur se hab#a marchado, no quer#a aadir humillacin a su pena. Kolvi a llegar hasta ella la jarra, bebi otro saludable trago y lo pas a alguien que estaba a su derecha. (n poco ms all del c#rculo formado por los dan arines estaba $rthur, sentado en el suelo con el hombro apoyado en un viejo barril de roble, mirndola, mirndola e'actamente del mismo modo como la hab#a mirado casi desde el momento en que se conocieron, con esa penetrante mirada castaa que parec#a atravesar la tela de lana de su vestido, calentndole la piel. Aeniendo buen cuidado de no mirarlo a los ojos, trat de dominar los avasalladores sentimientos que batallaban en su cuerpo, cora n y alma. 5ios misericordioso, sus ansias eran mayores de lo que podr#a haber imaginado jams, y el miedo por su partida

terriblemente real. $nsiaba con desesperacin ese calor y el e'trao hormigueo que sent#a en el fondo del vientre cuando )l la miraba. $nsiaba hacer realidad la imagen mental que ten#a de )l, sosteni)ndose encima de ella, penetrndola ms hondo a<n... &se pensamiento le choc, la sacudi, y al instante se levant y entr en medio del grupo de bailarines. 8ogi)ndose firmemente las faldas empe a mover los pies al ritmo de la m<sica, levantndolos ms arriba que nadie. Arocitos de la cara de $rthur pasaban veloces junto a ella mientras saltaba y giraba, saltaba y giraba: ri casi hist)rica cuando $ngus le cogi el bra o, lo pas bajo el suyo y la hi o girar ms rpido. =ed 5onner aceler el ritmo, lan ando a los bailarines a un frenes# de movimientos: alguien choc con ella y se tambale hacia atrs, pero Ahomas alcan a sujetarla y la meti de nuevo dentro del grupo. 8ontinu bailando, sin notar el sudor que le corr#a por la espalda,
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concentrada en aprovechar la melod#a, deteriorada por el tiempo, para e'pulsar de ella ese insano anhelo, o por lo menos pisotearlo hasta meterlo en el agujero negro donde deb#a estar. %ero por mucho que bailara, saltando y girando, el baile no le disminuy la angustia, en todo caso parec#a aumentarla. Mir#adas de pensamientos pasaban trope ndose por su cabe a: su mente y su cora n batallaban con su descarado deseo f#sico, con la indecencia de sus pensamientos, con el avasallador y lascivo deseo de pasar una noche de amor que jams volver#a a tener. &sa idea la despojaba de toda ra n, estaba atrapada en una red de deseo f#sico, presa de una pasin insondable que se al aba como una bestia dentro de ella, ati ando la vora avide de sus caricias, del sola que slo )l pod#a darle. 8uando =ed 5onner termin la giga, Kerry se desplom sobre la hierba, tratando de recuperar el aliento, mientras los dems re#an. No pudo evitar buscar la mirada de $rthur: )l segu#a apoyado en el

barril, y segu#a mirndola. "u mirada era ms intensa, ms penetrante que nunca: sinti cmo le perforaba la conciencia, como si )l supiera e'actamente qu) estaba pensando. 3e dio un vuelco el estmago: desfallecida, desvi la mirada y mir a los dems. %ero no le sirvi de nada! sigui sintiendo la mirada de )l, perforndola. 8uando se consumi la <ltima gota de 1his2y, todos se pusieron en marcha hacia sus casas, con pasos inseguros, en grupos de dos y de tres, sus risas derramndose en el silencio de la fr#a noche. $rthur hab#a visto a Ahomas marcharse antes en direccin a su altillo en el granero, tambalendose por el sendero surcado por haber bebido ms de la cuota de 1his2y que le correspond#a. $ngus se ech al hombro el barril comunitario y se alej con May hacia la casa que compart#an ms abajo de la casa blanca, conversando en vo baja con otra persona.
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$rthur continu all#, observando a los <ltimos McKinnon que quedaban, aunque sin verlos. "u mente segu#a viendo la imagen de Kerry bailando. 0ab#a saltado en medio del grupo como una ninfa de los bosques, graciosa y gil con sus pies, pero como endemoniada en su intensidad. &ra una imagen provocativa, que no pod#a borrar de los ojos: una ,magen que lo inflamaba. 8uando slo quedaban )l y Kerry, volvi a mirarla: ella iba acercndose a la pequea fogata para apagarla: record sus faldas subidas, el giro de sus tobillos al saltar en el aire. &lla lo mir y sonri t#midamente, jugueteando con la punta de su larga y gruesa tren a. .$postar#a a que nunca hab#as visto una celebracin de la cosecha como esta. Cl no hab#a visto nunca una. .No puedo decir que la haya visto. 3a encontr) muy divertida, 3a sonrisa de Kerry se desvaneci ligeramente: se cogi las manos a la

espalda. .%odr#as echar de menos nuestras costumbres en 3ondres. &so quedaba corto: ella no ten#a idea de lo mucho que echar#a de menos todo de ese vallecito! el trabajo, el paisaje, la camarader#a... ? $ ti, Kerry, te echar) de menos a ti@. .Aenemos galletas reci)n horneadas. Me encargar) de que lleves las suficientes para unos d#as. .&so ser#a muy amable de tu parte. &lla desvi la vista un momento, como si quisiera decir algo. %ero cuando volvi a mirarlo, encogi sus esbeltos hombros como si llevaran un enorme peso encima. .4ueno, supongo que no queda nada ms, aparte de desearnos una buena noche de sueo. $y, Kerry, queda mucho, queda mucho atrs, much#simo... .Me imagino que ahora tengo ms posibilidades de que se cumpla mi esperan a de dormir hasta que el sol por lo menos haya tocado el cielo, dada la e'traordinaria admiracin de Ahomas por el 1his2y
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escoc)s .coment con vo arrastrada echando a andar junto a ella en direccin a la casa blanca. &lla se ri alegremente ante la broma, y el sonido de su risa cay como miel sobre )l. .&n tu lugar yo no lo esperar#a mucho. &se hombre tiene una manera incre#ble de recuperarse de sus e'cesos. $rthur no contest: estaba demasiado consciente de ella, todas sus fibras estremecidas por su cercan#a y por el conocimiento de que muy pronto ya no estar#a. Nunca volver#a a verla. 8aminaron en silencio. 8uando entraron en la cocina, los dos se detuvieron, un tanto incmodos, pens )l, al comprobar que no sab#a dnde poner las manos. .Ae irs temprano, supongo. Cl se meti las manos en los bolsillos.

."#. Kerry se quit una pelusilla imaginaria de la falda de su vestido gris. .*%odr#as escribir; &s decir, para que sepamos que llegaste bien. Cl sac las manos de los bolsillos y se las cogi a la espalda. 5esde luego. &lla asinti y continu limpindose la falda. 4ueno, entonces... M.Kerry, gracias .solt )l, volvi)ndose a meter las manos en los bolsillos.. &sto ha sido... *+u) pod#a decir; No hab#a palabras para describir esa e'periencia, no hab#a manera de e'presarle lo mucho que hab#a significado para )l ese e'traordinario viaje al interior de &scocia. ."# .dijo ella en vo baja.. Ae espera un largo viaje..., te deseo una buena noche .aadi, y resolvi cualquier dilema que pudiera tener )l para responder, saliendo de la cocina. Cl se qued solo junto a la rayada mesa, mirndole la espalda, deseando poder decirle todo lo que ansiaba decirle. %ero era mejor as#. "#, ciertamente era mejor as#. =epiti)ndose eso en silencio una y otra ve camin por el corredor
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hacia la habitacin en que hab#a dormido durante ya dos semanas, y pas junto a la puerta de ella sin detenerse. 8uando entr en su habitacin, sus pasos se volvieron pere osos. "e quit la camisa de lino, desprendi)ndosela de la espalda como si fuera una venda: se hi o una mueca al mirar sus pulcras ropas colgadas muy ordenadas en el ropero. "e lav distra#do, con la mente errante, y despu)s se acerc a una de las dos ventanas pequeas que adornaban la habitacin, y all# se qued, contemplando esa luna escocesa que hac#a resplandecer la tierra, pura y sin contaminacin. No ten#a idea de cunto tiempo llevaba all# cuando lo sobresalt un suave golpe en la puerta.

Mir por encima del hombro en el momento en que se abr#a la puerta, y el cora n se le vino a los pies. &n el umbral estaba Kerry, con los cabellos sueltos, sus pies descal os asomados bajo un camisn blanco. "e gir lentamente hacia ella, sin saber cmo deb#a recibirla en esa circunstancia, y se sinti ms inseguro a<n cuando ella cerr suavemente la puerta. "olt la toalla que ten#a en la mano. &lla cru los bra os sobre el diafragma y mir al suelo. Cl se mantuvo r#gido, esperando que ella hablara. %ero ella apret firmemente los labios, despu)s abri la boca como si fuera a hablar, y volvi a cerrarla. Cl trag saliva. &lla levant la vista y pase rpidamente la mirada por la cama antes de mirarlo. "e ve#a tan triste que )l sinti una opresin en el pecho. No quiero olvidar jams la caricia de tus labios en los lab#os . susurr ella, tocndose inconscientemente los labios con los dedos., ni la sensacin de tu mano sobre mi piel. Me haces desear ser abra ada como no lo he deseado en aos, $rthur. No puedo... puedo soportar que te vayas sin... sin conocerte... 3os pies de )l se movieron antes que su cerebro, atravesando la habitacin en tres ancadas para cogerla fuertemente en sus
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bra os. 3o entend#a totalmente, como si esas palabras las hubiera dicho )l, pero le fall la vo . 5ese decirle lo mucho que la admiraba: dese decirle cunto deseaba que sus vidas fueran diferentes, ser otro hombre, no el que era, y abri la boca, inspir aire para decirlo, pero ella le puso un dedo en los labios. .No digas nada .musit y baj la mano para desatarse el la o que cerraba el escote del camisn.

"in dejar de mirarlo, abri lentamente el escote hasta dejarlo alrededor de los hombros de modo que se desli ara hacia abajo. &l camisn se desli por su cuerpo, cayendo a sus pies en un montoncito de pliegues. $rthur no pudo respirar: no pudo recuperar el aliento, mirando su cuerpo desnudo. 3a forma de sus pechos era perfecta para llenar sus palmas: su estrecha cintura se ensanchaba suavemente hasta convertirse en caderas femeninas, de las que sal#an hacia abajo dos largas piernas, firmes y fuertes como las de un fino semental. &ra ms hermosa de lo que hab#a imaginado, ms atractiva, ms seductora: de pronto cay de rodillas y hundi la cara en la blanda concavidad de su abdomen. "inti sus manos sobre su cabe a, sus dedos por entre sus cabellos, y la oy suspirar. &se suave suspiro le produjo un remolino de vora deseo que discurri por todo )l: le cogi las caderas y se las masaje a la ve que abr#a la boca apretada contra la suave piel del vientre y pas la lengua por el hueco del ombligo. 5elirante, inconsciente, fue bajando la boca, hasta los ri os que le cubr#an la entrepierna, aspirando su aroma femenino. Kerry le acarici los hombros y los bra os mientras )l la estrechaba fuertemente, tratando en vano de beberla, de devorar un trocito de ella que pudiera vivir permanentemente dentro de )l. &l avasallador deseo rug#a como un monstruo por todo )l: su deseo era insaciable, slo era consciente de ella: todos sus sentidos, todos sus poros, estaban llenos de ella, de su dulce sabor, de su fragante aroma. 3e ard#a la piel del pecho donde sus piernas se apretaban
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contra )l: lo dedos de ella le quemaban los hombros, y en su interior ard#an llamas que amena aban con consumirlo totalmente. 3entamente se fue levantando, desli ando los labios por su vientre, sobre un firme pecho, sobre el cuello, hasta tenerlos sobre su boca:

desli la lengua por entre sus labios, y sabore los rincones de su boca y su dulce aliento. 5esli la mano por un lado de su cuello hasta ahuecarla en su mejilla. &lla cerr los dedos alrededor de su mueca y )l sinti su cuerpo amoldarse fcilmente a los r#gidos contornos del suyo. &l deseo corri como lava ardiente por sus venas, concentrndose en una r#gida presin sobre el vientre de ella. Kerry respondi vehemente: apret las caderas contra )l, movi)ndose seductoramente en una dan a primordial. Cl ya iba perdiendo la paciencia: ten#a que tener ms, poseerla toda entera. 4usc el calor de su pecho. &lla levant el cuerpo, adelantando los pechos hacia sus palmas, y entonces fue el suspiro de )l el que se escurri entre ellos. &so era ms de lo que pod#a soportar un hombre. &mitiendo un suave gemido, $rthur la levant en los bra os y camin hasta la cama, cayendo con ella sobre la sencilla colcha de algodn. 8on un bra o pasado por entre los cabellos sueltos, los fue cogiendo a puados mientras le devoraba vidamente los labios. 3a urgencia de Kerry parec#a ser igualmente intensa: de pronto sus manos estaban por todas partes de )l, acaricindole los bra os, el pecho, el abdomen, las caderas. $rthur ahuec la palma en un pecho y le frot suavemente el pe n con el pulgar: cuando estuvo r#gido y duro, apart la boca de su cuello para lamerlo. 3a sensacin de esa piel suave en su boca fue embriagadora: le succion mientras ella le pasaba los dedos por el pelo apretando su cabe a contra su pecho, y emiti un ronco gemido cuando )l pas la atencin al otro pecho. 3as reverberaciones del deseo ya tronaban por su cuerpo, instalndosele en las ingles. .%ura belle a .musit. 5esli la mano hacia abajo y le acarici suavemente la piel por el
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,nterior de los muslos. Kerry ahog una e'clamacin: )l subi la

mano, y le ro ligeramente los ri os mojados de la entrepierna. 3as llamas ya rug#an como un infierno: )l le busc nuevamente la boca, y enterr la lengua hasta el fondo, a la ve que desli aba los dedos por entre sus pliegues mojados. Kerry agit el cuerpo, arqueando las caderas para apretarlas contra el, enterrndole los dedos en la piel mientras )l la acariciaba e'pertamente, por alrededor y por encima de su pinculo del placer. .Kida m#a .musit, sinceramente., mi hermosa y querida escocesa. 4aj los labios a su cuello, besndole la curva hasta el hombro, &lla pas seductoramente las manos por sus tetillas y las baj por su pecho, pero cuando le acarici el miembro a trav)s del pantaln, el mundo pareci ladearse y la urgencia lleg a proporciones intolerables, aunque e'traamente ingrvida. &lla le liber el miembro del encierro del pantaln, produci)ndole una oleada de candente calor por la columna. %ero estuvo a punto de estallar cuando se lo rode con la mano, se lo apret suavemente y le frot la aterciopelada punta, continuando con la friccin hacia abajo. 3a e'periencia fue pasmosa, cada sensacin ms sorprendente que la anterior. &sa mujer, esa joven viuda campesina que lo hab#a cautivado, lo estaba llevando al borde de un deseo que jams hab#a sentido en los bra os de ninguna otra mujer. &staba peligrosamente cerca del borde de un precipicio emocional y f#sico del que sab#a jams podr#a recobrarse si ca#a. %ero ya era demasiado tarde. 0ab#a ca#do hac#a d#as. =epentinamente le cogi la mano y la retir de su pene, obligndola a abrir esos ojos a ul claro y mirarlo. -in#simas guedejas negras se enroscaban alrededor de su cara. 3argos y sedosos haces de cabellos le cubr#an la piel y la ropa de cama. "us pechos, magn#ficamente desnudos ante )l, le confer#an una seductora y tierna delicade a que le hi o latir fuerte el cora n. 6ams hab#a deseado tan intensamente a una mujer: jams hab#a ansiado demostrar a una mujer lo que estaba sintiendo, procurarle todo el
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placer posible, satisfacerla de una manera que ella jams hubiera e'perimentado antes. &ntonces Kerry levant la mano y le acarici tiernamente la sien, y )l vio la lu de sus ojos, el brillo de un lugar muy profundo de ella. "e sinti caer en esos ojos, se sinti ahogarse en ellos: totalmente sumergido, no pudo apartar su mirada de la de ella cuando se movi entre sus muslos y la penetr lentamente. &lla abri los labios al mismo tiempo que su cuerpo: cerr los ojos con un largo suspiro y arque la espalda apretando sus pechos contra el pecho de )l. 8uando )l la penetr ms, cerr seductoramente el cuerpo alrededor de su miembro, atray)ndolo a sus profundidades: cuando )l comen a moverse, ella se movi instintivamente al ritmo de sus movimientos. $nte su gran sorpresa, sinti pasar por )l una oleada de emocin desconocida pero intensa, que lo hi o sentirse e'traamente tierno. Kerry pareci notarlo: de pronto abri los ojos y le sonri, radiante. $rthur .susurr, y le acarici la mejilla. y entonces )l se ambull en lo ms profundo de la marca del deseo de ella. "us embestidas fueron adquiriendo mayor urgencia: Kerry levant un bra o y lo apoy por encima de la cabe a, aferrando la sbana, mientras con la otra mano le rastrillaba la espalda. &ch la cabe a hacia un lado, indiferente a los cabellos oscuros que le cubr#an la cara, mientras )l embest#a y embest#a, penetrndola una y otra ve . &ra una e'periencia e'traordinaria, la sensacin de su cuerpo en el de ella, las e'traordinarias sensaciones, los sentimientos, vagos pero intensos, que recordaba haber sentido cuando era un jovencito desesperadamente enamorado. %ero eso era diferente, tan condenadamente real, terrenal. 8omo todo en la vida de ella, en esa cama no hab#a ning<n fingimiento por parte de ella: gem#a sin inhibiciones, se mov#a con la misma energ#a que )l cada ve que arqueaba el cuerpo para recibirlo, y justo cuando )l cre#a que ya no podr#a aguantar ms, ella se incorpor, lo hi o rodar hasta dejarlo

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de espalda y se mont encima. "us cabellos cayeron como una cortina entre ellos: le sonri seductoramente mientras se acomodaba apoyando las manos en su pecho. .0as soltado a una bestia en m#, $rthur 8hristian .susurr, y empe a moverse. $y, 5ios, y vaya si se movi. $rthur le cogi las caderas y la empuj hacia abajo tratando de llegarle al cora n. 8uando )l aceler las embestidas ella se desmoron sobre su pecho, aferrndose a )l, jadeando en su o#do con su aliento caliente. .3lega, llega, Kerry .musit mientras )l tambi)n intentaba. 3a presin que sent#a sali de pronto en mil fragmentos que entraron en el po o caliente del cuerpo de ella. &n la nebulosa de ese pasmoso orgasmo la oy gritar desde arriba, y sinti agitarse su cuerpo apretado alrededor del de )l, e'tray)ndole la vida. 8on un <ltimo y potente embite, liber la <ltima gota de vida en ella, al tiempo que de la garganta le sal#a un gemido gutural. Aratando de recuperar el aliento, $rthur la rode con sus bra os, atray)ndola a )l. Ninguno de los dos habl: a )l le pareci que los dos estaban sencillamente pasmados por las dulces sensaciones, por la llama encendida entre ellos. 3e acarici el pelo y la sedosa piel de la espalda. Aard un buen rato en darse cuenta de que la humedad que sent#a en el hombro no eran sudor sino lgrimas de ella. Lir la cabe a hacia ella, pero ella baj de encima de )l y hundi la cara en el pliegue de su codo. &n silencio la cogi en bra os y le apoy la espalda sobre su pecho, envolvi)ndola con sus piernas. &lla no dijo nada, pero puso la mano sobre la de )l que la afirmaba. &stuvieron as# un largo rato, que a )l le parecieron horas, cada un sumido en sus pensamientos, mirando el rayo de luna que entraba %or la ventana. 8uando por fin ella habl, )l tuvo que agu ar el o#do

para, o#rla. .5ebes saber que te amo .dijo.


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&sa confesin lo golpe de lleno en el vientre. .No. 3o que pasa es que hace much#simo tiempo desde que... &lla lo interrumpi con una risita. .$rthur, un ciego ver#a cunto te amo. .Luard silencio y la risita se desvaneci.. No digas nada, simplemente prom)teme que te irs antes que salga el sol, *quieres; >... y no me despiertes. No soportar) verte partir. No ms de lo que )l no pod#a soportar partir. 3e bes tiernamente la coronilla de la cabe a. .3o prometo. .> una ve que est)s en tu casa, escribirs. %rom)teme eso tambi)n. .Aambi)n lo prometo. &lla suspir, con un suave y triste sonido que a )l le hi o doler el cora n. .Kerry... estas han sido dos semanas e'traordinarias. 6ams olvidar) mi e'periencia aqu#. .&ntonces tal ve pienses en m# de ve en cuando. ."#, muchacha, pensar) en ti: pensar) en ti todos los d#as .le susurr en el pelo. &ntonces ella se gir dentro de sus bra os, buscando su boca. Kolvieron a hacer el amor, lento pero seguro, tomndose su tiempo para sentirse mutuamente, para prolongar la e'periencia. &lla le susurr nuevamente su amor justo cuando llegaron a un glorioso orgasmo juntos. > solamente entonces se acomodaron para dormir, abra ados, entrela ados. $rthur despert mucho antes de que saliera el sol, sin poder dormir profundamente. $gradeciendo que ella tuviera el sueo pesado, se

desprendi con sumo cuidado de sus bra os y piernas y se puso silenciosamente sus ropas, aunque tuvo que batallar con el ceido chaleco.
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8uando por fin estuvo vestido, cogi sus botas y se gir para mirar %or <ltima ve a Kerry McKinnon, 3e acarici los largos cabellos tratando de grabarse en la mente su imagen,el mismo y bello rostro dormido que viera por primera ve sobre un lecho de agujas de pino en el bosque escoc)s, un rostro que llevar#a con )l toda su vida. 5ese besarla una <ltima ve , abra arla, o#rla susurrar que lo amaba, pero, fiel a su promesa, sali de la habitacin sin despertarla. &n puntillas fue hasta la cocina, donde casi se le cay el pelo de sorpresa al ver a Ahomas: el arisco escoc)s parec#a medio muerto. Aen#a la cabe a casi metida en un ta n de caf) que sosten#a firmemente en las manos. -runci el ceo cuando )l se sent en el banco a ponerse las botas. .$s# que te marchas .dijo. .Me marcho, muchacho. .*%or qu), pues; %arece que te gusta bastante todo esto. $rthur le sonri mientras se pon#a se sub#a la segunda bota por la pierna. .McKinnon, siempre me imagin) que eres un chivo sentimental. Me gusta este lugar, y mucho, en efecto, pero es hora de que me ocupe de mi asunto. Aengo una entrevista en 5undee que debe reali arse, y mi familia me estar esperando en 3ondres dentro de poco. Ahomas emiti un bufido y tom un sorbo de caf). .No encontrars otro cielo sobre la fa de la tierra como Llenbaden, cre)me. .&so lo s) .concedi solemnemente, levantndose. 8ogi varias galletas del elevado montn que hab#a sobre una bandeja en el centro de la mesa y las meti en la bolsa tejida que le diera May. 5espu)s se dirigi a la puerta, llegado a ella se detuvo y

mir una <ltima ve por encima del hombro. .5eber#as probar de vagabundear un poco, Ahomas. 0ay muchos tesoros para ver en esta tierra que no encontrars en Llenbaden. 8r)eme.
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5icho eso, hi o un gesto de despedida con la mano y sali por la puerta al aire fresco del amanecer. > continu caminando, atravesando lo que quedaba del campo de cebada, con paso en)rgico. 8ontinu caminando, obligando a un pie a ponerse delante del otro. Ni una sola ve mir atrs, no fuera a caer desplomado ah# mismo, en medio del cielo sobre la tierra al que llamaban Llenbaden.
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Cap#tulo 68
8onsiderndolo en retrospectiva, el viaje a 5undee recordaba a $rthur una de esas revistas burlescas picantes que presentaba con frecuencia $ 8onvent Larden, que empe aba con la entrada en el escenario de un hombrecillo cuyos modales eran muy similares a los de los omnipresentes hermanos =ichey. &se duende le e'trajo toda una fortuna del bolsilo por el dudoso placer de flotar por el lago &igg sobre poco ms que un tro o de madera. 5esde la orilla sur del lago &igg, continu a pie hasta %erth, donde nuevamente se vio sometido a pagar un escandaloso precio por un tro o de carne de caballo menos que deseable, lo que le signific entregar las <ltimas coronas que llevaba en el monedero. Aendr#a que subsistir con bayas y corte a de rboles, supuso, hasta que llegara a 5undee y al 4anco de &scocia, en el que, afortunadamente, hab#a dejado guardada una cuantiosa suma de dinero. 8mo se procuraban sus caballos normalmente, lo intrigaba much#simo: en las

dos ocasiones en que se vio obligado a comprar uno, el vendedor reaccion como si )l estuviera totalmente loco por querer ?comprar@ un caballo. > en realidad eso no deber#a haberlo sorprendido, puesto que a<n le faltaba ver un caballo que pudiera considerar una montura adecuada. 3a yegua que acababa de comprar ten#a el lomo combado, mov#a las patas con una lentitud atro , avan ando a corcovos, y reaccionaba con tan mal humor cuando )l la a u aba que le hab#a puesto por nombre Ahomas. Aen#a la impresin de que el viaje a 5undee le llev semanas, no d#as. %or cada cerro que la yegua Ahomas lograba subir, hab#a otro detras, y ms elevado que el anterior. %eor a<n, el templado tiempo veraniego se torn horrendo. 3as gruesas nubes grises bajas y la lluvia fr#a y constante parec#an no tener fin. "u disposicin no mejor nada cuando le pidi orientacin a un granjero para llegar a
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4lairgo1rie. &l hombre se rasc lentamente la barba roja, pens en la pregunta durante al menos un cuarto de hora, )l lo habr#a jurado, y por fin e'tendi un bra o huesudo y un dedo a<n ms huesudo hacia la derecha. 5espu)s procedi a darle la e'plicacin, pero lo hi o hablando tan rpido y con una pronunciacin tan cerrada que )l no entendi una palabra. &n lugar de pedirle que lo repitiera, sencillamente sigui la direccin del dedo huesudo: craso error. &rror del que, naturalmente, slo cay en la cuenta cuando entr en el mismo caser#o del que hab#a salido esa misma maana, por el otro e'tremo. &n las horas diurnas, cuando lograba distinguirlas de las nocturnas, se encontr con un buen n<mero de gente rara, que lo convencieron de que hab#a entrado derecho en medio de un cuento de hadas. &staba el joven al que encontr cavando un hoyo junto al camino. "e detuvo para que Ahomas pudiera hacer una de sus siete comidas diarias y mientras tanto observ al joven: este no hi o el menor caso de )l, no interrumpi su ritmo, y cavaba con tanto fervor que

)l no pudo por menos que preguntarle! .*+u), est cavando un po o hasta Briente; .y se celebr el chiste. .No .contest el joven, sin casi detener su trabajo. .*+u), entonces; .le pregunt ms serio. &l joven lo mir un instante sin dejar de cavar. .No .volvi a contestar. %ero la pareja con que se encontr cerca de 3undie eclips con mucho el e'trao comportamiento del joven. "e hab#a detenido para dejar beber a Ahomas Nla vieja yegua no pod#a caminar ms de cuarenta palmos sin necesitar alg<n tipo de sustentoO y les pregunt si su caballo pod#a beber en el riachuelo. $l o#r su pronunciacin, la mujer bati palmas y el hombre lo obsequi con una ancha y desdentada sonrisa. &ntusiasmad#simos lo invitaron a hacer beber a su montura, y con igual entusiasmo le instaron a entrar en su pequea casita a comer algo mientras la yegua beb#a. %or fin un par de escoceses a los que ca#an bien los ingleseses, pens )l. 3e parecieron perfectamente normales y muy contento se ape de
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Ahomas y entr en la casa, esperando encontrarla tan pulcra y alegre como las acogedoras habitaciones de May, pero par en seco. 3a sala principal de la casa estaba ocupada enteramente por una inmensa vaca que estaba comiendo de un montn de heno. 8on la e'cepcin de esa pareja lela, que por lo visto no encontraban nada raro en tener una vaca dentro de su casa, todas las dems personas lo saludaban con un velado desd)n cada ve que )l abr#a la boca. (n ingl)s no era bienvenido en esos parajes, eso ya lo ten#a bastante claro. 8uantas ms millas viajaba ms iba comprendiendo que ese desprecio com<n por los ingleses ten#a menos que ver con la historia que con la percepcin de que los ingleses estaban detrs de la compra masiva de terrenos en las 0ighlands que e'pulsaba a sus habitantes para dejar espacio para las ovejas. 3os que pod#an se ganaban la vida vendiendo algas 2elp sacadas de un mar ya

e'cesivamente e'plotado. %ero cuando las costas estaban tan llenas de gente que no pod#an sustentarlos a todos, muchos se ve#an obligados a venderlo todo para comprar pasaje a &stados (nidos. Cl no ten#a idea de si realmente slo eran ingleses los inversores que estaban detrs de ese cambio agrario, pero cuando lleg a 5undee ya hab#an empe ado a caerle mal los ingleses tambi)n. &n 5undee, sin embargo, cualquier sentimiento compasivo que pudiera haber tenido por los escoceses se evapor rpidamente. &n primer y principal lugar, el seor 6amie =egis, abogado, no se hab#a dignado a respetar su cita, y eso lo irrit sobremanera. "i hab#a algo que no pod#a soportar era que un hombre diera su palabra y no la cumpliese. > eso era lo que hab#a hecho 6amie =egis en su opinin, y dos veces, si contaba su negligencia en llevar a cabo la e'pulsin. %ero no contaba esa negligencia, lgicamente. &n segundo lugar, no lograba encontrar un alojamiento adecuado. No hab#a ning<n buen hotel, ninguna posada de posta donde pudieran residir por un tiempo personas de la aristocracia. &l Fallace $rras, que al parecer era lo mejor que ten#a 5undee para ofrecer, era un
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edificio viejo y destartalado, que no habr#a albergado bien ni a su yegua. &n los d#as que pas esperando al gordo abogado, se traslad de taberna en taberna, de esas s# que hab#a muchas, en busca de una habitacin donde poder dormir sin tener que escuchar risotadas y canciones durante toda la noche. $fortunadamente, logr informarse en el <nico bufete de abogados de la ciudad, que se esperaba al seor =egis dentro de unos d#as. Aristemente lament no haber sabido eso antes, pues no hab#a podido sacarse a Kerry de la cabe a: no hab#a dejado de pensar en ella desde el momento mismo en que atraves el campo de cebada dejndola atrs. > ahora era peor, no ten#a nada en qu) ocuparse: viv#a viendo la imagen de Kerry desnuda en la cama la maana que se

march. "aber que podr#a haberse quedado... verla dormir... 5ios santo, con qu) frecuencia la tuvo en su mente durante las solitarias e incmodas horas que pas sobre el lomo combado de la terca yegua, y sus recuerdos no lo hac#an sentirse mejor en 5undee. $l principio trat de calmar la mente escribi)ndole a amigos y familiares. &scribi y escribi, decenas de cartas, cada una detallando un poco mejor que la anterior su e'periencia en &scocia. 8uando agot la lista mental de todas las personas a las que remotamente pod#a considerar enviarles una carta, se dedic a vagar por las estrechas calles. %ero el picante olor a yute y lino que emanaba de las fbricas te'tiles, me clado con la fuerte fetide a pescado, lo llevaba de vuelta a la taberna, donde iba aumentando su inquietud y su obsesin por el hermoso recuerdo de Kerry. "oaba con ella: noche tras noche la imagen de ella despla aba a la de %hillip en el semblante nocturno de su mente. Kerry riendo, Kerry caminando, Kerry estando simplemente ah#, y siempre, siempre fuera de su alcance. ,gual que %hillip. $l cabo de unos pocos d#as as#, decidi que deb#a buscarse una distraccin mientras esperaba, si no, su debilitada mente enloquecer#a con esos sueos.
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"e dedic al golf. &n ,nglaterra hab#a visto una o dos veces ese e'trao juego, pero, seg<n observ, en 5undee eran verdaderos tropeles de personas las que sal#an al campo, con los palos de madera que usaban para golpear la bola bien metidos bajo el bra o. (n d#a vio a tres nios, cada uno con tres palos de esos. No teniendo nada mejor que hacer, los sigui. "igui)ndolos lleg a la cima de una colina cubierta de hierba, donde

vio una especie de campo de golf, al que, seg<n se enter, los escoceses llamaban linles, tra ado por entre las barreras de arena y las colinas que daban al estuario del Aay. (n nio sac una pequea bola de cuero y la coloc en el suelo. &ligiendo uno de los tres palos, separ las flacuchas piernas, baj la cabe a, hi o oscilar el palo y golpe la bola. 3os tres nios observaron en silencio elevarse la bola en arco hacia el sol e ir a aterri ar en un po o de agua. &l nio que lan la bola solt un grito de disgusto y los otros dos rieron a carcajadas. 8uando otro de los nios ocup el lugar del primero, lo vieron a )l, que estaba a unas pocas yardas detrs, observndolos. &sa tarde a la puesta del sol, $rthur hab#a movido el palo ciento catorce veces. $ la maana siguiente, se pase impaciente, esperando que aparecieran los muchachos, con la esperan a de que el de pelo negro no se hubiera olvidado de traer el palo de nogal con cabe a de madera de man ano, que era el que prefer#a, junto con la bola de cuero que llamaban featherie. 5espu)s de otro d#a de seguir a los nios, le compr los palos a uno, a un precio e'travagante, lgicamente, pero logr convencerlo que le diera dos de las bolas, y se lan por su cuenta. 5escubri un hermoso y pac#fico campo de golf a medio d#a de cabalgada, cerca del castillo $fflec2. > ese era el campo hacia el que sal#a temprano por la maana y donde pasaba la mayor parte del d#a golpeando la featherie, esperando que apareciera el seor =egis y tratando de
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no pensar. 5esgraciadamente, ni siquiera golpear la featherie mil veces lograba apaciguarle la mente. "us sueos jams lo abandonaban totalmente al despertar por la maana, y lo acosaban durante el d#a, haci)ndolo dudar de todo lo

que hab#a conocido en su vida. $h# estaba %hillip, su visitante nocturno, y la rabia que a<n no lograba superar, despu)s de tres aos. &n especial, no la rabia por esa estrafalaria empresa! *por qu) %hillip invirti con tanta imprudencia; &ra rid#culo, pero una cosa ms que pod#a aadir a la lista de las transgresiones de %hillip! una mala inversin, estropeada por incompetencia, cuyo precio <ltimo era el medio de vida de Kerry. "i %hillip no hubiera hecho lo que hi o, )l no habr#a conocido a Kerry y no estar#a tan atormentado por su recuerdo. "#, *pero cmo pod#a culpar a %hillip cuando )l era culpable de mirar hacia otro lado cuando podr#a haberlo ayudado; *+u) clase de hombre era )l, si fue capa de dar vuelta la espalda cuando %hillip ms lo necesitaba; %hillip, la <nica persona en su vida que dese que )l lo guiara, la <nica persona que lo cre#a capa de guiarlo. $h, y lo gui, *no;, derecho a su tumba. "e odi, odi a la persona en que se hab#a convertido. $y, si pudiera ser una persona como Kerry. %or qu), 5ios misericordioso, no pod#a dejar de pensar en ella ni en la e'quisita sensacin de su piel bajo sus labios, de su cuerpo debajo del de )l, del calor de su vientre. No pod#a dejar de imaginrsela caminando por ese campo de cebada pasando la mano por las puntas de las hierbas. Ni pod#a e'pulsar recuerdos tan sencillos como el de ella conversando alegremente con May, su risa bandolos a todos como rayos de sol, bailando al ritmo de la melod#a del viol#n de =ed 5onM ner, sonriendo en su visita diaria a la vieja Finifred, o desgranando la cebada del tallo. 6ams hab#a conocido a ninguna mujer como ella, jams hab#a admirado tanto a una mujer. 5e todas las mujeres de la alta sociedad a las que hab#a cortejado o hab#an
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buscado sus favores, jams hab#a visto a ninguna que poseyera una fraccin de la belle a natural de Kerry. ,rnico, *verdad;, que ella fuera tan inalcan able. Kerry proced#a

del pa#s equivocado, del estrato social equivocado, de la educacin equivocada. 4ien pod#a poner la mira en una reina de la luna de ficcin, porque, Kerry era igual de esquiva. > odiaba al mundo por eso, odiaba ms el legado de su cuna. &nvidiaba la vida humilde y sin complicaciones de Ahomas, un hombre trabajador que no ten#a nada que le obturara la mente fuera del deseo de viajar y ver mundo. %ero )l no era ni escoc)s, ni granjero de ning<n tipo: era hijo de duque, y hermano de uno de los duques ms poderosos del reino, por nacimiento pertenec#a a las capas ms altas de la sociedad, ten#a entrada en las casas ms solicitadas de todas las ,slas 4ritnicas. No pod#a, en ninguna circunstancia, real ni imaginaria, imaginarse en Llenbaden. > eso lo enfurec#a. 3o enfurec#a tanto que golpeaba con furia la bola, envindola ms y ms lejos cada d#a, errando por ms y ms distancia el tiro. No le importaba. Ken#a de regreso de sus <ltimos esfuer os en el campo de golf cercano a $ffec2 cuando el dueo de la posada 0a12 and Ahistle sali a recibirlo. $l instante supuso que quer#a ms dinero por tener a Ahomas en el establo, y eso le produjo una intensa irritacin, pues no soportaba tener que desperdiciar buena moneda en esa yegua tan in<til. %ero el posadero lo sorprendi con la noticia de que el seor 6amie =egis, abogado, le hab#a dejado su tarjeta. >a era hora, maldita sea. "e ape de Ahomas, entreg las riendas al muchacho pecoso y cogi la tarjeta que le tend#a el posadero. .*"upongo que no dej dicho dnde lo puedo encontrar; .ladr. ."#, milord .contest tranquilamente el posadero, sin molestarse en decirle dnde pod#a encontrar a =egis. -runciendo el ceo, le dio la vuelta a la tarjeta: all#, escrito con una clara y pulcra letra, estaba
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el nombre ?4roughty ,nn@. $h, fabuloso, ten#a que visitar al seor =egis como si )l fuera el abogado y el otro el cliente. "e gir bruscamente, hi o un gesto impaciente para que le entregaran las riendas de su yegua Ahomas, mont en su lomo combado y sali del patio, repasando alegremente cmo estrangular#a al gordo abogado. Bcurri que el gordo abogado no estaba de nimos para tolerar el mal humor de "u Aodopoderosa Majestad. 6amie hab#a tenido un viaje agotador desde -ort Filliam, estaba cansado, ten#a hambre y estaba tan estresado por el e'ceso de trabajo que empe aba a pensar que se estaba hundiendo bajo todo ese peso. 8uando vio a lord 8hristian entrar a caballo en el patio, con las mand#bulas apretadas, emiti un gemido, puso en blanco los ojos y se bebi de un trago todo lo que quedaba de su cerve a amarga. 8uando lord 8hristian irrumpi en el pequeo saln de la posada, 6amie se puso de pie. %ero mientras el insufrible ingl)s se apro'imaba, tuvo que morderse la lengua para no formar una despectiva sonrisa en sus labios! las impecables botas que hab#a admirado no hac#a tres semanas atrs, estaban araadas y agrietadas sin remedio. %or lo visto, lord 8hristian se hab#a encontrado con ciertas pruebas dif#ciles en el suelo escoc)s, por lo que 6amie no pod#a sentirse ms feli . 8on el nimo muy mejorado, le tendi la mano. .Milord, *cmo est usted; 8hristian par en seco delante de )l, mir su mano, frunci el ceo, con e'presin incre#blemente ms sombr#a, se cru de bra os. 5urante un momento perfor a 6amie con la mirada, moviendo las mand#bulas, y finalmente mascull entre dientes! .=egis. 6amie sonri y le indic una silla al otro lado de la mesa, frente a )l. .*No quiere sentarse, seor; &l ingl)s mir la silla con desconfian a y despu)s mir a 6amie. 8asi
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de mala gana se sent lentamente mientras 6amie se acomodaba en su asiento. .3e pido disculpas por el retraso, milord. Me vi inevitablemente retenido en -ort Filliams. 8hristian se movi inquieto en la silla, al parecer por su dificultad de meter las piernas bajo la mesa. .No slo se ha retrasado, seor =egis, tampoco llev a cabo mi orden e'pl#cita de... .%erdn, seor, pero eso s# lo hice .se apresur a alegar 6amie. .D8on su perdnE *+uiere decir que llev a cabo mi orden de e'pulsar al seor -raser; .pregunt 8hristian, el pecho inflado con su aire de superioridad. %elma pomposo. .Aal ve no de la manera e'acta como me lo orden, pero ciertamente llev) a cabo sus rdenes. Kisiblemente perplejo, 8hristian se inclin sobre la mesa, mirn dolo intensamente, como si estuviera viendo un punto entre sus ojos. .0ablemos claro, seor =egis. *Kisit o no visit al tal -raser McKinnon para informarle de que...; .No fui personalmente, le envi) una carta .interrumpi 6amie.. 3e aseguro, seor, esa es una forma aceptable y efica de comunicacin en mi oficio, y creo que en asuntos como este es tal ve una mejor manera de... &l repentino y fuerte sonido de la palmada de 8hristian sobre la mesa hi o saltar a 6amie a media frase. .*0i o qu); .pregunt. 3a vo son temblorosa, por algo que 6amie interpret como furia, una furia ardiente, como fuego candente. "e aclar la garganta, nervioso. .&h... le envi) una carta a McKinnon informndole que ir#a a verlo dentro de dos semanas para hablar de los detalles de su e'pulsin y que... .*"abe, seor =egis, que -raser McKinnon est muerto; .pregunt
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8hristian casi a gritos. 4ueno, esa s# era una noticia. *McKinnon muerto; (na lstima. &l hombre ten#a una bonita esposa, en efecto. ."i se hubiera molestado en cuidar de la inversin de lord =othembo1, lo sabr#a .ladr 8hristian. &so slo consigui poner a 6amie a la defensiva. .Kamos, milord, no tiene ning<n derecho a insultarme. "e me ha triplicado la clientela en estos dos <ltimos aos, y no se puede esperar que vaya de e'cursin a un remoto valle de las 0ighlands a ver si todo el mundo sigue vivo. .8iertamente podr#a haberlo hecho cuando no se hi o ning<n pago, seor. $ 6amie no le gust la pun ada de culpabilidad que le produjo eso, y se ech atrs en la silla, furioso. .No se trata de aqu# ni de all#. &nvi) una carta en su nombre a los "upervivientes de McKinnon, y yo dir#a que son muy capaces de entender la gravedad de la situacin... "e le cort la vo : en realidad se olvid de lo que iba a decir, porque la transformacin que vio en la e'presin de 8hristian era nada menos que e'traordinaria. &l color le abandon la cara: lo mir boquiabierto, su mirada lo bastante penetrante como para perforarle un agujero, pero 6amie tuvo la clara impresin de que no lo ve#a. .5ios m#o .musit.. D5ios m#oE .grit, y de pronto se levant de un salto y desapareci por la puerta antes que jamie pudiera levantarse. 6amie pens en seguirlo para decirle que hab#a preparado los documentos necesarios y los hab#a entregado al 4anco de &scocia, pero era demasiado tarde: 8hristian ya hab#a desaparecido en la atiborrada calle. Mientras 6amie =egis trataba de entender el desconcertante comportamiento del ingl)s, Ahomas McKinnon estaba ocupado en comprobar que las pertenencias de la <ltima pareja que abandonaba

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Llenbaden estaban bien sujetas en el carretn que los llevar#a al 3och &igg. "#, era un desastre colosal el que les dej -raser, el condenado imb)cil. Mientras tensaba la cuerda alrededor de una de las cajas de equipaje, Ahomas observaba a Kerry caminar lentamente por el campo de cebada cortada. Maldecir#a a -raser hasta el d#a de su muerte, por haberle hecho eso, pero no pod#a dejar de maravillarse por como ella hab#a llevado la carga del engao de su marido durante tanto tiempo. 3a admiraba s#, pero tambi)n estaba furioso con ella por hab)rselo guardado para s#. *+u) hab#a hecho creer a la muchacha que podr#a generar cinco mil libras para salvarlos a todos; &l total de lo que quedaba en Llenbaden no val#a tanto. &'pulsados. 3a palabra sonaba cruel a los o#dos. 8ruel, pero era seguro que ocurrir#a, hab#a sido slo cuestin de tiempo. Kolvi su atencin al carretn. &so estaba ocurriendo en todos los valles y poblados de las 0ighlands, y ciertamente no hab#a nada que diferenciara a Llenbaden del resto. 5urante unos veinte aos, a lo largo y ancho de las 0ighlands, escoceses buenos, decentes > trabajadores hab#an sido e'pulsados de sus tierras por los seores en favor de las ovejas de cara negra y las 8heviot. 3as ovejas necesitan mucho espacio para pacer, necesitan tanto terreno que, por su propia esencia, esa es una empresa de hombres ricos. 3a verdad era que las ovejas parec#an ser mucho ms convenientes para las 0ighlands que las reses vacunas, y la crian a de ovejas era para los seores el medio ms efica de hacer beneficios. 3o cual significaba que los escoceses que hab#an vivido y cultivado la tierra en esos valles durante siglos eran un estorbo. %or mucho que )l intentara e'plicarle que Moncrieffe les estaba haciendo eso a ellos, Kerry no lo aceptaba. 3a muchacha cre#a que

era ella la responsable de todo ese desastre, pero 5ios sab#a que fue -raser y sus negocios con Moncrieffe los que los llevaron a ese
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fin. 3a tierra, la casa blanca, los muebles, el establo, los corrales y el granero, todo ir#a a pagar la deuda con Moncrieffe y con el 4anco de &scocia. 3o <nico que )l y Kerry estaban decididos a conservar eran las doce reses que -raser comprara antes de morir, eran lo <nico de valor que les quedaba. 5espu)s de una reunin con $ngus y May, decidieron llevar las reses al mercado, obtener lo que pudieran por ellas y esperar en 5ios que eso fuera suficiente para comprar pasajes a &stados (nidos para todos los que desearan ir all#. $ngus y May decidieron quedarse en &scocia con su familia, que hab#a emigrado a las 3o1lands, donde hab#a abundante trabajo en fbricas, seg<n se dec#a. ?No s) cmo nos arreglaremos, pero la alimentar) .le dijo $ngus una noche mientras limpiaban el granero.. A< te irs a &stados (nidos, creo .pronostic @. Cl reconoci que s#. $ sus treinta y cinco aos, le hab#a llegado finalmente el momento de buscarse su camino en el mundo. 5esde que Kerry le dijera lo de la e'pulsin y le enseara la carta, la idea de aventurarse en lo desconocido lo entusiasmaba y asustaba a la ve . 5esde entonces hab#a estado en una especie de nebulosa, sus pensamientos a muchas millas de distancia de Llenbaden. &n cuanto a Kerry, bueno, ella no dec#a qu) har#a. 0ab#a amado al ingl)s, eso )l lo sab#a. %ero tambi)n hab#a sabido que 8hristian no se quedar#a all#: era demasiado refinado para esa parte del mundo y para el clan McKinnon. $h, pero la cara larga que ve#a en ella era suficiente para descora onar al alma ms dura, y esperaba, por su bien, que se uniera con )l y los otros en el viaje a &stados (nidos. Cl hab#a o#do hablar tanto de ese pa#s de la abundancia como para pintar un cuadro del &d)n: un pa#s rico y prspero para todos los hombres, fuera cual fuera su condicin social. "e imaginaba bajando de un barco a una tierra verde y f)rtil, a rebosar de flores y lu del

sol. $h, s#, esperaba que ella se les uniera y se quitara, de una ve por todas, al ingl)s de la cabe a.
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&l <ltimo carretn, hasta los topes de equipaje y objetos, equilibrados precariamente, avan aba a saltos por el camino surcado que serpenteaba por la orilla este del 3och &igg, en direccin a %erth. $somada a la ventana de la habitacin donde hab#a dormido $rthur, Kerry vio desaparecer el carretn en la cima de la colina, con el par de residentes aferrados al banco. >a no quedaba nadie en Llenbaden aparte de Ahomas y ella, y Ahomas se marchar#a a la maana siguiente antes que saliera el sol, llevando las reses a %erth. &l plan era dar una buena ventaja de tiempo a Ahomas, por si a Moncrieffe se le ocurr#a ir tras las reses: despu)s ir#a ella a comunicarle que Llenbaden ya era suyo. &lla prefer#a imaginarse que )l no ir#a tras las reses puesto que estaban bastante enfermas y no le dar#an mucho beneficio. &sperar#a dos d#as, coger#a la <ltima correspondencia que traer#a Fillie Keith, ir#a a ver a Moncrieffe y enseguida se marchar#a a %erth a reunirse con Ahomas. 6untos viajar#an hasta 5undee, donde los estar#an esperando los dems. > entonces ella... entonces ella... *qu); 5e los catorce residentes de Llenbaden, todos menos cuatro hab#an optado por viajar a &stados (nidos. *+u) otra opcin ten#an; %ero ella dudaba que la venta de las reses les diera el dinero suficiente para la mitad de ese n<mero, y en buena conciencia no pod#a ocupar el lugar de otro en el barco hacia &stados (nidos. *&ntonces qu); Llasgo1 no. DLlasgo1 noE *+u) ser#a de ella; No pod#a lan arse a vagar por el campo esperando lo mejor. No ten#a ninguna habilidad vendible: hab#a o#do hablar de las fbricas te'tiles que empleaban a mujeres como ella,

pero no sab#a hilar la lana. %eor a<n, no ten#a idea de cmo proceder para para conseguir un empleo. &ra bastante irnico, pens, que despu)s de todos esos aos en el colegio de educacin superior al que la enviara su padre, hubiera salido con poco ms que un aprecio
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del arte y la literatura, ya olvidado. No muy <til, en realidad. "in embargo, all# conoci a =egina Kilmore, esa muchacha bajita y callada de &dimburgo. $unque hac#a doce aos que no sab#a nada de ella, en ese tiempo se contaban los secretos, compart#an habitacin e incluso las dos estaban locas por el director del colegio. Aal ve =egina la podr#a ayudar. 8re#a recordar que su padre era un hombre prominente: seguro que )l podr#a ayudarla a encontrar trabajo en una de las fbricas. *%ero cunto le costar#a encontrar a =egina en &dimburgo despu)s de tantos aos; *> cmo la recibir#a ahora, vestida con su luto de viuda; *%ero qu) importaba eso en realidad; =egina, bendita sea, era su <ltima esperan a. $rthur. &l recuerdo de )l no la abandonaba jams, la pinchaba constantemente. "e sent#a como si le faltara una parte, como si estuviera coja o algo as#. "oaba tanto con )l, hab#a tantas cosas no dichas, tantas cosas que deseaba decirle: pero era como si )l se hubiera muerto, porque nunca tendr#a la oportunidad de decirle lo que sent#a en el cora n, ni de ver su sonrisa, sus ojos, sentir sus labios sobre su piel... (nas ardientes lgrimas de pena le llenaron los ojos y le corrieron por las mejillas: se las limpi, enfadada con ellas. 8unto anhelaba la presencia de $rthur en esos momentos, su callada fuer a, el consuelo de sus bra os. $ la maana siguiente, Kerry estaba tiritando en el patio, en medio de la niebla: hab#a salido a despedir a Ahomas. &n ese momento )l

estaba acomodndose en el hombro un urrn que conten#a las <ltimas galletas, un poco de queso y pescado seco. 8uando estuvo seguro de que lo llevaba bien sujeto, levant la cabe a y le sonri! .4ueno, entonces, me marcho. Kerry asinti. .Nos encontraremos en el e'tremo ms alejado de %erthshire, a ms tardar el jueves, muchacha. "i para entonces no has llegado,
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vendr) a buscarte. .No te preocupes, Ahomas .le asegur ella.. &star) muy bien. -ui y volv# de 5undee, *no lo recuerdas; .3o recuerdo .dijo )l, entrecerrando ligeramente los ojos*Aienes el arma; ."#. .*> te acuerdas cmo se usa; ."# .sonri ella. Ahomas frunci el ceo y mir hacia el campo de cebada. Kerry sinti pena por )l: por mucho que hablara de su deseo de recorrer mundo, no lograba llegar a imaginarse cmo se sentir#a en ese momento. .>a no puedo dejarlo para despu)s, *verdad; .dijo )l, como si le hubiera le#do el pensamiento. 3a mir y sonri.! $h, muchacha, el mundo me llama. "e inclin a besarla en la mejilla, se dio media vuelta y ech a andar, internndose en la niebla. .D&l juevesE .grit cuando la niebla ya empe aba a envolverlo. .D&l juevesE .contest ella. No dej de mirarlo hasta que se lo trag la niebla, y continu all# lo que podr#a haber sido una eternidad. 5espu)s volvi lentamente a la casa con pasos arrastrados, como si tuviera pesos atados a las piernas. *+u) estar#a haciendo $rthur en esos momentos;, pens, como hac#a mil veces al d#a desde que )l se march antes que saliera el

sol, cumpliendo su deseo de no verlo partir. "e lo imagin en un elegante saln, rodeado por die o ms hombres pendientes de cada una de sus palabras mientras )l les regalaba los o#dos con la historia de su viaje por &scocia. D8unto lo echaba de menosE "e prepar desayuno pero no pudo tomarlo! la confund#a e inquietaba el silencio. "ali al patio a mirar el valle, y la estremeci un e'trao escalofr#o que le subi por la columna. No sal#a humo por las chimeneas de las casas que salpicaban el valle, ahora vac#as: no se
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o#a ning<n sonido, ni risas, ni ladridos de perros, ni los ruidos de las gallinas, las vacas, ni los gritos de $ngus. &ra como si por la noche una fuer a invisible le hubiera robado la vida a Llenbaden, sorbi)ndola: algo espelu nante. Bjal a Ahomas le fuera bien en su viaje, pens. 5eseaba marcharse de all# tan pronto como fuera posible, escapar de esa desgracia. &scapar del recuerdo de )l. Cl hab#a ca#do en su vida, dejndola sin aliento, y cuando por fin recuper el aliento, )l ya no estaba. %ero sus sueos continuaban girando en torno a )l. 8asi no pod#a pasar junto a la habitacin donde )l le hiciera el amor de esa manera maravillosa, apasionada, gloriosa, sin que se le llenaran los ojos de lgrimas. $ntes no sab#a que el acto de amor pod#a ser tan mgico, no ten#a idea de que un hombre pudiera elevar a una mujer a esas cimas surreales de placer. $h, pero )l la hab#a elevado, ms de una ve la hab#a elevado y saciado con tanta ternura que todav#a se estremec#a al recordarlo. No le serv#a de mucho recordarlo, pens amargamente, y emprendi el trabajo de limpiar la casa, poner el cap#tulo final y no dejar ninguna seal de los McKinnon. 3a tarea le llev todo el d#a: al caer la noche se sent temblando en el viejo tocn de rbol y contempl las estrellas, pensando si $rthur estar#a mirando esas mismas

estrellas, dondequiera que estuviera. $l d#a siguiente anduvo como una tonta, casi sin pensar, metiendo en su urrn las pocas pertenencias que llevar#a consigo. %or la tarde, muy nerviosa e inquieta, sali a vagar por la huerta. +uedaban unas pocas vainas de jud#as verdes, pero el resto Nlo poco que creci durante el veranoO se hab#a agotado en las <ltimas semanas. &ra bueno que se hubieran marchado, pens, porque igual se habr#an muerto de hambre antes que llegara el otoo. $ falta de otra cosa que hacer, se agach a recoger vainas de jud#as, pero por el rabillo del ojo vio algo detrs de la casa que le capt la atencin. "obre una roca que sobresal#a en la ladera, hab#a una oveja de cara negra. "e incorpor lentamente y vio a otras dos
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ovejas ms arriba. .*5nde se ha metido la gente; "obresaltada, se gir y se le cayeron las jud#as. -rente a ella estaba, 8harles Moncrieffe, con e'presin perpleja. No lo hab#a o#do acercarse. *+u) hac#a ah#; .$ntes hab#a gente aqu# .dijo )l. .D8harlesE *0as venido solo; .le pregunt, aterrada por la idea de encontrarse con Moncrieffe. &ra demasiado pronto. No le dar#a tiempo a Ahomas. 8harles asinti y entr en la huerta. ."olo yo. *+u) le ocurri a la gente, pues; .&h, se fueron de vacaciones. &so pareci confundirlo. Mir hacia el camino un momento, con el ceo fruncido, pensando. %ero enseguida se dibuj en sus labios una sonrisa lasciva, que hi o retroceder un paso a Kerry, y se volvi a mirarla. .%a me envi a buscarte. (na repentina oleada de miedo le revolvi el estmago. 5io otro paso hacia atrs, muy consciente de que estaba sola y desprotegida.

8harles se pas la lengua por el labio inferior agrietado, fijando los ojos en el corpio de su vestido gris. .%a est impaciente contigo porque le debes dinero .la inform alegremente.. 5ice que tienes que ir a Moncrieffe para hacer los arreglos para pagarle. &lla trag saliva. .*+u) arreglos; .3a boda. &l miedo se apoder totalmente de ella. =etrocedi otro poco y mir hacia los dos lados de )l, buscando un camino para escapar. %ero 8harles pareci adivinar lo que pretend#a, y avan ms por la huerta. .No puedes huir, porque te voy a llevar a Moncrieffe. ."e le acerc otro poco.. %a dice que nos casaremos. &lla levant la mano, asustada. .%or favor, seor...
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&n un asombroso despliegue de agilidad, )l le cogi la mano antes que ella pudiera retirarla. .8ompartir) una cama contigo .continu )l. 5e un tirn la acerc a )l, la manose y le busc la boca para besarla. Kerry sinti una repugnancia atro , que le subi a la garganta: retorci)ndose logr afarse de sus manos. .D%or favorE .e'clam, tambalendose hacia atrs. .DKendrs conmigoE .dijo )l, esta ve en tono amena ador, y volvi a abalan arse sobre ella. Kerry sali a toda prisa de la huerta, encogida de miedo por la risa de 8harles. ?D %iensaE @, le grit su mente. .*&s un juego; .grit )l detrs de ella. 3a pistola. &staba en la casa, en el urrn que hab#a preparado. $sustada, ech a correr, pero 8harles la cogi por atrs y la arroj al suelo. .Me gusta este juego .dijo )l riendo, hocicndole la nuca y buscndole el pecho con la mano.

Kerry lo golpe levantando violentamente la espalda, cogi)ndolo por sorpresa: logr rodar hasta quedar de costado y lo apart con un fuerte empujn antes que el pudiera volver a cogerla. %ero la mirada que vio en los ojos de )l le hel la sangre. Cl logr cogerle un tobillo haci)ndola caer de espaldas y se arroj sobre ella. &mpe a besarla por todas partes mientras con las manos le desgarraba el vestido. &lla se defendi desesperada, golpendole los hombros, tirndole de los cabellos y mordi)ndolo. %ero no logr quitrselo de encima hasta que se las arregl para poner una pierna entre las de )l y levant la rodilla con fuer a. 8harles aull de dolor y rod hacia un lado, apretndose los test#culos. Kerry se levant de un salto y corri a la mayor velocidad que le permit#an las piernas pensando en la pistola. ,rrumpi por la puerta, corri por el estrecho corredor, chocando con la pared al tratar de hacer el brusco giro para entrar en su habitacin. &l urrn estaba encima de la cama. 3o cogi,
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maldici)ndose por haber puesto la pistola debajo de todas sus cosas. 8ada taconeo de las botas de 8harles por el corredor le golpeaba como un martillo el cora n mientras sacaba del urrn muchas de las cosas que hab#a puesto tan bien ordenadas. 8uando estaba cerrando la mano en el fr#o can de acero de la pistola, 8harles lleg a la puerta. .DNo tienes que huir de m#E .le grit. &lla liber la pistola de las otras cosas y arroj lejos el urrn. Aorpemente se acomod la pistola en la mano y se gir, con el can apuntado al pecho de 8harles, pero le temblaba tanto la mano que este se mec#a de un lado a otro. &l cru el umbral con los ojos llameantes, y ella vio que tra#a una enorme piedra en una mano. 5e pronto no pudo respirar. ?DMadre de 5ios, ay<dameE@, implor en silencio. 8harles mir la pistola y se ech a re#r, contradiciendo la e'presin

de furia de su cara. .No seas tonta .dijo, avan ando hacia ella.. &so no me lo impedir.
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Cap#tulo 69
8mo se las arregl para adquirir un caballo de calidad aceptable en 3och &igg ser#a un misterio para )l hasta el <ltimo d#a de su vida, supon#a $rthur, pero justo cuando lleg all# apareci un anciano tan encorvado y nudoso como un roble viejo tirando de un caballo muy fino. Cl lo detuvo para preguntarle si podr#a venderle o alquilarle el caballo: despu)s de un acalorado regateo, se desprendi de otra fortuna y de Ahomas a cambio del caballo. &l corcel val#a la inversin: agradecido tal ve de que le dieran rienda suelta, vol por la orilla del lago, engullendo yarda tras yarda de bre ales escoceses, respondiendo a su ansiedad por llegar a Llenbaden a ver a Kerry. %ero a medida que dejaban millas y millas atrs, su ansiedad iba en aumento, pensando que a<n no ten#a muy claros los detalles de lo que har#a cuando llegara a Llenbaden. "uponiendo que los McKinnon hab#an recibido la carta de =egis, no le parec#a apropiado entrar como una tromba a anunciarles que era )l quien hab#a ordenado la e'pulsin. -rancamente, no ve#a ninguna manera delicada de decirles la verdad, ni de hacer entender a Kerry que cuando dio la orden no sab#a que era ella la e'pulsada: tampoco ve#a la forma de e'plicarle que estaba decidido a arreglar el embrollo, que jams le har#a dao, que jams la daar#a intencionadamente, que 6ams... ?jams la dejar#a@. 8ondenacin, era ese justamente el pensamiento que le volv#a una > otra ve a la cabe a, sin ser invitado. &se era justamente el pensamiento que lo hab#a acompaado en el campo de golf, que estaba atrapado en la jaula de su cora n. No quer#a dejarla. No quer#a pasar ni un solo d#a ms sin ella.

0ab#a necesitado cuatro d#as de golf solitario para llegar a esa dolorosa conclusin, cuatro d#as de desvelos, sueos turbulentos y,
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peor a<n, de ver su imagen a plena lu del d#a cuando miraba ms all del campo de golf. $l principio supuso que era una simple chifladura, como cuando, hac#a casi veinte aos, estuvo encandilado y atontado por la belle a de %ortia: y, por lo tanto, supuso que eso tambi)n se le/ pasar#a. %ero hab#a algo que lo preocupaba, algo que no cal aba del todo con el concepto de simple chifladura. &ra algo ine'tricablemente ligado al recuerdo de esa noche en que hicieron el amor y a esos tiernos sentimientos que estuvieron a punto de derribarlo: sentimientos tan potentes y a la ve tan e'traamente esquivos que no sab#a qu) nombres ponerles. > no lo supo hasta el momento en que =egis le dijo lo que hab#a hecho. &n ese momento, al comprender que Kerry hab#a recibido la carta de deshaucio, crey que el cora n le iba a e'plotar: un estallido de pesar y angustia le dio de lleno en las entraas. $ partir de ese momento no sab#a cmo sali ni qu) hi o. 3o <nico que sab#a era que ten#a que ver a Kerry para hacerla comprender que )l no sab#a que era ella, que jams podr#a hacerle eso a ella porque... porque... 5ios santo, porque la amaba. &n los d#as siguientes, mientras viajaba por el fragoso terreno de &scocia hacia Llenbaden, el pesar y la angustia se hab#an desvanecido un tanto, reempla ados por esa pasmosa y sola revelacin de que la amaba. &so lo sorprend#a, lo asustaba y desconcertaba, pero era tan evidente como la nari en su cara! amaba a Kerry McKinnon, la amaba desde el momento en que ella se las arregl con maa para que los hermanos =ichey los aceptaran en su barca. 3a amaba entonces, y la am ms a<n al verla moverse por Llenbaden, al observar su animosa resolucin ante la adversidad, su belle a natural, su bondad, su amable generosidad.

3a amaba. %ero, maldita sea, *qu) har#a con eso; *3levarla a 3ondres; 3a idea lo abrum tanto que la hi o a un lado, dici)ndose que no pod#a pensar en eso todav#a. &n ese momento lo <nico que importaba era
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hacerla comprender. 8on ese pensamiento, espole a su nuevo caballo, al que hab#a puesto por nombre "assenach N,ngl)sO, en honor de los animosos ingleses de todas partes, para que corriera ms rpido. 8uando bajaba la colina que bordeaba el campo de cebada, al instante not que algo no estaba del todo bien. Mientras "assenach trotaba gilmente por el campo de cebada segado, un horrible presentimiento le subi por la columna! algo estaba terriblemente mal. No hab#a nadGe por ning<n lado, no sal#a humo de las chimeneas, no se o#an ladridos de perros, no se o#a chillar a los pollos, ni sali Ahomas a recibirlo. Aampoco Kerry. &l valle estaba deshabitado. 8uando el caballo sali del campo de cebada, lo gui hacia la casa blanca, pensando en todos los motivos posibles que logr imaginar que e'plicaran ese e'trao abandono. Aal ve estaban todos reunidos en alg<n lugar: al fin y al cabo, todos fueron a observarlo curar al caballo de Moncrieffe. %ero eso no e'plicaba la ausencia de ganado. Aal ve hab#an llevado a las reses a pastar a un lugar mejor, pero... &l ruido de un disparo rompi el mortal silencio. $l instante espole al caballo. 8uando lleg a la casa blanca, ech a correr antes de que sus pies tocaran el suelo. $l llegar a la puerta sac su pistola: no sab#a que podr#a encontrar al otro lado. &ntonces fue cuando oy el espelu nante grito de Kerry. -ue un grito tan agudo, tan desgarrador, que le produjo un escalofr#o por toda la columna. $bri la puerta de una patada, con tanta fuer a que esta se estrell contra la pared, y se precipit hacia el corredor, siguiendo el sonido: a su nari lleg el olor acre del humo

de pistola. $terrado, con el pulso acelerado, lleg corriendo a la primera puerta a la derecha, fren sujetndose en el marco y apunt con la pistola a la habitacin. 3a escena que vio all# lo aturdi: lentamente baj la pistola. (n hombre que le result vagamente conocido estaba tendido en el suelo sobre un charco de sangre oscura y espesa que manaba de )l y
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se iba e'tendiendo por los tablones de pino y rodeando una enorme piedra dentada. $rthur no logr recordar dnde lo hab#a visto, pero una cosa era segura! estaba muerto. "us ojos lo miraban fijamente, todav#a con la sorpresa con que encontr su muerte. Kerry estaba de pie a su lado, temblando violentamente, la falda rota y manchada de sangre en las rodillas, por haber estado arrodillada junto al hombre. 3a pistola estaba en el suelo a sus pies. 8uando lo mir, )l vio las lgrimas que le corr#an por las mejillas, lgrimas que brotaban de unos ojos aterrados. .M#rame las manos .susurr ella, levantndolas para enserselas. Cl no pod#a mirar a otra parte. .+u#tamela .dijo ella, levantando ms las manos. 8omo )l tard en reaccionar, las agit en)rgicamente, chillando.! +u#tamela. &l terror de ella lo movi a actuar. 3e cogi las manos y trat de cubrirle la sangre para que no la viera, al tiempo que la llevaba hacia el mueble lavabo, mientras ella segu#a gritando que se la quitara. 0aciendo lo posible para que ella no se viera las manos, se las meti en la jofaina: el agua se torn rojo escarlata. 8on balbuceos hist)ricos, ella trat de e'plicar lo que hab#a ocurrido, pero )l no necesitaba ninguna e'plicacin! estaba claro lo que hab#a ocurrido all#. "u <nica preocupacin era sacarla de all#, alejarla del hombre muerto, antes que los descubrieran. *%ero qui)n era el hombre; .DKerryE .le dijo en vo muy alta mientras le secaba las manos con una toalla de lino.

&lla pareci no o#rlo, ten#a la mirada fija en el muerto. .DKerryE .repiti, sacudi)ndola hasta que ella lo mir.. *+ui)n es; .8harles Moncrieffe .susurr ella, y se le volvieron a llenar de lgrimas los ojos.. &l hijo de Moncrieffe. $y, 5ios. 5esde el momento en que lo vio le cay mal Moncrieffe, y Ahomas le confirm su intuicin cuando le e'plic que Moncrieffe era un hombre de mucho poder e influencia, con el alma de una serpiente..
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Mientras miraba al hijo de Moncrieffe empe a rugirle el terror en la boca del estmago, el mismo terror sofocante, atena ante, que sintiera cuando muri %hillip. No sab#a qu) hacer. "i estuviera en ,nglaterra, se sentir#a totalmente seguro y notificar#a a las autoridades. "u palabra y su apellido bastar#an para evitar cualquier investigacin innecesaria y el desafortunado asunto se llevar#a con discrecin, sin ning<n dao para Kerry. %ero no estaba en ,nglaterra. $ll#, no slo desconoc#a las leyes, era adems un ingl)s, tan detestado como el ms vil insecto por algunos. &n todo caso, su presencia ser#a causa de ms investigacin a<n. > a ju gar por lo poco que sab#a de Moncrieffe, era imposible saber qu) podr#a hacer o har#a el hombre cuando se enterara de la muerte de su hijo. "u <nica opcin, al menos mientras no tuviera tiempo para pensar, era llevrsela de ah# antes que alguien descubriera lo ocurrido. 8ogi a Kerry por los bra os y la oblig a mirarlo. 5nde est Ahomas; *> May; &lla neg con la cabe a y volvi a mirar al hijo de Moncrieffe. Cl volvi a sacudirla. DKerry, esc<chameE *5nde est Ahomas; .le pregunt casi a gritos. ."e march. .0i o un gesto de dolor porque )l le enterr los dedos en los bra os.. &stamos... desahuciados... todos. .8err los ojos y le

salieron ms lgrimas.. $ngus y May se los llevaron a todos a 5undee... para buscar pasaje para &stados (nidos. Ahomas y =ed 5onner llevaron las reses a %erth. Aengo que encontrarme con )l ah#. "i no llego se preocupar. &sa e'plicacin lo horrori y confundi a la ve . 8ualquier esperan a que hubiera tenido de darle la noticia con suavidad desapareci, al comprender que los McKinnon no slo hab#an recibido la carta sino que ya se hab#an marchado, abandonando Llenbaden. %ero no logr comprender por qu) ella estaba all# todav#a.
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.*%or qu) demonios ests sola aqu#; .%ara que Ahomas tuviera tiempo de llegar a %erth .musit ella, y volvi a mirar al muerto.. 3as reses... son todo lo que tenemos, y ten#amos miedo de que Moncrieffe las cogiera... ay, 5ios, me van a colgar por esto. $rthur pens que eso era bastante probable: ten#a que sacarla de ah# y llevarla lo ms lejos posible de Llenbaden. 3e cogi la mano y la oblig a caminar detrs de )l: se detuvo ante la cama el tiempo suficiente para meter en el viejo urrn rojo las cosas desparramadas ah#. 8on la mano libre cogi el urrn y se dirigi a la puerta: tuvo que pasar por encima del cadver y tironear a la llorosa Kerry cuando gimote por tener que hacer lo mismo. 8uando llegaron al patio, rpidamente amarr el urrn detrs del suyo sobre el lomo de "assenach. Kerry no hab#a parado de llorar, y segu#a llorando cuando )l la mont a lomos del caballo y salt detrs. "ujetndola firmemente con un bra o, espole a "assenach, rogando al cielo que este tuviera el br#o que le supon#a, porque necesitaban cabalgar hasta 3och &igg a la misma velocidad con que hab#an venido. >, efectivamente, "assenach dio lo mejor de s#, pero se cans a mitad de camino y cambi el paso a un trote uniforme: esto le

aument el terror a $rthur a proporciones terribles. %or primera ve en su vida no sab#a qu) estaba haciendo ni qu) deb#a hacer. 6ams, ni una sola ve , se hab#a metido en una situacin de la que no supiera cmo salir. "u temor por Kerry lo ten#a aterrado: su <nico pensamiento coherente era que ten#a que alejarse de Llenbaden. *%ero adnde; *$ ,nglaterra; > una ve all#, *qu); No pod#a llevarla a 3ondres, *verdad; *8omo demonios sobrevivir#a ella en ese mundo; &staba su madre. =ecord que la madre de Kerry estaba viva y viv#a en alg<n lugar cerca de Llasgo1. 0ab#a otra cosa acerca de su madre, pero se le escapaba en esos momentos. *&staria a salvo alli; *pod#a llevarla all#;
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Kerry no era de ninguna ayuda en el asunto. 0ab#a dejado de llorar, pero hab#a ca#do en una especie de estado de choque, acurrucada contra su pecho, con la cabe a inclinada y los dedos cogidos fuertemente a su bra o. Cl le hablaba, tratando de sacarle alguna respuesta, pero ella apenas lograba negar con la cabe a o decir algo que no fuera que hab#a matado a un hombre. 8uando se acercaban al muelle en que atracaba el transbordador que cru a el 3och &igg, el sol estaba comen ando a hundirse en el hori onte. 0ab#a un puado de almas esperando ah# para cru ar hasta el camino hacia %erth, para no tener que caminar la enorme distancia . por la orilla del lago. $rthur decidi no esperar el transbordador con ellos: alguien podr#a recordar despu)s haberlo visto con Kerry. %ero "assenach estaba absolutamente agotado: llevaba la cabe a gacha y caminaba casi arrastrando las patas. Aen#a que darle comida y agua, si quer#a que los llevara por el camino que bordeaba el lago. 8alndose el sombrero hasta las cejas, cambi de posicin para

ocultar a Kerry del grupo reunido en el muelle, y agit la mano despreocupadamente saludando a dos hombres que los miraron cuando pasaron. (no de los hombres levant la mano correspondi)ndole el saludo cuando los dos se marchaban del muelle, alejndose del grupo. $rthur e'hal un silencioso suspiro de alivio y, nervioso, espole a "assenach, pero este ya casi no pod#a moverse. 8abalgaron durante otra hora, "assenach arreglndoselas con dificultad para poner una pata delante de la otra, y Kerry cayendo ms profundo en su estado de conmocin. "u angustia ya era abrumadora: lo aterraba la idea de quedar tirados por all#, su caballo muerto y Kerry en un estado de aturdimiento. 8uando Moncrieffe descubriera el cadver de su hijo, si es que no lo hab#a descubierto ya, habr#a una ca a a toda escala por las 0ighlands y a los dos los colgar#an en el rbol ms cercano. &se era un estado de vulnerabilidad que no hab#a e'perimentado jams en toda su vida, y lo asustaba casi de muerte.
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8uando iban por el recodo del camino del e'tremo del lago, divis una voluta de humo que sub#a por el cielo casi oscuro y sinti una moderada esperan a. 5irigi a "assenach hacia el humo, y al cabo de un cuarto de hora, ya ten#a amarrado al caballo en un rbol. $yud a Kerry, ms bien la cogi cuando ella se cay, y la sent apoyada en el tronco de un viejo abedul. .Kuelvo enseguida .le dijo, apartndole suavemente un mechn de pelo de la cara. %ero ella mir hacia otro lado, sumida en su conmocin. Nuevamente lo atena el terror. DMaldicinE no pod#a permitirse ese terror en esos momentos. "e oblig a darle la espalda y camin sigilosamente por el bosque hacia el humo, hasta que por fin vio las casas con techo de paja

agrupadas en la ladera de un cerro. 0ab#a cuatro, dispuestas en e'traos ngulos. $ un lado se elevaba una estructura que bien podr#a ser un granero. &'actamente lo que hab#a esperado encontrar. (n rpido e'amen del entorno le dijo que no hab#a nadie por all#, a e'cepcin de un perro que estaba echado delante de una casa con la cabe a apoyada entre las patas. No era una visin alentadora para alguien que ten#a la intencin de robar un balde con avena. $h, s#, cas# no se lo pod#a creer, pero )l, $rthur 8hristian, estaba a punto de cru ar el umbral y convertirse en un vulgar ladrn. No hay momento como el presente. %ero el perro le inspir sus dudas. &staba considerando su dilema, pensando cmo evaluar#a la situacin un vulgar ladrn, cuando su mirada se pos en unas piedras a sus pies. 5ejando escapar una risita, se agach a recoger varias. &ligiendo la ms grande, la arroj con todas sus fuer as en direccin opuesta al granero. Auvo el efecto deseado: el perro levant la cabe a y las orejas y mir hacia donde hab#a ca#do la piedra. $rroj otra piedra y el perro se levant y sali trotando en direccin al ruido. .(na ms para la suerte .susurr, y lan otra piedra grande a la
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derecha de las otras. &l perro desapareci en el bosque. 8orri por el prado hacia el granero, agachado, y a una velocidad como no hab#a corrido jams en su vida. &ntrar en el granero fue fcil: entr y se volvi a mirar las cuatro casas para asegurarse de que no lo hab#a visto nadie, y se apoy en la destartalada puerta para recuperar el aliento. Mientras hac#a entrar aire a los pulmones sinti subir un hormigueo por la nuca y cay en la 8uenta de que no estaba solo. Lir la cabe a y al instante, sin pensarlo, dirigi una encantadora sonrisa a la muchacha sentada junto a la vaca lechera, como si entrar furtivamente en

graneros fuera algo que hac#a todo el tiempo. 8ogida en el acto de ordear, la muchacha todav#a ten#a las manos en la ubre de la vaca cuando lo mir con evidente sorpresa. .Kaya si no es una muchacha bonita .prob, por costumbre, meti)ndose las manos en los bolsillos.. 4onita, s#. 3a muchacha no se movi. .Me perdona los modales, *verdad; Bcurre que tengo un problemita .le dijo en tono de complicidad.. Aengo un caballo bastante enfermo, all abajo, en el camino a %erth. &so tampoco consigui ninguna reaccin de la muchacha, con la <nica e'cepcin de que movi las manos de la ubre a su falda. $rthur se aclar la garganta. .+uer#a pedir prestado un poco de avena. .=obar, querr decir. 4ueno, no hilemos muy fino en ese punto, pens )l. "ac las manos de los bolsillos y se encogi de hombros con cara inocente y le ense las palmas. .%ues ya ve, me consterna haber llegado a esto, de verdad, pero me encuentro en un buen apuro. Mi caballo est en terrible necesidad de alimento, y por estas partes los pastos no son particularmente buenos para los caballos, *verdad; $nte su sorpresa y alivio, ella neg con la cabe a. Cl se puso su mejor sonrisa traviesa y avan muy tranquilo hasta el centro del
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granero. .*3o ve; Aen#a ra n. (na muchacha bonita con un cora n de oro. .%adre le matar .dijo ella como si tal cosa.. No le gustan los ingleses. 5icen que roban todas las cosas escocesas. Maldicin. 5errotado antes de mostrar la mano. 3a muchacha se levant, se alis con sumo cuidado la falda del delantal parchado, mientras )l se devanaba los sesos en busca de algo para retenerla ah#, que no fuera el uso de la fuer a f#sica. No pod#a golpear a una muchacha.

$unque pelear#a si era absolutamente necesario. ."u padre es un hombre muy saga .dijo con vo arrastrada.. >o mismo me pondr#a la soga al cuello, de verdad, se lo juro, pero, ver no puedo dejar morir a mi caballo. &st muy enfermo y he cabalgado todo el d#a. DAodo el d#aE .repiti, buscando desesperadamente una e'plicacin.. D5e verdad, muchachaE 0e cabalgado todo el d#a para, eh.., ver a un hombre que dicen sabe curar a cualquier animal. $nte su enorme sorpresa, la muchacha dej de alisarse el delantal > lo mir. .*=oger 5ouglas; .pregunt, cautelosa. .%ues s# .se apresur a contestar )l, rogando a los cielos que ese nombre fuera algo bueno.. *3e conoce; 3a muchacha baj los ojos dulcemente y, si a )l no le fallaba la vista, incluso se rubori un poco. $j. ."#, le cono co .repuso ella en tono notablemente ms amable.. &s una especie de leyenda en los valles. %or sus curas. Lracias, 5ios m#o. .(na buena fama que llega hasta ,nglaterra, *sabe; >o no habr#a venido tan lejos, pero resulta que este caballo me ha acompaado desde que yo era un muchacho... mni abuelo me lo regal cuando slo era un poni. =econo co que le tengo mucho cario a mi viejo compaero.e'plic, maravillado por la facilidad con que pasaban tantas mentiras por su lengua. .*Aiene un nombre su caballo, entonces; $h, fabuloso, un maldito
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nombre. ."#, claro, lo llamo... 4ruce .el nombre le sali de una remota leccin de historia escocesa. 3a e'presin de la muchacha se alegr considerablemente. .4ruce . repiti, y de repente avan hacia )l. ,nstintivamente )l separ las piernas, preparndose para batallar con la indefensa muchacha si era necesario.

.Kanios a ver, muchacha... .&l balde est ah# detrs .dijo ella, apuntando detrs de )l por encima de su hombro.. 3e pedir#a que lo dejara en el camino y yo ir) a recogerlo por la maana. *"abe dnde encontrarlo, eh; .pregunt, haciendo un gesto hacia el balde. Cl cogi a toda prisa el balde y se lo pas. ..$ =oger, quiero decir .aadi ella dulcemente, dirigi)ndose a un comedero adosado a una pared, dndole la espalda. .*$l seor 5ouglas; &h... en realidad, me alegra que me lo haya preguntado, porque no estoy del todo seguro. *%odr#a indicarme el camino; &lla abri la tapa y se agach: cuando se endere y se volvi hacia )l, ten#a el balde lleno de avena cruda. .&n la curva del camino pasado el muelle del 3och &igg, ver un sendero que sale a la derecha. Kive entre los pinos del 5in -allon. "# =oger 5ouglas curar a su caballo .volvi a rubori arse al decir ej nombre.. *3e dice, por favor, que 3ucy McNair le env#a sus cariosos recuerdos; $rthur cogi el balde y se inclin ante ella. .%uede estar segura. &lla se rubori ms intensamente se pas los dedos por el cuello del vestido. .Aenga cuidado de que no lo vea padre .le dijo. Cl sonri. .Aendr) mucho cuidado. Lracias, seorita McNair. &s muy posible que le haya salvado la vida a 4ruce. $cto seguido, dej a la ruborosa muchacha y rpidamente se dirigi a la puerta, pero antes de salir asom la cabe a para ver si hab#a
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vuelto el perro. No lo vio por ninguna parte, de modo que, despu)s de dirigir una <ltima sonrisa traviesa a la muchacha por encima del hombro, ech a correr por el prado con el balde de avena, en direccin al bosque. 8uando ya estaba en medio del bosque, seguro y a salvo, se detuvo y se apoy en un rbol para presionarse con la

mano una puntada en el costado, sorprendido por la repentina euforia que sent#a. &'traordinario. $cababa de robar un balde con avena. > no slo lo hab#a robado sino que adems le hab#a mentido a una muchacha bonita sin ms remordimientos que los que sentir#a una babosa. $partndose del rbol, ech a andar a toda prisa por el sendero hacia el lugar donde hab#a dejado a Kerry. j$ "assenach, o a ?4ruce@, por el amor de 5ios, no le gust nada que no le diera inmediatamente la avena, pero )l lo oblig a caminar un poco ms, para alejarse lo ms posible del caser#o McNair. "e detuvo junto a un arroyo, ayud a bajar a Kerry, y coloc el balde delante del caballo. Mientras este com#a, lo desensill y lo friccion lo mejor que pudo con la vieja manta que obtuvo con el trueque. 5espu)s volvi su atencin a Kerry. &lla se estaba meciendo sentada al pie de un rbol, con la frente apoyada en las rodillas, que ten#a fuertemente apretadas contra el pecho. %rcticamente no hab#a dicho una palabra desde que salieran de Llenbaden: ni siquiera le hab#a preguntado qu) destino llevaban. Nada. "u conmocin era evidente, su asombro y su afliccin, palpables. Cl jams le hab#a disparado a un hombre en su vida, por lo que lo ms que pod#a hacer para comprender la desolacin de ella era compararla con la forma como muri %hillip y la angustia que viera en $driana en todos ellos. "ent#a pena por ella. 3as cargas que hab#a soportado Kerry sobre sus hombros esos <ltimos meses eran intrascendentes comparadas con la carga de haberle quitado la vida a un hombre, aun cuando hu El
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biera sido para salvar la de ella. *> qu) pod#a hacer para salvarla; &mitiendo un gruido de e'asperacin, recogi los dos urrones que hab#a desatado de la silla, y los llev al pie del rbol donde se estaba meciendo Kerry. &ntonces

oy sus suaves gemidos: se acuclill junto a ella y le puso la mano en el hombro. %ero ella no levant la cabe a. .Kerry .le dijo dulcemente.. Kerry, m#rame. &lla pareci no o#rlo. "e quit la chaqueta de montar, la e'tendi en el suelo al lado de ella y le puso las manos sobre los hombros. .5uerme .le dijo, y la oblig a tenderse de costado. &lla se acurruc sobre la chaqueta, formando un ovillo: la tenue lu del crep<sculo le hac#a brillar las mejillas, donde sus lgrimas silenciosas ya le hab#an formado surcos. 3a muchacha se estaba ahogando en su afliccin. $rthur se sent a su lado y le puso una mano en el hombro. &lla lo sorprendi acurrucndose ms pegada a )l y poniendo la cabe a sobre sus muslos. Cl le rode los hombros con el bra o y, suspirando, apoy la espalda en el rbol y empe a pensar qu) deb#a hacer. "ali la luna y lentamente fue subiendo por su camino por el cielo mientras )l anali aba todas las opciones imaginables, observando a Kerry pasar de una pesadilla a otra. 8uando la luna comen su descenso, )l ya lo hab#a decidido! llevar#a a Kerry a Llasgo1, donde su madre. &se era el <nico proceder admisible. No pod#a llevarla a ,nglaterra: por mucho que la quisiera, ella era incompatible con su mundo. Aampoco pod#a llevarla a %erth: Moncrieffe los andar#a buscando, y no pod#a correr el riesgo de ir a buscar a Ahomas slo para encontrarse con Moncrieffe. $l menos en Llasgo1 tendr#a la posibilidad de ocultarse de Moncrieffe. No era una solucin ideal, pero s# sensata. 3e ofrecer#a dinero a su familia: los instar#a a emigrar a &stados (nidos con los dems, dadas las circunstancias. &sa era la <nica solucin prctica. > continu dici)ndose eso, una y otra ve , a ver si realmente pod#a
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creerlo. $ trav)s de una niebla, Kerry sinti el arandeo y se oblig a levantar los pesados prpados. %arpade y centr la atencin en la luna, tra, tando de recordar dnde estaba. Aodo le lleg de golpe, aplastndole el pecho con su enorme peso. 0ab#a matado a un hombre disparndole, hab#a visto la sorpresa en sus ojos cuando comprendi que se le escapaba la vida de su cuerpo, 0i o una honda inspiracin, cerr los ojos y rog que slo fuera una pesadilla. .5espierta, cario. Aenemos que ponernos en marcha antes que salga el sol. &ra la vo de )l, de su $rthur, su caballero errante, que apareci en medio de ese monstruoso hecho. (n hombre muerto por su mano. 3e dol#a atro mente la cabe a y le palpitaban las sienes. =od hacia un lado, alejndose del sonido de su vo : no quer#a enfrentar la realidad. .Kerry, tenemos que irnos de aqu# antes que nos encuentren. &ra una criminal: la colgar#an si la encontraban. .Kamos .le dijo )l. "inti las manos de )l bajo los bra os, tratando de levantarla. Aen#a adormecidos los pies: se tambale al intentar afirmarse sobre ellos. Nada le funcionaba como deb#a. $rthur la cogi por la cintura, afirmndola con su cuerpo y la ayud a caminar por el pequeo claro hacia el caballo que ya estaba ensillado. .$hora arriba, s) buena muchachita .le susurr )l, levantndola hasta la silla y poni)ndole las manos sobre el ar n.. $f#rmate bien. &ntonces )l desapareci de su vista. &lla sinti los movimientos de la silla causados por )l al amarrar los dos urrones atrs y luego montar detrs de ella. =odendola con los bra os, cogi las riendas y ella sinti sus labios sobre la coronilla de la cabe a. &l caballo comen a caminar. .$y, mi dulce muchacha .susurr )l, espoleando el caballo, y se adentraron en la oscuridad de la noche. ?$y, dulce muchacha, *qu) has hecho;@.

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Cap#tulo 6;
5ebi haberse dormido otra ve , porque el sol ya iba subiendo por el cielo, disipando la niebla con su calor. 3e dol#an todas las articulaciones. 3evant la cabe a y al instante sinti apretarse los bra os de $rthur a sus costados. .Lracias al "eor de los cielos, estaba empe ando a creer que tu sueo ser#a permanente .lo oy decir encima de su cabe a. .*5nde estamos; .> habla, tambi)n, gracias a 5ios. .3e apart tiernamente los ri os que le ca#an sobre la frente.. "i no me equivoco, estamos al oeste de %erth. No tengo una buena br<jula para este viaje. Kerry se presion la palpitante sien. $l oeste de %erth. %ero Ahomas la estaba esperando. %orque la estaba esperando, *no; &l terror empe a filtrarse por los contornos de su obnubilada memoria, y continu entrando, introduciendo en su conciencia otro monstruoso recuerdo. .Ahomas me est esperando .dijo, para no revivir el terror. ."#, bueno, respecto a eso, tratar) de encontrar la manera de hacerle llegar un mensaje, pero no debes poner muchas esperan as en eso. &sa respuesta la confundi. Lir la cabe a y al tratar de mirarlo tuvo que cerrar los ojos, deslumbrada por la lu del sol. .*(n mensaje; $rthur frunci el ceo y a u con las riendas al caballo. .No podemos arriesgarnos a ir a %erth. &se es el primer lugar donde buscar Moncrieffe sobre todo cuando se d) cuenta de que no estn las reses. 8on toda probabilidad, supondr que las han llevado al mercado e ir a %erth a investigar. %or eso creo que ir all# es un riesgo demasiado grande por el momento. *No ir#an a %erth; *$dnde ir#an, entonces; *> Ahomas; "inti ms

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fuerte el martilleo en la cabe a. 8err los ojos y el terror entr de lleno en su conciencia, haciendo ms n#tidos los recuerdos. .Aenemos que ir a %erth .balbuce.. No tengo ning<n otro lugar donde ir. .&st Llasgo1. &l dulce tono de su vo no amortigu el pincha o de sus palabras: la atravesaron como un pual. $part el cuerpo del de )l con tanta brusquedad que estuvo a punto de caerse del caballo. .D8uidadoE DAe vas a romper el cuelloE .le advirti )l severamente, y la sujet ms fuerte. .D$ Llasgo1 noE .e'clam ella, sin hacer caso de la advertencia.. DNo puedes decirlo en serioE .&s la <nica opcin que... .DNoE .chill ella, debati)ndose fren)tica por soltarse. 5e repente estaba desesperada por huir de )l. "u en)rgica lucha lo oblig a )l a frenar bruscamente al caballo. $l instante ella lo apart de un empujn y salt al suelo: sinti los pincha os de miles de agujitas en los pies cuando estos tocaron tierra. $rthur ya estaba detrs de ella: movi las adormecidas piernas tratando de correr, de huir de la sola idea de ir a Llasgo1. &l terror ya discurr#a por toda ella, e'primi)ndole el aire de los pulmones, ahogndola, sofocndola, hasta que casi no pod#a respirar. "inti las firmes manos de )l sobre los hombros, deteni)ndola, y luego sus bra os alrededor de ella, estrechndola en un fuerte abra o. .8omprtate, Kerry McKinnon .le susurr en un o#do., que no estoy de nimo para ir a sacarte de un matorral de espinos. ") que no quieres ir a Llasgo1, *pero qu) otra opcin tienes, dadas las circunstancias; .DLlasgo1 noE .grit ella, golpendole las manos.. No me importa qu) va a ser de m#, pero no ir) a Llasgo1, Dno ir)E .D4astaE .aull )l. 8on una fuer a incre#ble le cogi los hombros y la hi o girarse hasta

ponerla de cara a )l. Aen#a la e'presin tensa: oscuras ojeras le ennegrec#an le bordeaban los ojos y una tupida barba le
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ensombrec#a las mejillas. "e ve#a tan agotado como se sent#a ella. .&sc<chame, no puedo permitirte ir a %erth y arriesgarte a que te encuentre Moncrieffe. No quiero verte colgada, *me entiendes; 3o <nico que me parece un poco sensato es llevarte a Llasgo1. 3o dec#a en serio, cada palabra. 3a energ#a vital la abandon rpidamente y se le doblaron las rodillas. 8err lentamente los ojos y se sinti caer. .Kamos, que no es para tanto .dijo )l en tono brusco, sacudi)ndola para que se endere ara.. No encuentro tan malo eso. >o me encargar) de que tu madre tenga los medios para darte bienestar, no te harn trabajar en una fbrica... .No .sollo ella.. D%or favor, noE DNo puedo irme con mi madre, $rthurE No entiendes... .&ntiendo que no tienes a nadie que pueda protegerte, Kerry .le dijo )l, levantndole el mentn para que lo mirara.. No tienes a nadie aparte de tu madre. Ahomas no puede ayudarte ahora. No tengo ms alternativa que llevarte a... .D&ntonces d)jame morir aqu#E .chill ella, hist)rica.. %refiero morir, me mere co morir por lo que he hecho, as# que d)jame morir aqu#, entre los lobos. D%ero no Llasgo1, $rthur. D8ualquier cosa menos Llasgo1E Kisiblemente impresionado por su histeria, $rthur le mir atentamente la cara, confuso. $ ella empe a dolerle la presin de sus manos en sus bra os, mientras ve#a pasar oleadas de emociones por sus ojos castaos: por un instante, un solo instante crey ver un rayito de esperan a. %ero al final, )l le suplic dulcemente que entendiera. .Kerry, cario, *qu) otra cosa puedo hacer; 5ame otra opcin, dame solo una alternativa.

0ab#a una, s#, la muerte. &lla prefer#a la muerte a la vida con su madre y los fanticos entre los que viv#a. %refer#a la muerte a pensar en la p)rdida de Llenbaden o en su asesinato de 8harles Moncrieffe. %ero cuando $rthur le pas el bra o por los hombros y
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la inst a volver al caballo, las piernas se le movieron como impulsadas por la voluntad de vivir. 8amin junto a )l en silencio, insensible a las tranquili adoras palabras de )l, su cabe a inundada por la incre#ble catstrofe en que se hab#a convertido repentinamente su vida. &ra como si se estuviera representando una tragedia griega en el escenario que conoc#a como &scocia, sintiendo cmo se desintegraba debajo de ella todo lo que hab#a conocido en su vida. Aal ve , pens tristemente, mientras $rthur la sub#a a la silla, ya hab#a obtenido lo que deseaba. Aal ve eso era la muerte.
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8abalgaron durante lo que a el le, parecieron interminables horas hasta que "assenach ya slo pod#a continuar arrastrando laboriosamente el paso. Kerry no hablaba, parec#a resignada a su destino, ms o menos como )l se imaginaba que un condenado enfrentar#a su muerte segura "e sent#a angustiosamente confuso. &staba claro que despu)s de todo lo que hab#a tenido que enfrentar ese ao, la idea de ir a Llasgo1 fue lo que finalmente la derrot. %or la sangre de 5ios, si lo derrotaba a )l. *+ui)n pod#a verla as#, con esa desesperacin que llenaba el espacio entre ellos, y llevarla a Llasgo1; &n su calidad de hombre, no pod#a llevarla a Llasgo1 para dejarla a cargo de una persona a cuya compa#a ella prefer#a la muerte. y en su calidad de miembro de la aristocracia britnica, tampoco pod#a llevarla a 3ondres, a un mundo que, aunque ella no lo

supiera a<n, la despreciar#a. $ un mundo que la despreciar#a. Aodo lo que brillaba en 3ondres era falso: all# no hab#a lu natural, no hab#a lu del sol para iluminar su belle a natural, no hab#a luna de las 0ighlands que iluminara su e'presivo rostro. > no slo eso, los miembros de la alta sociedad sab#an ser muy falsos. 8alculaban cada paso, sopesaban cada situacin para ver si les serv#a de algo. No pose#an ning<n sentido de camarader#a, no hab#a entre ellos ning<n la o com<n, aparte del rango social, que los conectara entre s#. %ocos trabajaban de modo honrado, e incluso ms pocos conoc#an las compensaciones del trabajo. No ten#an idea de lo que era trabajar juntos por el bien com<n. $h, s#, 3ondres era un mundo muy diferente: Llenbaden era un lugar de ensueo comparado con la spera realidad de lo que )l llamaba su terruo. *8mo sobrevivir#a ah# una mujer tan vibrante y hermosa como Kerry McKinnon;
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$ mediod#a hicieron un alto en el camino para descansar y dar de beber a "assenach. $ )l no le gustaba nada el aspecto del caballo: empe aba a dar seales de un agotamiento e'tremo. Kerry se dej caer sobre un mont#culo cubierto de hierba, metida entre los arremolinados pliegues de su falda gris, y desde all# lo observ con ojos sin vida mientras el atend#a lo mejor que pod#a al caballo. &ra evidente que "assenach no durar#a mucho ms a ese paso. *8inco millas ms; *5ie tal ve ; &l problema le daba vueltas en la cabe a mientras trabajaba, pero estaba demasiado agotado para pensar con claridad. 8uando por fin termine se quit la chaqueta con la intencin de descansar un momento para poder reanudar la marcha. Mientras se desabotonaba el chaleco, mir a Kerry. 3e hab#a cambiado la e'presin: lo estaba mirando con una e'presin casi pensativa, y eso lo sorprendi. .*+u); .le pregunt.

&lla baj la vista a sus manos, que ten#a en la falda. .&staba pensando... recordando... lo feli que me hiciste. &sas palabras lo desequilibraron, arrojndolo de cabe a en un estanque de agudo pesar. %ero se limit a mirarla, con la cabe a llena de todas las cosas que no pod#a decirle. &lla era el <nico punto luminoso en su vida, el <nico atisbo de dicha pura que hab#a conocido en much#simo tiempo, en lo que le parec#an muchas vidas. 3a amaba, la adoraba, pero no pod#a soportar mirar su cara plida en esos momentos, inseguro como estaba. No dijo nada, se limit a echarse de costado, de espaldas a ella, y cerr los ojos, deseando que se desvanecieran sus palabras y lo dejaran en pa . $fortunadamente, su cuerpo se rindi al agotamiento: se durmi enseguida cayendo en un sueo profundo. No bien se hab#a quedado dormido cuando apareci %hillip: estaba acuclillado sonriendo ante algo que hab#a en el suelo a sus pies, que )l no alcan aba a ver. %or una ve , %hillip estaba tan cerca que
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habr#a podido coger por fin su esquiva figura si hubiera podido mover el bra o. %ero slo pod#a mirar su cuerpo, su ropa ra#da en claro contraste con su piel tan blanca como la niebla escocesa. $lgo que hab#a sobre la hierba lo divert#a. Cl intent sentarse, pero el pesado sopor lo ten#a aplastado contra la tierra y no pudo moverse. %hillip se inclin hacia el suelo y su risa suave se convirti en aguda carcajada. 5e pronto se gir totalmente hacia )l, parali ndolo con la visin de un horrendo agujero abierto donde deber#a haber estado su pecho. Mientras )l lo miraba, %hillip se incorpor lentamente, irgui)ndose en toda su estatura, que sobrepasaba los seis pies de altura que tuviera en vida, su figura gigantesca sobre el terreno. Kolvi a re#rse y se inclin en una galante reverencia, moviendo ampliamente el bra o hacia un lado. .Llasgo1 .dijo. $rthur mir el lugar que indicaba %hillip, y el horror lo desgarr

como una guadaa que le atravesara todo el cuerpo: en el bre al estaba Kerry, tan plida como %hillip, y con un agujero abierto en el pecho, tan negro y ensangrentado como el de %hillip. %resa del terror del momento, $rthur se debati con todas sus fuer as tratando de salir a la superficie, y una ve despierto sigui temblando con la fuer a de die hombres, flotando en la superficie del sueo. "e incorpor bruscamente y mir el lugar donde deber#a estar %hillip. >a no estaba. "e gir rpidamente hacia el otro lado y e'hal un suspiro de alivio. Kerry se hab#a quedado dormida: no ten#a ning<n agujero en el pecho, pero mov#a los labios en una silenciosa conversacin, y en su cara ten#a una e'presin de la ms absoluta y profunda desdicha. ?Llasgo1.@ &sa palabra susurrada por %hillip en su sueo segu#a acosndolo
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cuando ya ten#a bien sujeta a Kerry delante de )l en la silla, y continu en su mente hasta el atardecer. *+u) hab#a querido decir; *"er#a un presagio; *"ignificaba algo o era simplemente que el estr)s de esas treinta <ltimas horas lo volv#a sentimental; 5espu)s de todo, no estaba acostumbrado a ser un fugitivo. &n realidad ya no estaba acostumbrado a nada: con cada d#a que pasaba el mundo se le iba ladeando un poco ms. "e le escapaba el significado del sueo, pero lo catapult a un verdadero terror cuando de repente el camino muy poco pisado que hab#a elegido termin en la orilla de un angosto r#o al sur de %erth. "u limitado conocimiento de la geograf#a de la regin le dijo que ese r#o desembocaba en el estuario del Aay, lo cual significaba mucho trfico y salida al mar y a ,nglaterra. "i cru aban el r#o, llegar#an a Llasgo1 en dos d#as, o tres a lo ms. $ll# )l emplear#a sus

considerables recursos para encontrar a la madre de Kerry, la dejar#a all# y conseguir#a pasaje a ,nglaterra. ? Llasgo1.@ Nuevamente lo acos el recuerdo del sueo, mientras se paseaba de un lado a otro por la orilla del r#o. 5urantes los tres aos transcurridos desde la muerte de %hillip, )l hab#a cre#do que los sueos con su amigo ca#do eran la forma que ten#a %hillip de alargar la mano desde su tumba para crucificarlo por haberle permitido caer. %ero en esos momentos, pasendose a la orilla del r#o, a la lu de la <ltima hora del crep<sculo, se le ocurri pensar si tal ve %hillip no querr#a transmitirle alg<n mensaje totalmente diferente. Llasgo1. *+u) haremos; "acado de sus elucubraciones por la vo de Kerry, se volvi hacia el sonido de su vo . &lla estaba con las manos cogidas recatadamente por delante, mirndolo con sus grandes ojos a ules, desprovistos de ese destello delante, que a )l tanto le gustaba. 5ios santo, la perder#a, perder#a su cora n mismo. &lla ten#a el pelo totalmente revuelto, la cara palid#sima, despro El
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vista de vida. &n ese momento comprendi que la amaba demasiado como para entregarla a un destino incierto en Llasgo1. =epentinamente lo avasall la necesidad instintiva de protegerla de ese destino, de devolverle la vida a sus ojos. $l diablo las categor#as sociales: la llevar#a a ,nglaterra. 5ecidido, se le acerc, cerrando la distancia que los separaba en dos largas ancadas. &lla agrand los ojos cuando )l la cogi en sus bra os estrechndola en un resuelto abra o. $bri la boca para decir algo, pero )l la silenci con un apasionado beso, moviendo vidamente los labios sobre los de ella, devorndole la boca, inspirando su aliento hacia sus pulmones. &se dulce aliento lo

sustent, le infundi una voluntad a<n ms fuerte de mantenerla entre sus bra os por una eternidad y ms, de soportar todo lo que fuera necesario. "in aliento, levant la cabe a. .,nglaterra .logr decir.. *+uieres; &s decir, *quieres venir conmigo a ,nglaterra; No tengo la menor idea de lo que nos espera all#, pero es lo <nico que puedo ofrecerte, es lo <nico que tengo en estos momentos. Kerry pestae: por su rostro pas la confusin como una nube de verano. 5e pronto, emiti un e'trao sonido en la garganta, cerr los ojos y le cayeron dos lgrimas por las comisuras. .*+u), te he acongojado; 3o siento, Kerry, pero no hay ninguna otra cosa que pueda hacer... $ ella se le escap un gritito de alegr#a y le ech los bra os al cuello. .$y, 5ios, ay, 5ios, DgraciasE $l instante )l aument la presin de sus bra os, estrechndola contra )l y hundiendo la cara en la curva de su cuello. 8ontinuaron as#, fuertemente abra ados, hasta que la necesidad de ser prctico lo oblig a soltarla y a quitarle los bra os de su cuello. .&st el pequeo detalle del transporte .le dijo, y se dirigi al lugar donde estaba el caballo paciendo.
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3iber de los urrones al pobre animal, lo desensill y dej la silla sobre un pequeo matorral. 8ontempl un momento al agotado caballo y sinti un e'trao esco or en los ojos. .4uena suerte .le dijo, dndole una palmada en el anca, y el caballo parti trotando hacia pastos ms verdes. 5espu)s recogi los urrones, se los puso en una mano y con la otra indic un sendero hacia el este. ."eora McKinnon, si me permites acompaarte a 5ios sabe dnde,

procurar) encontrar un barco para facilitar tu viaje. Kerry sonri. Ker su sonrisa le produjo una oleada de calorcillo por todo )l, vigori ndolo. .$compame hasta los confines de la tierra, a pie, a caballo o en barco. No me importa, mientras t< est)s conmigo .dijo ella y, tal como hab#a hecho muchas semanas atrs, ech a andar valientemente delante de )l por el estrecho sendero cubierto de male as. 8uando hab#an caminado durante una hora o ms, siguiendo el sendero que discurr#a por la orilla, vieron que el r#o se ensanchaba pasado un recodo, lo que indicaba que se estaban acercando al estuario del Aay. ,ban subiendo por un pequeo promontorio cuando $rthur vio una barca de r#o anclada junto a un muelle en la ribera opuesta: un puado de hombres estaban cargando pequeos cajones sobre un e'tremo de la barca. %or fin la esperan a de un medio de transporte para abandonar las 0ighlands. Kerry tambi)n hab#a visto la barca: con los ojos entrecerrados estaba mirndola para distinguirla en la penumbra. .>o hablar) con ellos .dijo )l, dejando los urrones en el suelo, y camin rpidamente hasta un punto en que qued directamente frente a la barca. .D&h, muchachosE .grit, apoyando las manos en las caderas. (n hombre se endere y le dijo algo al otro. 3e pareci ver algo conocido en ellos, algo...
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.*"#; .pregunt )l hombre, cru ando sus carnosos bra os sobre su enorme pecho. $rthur solt un gruido a la vista de la conocida e infle'ible postura de los hermanos =ichey. 8omo si ese viajecito pudiera empeorar ms a<n. $fortunadamente, puesto que ya se hab#a convertido en un e'perto para tratar con los hermanos =ichey, logr que aceptaran llevarlos

hasta Ne1burg, y la promesa de por lo menos intentar darle un mensaje a Ahomas, todo por el precio de ganga de ms o menos la mitad de su fortuna personal. %or este precio los hermanos accedieron tamb#)n a guardar en secreto el hecho de que el ingl)s y la seora McKinnon hab#an buscado transporte en su barca una ?tercera@ ve . $rthur se sent#a bastante seguro de que mantendr#an esta promesa, porque el "eor =ichey n<mero uno tuvo incluso la e'traordinaria cortes#a de informarle que en Ne1burgh podr#a conseguir transporte hasta 5undee y en 5undee a ,nglaterra. "uponiendo, claro, que para entonces todav#a quedara algo en los cofres del ducado de "utherland. $s# pues, de nuevo a bordo de la barca, se internaron en la noche. =endida al agotamiento, Kerry se qued dormida, con un sueo intranquilo. $rthur ten#a los nervios demasiado a flor de piel para dormir: logr adormilarse una o dos veces, no ms: el ms m#nimo ruido o movimiento lo despertaba. &staba atormentado por un c#rculo vicioso de dudas repecto a lo que iba a hacer, a la absurda esperan a de que podr#a tener a Kerry con )l para siempre. 3as dudas se iban y volv#an, una y otra ve . 3a confusin lo hac#a sentirse como si estuviera tratando de mantenerse a flote mientras las fuer as lo iban abandonando. Ms de una ve lo avasall el profundo miedo de que lo hundiera el peso de la enormidad de lo que le estaba ocurriendo. "u vida hab#a sido tranquila comparada con eso, una vida segura y sin mayores incidentes. Nada de lo que hab#an hecho los 3ibertinos en toda su vida pod#a compararse con las e'traordinarias e'periencias que hab#a tenido en esas <ltimas
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semanas, ni con la est<pida y peligrosa huida en que se encontraba en esos momentos. 5e pronto su vida lo asustaba. %ero entonces miraba la oscura cabe a de Kerry en su falda, le apartaba suavemente un ri o en la sien, sent#a revivir la sangre y le

volv#a la fe. 8uando finalmente llegaron a destino, ya hab#a llegado a la conclusin de que en el momento en que trope con ese urrn rojo en el camino, se ambull de cabe a en aguas profundas y deb#a luchar hasta la muerte para no hundirse, hundiendo a Kerry con )l.
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Cap#tulo 6<
$unque llegaron a 5undee sin ning<n otro incidente, se vieron obligados a esperar dos d#as enteros, hasta que $rthur encontr pasaje a bordo de un velero. %ero el precio del pasaje le dej muy poco: la suma aparentemente enorme que llevara a &scocia se hab#a reducido a casi nada. Aemeroso de que Moncrieffe hubiera e'tendido su b<squeda hasta 5undee, busc una posada barata, cerca del muelle, y all# esperaron. 3a espera fue interminable, insoportable: la pequea habitacin ol#a a pescado y a cuerpos. $rthur se marchaba por la maana a buscar pasaje en cualquier barco que pudiera encontrar y, a insistencia de Kerry, a tratar de encontrar a $ngus y May. $l volver por la noche encontraba a Kerry sentada de piernas cru adas en la hundida cama, combatiendo con su imaginacin. > cuando )l le dec#a que no hab#a podido encontrar a $ngus ni a May, ni a cualquiera otra persona de Llenbaden, a ella se le desmadraba la imaginacin, llenndole la cabe a con ominosas teor#as sobre lo que podr#a haberle ocurrido a su clan, y con visiones de hombres que la sacaban de all# para llevarla a la horca. 8ada sonido, cada crujido de la madera bajo una bota fuera de la habitacin, le aceleraba el cora n. 8uando cerraba los ojos, ve#a la soga del verdugo balancendose ante ella. 8uando finalmente se quedaba dormida, vencida por el agotamiento, inevitablemente se ve#a en sueos delante de la horca, mirando cmo el verdugo le pasaba la soga por la cabe a y se la apretaba al cuello. "i por alg<n

milagro lograba dormir sin verse colgada por su crimen, soaba con 8harles Moncrieffe, muerto a sus pies, sobre la sangre oscura que manaba de )l. %ero en esos penosos momentos, cuando despertaba sobresaltada
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por sus horrorosos sueos, $rthur siempre estaba a su lado, acunndola y consolndola en sus bra os, susurrndole palabras tranquili adoras al o#do, hasta que dejaba de temblar. &ra como si )l hubiera visto sus sueos, hubiera sentido su terror. 3a maana en que por fin se embarcaron para ,nglaterra, Kerry se qued en la cubierta del velero observando alejarse la tierra hasta convertirse en una oscura franja en el hori onte. Mir#adas de emociones la asaltaron a la ve ! alivio, una profunda triste a, y miedo. "e aferr con fuer a a la baranda, sintiendo un tironeo en el pecho, como si &scocia la llamara, como si quisiera retenerla en su hogar. %ero no ten#a hogar. 3o que no destruyera -raser lo hab#a destruido ella. No ten#a a nadie, ya no hab#a nada que la retuviera en &scocia: lo <nico que ten#a era la caridad de un hombre e'traordinario, un bello desconocido que presinti la angustia de su cora n y volvi a buscarla. &so lo cre#a de todo cora n. -ue esa creencia la que le permiti volverle la espalda, slo 5ios sab#a por cunto tiempo, al <ltimo atisbo de su tierra natal. 8on todo cuidado camin hasta el pequeo camarote donde la esperaba $rthur. &l barco llevaba un cargamento de yute y tabaco en la bodega. $rthur le hab#a e'plicado que primero cru ar#an hasta 0oe2 van 0olland, al sur de 3a 0aya, donde descargar#an eso y cargar#an otra mercanc#a, y entonces pondr#an rumbo a ,nglaterra, donde desembarcar#an en Kingston upon 0ull, en el estuario del r#o 0umber. 5esde all# viajar#an hasta un lugar llamado 3ongbridge. &ra la casa de un amigo, le e'plic, y un lugar donde podr#an estar un

tiempo mientras )l resolv#a qu) deb#an hacer. "upuso que quiso decir qu) deb#a hacer con ella, aunque por amabilidad no lo dijo as#. 5e todos modos, ella sab#a e'actamente qu) tipo de carga presentaba ella para )l: ten#a muy poco ms fuera del vestido gris que llevaba puesto, el que indicaba su condicin de viuda. &l contenido de su urrn consist#a simplemente en dos pares
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de cal ones de algodn, un camisn y el conjunto de blusa y falda de sarga negra que usaba para trabajar en el jard#n. No ten#a ninguna habilidad de la que pudiera presumir: supon#a que podr#a emplearse como institutri en alguna parte, pero sin credenciales, las posiblilidades de hacerse una situacin adecuada eran realmente muy escasas. &ra mucho ms probable que acabara en el personal de cocina de alguna familia inglesa, suponiendo, claro, que $rthur pudiera ayudarla a encontrar ese empleo. 8uando el velero sali a las aguas en calma del mar, ella continu encerrada en el camarote, mareada y confusa. 8on frecuencia pensaba en Ahomas, *qu) deb#a de pensar )l; 3e desgarraba el cora n imaginarse su desconcierto, y la enfermaba pensar que hubiera vuelto a Llenbaden a buscarla, slo para descubrir lo que ella hab#a hecho. > los dems, $ngus y May, *qu) ser#a de ellos; > estaba adems el sentimiento de culpabilidad, una culpabilidad abrumadora, la idea persistente de que deb#a volver, ponerse a merced de Moncrieffe y enfrentar lo que hab#a hecho. "i no hubiera sido por $rthur, muy bien podr#a haberse arrojado por la baranda del barco para acabar con su sufrimiento. 8uando el primer d#a dio paso al segundo, $rthur se convirti en su cuerda salvavidas, manteni)ndola atada a )l y a la realidad. %ero era evidente que )l tambi)n estaba desasosegado: entraba y sal#a del camarote, cambiaba las cosas de sitio y volv#a a ordenarlas, una y otra ve , hablndole, para llenar el silencio que parec#a engullirlos. 3e hablaba de sus amigos ms #ntimos. 8omen por el

conde de $lbright, cuya casa visitar#an primero, e'plicndole cmo este hab#a convertido una pequea propiedad que encontrara en muy mal estado en uno de los centros agr#colas ms poderosos de toda ,nglaterra. "e ri much#simo cuando le habl del conde de Kettering, que tuvo que criar a cuatro hermanas menores desde que era un muchacho de diecis)is aos. 0ablaba con orgullo de su familia: estaba claro que admiraba y amaba a su hermano $le'. > sonre#a con cario cuando hablaba de su madre, e incluso de su t#a
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%addy y su amiga la seora 8lar2 que dedicaban la mayor parte de sus vidas a buscarle jvenes casaderas. &videntemente, era un hombre que quer#a much#simo a su familia, y esa era justamente una de las muchas y entraables cualidades que le granjeaban su amor eterno. $l caer la noche del segundo d#a, el mar se puso revuelto. $rthur volvi de la cubierta a decirle que iban pasando una tormenta de fines del verano y que ir#a a echarle una mano a la tripulacin. &lla le asegur que estaba muy bien, y )l la dej acostada en la estrecha litera, sin saber que se tragaba el vmito que le sub#a a la garganta con cada movimiento del barco. Mientras el barco se arandeaba, Kerry mantuvo a raya las nuseas concentrndose en $rthur, obligndose a repasar con detalle todo acerca de )l, desde el momento en que le dispar en el camino a %erth. 3a tarea le result fcil. Aodo lo que hab#a hecho $rthur en su presencia estaba vivo en su cora n. =ecord la maana del d#a que se pusieron en camino hacia Llenbaden, cuando ella despert despatarrada encima de )l, y la peligrosa e'presin de su cara, que le hi o revolotear el cora n como un pjaro. =ecord el momento cuando )l le quit las botas y le vend los magullados talones con su corbata. >. uy 5ios, record el abrasador beso que le diera despu)s

de sacarla de las aguas del r#o. "e apret la mojada frente con la palma cuando record la <ltima noche de )l en Llenbaden, y las horas que pas en sus bra os y debajo de )l. &l recuerdo la derriti: se le acalor la cara. -ue esa noche cuando comprendi cunto lo amaba, que lo amar#a total e irrevocablemente por el resto de su vida. 6ams hab#a sentido por su marido lo que sent#a por su bello desconocido. Kolvi a invadirla el intenso deseo, hinchndole el cora n hasta que crey que se le iba a salir del pecho. =od hasta quedar de costado y se acurruc formando un ovillo. No deber#a desearlo. No deber#a desear que volviera a besarla as#.
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No deber#a mirarle las manos y recordar con qu) ternura le acarici los pechos desnudos esa noche. 5ios misericordioso, no deb#a fijarse en lo magn#fico que era, ni dejarse derretir por su sonrisa, ni permitir que su alegre risa la baara como lluvia. %ero cada ve que )l la tocaba, poni)ndole una mano en el hombro, acaricindole la sien con un dedo, deseaba que la cogiera en sus bra os, la besara, le hiciera el amor otra ve , como esa noche, e hiciera desaparecer todas las cosas feas de su vida. 3o amaba. $y, 5ios, *qu) tipo de vida tan cruel era esa que la hac#a conocer ese amor y esa ternura sin poder jams poseerlas verdaderamente; &n la negrura del camarote, escuch el ruido del viento al a otar el barco, tal como su pena le a otaba el alma. 3e dol#an sus p)rdidas, pero por encima de todo le dol#a la inevitable p)rdida de $rthur. Nada hab#a cambiado. %roced#an de dos mundos diferentes y, pese al heroico acto de rescatarla, y no una sino dos veces, finalmente )l continuar#a con su vida, y ella con la suya. 3a temida visin de su vida fue lo <ltimo que vio antes de quedarse dormida. %asado un tiempo, la despert un ruido y, al abrir los ojos, not que

el barco ya no se arandeaba. Kio la tenue lu de una lmpara encendida: entrecerr los ojos y lentamente enfoc los ojos en la figura de $rthur, que estaba tratando de acomodar su largo cuerpo sobre dos sillas. &staba con las piernas estiradas sobre una silla, los bra os cru ados sobre el estmago, el mentn apoyado en el pecho, y los ojos ce rrados. %asado un momento, levant bruscamente la cabe a y, emitiendo un suave gemido, puso el bra o sobre la mesa y apoy el men tn sobre un puo. &lla sinti una oleada de ternura: se incorpor apoyada en los codos. .$rthur. Cl levant bruscamente la cabe a girndola hacia el sonido de su vo , y los pies le cayeron al suelo con un golpe. &lla le tendi la mano.
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&so pareci desconcertarlo. "e gir en la silla hasta ponerse de cara a ella, con las manos apoyadas en las rodillas y le mir la mano e'tendida. Arag saliva. .No .dijo con vo ronca., no me ofre cas la mano porque eso solo no puede satisfacerme. "i tomo una parte de ti tengo que tomarte toda entera. > si me tomas, Kerry, debes tomarme todo entero. .&ntonces ven aqu# .susurr ella. Cl desvi la vista de esa mano que lo quemaba y desconcertaba a la ve . ,nstantneamente la invadi un abrasador deseo y pas la mano por la colcha de lino basto. .Ken. $rthur se levant, se quit rpidamente el chaleco y se le acerc sacndose la camisa de linn de la cintura del pantaln. $l llegar a la cama se arrodill sobre el borde. .Kerry .le dijo, cogi)ndole la cara entre las manos.. Kerry .repiti

muy serio., *tienes una idea de lo que me has hecho; *Aienes una idea de lo mucho que te he deseado, de cmo sueo contigo; *"abes que entras en mis sueos, cabalgas a mi lado, duermes en mis bra os por la noche; Mi cario por ti no ha cambiado, no ha disminuido con el tiempo, slo se ha hecho ms fuerte. &sa seria confesin la impresion: si que hab#a o#do sus declaraciones de adoracin la noche en que hicieron el amor, pero las hab#a considerado e'presiones del momento. *8untas veces hab#a repasado esas palabras en su cabe a, deseando, no, rogando, que fueran ciertas; *> cuntas ms veces se hab#a reprendido por sus tontos sueos, por sus infantiles esperan as; "in embargo ah# estaba )l de rodillas ante ella, dici)ndole las palabras que ansiaba o#r. .$rthur .le dijo, poni)ndole la palma en la spera mejilla., cunto te amo... 8on los ojos empaados por la emocin, )l le levant la cara hacia la de )l, como sorbiendo sus palabras, y suavemente la acost de espaldas y se inclin sobre ella. 3a bes tiernamente, pasando de la
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boca a los ojos y las mejillas. "us labios h<medos le acariciaron lentamente todas las partes de la cara, atormentndola, mientras su manos la acariciaban desli ndose ligeramente por sus bra os, su pecho y ro ndole el cuello con los dedos. &sa e'ploracin casi reverente le encendi a ella una llama que clamaba por ser apagada: desli las manos por los duros contornos de su cuerpo: le meti las manos bajo la camisa y le ro las tetillas endurecidas. &l ronco gemido de $rthur reverber sobre la piel de su cuello, y )l empe a desabotonarle el vestido, soltndolos uno a uno bajando rpidamente las manos por su espalda. .Muchas veces he recordado nuestra noche juntos .le susurr, bajndole el vestido por los hombros hasta la cintura, y le mir las formas de los pechos que asomaban por encima del cors).. Ms veces

de las que podr#a contar .aadi, sentndose sobre los talones y tirando de ella hasta dejarla sentada. 3e bes la frente y la nari mientras le desataba el cors). "onriendo, lo dej a un lado. %ero la sonrisa se desvaneci cuando ahuec las manos en sus pechos y empe a friccionarle los pe ones con el pulgar a trav)s de la delgada camisola de algodn. .%ienso en ti constantemente. .> yo en ti .dijo ella, apartndole delicadamente un mechn que le ca#a sobre la frente.. No me atrev#a a soar que volver#as a m#. Cl le mir los labios. .8untas veces te mir) en Llenbaden, admirando tu belle a tan natural, deseando que esa belle a pudiera ser m#a, deseando poder tenerla en mis bra os. 3e mordisque el labio inferior y luego lo sorbi entre los suyos. 3a empuj suavemente sobre la estrecha cama, interrumpiendo el beso slo para quitarle el vestido por los pies y quitarse )l la camisa. %ero enseguida se inclin sobre ella otra ve , con la misma urgencia y deseo que ella sent#a arder en su interior. Cl empe a e'plorarle el cuerpo con las manos, con ms ansias, haciendo a un lado la camisola para acariciar su piel, y ella sinti
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revivir su cuerpo con su contacto: sus dedos parec#an quemarle todos los lugares que tocaban, haciendo detonar algo dentro de ella: repentinamente estaba pasndole los dedos por entre los cabellos, besndolo apasionadamente, su cuerpo ansioso por unirse con el de )l. $rthur parec#a sentir ese mismo y desesperado desenfreno: sus manos funcionaban febriles, como por voluntad propia, acaricindola en todas partes, inflamndola, tratando de e'plorarla pulgada a pulgada, conocer todos sus contornos, todos sus defectos. &lla desli las manos por su pecho, ro ndole el suave vello que desaparec#a bajo los

pantalones. $ )l se le qued atascado el aire en la garganta cuando ella le pas la lengua por la tetilla: el sonido de su deseo la convirti en una masa ardiente, y cay en la cuenta de que eran sus manos las que se mov#an en sus pantalones, sus manos las que estaban tratando de liberarle el miembro r#gido que presionaba la tela. 8uando solt el <ltimo botn, se lo cogi y lo sinti hincharse en la palma de la mano. $rthur le liber los pechos de la camisola y se los hi o arder con clidos besos. 8uando cogi uno en la boca, ella sinti el tironeo del deseo en lo ms hondo del vientre, y su et)reo peso sali rpidamente a la superficie, quemndole donde )l le estaba lamiendo con intencionada lentitud, succionndole con la boca y la lengua. &l deseo ya era ms de lo que pod#a soportar: le rode con la mano el miembro duro y r#gido y se lo acarici con la misma e intencionada lentitud, hasta que $rthur ya no pudo soportarlo ms. 3evantando repentinamente la cabe a, afirm las manos a ambos lados de la cabe a de ella y se puso encima. .Me seduces como ninguna otra mujer lo ha hecho nunca .le dijo, bruscamente.. Me incitas un deseo loco, Kerry McKinnon. $cto seguido se tendi sobre ella, besndola apasionadamente, a la ve que mov#a una mano por entre sus muslos. Kerry ahog una
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e'clamacin contra su boca: la e'citacin que hab#a estado sintiendo se estaba e'tendiendo por toda ella, la sent#a. $rthur mov#a e'pertamente los dedos en ese lugar, haciendo c#rculos por encima y los lados, entrndolos y sacndolos, llevndola al borde de un po o de deseo, atena ndole los sentidos con las ansias de liberacin. > justo cuando pensaba que se iba a ahogar, )l retir la mano, se situ entre sus piernas y la penetr, tan dulcemente como las olas baan la playa. &lla sinti su cuerpo como nunca antes, todos los sentidos inflamados, todas las fibras en llamas, el aire

impregnado del aroma y el cuerpo de $rthur. 8on cada embestida de su miembro, con cada beso de sus labios, )l la un#a ms y ms a )l: el movimiento era tan fluido, tan sin comien o ni final que ella casi no sab#a dnde comen aba el cuerpo de el y dnde comen aba el de ella. &ntraba en ella como agua y sal#a nuevamente como la marca, para enseguida volver a entrar, ms adentro a<n. &lla arqueaba el cuerpo para recibir cada embite, pero notaba que estaba perdiendo rpidamente el control, cayendo de cabe a en una liberacin f#sica tan pura que la sola e'pectacin ya le cortaba el aliento. $rthur apoy la mejilla en la de ella y meti una mano por entre sus cabellos revueltos, mientras con la otra mano segu#a acaricindola siguiendo el ritmo de sus embestidas, hasta que ella ya no pod#a soportar la inmaculada tortura. 3e lleg de repente: la sensacin de hundirse rpido y luego flotar al retirarse nuevamente el oleaje. 3a maravillosa sensacin la hi o gritar de placer: dej caer los bra os, que quedaron lacios a sus costados. 5e pronto se intensificaron las embestidas de $rthur: le pas las manos por debajo de las caderas, levantndola hacia )l, penetrndola y penetrndola con fuer a y rapide , hasta que se estremeci violentamente emitiendo un ahogado gemido. Kerry sinti el potente flujo de su simiente dentro de ella, acompaado de una avasalladora sensacin de complecin. 8ontinuaron as# abra ados, los dos jadeando suavemente. %asados
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unos momentos, )l la estrech contra )l, con e'presin sombr#a, y rod hacia un lado hasta quedar los dos de costado, cara a cara. &lla sinti la retirada de su miembro y el calor de su semen derramndose sobre sus muslos. "uspirando, )l le apart una guedeja de la cara. .Ae has adueado de mi pobre cora n, seora. $h, pero )l se hab#a adueado de su cora n hac#a semanas, pens

ella, arrancndoselo como una fruta madura. $vasallada por sus sentimientos, hundi la cara en su pecho: ten#a la impresin de que en ese momento, ah# en alta mar como estaban, eran simplemente un hombre y una mujer, unidos en la ms e'traordinaria intimidad que pueden e'perimentar dos personas, y lo am por participar tan completamente en esa unin. &stuvieron entrela ados y abra ados un largu#simo rato, horas tal ve , casi sin hablar, simplemente disfrutando del contacto, del aroma y de mirarse mutuamente a la parpadeante lu de la lmpara. &n qu) momento se quedaron dormidos, ella nunca lo sabr#a, pero llevar#a hasta el <ltimo de sus d#as el recuerdo de ese acto de amor en que se convirtieron en un solo cuerpo en alta mar. $ la maana siguiente, las manos y la boca de $rthur la despertaron del primer sueo profundo que hab#a tenido desde hac#a d#as. Cl le hi o el amor tierna y lentamente, tomndose su tiempo para llevarla al orgasmo y tomndose ms tiempo a<n para llegar al suyo, con una sonrisa de dicha en su cara. No volvi a salir del camarote hasta que el barco atrac en 0oe2 van 0olland, a no ser para buscar comida y darle a ella cierta soledad para sus actividades ms #ntimas. $parte de esas raras ocasiones, permanecieron en la diminuta cama litera, e'plorndose mutuamente los cuerpos, ri)ndose de bromas secretas y hablando en vo baja de sus vidas, sus ilusiones, esperan as y sueos. "usurrndose tiernamente el amor que estaba creciendo entre
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ellos. &ra como si el mundo no e'istiera por ese espacio de tiempo. 8uando el barco arp rumbo a ,nglaterra, el entorno #ntimo y el tiempo que pasaban juntos ya los hab#an unido indisolublemente. &n el mar, donde no hab#a diferencias entre ellos, no los perturbaba ninguna desagradable realidad. Kerry ten#a la impresin de que conoc#a a $rthur desde mucho ms tiempo que un puado de

semanas: ten#an muchas ms cosas en com<n que las que ella hubiera imaginado posibles. 3o ?sent#a@: por ine'plicable que fuera, a veces ten#a la secreta sensacin de que al mirarlo a )l se estaba mirando a s# misma. ,ncluso su deprimente sentimiento de culpa comen aba a disiparse en el agrado y la seguridad de los bra os de $rthur. 3o ocurrido se le antojaba remoto, como si hubiera ocurrido en una vida anterior, y a ratos soaba que tal ve no hab#a ocurrido. &n ese camarote no e'ist#an &scocia, ni Moncrieffe ni el legado de -raser: no e'ist#a nada fuera de ella, )l y el amor que los un#a. %ero la tarde que el barco atrac en Kingston upon 0ull, entraron los primeros rayos de la fea realidad en el pequeo camarote. 3a vista y los sonidos del ajetreado puerto introdujo la fr#a y demoledora verdad en el mundo que se hab#an creado, y la desnuda realidad de lo que era ella y lo que hab#a hecho. $rthur sali del camarote y durante el rato que estuvo ausente, ella se puso con movimientos envarados el sencillo conjunto de falda y blusa que guardaba en el urrn, y se recogi el pelo en un austero moo en la nuca. 8uando comen aron a brotarle las lgrimas, salieron rpidas y silenciosas, llevndose con ellas la magia de esos <ltimos d#as. 3o que hab#an vivido en ese camarote llegaba a su fin, se acababa para siempre: estaba segura de que nunca volver#a a conocer una pa igual. 8uando volvi $rthur, se las arregl para mantenerse de espaldas a el, para que no viera la roje de sus ojos. %ero con esa incre#ble percepcin que ten#a, )l pareci adivinar su malestar. "e le acerc
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por detras, mientras ella guardaba sus pocas cosas en el urrn, y le rode la cintura con su fuerte bra o, atray)ndola a su pecho. 3e ro suavemente la nuca al descubierto con los labios, apret su mejilla contra la de ella y estrech ms el abra o. .Aodo ir bien .le dijo dulcemente.. No permitir) que te ocurra

ning<n dao, por mi vida, no lo permitir). "u solemne promesa la confort, pero se gir en sus bra os y lo bes vidamente, para acallar cualquier otra promesa que pudiera hacerle, porque no podr#a soportar o#rla. No soportar#a encarar la verdad, de que no era su crimen lo que tem#a, era ?a )l@. $h, no cab#a la menor duda en su cabe a de que )l dec#a muy en serio cada una de sus palabras. 3e hab#a demostrado un amor glorioso, total y generosamente, y estaba dispuesto a jurar por su vida que la mantendr#a a salvo. %ero era a su vida a la que ten#a miedo, a su apellido, a su posicin en la aristocracia britnica, y a todo lo dems que lo separaba de ella. &se era un mundo diferente, pens despu)s, cuando )l le cogi la mano para abrirse paso por entre los pescaderos, marineros y otros diversos vendedores que pululaban en las atiborradas calles de Kingston, no el mundo de mentirijillas que se hab#an creado esos <ltimos d#as. > mientras lo observaba regatear por un coche, un coche cubierto, insist#a )l en vo alta al hombre, porque no quer#a e'poner a los elementos a la dama, simul que estaba mirando a un hombre que la amar#a eternamente, la querr#a por toda la eternidad. > luego se trag el amargo sabor de la realidad que le subi hasta la garganta.
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Cap#tulo 6?
"i no hubiera sabido que no era as#, $rthur habr#a jurado que todav#a estaban en &scocia, porque alquilar un coche adecuado para viajar en Kingston era apenas ms tolerable que comprar un caballo en las 0ighlands. &speraba sinceramente que su hermano $le' no hubiera hecho una inversin importante de fondos esas <ltimas semanas, porque desde que se march a ocuparse de las posesiones de %hillip hab#a gastado una maldita fortuna. > como si no hubiera tenido ya suficientes vejaciones por un d#a, al

cochero no le entusiasmaba nada la idea de viajar hasta 3ongbridge. .3os caminos estn bastante intransitables por el barro, seor .le dijo, con el gorro aferrado nerviosamente en las manos.. 0emos tenido mucha lluvia <ltimamente. *No preferir#a ir al sur; *&s que todo el mundo se hab#a vuelto loco en ,nglaterra durante su ausencia; *5esde cuando le discut#a un cochero contratado para un viaje; .") muy bien dnde quiero ir .le dijo con los dientes apretados.. 5e hecho, estoy infle'iblemente seguro. $hora, seor, si me hace el gran favor de ponerse manos a la obra, le estar) eternamente agradedido. &l hombre frunci el ceo, se cal el gorro y salt al pescante, mascullando! .&l barro, oiga. 8uando se sent, dijo algo ms que $rthur no alcan a captar pero por el tono parec#a terriblemente sarcstico. .D3e oigo con toda claridad, seorE .ladr, subiendo al coche. 5espu)s de cerrar la porte uela con un violento golpe, se sent, irritado, en el banco frente a Kerry. 8on solo mirarla olvid el fastidio. "onri.! %arece que nuestro cochero le tiene una aversin especial al lodo. 8omo para preguntarse por qu) aspirar#a a ser un
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cochero. Kerry se limit a sonre#r, y mir por la ventanilla gris de suciedad. $rthur frunci el ceo y acomod la espalda en los cojines. 5os d#as atrs, ella se habr#a re#do, pens. &staba en esa actitud callada, contemplativa, desde el instante en que )l le dijo que iban entrando en el puerto de Kingston. 8iertamente no era ning<n e'perto en el cambiante estado de nimo de las mujeres, pero not el cambio en el momento y supuso que se deb#a a recuerdos de &scocia, y de Ahomas. 5urante esos d#as ella hab#a manifestado ms de una ve su preocupacin por su primo. %ara sus adentros, )l consideraba esa

preocupacin un lamentable desperdicio de buen humor: seguro que ese cabe ota de,Ahomas se abrir#a camino en el mundo: condenacin, no lo sorprender#a que ese terco chivo se elevara a grandes fama y fortuna en alguna empresa. "iempre ocurr#a as# con los hombres como McKinnon. .*Au amigo el conde; *No se sentir molesto, de verdad; 3a vocecita de Kerry lo sac de sus elucubraciones: vio la preocupacin en su cara y al instante se inclin hacia ella y le puso la mano en la rodilla para tranquili arla. .8r)eme, $lbright estar encantado de recibirnos. Kerry se mir la ra#da falda negra, con una arruguita de preocupacin en la frente. 5e pronto )l comprendi. Aal ve por primera ve en su vida dese tener todo un reino a su disposicin y los medios instantneos para hacerla elegir vestidos, joyas y apatos, ah# mismo, en la triste regin del norte. 0ar#a cualquier cosa por complacerla, cualquier cosa por volver a ver su dichosa sonrisa. 8iertamente hab#a regalado chucher#as a sus amantes, o alg<n detallito para alisar sus plumas eri adas a causa de alguno que otro supuesto desaire. %ero jams, hasta ese momento, hab#a deseado tanto regalarle algo a una mujer, jams hab#a sentido esa ardiente necesidad de hacerla feli . > jams se hab#a sentido tan desesperadamente impotente para hacerlo. %ese a sus
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considerables influencia y recursos, no pod#a hacer nada en esa situacin, habi)ndose quedado sin fondos y estando en esa regin rural del norte donde no pod#a proveerse de los necesarios. &n 3ongbridge los recibir#an tal como estaban. B no. No sab#a que har#a si 3illiana pon#a objeciones a su intempestiva llegada, y en ese fatal estado. %eor a<n, cay en la cuenta de que la incertidumbre acerca de todo era una sensacin que se le estaba haciendo bastante conocida ese <ltimo tiempo. &sa era la vida con Kerry McKinnon.

8uando llegaron al camino de una milla que llevaba a la casa y terrenos de 3ongbridge, a $rthur ya no pod#a importarle menos qu) impresin har#an en $lbright, o en toda la maldita aristocracia si es por eso. 5os veces se hab#an quedado atascados en el lodo y, lgicamente, )l tuvo que bajarse a empujar. Nuevamente hab#a comen ado a caer la fr#a lluvia, congelndolo hasta la m)dula de los huesos. 6ams en su vida se hab#a sentido tan cansado, jams hab#a sentido tanto fr#o y tanta hambre como en ese momento. > por 5ios que $drian "pence lo recibir#a. &l cochero, naturalmente, se neg rotundamente a continuar por el camino de entrada a la casa cuando se desat otro aguacero. %or lo tanto, tuvieron que quedarse bajo la estrecha franja protegida por una especie de techo construido sobre el maci o portal de ladrillos hasta que escamp la lluvia: escamp un poco. %uesto que daba la impresin de que el sol no volver#a a brillar nunca ms, )l cogi los urrones, se puso una sonrisa en la cara a beneficio de Kerry, y echaron a andar por el lodoso camino hacia la casa, sacando un pie del barro para ponerlo delante del otro. &l trayecto fue horroroso, pero Kerry no se quej ni una sola ve ni sugiri que no continuaran. 3a de ella era un alma valiente, ten#a que reconoc)rselo, ms valiente que )l, porque estaba a punto de sentarse en su culo junto al camino y ponerse a berrear como un beb). 8aminaron y caminaron hasta que se encontraron lado a lado en el enorme porche redondo que rodeaba la maci a puerta de roble de la casa, mirando la aldaba de bronce en forma de una cara horrible.
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3os dos guardaron silencio un largo rato. 8uando finalmente )l la mir por el rabillo del ojo, Kerry se gir a mirarlo con una e'presin tal de consternacin que )l no pudo, por mucho que lo intentara, encontrar ninguna palabra de aliento. 5esvi la vista hacia la horrible aldaba, y podr#a haber estado toda la maldita noche e'aminando su

hechura si no se hubiera abierto la puerta, tan de repente que los dos se quedaron encandilados por la brillante lu que sal#a del interior. $rthur entrecerr los ojos hasta que logr enfocarlos con claridad en el a ulejo de mrmol y los muebles dorados que adornaban el vest#bulo. .D5ios m#oE D$y, 5ios m#oE $l instante $rthur reconoci la vo de Ma', el quisquilloso mayordomo de $drian. .Ma' .dijo con vo arrastrada, enfocando en )l su cansina rada.. *$drian est en casa, supongo; (nas buenas seis pulgadas ms bajo que )l, Ma' levant la cabe a y lo mir con los ojos como platos, que indicaban claramente su horror. .DMilord $rthurE *+u) tragedia le ha ca#do encima; *+u) tragedia; *+u) tragedia; 3e hab#a ca#do una aventura tan e'traa como para no creerla, *pero una tragedia; &so no era ninguna tragedia, Dera una condenada comediaE No pudo evitarlo: de pronto encontr tan cmica situacin que solt la carcajada. .Mil estrellas me han ca#do encima, si quieres saberlo .dijo, atacado de risa, sabiendo que parec#a un loco de atar.. Mil estrellas, justo encima de mi cabe a, Ma'. $hora, si eres tan amable, ve a decirle a ese muchacho que estoy aqu#, *me haces el favor; Ma' le ech una rpida mirada de arriba abajo y luego mir a Kerry. .8iertamente est en casa, milord. 3e ruego me disculpe .le dijo, haci)ndose a un lado con un d)bil gesto de invitacin a pasar. "in dejar de re#rse, $rthur le coloc la mano atrs en la cintura a Kerry para hacerla entrar. %ero ella lo sorprendi apartndole
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bruscamente la mano y negndose a entrar. .No pasa nada, entra .le susurr )l. .No .mascull ella, apartndolo de un empujn tan violento,

con el fin de retroceder, que casi lo hi o caer. Ma' pareci afligido. $rthur se puso una sonrisa en la cara a beneficio del mayordomo y se inclin hacia ella hasta tener la boca sobre el o#do de ella. .*+u) quieres, estar aqu# fuera toda la noche; .le susurr, con la sonrisa en la boca.. Kamos, entra. .DNoE .sise ella, dndole un coda o en las costillas.. No entrar) ah# con este aspecto. $h, fabuloso, condenadamente fabuloso. 3a hab#a tra#do a rastras todo el camino desde &scocia, *y eleg#a justamente ese momento para tener una pataleta; 5e acuerdo, de acuerdo, claro que comprend#a por qu) podr#a no querer entrar! $lbright jams hac#a nada a medias, y el primoroso vest#bulo, con sus molduras pintadas en el cielo raso, la puerta dorada, los adornos de la ventana, las baldosas de mrmol y la magn#fica escalera de caracol, era slo una muestra de lo que ver#a uno en el resto de la mansin. 5e todos modos, ese era el <nico refugio en millas a la redonda, y mojados hasta los huesos como estaban, el no estaba de ninguna manera dispuesto a discutir el asunto. M.&ntra .dijo, en un tono que no admit#a r)plica.. %odemos discutirlo abrigados dentro tan bien como bajo la lluvia. &'halando un suspiro audible, $rthur se gir y cogi a Kerry por los hombros, ya sin importarle lo que Ma' oyera o viera. .DNo tienes otra opcin, KerryE B es esta casa o el establo, y cr)eme, no te gustar compartir un corral con caballos como Arueno. Kerry ech atrs la cabe a, desafiante! .D%refiero el establoE .&so se puede arreglar, ciertamente .replic )l, quejumbroso. . D&stupendoE &ntonces ind#came el camino, porque prefiero desaparecer antes que otra alma viviente ponga los ojos en m#. .
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*$rthur; "obresaltados por esa vo femenina, los dos se giraron

simultneamente a mirar hacia el vest#bulo. $ll# estaba 3illiana "pence, muy elegante y muy desconcertada. "us ojos verdes lo miraron captando el desalio de su persona y luego pasaron a Kerry. (na fina y perfilada ceja se al ms arriba de la otra, en silenciosa pregunta. 8ondenacin. $rthur se aclar la garganta. .3illiana, debo pedirte disculpas por llegar tan... eeh, tan... sin duda te preguntars... .&ntre, por favor. 5ebe de estar muerta de fr#o .dijo ella a Kerry, tendi)ndole una mano y avan ando hacia ellos. .N.no, gracias .repuso Kerry, retrocediendo y aplastndole la punta del pie a $rthur con el taln.. %or nada del mundo le estropear#a la casa, es decir, el barro... .+u) tonter#a. "lo es un suelo, y no podr#a estropearlo aunque quisiera, seorita... .3ady $lbright .terci $rthur a toda prisa., perm#teme que te presente a la seora McKinnon de Llenbaden, &scocia. .D&scociaE .e'clam 3illiana, con la cara iluminada por una sonrisa.. Me pareci detectar un dejo escoc)s. D$y, qu) maravilloso, seora McKinnonE Aengo unos deseos tremendos de viajar a &scocia, > he le#do todos los hermosos poemas de Fords1orth. Mi marido me ha prometido llevarme all# cuando est)n un poco ms grandes nuestros hijos. ."e interrumpi para mirar el cielo gris por la puerta abierta, luego el sucio urrn rojo, y volvi a mirar a Kerry, sonri)ndole clidamente.. Aenemos que ponerle ropa seca .dijo, indicando a Ma' que cerrara la puerta. .No .repuso Kerry al instante.. No quiero molestar... .No es ninguna molestia, seora McKinnon. &s un verdadero., placer para m# tener a una escocesa de verdad en mi casa. >, $rthur.dijo en tono firme., perdona que te lo diga, pero te hace mucha falta un buen bao. Ma', prepara dos baos inmediatamente, por favor. .3e cogi la mano a Kerry, al parecer indiferente al lodo que le envolv#a
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la mueca.. &ntre, por favor, seora McKinnon. Ka a coger un catarro de muerte. Mirando ceuda a $rthur, Kerry se dej llevar al interior del vest#bulo. .$rthur, Ma' te atender por el momento .le dijo 3illiana por encima del hombro, subiendo por la escalera, seguida por Kerry, a la: que llevaba cogida de la mano. &n ese instante $rthur comprendi por qu) $drian amaba tanto a esa mujer: ni una sola ve mir hacia atrs para ver cmo la enlodada falda de Kerry le iba ensuciando la alfombra a ul de la escalera, ni para mirarle los cabellos ni la ropa manchada. 3e iba hablando como si fueran iguales, y por eso solo, )l adorar#a a 3illiana "pence por el resto de sus d#as. .*+u) demonios les ocurri a tus botas; $rthur cerr los ojos y rog que el resto de sus d#as no incluyeran muchas cosas como esa. 3os abri y se gir de mala gana a mirar a $drian, que estaba apoyado negligentemente en una pared, con un pie cru ado sobre el otro, las manos metidas en los bolsillos, observndolo con una marcada e'presin de diversin en su cara. ."i no te ofende que te lo diga, tienes un aspecto de mil demonios. .4ueno, gracias, $lbright, por ese amable cumplido. "in hacer caso de eso, $drian lade la cabe a hacia la planta donde 3illiana y Kerry acababan de desaparecer. ."upongo que sabrs que ardo de e'pectacin por o#r la historia de cmo has llegado aqu#, con ese aspecto, naturalmente, y con una nueva responsabilidad. "#, $rthur ya se imaginaba cmo ard#a de curiosidad su amigo: con un suspiro de impaciencia se pas la mano sucia por sus cabellos revueltos. ."#, me alegrar much#simo complacerte a cambio de un bao > una botella de tu mejor 1his2y. $drian arque las cejas. 8onque una botella, *eh; Muy bien, pues, le dir) a Ma' que traiga lo
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mejor que tenemos. No quiero o#r lo que seguro ser una deliciosa historia con nada inferior a eso. y al parecer quer#a o#rla inmediatamente, dado cmo lo sigui al cuarto de bao cuando Ma' anunci que la baera estaba preparada. $rthur no le hi o el menor caso: estaba demasiado ocupado disfrutando del lujo del agua caliente. 8on los ojos cerrados y la cabe a apoyada pere osamente en el borde de la baera de porcelana, dej entrar el agua en su piel y quitar de su cuerpo la suciedad de die d#as. 5e ve ,,,cuando abr#a uno ojo y miraba a $drian repatingado en un largo banco tapi ado en seda junto a la ventana, con una pierna fle'ionada y el tacn apoyado en )l sin ninguna consideracin a la fina tela. 8on una mano se apoyaba la cabe a y en la otra ten#a un vaso de cristal del que beb#a lnguidamente su 1his2y escoc)s envejecido, cuando no lo estaba mirando intensamente a )l. .4ueno, cu)ntame .le dijo finalmente $drian, justo cuando )l estaba empe ando a sentirse humano. Cl se limit a emitir un bufido y continu con los ojos cerrados. .Kamos, 8hristian, no pretenders burlarte de m#, *eh; 5e veras, consid)ralo desde mi punto de vista. $pareces como salido de ninguna parte despu)s de una e'traa incursin por &scocia y una larga ausencia, ine'plicablemente cubierto de barro de la cabe a a los pies, y con una escocesa al bra o por aadidura. *> ahora quieres jugar a reservado; >a, ya. $rthur se ech a re#r. .0ablas como si nunca te hubieras presentado en Mount "treet en circunstancias sospechosas, $lbright. No puedes negar que has reconocido y debes reconocer que yo nunca insist# en interrogarte en esas ocasiones .aleg, y se sumergi ms en el agua. ."#, bueno, tal ve . %ero t< eres $rthur. $dems, nunca me present) con una desconocida del bra o: seguro que me ests confundiendo con Kettering. $rthur volvi a re#rse: claro que 6ulian hab#a aparecido en su

puerta, en varias ocasiones, con una mujer desconocida del bra o, y


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con algunas muy conocidas. .Nunca interrogu) a Kettering tampoco, aunque 5ios sabe que deber#a haberlo hecho. .Kenga, entonces. Au hermano me ha enviado dos cartas preguntndome si he tenido ocasin de verte. Aodos estbamos empe ando a inquietarnos un poco. $s# pues, *qui)n es esta mujer, dnde diablos has estado y qu) les has hecho a esas finas botas; &'trao, pero hasta ese momento a $rthur no se le hab#a ocurrido pensar qu) palabras podr#a emplear para e'plicar qui)n era Kerry, su paradero en esas <ltimas semanas. Ni por qu) hab#a arriesgado su maldito pellejo para traerla. 3entamente abri los ojos y mir a una de sus ms viejos amigos. $drian hab#a bajado la pierna y estaba inclinado con los bra os apoyados en los muslos, el vaso colgando descuidadamente de una mano, y observndolo atentamente. .*+ui)n es, $rthur; $y, 5ios, si lo supiera. "e hundi ms hasta dejar el mentn sobre la superficie del agua caliente, pensndolo. *+u) hab#a hecho; *+u), locura se apoder de )l, qu) demonio lo posey para creer que pod#a traer a Kerry a ese lugar, sin que le hicieran preguntas, sin que le pidieran e'plicaciones; .No logro imaginarme qu) ocurri en &scocia, pero creo que tiene que ser una persona muy querida para ti para que te hayas tomado tanto trabajo. "i $drian supiera. .Me es ms querida que mi propia vida .dijo. &sa admisin lo sorprendi ms a )l que lo que pareci sorprender a $drian. No hab#a querido decir eso, pero le sali involuntariamente de los labios, antes que pudiera morderse la lengua.

.&s escocesa. &s la viuda de un pobre, un pobre sin tierra. &s... nadie. .%erdona, ciertamente es alguien para ti .dijo $drian en tono arrastrado.
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$rthur mir a su amigo, observndole atentamente la cara por si ve#a alg<n signo de condena, alg<n indicio de que no la aceptar#a. No vio ninguno. %ero vio su linaje aristocrtico en su vo , detect la plcida e'presin de indiferencia practicada durante aos. "in duda deseaba aceptar esa e'traa situacin, quer#a entender, *pero cmo pod#a hacerlo entender; *8mo pod#a e'plicarle que Kerry le hab#a enseado a ?vivir@ ; %asado un momento, le pregunt! .*Ae acuerdas de esa noche cuando los cuatro acompaamos a $le' a la pera; -ue la noche en que estrenaba su palco reci)n adquirido. $drian contempl su 1his2y un momento. MM3a recuerdo muy bien .dijo, levantando la vista.. 8on mucha claridad. %hillip hab#a bebido demasiado coac, como siempre. MM=ecordars entonces cmo hi o enfadar de muerte a $le' llevando al palco a la seorita 5aphne. $drian asinti. $rthur mir hacia el hogar. 8asi ve#a a %hillip ah#, con su rubia cabe a inclinada hacia 5aphne, e'plicndole la pera. $le', un duque,un hombre respetuoso de los cnones sociales, estaba l#vido de furia. 5aphne era una de las chicas de madama -arantino, una mujer que satisfac#a se'ualmente a los hombres de la aristocracia en un discreto burdel situado detrs del Aom B/"hanter. &ra la favorita de %hillip, que en ese tiempo le hab#a cobrado mucha aficin, una que casi rivali aba con, su aficin al coac. $le' hab#a invitado a los cuatro a la pera la noche de apertura de

la temporada. &ran los buenos tiempos de los 3ibertinos de =egent "treet, la )poca en que casi no pasaba un d#a sin que el Aimes hiciera alguna referencia a sus proe as. %hillip desapareci durante la obertura y reapareci con 5aphne cogida del bra o en el momento ms inoportuno de todos! el intermedio, cuando el palco se hab#a llenado de gente, que iban a hacer su visita o a pedir
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presentaciones. $le' estaba furioso con %hillip, y a orado, pero no pod#a hacer nada sin provocar una escena. .>o estaba bastante enfadado con %hillip, por $le' .continu.. 8uando despu)s le ech) en cara su reprensible comportamiento, me mir como si lo hubiera decepcionado. =ecuerdo que pens) que esa era una reaccin e'traa ante mi enfado. ?A< te acuestas con mujeres como 5aphne@, me dijo. ?*8onsideras que las mujeres a las que montas como un perro son tan insignificantes fuera de tu cama que les negar#as el muy simple placer de la m<sica;@. Luard silencio un momento, recordando cmo lo humill esa pregunta, en muchos sentidos, de los cuales, no el menos importante era que hab#a un grano de verdad en ella. $drian no dijo nada, conti. Vu muy quieto, esperando que continuara. .8laro que ten#a ms consideracin por la mujer que eso .dijo, %reguntndose para sus adentros si ser#a totalmente cierto.. *%ero llevarla al palco de $le'; &ra algo inimaginable, incomprensible. >o ten#a que pensar en su reputacin, un joven duque, todo lo que estaba tratando de reali ar, tantas personas a las que les habr#a encantado verlo fracasar. 3e dije todo eso a %hillip y le hice ver que la ocupacin de 5aphne no era una decente, que su sola presencia all# manchaba el trabajo que estaba reali ando mi hermano tratando de ganar votos para el proyecto de reformas sociales que ayudar#an a mujeres como ella. ."eguro que )l contest a eso con algo tremendamente burln . coment $drian.

.Me dijo! ?&ntonces tu hermano proclama reformas falsas, $rthur, si es a personas como 5aphne las que pretende salvar, porque: 5aphne es un ser humano vivo, es una hija de 5ios, tanto como somos hijos de 5ios t< y yo. "e merece su estima como cualquiera, pero si no es digna de sentarse en su palco, entonces no hay ninguna esperan a de que puedan salvarla hombres como tu hermano@. Luard silencio un momento y mir a $drian. .Kerry es alguien para m#, es una mujer que nunca habr#a soado que
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me afectar#a, alguien cuya situacin en la vida manchar#a el buen nombre de mi familia. > sin embargo me ha afectado, me ha tocado el cora n de una manera que casi no logro comprender y mucho menos e'plicrtelo. &s alguien para m#, s#: es todo para m#. &s un ser humano vivo, tan hija de 5ios como somos hijos de 5ios t< y yo, y tan digna de mi estima como cualquiera. $drian parpade, sostuvo su mirada un largo rato y de pronto apur lo <ltimo que le quedaba de 1his2y. .4ueno, pues, eso la hace alguien para m#. $hora te recomiendo que salgas de ese estanque, no sea que te ahogues y me vea yo obligado a pensar qu) hacer con ella. .3o mir con una sonrisa traviesa y se dirigi a la puerta.. No me cabe duda de que Ma' te ha tra#do lo mejor de mi ropa .aadi, mirando al cielo y poniendo los ojos en blanco.. Nos reuniremos en el saln dorado antes de la cena. 5icho eso, sali de la habitacin y $rthur lo oy decirle a Ma' que subiera otra botella de la bodega, porque ?8hristian la va a necesitar desesperadamente@. =iendo para sus adentros se sumergi totalmente en el agua caliente.
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Cap#tulo 67

5elante de un espejo de cuerpo entero, Kerry volvi a girarse, sin poder dar cr)dito a sus ojos. "u transformacin era incre#ble... e'traordinaria. &l vestido que llevaba puesto era ms elegante que cualquiera que hubiera visto o imaginado en su vida. &ra de seda a ul celeste guarnecido con sat)n blanco: no era negro, ni gris, ni de ning<n otro montono color de viuda. 6ams se hab#a visto tan condenadamente elegante. ,ncluso sus cabellos parec#an otros: la seora 5ismu2e, la doncella personal de lady $lbright, le hab#a peinado los mojados cabellos con sus grandes manos, recogi)ndoselos hbilmente en un abultado moo en la nuca, sujetndoselo con horquillas con joyitas en los e'tremos. 3ady $lbright le hab#a dado un par de grandes pendientes de perlas para que se pusiera para la cena, y un collar a juego. &ra curioso, pens, que las perlas que ella considerara su posesin ms valiosa todos esos aos, fueran tan terriblemente pequeas y ordinarias comparadas con esas. No era de e'traar que el seor $bernathy se riera tanto cuando se las ense, y las metiera con tanta despreocupacin en la caja fuerte. $l instante, el recuerdo de esa entrevista la hi o sentirse una impostora, y desvi rpidamente la vista del espejo, incapa de mirarse. *+u) hac#a ah#, disfra ada de una especie de dama; &staba fuera de lugar ah#, con ese atuendo tan elegante, y mucho ms en esa casa. *8asa; &so era un ?palacio@, por el amor de 5ios: dondequiera que mirara ve#a mrmoles, oro y cristales. &sas dos <ltimas horas se hab#a sentido como si estuviera viviendo un sueo, pasando de una fantas#a a otra, temerosa de moverse demasiado rpido, no fuera que de pronto todo se evaporara. .$h, seora McKinnon, Dest preciosaE
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Kerry se oblig a sonre#r y mir t#midamente a lady $lbright, que

iba entrando en el vestidor ataviada con un vestido a<n ms hermoso que el que ten#a puesto ella. .No... no s) cmo agradecerle el bao y... esto .dijo, haciendo un torpe gesto hacia el vestido. 3ady $lbright descart la importancia del vestido con un rpido movimiento de la mueca. .0ace aos que no me pongo ese vestido. &n realidad, desde que naci mi hijo no me he vuelto a poner ninguno de mis vestidos viejos. $hora los tontos me quedan pequeos, ya no me cierran en el talle. D$ usted s# le queda maravillosamente bienE Aiene que quedrselo. .DBh, noE .e'clam Kerry, horrori ada.. No puedo quedarme algo tan elegante como esto. ..%s), elegante ..mascull la seora 5ismu2e. .,nsisto. No, no se hable ms de esto .dijo animosamente lady $lbright, levantando una mano.. "i no me acepta como regalo ese vestido, %olly lo colgar en un ropero a alimentar a una colonia de polillas. Kerry mir nuevamente hacia el espejo, alisndose la tela bordada del corpio. %or lo menos die modistas debieron trabajar en esos complicados puntos. .$h, y no se va a sorprender nada nuestro $rthur, *eh; .dijo lady $lbright detrs de ella. $h, s# que se sorprender#a, s#. %osiblemente caer#a desplomado de un ataque de apoplej#a. %ero la verdad era que estaba deseosa de saber qu) pensar#a $rthur de ella al verla as#. "e gir sonriente hacia su anfitriona. .3e estoy en deuda por su amabilidad. 3ady $lbright ri alegremente y le indic que la siguiera. .&s demasiado fcil de complacer, seora McKinnon. $hora, si est totalmente lista, los caballeros nos esperan en el saln dorado.
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4ajaron el tramo en caracol de la escalera y caminaron por un ancho

corredor, que parec#a interminable, much#simo ms grande que el saln de baile de Moncrieffe, todo cubierto por una mullida alfombra a ul. "iguiendo a toda prisa a lady $lbright, Kerry iba mirando boquiabierta los muchos retratos, jarrones de porcelana con flores frescas de invernadero. %eg un salto de sorpresa cuando un lacayo abri de par en par unas puertas, y casi choc con lady $lbright cuando puso un pie en el umbral y vio el enorme saln, en el que dominaba un retrato de cuerpo entero de su anfitriona, ataviada con un vestido incrustado de joyas y una diadema en su hermosa cabe a. $ntes de que pudiera asimilar del todo la magnificencia de la sala, le capt la atencin un movimiento a su derecha. Mir y al instante sinti que la sangre le abandonaba la cara. $rthur se estaba levantando de su asiento, e'pulsndole todo el aire de los pulmones. 5ios santo. 8on esa chaqueta a ul oscuro superfina y un chaleco de seda a ul con blanco plata, se ve#a absolutamente regio. "u corbata, de seda de un color blanco plata e'actamente igual al del chaleco, estaba anudada a la perfeccin y brillaba sobre los volantes de encaje blanco puro de su camisa. 3os pantalones, de color gris oscuro, le ce#an todas sus formas masculinas, ahusndose sobre unos relucientes apatos negros de charol. &staba hermoso, pasmosamente hermoso. %ero... se hab#a cortado el pelo. "e hab#a cortado sus largos cabellos castao dorados hasta justo por encima del cuello, y estaba muy bien peinado. .Kerry... .musit )l. &ntonces ella cay en la cuenta de que la estaba mirando como pasmado. "u mirada la recorri lentamente. Aal como hab#a supuesto, estaba muy sorprendido por su elegante apariencia. .*Kamos a esperar toda la noche aqu# mientras admiras a la seora McKinnon; *B ten#as alguna intencin de hacer las debidas presentaciones; Kerry mir hacia la derecha y se rubori al ver la imponente figura
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de lord $lbright. &l apuesto hombre estaba tan cerca de ella que podr#a haberla tocado, pero hasta ese preciso momento no hab#a advertido su presencia. .Nefasto ser#a el d#a en que no me detuviera a admirar el brillo de la verdadera belle a, $lbright .repuso $rthur. B sea que la encontraba hermosa, pens ella. .%erm#teme presentarte a $drian "pence, lord $lbright .le dijo )l dulcemente, y luego, mirando a $lbright.! 3a seora McKinnon de Llenbaden, &scocia. Kerry se inclin en una torpe reverencia, pero lord $lbright agit la cabe a y le cogi la mano, levantndola. .No nos andamos con ceremonias en 3ongbridge, seora McKinnon. &s un enorme placer para m# conocerla, he de decir. >a he o#do bastante de usted .aadi, inclinndose galantemente sobre su mano.. 4ienvenida a nuestra casa. .Lracias .dijo ella, haciendo una mueca para sus adentros por lo d)bil que le son la vo .. &s usted muy amable al recibirme. .$hh, su modo de hablar es absolutamente l#rico .e'clam lady $lbright desde alg<n lugar ms all de su marido.. Ma', ha el favor de traer vino para la seora McKinnon. Me imagino que debe de estar muerta de sed despu)s de un d#a tan largo. $rthur, *t< la acompaas; .Lracias, 3illiana, pero el conde tuvo la genial idea de traer su mejor 1his2y. .$l parecer tendr) que traer toda la provisin .dijo lord $lbright con vo arrastrada, y, poni)ndose la mano de Kerry en el pliegue del codo, la condujo hacia un conjunto de sofs y sillones cerca del impresionante hogar en el e'tremo de la sala.. Aenemos la costumbre de beber un poquito de licor antes de cenar, seora McKinnon. &spero que no est) terriblemente muerta de hambre. &lla ten#a los nervios tan crispados que no fue capa de sacar ni una sola s#laba: neg con la cabe a. .&spl)ndido .dijo lord $lbright, y la sent en un silln tapi ado en
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brocado rojo.. Me imagino que mi 3illie ya la ha e'primido a preguntas sobre &scocia. Aiene pensado hacer una visita all# pronto, seguro que se lo dijo. ."onri a su mujer, que acababa de sentarse delicadamente en el borde de un sof.. "in embargo, debo insistir en que me lo repita todo. (na ve fui all# de viaje, cuando era joven, hace muchos aos, y confieso que no recuerdo mucho de sus vistas porque... .se interrumpi ante un desdeoso bufido de $rthur. 3o mir ceudo por encima del hombro y fue a sentarse al lado de su mujer., porque un asunto urgente me tuvo bastante ocupado. $rthur se sent en un silln adyacente al de Kerry, haci)ndole un disimulado guio, y luego de beberse lo que le quedaba en el vaso se lo pas a Ma'. ."eora McKinnon, por favor hblele de Llenbaden a $drian .le pidi lady $lbright.. %or su descripcin me parece algo sencillamente divino. 5escribir Llenbaden. *No era bastante ya que se sintiera violenta y fuera de lugar ah#, en esa casa, en ese... saln; *8mo podr#a describir Llenbaden; No sab#a por dnde empe ar: *cmo se puede describir el mati p<rpura del bre o, la niebla a ulosa de la maana, las montaas verde oscuro que parec#an tocar el cielo; *8mo e'presar su cario por ese valle, la profunda cone'in con la tierra, el sentimiento de clan que compart#a con todos los que viv#an all#; .&n realidad es demasiado hermoso para describirlo .dijo $rthur. Cl le hab#a le#do el pensamiento. 3o mir sorprendida. Cl sonri. .*Ae importar#a terriblemente si yo intentara describirlo; .le pregunt y, sin esperar su respuesta, volvi su atencin hacia los $lbright ! 3o primero que uno aprende de &scocia es que tiene sus estrellas especiales. "i uno se tiende en el bre o bajo una luna llena, las estrellas se ven tan cerca que uno jurar#a que las tiene casi posadas encima de la cara. > la luna, Duy 5ios, la lunaE 6ams he visto una tan grande ni tan brillante como la de ese valle. &s maravilloso,

pasmoso, de verdad, e'traordinariamente apacible, y los colores de la maana son e'quisitos, ms puros que los que es posible
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imaginarse... $vasallada por la sorpresa y la emocin, Kerry se mantuvo callada, observndole la e'presiva cara a $rthur mientras hablaba de Llenbaden. 3e resultaba inconcebible que )l fuera capa de describir la &scocia que viv#a en su cora n, cmo pod#a )l haber captado y asimilado su misma esencia en el corto tiempo que estuvo all#. Auvo la inveros#mil sensacin de que conoc#a a $rthur de toda la vida, la impresin de que los conectaba algo ms que las pocas semanas que hab#an pasado en Llenbaden. &sa sensacin se hi o ms fuerte durante la cena, cuando $rthur relat la historia de su primer encuentro y el incre#ble viaje que hicieron juntos por las 0ighlands, por lugares que ella ni conoc#a. 3a conmovi enterarse de que )l se hab#a sentido inseguro de lo que hac#a: lo hab#a considerado muy capa , y le impresionaba que al parecer )l no diera nunca un paso en falso. "e ri con los $lbright cuando )l cont su primer encuentro con los hermanos =ichey, y dej de re#rse cuando )l e'plic cmo se hab#a quedado sin aliento a la primera vista de Llenbaden. ,ncluso Ahomas: habl con cario de Ahomas, captando tan bien su carcter que ella sinti oprimido el cora n por una faja invisible. &l relato ten#a cautivada la atencin de todos, tanto que los $lbright no se fijaron en que ella no sab#a qu) cubiertos usar ni qu) vino beber con la comida. 8onfundida por ese surtido de platos y copas, ya hab#an transcurrido horas cuando cay en la cuenta de que )l hab#a omitido el motivo de que se encontraran en 3ongbridge. 8uando estaban nuevamente reunidos en el saln, su amor por )l ya hab#a penetrado a ms de die bra as en su alma. $rthur pens que no escapar#an jams de la observadora mirada de

$drian ni de la animada chchara de 3illiana. > no era que no estuviera tremendamente contento de verlos, pero no hab#a estado en absoluto preparado para ver a Kerry as#, ni para sus reacciones corporales ante ella. 5esde el momento que ella entr flotando por el umbral sobre una nube de seda a ul, se sent#a absolutamente
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hechi ado, delirante. &staba pasmosamente hermosa con ese vestido, que parec#a hecho especialmente para ella, que le ce#a a la perfeccin todas sus bellas curvas. > lo sorprend#a la facilidad con que se mov#a metida en esas elegancias, cmo parec#a casi pertenecer a la alta sociedad. 5eseaba estrechar en sus bra os esa imagen, devorarle la piel desnuda de los hombros con los labios, sentir su cuerpo debajo de esa e'quisita tela, ah# y en ese momento. "lo hab#a logrado soportar la interminable cena monopoli ando la conversacin. > la hora que llevaban reunidos nuevamente en el saln desde que se levantaron de la mesa para ir a beber el oporto, hab#a conseguido pasarla contemplando a Kerry, mientras ella hablaba, con esa su vo dulce y embriagadora, acerca de su familia y de su )poca de colegio en &dimburgo. 8uando estaba seguro de que los $lbright ya le hab#an sonsacado a Kerry todo tipo de informacin <til, crey que se volver#a loco de atar, y estaba tratando de idear una buena manera de despedirse los dos de sus anfitriones cuando apareci Ma' en la puerta para anunciar que acababa de llegar un mensajero de 3ondres y estaba esperando en el estudio. $rthur jams hab#a o#do una mejor noticia en su vida. .*$ esta hora; .e'clam 3illiana, levantndose al mismo tiempo que $drian. .%uedo dar fe del estado intransitable de los caminos, pobre muchacho .coment $rthur.

."er mejor ir a ver de qu) se trata. "i me disculpa, seora Mc. Kinnon .dijo $drian a Kerry y ech a andar hacia la puerta, con 3illiana pisndole los talones. No bien se hab#a cerrado la puerta cuando $rthur se levant de un salto y le cogi la mano a Kerry: ella casi bot en el suelo con el tirn que )l le dio para levantarla. %oni)ndole la mano tras la cintura la llev hacia la puerta del otro e'tremo del saln. .*+u) haces; .le pregunt ella.
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Cl se puso un dedo en los labios, abri con sumo cuidado la puerta y mir furtivamente hacia uno y otro lado del corredor. &staban completamente solos. 8ogi el bra o de Kerry, la estrech contra su cuerpo y la aplast contra la puerta de caoba. .D$rthurE .e'clam ella, con una radiante sonrisa. Cl se apoder de esa sonrisa con sus labios, desli ndole una mano por las caderas y apretndola fuertemente contra )l. "us labios sab#an a n)ctar, atormentndolo con la promesa de su boca y cuerpo... &ch atrs la cabe a, sorprendido, al sentir un agudo dolor en la espinilla: le sali un gemido de la garganta. .*&sts loco; .susurr ella, nerviosa, empujndole el pecho para apartarlo. .8abr#a preguntrselo .dijo )l, todav#a con el gesto causado por el dolor en la espinilla. &lla ten#a toda la ra n: no pod#a hacerle el amor en ese saln, con esa puerta abierta de par en par. $s# pues, le cogi con fuer a la mano, la hi o salir al corredor y la llev casi corriendo detrs de )l en direccin opuesta al estudio: cuando doblaron la esquina la oblig a correr a su velocidad. %as con demasiada rapide por las puertas ventanas que llevaban a la sala de estar, golpendose el hombro en el marco. Kerry se ech

a re#r, sin aliento, con una risa nerviosa de e'pectacin. &n un susurro )l la inst a callarse y darse prisa. .*5arnos prisa hacia dnde; .le pregunt ella en un susurro igualmente urgente. .$l jard#n, cario .contest )l, como si eso fuera algo sobreentendido, cuando ella no ten#a la menor idea adnde la llevaba. "lo sab#a que ten#a que tenerla entre sus bra os y que para lo que quer#a hacerle una ve all#, necesitaba intimidad. 4ajaron saltando la escalinata que daba al jard#n y echaron a correr por el sendero de gravilla, con los bra os entrela ados y riendo lo
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ms bajo posible, para que sus risas no se propagaran por el fr#o aire nocturno. 8ontinuaron corriendo hasta que $rthur vio el mirador. 0ab#a olvidado la e'istencia del mirador, el que $drian hiciera construir para que rivali ara con los ms grandiosos de toda ,nglaterra y, en particular, con el de su padre. &n ese tiempo )l lo consider un gasto tonto, pero en el momento en que se encontraba lo consider una sabia inversin. $cerc ms a Kerry y apresur el paso: juntos subieron corriendo la escalinata y prcticamente irrumpieron en el mirador. $ll# se detuvieron bruscamente y sin aliento. $ ju gar por las apariencias, estaba claro que el mirador se usaba con mucha frecuencia: todav#a estaban los restos de una comida reciente, visibles a la lu de la luna que brillaba a trav)s de una ventana abierta. (n banco daba la vuelta por toda la orilla circular, cubierto por cojines a rayas verdes y blancas. (na manta muy bien dobladita y dos libros reposaban sobre el banco, e'actamente debajo del alf)i ar del ventanal con vistas al sur: cerca de ese lugar hab#a un pequeo brasero, con indicios de haber sido usado recientemente. Aambi)n hab#a un silln de mimbre, y sobre )l una bandeja de porcelana, que sin duda no vieron los criados cuando recogieron las

cosas despu)s de la comida. Kerry se desprendi de los bra os de $rthur y fue a ponerse en el centro del mirador. .&s precioso .e'clam, volviendo la cabe a para mirarlo por encima del hombro.. Nunca hab#a visto tanto lujo, $rthur. No me habr#a imaginado que un mirador pudiera ser tan hermoso. .>o te dir) lo que es hermosura, cario .le dijo )l dulcemente.. A< eres lo ms hermoso que he visto en mi vida. Me sorprendes con tu belle a. Kerry sonri y se mir el vestido. .3ady $lbright me regal este vestido. 5ijo que le quedaba demasiado pequeo... .0abr ms, muchos ms como ese, de todos los colores imaginables
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.dijo )l, acercndosele lentamente.. 3o que sea que desee tu cora n. &lla al la vista hacia su cara. .*8mo has dicho; .Ae mereces lo mejor de lo mejor. Me encargar) de darte eso. .$rthur .dijo ella, riendo.. 8reo que bebiste ms de ese 1his2y que lo que yo s). &sts diciendo tonter#as. .*Aonter#as; .dijo )l, cogi)ndola.. *%or qu) no habr#as de tener lo mejor de lo mejor, Kerry; %uedo permitirme drtelo. .$h, s#, todo muy elegante, *eh; *> qu) crees que har#a yo con vestidos tan elegantes en &scocia; T, .*&scocia; .repiti )l, momentneamente distra#do por el aroma a lavanda que emanaba de su piel. ,nclin la cabe a y le ro el cuello con la nari . ."#, &scocia, donde vivo. *B ya has olvidado tu bonito discursito descriptivo; Cl levant la cabe a. .No puedes volver a &scocia. *3o has olvidado;

$l instante ella retrocedi, pero )l la cogi antes que se apartara demasiado. .No es un lugar seguro para ti. .No, ahora no, ya lo s) .balbuce ella, paseando sus luminosos ojos a ules por su pecho.. %ero finalmente volver). .*%or qu); .*%or qu); .e'clam ella casi en un grito.. "oy escocesa, $rthur, *o no has notado el sonido gutural de mi vo ; DNo puedo vivir para siempre en ,nglaterraE *+u) har#a aqu#; 3a conversacin ya comen aba a molestarlo. 3o <nico que hab#a querido al llevarla all# era hacerle el amor, no hablar del futuro, por borroso que fuera. .&so puede esperar .dijo, tranquili ador.. No podemos resolver nada esta noche. *+uieres desperdiciar esta luna; &lla mir hacia la baranda de la ventana por donde entraba la lu de
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la luna e iluminaba el banco. .3a coger#a y la llevar#a en el bosillo si pudiera .dijo )l, inclinando nuevamente la cabe a para mordisquearle el cuello.. > la sacar#a cada ve que quisiera recordar lo hermosa que ests esta noche. &'halando un suspiro, ella le bes la mejilla, y )l volvi a caer en espiral en las garras del ardiente deseo. 0icieron el amor sobre el banco con cojines, ella con la seda a ul del vestido recogida de cualquier manera alrededor de su cintura. "e movieron lentamente al mismo ritmo: ninguno de los dos quer#a precipitar el momento ni la lu de la luna. 8uando al fin Kerry cerr los ojos y gimi, $rthur sinti apretarse el cuerpo de ella alrededor de )l, sinti el corte de su amor por ella en su cora n, marcndolo con todo lo que era Kerry. %asado un largo rato, cuando el fr#o del aire nocturno empe a superar el calor de sus cuerpos abra ados, entraron sigilosamente

en la casa, riendo como cr#os y corriendo por el largo corredor, cogidos de la mano y cada uno con sus apatos en la otra. &n lo alto de la escalera principal, $rthur la bes largo y profundo, deseando no soltarla jams. %ero finalmente ella lo oblig a despertar mordi)ndole traviesamente el labio. .D$yE .e'clam )l, y se qued observndola, medio aturdido, mientras ella corr#a por el corredor hacia su suite. 8uando se cerr suavemente la puerta, se gir y de mala gana ech a andar en direccin opuesta. &sa noche so con ella. &staban haciendo el amor sobre el banco del mirador, ella encima de )l, sus ojos un acuoso mati de a ul, que brillaron de placer cuando lleg al orgasmo. > entonces apareci %hillip, caminando alrededor del mirador, dando la vuelta circular. otra ve . (n rayo de luna le ilumin el agujero del pecho cuando pas por el lado oeste. 3levaba las manos cogidas a la espalda y mov#a una y otra ve su rubia cabe a. .$rthur, muchacho, *qu) haces; .le susurr tristemente. $rthur despert sobresaltado: ten#a el camisn pegado a la espalda por el
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sudor. "e sent y mir hacia la ventana con paneles de vidrio. . *8undo, %hillip; .mascull, pasndose bruscamente las ma nos por el pelo.. *8undo me vas a dejar dormir en pa por fin;
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Cap#tulo 6=
$ G d#a siguiente a primera hora de la tarde, 3illiana, como hab#a insistido en)rgicamente que la llamara, llev a Kerry al invernadero de naranjos para ensearle sus cuadros. Mientras 3illiana le enseaba orgullosamente cada una de sus pinturas, Kerry comen a ver los atisbos de un pasado que podr#a haber sido el de $rthur!

id#licas escenas de apacibles meriendas sobre la hierba, escenas de ca a, juegos durante la fiesta del GV de mayo. 0ab#a retratos de hombres y mujeres antepasados de $lbright, vestidos formalmente con sus fajines, diademas y gruesos anillos. %ero fue uno en particular el que le atrajo la atencin. 4oquiabierta contempl un retrato de cuatro hombres: enseguida reconoci a $rthur y a $drian: $rthur estaba de pie con un pie apoyado en una enorme piedra, y $drian estaba a su lado con su sombrero en la mano. "upuso que el ms alto de pelo negro que estaba detrs de ellos era 6ulian 5ane. > el apuesto joven rubio que estaba delante con una rodilla hincada en tierra y el bra o pere osamente apoyado en la otra rodilla ten#a que ser %hillip. .3os 3ibertinos de =egent "treet .dijo 3illiana orgullosamente. .*+ui)nes; .pregunt Kerry. .*+ui)nes; .repiti 3illiana pestaeando. $l decirle Kerry que nunca hab#a o#do ese nombre, 3illiana la llev inmediatamente a sentarse en un silln de mimbre ante una serie de ventanales que llegaban hasta el suelo, y se lan a relatarle la historia de cuatro jvenes que se conocieron de nios en &ton y crecieron juntos hasta la edad adulta. &sa parte no fue mucha sorpresa para Kerry: $rthur se la hab#a contado. 3o que s# la sorprendi fue cmo llegaron a hacerse con el apodo de 3ibertinos, y en particular tal ve , los cuatro infames 3ibertinos de =egent "treet.
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-ascinada por la historia, y sentada en el borde del silln, estaba pendiente de cada palabra que sal#a de los labios de 3illiana. "e rubori cuando esta le e'plic, en vo ms baja, los motivos de esa reputacin, aadiendo nombres y, en algunos casos, las fechas. =etuvo el aliento al o#rla hablar, en tono de complicidad, de las muchas rias que los cuatro hab#an iniciado, participado o acabado con jaranas en lugares de reunin de 3ondres al parecer bastante

indecentes. %ero se hundi en el silln, atena ada por la emocin, cuando 3illiana le cont la muerte de %hillip. Naturalmente, $rthur hab#a nombrado a %hillip, al igual que se refer#a a todos en una u otra ocasin. %ero ella hab#a notado algo diferente en )l cuando hablaba de %hillip, hab#a percibido un profundo pesar en )l. &n ese momento lo entend#a, y sent#a pena ella tambi)n. 8uando termin el relato, 3illiana mir hacia el cuadro. .&ste lo pint) para darle una sorpresa a $drian, pero he de confesar que no s) cundo drselo. Aodav#a se siente muy culpable de la muerte de %hillip, y lo echa much#simo de menos. =uego a 5ios que alg<n d#a llegue a hacer las paces con lo que hi o %hillip. ."e volvi a mirarla.. *+u) te parece; *Ae gusta; 4usqu) retratos de ellos en otros cuadros y los dispuse de forma que pareciera que hab#an posado juntos. 3o pas) fatal porque no lograba encontrar uno de %hillip, pero el hermano de $drian, 4enedict, encontr uno en Kealing %ar2 y me lo envi. &ra bastante joven, *no te parece; $h, s# que era joven, pens Kerry. 5emasiado joven para que se hubiera congelado para siempre su cara, su sonrisa. 8ontempl el retrato, esos ojos sonrientes bajo los ri os rubios, pensando qu) habr#a ido tan terriblemente mal en su vida que busc la manera de ponerle fin. Mir los retratos de los otros tres: se ve#an relajados y joviales, a e'cepcin del severo lord $lbright. &sos eran cuatro hombres cuyas vidas se hab#an enla ado mutuamente, estirndose como las ramas de una hiedra alrededor de ellos, hasta quepo se pod#a distinguir dnde empe aba uno y terminaba el otro, unidos
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ine'tricablemente entre ellos y con %hillip. No era de e'traar que $rthur hubiera emprendido ese viaje a &scocia: en un repentino momento de claridad, comprendi que el viaje a &scocia ten#a tanto que ver con la vida de $rthur como con la de

%hillip. >, contemplando el cuadro en el invernadero de naranjos de 3ongbridge, no pudo dejar de preguntarse si $rthur habr#a encontrado lo que buscaba. $rthur se sent#a de un nimo fabuloso mientras se vest#a para la cena, con otro elegante conjunto de chaqueta y pantaln de $lbright. 0abiendo recha ado amablemente los servicios del ayuda de cmara de $drian, porque ya habr#a sido demasiado ponerse su ropa y ocuparle al criado tambi)n, canturreando se estaba poniendo la corbata alrededor del cuello. 3a vuelta a 3ongbridge hab#a resultado fcil, mucho ms fcil de lo que hab#a supuesto. "onri a su reflejo en el espejo por encima de la jofaina, recordando el nada glorioso momento de su llegada. 5eber#a haber sabido que su viejo amigo los aceptar#a a )l y a Kerry sin reserva. > era justamente esa aceptacin lo que lo ten#a tan optimista. "i nada menos que $drian "pence pod#a aceptar a Kerry en su casa con tanta facilidad, tampoco tendr#an problemas para aceptarla en 3ondres sus amigos y familiares. 3a aceptar#an, Dclaro que s#E $ )l ciertamente no lo recha ar#an, y si aceptarlo a )l significaba incluir a Kerry, no se atrever#an a poner objeciones. &n realidad era tan sencillo que le e'tra no haberlo comprendido antes. >a ten#a bastantes ganas de volver a 3ondres, hab#an comen ado a preocuparlo sus asuntos: hab#a muchas cosas por hacer, y no la menos importante era asesorarse en el asunto de la muerte del hijo de Moncrieffe, por si hac#a falta estar preparado. ,ncluso ese horrible incidente hab#a empe ado a disiparse con su llegada a 3ongbridge. Kerry era tan refinada como la hab#a visto
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siempre: si no conociera su procedencia, supondr#a que era una dama del campo, acostumbrada a d#as tranquilos y noches dedicadas a

actividades de ocio. Ms alentador le resultaba ver la buena amistad que hab#a entre ella y 3illiana. &so le inspiraba una gran esperan a de que pudiera forjar amistades similares con damas de la alta sociedad, pese a su menos que aceptable pasado. %ero cuando estaba terminando de anudarse la corbata se le desvaneci la sonrisa. &sos <ltimos d#as le hab#an dado vueltas y vueltas en la cabe a pensamientos que lo perturbaban, agitando las aguas profundas de su alma. "u placer al ver con qu) facilidad ella se adaptaba al entorno lo llevaba a pensar en el futuro: se imaginaba su vida con Kerry a su lado, en una casa, con hijos, y envejeciendo juntos. &miti un gemido, e'asperado consigo mismo. &so sencillamente no era posible. *B s#; DNoE 6ams podr#a justificar un matrimonio as#, y 5ios sab#a que su familia no lo aprobar#a. "#, bueno, *entonces qu) pretend#a; 3a borrosa idea de una amante pas fuga mente por su conciencia, pero la recha de inmediato. $maba a Kerry: no podr#a soportar pedirle eso a ella. *&ntonces qu); 8on la palma se atus los cabellos reci)n cortados. *&ntonces qu); Lir sobre sus talones y se dirigi a la puerta, sin hacer caso de su conciencia, enterrando la inevitable pregunta en el lugar que le correspond#a. >a pensar#a en la respuesta ms adelante, no en esos momentos. %or ahora, le dir#a a Kerry que dentro de dos d#as se ir#an a 3ondres. -rancamente, hab#a dilemas ms inmediatos. Mientras caminaba por el corredor hacia el saln dorado, aplast el molesto pensamiento de que tal ve no hab#a ninguna respuesta a la pregunta ?*entonces qu);@. %or lo menos ninguna que encontrara aceptable. Kerry logr arreglrselas para pasar por la larga cena, agradeciendo
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nuevamente que los $lbright y $rthur estuvieran inmersos en una

animada conversacin acerca de lugares y personas que a ella le eran desconocidos: algo que ten#a que ver con un estreno. "e sent#a horrorosamente fuera de lugar: suspiraba por tener a la vista los sencillos guisos de May en lugar de esos platos primorosamente arreglados con comidas a las que ella ni siquiera les sab#a el nombre. %ero todo eso pas al olvido cuando, mientras se serv#an el pudin de natillas, $rthur anunci alegremente que antes del fin de semana se marchar#an a 3ondres. &so no slo la sorprendi, la constern. *+u) se pensaba )l, que pod#an entrar tranquilamente en 3ondres ataviados con ropas de otras personas y encima de un caballo prestado; 4aj la cuchara y mir alrededor, mientras $rthur se met#a la cuchara con pudin en la boca, al parecer indiferente al repentino silencio que hab#a descendido sobre ellos. 3ord $lbright, se fij, parec#a tan horrori ado como ella. Cl tambi)n baj la cuchara y mir fijamente a $rthur. .*&sts seguro; .le pregunt, mirndola a ella de soslayo. .5esde luego .repuso $rthur, encogi)ndose despreocupadamente de hombros.. 0e estado ausente demasiado tiempo, hay varios asuntos que requieren mi atencin. .>o dir#a que fcilmente puedes ocuparte de esos asuntos desde "utherland 0all. $rthur mir a $drian ceudo, como si esa fuera una sugerencia absolutamente absurda. .*"utherland 0all; &st tan lejos como 3ongbridge..Mis intereses estn en 3ondres. $drian volvi a mirar a Kerry, con e'presin apenada, como si hubiera algo que no pudiera decir en su presencia. 4ueno, por el amor de 5ios, ella s# pod#a decirlo, y se lo dir#a, tan pronto como estuvieran solos. *&s que hab#a perdido la maldita chaveta; *8mo cre#a que podr#a e'plicar la presencia de ella; No, Della no pod#a ir a 3ondres, de ninguna maneraE
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*&ntonces dnde, Kerry; No pod#a quedarse ah#, eso lo sab#a. %or mucho que le gustara 3ongbridge, por mucho que admirara a 3illiana, estaba vestida con ropas de otra mujer, sentada en el invernadero de naranjos de otra mujer, admirando los hijos y muebles de otra mujer, la vida de otra mujer. "lo era una visita ah#, y llegada sin invitacin, adems. No ten#a ms remedio que seguir a $rthur por el momento, a no ser que volviera a &scocia a enfrentar lo que hab#a hecho. &l conflicto le produjo un repentino malestar de estmago: levant lentamente la vista y mir a $rthur. "entado frente a ella, con la cara enmarcada por dos candelabros, )l le sonri tranquili ador. .Nunca has visto 3ondres, Kerry. 8reo que te gustar much#simo. "u capacidad para adivinarle el pensamiento era poco menos que sobrenatural. &lla baj la vista hacia el pudin. No ten#a adnde ir. No era de ninguna parte, a no ser de Llenbaden. .6ulian est en 3ondres, *verdad; .continu $rthur tranquilamente. . &staba resuelto a pasar all# el otoo. ."# .mascull $drian, haciendo a un lado su pudin.. 3illiana, cario, *tal ve t< y Kerry nos permitir#an beber un oporto y fumar un cigarro a estos dos viejos libertinos; $l instante 3illiana sonri a Kerry y se levant. .-altar#a ms .dijo.. Ma', *el saln a ul; 8on el cora n en la garganta, Kerry se puso lentamente de pie y sigui a 3illiana. 8uando lleg a la puerta, mir por encima del hombro a $rthur, su bello desconocido, sentado ah# tan principescamente. $y, 5ios, *qu) ser#a de ella; "ali al corredor: 3illiana, que la estaba esperando, pas su bra o por el de ella, y juntas echaron a andar por el corredor. .No debes inquietarte .le dijo 3illiana amablemente.. Nos encargaremos de que tengas un guardarropa adecuado. Aengo unos apatos, tambi)n, que creo... DWapatos y vestidosE .D3illianaE .e'clam, deteni)ndose bruscamente.. *"abes qui)n soy;
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No, no es eso. *"abes qui)n no soy; "e desvaneci la sonrisa de 3illiana. .Kamos al saln. &n este corredor hay mucha corriente de aire. .4asta, por favor. No finjas que soy alguien que no soy. &n este corredor no hay corrientes de aire, hace mucho ms calor que el que yo consegu#a tener en mi casita de Llenbaden. .4ueno, entonces .repuso 3illiana tranquilamente, soltndole el bra o., el saln a ul es muy pequeo y le ir muy bien a tus sensibilidades. &so dej cortada a Kerry. Mir fijamente a la mujer que no le hab#a demostrado otra cosa que amabilidad desde el momento que puso los pies en su puerta. ."#, s) quien no eres, Kerry. ") que tu situacin econmica tiene que haber sido muy diferente a la m#a. %ero tambi)n s) que $rthur 8hristian te ama, y yo en tu lugar no buscar#a ning<n motivo para recha arlo. Kerry pestae. 3illiana suspir y le cogi la mano. .$h, francamente... Kamos, ven .susurr, y con paso solemne reanud la marcha hacia el saln a ul. (na ve que entraron en el saln, pidi al lacayo que las dejara solas y esper hasta que este sali y cerr la puerta. &ntonces comen a pasearse de aqu# all, haciendo crujir la falda dorada con cada brusco giro. .%or favor, perdona que... .No hay ninguna necesidad de eso .interrumpi 3illiana.. Aienes todo el derecho del mundo a estar angustiada por tu situacin. No tengo idea, ni quiero saberlo, cmo acabasteis llegando aqu# t< y $rthur... juntos..., pero estaba clar#simo que no era una... eh... una situacin... eh... conveniente. Kerry se encogi de vergPen a y se dej caer en un mullido silln. .No me importa el cmo, de verdad .se apresur a asegurarle

3illiana.. 3o <nico que s) es que has soportado ms penurias que las


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que una mujer tiene derecho a conocer, creo, y has sobrevivido a ellas. &s tremendamente evidente que $rthur te adora. ") cmo puede arder en el alma el deseo de ayudar a una persona amada, especialmente cuando esa persona est sufriendo. ") con qu) desesperacin tiene que desear $rthur quitarte de encima las cargas. .%ero yo no puedo permitir eso .musit Kerry, tristemente. .*Ae acuerdas de lo que te cont) en el invernadero acerca de los 3ibertinos; .le pregunt 3illiana, sentndose en una otomana, frente a ella.. $rthur siempre ha sido el <nico de ellos capa de adaptarse a cualquier circunstancia. &stuvo al lado de %hillip en sus peores momentos, ayud a 6ulian cuando estaba pasando por un horrendo escndalo, ha sido una roca de apoyo para $drian a lo largo de los aos. "i hay alguien capa de ayudarte ahora, esa persona es $rthur. Ae ama, Kerry. 5esea ayudarte, y puedes creerme, teniendo el apellido "utherland en tu ayuda, no podr#as pedir ms. >, sinceramente, no veo qu) otra opcin tienes. Kerry se hundi entre los cojines del silln, tratando de encontrar aunque slo fuera un motivo para decir que 3illiana estaba equivocada. No encontr ninguno. 3illiana ten#a ra n, lgicamente, realmente no ten#a ninguna otra opcin. "us opciones desaparecieron el d#a que muri -raser. No ten#a hacia dnde volverse, ning<n lugar adnde ir. $ no ser a &scocia. $ $rthur no le fue tan bien como a Kerry en el curso de su entrevista. Aan pronto como salieron las damas, $drian se levant y comen a pasearse como un animal salvaje, al parecer tratando de ordenar sus pensamientos. $rthur esper pacientemente el aluvin que seguro le caer#a, tomando en silencio las <ltimas cucharadas del

muy e'celente p<din.


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6usto cuando hi o a un lado el plato, $drian abandon su r#gida postura ante la ventana que daba al lago y se gir a mirarlo, apuntndolo con un dedo. .0as perdido la chaveta, y lo sabes .dijo secamente. $rthur se encogi de hombros e indic al lacayo que le sirviera oporto. .DNo puedes decir eso en serio, 8hristianE *Aienes una maldita idea de los escandalosos rumores que empe arn a circular en 3ondres; *&s que no aprendiste nada de los problemas de Kettering; *3legar a 3ondres con esa mujer de &scocia; &n la alta sociedad la llamarn puta. D+uedar deshonrada, tienes que saber esoE $rthur sab#a muy bien, tal ve mejor que $drian, que el matrimonio obligado de 6ulian y la fuga de su hermana hab#an sido el mayor escndalo visto por la alta sociedad desde hac#a un tiempo. %ero lo suyo era muy distinto. $cept el oporto de manos del lacayo y bebi un poco antes de volverse a mirar a $drian. .*+uieres sentarte por favor; Me ests estropeando la digestin con tanto grito. .Me gustar#a hacer algo ms que gritar, amigo m#o .dijo gruendo $drian. ."#, ya me lo imagino. Ken, si)ntate y por lo menos trata de considerar el dilema desde mi punto de vista, *me haces el favor; Bcurre que he tenido la condenada desgracia de tomarle mucho afecto a esa mujer, y ella no puede volver a &scocia, al menos por el momento. %or lo tanto, slo tengo dos opciones, o tenerla escondida en "utherland 0all o llevarla a 3ondres y dejar que el mundo se entere de que yo, al menos, la quiero. &stoy seguro de que si la dejo en "utherland 0all, eso e'tinguir la lu en ella. .D&sa lu se le apagar muy rpido en 3ondresE .bram $drian.. $rthur, piensa. *+u) demonios pretendes hacer con ella; .$l ver

que $rthur no contestaba y beb#a otro poco de su oporto, se dirigi furioso a su asiento y se sent, haciendo caso omiso de la copa de oporto que el lacayo le puso delante.. &res un est<pido sentimental.
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&scucha, s) que le tienes un enorme afecto, pero tienes que enfrentar la realidad. No puedes tenerla en Mount "treet sin deshonrarla. > no puedes casarte con ella, por el amor de 5ios. No tienes otra opcin que buscarle una ocupacin adecuada para ella, algo que le evite la deshonra, y cuanto antes mejor. %ero yo te recomendar#a que sea cual sea la ocupacin que le elijas, esta no sea en 3ondres ni est) relacionada con tu buen nombre. D%iensa en tu familia, hombreE .+u), *acaso crees que mi hermano no la aceptar; *8rees que mi madre le tiene miedo al escndalo; 4uen 5ios, $drian, 0anna inst a $le' a que rompiera su compromiso con Marlaine =eese en favor de 3auren 0ill, y esta casi no era solvente. $le' ha dedicado estos die <ltimos aos a proyectos de reformas destinadas a ayudar a personas como Kerry. *8mo podr#a culparme por amar a una mujer pobre; .No es la pobre a de Kerry la que ofende, $rthur, es su cuna. %rocede de escoceses plebeyos. $drian dijo eso con tanto desd)n que $rthur se estremeci interiormente. *&ra as# )l; *Aambi)n ju gaba el valor de las personas basndose en su cuna; .*Ae ofende a ti; .le pregunt. .DNoE D8iertamente noE %ero yo he tenido mi cuota de penurias, y la alta sociedad... 5ios m#o, $rthur, preferirn negarte la palabra antes que aceptarla en su c#rculo. $rthur supuso que eso era cierto para $drian. $drian no era un "utherland, y no conoc#a a Kerry. No comprend#a que un hombre era capa de mover montaas por verla sonre#r, arar un campo para o#r

su risa, o estar sentado horas en un mismo lugar con la esperan a de verla bailar. 0ab#a esperado que $drian entendiera, pero tal ve eso era pedir demasiado. Aodo era incierto, irreal, incre#ble, como lo hab#a sido desde el d#a en que conoci a Kerry. 3o que cre#a saber, ya no lo entend#a. &n esas <ltimas semanas de su vida, no hab#a sido capa de hacer otra
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cosa que dar la bienvenida a cada d#a y esperar lo mejor. %ero estaba seguro de que sus familiares y amigos aprender#an a aceptarla, al diablo las clases sociales. "onri a $drian. $drian gimi y puso los ojos en blanco. .No lo entiendes, $lbright, de verdad que no lo entiendes. %erm#teme que te lo vuelva a e'plicar. 5iscutieron hasta bien avan ada la noche, hasta mucho despu)s que se fueran a acostar 3illiana y Kerry, consumiendo ms 1his2y que el que deb#an. &n alg<n momento de las primeras horas de la madrugada, el debate pas de lo que conven#a a Kerry a un baturrillo de evocaciones de las e'periencias que hab#an conformado sus vidas. 5ivirti much#simo a $rthur que a $drian se le hubiera metido en la cabe a que %hillip tuvo una ve la intencin de entrar en las filas de los oficiales navales. $ull de risa, secndose torpemente las lgrimas que le brotaban de los ojos. .DNo puedes decirlo en serio, $lbrightE =othembo1 aborrec#a el mar. *No te acuerdas de esa escapada a -rancia que hicimos en los aos veinte, cuando tem#amos que se quedara pegado eternamente a la baranda; &l muchacho entr en un delirio febril de tanto vomitar. .DNoE 8iertamente ese fue 6ulian. Kettering no soportaba un trayecto en barco ni para cru ar el Amesis. .*+u), has perdido lo poco que te quedaba en tu d)bil memoria; 6ulian iba con frecuencia a "out1ar2, al otro lado del Amesis.

%iensa un poco, muchacho, y recordars el problemita en que nos meti all#. $drian frunci el ceo, pensando, y poco a poco fue apareciendo en su cara la lu del recuerdo. .$h, s#... Kettering .dijo, y se dibuj una sonrisa en sus labios... &l imb)cil, estuvo a punto de conseguir que nos mataran esa noche. ."# .se ri $rthur.. Cse era Kettering. > recordars que
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=othembo1 estuvo con bastante mala cara durante toda esa noche. $drian se puso serio y mir su vaso de 1his2y vac#o. .%arece como si fuera otra vida, *verdad; >a casi no recuerdo cmo era %hillip. .>o s#. "igo vi)ndolo con frecuencia en mis sueos. $drian levant la cabe a. .*"#; >o puedo decir que, afortunadamente, no he vuelto a soar con )l desde que naci mi hijo. %uede parecer algo e'trao, pero muchas veces he pensado que el nacimiento de =ichard, no s), como que lo liber, o me liber a m#. $rthur apur su 1his2y sin decir nada. 5ar#a cualquier cosa por no volver a soar con %hillip, pero ten#a la macabra sospecha de que nunca se ver#a totalmente libre de )l. .*B sea que nada puede convencerte de cambiar de opinin; .*+u); .&sa est<pida idea que tienes de irte a 3ondres. *No cambiars de idea; $rthur dej el vaso en la mesa, suspirando. .5ime francamente, $drian, *qu) otra alternativa tengo; Mi casa... mi vida est en 3ondres. Aom) mi decisin en el momento en que la saqu) de &scocia. $hora afrontar) las consecuencias de lo hecho. "lo necesito tiempo para pensar qu) hacer, eso es todo. .+ue 5ios te de el tiempo, entonces .dijo $drian suspirando.. %ero ya podr#a ser demasiado tarde.
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Cap#tulo :>
3 a t#a %addy mir de arriba abajo a Kerry, haciendo un concien udo e'amen del <ltimo vestido que le estaba probando la modista en la acogedora sala de maana de la casa de $rthur en Mount "treet. 3os manojos de apretados bucles que le colgaban sobre las orejas oscilaron como juguetes infantiles cuando agit la cabe a, asintiendo. .$bsolutamente perfecto .gorge. .$bsolutamente .repiti la seora 8lar2, su asidua acompaante. 3ady %addington junt sus regordetas manos y lade la cabe a, mirando a Kerry en actitud evaluadora. %asado un momento, neg con la cabe a. .&l pelo, querida m#a. Me temo que sencillamente no est bien. +ue su pelo fuera insatisfactorio no sorprendi nada a Kerry, despu)s de todo era lo <nico que quedaba que fuera verdaderamente suyo. Aodo lo dems se lo hab#an creado a toda prisa esos <ltimos d#as. Media docena de vestidos nuevos de las mejores modistas de 3ondres, cal ones y camisolas de seda, apatos tan delicados que le daba miedo caminar con ellos. &sas cosas nuevas hab#an venido a reempla ar sus prcticos vestidos de lana, sus apatos fuertes, su ropa interior de algodn. &sas cosas hab#an reempla ado a Kerry McKinnon: ya casi no se conoc#a. .%or favor d)se la vuelta, seora .dijo la modista. ."#, que se d) la vuelta .dijo la seora 8lar2.. DMir)mosla por detrsE 8on los bra os levantados en ngulo recto al cuerpo, Kerry se gir obedientemente para que las mujeres la e'aminaran en busca de defectos, mientras la modista marcaba el dobladillo. .Aal ve un hermoso color ciruela para un vestido de d#a, *no te
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parece, %addy; (n hermoso color ciruela le ir#a bien a su te tan blanca, dir#a yo. .8ierto, no hay mucho sol en &scocia .concedi al instante lady %addington. Kerry levant los ojos al cielo pidiendo fuer as. &staba empe ando a detestar esa situacin. No era que no se sintiera humildemente agradecida de la generosidad de $rthur: la magnitud de su generosidad la impresionaba, como tambi)n su rique a. &n el instante mismo en que llegaron a 3ondres, lo que slo hac#a unos d#as, se dijo, hab#a enviado inmediatamente a su mayordomo 4arnaby con la misin de traer a su magn#fica casa a modistas, sombrereras y proveedores de todo tipo de cosas femeninas. > al principio ella se sinti complacida: llevar la ropa de 3illiana la hac#a sentirse una pariente pobre. 3a elegancia era atractiva, *qu) tonta no disfrutar#a con la oportunidad de poneres esas cosas tan maravillosas; %ero a medida que aumentaba el n<mero de vestidos, apatos y guantes, ms perturbada se sent#a. 3a ropa elegante, los muebles, las personas para satisfacer sus menores caprichos eran seductores en un sentido bajo, pero era muy consciente de que hab#a empe ado a parecerse a una mujer que no conoc#a. &sto no es Kerry McKinnon, pens tristemente mirndose el vestido de tonos verdes y a ules. &sa era una mujer a la que $rthur 8hristian pod#a amar, una mujer que deber#a acostumbrarse a lo mejor que ten#a el mundo para ofrecer, digna de ese espl)ndido atav#o. $y, $rthur. &ra tan evidente lo orgulloso que se sent#a por regalarle esas cosas tan hermosas. "onre#a de alegr#a cada ve que la ve#a con uno de sus vestidos nuevos, todos mandados a hacer a un precio con prima, para tenerlo al cabo de unos d#as, no de semanas. > la verdad era que eso la hac#a sentirse hermosa: cada ve que )l la miraba, se sent#a deseada, sensual, digna de su afecto, todo lo que jams hab#a sentido con -raser.

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"in embargo, por mucho que le gustaran sus atenciones, la ropa y ese mundo que resplandec#a con cristales, oro y velas de cera de abeja, no pod#a dejar de o#r la vocecita que le hablaba en su interior con dejo escoc)s: la vo que le recordaba que era una impostora, una mujer que se sent#a mucho ms cmoda con un vestido de lana basta que con los de seda. ,ncluso $rthur hab#a cambiado. (n corte de pelo que parec#a cofia hab#a reempla ado a sus abundantes cabellos largos ondulados. Blvidadas estaban las camisas de lino y los pantalones de ante, reempla ados por chalecos y corbatas de seda y elegantes chaquetas de lanilla fina. "u spero vigor iba dando paso rpidamente a la blandura de la aristocracia. ."i se gira otra ve , por favor, seora .dijo la modista. .(uy, pero qu)... .D$tractivaE .interrumpi la seora 8lar2. .D$tractivaE .repiti lady %addington. .>a est, seora. *Aiene su aprobacin; Kerry baj los bra os y se mir el vestido. 8laro que ten#a su aprobacin. 8onsciente de que las mujeres esperaban su respuesta, trat de encontrar su vo pero, horrori ada, sinti el amargo sabor a lgrimas en la garganta, y no pudo hablar por temor a echarse a llorar. 3ady %addington y la seora 8lar2 se miraron: lady %addington volvi a mirarla, desaparecida su agradable e'presin. .>o esperar#a que lo aprobara, seora McKinnon, porque le aseguro que mi $rthur pag una bonita suma por )l. .D&so es seda chinaE .aadi la seora 8lar2, cru ndo los bra os. 3a modista la mir como si estuviera a punto de desmayarse. .*"eora; *0ay algo que no sea de su gusto; ."#, o sea no. &s decir, me encanta, de veras, me encanta .se apresur a asegurarles Kerry.. No he querido parecer desagradecida,

supongo que estoy un poco... pasmada. "e suavi la e'presin de lady %addington.
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.4ueno, pero claro que lo est, querida. > despu)s de ese viaje tan largo en tan poco tiempo tambi)n. 8on la seora 8lar2 hicimos un viaje a $ln1ic2 un verano, que aunque est en ,nglaterra es lo mismo que viajar a &scocia... .4ueno, lo mismo no en realidad .interrumpi la seora 8lar2.. %ero muy cerca... ."umamente cerca, y tardamos dos semanas ms cuatro d#as. ."# .dijo Kerry cansinamente, aceptando la mano de la modista para bajar de la banqueta para la prueba. "e dej desvestir por la modista mientras lady %addington y la seora 8lar2 parloteaban acerca de algo que parec#a una salida por la tarde que result un fiasco. Mientras la modista le pon#a un vestido de d#a a rayas a ules y blancas, ella pens cmo ser#a tener tan poco en qu) ocupar el tiempo que una tarde pod#a convertirse en dos semanas. *8mo pasaban su vida esas mujeres sin tener otra cosa que hacer que charlar; &n los pocos d#as que llevaba en 3ondres, ella ya sent#a deseos de arrancarse la piel a araa os. &staba acostumbrada a trabajar del alba al anochecer, a ocuparse de la casa, los animales, los cultivos, las personas. No estaba acostumbrada a estar sentada pensando qu) vestido deb#a ponerse para la cena. > puesto que no le permit#an salir de la casa de $rthur, a no ser para una caminata diaria por 0yde %ar2 N?0ay que tener en cuenta el decoro, querida. (na mujer vagando sola por ah#, bueno, la verdad, eso simplemente no se hace.@O, no ten#a nada en qu) mantenerse ocupada, nada aparte de pensar en &scocia, 8harles Moncrieffe, Ahomas, May y $ngus. 5ios santo, *qu) hac#a ah#; >a era hora de hablar con $rthur, pens, mientras la modista le

ataba una cinta de sat)n a ul en la cintura. No pod#a continuar mucho tiempo ms con esa farsa.
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&n el instante en que lleg $rthur a casa esa noche, lady %addington sali presurosa a informarle a su sobrino que a la maana siguiente se marchar#a a "outh 0ampton, por lo que era imprescindible que se ocupara de traer a otra seora de compa#a. .3a cena y la pera de esta noche son mis <ltimos compromisos hasta la temporada de Navidad, *sabes; .3o s). .&so esperaba .dijo lady %addington distra#damente, tratando de meter las manos en unos guantes demasiado pequeos.. >a hay habladur#as en la ciudad. No podemos permitir eso. .No, claro que no. .>o dir#a que a $le' no le va a hacer ninguna gracia esto cuando vuelva de "utherland 0all .aadi ella, deteni)ndose ante un enorme espejo oval para e'aminarse los tirabu ones. $rthur cogi la capa de terciopelo rojo de manos de un lacayo. . Kamos, %addy .le dijo, e'tendiendo la capa.. "abes tan bien como yo que $le' estar encantado de conocer a la seora McKinnon. .D$h, por supuestoE .dijo la anciana, y con una rpida y a orada mirada a Kerry se gir para que )l le pusiera la capa.. "#, claro que estar encantado. &ra un simple comentario. $rthur le arregl la capa en el cuello al tiempo que hac#a un gesto al lacayo. .$hora ser mejor que te marches, o llegars tarde a la cena con la seora 8lar2 .le dijo a ella y le dio un beso en la mejilla. 3ady %addington se rubori de placer. .$h, mi nio querido. .Mir a Kerry.. 4uenas noches, seora McKinnon. .4uenas noches, lady %addington .respondi Kerry, haci)ndole una torpe venia, sin saber si era el momento apropiado para hacerla o

no. .DMuy bien entoncesE .e'clam lady %addington, indicando al lacayo que le abriera la puerta. 8uando sali, seguida por $rthur, Kerry la oy gritar al cochero que
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se diera prisa en abrir la puerta del coche, no fuera a coger un catarro de muerte. $l cabo de unos instantes entr $rthur, sonriendo t#midamente. .%erdnala. &s una anciana con ciertas ideas fijas. ."e interrumpi para mirarla y ensanch la sonrisa.. $h, cario m#o, qu) hermosa ests esta noche. 3e cogi la mano y se la llev a los labios. &se agradable y dulce calorcillo que sent#a siempre que $rthur la elogiaba se le filtr por la piel tan rpido que tuvo que recordarse que hab#a cosas que ten#a que resolver. %ero antes que pudiera decir algo, )l la cogi por la cintura y empe a alejarla del vest#bulo. .Ae tengo una sorpresa .le dijo.. ") que echas de menos &scocia. 8on cada respiracin la echaba de menos. .&so es cierto .musit. .4ueno, entonces tenemos que hacer algo al respecto, *verdad; . dijo )l cuando iban entrando en el saln. $ ella la invadi una loca y repentina esperan a. &l cora n empe a latirle ms rpido: levant la vista para verle la e'presin, con la esperan a ms loca y ms grande, mientras su imaginacin discurr#a a prisa. Cl quer#a llevarla a su tierra. D3a iba a llevar a su tierraE "e las hab#a arreglado para idear alg<n plan que le permitiera a ella volver a &scocia. "e solt bruscamente de su bra o y se gir a mirarlo. .DMe voy a &scociaE 3a perplejidad que vio en su rostro le aplast la esperan a al instante. .$y, cario m#o, no se me ocurrir#a llevarte de vuelta en estos

momentos, en estas circunstancias. 8reo que pasar un buen tiempo hasta que hayamos resuelto tus problemas, y mientras tanto, no te permitir#a estar ni a cien millas de &scocia. &l cora n se le vino al suelo. No la iba a llevar de vuelta, era evidente. "u temor se convirti rpidamente en una dura realidad!
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jams volver#a a ver &scocia. Kisiblemente desconcertado por su reaccin, )l la mir atentamente. &lla se gir bruscamente, alejndose sus observadores ojos, se dej caer en un silln y trat de recuperar su tonto aliento. .3o siento, cario. No quise decir que #bamos a... 8omprendes que no podemos ir a &scocia, *verdad; $h, s# que lo entend#a. 3o entend#a con tanta claridad que sent#a pesar el cora n en la garganta. .No s) por qu) se me ocurri eso. $rthur se acuclill junto a ella y con un triste suspiro le acarici el pmulo. .Kerry, s) que echas de menos &scocia. >o tambi)n. .3e sonri con e'presin traviesa, sac una cajita de terciopelo del bolsillo de la chaqueta y la mir.. 8uando vi esto al instante me record la niebla a ul de la maana en Llenbaden. > cuando la mov#, quebr la lu y no pude dejar de ver el bre al, los cerros verdes, el a ul oscuro del lago. %ero cuando la levant), me record una estrella. Me record a ti: eres una estrella escocesa que cog# en mi mano. &lla ahog una suave e'clamacin. .Mi esperan a es que pienses en &scocia cada ve que la mires. .3e cogi la mano, le puso la palma hacia arriba y coloc la cajita en ella.. > cuando yo la mire, pensar) en tus ojos, las estrellas de &scocia. 3o que hab#a en la cajita la dej sin habla: jams en su vida hab#a visto una joya tan preciosa. %arec#a ser un diamante, a ul claro, y ms o menos del tamao y la forma de un huevo de petirrojo. 6ams

hab#a visto nada igual: colgaba de una sencilla trencilla de oro y estaba biselado a todo alrededor de modo que refractaba la lu brillando en todos los colores e'istentes en la tierra de 5ios. 3a piedra era magn#fica, digna de una reina, no de una pobre viuda. 5e pronto se le nubl la vista: una viva emocin le llen el cora n con la misma rapide con que las lgrimas le llenaron los ojos. &sa generosidad de )l era pasmosa: ella no se merec#a nada tan fino, y
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encontraba inconcebible que un hombre de la talla de $rthur creyera que s#. 3o sinti coger la cajita, sinti el roce de sus dedos en la piel del cuello al ponerle el collar. 3a gema qued colgando como una piedra sobre su pecho. .No puedo aceptarlo. &s demasiado, $rthur. Cl baj las manos hasta las de ellas y se las apret fuertemente. ."lo he comen ado, Kerry. Mira, tcala. .3e levant una mano para que se palpara la joya.. &sto fue hecho para ti: es &scocia, transparente, hermosa y brillante como t<. Ninguna otra mujer podr#a usar esta piedra, slo t<. .No me mere co esta... Cl la interrumpi cogi)ndole la cara entre las manos y obligndola a mirarlo. .No digas eso jams. Ae mereces lo ms fino que tiene el mundo para ofrecer. Ae mereces esto y mucho ms. 5ios m#o, Kerry, *es que no ves lo que me has hecho; *No ves lo feli que me hace tu sonrisa; > si esto produce aunque sea un indicio pequeito de esa sonrisa, entonces vale hasta el <ltimo penique que poseo. D+uiero que te la quedesE 8on qu) rapide desapareci indicio de duda, toda preocupacin de su cabe a. 3e ech los bra os al cuello y hundi la cara en el hueco de su garganta, cerrando fuertemente los ojos para no llorar. $rthur se ri y su risa reson en su pecho. 8on un rpido movimiento se tumb de espaldas sobre la alfombra de $ubusson, tirando de

ella y haci)ndola caer encima de )l. .> esto, seora, producir muy rpidamente una sonrisa en mi cara . brome, con un gemido de placer. > se ri cuando ella lo bes entregando todo su ser en el beso. 0icieron el amor, rpido, fogoso, sobre la alfombra del saln, sin ning<n temor de que los sorprendieran: despu)s se arreglaron las ropas y el pelo lo mejor posible y llamaron para que les sirvieran el
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t). 5espu)s de beber el t) y devorar los pasteles, es decir, $rthur, porque ella estaba demasiado impresionada por la joya que pend#a de su cuello para poder comer algo, )l le dijo! .0e hablado con Kettering y todo est dispuesto, pero echar) much#simo de menos estos interludios. .*+u); $rthur sonri y le e'plic el plan que hab#a ideado para que ella estuviera adecuadamente acompaada. ,r#a a residir en casa del conde de Kettering. $l instante Kerry se levant y comen a pasearse nerviosa mientras )l la observaba calmadamente. .No ir) all#, $rthur, no puedes pedirme que... .%ero es que debes. 8ario, no puedes imaginarte cunto me duele dejarte marchar, aun cuando estars muy cerca, pero no puedo permitir que vivas bajo mi techo sin una compa#a apropiada. No se puede hacer ninguna otra cosa, mientras no regresen $le' y mi madre de "utherland 0all no habr nadie aqu# para proteger tu virtud. .DMi virtudE .e'clam ella casi chillando, y solt una carcajada hist)rica.. DMi virtud no tiene ninguna importanciaE No ir) all#. .%ues irs .dijo )l, como si estuviera hablando del tiempo.. 3o siento much#simo, pero es imposible que te quedes en mi casa. %addy tiene ra n, ya han comen ado a circular habladur#as entre la gente de la

sociedad. 0oy me encontr) con lord &nderby en el Aom B/"hanter y me pregunt por mi alojada, *no lo comprendes; %or el decoro, tu decoro, debes irte a vivir all#. .*> por qu) habr#a de importarme el decoro ahora, me gustar#a saber; 0icimos todo el viaje desde &scocia sin preocuparnos del decoro. &so le vali un sombr#o ceo. .&s tu reputacin la que quiero proteger, seora. &sto no es algo que se pueda discutir: te irs a la casa Kettering maana a primera
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hora. .DNo te importaba tanto el decoro en LlenbadenE $nte eso $rthur se puso de pie. .Llenbaden est muy, muy lejos de 3ondres .le dijo lisamente.. $qu# tengo que proteger el nombre de mi familia, tengo que considerar la posicin de mi hermano en la 8mara de los 3ores. 0ar) todo lo que est) en mi mano para evitar el escndalo, Kerry. No tiene ning<n sentido discutir. &lla pens que s# ten#a sentido, pero $rthur estaba claramente resuelto. "e neg a escuchar sus s<plicas y en un momento la amena con marcharse al club si segu#a discuti)ndole. %ero Kerry era de estirpe escocesa to uda y el debate continu acalorado durante la cena: en un momento de absoluta frustracin, $rthur dio una fuerte palmada en la mesa y rugi! .D4astaE (n repentino silencio descendi sobre ellos. %asado un momento $rthur volvi a coger su tenedor. .*8unto tiempo piensas dejarme ah#; .pregunt ella. Cl levant la vista hacia un cuadro con una cacer#a de orros que colgaba detrs de ella, moviendo las mand#bulas, con el tenedor detenido a mitad de camino. .No lo s) en estos momentos.

3a verdad, el pesar, en su vo , eran evidentes. Ninguno de los dos pod#a seguir negando el dilema en que se encontraban. Kerry puso las palmas sobre la mesa, con los dedos abiertos, y se los mir sin verlos, con la mente hecha un remolino. .No podemos continuar as# .dijo mansamente.. &sto... este dilema... hay que resolverlo. .DNo es un dilemaE .e'clam )l. Kerry lo mir y vio pasar la duda, me clada con la resolucin, por sus ojos castaos. &lla lo amaba, y ve#a claramente que )l la amaba. %ero era un amor imposible. .$rthur..., no podemos fingir eternamente. (na e'presin e'traa le ensombreci el rostro a )l: dej el tene El
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dor en la mesa, e inconscientemente cerr la mano en un puo. .*+u) es lo que fingimos, en tu opinin; *8rees que yo finjo amarte; *A< finges amarme; .No, eso no. %ero esto .movi la mueca indicando el espacio que los rodeaba., esta elegancia, esta grandiosidad, no es real, $rthur. "imular que t< y yo... bueno, eso nunca puede ser real. $ )l se le movi bruscamente el cuerpo como si ella lo hubiera golpeado. "e volc la copa y el fino cristal se rompi en varios tro os al caer sobre la mesa de madera de cere o, y le cay vino en los pantalones. Cl se levant al instante, puso una servilleta de lino sobre el vino derramado en la mesa y se mir la oscura mancha en el muslo de su pantaln. Kerry tambi)n se levant, pero )l le hi o un gesto para que volviera a sentarse. .Aermina tu comida, por favor. *5nde est 4arnaby, pardie ; . e'clam casi en un bramido. > antes que ella alcan ara a abrir la boca, )l ya iba a grandes ancadas alejndose de la mesa en busca del mayordomo.
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Cap#tulo :6
8laudia Fhitney.5ane, condesa de Kettering, no podr#a haberse sentido ms feli si $rthur hubiera anunciado que era el hermano desaparecido de la joven reina Kictoria. 3a verdad fue que tuvo que refrenarse f#sicamente para no cubrirlo de besos por tener el valor de seguir los dictados de su cora n y no las convenciones sociales. > tuvo que reprimirse de dar un buen pueta o a 6ulian por re#rse tanto. &n el espacioso estudio de la casa Kettering en "t. 6ames "quare, 6ulian casi se doblaba de risa mientras $rthur relataba en tono sarcstico el disparo que le present a la seora McKinnon. 8laudia no lo encontraba tan divertido. &n su lugar, ella podr#a haber hecho lo mismo, pens, mirndola. 3a seora McKinnon estaba sentada muy r#gida en el borde del silln, con las manos fuertemente cogidas sobre la falda: los nudillos blancos eran el <nico signo e'terno de lo violenta que se sent#a: miraba a $rthur, sonre#a cuando 6ulian se re#a, y declin amablemente su ofrecimiento de otra ta a de t). $l mirarla, nadie pod#a suponer que era una viuda pobre de &scocia: nadie se imaginar#a que $rthur 8hristian se hab#a enamorado de una mujer tan escandalosamente carente de pedigr#. No hac#a falta que le dijeran que $rthur amaba a la seora Mc. Kinnon: ella lo hab#a deducido en el instante en que vio a $rthur mirarla, porque ten#a la misma e'presin de avide y anhelo que ella hab#a visto antes en 6ulian. $rthur no pod#a quitarle los ojos de encima, y no era dif#cil entender por qu) estaba tan hechi ado. "i bien no era una beldad en el sentido clsico de la palabra, la seora McKinnon era muy hermosa: con sus negr#simos cabellos, sus ojos a ul claro y esa piel que parec#a de porcelana, toda ella irradiaba una encantadora simplicidad, un candor que no era nada com<n ver en 3ondres. $ diferencia de las damas de la alta sociedad, sus e'presiones eran naturales, sin ninguna afectacin. 8uando sonre#a,
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sonre#a de verdad, y se le formaban finas arruguitas alrededor de los ojos: si algo la sorprend#a, todo su cuerpo irradiaba sorpresa. No hab#a ni una pi ca de disimulo en la seora McKinnon. > ese era justamente el problema, pens 8laudia, siguiendo con sus elucubraciones. 4astaba una sola mirada a los dos para ver con toda claridad que estaban enamorados. > no era que ella no deseara una feli unin entre ellos. 5efensora de los derechos de la mujer, la emocionaba y entusiasmaba que una mujer como la seora McKinnon hubiera captado la atencin de $rthur. %ero habiendo sufrido por el escndalo que rode su matrimonio con 6ulian, no ten#a el menor deseo de que se armara un escndalo en torno a la seora McKinnon. > se armar#a. No habr#a manera de ocultar qui)n era! su falta de buenas relaciones, de la os de sangre, del refinamiento proveniente de pasar aos en los salones de los ms encumbrados miembros de la alta sociedad. > la alta sociedad sab#a ser despiadada tratndose de mujeres como la seora McKinnon. No, eso hab#a que llevarlo con mucha, mucha delicade a. (na cena con algunos de sus amigos de ms confian a ser#a el primer paso: eso ya lo ten#a decidido. 3a ir#an presentando poco a poco, y planear#an esmeradamente su entrada en el mundo de $rthur, mientras su buen amigo estuviera de visita. &l lan amiento comen ar#a tan pronto como 6ulian dejara de re#rse con el relato de $rthur de lo que parec#a un verano en &scocia bastante a aroso. 5urante los dos d#as siguientes hubo momentos, aunque breves, en que Kerry lleg a pensar que tal ve ser#a capa ,* de aprender a vivir en ese mundo. ; "ecretamente le gustaba que la dejaran dormir hasta pasado el amanecer y que una mujer muy alegre le llevara chocolate caliente con tostadas cuando ella a<n no hab#a puesto los pies en el suelo. %ero por un momento en que cre#a que podr#a vivir as#, hab#a dos que la hac#an sentirse inquieta, indispuesta y horrorosamente inepta para los salones de 3ondres. Aen#a la impresin de que viv#a cometiendo errores. 3a doncella

personal de la condesa, 4renda, pareci bastante desconcertada


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cuando vio que ella hab#a lavado unas prendas de ropa interior y las habia pu)sto a secar en el vestidor. "e gir a mirarla con una e'presin tan horrori ada, que por un momento ella pens que iba a caer desplomada con un ataque de apoplej#a. ."i tiene ropa para lavar, seora, slo tiene que decirlo .le dijo la doncella entre dientes, y se apresur a quitarlas. &lla no se atrevi a preguntarle dnde las llevar#a. > luego estaba 4rian, el lacayo. 3a primera ve que 8laudia la llev a dar un paseo por la ciudad, el joven se les acerc en el vest#bulo con las capas. 3e pas una a ella. ."i tiene a bien, seorita .le dijo, y ella se sorprendi por el conocido dejo de su vo . .&scoc)s .dijo, casi en un susurro. &l lacayo mir a 8laudia por el rabillo del ojo, y contest! ."#, seora. .*Kerry; .le dijo en ese instante 8laudia, poni)ndole una mano en el bra o.. *No es de tu gusto esa capa; &'trao, era casi como si 8laudia no viera al lacayo que estaba delante de ellas. &so la confundi. ."#, es muy bonita .repuso y, torpemente, sin saber qu) era lo correcto, le dio la espalda al lacayo. %ero no sin antes ver el cambio en su e'presin: y cuando sali de la casa detrs de 8laudia, sinti sus ojos perforndole la espalda: hab#a comprendido que era una impostora. Momentos como esos la hac#an sentirse e'traviada, desorientada, y reida con su conciencia. 0ab#a demasiadas cosas en esa vida que le eran desconocidas, incomprensibles. 3a cena que decidi ofrecer 8laudia no slo le result incomprensible: fue una pesadilla. $ntes 8laudia le hab#a e'plicado su idea, pero Kerry no le hab#a encontrado ning<n sentido. &n realidad, lo

encontr todo bastante artificial! una serie de presentaciones, la esperan a de que ella le hiciera buena impresin a uno o dos de los invitados ms influyentes y estos se lo comentaran a uno o dos de
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sus amigos ms influyentes, todo una complicada manipulacin que le hi o girar la cabe a. *> para qu); 3o que no logr hacer entender a 8laudia fue que ella no ten#a ninguna necesidad de ser presentada en sociedad. 5e hecho, abominaba la sola idea, en especial dado que no iba a estar mucho tiempo en 3ondres. $rthur no tardar#a en decidir adnde se ir#a, y pronto se marchar#a de ah#. 8laudia era buen#sima para agitar la mano descartando cualquier cosa, de modo que cuando ella insisti en que esa cena ser#a un gasto innecesario, hi o el gesto y reanud la planificacin de una fiesta que cada ve parec#a menos una cena y ms una de esas veladas elegantes de las que hab#a le#do cuando estaba en el colegio. &l puo helado del terror ya le estaba atena ando el cora n. 3a ropa que se pondr#a para la velada fue el tema de principal importancia. 8laudia apareci con un vestido de sat)n violeta con delicados adornos en verde. &ra un vestido que a Kerry no le cupo la menor duda que deber#a usar la reina, y eso miimo coment, cuando estaba titubeando en pon)rselo para probrselo. $ eso sigui una pequea discusin, en que 8laudia insist#a en que el vestido era perfecto para su presentacin en sociedad mientras ella insist#a en que no se iba a presentar en sociedad, que simplemente iba a cenar, y de mala gana adems. Lan 8laudia. Ni siquiera pod#a elegir qu) ropa ponerse. 8uando lleg $rthur esa tarde, 8laudia los dej amablemente solos, alegando el prete'to de que ten#a que ir buscar a Ainley, el anciano mayordomo que 6ulian manten#a en ese puesto. Aan pronto como

quedaron solos, ella corri a arrojarse en sus bra os, buscando el consuelo de lo <nico conocido que le quedaba. .Kerry, cario, tienes que dejarme respirar por lo menos .brome )l, riendo. .$rthur, dime, por favor, *cundo me sacars de aqu#; Cl le bes la frente.
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.Aan pronto como regrese $le' del campo y... .*8undo; . interrumpi ella. .5entro de unas dos semanas, no ms .repuso )l, acaricindole la mejilla con los nudillos.. *Aienes una idea de cunto te echo de menos; No dejo de pensar en ti. .3e mir el diamante a ul que le colgaba del cuello. 3o cogi en la mano y sonri.. $noche la luna estaba tan brillante que podr#a haber jurado que estaba en Llenbaden. %ero no pod#a ser, no estabas t< conmigo. No hay Llenbaden sin ti. No hab#a tierra, no hab#a cielo, no hab#a mundo sin )l. *8mo pod#a hacerle entender lo fuera de lugar que estaba ah#; "uspirando cansinamente apoy la frente en su hombro. .$rthur, por favor, esc<chame, estoy fuera de lugar aqu#. ."on slo unos pocos d#as ms. .No logro hacerte entender que no soy como 8laudia. No soy como nadie de 3ondres. No soy para estas ropas ni para esta casa. 5eber#a estar en casa, en Llenbaden. .>o tambi)n echo de menos Llenbaden .dijo )l, sin entender lo que ella quer#a decir.. %ero no te puedo permitir que vuelvas a &scocia... .No pido volver. .*&ntonces qu) es lo que pides, Kerry; *No puedes soportar otras dos semanas; *Aan insoportable es; Aienes todas las comodidades, *qu) quieres que haga; &sa pregunta la silenci, no ten#a idea qu) ped#a. *+ue la llevara de vuelta a la casa de Mount "treet; &n realidad era igual que la casa

Kettering, con la <nica diferencia de que $rthur estaba ah#. 3o amaba desesperadamente, pero ni siquiera )l pod#a resguardarla de esa vida todos los momentos del d#a. &l era tan parte de 3ondres como ella era ajena. *+u) ped#a, entonces; .No me mires con tanta desesperacin .le dijo )l.. No falta mucho. 3a estrech en sus bra os y la bes: ella no pudo evitarlo, se aferr a )l, deseando poder met)rsele dentro para esconderse all#. 5urante un maravilloso momento de dicha, se sinti como si casi lo
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hubiera logrado: se sinti segura y cmoda en sus bra os. %ero cuando se les reuni 8laudia, )l se apart e inici una animada conversacin acerca de la cena del d#a siguiente, los invitados, dnde se sentar#a cada uno, prestando especial atencin al protocolo. %arec#a entender muy bien los muchos matices, el complicado orden de las presentaciones. 0ablaban en otro idioma que $rthur entend#a y ella no. 3a noche de la reunin su ansiedad aument a proporciones tan monstruosas que temi caer enferma. 3e hab#an e'plicado minuciosamente los t#tulos y rango social de los invitados, tal ve con el fin de que entendiera lo importantes que eran para ella. %ero la e'plicacin no le sirvi de mucho, ms bien le aument el miedo: la lista parec#a de personajes de la reale a. Mientras 4renda la ayudaba a ponerse el elegant#simo atuendo, se iba sintiendo cada ve ms incapa de estar a la altura del cometido que se le impon#a. &n el colegio le hab#an enseado algunas cosas de la etiqueta de la alta sociedad, pero la mayor parte estaba enterrada en alg<n recoveco de su memoria. .*+u) har); .pregunt, nerviosa, a la doncella. 4renda agit las pestaas. .No s), seora. "upongo que debe hacer lo mismo que hace lady Kettering. 8omo si alguna ve ella fuera a ser tan hermosa y culta.

8uando 4renda termin de arreglarla, se mir en el espejo. &l vestido violeta con verde era precioso, pero ella se mov#a con rigide : no estaba acostumbrada al peso de la falda con enaguas ni a los apatos con tacones. 4renda le hab#a la hab#a peinado muy bien tambi)n, observ, recogi)ndole los cabellos hacia arriba y sujetndoselos en la parte de atrs de la cabe a, dejndole sueltos delicados ri os que le ca#an sobre el cuello, uno de ellos rodeando uno de los pendientes que le prestara 8laudia. &l diamante a ul brillaba como una estrella encima del escotado corpio. Aal ve si no abr#a la boca en toda la velada, nadie se dar#a cuenta de que era una
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impostora. 5ios santo, qu) catstrofe. 5e pronto entr 8laudia en la habitacin y casi fren en seco al verla. .(y, 5ios, uy, 5ios. D&sts preciosa, KerryE D%asmosaE $y, "eor, $rthur se va a contonear como un pavo real, seguro, sobre todo porque va a traer a ese sobrino suyo, lord Festfall. "on todo un par, *sabes; %ues no, no lo sab#a. Ni siquiera sab#a que ten#a un primo. .$nn, la hermana de 6ulian, est absolutamente fuera de s# por la ilusin de conocerte .continu 8laudia, caminando lentamente alrededor de ella, e'aminndola por todos los lados.. &st desesperada por conocer a una verdadera escocesa. .*%or qu); 8laudia se ech a re#r. ."upongo que lo encuentra algo e'tico. &'tico. "in entender muy bien qu) significaba eso, sinti ms apretadas las tena as del miedo. .*+.qu), qu) debo decir; .pregunt, casi con un hilillo de vo . .*5ecir; $h, ya se te ocurrir algo. No te preocupes por eso .le

dijo 8laudia alegremente, mirndola con una radiante sonrisa., es posible que no tengas muchas oportunidades de hablar. Muchos de nuestros invitados prefieren deleitarse oy)ndose a s# mismos. A< simplemente tendrs que asentir y sonre#r en el momento apropiado. Kerry for una sonrisa. .DBh, qu) contenta estoyE .gorje 8laudia, palmoteando.. &sta ser la velada perfecta, ya vers. "#, seguro, una velada perfectamente desastrosa. Muchos de los invitados ya estaban reunidos en el saln dorado cuando ella entr detrs de 8laudia. $ la vista de tantas personas, tantos trajes vistosos y brillantes joyas, comprob, horrori ada, que le temblaban las manos mientras el conde de Kettering le
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presentaba a los invitados. &staba desesperada, se le enredaba tanto la lengua que igual podr#a haber estado hablando en ga)lico. Aambi)n lo hi o mal con las venias: al principio se las hac#a a todos, despu)s, temiendo estar haci)ndolo mal, no se la hi o a ninguno, y luego volvi a hacerlas cuando 8laudia le susurr al o#do ?D3a veniaE@. $rthur, como siempre, le infund#a fuer as. Cl fue el primero en acercarse a saludarla, y le present a su primo, y desde ese momento no se apart nunca demasiado de su lado. 3a verdad era que )l parec#a no notar lo violenta que se sent#a, y era un bendito alivio cuando )l contestaba a preguntas hechas a ella, como cuando lord -arlaine le pregunt cuanto tiempo pensaba estar en 3ondres. .$j, me imagino que lo preguntas por si ella pudiera verte en tu estreno teatral .terci al instante. 3ord -arlaine se sonroj. ."upongo que eso me pas por la mente .dijo. > con eso pas a e'plicarle con todo detalle cmo quiso la casualidad que le dieran un papel en una obra que se representar#a en el 5rury 3ane durante el periodo de dos semanas. > continu con la

e'plicacin, pese al ceo cada ve ms fruncido de $rthur, llegando al punto de recitar algunos de los parlamentos que encontraba particularmente conmovedores. %or fortuna, en la cena la sentaron frente a $rthur, pero tambi)n al frente de la observadora mirada de lady %ritchett. $rthur, naturalmente, hi o gala de su simpat#a. &lla admir la facilidad con que )l obsequiaba a sus compaeros de mesa con conversacin inocua: era un maestro para darle un giro a la conversacin de modo que la otra persona comen ara a hablar de s# misma en lugar de dirigirle a ella preguntas espinosas. 5urante toda la cena )l les celebr las gracias riendo, alab profusamente al anfitrin y la anfitriona y encant a todas las damas con sus bromas. 8on frecuencia la miraba y le sonre#a, tranquili ador. &staba claro que se sent#a muy a sus anchas en ese tipo de situaciones. > estaba clar#simo que ella no. >a en el primer plato, cogi una
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cuchara que no correspond#a, y no sab#a qu) hacer con ella cuando el lacayo escoc)s le sirvi el plato: en un susurro en ga)lico )l le dijo que dejara la cuchara en la mesa, y esto lo observ lady %ritchett con gran inter)s: slo entonces Kerry cay en la cuenta de que la iba a servir )l. > fue la <nica que no entendi el chiste que e'plic lord =eynold, que al parecer era muy divertido porque hi o re#r a todos los comensales. "inti)ndose torpe y lerda, se fue hundiendo cada ve ms en su asiento, rogando que nadie le hablara ni intentara servirle algo, y ms de una ve capt la vigilante mirada del lacayo escoc)s. 8uando retiraron las cosas de la mesa despu)s del <ltimo plato, pens tontamente que ya hab#a pasado lo peor. &'halando un suspiro de alivio, sonri a $rthur y contest a la pregunta de lady 4illingsly sobre el clima de &scocia N?"#, hace bastante fr#o en invierno@O, e incluso se ri cuando 8laudia hi o una mueca que slo ella vio.

> entonces entraron los lacayos, como un ej)rcito, y colocaron pequeas copas de cristal delante de los hombres. %ero antes que se sirviera nada en las copas, los hombres se pusieron de pie, y las damas tambi)n se levantaron y salieron del comedor como en un desfile, en grupos de dos y de tres. &lla pens que esa costumbre era otra indicacin ms del inmenso abismo que hab#a entre ella y ellos. &n Llenbaden, los hombres se iban directamente a la cama despu)s de la comida de la noche, para poder levantarse renovados a la salida del sol para empe ar otro d#a de trabajo. 8laudia se puso a su lado cuando iban saliendo. .&s maravilloso, *verdad; .le susurr entusiasmada, pasando el 4ra o porel de ella.. Ae han elogiado much#simo. &so la hi o re#r de verdad por primera ve . .D&so es rid#culoE .e'clam, poniendo los ojos en blanco.. No he dicho ni una sola palabra en toda la noche. .*> qu); 3o que importa es que creen que lo has hecho. &ntraron en el saln y fueron a reunirse con las otras mujeres, que ya estaban sentadas en un acogedor grupo de sillones en el centro.
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(na de las mujeres le pregunt a 8laudia por su escuela para nias. "orprendida y embelesada a la ve , Kerry la escuch hablar de la escuela que hab#a hecho construir para las hijas pequeas de trabajadores de las fbricas. &se lado de la condesa, que ella no hab#a visto, la fascin y la hi o sentirse humilde, al comprender que 8laudia era, al parecer, la fuer a impulsora secreta de muchas obras ben)ficas. .*> usted, seora McKinnon; *0ay alguna obra de caridad que le guste en especial; 3a pregunta, hecha por lady 5arlington, la cogi por sorpresa. "e endere en el asiento y mir las caras vueltas hacia ella. .$h, obras de caridad .dijo. 3ady 5arlington asinti. 3as ladies -ilmore y 4arstone se inclinaron

como si temieran perderse la respuesta. .Mmmm... no hay obras de caridad en Llenbaden. .DKamos, seora McKinnonE 0ay que atribuirse el m)rito cuando hay m)rito. (sted me cont que ayudaba a las personas del clan McKinnon. 8onfundida, ella mir a 8laudia. 8laudia la mir esperan ada, como tratando de infundirle nimo, pero por mucho que lo intent, no logr atribuirse el m)rito de ayudar a su clan. .&l clan McKinnon .dijo, con vo insegura, mirando a 8laudia que asent#a vigorosamente., eh... bueno, en realidad no tengo ning<n m)rito en eso, porque todos nos ayudbamos mutuamente. 8ompart#amos la responsabilidad de la tierra y la trabajbamos juntos. "e hi o un silencio tan profundo en la sala que se pod#a o#r que al estmago de lady 4arstone no le sent bien la cena. .*Arabajaba usted; .le pregunt una de las mujeres. Kerry comprendi su grave error: trat de salir del paso echndose a re#r. .$h, en realidad supongo que ser#a mucha mi osad#a si llamara trabajo a cocinar un poco de cuando en cuando.
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.$ la seora McKinnon le encanta cocinar, como pasatiempo .terci 8laudia al instante. ."#, me gusta. %or lo menos tuvo la presencia de nimo de decir que s#, pese a que era una enorme mentira: detestaba cocinar. .D+u) fascinante, seora McKinnonE .e'clam lady %hillipot, meneando su voluminoso cuerpo hacia delante y apoyando las manos en las rodillas para afirmarlo.. *+u) otras aficiones tiene; .*Brdear vacas; .dijo una, y todas las dems rieron disimuladamente. Kerry sinti correr la sangre en oleadas por toda ella, calentndole la piel, sin poder determinar si se sent#a humillada o furiosa. *+u)

se cre#an esas mujeres, que la leche aparec#a por arte de magia en sus mesas; .&n realidad he ordeado una vaca .dijo dulcemente. &staba a punto de decirle a lady %hillipot que en Llenbaden no ten#an un ej)rcito de lacayos con sus espl)ndidos atuendos para alimentarlos, cuando 8laudia dijo bruscamente! .3a verdad, Blympia, cualquiera dir#a que nunca has visto ordear una vaca. Kenga, pues, *ser#as tan amable de deleitarnos con tu hermosa vo ; No me cabe duda de que podr#amos persuadir a lady 4o'1orth para que te acompae al piano. .&star) encantada .dijo lady 4o'1orth, levantndose en el acto. .Muy bien, si insist#s .dijo lady %hillipot y, aunque con cierta dificultad, consigui levantarse de su silln. Mientras las dos mujeres se dirig#an al otro e'tremo del saln, Kerry se levant, y sonri t#midamente a 8laudia. .+uiero salir a tomar un poco de aire .le dijo, y se alej rpidamente del grupo antes que alguien la detuviera y la e'pusiera a ms rid#culo. "ali por una puerta lateral y se encontr en otra sala, que estaba oscura. 8aminando a tientas, tocando la pared, consigui avan ar hasta encontrar otra puerta: la abri y se encontr en una especie
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de corredor, al final del cual vio brillar una delgada rendija de lu . 5ios santo, lo <nico que le faltaba, *e'traviarse; &so ser#a bastante lgico, pens, caminando hacia la lu : estaba vagando sin rumbo ni finalidad desde la maana en que 8harles Moncrieffe le pusiera sus asquerosas manos encima. 8uando los ojos se le adaptaron a la oscuridad, vio que la lu proced#a de una puerta entreabierta al final del corredor. 8uando lleg a la puerta, la abri ms y pas: era otro corredor oscuro. By el taconeo de botas en el suelo de madera no alfombrado, y al no ver a nadie, se gir, poni)ndose la palma sobre su atronador

cora n. &ra el lacayo escoc)s: estaba delante de ella con dos botellas de vino. "e miraron en silencio un buen rato, hasta que )l habl! .*"e ha perdido, pues, muchacha; 8rey o#r la vo de Ahomas: las lgrimas le escocieron la garganta y por un momento, por un breve instante, se sinti transportada a casa. ."eora McKinnon. $bri los ojos y mir al joven lacayo. .&h... parece que me he perdido, no encuentro el camino hacia el saln. Cl no se movi: se limit a mirarla como si quisiera hablar. &lla se llev la mano a la acalorada garganta: ese movimiento pareci espolearlo: de pronto avan y pas junto a ella. ."#game. 3o sigui por el corto .y oscuro corredor, por otra puerta y luego por el corredor principal, que estaba muy bien iluminado. 8uando llegaron a la puerta del saln, )l cogi el pomo pero no la abri enseguida: mir disimuladamente alrededor y le susurr a toda prisa! ."i se encuentra en necesidad de ayuda, pregunte por 4rian. *Me entiende; 4rian. "in esperar respuesta, abri la puerta, se inclin ligeramente ante ella y se hi o a un lado para que pasara!,
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Kerry vio que los caballeros ya se hab#an reunido all# con las damas: el bullicio era enorme, y hasta ella llegaron los sonidos de voces y m<sica. 8ogi)ndose fuertemente las faldas, al el mentn. ."# .dijo al lacayo, y entr en el saln, buscando a $rthur con los ojos. >a era de madrugada cuando $rthur lleg a su casa vac#a en Mount "treet. "ubi lentamente la escalera, quitndose la corbata negra,

con una sonrisa jugueteando en las comisuras de sus labios al recordar la velada. 8laudia no se hab#a equivocado, no. &sa cena hab#a sido justamente la mejor manera de presentar a Kerry a los miembros ms influyentes de su c#rculo. >, 5ios santo, qu) magn#fica estaba esa noche: una visin et)rea con ese vestido violeta, embriagando con su melodiosa vo a todos los hombres reunidos all#. 5e acuerdo, s#, hab#a estado un poco silenciosa, )l hab#a notado su nerviosismo. %ero su comportamiento pod#a muy bien considerarse callada elegancia, observacin y fino comedimiento. "in duda hab#a sido la ms atractiva, la ms interesante de todas las mujeres presentes. 0ab#a encajado tan bien en esa reunin tan importante que )l encontr por fin la respuesta que hab#a estado buscando desde que llegaran a 3ondres. "e casar#a con ella. &sa era la respuesta que hab#a estado girando por los bordes de su mente desde hac#a d#as, y era el <nico camino a seguir. $dems, era la <nica respuesta que pod#a aceptar su cora n. *%or qu), entonces, no hab#a llegado antes a esa conclusin; 4ueno, se dijo, entrando en sus aposentos, por lo que era Kerry. 5espu)s de haberla visto esa noche, le fastidiaba reconocer que su renuencia se hab#a debido a que ella era una viuda escocesa pobre. &ra impensable que un hombre de su rango se casara con una mujer como ella. %ero tambi)n era impensable, al menos para )l, dejarse guiar por algo como las circunstancias de nacimiento en lo que bien pod#a ser la decisin ms importante de su vida.
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%ero esa noche hab#a visto su situacin a la lu de otra lente. 0ab#a comprobado que ella era capa de encajar en un mundo para el cual no hab#a nacido, que sab#a moverse entre personas s# nacidas para ese mundo. 0ab#a comprobado no slo que encajaba bien sino que adems, con un poco de educacin, llegar#a a ser una de las mujeres

ms solicitadas entre los miembros de la alta sociedad. "in dejar de sonre#r, envi a la cama a su adormilado ayuda de cmara y se desvisti. 5esnudo se meti en su inmensa cama de cuatro postes y se cubri los ojos con un bra o. 3o <ltimo que pas por su mente consciente fue una visin de Kerry, caminando hacia )l con ese precioso vestido violeta, sonri)ndole como si )l fuera el <nico hombre en todo el mundo. &sa noche so con un baile: rutilantes mujeres ataviadas en brillantes dorados y verdes giraban en los bra os de hombres vestidos con elegantes fracs. &n el centro del atiborrado saln estaba Kerry, con un vestido de terciopelo blanco, sus cabellos recogidos en lo alto de la cabe a, en una espuma de ri os sujetos por fin#simas cadenillas de oro. (na diosa griega. 8uando iba caminando hacia ella, los bailarines se apartaron y ella le tendi las manos. 3a cogi en sus bra os e iniciaron un vals a la lu de mil candelas. Mientras giraban, le pregunt! .*&res feli , mi amor; Kerry se ri, enseando entre sus labios rojos unos dientes blanqu#simos, perfectos. .*&res feli ; .volvi a preguntarle, pero ella no contest. &staba distra#da por algo a su i quierda. Cl sigui su mirada, los bailarines desaparecieron y entr %hillip en la pista de baile, impecablemente vestido, aunque con el agujero en el pecho a la vista. .*&res feli ; .repiti, pero cuando gir la cabe a, Kerry ya no estaba. > %hillip se estaba riendo.
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Cap#tulo ::
Kerry tambi)n so esa noche, un sueo muy desagradable, en que estaba en una cena y era el objeto de irrisin y rid#culo. 8uando

despert a<n no amanec#a: se qued en la cama, de espaldas, contemplando el dosel bordado que cubr#a la cama, rogando en silencio a 5ios que la ayudara. 5espu)s del almuer o, se disculp con 8laudia, prete'tando que ir#a a echar una siesta. "ubi a su habitacin, cogi un par de guantes, que acababan de llegar esa maana, junto con media docena de pares de apatos, y baj al vest#bulo. $ll# pidi al lacayo que le fuera a buscar un coche, casi segura de que este se negar#a, alegando que eso era un proceder indecoroso o algo igualmente raro. %ero el lacayo simplemente asinti y sali a buscarle un coche. &n el camino de entrada, el cochero la ayud a subir y luego asom la cabe a para preguntarle dnde deb#a llevarla. .$ la casa 8hristian de Mount "treet .dijo, nuevamente esperando que )l se negara. %ero el cochero tambi)n se limit a asentir y a los pocos instantes, el coche ya iba traqueteando por la calle. Kerry se arrellan en los cojines de terciopelo, y sonri para sus adentros cuando el coche entr en "t. 6ames "quare. Aal ve 5ios hab#a escuchado sus s<plicas despu)s de todo. (na ve en la puerta de la casa, 4arnaby sali a saludarla. No pareci soprendido de verla, y no hi o ni el ms m#nimo gesto cuando ella le pregunt si estaba $rthur, porque quer#a hablar con )l. 5espu)s de una breve mirada hacia la calle por encima de la cabe a de ella, se apart de la puerta y con una profunda inclinacin hi o un amplio gesto con el bra o indicndole que entrara. &lla entr en el inmenso vest#bulo de dos plantas de altura, dej que un lacayo le quitara la
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capa, y sigui a 4arnaby hasta el estudio. .Milord est ocupado con su abogado en este momento, seora. "i tiene la bondad de esperar aqu#, ir) a avisarle de su visita.

5espu)s de otra profunda inclinacin, sali y cerr la puerta, dejndola sola. $l instante Kerry se quit los guantes y fle'ion los dedos, repasando mentalmente lo que le dir#a a $rthur. "umida en sus pensamientos vag por el estudio, tratando de buscar las palabras adecuadas. *8mo decirle al hombre que amaba con todo su cora n que ella no pod#a e'istir en su mundo; *8mo decirle que no pod#a soportar tantos pares de apatos, o que el n<mero de vestidos que colgaban en un ropero de la casa Kettering eran suficientes para vestir varias veces a toda la poblacin de Llenbaden; *8mo e'presarle lo mucho que lo amaba, pero que ten#a que volver a &scocia; 3a idea de que ten#a que volver a &scocia se hab#a instalado en ella esa misma maana. 0ab#an transcurrido semanas desde que matara a 8harles Moncrieffe de un disparo y entrara en su infierno particular, alternando entre los sentimientos de culpa y remordimiento por haber acabado con una vida humana y rabia por haberse visto obligada a hacerlo: semanas en que cada sombra la hac#a pegar un salto, con los nervios de punta, convencida de que el barn Moncrieffe la hab#a encontrado finalmente. &ntonces se le ocurri que lo <nico que podr#a poner fin a esa e'istencia de pesadilla era volver y afrontar las consecuencias de lo hecho. > ciertamente al instante recha la idea, porque le interesaba ms vivir que balancearse en el e'tremo de una soga. "#, esa maana mientras se cepillaba el pelo hab#a visto con absoluta claridad que deb#a volver a enfrentar las consecuencias. %asara lo que pasara, se deb#a a s# misma y deb#a a 8harles Moncrieffe volver a Llenbaden para e'plicar lo ocurrido. > no se sent#a totalmente desesperan ada. "eguro que 8ameron Moncrieffe conoc#a a su hijo, no podr#a por menos que entender lo que hab#a ocurrido esa horrible
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maana. Aal ve se apiadar#a... B tal ve no. %ero nunca volver#a a tener un momento de pa mientras siguiera huyendo de lo que hab#a hecho: eso le roer#a el alma como una enfermedad, matndola lentamente. "e apart del jarrn y se acerc al escritorio donde con frecuencia hab#a visto trabajando a $rthur. &n una esquina del escritorio hab#a una vieja pluma: ms hacia el centro, un papel secante y un pequeo cuenco de porcelana con arena, junto a una pila de papeles desplegados, listos para leerlos. "e detuvo all#, y desli los dedos por el fino grano de la madera, mirando sin ver la pgina de encima, su mente ocupada en Moncrieffe y en lo este podr#a hacer. 0i o una rpida inspiracin y cerr los ojos: no deb#a pensar en esas cosas en ese momento, porque perder#a la frgil resolucin de hacer lo que deb#a. %asado un instante, abri los ojos y concentr la atencin en el papel, para e'pulsar de su mente las brutales imgenes de su destino, y entonces vio el nombre Ahomas McKinnon. &l nombre la sac de su ensimismamiento: ahog una e'clamacin y se apart ligeramente, pero al instante se inclin a mirar el papel. &ra su nombre, s#, *pero por qu) ten#a $rthur un papel con el nombre de Ahoms en )l; $vasallada por la confusin y la curiosidad, y con slo una pi ca de remordimiento de la conciencia, cogi el papel y lo ley. 3a carta estaba dirigida a lord $rthur 8hristi.an. Mir el final y antes de leer el nombre reconoci la pulcra firma! "r. 6amie =egis, abogado. *%or qu) el seor =egis le escrib#a a $rthur; $l la vista y comen a leer: mientras le#a se fue dejando caer lentamente en el silln de piel de respaldo alto del escritorio, hasta que tuvo que taparse la boca con una mano para ahogar el grito que le sali por la garganta. 6amie =egis informaba muy someramente a lord $rthur 8hristian que ya se hab#a llevado a efecto la e'pulsin de los inquilinos del terreno de lord =othembo1, ordenada por )l, y que ya se hab#a hecho

una oferta escrita al 4anco de &scocia de los terrenos y bienes.


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&so era inconcebible, DimposibleE No pod#a ser, sencillamente no pod#a ser que fuera $rthur quien hab#a ordenado su e'pulsin, ni que fuera )l quien se dignara disponer de su propiedad. %ero al parecer, lo hab#a hecho en nombre de lord =othembo1... %hillip. &l inversor ingl)s de -raser. $y, 5ios. 3a comprensin de que no era casualidad que $rthur se encontrara en ese camino rural hac#a ya una vida le produjo nuseas. ,ba en busca de ella, en busca de su tierra, con la intencin de arrojarla de ah# como una basura para poder vender lo <nico que ella pose#a en el mundo a un banco y reempla ar su vida por ovejas. 5ej caer el papel y se cubri la cara, tratando de asimilarlo. Cl hab#a vivido con ella, comido de los escasos alimentos de Llenbaden, aceptado la amabilidad y hospitalidad que le ofrecieran sus familiares.> hab#a trabajado codo a codo con ellos, sabiendo que los arrojar#a a todos al viento, cuando todo estuviera dicho y hecho. Ahomas. 3evant la cabe a. *> Ahomas qu); Kolvi a coger la carta y fren)tica busc su nombre, que hab#a visto hac#a slo unos momentos, hasta que lo encontr en el <ltimo prrafo de =egis! 3amento informarle de un desgraciado giro de los acontecimientos. %arece ser que, con la autori acin del sheriff de %erth, el barn Moncrieffe tiene bajo su custodia al seor Ahomas McKinnon, acusado del asesinato de su hijo 8harles Moncrieffe. Aambi)n se cree que el seor McKinnon pudo haber asesinado adems a la viuda McKinnon, puesto que hasta el d#a de hoy se desconoce su paradero. "oltando un grito, Kerry se levant de un salto. Aen#a que marcharse de ah# y disponer las cosas para volver a &scocia inmediatamente. DAhomasE *> si ya era demasiado tarde; *> si lo colgaban antes que ella alcan ara a llegar a Llenbaden; "uplic a gritos a 5ios, y un repentino dolor detrs de los ojos casi la hi o

caer al suelo de rodillas. 5ios m#o, no, no, no. $van tambaleante. 3os guantes, *dnde diablos hab#a dejado los
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guantes; $unque le caus sorpresa, $rthur se alegr inmensamente cuando 4arnaby se inclin a susurrarle al o#do que la seora McKinnon hab#a venido a visitarlo y estaba esperando en el estudio. $ toda prisa despidi al abogado, con la promesa de otra reunin a la maana siguiente, lo acompa hasta la puerta y luego tuvo que esfor arse por caminar normalmente para no parecer un joven enamorado corriendo a ver a su amada. &sto le result bastante dif#cil, porque estaba impaciente por comunicarle a Kerry su decisin, y ms impaciente a<n por ver su gloriosa cara cuando lo hiciera. &lla se sorprender#a, se mostrar#a agradecida, tan conmovida que no podr#a hablar. &lla lo amar#a siempre. $presur el paso. 8uando entr en el estudio, no pudo quitarse de la cara la sonrisa idiota que seguro ten#a. Kerry estaba de espaldas a )l, inclinada sobre la mesa con mapas. .*Kerry; &lla se gir y a )l le desapareci la sonrisa de la boca. &staba plida, muy plida, le temblaban los guantes que sosten#a en la mano derecha, y con la mano i quierda apretaba el diamante que le colgaba al cuello. $ )l le pas por la mente la idea de que ella podr#a arrancar la joya de su fina cadena. .5ios m#o, *qu) ha ocurrido; .le pregunt, corriendo hacia ella. Kerry se apart bruscamente hacia un lado, esquivndolo, y abri la boca, pero no le sali ning<n sonido. $ )l se le aceler el cora n, y la alarma le recorri todo el cuerpo. .Kerry, hblame. 5ime qu) pasa. .Ahomas .logr decir ella, apuntando hacia el escritorio.

Ahomas. *Ahomas; =pidamente atraves la sala hasta el escritorio y cogi todos los papeles que hab#a encima. .*+u); *+u) quieres que vea; .3a carta...
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Cl sinti bajar el cora n al estmago. $ngustiado hoje los papeles hasta encontrar la carta que llevaba la firma de =egis. Mientras pasaba rpidamente la vista por su contenido, el cora n le fue cayendo ms al fondo. No hab#a visto esa carta: ciertamente no hab#a esperado que ella descubriera de esa manera su papel en el desalojo de Llenbaden. Aal ve hab#a cre#do que ella nunca se enterar#a. *%ara qu); No iba a volver all#. 3evant la vista: ella lo estaba mirando como si )l fuera un monstruo: no hab#a amor en sus ojos a ules, slo horror. .Kerry, por favor, d)jame que te lo e'plique... .*+u) podr#as decir; 3a carta lo e'plica con mucha claridad, *no; A< me e'pulsaste de mi casa, $rthur, t< arrojaste a los McKinnon a todos los rincones del mundo para que Moncrieffe pudiera poner sus ovejas ah#. .No, Kerry, eso lo hicieron %hillip =othembo1 y tu marido. %uede que yo haya ordenado el resultado final, pero eso estaba hecho mucho antes que yo llegara a &scocia. &lla lo mir con tal incredulidad y pena en sus ojos, que )l sinti que le cortaba la piel. .*%or qu) no me dijiste esto, $rthur; .le pregunt ella con vo ronca.. *%or qu) no me dijiste que me ibas a e'pulsar; *8mo pudiste comer en mi mesa, beber nuestro 1his2y... dormir en mi cama; .Kerry .gimi )l, tratando de cogerla en sus bra os, pero ella retrocedi. Cl dej caer las manos a los costados.. 8uando di la orden no sab#a que eras t<. Aienes que creerme. &lla cerr los ojos para contener las lgrimas y mir sus guantes,

que ten#a fuertemente cogidos. .8uando llegu) a &scocia y habl) con el seor =egis, )l no slo no sab#a que tu marido hab#a muerto, sino que me hi o creer que -raser era el apellido del hombre con el que %hillip form sociedad. "lo cuando estaba en Llenbaden comprend# que eras t< la persona a quien hab#a ordenado e'pulsar. &lla retrocedi ms al o#r esa palabra, y choc contra la mesa de los
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mapas. $rthur avan otro paso, pero ella neg con la cabe a y levant una mano. .No. Aerror. 5e pronto lo invadi el terror y, fren)tico, se apresur a continuar! .&scucha, cuando comprend# que eras t<, no dije nada porque pens) que podr#a repararlo todo. 3e hab#a ordenado a =egis que fuera all# personalmente, por lo que supuse que a<n no hab#a ido. 8uando me march) de Llenbaden, fui directamente a 5undee a anular la e'pulsin y a ver qu) se pod#a hacer respecto a la deuda. &so le gan una mirada esc)ptica. .DKerry, esc<chameE .e'clam, notando la desesperacin en su vo .. 8uando me encontr) con =egis en 5undee comprend# que ya era demasiado tarde. %or eso volv#, *comprendes; Kolv# para decirte lo que hab#a ocurrido y ayudarte de alguna manera. &lla abri ms los ojos llenos de lgrimas. .*%or eso volviste; .Kolv# porque te amaba, Kerry. > te amo, ms a<n, tanto que hoy te iba a decir que nos casaremos... &l grito de risa hist)rica lo golpe como un cuchillo, abri)ndole una vieja herida. (n escalofr#o le recorri la piel y, sin darse cuenta, dej caer los papeles. .*Me ibas a decir que nos casar#amos; *> yo no tengo vo ni voto en esto;

.%ens) que t< tambi)n lo deseabas .se oy decir. &sas palabras lo quemaron. ?%ens) que t< tambi)n lo deseabas@: eran las mismas que dijera hac#a tantos aos cuando %ortia lo recha ara con tanta dul ura. .*Aal como pensaste que yo deseaba todos estos vestidos, todos estos apatos, y estos malditos guantes; .pregunt ella, arrojando sobre la mesa el par de guantes de cabritilla.. 8reo que no tienes idea de qui)n soy realmente, $rthur. DNo soy estas cosasE No puedo vivir
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esta vida de ocio y rique a inimaginable. No s) qu) cuchara coger para comer, me siento podrida con esta ociosidad, y no puedo librarme del sentimiento de culpabilidad ni del miedo a que me descubran. >o me sent#a a gusto en Llenbaden: era mi casa, mi vida, mi alma, y t< me lo quitaste. Cl cerr las manos en puos a los costados para no perder la serenidad. .DNo fui yo quien te lo quitE Au marido te rob Llenbaden mucho antes de que llegara yo. >o me limit) sencillamente a resolver una mala inversin, y al hacerlo comet# el imperdonable error de enamorarme de ti. Kerry emiti un penoso sonido y le baj una lgrima por la mejilla. .$h, s#, lo s), porque yo comet# el mismo desgraciado error. Ae amo como jams he amado a nadie en mi vida, $rthur 8hristian, pero no puedo ser lo que deseas que sea, y no me quedar) aqu# a fingir que puedo. > por el amado 5ios de los cielos, no permitir) que cuelguen a Ahomas por lo que hice yo. .DNo colgarn a AhomasE .e'clam )l mirando hacia el cielo.. %or el amor de 5ios, enviar) a mi abogado a %erth inmediatamente, con una muy generosa oferta para que permitan a Ahomas venirse a 3ondres. .No puedes comprar su libertad .e'clam ella, indignada.. No

puedes comprar su libertad, como no puedes comprar mi amor. &so lo hiri profundamente. .DMaldicinE .e'clam )l en vo baja.. Ae he dado estas cosas porque te amo y quer#a que tuvieras todo lo mejor que tiene el mundo para ofrecer. .No. No, $rthur, quer#as que yo fuera como lady $lbright y lady Kettering. +uer#as que aprendiera a vivir como ellas y a comportarme como ellas. +uer#as que viviera en un mundo en el que es aceptable echar a las personas de sus casas sin siquiera mirarles las caras. A< nunca has tenido que preocuparte de dnde puedes vivir ni de cmo poner alimento en tu mesa. No tienes idea de lo que
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nos hiciste. 3a verdad que hab#a en eso lo enfureci: bruscamente se apart del escritorio y fue a asomarse a una ventana, tratando de calmarse. 5espu)s de todo lo que hab#a hecho por ella, *se lo arrojaba a la cara; .*&s tan horrible, Kerry; *&s tan detestable lo que te ofre co; .No .repuso ella con vo ms suave.. &s muy deseable. %ero no lo encuentro tan deseable como Llenbaden... ni como mi pa mental. Cl crey ver un pequeo rayito de esperan a en esa frase y se gir a mirarla. 3a culpa era lo que la separaba de )l: la culpa era lo que le daba un sabor amargo a todo lo que ella hab#a visto en 3ondres. .&ntonces encontrar) la manera de liberar a Ahomas y de traerlo aqu#, para que puedas tranquili arte, Kerry. > cuando est)s tranquila, supongo que aceptars casarte conmigo. 5ios santo, qu) desesperadas le sal#an las palabras. +u) desesperado se sent#a. &se caos los estaba quemando, los iba descontrolando lentamente. =etuvo el aliento y esper su respuesta, esper que ella se arrojara en sus bra os y le pidiera perdn por haber sido tan cruel. %ero Kerry neg lentamente con la cabe a.

.&st claro que no entiendes lo diferentes que somos. &se sencillo recha o lo dej atnito. Auvo que ordenarse respirar, moverse. Nunca habr#a cre#do, ni en mil aos habr#a cre#do que Kerry pudiera herirlo as#. .*+u) deseas, entonces; .le pregunt calmadamente, encontrando esa pequea parte de s# mismo que no hab#a sido herida de muerte por su recha o. $ ella se le llenaron los ojos de lgrimas. .+uiero volver a casa. Cl cerr los ojos, obligndose a e'pulsar el dolor de su pecho. .%or favor, no me obligues a quedarme, $rthur .le suplic ella dulcemente. &se fue el golpe final, el que lo derrib de muerte. No pod#a creer a
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sus o#dos. 0ab#a salvado de la horca a esa mujer, la hab#a tra#do a su casa, vestido con los ms elegantes vestidos, cubierto de joyas, molestado a sus amigos por su bienestar, *y ella deseaba volver a &scocia; 5ios de los cielos, *qu) tipo de mujer recha aba el ms elevado c#rculo de la aristocracia britnica; *+u) tipo de mujer recha ar#a totalmente el amor que le hab#a ofrecido bajo un cielo iluminado por la luna entre tapices de seda; *+u) tipo de mujer era Kerry; Aal ve ella ten#a ra n! tal ve eran muy diferentes. "e al aron sus viejas defensas, despu)s de tantos aos, defensas erigidas y fortificadas en sus dos e'periencias con %ortia, defensas que imaginaba no volver a ver nunca ms, puesto que hab#a cre#do a Kerry tan diferente, tal real. Aodo lo que hab#a pensado que era ella le parec#a falso en ese momento. .3o pensar) .dijo simplemente y le volvi la espalda, para que ella no viera cunto lo hab#a herido.. *"upongo que si encontraste el camino hasta aqu#, sabrs encontrar el camino de salida; "ilencio. > luego un ?"#@ muy suave. By el frufr< de sus nuevas enaguas cuando ella atraves la sala y

pas por la puerta. "e qued all# mirando el escritorio un largo rato, que le pareci una eternidad, hasta que finalmente se gir a mirar la sala. &lla se hab#a dejado los guantes. &n silencio, con movimientos r#gidos, se acerc a la mesa de mapas y cogi uno de los pequeos guantes de cabritilla. 3e dio vueltas en la palma, sin poder evitar que el recuerdo del contacto de su mano en la de )l le invadiera el cora n. 4ruscamente volvi a dejarlo sobre la mesa y sali del estudio. &staba acabado. "u e'traordinario viajecito estaba acabado, y su vida, nuevamente quedaba trastornada por la perfidia de una mujer. $ntes de la cena 6ulian coment con cierta sorpresa que $rthur no hab#a ido a visitarlos esa tarde. Kerry le rest importancia con un
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encogimiento de hombros, simulando observar con mucho inter)s un cuadro, y musit algo sobre otro compromiso. %ero por el rabillo del ojo vio la mirada que intercambiaban 8laudia y 6ulian, y sinti subir calor por la espalda hasta la nuca. 5espu)s de la cena prete't dolor de cabe a y se retir pronto a su habitacin. 8uando estuvo segura de que los 5ane estaban cmodamente instalados en la pequea sala de estar, sali sigilosamente y baj a la cocina por la escalera de servicio. 3a cocinera se sobresalt al verla. .*"eorita; *"e le ofrece algo; =oja de a oramiento, ella se toc un ri o que le tocaba el hombro. . +uerr#a hablar con 4rian, el lacayo, por favor. *Aendr#a la bondad de indicarme dnde puedo encontrarlo; 3a cocinera la mir boquiabierta. .$h, no, seorita, no, no tomar) parte en algo tan... .&s de &scocia .se apresur a interrumpir Kerry.. ,gual que yo. Aengo... tengo un mensaje para )l, eso es todo. 3a cocinera dej de negar con la cabe a. .*5e su hermano; Kerry asinti.

.$h .dijo la cocinera sonriendo., ha estado esperando saber de )l, pobre muchacho. .*5nde puedo encontrarlo, entonces; .>o se lo entregar), seora... .$h, no... .5ios santo, piensa rpido.. &s... est escrito en ga)lico, ver, y... eh... el muchacho no sabe leer. Aendr) que le)rselo yo. 3a cocinera arrug el ceo, pensando, sin duda. %asado un momento se encogi de hombros. .>a acab su jornada. "upongo que puede encontrarle en su habitacin, en la <ltima planta. Aercera puerta a la i quierda. Kerry le dio las gracias y se apresur a marcharse antes que la cocinera pudiera aadir algo ms. Kolvi a coger la escalera de servicio y se alegraba cada ve que llegaba a una planta sin encontrarse con nadie que pudiera interrogarla. 8uando lleg a la cuarta planta, corri hasta la tercera puerta y golpe. &sper, con el pulso acelerado. &staba a punto de volver a golpear cuando oy el
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ruido de pasos arrastrados. 3a puerta se abri un pelo. .D4rianE "e cerr la puerta. Kolvi a o#r ruido de pasos, de ms de un par de pies, y luego oy voces suaves, sofocadas. %as un minuto, tal ve dos, hasta que volvi a entreabrirse la puerta. .* "#; .*4rian; 3a puerta se abri un poco ms, y apareci 4rian, vestido slo con pantalones. Aen#a el pelo roji o revuelto, los labios hinchados, y del hombro al pecho le bajaba una delgada l#nea roja, marca de una ua. &lla sinti subir los colores a su cara cuando el lacayo la mir. ."#, muchacha, *qu) necesita, pues; &lla meti la mano en el bolsillo de la falda, sac el diamante a ul y se lo ense: 4rian agrand los ojos, la mir interrogante y volvi a desviar la mirada hacia el diamante que oscilaba delante de )l. .Necesito llegar a &scocia lo antes posible.
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Cap#tulo :8
"i hab#a algo que 6ulian 5ane aborrec#a de todo cora n era entrometerse en los asuntos de otro hombre. Normalmente dejaba ese tipo de cosas a $rthur, que era condenadamente bueno para eso. %ero habiendo llegado el momento de que alguien se entrometiera en los asuntos de $rthur, supuso que tendr#a que ser )l, y maldijo a $lbright por quedarse en 3ongbridge a pasar todo el otoo. $l llegar a la casa de $rthur en Mount "treet, entreg las riendas del caballo a un muchacho pecoso, y subi corriendo las gradas hasta la puerta, pensando qu) preguntas deber#a hacer respecto a la delicada situacin entre $rthur y la seora McKinnon. *8on qu) palabras deb#a preguntar hasta cundo estar#a en su casa la alojada que le hab#an dejado; > no era que le molestara tener a Kerry en su casa: en realidad era muy agradable y 8laudia parec#a adorarla. > ciertamente, no podr#a estar ms feli de que hubiera sido idea suya que $rthur hiciera ese viaje a &scocia. %ero la mujer no hab#a salido de su habitacin desde la tarde anterior y con ese ya har#an tres d#as que $rthur no iba a visitarla. 8uando 8laudia comen a inquietarse, )l lleg a la inevitable conclusin de que tendr#a, lamentablemente, que preguntarle a $rthur qu) hab#a producido esa repentina separacin entre ellos. 4arnaby lo hi o pasar al estudio, donde encontr a $rthur trabajando inclinado sobre una pila de papeles. .Kettering .dijo, casi sin levantar la cabe a., te esperaba antes. 6ulian sonri y avan otro poco. .No es mi costumbre entrometerme, como ya sabes. A< debers e'plicarme cul es el procedimiento correcto a seguir. .&s bastante sencillo, en realidad .repuso $rthur, haciendo a un lado los papeles y endere ndose.. %rimero descubres que e'iste alg<n tipo de problema: luego haces una visita para averiguar cul es
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e'actamente la causa. "i tienes suerte, el objeto de tu intromisin te lo dir todo sin muchas preguntas por tu parte. "i no tienes tanta suerte, tal ve te veas obligado a hacer preguntas incmodas. 5e todos modos, una ve que crees entender bien los hechos, ofreces tu sincera opinin y tu muy profundo consejo sobre el asunto entre manos. Muy sencillo, en realidad. .$j, entonces en este caso, podr#a preguntar si ha habido una pelea entre t< y la mujer que trajiste a rastras desde &scocia. .No veo ning<n motivo para cubrir terreno pasado. Ae sugerir#a que fueras directo al grano y preguntaras por qu) una mujer como Kerry McKinnon recha a un ofrecimiento de matrimonio de un hombre como yo. &l anuncio horrori a 6ulian: hi o un esfuer o por disimular su inmensa sorpresa, pero encontraba inconcebible que $rthur hubiera pensado en serio casarse con una mujer de la clase social de Kerry. .$h, *as# que eso es todo; .dijo con vo arrastrada.. &ntonces mi trabajo aqu# deber#a concluir rpido. 4ueno, pues, *por qu) te ha recha ado Kerry McKinnon; $rthur se encogi de hombros. .5ice que somos muy diferentes. .3o sois. $rthur frunci el ceo. .3a cono co como a m# mismo, 6ulian. No somos tan diferentes. .5e acuerdo .concedi 6ulian.. Aen)is ideas en com<n, tal ve incluso hab)is compartido e'periencias profundas. 5isfrutis de los mismos pasatiempos y actividades, ten)is los mismos intereses. %ero t< eres hijo de un duque, $rthur. &lla es la viuda de un granjero escoc)s. &n ese aspecto, sois muy diferentes. .*+uieres decir que son diferencias insalvables; .ladr $rthur. .No has o#do eso de m# .se apresur a contestar 6ulian, levantando una mano en gesto de s<plica.. %ero no puedes negar que las diferencias en vuestro historial y clase social son muy importantes.

$rthur se mir las manos, ceudo.


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.3a amo, 6ulian. No me importan esas diferencias superficiales. "e pueden superar. 6ulian e'hal un suspiro, sac sus anteojos del bolsillo de la chaqueta y se los puso. Mir a $rthur un largo rato, pensando si deb#a decirle a su amigo cunto tiempo tardar#an en superarse esas diferencias, si es que se superaban alguna ve . Aal ve no se superar#an en toda su vida. $un en el caso de que Kerry aprendiera los modales correctos en la mesa, y a hablar y moverse como una dama de la aristocracia, la alta sociedad no la aceptar#a jams. &n ese sentido eran crueles, despiadados, repudiaban a cualquier persona sin los t#tulos adecuados para entrar en sus c#rculos. $ntes perdonar#an una indiscrecin o infidelidad que la falta de cone'iones adecuadas. Mal lo ten#a su querido amigo $rthur, que 5ios se apiade de )l. &ra un tonto sentimental si cre#a que podr#a cambiar siglos de maneras de pensar entre la maldita alta sociedad, por el amor de 5ios. .3as diferencias se pueden superar, pero hasta un cierto punto . dijo. $rthur lo mir decepcionado. .Me dijiste que fuera sincero, y te digo la verdad. Kerry es... hermosa, encantadora, maravillosamente original. "in duda es capa de aprender la etiqueta para cualquier ocasin. %ero hay muy pocas probabilidades de que la acepten totalmente. 0abr quienes la acepten por lo que es y porque t< la amas: pero habr ms que la rechacen debido a su clase, a sus antecedentes. *8rees que tu amor solo puede sostenerla; $rthur se levant bruscamente y se dirigi al carrito con licores. "irvi dos 1his2ies y le pas uno a 6ulian. .No creas que no he pensado en eso. No creas que no me he pasado las noches desvelado pensando cmo podr#amos superar esos

malditos obstculos. ,ncluso %addy la trat con no poco desd)n. %ero sigo llegando a la misma conclusin! la amo. &stoy segur#simo de que nunca amar) a ninguna otra mujer como la amo a ella. *>
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querr#as que negara eso porque unos cuantos malditos nobles la recha ar#an; 6ulian contempl un momento el l#quido mbar del vaso que le pas $rthur. .*0as pensado en la posibilidad de instalarla en una casa cercana; . le pregunt en vo baja. $rthur apur el 1his2y y dej el vaso a un lado. .$h, pues s# que lo he pensado. 8r)eme, lo he pensado. %ero no puedo, la quiero demasiado para eso. &so indujo a 6ulian a apurar su vaso tambi)n. No hab#a absolutamente nada que pudiera decir para convencer a su viejo amigo de olvidar la rid#cula idea del matrimonio: conoc#a muy bien esas mand#bulas apretadas! $rthur 8hristian desafiar#a todos los usos sociales conocidos en su pa#s, ofendiendo el honor de su familia al hacerlo, y todo por seguir los dictados de su cora n. &ra imposible no querer a un hombre as#. .4ueno, si ests tan cabe ota en este asunto, bien podr#as entonces ir a hablar con ella. 0abiendo soportado la crian a de cuatro muchachas, todas ellas abatidas por un amor perdido en una u otra ocasin, te agradecer) que no me obligues a hacerlo otra ve . .*+uerr verme; $ 6ulian se le oprimi el cora n al o#r la esperan ada inseguridad en la vo de $rthur. 3e record sus problemas con 8laudia cuando se casaron y sab#a muy bien cunto duele, conoc#a muy bien el dolor de amar tan profundamente y creer no correspondido ese amor. > sab#a cmo era desearlo desesperadamente durante todas las horas de vigilia. "e acerc a $rthur y le puso una mano en el hombro.

.No lo s), muchacho. No ha salido de su habitacin desde ayer por la tarde. $rthur titube un solo instante. .&ntonces ser mejor que vaya .dijo, y ya iba caminando hacia la puerta.
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&ntraron en el saln dorado despu)s que 8laudia enviara a una doncella a golpear la puerta de la seora McKinnon para decirle que hab#a venido $rthur. $rthur estaba demasiado inquieto para sentarse: se asom a una de las ventanas saledi as que daban a la pla a "t. 6ames a contemplar la calle sin ver nada. 3e hab#a disminuido un poco el dolor del recha o: podr#a contarse entre todos los canallas insensibles si no comprendiera qu) terrible tuvo que ser para ella descubrir la carta de =egis. 5eber#a haberle e'plicado su papel en ese asunto, y de verdad hab#a tenido toda la intencin de hacerlo, pero su espanto cuando la encontr junto al cadver de Moncrieffe, la huida de Llenbaden, en fin todo... cuantos ms d#as pasaban, menos importante le parec#a. "in embargo, que ella hubiera recha ado su oferta de matrimonio le pesaba como un bulto en la garganta, era causa constante de un sordo dolor. %ens por mil)sima ve si tal ve )l se hab#a imaginado su amor por )l, si se lo habr#a inventado para que igualara el suyo cada ve mayor. *5e verdad estuvo debajo de )l e'presndole su amor en los t)rmimos ms primitivos, o fue un sueo; *> las cosas que le hab#a dicho; *3as hab#a interpretado mal, habr#a malentendido sus intenciones; 5urante esos d#as se hab#a torturado con todos los n#tidos recuerdos de ella. 0ab#a cre#do conocerla tan bien como a s# mismo: en esos momentos dudaba de conocerla ni un poquito. .Milord. "e gir al o#r la vo de la doncella que enviara 6ulian a llamar a Kerry, que entr en el saln y se inclin en una profunda venia.

.*"#, %eg; *+u) ha dicho la seora McKinnon; .No contest, milord. .Aampoco contest esta maana cuando llam) a su puerta .dijo 8laudia, entrando detrs de la criada.. 6ulian, yo creo que pasa algo. &so no era propio de Kerry, pens $rthur, que ya iba caminando,
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tratando de mantener a raya el miedo que trataba de entrar en su conciencia. .*5nde; .se limit a preguntar y sali detrs de 6ulian. Lolpe fuerte en la puerta que le seal 6ulian y agu el o#do. No sinti ning<n sonido al otro lado de la puerta. 8eudo, mir a 8laudia y a 6ulian y volvi a golpear. .DKerry, abre la puertaE "ilencio. Movi el pomo: estaba con llave. .%or el vestidor .dijo 6ulian, echando a andar. $rthur pas por el dormitorio contiguo, abri la puerta del vestidor, pas por )l, indiferente a su contenido y entr en la habitacin de Kerry. No hab#a nadie. 0ab#a una ventana abierta y sus cortinas de chifn se mec#an a la fresca brisa del otoo. 3a cama estaba pulcramente hecha: no hab#a seales de que alguien hubiera estado en la habitacin. .Bh, no .susurr 8laudia detrs de )l. $y, 5ios, se hab#a marchado. Kerry se hab#a marchado. $rthur dio una vuelta completa, mirndolo todo, en busca de cualquier seal de que ella hab#a estado ah#, estaba ah#, en el alg<n lugar que no hab#an visto. .*&sts segura de que es esta la habitacin; .pregunt 6ulian, sin duda pensando lo mismo, y eso le vali una fulminante mirada de 8laudia. .*$dnde puede haber ido; .pregunt 8laudia.

Lirando sobre sus talones, $rthur entr en el vestidor y mir alrededor. "obre un estante estaban alineadas cajas de apatos y sombreros, algunas con las cintas sin desatar, no las hab#a abierto. $bri un ropero! all# estaban sus vestidos, los caros vestidos que )l le hab#a mandado hacer. "u mente no logr asimilarlo: volvi a entrar en la habitacin y fue a mirar los objetos del tocador. -rascos de cremas, *de dnde salieron esos;, un puado de cintas,
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un peine. &n una esquina hab#a un joyero: $rthur se sinti impulsado a abrirlo por una fuer a que no era verdaderamente de )l. .No puede haber ido muy lejos. No tiene el menor conocimiento de 3ondres .dijo 6ulian, mientras $rthur abr#a el joyero. &staba todo ah#, todas las joyas que le hab#a regalado. "lo faltaba el diamante a ul. 8ogi un collar de perlas y lo dej resbalar por sus dedos. .*8undo la viste por <ltima ve ; .$yer despu)s de almuer o. "e quej de dolor de cabe a y subi a descansar. .*> la cena; .No baj. 3e hice llevar la comida en una bandeja, y el lacayo volvi con ella. 8reo que dijo que la recha . .5ijo que no contest .rectific 6ulian, mirando a $rthur a los ojos desde el otro e'tremo de la habitacin. $ $rthur dej de funcionarle el cora n, muerto. ."e ha marchado .dijo. "e hab#a marchado: hab#a desaparecido sin dejar rastros. *8mo pudo ocurrir eso; No hac#a tres d#as )l estaba feli contemplando la idea del matrimonio. *8mo pudo desarrollarse eso; Aen#a que encontrarla. 5e acuerdo, entonces, DpiensaE *5nde pod#a haber ido; &ra inconcebible que hubiera partido para &scocia. *8on qu); No ten#a dinero, ni medio de transporte...

&l diamante. 3a comprensin le golpe de lleno el estmago. 3o <nico que no dej era lo <nico que pod#a trocar fcilmente por dinero, y por bastante. &ch a andar hacia la puerta, pero el brillo de algo amarillo claro sobre la mesilla de noche le capt la mirada y se detuvo a mirarlo con ms atencin. &ra una hoja de papel vitela doblada. 8ambi de rumbo y prcticamente salt sobre )l y lo abri. &ra un mensaje, escrito con mano temblorosa, las palabras borroneadas por varias manchas de tinta. 8uando las palabras entraron en su conciencia, la desesperacin le
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nubl la vista y todo lo dems se convirti en un ruido distante. &lla le ped#a disculpas por marcharse de esa manera tan despreciable, s#, pero le dec#a que hab#a llegado a comprender que sus vidas eran tremendamente diferentes y que ella era demasiado simple para fingir ser alguien que no era, y demasiado honrada para dejar que colgaran a Ahomas por un crimen de ella. $ ju gar por su forma de ver las cosas, pens )l, Kerry McKinnon no pertenec#a ms a su mundo que )l al de ella, porque le ped#a que no la siguiera. No hab#a ni la menor esperan a de eso, pens, arrugando el papel en la mano. $tnito como estaba, sab#a que no hab#a esperan a. *8mo pod#a saberlo; "u abandono lo hab#a roto en dos. "e gir a mirar a los afligidos 5ane. ."e ha marchado. $ &scocia. .*%ero cmo; .e'clam 8laudia, mientras 6ulian la rodeaba con un bra o.. "encillamente no puede ir a pie hasta all#. ."ospecho que encontr una manera de vender el diamante que le regal). 3as palabras le sonaron crueles: pase la mirada por la habitacin, sin ver nada, y se pas una mano por el pelo: se sent#a aturdido. .$y, $rthur .dijo 8laudia.

"in darse cuenta, dej caer el papel al suelo. .&nviar) a alguien a buscar sus cosas .dijo, dirigi)ndose a la puerta. .$rthur... %ero )l continu caminando, sordo a la llamada de 6ulian, sordo a todo, e'cepto al dolor de su p)rdida y su rabia. &lla lo abandon sin siquiera despedirse y manifestarle sus buenos deseos. 3as horas siguientes al descubrimiento de ese hecho monumental transcurrieron como un borrn blanco de sufrimiento que le ro#a hasta el alma. ,gual podr#a haberse muerto. &l final era el mismo. No hab#a tenido ninguna oportunidad de o#r sus ra ones para dejarlo de esa manera, ninguna oportunidad de hacerla ver su lado de las cosas, tratar de hacerla cambiar de decisin. Ni siquiera hab#a
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tenido con )l la vulgar cortes#a de decirle adis. No, no, se hab#a marchado de su vida sin una sola palabra, repentina y totalmente, sin darle la ms m#nima oportunidad de decirle las cosas que ten#a en su cora n. *8mo podr#a vivir sin ella; *8mo podr#a pasar los d#as sin su sonrisa, las noches sin su aliento en su cuello; ,gual podr#a haberse muerto. &sa noche $rthur durmi mal, agitndose y dndose vueltas en la cama, en medio de sueos con %hillip y Kerry. Nuevamente estaba en el saln de baile, en medio de objetos y personas brillantes, buscando a Kerry, abri)ndose paso por un mar de bailarines, hasta que por fin la encontr, en los bra os de un risueo %hillip. 3a cogi y la atrajo hacia )l para abra arla, pero ya no estaba: se desvaneci en el aire. 3os dos d#as siguientes fueron los ms negros. 3a traicin de Kerry a su confian a y amor era lo ms cruel que hab#a e'perimentado en su vida, y lo ro#a como un cncer. Arat de adormecer el dolor en el Aam B/"hanter con copiosas cantidades de vino, pero el vino no tuvo ning<n efecto en su dolor. ,ncluso su mente le gastaba bromas!

ella no se hab#a marchado, estaba en 3ondres, y )l la buscaba en todas las mujeres que ve#a por la calle. 3o peor eran las traidoras ansias de su cuerpo. =ecordaba todas las caricias, todos los besos, todos los susurros. =ecordaba cmo le chispeaban los ojos de deseo cuando la besaba, cmo su sonrisa le calentaba el alma hasta lo ms profundo, y lo hac#a sonre#rle como un amoroso cachorro. 3os recuerdos le ven#an sin ser invitados ni deseados, y lo sum#an en la ms absoluta desdicha. &n sus treinta y seis aos sobre la tierra jams hab#a conocido una aniquilacin personal como esa. &lla hab#a logrado destro arle su tonto cora n. (na visita al burdel de madama -arantino tuvo a<n menos )'ito que el vino. Arat de borrar el recuerdo de su cuerpo con el de otra, pero fue un intento total y humillantemente in<til. Nada pod#a quitar a Kerry de su mente, nada.
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$ la semana siguiente regres $le' de "utherland 0all con 3auren y sus tres hijos pequeos. $ $rthur le llev otros dos d#as sobreponerse un poco a su abatimiento para ir a hacerle una visita. 8uando lleg al n<mero XX de $udley "treet, se le hi o evidente que $le' ya estaba enterado de su desgraciado ataque de amor. "obre el escritorio estaba doblado un ejemplar del <ltimo n<mero del Aimes. $rthur hab#a visto el art#culo en las pginas de sociedad que elucubraba sobre qu) podr#a haber hecho cierto hermano de un influyente duque con su campesina escocesa despu)s de haber divertido a la mitad de la alta sociedad con ella. &sper que $le' lo reprendiera, le recordara que era el hijo del octavo duque de "utherland y hermano del d)cimo. Aom asiento y acept pere osamente la ta a de t) que le pas la criada, y se puso a contemplar un retrato de su padre y su madre. .$noche me encontr) con Kettering en el Fhite/s .le dijo $le'. $rthur guard silencio y esper el sermn. %ero ante su gran sorpresa, $le' se mir los gemelos franceses de los puos y coment!

.8reo entender que has pasado unos d#as muy dif#ciles. &norme eufemismo. 0ab#an sido un infierno. .Me acord) de los d#as anteriores a mi boda con 3auren. .&sto no es lo mismo .repuso )l mirando a su hermano. &so era cierto. 3auren era condesa, su familia estaba conectada con la alta sociedad. > cuando huy de su casa slo fue a unas pocas millas de "utherland 0all, un lugar al que $le' pod#a llegar fcilmente. $dems, en ese tiempo $le' estaba comprometido en matrimonio con otra mujer. No hab#a dado todo lo que ten#a slo para que 3auren desapareciera en el aire. $le' se encogi de hombros, y levant la vista. .*No; =ecuerdo haber estado sentado en esta misma sala con nuestra madre. 3auren se hab#a marchado, yo estaba comprometido en matrimonio con Marlaine =eese. -ueron unos d#as muy negros. *> sabes qu) me dijo 0anna; $rthur neg con la cabe a.
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.Me dijo ?los franceses tienen un dicho! &l verdadero amor es como los fantasmas, todos hablan de )l y muy pocos lo han visto@. .*>; .dijo $rthur, encogi)ndose de hombros. .> me inst a romper mi compromiso .dijo $le' calmadamente. e ir a buscar 3auren en bien del verdadero amor. "lo consigui confundir a $rthur, que agit la cabe a, irritado. .&so lo s), pero no es lo mismo, $le'. "upongo que no me recomendar#as que fuera a &scocia a... .*+u) te retiene aqu#; &so le hi o levantar bruscamente la cabe a: mir a su hermano como si este hubiera perdido el juicio. $le' arque una oscura ceja, y, 5ios de los cielos, habr#a jurado que s# hab#a perdido la chaveta. .*"abes qui)n es, $le'; &s la viuda de un granjero escoc)s pobre que trat de salir de malas inversiones cogiendo dinero de %hillip. &so tambi)n lo malgast y lo perdi todo. Kerry McKinnon no tiene

ni un penique a su nombre. $le' se ech a re#r. .0ay cosas peores que esa en la historia de nuestra familia .dijo sonriendo.. "u <nico crimen es la pobre a, y yo dir#a que t< puedes remediar fcilmente eso. .*> su falta de cone'iones sociales; ,ncluso %addy se mostr fr#a con ella. .No s) que significa su falta de cone'iones en los salones de &dimburgo, *pero aqu#; %addy la aceptar una ve que nuestra madre le d) un repaso. Kettering, $lbright, nuestro primo Festfall, 5arfield, ciertamente. "in duda ellos no harn caso de algo tan superficial como las cone'iones sociales. *+u) otra cosa te preocupa; $rthur lo mir boquiabierto. .*> qu) invitaciones crees que recibir#amos en lo ms lgido de la temporada; .pregunt fastidiado.. 8uando t< y los dems est)is en alg<n baile, *qui)n crees que desear tenernos en su mesa para cenar;
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8eudo, $le' reanud su e'amen de sus gemelos franceses. .*+u) importa eso si estis en &scocia; .lo mir para ver su reaccin y continu antes que pudiera decir nada.! &scucha, $rthur, has vivido tu vida a la sombra de otros. No lo niegues, eres el tercer hijo de un duque y no pod#as evitar quedar a la sombra m#a o de $nthony. -uiste uno de los 3ibertinos de =egent "treet, es cierto, pero siempre estabas a un lado vi)ndolos vivir. > ms de una ve te has quejado de que la empresa 8hristian/s 4rothers no te necesita. Muy bien, entonces. >a va siendo hora de que vivas t<, es hora de que de una ve por todas busques tu sentido a la vida y tal ve mejores su calidad. Kettering me dijo que lo hab#as pasado muy bien en &scocia, que te gust trabajar la tierra. *+u) tienes aqu# que se pueda comparar con eso;

$rthur estaba mudo. > continu mudo hasta mucho despu)s que sali su hermano del estudio. No hab#a dado ninguna respuesta al desaf#o de $le' y este lo dej ah#. %ero caminando por $udley "treet de vuelta a su casa, le vino la idea de que tal ve $le' ten#a ra n. 6ams hab#a vivido, como los dems. Muchas veces hab#a pensado que a su vida le faltaba algo, como si le faltara algo que justificara su e'istencia. *%ero irse a &scocia; $y, 5ios, cmo la echaba de menos. $ pesar de su rabia, la e'traaba. > por mucho que le fastidiara sentirse as#, estaba preocupado de muerte por ella. 3a tonta muchacha quer#a entregarse, en un noble gesto para salvar a Ahomas. "i )l lo hubiera sabido cuando se march, o hubiera sabido cmo se sent#a ella, podr#a haber intentado imped#rselo, pero la ventaja de tiempo le hab#a aplastado cualquier esperan a de detenerla. &n eso iba pensando cuando casi choc con un grupo de damas que hab#an salido a dar su paseo de la tarde. &l grupo lo sobresalt: torpemente se toc el sombrero y entonces vio a %ortia entre ellas, sonri)ndole bajo su sombrilla. .3ord 8hristian .ronrone.. +u) placer.
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.3ady =oth .contest )l, tranquilamente, inclinndose, y salud a las tres mujeres que la acompaaban. .Me sorprende verle por aqu#. Me enter) de que se sent#a muy indispuesto desde que su amiguita escap de vuelta a &scocia .le dijo ella, mirndolo con un diablico destello en los ojos. 3as tres mujeres se rieron. 8mo la despreciaba. &sa mujer era retorcida y calculadora. Mir a las tres acompaantes, a las que conoc#a por su reputacin. No eran mejores que %ortia, todas ten#an id)nticas sonrisas maliciosas en la cara. .5eber#a elegir mejor a sus confidentes, lady =oth. 8omo puede

ver, estoy muy bien. .> estamos muy contentas de verle, seor. Me fastidiar#a pensar que est suspirando por una pobre muchacha escocesa. 3a mujeres volvieron a re#rse, y %ortia sonri de oreja a oreja, tanto que se le agriet el maquillaje que se hab#a aplicado a la cara. $rthur sonri y volvi a tocarse el sombrero. .8omo siempre, tan considerada, lady =oth. 4uen d#a, seoras. 5io la vuelta por el lado de ellas y continu caminando, oyendo la risa de %ortia detrs de )l. > mientras caminaba, silenciosamente dio la ra n a Kerry. Nunca podr#a encajar en ese mundo: jams poseer#a el descaro necesario para eso. "u mundo le hac#a una injusticia, y por primera ve pens seriamente cmo encajar#a )l en el mundo de ella. 3os d#as pasados en Llenbaden hab#an sido los ms felices de su vida. $ll# se hab#a sentido hombre, invencible, fuerte. 3a idea lo atorment el resto del d#a. 5urante su solitaria cena lleg a una especie de descubrimiento. %or mucho que le doliera, comprend#a por qu) Kerry hi o lo que hi o! su integridad era justamente una de las muchas cosas que admiraba en ella. > si bien pod#a suavi ar los porqu)s, no hab#a hecho caso a sus deseos. 3e hab#a impuesto lo que )l cre#a mejor, suponiendo que ella no sab#a qu) era lo mejor para ella. +u) condenado arrogante hab#a sido:
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adems sabiendo el parentesco que e'ist#a entre ella y Ahomas deber#a haber sabido que ella remover#a cielo y tierra para salvarlo y limpiar su nombre. 3a verdad era, pens mientras se serv#a el cordero de su plato, que en ese momento har#a lo que fuera por recuperarla, incluso dejar todo lo que era y todo lo que ten#a para irse a &scocia. *> por qu) no; No ten#a nada que perder, fuera de s# mismo.
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Cap#tulo :9
Glemaden( E!%o%ia
&l tiempo ya empe aba a cambiar en las 0ighlands centrales de &scocia. %or la ventanuca de su celda, Kerry ve#a caer las hojas rojas, amarillas y naranja y patinar por el pequeo patio. 8on cada hoja que ca#a pensaba si vivir#a para volver a ver los rboles de Llenbaden. &l juicio se celebrar#a cuando el jue de pa pasara por la regin de %erthshire para o#r los asuntos criminales, le hab#a dicho Moncrieffe: dentro de unas dos semanas: tal ve ms. 3os ju gar#an juntos a ella y a Ahomas. Ahomas. 3o hab#a visto durante slo un cuarto de hora, antes que se la llevaran. Bjeroso y terriblemente delgado, se impresion al verla, pues la cre#a muerta. &staba demasiado conmovido por el alivio para decirle mucho, aparte de que todo ir#a bien. &n el momento ella le crey, porque pensaba que una ve que e'plicara lo ocurrido, lo liberar#an a )l. %ero no. 8ameron Moncrieffe hab#a hecho la acusacin de que ella y Ahomas eran amantes, y hab#an matado a 8harles para que ella no tuviera que honrar el deseo de su difunto marido de que se casara con el pobre e ingenuo muchacho. &ra una acusacin absurda, hab#a varias personas que conoc#an la verdadera relacin entre ella y Ahomas, y adems, lo hab#an visto marcharse con el ganado. %or desgracia, la mayor#a de esas personas se hab#an marchado para siempre de Llenbaden y ella no ten#a idea de dnde podr#an estar $ngus y May. 5e todos modos, ingenuamente crey que prevalecer#a la verdad e intent convencer al sheriff que la llev all# de que hab#a matado a 8harles en defensa propia. %ero cuanto ms insist#a en la verdad, ms sordos se pon#an el sheriff y Moncrieffe. Nadie le crey, nadie quiso escucharla.
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$s# pues, a los dos los ju gar#an por asesinato, y el castigo del crimen ser#a, como tuvo el cruel placer de decirle Moncrieffe, la muerte en la horca. %ara destacar ese punto, Moncrieffe la puso en la celda de una vieja torre de su propiedad desde la que se ve#a el sitio donde estaban levantando las horcas. "ola en esa celda, sin nada en qu) entretenerse aparte de contemplar el cambio de estacin y la construccin de las horcas, se pasaba los d#as pensando en $rthur. 3o echaba terriblemente de menos. $h, ya hab#a olvidado la e'pulsin, no le hab#a llevado mucho tiempo ver que )l ten#a ra n, que -raser hab#a perdido su tierra, no )l. 8re#a todo lo que )l le dijo sobre el papel que tuvo )l en eso. 3o ms dif#cil que hab#a hecho en su vida fue marcharse de ah# sin verlo. %ero comprend#a que )l no hubiera querido verla, despu)s de haberse negado a casarse con )l de la manera en que lo hi o. &staba furiosa, confundida, e incluso en la mejor de las circunstancias le era imposible e'plicarle lo nada idnea que era ella para 3ondres. Cl se hab#a movido en esos c#rculos toda su vida: de ninguna manera pod#a imaginarse lo raro que era todo para ella, lo fuera de lugar que se sent#a. 8omo lo pensaban todos, incluso esa t#a mayor. "lo )l cre#a que la aceptar#an. 3o echaba de menos, toda las noches lloraba hasta quedarse dormida, pensando en )l, y cada maana despertaba ansiando su sonrisa y sus caricias. %ero entonces llegaba la gobernanta con un plato de ma amorra a la que llamaba avena, se le met#a en los huesos el fr#o que entraba por las gruesas paredes de la torre y comen aba nuevamente sus oraciones, hasta que sus pensamientos la llevaban nuevamente a recuerdos de $rthur. 8unto lo amaba. > al parecer ir#a a su tumba amndolo. (na maana particularmente fr#a, su carcelera, llamada seora Muir, como logr sonsacarle por fin, le llev una palangana con agua fr#a y un trapo. .3#mpiate muchacha. &l barn quiere hablar contigo. Kerry gimi. 3a seora Muir enarc sus tupidas cejas y le arroj el

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trapo sucio. 0aciendo acopio de fuer as que no ten#a, Kerry se oblig a levantarse del incmodo colchn y caminar hasta la palangana. "e lav, y acababa de lograr recogerse el pelo en la nuca cuando entr, majestuosamente, Moncrieffe en la celda, llenando el pequeo espacio. &staba notablemente bien vestido, sus cabellos arreglados a la perfeccin: en su cuello destellaba la cabe a de diamante del alfiler con que se prend#a la corbata. 8on las manos cogidas a la espalda, dio una vuelta alrededor de ella e'aminndola meticulosamente. -inalmente se detuvo delante de ella. .5os semanas entre estas paredes no le ha hecho ning<n favor, seora McKinnon. %ero creo que todav#a es recuperable. Kerry se encogi de hombros, indiferente. .+u) amabilidad la suya al decir eso. *%ero para qu) molestarse; %retende verme colgada antes que llegue el invierno, *verdad; Moncrieffe sonri. .Aiene la lengua bastante morda para ser una persona a la que encontramos metida en un problema tan grande, seora McKinnon. Kerry no estaba de nimo para entretenerse en juegos con el barn: la paciencia se le hab#a acabado ya hac#a tiempo. 8ru los bra os sobre la cintura y empe a tamborilear los dedos en un bra o. .") muy bien en qu) tipo de problema ?nos@ encontramos, milord. "i hay algo que quiere decir, le pedir#a que lo hiciera y me ahorrara esos juegos infantiles. Cl se ech a re#r. 8amin despreocupadamente hasta la ventana y mir las horcas en construccin. .No es una vista terriblemente maravillosa, *verdad; .coment pere osamente y se gir a mirarla.. "upongo que yo podr#a cambiarle esta vista si quisiera. .$h, *y cmo har#a eso;

."implemente trasladndola a un lugar ms apropiado, querida m#a. (na silenciosa seal de alarma se agit en el pecho de Kerry: entrecerr los ojos.
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.*> cul ser#a ese ?lugar ms apropiado@, pues; Moncrieffe camin hacia ella y se puso tan cerca que ella sinti el empalagoso olor de su colonia: levant la mano y le acarici el pmulo con un dedo. .3a casa Moncrieffe .dijo.. 3as vistas desde la suite del seor son soberbias. ,nstintivamente Kerry se apart, horrori ada. %ero su repugnancia no amilan ni desconcert a Moncrieffe. "e ri y la cogi por los cabellos. .%i)nselo, seora McKinnon! su vida por mi cama. >o no lo considerar#a una sugerencia tan horrenda. ."e le acerc ms y le ro el pelo con la boca.. 3e asegur que disfrutar de mis e'celentes habilidades como amante. 8on el estmago revuelto, Kerry retrocedi, medio tambaleante, y se cubri la boca con la mano. .6ams .logr decir.. %refiero morir... .*&st loca; 3e ofre co la libertad... .&so no es libertad. .D&s lo ms cercano a la libertad que tendr en su vida, seoraE . e'clam )l, irritado.. *Aan gran cosa se cree que piensa que puede sostenerse lejos de m#; 3a imagen le produjo nuseas: se trag el vmito y neg con la cabe a. .*&ntonces por qu) demonios me recha a; D>o le dar#a su vida por esoE .chill indignado. .*%or qu) me hace este ofrecimiento ahora; *> su hijo; *No va a vengar su muerte, como tanto ha proclamado que har#a; Moncrieffe

se encogi de hombros. .&staba destinado que uno de nosotros la poseyera. %uesto que 8harles no supo arreglrselas sin hacerse matar, me parece apropiado que yo s#. Ae he admirado desde hace mucho tiempo, Kerry McKinnon, y no tengo la intencin de imponerte mi afecto como un animal. %ero parece que t< nos ha solucionado el dilema.
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$ ella volvi a revolv)rsele el estmago, ms fuerte esta ve , y se apret el abdomen con las palmas. .*+uiere decir que usted sab#a lo que pretend#a hacer 8harles; Cl solt una risotada aguda, burlona. .*8mo no lo iba a saber; >o lo envi) all#, *no; *5e qu) otro modo pod#a asegurar que honrara el compromiso de su marido; &lla estaba a punto de vomitar: mirando al hombre que estaba delante de ella como si fuera lo ms natural del mundo enviar a su hijo a violar a una mujer, sinti moverse en el estmago la ma amorra de avena que hab#a comido. 8orri hasta el orinal situado en un rincn de la celda, se arrodill y vomit, incapa de contener por ms tiempo el asco. Moncrieffe se ri groseramente detrs de ella. .Kamos, muchacha. 8harles no era ning<n genio, pero no era un nio cruel. 8on el tiempo y con mi ayuda, habr#a aprendido a ser amable contigo. &lla cerr los ojos, tratando de bloquear el sonido de su vo , pero de pronto )l estaba acuclillado detrs de ella, con una mano sobre su nuca. .>o, en cambio, ser) todo lo suave o salvaje que quieras que sea. No lo lamentars .le susurr, lami)ndole la oreja. .%refiero morir antes que someterme a usted .susurr ella. Cl le dio un repentino empujn hacia un lado: ella cay al suelo golpendose fuertemente la cabe a en la pared de piedra. .%i)nsalo largo y tendido antes de volver hablarme as# .le dijo en

vo baja. &lla oy el duro golpeteo de sus botas sobre el suelo de piedra, alejndose. 5e pronto las botas se detuvieron. .Kolver), Kerry McKinnon. Aal ve te d) a probar lo que podr#as esperar en mi cama, *mmm; .Kolvi a re#rse y sus botas volvieron a sonar sobre el suelo. Kerry oy abrirse y cerrarse la puerta y luego el chirrido de la llave en la vieja cerradura. "lo entonces se incorpor. 8on los dedos
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temblorosos se toc la frente. Aen#a sangre en el lugar donde se golpe la cabe a en la pared. 3entamente se puso de rodillas, luego de pie, y tambaleante se acerc a la ventana a inspirar aire. D$rthurE *5nde estar#a su bello desconocido; 3os dos d#as siguientes los pas en un estado de terrible nerviosismo, temiendo que en cualquier momento volviera Moncrieffe. %asado ms de un d#a, la seora Muir le llev comida por fin. Aranscurrido otro d#a entero apareci nuevamente la mujer, esta ve con un plato de algo que slo se pod#a llamar gachas. $l parecer, Moncrieffe quer#a someterla haci)ndola pasar hambre. 3a seora Muir dej el plato sobre una mesita y se dirigi a la puerta: all# se detuvo y se gir a mirarla. .0a venido su abogado. &l cora n de Kerry se sobresalt. .*Mi abogado; "in aadir una s#laba ms, la seora Muir sali de la celda y cerr la puerta con llave. Kerry ya estaba de pie. *"u abogado; *+u) pod#a significar eso; *>a habr#a llegado el jue de pa ; 8orri a la puerta y apoy las manos en ella. *,ba a empe ar su juicio, entonces; *,ba a acabar su vida; 3a idea la asust, y golpe la puerta, llamando a la seora Muir a vo en cuello, hasta quedar ronca. 8uando ya no pudo gritar

ms, se gir y apoyando la espalda en la maci a puerta de roble de desli hacia abajo, como una mueca de trapo, hasta quedar en cuclillas. &so era el fin de su vida. 5e pronto los sollo os le estremecieron el cuerpo y hundi la cara entre las rodillas. D"lo ten#a veintiocho aosE No quer#a morir, todav#a hab#a muchas cosas que deseaba hacer, muchas cosas que no hab#a acabado. Nunca hab#a tenido un hijo...
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&l peso de sus penas la iban a enterrar. 8on un supremo esfuer o, se oblig a dejar de llorar y levant la cabe a. .No hay nada que hacer, Kerry McKinnon .se dijo, sorbiendo por la nari .. =uega a 5ios que prevale ca la justicia, pero le quitaste la vida a un hombre. > si deciden que has de pagar su vida con la tuya, entonces te reunirs con tu 0acedor con dignidad, s#. "e levant, se toc el chichn de la cabe a, y comprendi que la falta de alimento empe aba a afectarla. -ue hasta la mesita y mir la asquerosidad que hab#a en el plato, pensando para qu) ten#a que comer algo si pronto se iba a morir. 8uando oy abrirse la puerta, se gir con indiferencia, esperando volver a ver a la anciana carcelera, pero el cora n le dio un vuelco y se hinch al mismo tiempo con inmensa emocin. $rthur. No, Dera una ilusinE D(na aparicinE Mir el plato de gachas otra ve : deb#a obligarse a comerlas, porque estaba empe ando a alucinar, y necesitaba tener la mente despejada en las horas y los d#as siguientes. .Kerry... &l sonido de su vo , tan inesperado, tan amado, la hi o caer de rodillas. 8ay torpemente, amortiguando la ca#da aferrndose a la mesa con las dos manos. No era una aparicin, era )l, su bello desconocido.

.$rthur .sollo , sinti)ndose levantada, envuelta y a salvo en sus fuertes bra os. 0undi la cara en su hombro y aspir su aroma. .Kerry, 5ios m#o, cunto te he echado de menos. Btro torrente de lgrimas brot de ella, y sollo de alivio, de anhelo, empapndole la chaqueta. .No llores, cario, no llores ahora. Aenemos que sacarte de est... de este lugar. .*8mo me encontraste; .No fue fcil. &ncontr) a Ahomas, me dijo que estabas por aqu#
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cerca. .Ahomas, *est bien; .&st bien, teniendo en cuenta las circunstancias .dijo )l en tono tranquili ador. .$rthur... oh, $rthur, no puedo creer que hayas venido. Cl apoy la mejilla en un lado de su cabe a. .%ues claro que vine. $l parecer no soy capa de e'istir sin ti, Kerry. &sas palabras se le enrollaron en el cora n, elevndoselo. 3evant la cabe a, mir sus ojos castaos, vio el brillo de lgrimas y los estragos del cansancio, y su cora n vol hacia )l. .%erdname, por favor, perdname. "iento terriblemente lo que hice. %ens)... .&so no importa .interrumpi )l, besndole la mejilla. .$y, si pudiera retroceder y cambiarlo todo... .No, no desees eso, mi amor, no quiero que cambies nada. Me quedar) aqu#, contigo. &so la confundi: lo mir pestaeando. *+uer#a decir...; .*+uieres decir hasta el juicio; .+uiero decir para siempre, Kerry. +uiero vivir aqu# contigo, en Llenbaden.

Llenbaden. &n otro tiempo hab#a soado con ellos all#, juntos, con hijos... .%ero... pero Llenbaden est perdido. .%or el momento tal ve , pero eso d)jamelo a m#. 8uando te saque de aqu# te llevar) a Llenbaden. > entonces buscar) a un cura para que nos case. .*8asarnos; 4aj lentamente las manos de su cuello, pero )l se las cogi con fuer a. .$h, no, Kerry, no volvers a recha arme. .No .musit ella, negando con la cabe a.. No lo entiendes... .&ntiendo que sean cuales sean nuestras diferencias, slo e'isten
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en 3ondres, no aqu#. Ae amo, Kerry McKinnon. Ae amo tanto que 3ondres no significa nada para m# sin ti, y no soy nada sin ti. > ahora quiero tu respuesta, Kerry, *me amas; .Ms que a mi cora n, Dms que a mi vidaE %ero... .baj los ojos y los fij en el perfecto nudo de su corbata.. $rthur, me colgarn por lo que hice. .6aE .se mof )l y estrech ms el abra o.. "obre mi cadver te colgarn. > si... .B le calentar) la cama a Moncrieffe .dijo ella. &so interrumpi lo que )l iba a decir. 3e puso un dedo bajo el mentn y la oblig a mirarlo. .*+u) has dicho; 8on la respiracin resollante, ella se lo cont todo, cmo lleg para liberar a Ahomas, e'plic lo ocurrido, y cmo Moncrieffe los acus a los dos de la muerte de 8harles. 3e cont la visita de Moncrieffe, y como desde entonces hab#a desaparecido la comida. > le e'plic que, dada la influencia que ten#a Moncrieffe en la regin, no le cab#a duda de que la colgar#an, a no ser que aceptara ser su puta. 8uando termin, la cara de )l ya ten#a una palide de muerte: ella vio arder

el odio en sus ojos castaos. .No te colgarn ni pondrs un pie en la casa de Moncrieffe .le dijo con los dientes apretados.. Ae sacar) de aqu#. Aienes que confiar en m#, Kerry, no vine aqu# para perderte. Aen fe en m#. .$l ver que ella no respond#a de inmediato, le cogi los bra os y la sacudi.. 5ame tu palabra de que tendrs fe en m#. .DAienes mi palabraE .e'clam ella, pero no pudo e'pulsar el temor de que el poder de Moncrieffe era mayor que el que $rthur pod#a combatir. %ero antes de que pudiera decirle eso, se abri la puerta: $rthur se apresur a soltarla y apartarse. Modul las palabras ?Ae amo@ y se gir hacia la puerta. .>a ha estado el tiempo suficiente .dijo la seora Muir. .DAraer comida decente a la seora McKinnon, seora, o se en El
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terar el jue E .ladr y sali a largos pasos de la celda. 3a puerta se cerr y Kerry oy girar la llave en la cerradura. "in darse cuenta de lo que hac#a, se puso de rodillas y se esfor por o#r su vo . 8uando ya no pudo o#rla, se ech hecha un ovillo en el colchn y llor hasta quedarse dormida. $rthur sali al patio del antiguo castillo y mir hacia la pequea ventana de la torre, moviendo las mand#bulas, fren)tico. Mont en el corcel que hab#a tra#do de >or2, pues no ten#a el menor deseo de volver a intentar encontrar un caballo en ese pa#s, movi las riendas y el caballo sali al trote del terreno del castillo. "e abstuvo rotundamente de levantar la vista para mirar las horcas a medio construir. &se era un lugar espelu nante: por un pastor de ovejas se hab#a enterado de que lo que quedaba del viejo castillo segu#a en uso para di versos propsitos, e incluso serv#a de crcel cuando las circunstancias lo requer#an. %ero estaba bien fortificado y era

prcticamente impenetrable. 3e hab#a prometido a Kerry que se encargar#a de liberarla, y eso se propon#a hacer, con todo su ser. "lo hab#a un pequeo problema, no ten#a la menor idea de cmo hacerlo. (na cosa era segura, no la sacar#a furtivamente para llevrsela nuevamente a ,nglaterra. No, la batalla hab#a que pelearla en suelo escoc)s. 3o primero que deb#a hacer era buscar un abogado, por lo tanto espole al corcel al que hab#a puesto el prof)tico nombre 3ibertad. 3ibertad galop por el campo como un trueno, ganando terreno. 5ejaron atrs la vieja cru celta erigida en medio de ninguna parte por motivos que slo 5ios sab#a, dejaron atrs los restos de antiguas granjas derribadas para dejar espacio al ganado ovejuno, pasando por entre bosques de pinos tan gigantescos que casi tapaban la lu del sol. &sos hitos en el camino le resultaban
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vagamente conocidos, como si ya formaran parte de )l. > formaban parte de )l: todo lo que hab#a sido esos <ltimos meses hab#a comen ado ah#, en ese campo toscamente hermoso. 8uando tom la e'traordinaria decisin de abandonar todo lo que ten#a en ,nglaterra para venirse a &scocia, a estar con Kerry, sus amigos y familiares se horrori aron. "olamente $le' sonri y se encogi de hombros. 6ulian intent disuadirlo, pero al final le puso la mano en el hombro, le record que hab#a sido una brillante idea de )l la de que fuera a &scocia la primera ve , y coment a todos los que se hab#an reunido en la casa de Mount "treet que el mundo jams hab#a conocido a un tonto ms sentimental que $rthur 8hristian. > por <ltimo, le dese buena suerte. "u decisin fue la correcta: cada d#a de viaje al norte se fue refor ando su conviccin. 8uando el barco se hac#a a la vela desde Kingston, pens que se hab#a pasado toda la vida pedaleando agua, esfor ndose

denodadamente por permanecer en un lugar, sin permitirse jams el lujo de vivir. %ens en %hillip, en como parec#a disfrutar de ponerse al borde del peligro, sali)ndose de los l#mites del decoro y, en <ltimo t)rmino, viviendo plenamente su vida. Kerry tambi)n hac#a eso, a su manera. No permit#a que nada se interpusiera entre ella y sus convicciones: lo arriesgaba todo por sus seres queridos. +ue recordara, )l nunca hab#a actuado siguiendo su conviccin, jams hab#a cre#do tan firmemente en algo como para arriesgarse por ello. 0asta ese momento. Kerry lo hab#a ambullido en lo ms profundo de la vida, lo hab#a obligado a nadar por primera ve . &sa era la calidad de la vida de que hablara el cura en el funeral de %hillip: esos <ltimos meses, con todos sus altibajos, lo hab#an enriquecido inconmensurablemente. Kerry le hab#a enriquecido el alma. > har#a todo lo que fuera necesario, romper#a el cielo, reordenar#a las estrellas, pondr#a cabe a abajo las montaas si era preciso. %ero tendr#a a Kerry para amarla y mimarla el resto de su vida, y
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encontrar#a la manera de salir de ese embrollo. > mientras )l y 3ibertad se adentraban al galope en la oscuridad, pidi de todo cora n un poco de orientacin divina. > luego rog que esa orientacin divina le llegara en la siguiente media hora si era posible.

Cap#tulo :;

$rthur recorri las callejuelas de %itlochry como un vagabundo, asomando la cabe a en diversos establecimientos para preguntar dnde pod#a encontrar un abogado, sin importarle parecer medio loco. %ero los escoceses no eran otra cosa que imperturbables: como respuesta a sus preguntas recibi miradas sin e'presin, una que otra sonrisita burlona por parte de aquellos que no aceptaban a los ingleses, y una o dos sugerencias sobre dnde deb#a buscar.

"e neg a pensar que no hab#a esperan as, pero la ansiedad le iba creciendo muy rpidamente. No ten#a tiempo para ir a &dimburgo, donde estaban los mejores bufetes de abogados de &scocia. 8ada hora que pasaba le iba a aumentando el terror, se le estaba acabando el tiempo. &staba debatiendo para sus adentros si deb#a o no deb#a cabalgar hasta 5un2eld para continuar all# la b<squeda, cuando se encontr ante una taberna que no hab#a visto antes. 5esde la calle se o#a el bullicio del local. $l parecer se estaba celebrando una especie de reunin all#, y pens que igual podr#a probar una <ltima ve . %or lo menos, podr#a beber un buen trago de 1his2y escoc)s. &ntr en la taberna, hi o caso omiso de las miradas que le dirigieron: hab#a descubierto que los escoceses eran capaces de oler a un ingl)s a cien pasos, y se dirigi hacia el tabernero. .Fhis2y .dijo, tirando dos monedas sobre el barril todo araado que serv#a de mostrador o algo as#. Mientras el tabernero le serv#a el 1his2y, mir alrededor, obser El
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vando atentamente las mesas, todas ocupadas. &ran trabajadores en su mayor parte, y entre ellos hab#a uno o dos caballeros. ."u 1his2y, seor .dijo el tabernero. "e gir, cogi el pesado vaso, y se lo estaba llevando a los labios cuando lo vio. D6amie =egisE &levando los ojos al cielo, dio unas silenciosas gracias a 5ios por ese regalo, y ech a andar, poni)ndose una sonrisa en la cara. 0ab#a ocasiones en que 6amie =egis deseaba poder convertir en pe a su primo, o en cualquier otra cosa que no hablara. 8on la cabe a apoyada en un puo, se esfor por mantener abiertos los ojos cuando su primo comen a perorar con su montona vo sobre algo que ten#a que ver con el apuntalamiento de un viejo granero para el que lo hab#an contratado hac#a poco. 4lair slo estaba en los inicios

del fascinante discurso del tamao del granero que estaba apuntalando cuando 6amie despert bruscamente de su adormecimiento al notar que alguien se sentaba entre ellos. 4lair ni siquiera lo not, pens, maravillado de que su primo continuara hablando, y pere osamente levant la cabe a para ver qui)n era. $l instante se endere , al ver al sonriente ingl)s. .D5iosE Keamos, milord, creo que ya he terminado mi trabajo... .> muy buenos d#as tenga usted, seor =egis .dijo el insufrible ingl)s, ensanchando la sonrisa. %or lo menos esa cerrada pronunciacin inglesa hi o callar a 4lair. . Muy bien entonces, *cmo est usted; .dijo 6amie, malhumorado.. 8omo le dec#a, mi trabajo est hecho. .Naturalmente, y todo arreglado muy bien, gracias. %ero tengo otro asunto sobre el que me gustar#a much#simo hablar con usted. 4lair mir a 6amie. .4ueno, pues, *qui)n es )l; .Nadie .mascull 6amie.. (n e' cliente. .$h, seor =egis, me hiere usted. *(n e' cliente; > yo aqu# sentado preparado para ofrecerle una suma principesca.
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6amie cogi su cerve a y bebi un largo trago, mirando a 8hristian por encima del borde de la jarra. 3a <nica cualidad redentora que ten#a el hombre era que, en efecto, pagaba muy bien. 8on sumo cuidado dej la jarra en la mesa y lade la cabe a. .*> cmo me ha encontrado, si puede saberse; .$h, pues, ver usted, esto tiene su belle a. "i cree en la orientacin divina... .No me f#o mucho de eso. .4ueno, entonces limit)monos a decir que se trata de una inslita coincidencia. 5io la casualidad que le vi sentado aqu# y no pude creer en mi gran fortuna...

.Lran fortuna .repiti 6amie, desconfiado. .Ni en su gran fortuna. .$delante, entonces, 6amie .dijo 4lair.. "i tiene dinero para gastar, por lo menos tendr#as que escucharlo. %uesto que no le hac#a ninguna falta la est<pida ayuda de su primo, 6amie le dirigi una mirada fulminante. 5espu)s volvi a mirar a 8hristian. &so no era nada bueno, nada bueno, pens. .5e acuerdo, entonces, veamos de qu) se trata. > cuando 8hristian le e'plic lo que quer#a de )l, empe a poner en tela de juicio su propia cordura. $unque 8hristian no le dijo ning<n detalle, por la breve e'plicacin de los servicios que necesitaba de )l coligi que una persona amiga hab#a asesinado sin querer a un escoc)s en un acto al que 8hristian llam de defensa propia. %or lo visto, los amigos de $rthur 8hristian no tomaban decisiones muy inteligentes. .No soy abogado criminalista, seor .dijo enseguida. .3a verdad, siempre he sentido curiosidad por saber la diferencia entre los tipos de abogado, *usted no; 5e todos modos, usted es ms o menos el <nico abogado que tengo la posibilidad de conseguir en estos pocos d#as. &l tiempo es esencial, seor =egis. .$s# ser, milord, pero no hay tiempo en toda &scocia que pueda convertirme en abogado criminalista, o abogado defensor como lo
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llamamos aqu#. >o dir#a que puede encontrar uno bueno en &dimburgo. .DNo hay tiempoE .e'clam 8hristian en tono agudo, y al instante hi o una inspiracin para calmarse.. 3a verdad es, seor =egis, que este asunto es algo, eh... es algo muy querido para m#. &s imperioso que obtenga ayuda antes que sea demasiado tarde. 6amie neg con la cabe a. .No puedo ayudarle. No soy abogado defensor y no cono co bien el cdigo criminal. 5ebe comprender que para lo que usted necesita,

mi asesoramiento no ser#a suficiente. 3e aconsejo que vaya a toda prisa a &dimburgo. 5icho eso se levant, preparado para despedirse, pero 8hristian lo sorprendi abalan ndose por encima de la mesa y cogi)ndolo por las solapas. 6amie le cogi las muecas y las tirone. .D"u)lteme, seorE .&sc<cheme, =egis .le dijo 8hristian speramente.. D3e necesitoE (sted es mi mejor y <ltima esperan a, *me entiende; 3e pagar) una maldita fortuna por su ayuda, si es eso lo que desea, pero no voy a permitir que cuelguen a Kerry McKinnon .concluy, desesperado. 6amie se qued inmvil. 8err los ojos, tratando de borrar de su mente la imagen de la hermosa Kerry McKinnon colgada del e'tremo de un dogal. "olt las muecas de 8hristian. &ste le solt las solapas dndole un ligero empujn para endere arse )l, y se apresur a alisarse la ropa, mientras )l lo miraba. .*$ Kerry McKinnon; .pregunt, incr)dulo.. *3a viuda de -raser McKinnon; .6unto con su primo Ahomas. 6amie se dej caer en la silla que acababa de desocupar y se bebi el resto de su cerve a. 8hristian tambi)n volvi a sentarse, observndolo atentamente. .5icen que )l la asesin a ella. .$hora dicen que los dos conspiraron para asesinar a 8harles Moncrieffe.
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6amie hi o una inspiracin entrecortada. .No puede decirlo en serio. .Mortalmente en serio. 6amie no pod#a creerlo. "u recuerdo de la seora McKinnon era muy agradable! una joven hermosa, consagrada al cuidado de su marido enfermo y a atender al pequeo grupo de personas del clan entre las que viv#a. "u recuerdo de Moncrieffe era menos favorable. $ lo

largo de los aos hab#a tenido ocasin de encontrarse con el hombre por diversos asuntos. 5etestaba a 8ameron Moncrieffe, porque, ms que ninguno de los otros barones que hab#a conocido, e'pulsaba a los campesinos de sus tierras, sin ninguna consideracin a su bienestar, para poner ms ovejas en las tierras y enriquecerse a<n ms. > no ten#a ninguna necesidad de hacer eso: Moncrieffe era un barn rico, poderoso, tremendamente influyente entre la elite de la sociedad y los legisladores escoceses. .*8mo ocurri; .pregunt a 8hristian. Muy quieto, escuch el relato de 8hristian, con la cabe a hecha un torbellino ante la fantstica historia. No hi o el ms m#nimo gesto cuando 8hristian le e'plic su participacin en la huida, no se movi cuando le dijo que lo ms probable era que Moncrieffe sab#a lo que se propon#a hacer su hijo: no hi o ning<n comentario al enterarse de que la seora McKinnon regres a &scocia para liberar a Ahomas McKinnon, renunciando a su libertad para salvarlo. 8uando 8hristian termin de hablar, 6amie comprendi que era muy dif#cil recha ar la peticin. (n hombre no puede dejar en ese apuro a una mujer como Kerry McKinnon. "uspirando, se pas las dos manos por el pelo. .No soy abogado defensor .repiti.. No s) si el jue aceptar mi defensa. .No puede negarse, *verdad; &sta mujer no tiene a nadie que la defienda. 6amie supuso que eso era cierto. &l sistema jur#dico garanti a cierto tipo de defensa en situaciones como esa.
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.0ay much#simo trabajo que hacer. Aengo que estudiar las leyes, y tenemos que encontrar a alguien que sepa lo que le ocurri al clan McKinnon. 8hristian se inclin hacia )l, asintiendo. .4uscar) desde el alba al anochecer, si es necesario.

5e todos modos, 6amie neg con la cabe a. &so era una locura. 3o que sab#a del cdigo criminal pod#a caber muy bien en una margarita. .No puedo darle ninguna garant#a. %odr#a hacer ms dao que bien... .DNo diga tonter#as, hombreE D&lla no puede estar peor de lo que est ahora en esa torre prisin donde la tienen encerradaE ."e inclin otro poco ms, sus penetrantes ojos castaos, por una ve , suplicantes.. DNo tengo a nadie a quien recurrir, seor =egisE %ondr) toda la capacidad que tengo en ayudarle, pagar) el precio de un bandolero, pero no puedo hacer esto yo solo. &so era muy cierto, pens 6amie, frunciendo el ceo. "olo, ese engre#do aristcrata ingl)s ciertamente la colgar#a. 8ondenacin, )l era lo <nico que ten#a Kerry McKinnon. &miti un gemido. .5e acuerdo entonces, le ayudar), pero con una condicin. 5ebe hacer todo lo que yo diga, *tengo su palabra; 8hristian le sonri de oreja a oreja, su alivio y alegr#a visibles. .DNaturalmenteE 3o que usted diga, seor =egis .e'clam, y le ofreci la mano para cerrar el acuerdo. .Necesitaremos un lugar para trabajar. >o vivo en "tirling... .Aengo el lugar .dijo 8hristian, sin dejar de sonre#r. 3e estrech fuertemente la mano.. "eremos todo un par, usted y yo. $h, s#, 6amie se imagin qu) par ser#an. &l lugar elegido por $rthur era el escenario del supuesto crimen. =egis pens que se hab#a vuelto loco y no tuvo ning<n reparo en dec#rselo. $rthur no pudo discutirle. %ero sus instintos resultaron acertados: no hab#a absolutamente nadie en el valle, aparte de unas cien ovejas paciendo. =egis protest que eso era entrada ilegal en finca ajena, pero $rthur le pas un bra o amistoso pero firme por los hombros y lo oblig a entrar en la casa blanca, a la ve que
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trataba de convencerlo de que ?t)cnicamente@ no era entrada ilegal. 5espu)s de todo, a<n no estaban firmados los documentos

que arreglaban la deuda. =egis continu sin convencerse. %asaron buena parte de la noche echando a dos ovejas de la casa y sacudiendo los dos colchones que hab#an dejado ah# para asegurarse de que ning<n bicho hubiera tomado residencia en ellos. 5espu)s de una helada noche, gracias a =egis, que se opuso rotundamente a que se encendiera un hogar, no fuera que el humo alertara al valle y llegara a o#dos de Moncrieff.e, los dos se levantaron con el sol, se lavaron en el fr#o riachuelo y desayunaron pan duro como piedra y queso. 8omen aron a trabajar en la habitacin que antes ocupara Kerry: estaba prcticamente vac#a, aunque en el suelo estaba a<n la fea y oscura mancha de sangre. "e hab#an llevado la cama, y tambi)n el tocador, a qu) destino, $rthur no lo sab#a. "lo quedaban una silla de madera, una pequea alfombra y un ropero al que le faltaba una puerta. &n un rincn estaba tambi)n una caja de lata y papeles dispersos. $rthur los movi con la punta de la bota para ver qu) hab#a escrito en ellos. (no era una carta de $lva Aavish y el otro una del seor $bernathy de 5undee. "e agach a recogerlos y se los meti en el bolsillo. Mientras tanto, =egis med#a la habitacin con sus pasos, y luego hac#a anotaciones en un papel. &stuvieron en la habitacin demasiado tiempo para el gusto de $rthur. 3o irritaba enormente que =egis insistiera en que le repitiera una y otra ve toda la serie de incidentes tal como los sab#a. 5espu)s de contrselo todo por cuarta ve , $rthur ya estaba llegando a los l#mites de su paciencia. 8uanto ms tiempo estaban ah#, ms tiempo languidec#a Kerry en esa, ruinosa torre medieval. 5eber#an estar haciendo algo, pensaba, como por ejemplo repasar las malditas leyes, en lugar de repetir una y otra ve dnde estaba e'actamente el cadver de 8harles Moncrieffe cuando lo encontr. 8uando =egis le pregunt
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por cent)sima ve dnde estaba Kerry de pie junto al cadver, $rthur perdi lo que le quedaba de paciencia. .D>a se lo he dicho, =egisE D&staba ah#E .chill, moviendo la mano hacia el lugar que hab#a indicado antes. =egis interrumpi su e'amen del suelo para dirigirle una mirada de puro tedio. $rthur se eri : no estaba acostumbrado a que lo trataran de esa manera tan... vulgar. &staba a punto de armar una discusin, pero =egis habl primero! .%ens) que necesitaba mi ayuda. .D8ondenacinE .gimi $rthur, poniendo los ojos en blanco.. D8laro que necesito su ayudaE %ero no le veo sentido a repetir una y otra ve dnde estaba qui)n. .3o que intento es determinar con e'actitud cmo ocurri esto, para poder alegar efica mente que fue un acto en defensa propia. "i )l hubiera estado dentro de la habitacin tendido boca abajo y ella en la puerta, no ser#a tan fcil alegar eso, *verdad; Aodos los detalles, por pequeos que sean, pueden sernos <til, seor. > aunque tal ve usted no se haya dado cuenta, cada ve ha aadido alg<n nuevo detalle al relato. =egis ten#a ra n en eso. "uspirando, $rthur volvi pasear la vista por la habitacin e hi o un supremo esfuer o por contener sus emociones. .Aiene ra n, por supuesto. *8ul era la pregunta; >a era la tarde cuando por fin =egis estuvo satisfecho con sus copiosas notas. 8on la frente arrugada entr lentamente en la cocina, seguido por $rthur, y se sent ante la mesa araada, que hab#an dejado ah#. 8on el bra o limpi un lugar para dejar su papel, y alisando primero el papel con la palma, se inclin sobre sus notas para e'aminarlas nuevamente. $rthur se sent en el banco frente a )l y sac las cartas que hab#a encontrado. =ompiendo el sello con el pulgar, abri la primera. 8on una letra muy picuda esta empe aba con un seco saludo y enseguida pasaba a e'igirle a Kerry que se fuera de inmediato a Llasgo1,

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donde podr#a arrepentirse de sus pecaminosas costumbres y aspirar a la clemencia de 5ios enseando "u %alabra a los paganos. 3a carta continuaba en esa vena, y cuando ley la firma, sinti subir un escalofr#o por el espina o. 8iertamente Kerry hab#a aludido a su discordia con su madre. Cl recordaba muy bien su reaccin hist)rica ante su sugerencia de que se fuera a Llasgo1. &n el momento )l atribuy eso al trauma que hab#a sufrido, pero si hubiera sabido que su madre era... esa fantica, jams le habr#a sugerido tal cosa. Kolvi a mirar el comien o de la carta y vio que estaba fechada el GH de julio de GHIU. Cl encontr a Kerry de pie junto al cadver de 8harles Moncrieffe el XY de julio: once d#as despu)s. .*8unto cree que tarda en llegar aqu# una carta de Llasgo1; . pregunt. .(nos die d#as, o tal ve dos semanas .contest =egis distra#damente, sin levantar la vista de su papel. Kerry debi recibir la carta alrededor del momento de su desgraciado incidente con 8harles Moncrieffe. Aratando de e'pulsar la horrible imagen de su mente, abri la otra. &sta era de un tal seor $bernathy de 5undee. 8uando rompi el sello descubri que este era un agente del 4anco de &scocia. &scrib#a para informar a Kerry que se le hab#a acabado el tiempo, y que por mucha pena que le causara hacerlo, estaba obligado a e'tinguir su derecho a la propiedad para pagar la deuda de su marido. &sto significaba, naturalmente, que el banco tomar#a posesin de sus bienes y, por desgracia, tambi)n de las perlas que le hab#a dado para pagar una parte, una parte muy pequea eso s#, de la deuda. 3o recorri una e'traa oleada de disgusto y pesar. "i hubiera sabido, si hubiera comprendido, habr#a pagado al banco la deuda de

%hillip y Kerry. Kolvi a mirar la carta: estaba fechada el XG de julio. +u) carga debi haber sido Llenbaden para ella, pens tristemente, pasando sin darse cuenta el pulgar por una ranura de la mesa. 5e El
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test a su marido: encontraba inconcebible que un hombre pudiera dejar a su mujer con problemas tan monumentales como deudas de pr)stamos, intereses crecientes y colaterales. .4ien, entonces .dijo repentinamente =egis, volvi)ndolo al presente. . 8reo que nuestro camino est claro. &n primer lugar est el asunto de Ahomas McKinnon. Aiene que haber alguien en %erth que lo haya visto, y pueda jurar que estaba all# el d#a de la muerte de Moncrieffe. $ tal efecto necesitamos un testigo fidedigno. 3e sugiero que vaya a %erth a buscar uno. .*>o; *> usted; *$caso no le voy a pagar una maldita suma como para rescatar a un rey para que re<na pruebas de su inocencia; .>o estar) reuniendo pruebas de la inocencia de la seora Mc. Kinnon, seor. .>o le ayudar)... .%uede ayudarme encontrando un testigo fidedigno en %erth que atestigue el paradero del seor McKinnon. &scuche, 8hristian, no tenemos mucho tiempo. Aenemos que repartirnos el trabajo, y creo que estoy mejor cualificado que usted para encontrar la prueba esencial para convencer al jue de la inocencia de la seora McKinnon. "i prefiere perder el tiempo discutiendo... .5e acuerdo, de acuerdo .ladr $rthur.. ,r) a %erth y encontrar) al individuo que haya tenido la suerte de hablar con el conversador Ahomas McKinnon. .&'celente .dijo =egis con vo arrastrada, y sonri, por primera ve . &n %erth no logr encontrar a nadie, ni en los mercados ni en las tabernas o posadas, que hubiera visto a un escoc)s delgado con unas

doce reses vacunas enfermas. &ra como si Ahomas no hubiera e'istido nunca. %ero sab#a que Ahomas hab#a estado en %erth, )l mismo se lo hab#a dicho: hab#a vendido las reses y esperado a Kerry, tal como acordara con ella. 8uando lleg el momento del encuentro y ella no apareci, esper otros dos d#as y volvi a buscarla. &ntonces fue cuando lo apres Moncrieffe.
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5espu)s de un d#a y medio de vagar, abatido y agotado entr en la taberna de la posada 5og and 5uc2, establecimiento en el que hab#a estado ms de una ve para preguntar por Ahomas. "e dej caer en una desvencijada silla y pidi a una camarera que le llevara un trago de 1his2y escoc)s. 3a sensacin de derrota no le era conocida, como tampoco la de impotencia absoluta. 8ontempl tristemente el pequeo vaso que la camarera le puso delante, sin verlo en realidad, con un nudo en el estmago por su incapacidad de influir en alguna maldita cosa. .Kaya por 5ios, seor, qu) triste est .le dijo la camarera.. *+u) puedo hacer para poner una sonrisa en esa guapa cara; $rthur mir a la muchacha y le sonri cansinamente. .Bjal pudieras, muchacha, pero a menos que me traigas a alguien que vio a mi amigo... .*+ui)n es su amigo, pues; Auvo la idea de hacer un gesto a la muchacha para que se marchara. 8asi sin vo por el agotamiento, le pareci in<til hablar con ella. %ero ella le estaba sonriendo con tanta simpat#a, enrollndose un mechn de pelo roji o en un dedo, que no pudo evitarlo: entr su instinto masculino y le correspondi la sonrisa. .Ahomas McKinnon... .*Ahommy; .e'clam ella, alegrndose considerablemente. $ $rthur le dio un vuelco el cora n y se salt varios latidos. .*3e has conocido; *Ahomas McKinnon de Llenbaden; 3a muchacha se rubori .

."#, conoc# al muchacho .dijo, y se ri t#midamente. &l tunante... $rthur sonri de oreja a oreja y gir la silla, acercando otra. ."i)ntate, por favor .le dijo, dando unas palmaditas sobre la otra silla., *cmo dijiste que te llamabas; .%enny .dijo ella, sentndose, y comen a hablarle de ?mi Ahommy@. > $rthur empe a pensar que hab#a vuelto a encontrar su camino.
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Cap#tulo :<
*=egis quer#a un testigo fidedigno; 4ueno, pues, $rthur se lo llevaba, y no hab#a sido pequea proe a. =esult que la camarera %enny era la hija del posadero, el seor Ne1bigging, hombre bastante fanfarrn que recordaba muy bien a Ahomas, pues hab#a tenido que echarlo de la habitacin de %enny en ms de una ocasin. %ero por las maanas, cuando estaba con la cabe a ms despejada, hab#a tenido la ocasin de hablar con Ahomas de hombre a hombre. Ne1bigging no quer#a viajar a Llenbaden, lgicamente, y e'puso sus ra ones en vo bastante alta: ten#a un floreciente negocio que atender, despu)s de todo. Kamos, slo el local de la taberna le dejaba mil doscientas libras al ao. Mil doscientas libras despu)s, $rthur ten#a a su testigo fidedigno y era todo sonrisas cuando los dos iban atravesando el campo de cebada de Llenbaden. =egis sali a recibirlos a la puerta de la casa blanca, con e'presin l<gubre. .3lega tarde .dijo. .%ero, buen 5ios, =egis, no es que los testigos de Ahomas McKinnon hayan salido saltando a las calles %erth para recibirme. Mire .le dijo, en tono tranquili ador., el seor Ne1bigging ha venido a atestiguar que Ahomas estaba en %erth.

=egis salud al hombre con una seca inclinacin de la cabe a y pas su mirada a $rthur. .0a llegado el jue 3ongcrier .dijo simplemente. 3a jovialidad de $rthur se evapor: unas fr#as tena as le apretaron el cora n. "e volvi hacia 3ibertad y le acarici la nari . .*8untos
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d#as tenemos, entonces; .Ninguno. &l jue oir las acusaciones maana por la maana. $rthur sinti ladearse la tierra bajo sus pies. "encillamente no pod#a ser, no ten#an tiempo para prepararse. (na mirada a =egis no hi o nada para tranquili arlo: elev la mirada al cielo crepuscular y contempl la primera franja de niebla a ul que se iba e'tendiendo por el hori onte. %ens en Kerry, encerrada en esa celda, se la imagin ante la horca, sus largos y revueltos cabellos volando al viento y las fr#as tena as le apretaron ms fuerte, llegndole hasta las entraas. .&ste jue , *le conoce; =egis asinti, y mir a Ne1bigging. .3ongcrier tiene fama de castigar duramente a los culpables, pero tambi)n tiene fama de justo. .No hay nada justo en este juicio .mascull $rthur.. 4ueno, a trabajar, entonces, no tenemos mucho tiempo. ."e volvi hacia el posadero.. "eor Ne1bigging, le presento al seor =egis, no me cabe duda de que los dos ten)is mucho de qu) hablar. >o me encargar) de los caballos .dijo calmadamente, cogi)ndole las riendas del caballo. &l hombre se ape y se frot vigorosamente el trasero con las palmas de las manos. =egis cogi el gordo bra o del hombre. .(n placer, seor Ne1bigging. Mientras =egis hac#a entrar al seor Ne1bigging en la casa blanca, $rthur no logr ver la rienda que hab#a pasado por sobre la cabe a

de 3ibertad, no logr enfocar la vista en nada que no fuera la imagen de Kerry balancendose colgada del e'tremo de una soga. > en la distancia, desde alg<n lugar cercano al lago, habr#a jurado que oy la vo de %hillip llamndola. Arabajaron durante casi toda la noche. $rthur comprendi que en
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alg<n momento debi quedarse dormido cuando =egis lo sacudi despertndolo de un profundo sopor. 3evant la cabe a, frotndose los ojos con la parte tenar de las palmas. .*+u) hora es; .3as cuatro. $rthur enfoc la vista y mir alrededor. Ne1bigging estaba junto al hogar, poni)ndose una bota. .Aenemos suficiente para liberar a Ahomas .dijo =egis. ."# .dijo el seor Ne1bigging asintiendo., mi hija no es la <nica que vio su lastimoso pellejo. 6ugaba a las cartas, se pasaba la mayor parte del d#a bajo mi techo, obteniendo doscientas guineas por sus desventuras. .*> Kerry, qu); .pregunt $rthur. =egis mir el libro de leyes escocesas encuadernado en piel que hab#a logrado conseguir. .&stoy trabajando en eso. $rthur no pregunt ms, no podr#a soportar o#r ms. $yud a =egis a recoger sus cosas, se limpi lo mejor que pudo, y trat de tragar algunas de las galletas que hab#a intentado preparar la noche anterior mientras Ne1bigging le ladraba las instrucciones. %ero no logr comer, se sent#a e'traamente indispuesto, por las nuseas que le produc#an sus enloquecedoras emociones. $ntes que saliera el sol los tres ya estaban en camino hacia la propiedad de Moncrieffe. 8uando iniciaron el descenso del 5in -allon, vieron las carretas y grupos de personas reunidas alrededor de la torre donde el jue oir#a las acusaciones contra Kerry y

Ahomas. 8on dificultad lograron abrirse camino por el atiborrado patio. %asaron junto a las horcas erigidas all#, las que $rthur no quiso mirar. 3a multitud reunida en el patio no era nada comparada con el n<mero de almas reunidas en lo que en otro tiempo fuera la sala grande del castillo. 3a gente estaba apiada hombro con hombro,
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mientras nios y perros corr#an por entre sus piernas. 6unto a una pared se hab#a levantado una especie de tarima: sobre ella hab#a una mesa larga con dos sillones de piel muy ornamentados, y en cada e'tremo una tosca caseta. "eguido por Ne1bigging, $rthur hi o avan ar a =egis por en medio de la multitud en direccin a la tarima, donde hab#a un grupo de hombres con aspecto de polic#as. =egis se acerc al primero y se quit el sombrero. $rthur agu los o#dos para o#r pero el bullicio era demasiado grande. &l hombre sac un papel de un fajo que ten#a en la mano y seal algo mientras =egis lo miraba. 8uando por fin se gir, $rthur se apresur a preguntarle. .*+u) ha dicho; .0ay un buen n<mero de demandas que se e'pondrn esta maana ante el sheriff. 8uando concluyan estos asuntos se reunir el $lto Aribunal de justicia para o#r el caso de Kerry y Ahomas por el asesinato de 8harles &dgar Moncrieffe. .*+uiere decir que tenemos que esperar; .pregunt $rthur. .&sto no es la 8mara de los 3ores, seor .repuso =egis, irritado. &ra evidente que no. 8ondenadamente fabuloso, estaban obligados a permanecer ociosos mientras se trataban una cantidad de asuntos sin importancia. &so era insoportable: no podr#a soportarlo. 3o soportar#a. 3a interminable maana comen con una prolongada espera de la llegada del jue y del sheriff. &l incesante movimiento de la

multitud oblig a $rthur, =egis y Ne1bigging a retirarse a un costado de la sala. 5esde su puesto de observacin, $rthur ve#a entrar al patio a ms personas y diversos tipos de ganado y abrirse camino hasta entrar en la sala, todos deseosos de hacer o#r sus demandas. "e las arregl para pasearse inquieto por en medio del gent#o, mientras =egis repasaba su libro de leyes escocesas. &l seor Ne1bigging desapareci un rato para admirar las vistas, seg<n dijo, como si eso fuera una especie de festival. 3a multitud, el hedor de los animales y personas, y el retraso, que
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se iba prolongando, slo consegu#an aumentarle la ansiedad a $rthur, y casi estall en un ataque de furia asesina cuando vio pasar a 8ameron Moncrieffe por las puertas del patio, montado en un corcel de unos catorce palmos de altura, flanqueado por dos hombres a caballo. Moncrieffe salud imperioso a la gente que lo rodeaba mientras su corcel trotaba por en medio de la multitud: detuvo el caballo, se ape y entreg las riendas a un joven sin siquiera mirarlo. $rthur dio un coda o a =egis en el momento en que Moncrieffe entr en la sala grande y desapareci por una puerta oscura que conduc#a a la torre, seguido por su s)quito. =egis se encogi de hombros cuando Moncrieffe desapareci en la puerta y reanud su estudio. %ero a $rthur le herv#a la rabia en las venas. Lir bruscamente sobre sus talones y reanud su paseo, apartando de un empujn a las personas que trataban de pasar junto a )l. &l peso de su desesperan a, de su inutilidad, lo golpeaba como un martillo, lo estaba destruyendo trocito a trocito. No pod#a hacer nada, no pod#a ejercer ninguna influencia, no hab#a nada que pudiera hacer valer para cambiar ni una maldita cosa, nada. %or fin entraron el jue y el sheriff en la sala. &l jue 3ongcrier era un hombre bajo y rechoncho, e iba ataviado con una t<nica roja y una peluca empolvada: el sheriff era un poquito ms alto, vest#a una t<nica negra y una peluca empolvada que llevaba torcida sobre la

cabe a. Ligantesco detrs de los dos, ven#a Moncrieffe, caminando despreocupadamente, como si fuera el dueo de la maldita torre. 3a multitud comen a avan ar, todos deseosos de ser o#dos en primer lugar, mientras las dos autoridades se situaban detrs de la mesa sobre la improvisada tarima. $rthur tuvo la impresin de que no se pon#an de acuerdo respecto a los sillones que ocupar#an: despu)s se pusieron a hojear el fajo de papeles, que ten#a pulgadas de grosor. Moncrieffe se situ directamente detrs de ellos. (na ve que los dos estuvieron plenamente satisfechos respecto al silln correspondiente y al fajo de demandas, el sheriff llam al primer demandante de los que parec#an ser decenas.
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&ntonces comen una serie de litigios sobre cosas como cerdos, un arn)s de cuero, o una fanega de heno debida a un herrero por sus servicios. > as# continuaron las demandas, por lo visto %erthshire no se caracteri aba por la falta de litigios, mientras la ansiedad de $rthur daba paso a la desesperacin. 8uanto ms se obligaba a contemplar las posibilidades que ten#an, ms se convenc#a de que no hab#a manera de salir del embrollo. =egis no lo tranquili aba nada, estaba tan inmerso en su libro que )l comen a temer haber cometido un terrible error. $l parecer el hombre no ten#a ms conocimiento del cdigo criminal que Ne1bigging. %ero cuando se oy la <ltima de las demandas y se reuni el $lto Aribunal de 6usticia, =egis se endere al instante. "ac nerviosamente sus anteojos del bolsillo interior de la chaqueta y se los cal sobre el puente de la nari . .*Ne1bigging; .pregunt. .$h# .dijo $rthur, mirando hacia el enorme posadero que estaba apoyado, en el muro de piedra echando una cabe ada. =egis asinti y mir a $rthur nuevamente. ."er mejor que comience sus oraciones, 8hristian .dijo en vo baja y empe a abrirse camino hacia la tarima.

&ra demasiado tarde para eso. $rthur se trag el nudo de ansiedad que ten#a en la garganta, inst al gigantesco Ne1bigging a apresurar un poco el paso, y ech a andar detrs de )l, siguiendo a =egis. 8uando llegaron a la tarima, =egis conferenci con un desaliado hombrecillo con cuello de ganso, y despu)s se pase nervioso, con la cabe a gacha, las manos cogidas a la espalda, mientras el hombrecillo le#a en vo alta los nombres de los quince hombres elegidos para o#r las acusaciones contra Ahomas McKinnon y Kerry McKinnon de Llenbaden. 8uando termin, el hombre pregunt! .*+ui)n habla en nombre de Ahomas McKinnon y Kerry MacLregor McKinnon; =egis levant la cabe a y grit! .>o, si lo tiene a bien su seor#a.
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.*+ui)n habla; .pregunt el jue 3ongcrier sin molestarse en levantar la vista de sus papeles. ."eor 6amie =egis, abogado. .8ontin<e .dijo el jue al secretario. .*+ui)n habla en nombre de 8harles Filliam Moncrieffe; ."i tiene a bien el Aribunal, yo .dijo Moncrieffe.. 4arn 8ameron Moncrieffe. .Muy bien, entonces .dijo el jue .. Bigamos las pruebas de este asesinato in toto. Araed a los acusados. $l primero que trajeron fue Ahomas, que sali por la puerta de atrs de la tarima mientras la multitud le gritaba. 8uando lo conduc#an hacia una de las casetas el carcelero le dio un empujn para que se diera prisa. Ahomas trastabill, se cogi de la baranda y se plant en toda su estatura, de seis pies, ante el jue . "e oy un grito y toda la multitud se movi como un cuerpo, tratando de ver a Kerry, que en ese momento aparec#a por la puerta, conducida por un hombre al que $rthur reconoci: era el hombre que acompaaba a Moncrieffe el d#a en que )l cur al roano lesionado:

la condujo por la tarima, visiblemente encantado por los gritos ?puta@ y ?asesina@ que se elevaban de la muchedumbre. (na furia ardiente, roja, comen a subirle lentamente por el espina o: dese tener la fuer a de die mil hombres para coger a cada uno por el cuello y ahogar esas palabras estrangulndolos. =egis lo mir con e'presin triste. 8uando Kerry entr en la caseta, pase la mirada por la multitud: $rthur trat de ponerse delante, pero al instante lo empujaron hacia atrs. $terrado cay en la cuenta de que ella no lo ve#a. DNo pod#a verloE &lla desvi la vista de la multitud y mir hacia el otro lado de la tarima, a Ahomas. 3os dos se miraron mientras el jue ped#a orden a gritos, y, bendita ella, sonri: en el momento ms terrible de su vida, quer#a consolar a Ahomas. $rthur actu antes de darse cuenta, empujando con fuer a a los que le gritaban insultos, obligndolos a apartarse, tratando de
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verla, tratando de que ella lo viera. .D&stoy aqu#, KerryE .grit, levantando los bra os y agitando las manos, pero ella no pod#a verlo, en esa masa de humanidad hostil. $lguien grit ?"il.encio@ por encima de )l. &l jue 3ongcrier se inclin sobre la mesa, sus gordas papadas apoyadas en sus dos puos. .*"u nombre; .pregunt a Ahomas. .Ahomas McKinnon. .Ahomas McKinnon, se le acusa del crimen de asesinato en la muerte de 8harles Filliam &dgar Moncrieffe de Llenbhainn. *"e de clara culpable o inocente; (na sonrisa sardnica pas por la cara de Ahomas. .,nocente. &l jue dedic un momento a observarlo detenidamente, despu)s volvi su atencin a Kerry. .*"u nombre; .Kerry MacLregor McKinnon .contest ella, con vo sorprendentemente clara. .Kerry MacLregor McKinnon, se la acusa del crimen de asesinato en

la muerte de 8harles Filliam &dgar Moncrieffe de Llenbhainn. *"e declara culpable o inocente; .3o... lo mat) yo, su seor#a, en defensa propia. 3a confesin provoc una conmocin de abucheos, insultos y protestas en la multitud. $ $rthur se le oprimi el cora n como aplastado por un enorme peso. 5io un coda o a =egis. .0aga algo, hombre. .No se meta .replic =egis, devolvi)ndole el coda o.. ") lo que hago. "obre la tarima, el jue mir al sheriff, que no hac#a nada para silenciar el clamor pidiendo la sangre de Kerry, y con el ceo fruncido, levant las manos. .D4asta, bastaE .grit, golpeando la mesa con su ancha mano, hasta que se hi o silencio. 8on un fuerte suspiro de e'asperacin, hi o un gesto a Moncrieffe.! &n su calidad de acusador, a usted le cumple probar lo que dice, seor. %uede proceder. Moncrieffe intercambi una rpida mirada con el sheriff, se cogi
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las manos a la espalda y baj la cabe a. .Mi hijo fue asesinado, su seor#a .dijo suavemente.. Ahomas McKinnon y Kerry MacLregor McKinnon se confabularon para matarlo. &sper, para que su acusacin se filtrara en el p<blico, y se fue acercando al lugar donde estaba Kerry de pie. &lla mantuvo fija la mirada en el jue , con el mentn al ado, sin mirar al cretino. &l est<pido sonri ante su valent#a. $ $rthur le hormiguearon las manos del deseo de pon)rselas alrededor del cuello. ."u seor#a, el difunto -raser McKinnon, querido amigo m#o, padec#a de una debilitante enfermedad que finalmente lo llev a la muerte. 5urante sus <ltimos aos, ya no ten#a capacidad para ocuparse de sus asuntos, y sus medios de vida disminuyeron considerablemente. 0i o todo lo que podr#a hacer un hombre en sus circunstancias, busc la ayuda de socios inversores, pero tuvo la

singular desgracia de comprar un ganado de reses vacunas enfermas. 3a peste se llev todas las vacas con que esperaba obtener beneficios. -raser McKinnon recurri a m# en busca de ayuda, y lo mismo hi o al ao siguiente. "e encontr en la imposibilidad de pagar su deuda al banco y cuando se acercaba al final de su vida, lamentablemente renunci al intento de pagar sus deudas. 8uando estaba en su lecho de muerte, me deb#a cinco mil libras, y me estremece pensar en la suma que probablemente deb#a al 4anco de &scocia. "e oy una e'clamacin colectiva en la muchedumbre ante esa e'traordinaria suma de dinero. .D"u seor#aE .e'clam =egis. ."eor =egis. .3o que deb#a -raser McKinnon al 4anco de &scocia o a lord Moncrieffe no es el tema que estamos tratando aqu#, el tema es... .6ustamente es el tema, su seor#a .interrumpi Moncrieffe en vo alta., puesto que -raser McKinnon, en su lecho de muerte, encontr la manera de reparar sus deudas, y eso fue lo que llev al asesinato
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de mi hijo. .8on su perdn... ."eor =egis .interrumpi el jue , levantando pere osamente la mano.. %ermitir) que lord Moncrieffe e'ponga sus ra ones. $rthur sinti hundirse ms las ra#ces de la desesperacin en el estmago. Limi y cerr los ojos. .Lracias, su seor#a .dijo Moncrieffe, ajustndose despreocupadamente la manga de la chaqueta.. 8uando -raser McKinnon estaba moribundo, me hi o llamar a su lado. Naturalmente, fui a verle. &sa fue la primera ve que me enter) del rumor de las inmorales

relaciones entre las seora McKinnon y su primo. 3a multitud solt un siseo colectivo: Kerry se puso r#gida, levant otro poco el mentn, pero esa fue su <nica reaccin e'terna ante las mentiras de Moncrieffe. 4uena muchacha, no le des nada, pens $rthur. Ahomas, en cambio, emiti un bufido ante la acusacin, y mascull algo en vo baja. .&l pobre -raser McKinnon, viendo que su muerte era inminente, me e'plic su plan para e'tinguir sus deudas y asegurarle medios de vida a su esposa. "u plan era sencillo! dejar que el banco se incautara del terreno que hipotec para obtener el pr)stamo, y dejarme a m# el resto de las tierras y bienes McKinnon, cuyo valor cubr#a gran parte de lo que me adeudaba. > para la parte que quedaba sin pagar, ofreci a su esposa en matrimonio a mi hijo. &l p<blico casi no logr contener su e'citacin ante ese escandaloso trato. &l jue mir a Moncrieffe ceudo. .(n convenio muy inslito .coment. .,nslito tal ve , su seor#a, pero no insensato. %uesto que McKinnon perd#a todo lo que pose#a para pagar sus deudas, le pareci que esta era la manera ms conveniente para proveer de medios de vida a su joven viuda. >o lo encontr) particularmente apropiado puesto que mi hijo no ofrec#a las oportunidades normales para un matrimonio as#.
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&so pareci dejar perplejo al jue : =egis aprovech la oportunidad. ."u seor#a, no logro ver cmo las maquinaciones de un hombre en su lecho de muerte puedan contribuir a probar la indignante acusacin de asesinato. 8harles Moncrieffe no ofrec#a las oportunidades normales para un buen matrimonio debido a su lamentable trastorno, el que finalmente lo llev a... .*3amentable trastorno; .pregunt el jue . .Mi hijo .terci Moncrieffe. no estaba tal ve tan... desarrollado...

como otros hombres de treinta aos. .*+uiere decir que ten#a atrofiado el desarrollo; .+uiero decir que era un poco lento. Auvo un nacimiento dif#cil. "e oy un d)bil murmullo de comprensin entre las mujeres del p<blico y Moncrieffe gir la cabe a y les sonri tristemente por encima del hombro. .Me pareci un acuerdo justo para liquidar la deuda .dijo, con la vo embargada de una fingida emocin. .(n acuerdo del que la seora McKinnon no ten#a conocimiento, ni vo ni voto .dijo =egis en vo alta. 3ongcrier asinti distra#damente a =egis e hi o un gesto a Moncrieffe para que continuara. .8uando muri -raser, 5ios lo tenga en su gloria, no abord) inmediatamente a la seora McKinnon, quise respetar un apropiado periodo de luto. %ero, lamentablemente, la seora McKinnon emple ese tiempo en degradar a<n ms el honor de su marido con un escandaloso romance con Ahomas McKinnon. .D&so es mentiraE .replic =egis, furioso. ."eor =egis, usted tendr su oportunidad .le dijo el jue , irritado, y volvi a mirar a Moncrieffe.. *%uede probar esa abominable acusacin, espero; Moncrieffe asinti. .0ay testigos de su corrupcin, desgraciadmente, su seor#a, los que estarn felices de presentarle las pruebas. .Muy bien, entonces .dijo 3ongcrier, y mir a =egis.. *"eor =egis;
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=egis se dio un tirn en el chaleco y avan . ."u seor#a, el barn Moncrieffe quiere hacerle creer que la seora McKinnon conspir con el primo de su difunto marido, Ahomas McKinnon, para renegar del convenio hecho por su marido para pagar su deuda. +uiere hacerle creer que conspiraron en robar las

reses que asegura le pertenec#an a )l y en matar a su hijo para que ella no se viera obligada a casarse con )l. "i el barn Moncrieffe consigue hacerle creer eso, su seor#a, la propiedad McKinnon pasar al 4anco de &scocia y, sin duda, el banco vender la tierra lo antes posible para e'tinguir la deuda que se les debe. Me imagino que entonces el barn podr#a conseguir todo Llenbaden por una miseria. ."u seor#a, francamente... .Moncrieffe .interrumpi cansinamente el jue .. >a tuvo su oportunidad. $hora la tiene el seor =egis. .0i o un gesto a este para que continuara. .&l barn Moncrieffe tiene varios miles de cabe as de ganado ovino, su seor#a. 0a ampliado sus tierras de pastoreo hacia el norte y el sur, a costa de los pobres escoceses que ha e'pulsado tena mente de sus hogares. No es inconcebible, por lo tanto, que el barn Moncrieffe, sabiendo que la enfermedad de -raser McKinnon lo llevar#a muy pronto a la muerte, haya planeado conseguir todas las tierras Llenbaden, que son e'celente para el ganado lanar. Aampoco es inconcebible que el barn Moncrieffe aprovechara la oportunidad y hundiera ms y ms en deudas a su amigo, con la esperan a de hacerse con esa tierra, y tal ve incluso que haya impuesto al hombre moribundo un convenio que este no ten#a facultades para considerar. .D*8mo ha dicho;E .e'plot Moncrieffe. .D3o que MM o#doE .replic =egis. .D"eoresE .rugi el jue .. 8ontinuemos. 3ord Moncrieffe, *tiene a sus testigos; ."#, su seor#a. "i tiene a bien el tribunal, presento a la seora
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$lva MacLregor Aavish de Llasgo1, madre de Kerry MacLregor McKinnon .dijo, moviendo el bra o en gesto teatral hacia la puerta que hab#a detrs de la tarima.

Kerry se gir hacia Moncrieffe, y lo mir boquiabierta, incr)dula, sus ojos a ules en claro contraste con la palide mortal de su rostro: despu)s mir hacia la puerta por la que iba saliendo su madre, escoltada por dos hombres: en la mano llevaba una tosca cru de madera. Aen#a los cabellos grises, aunque $rthur vio que en otro tiempo lo hab#a tenido tan negro como Kerry. &ra menuda: su sencillo vestido gris le colgaba holgadamente. Mientras la llevaban a situarla frente al jue 3ongcrier, mir hacia el cielo y junt las manos alrededor de la cru . > $rthur sinti que el mundo empe aba a derrumbarse bajo sus pies.
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Cap#tulo :?
&staba viva, viva, en una pesadilla: nada parec#a real en el drama que se estaba desarrollando ante ella: era como si alguien hubiera reunido a los actores y dado las palabras que la condenar#an errneamente como puta, ad<ltera y ladrona. "e mantuvo r#gida en su caseta mientras los testigos desfilaban ante ella, con los ojos fijos en el jue , que de tanto en tanto la miraba, sus ojos castaos bordeados por algo a lo que ella slo pod#a llamar triste a. 3a impresin de ver a su madre despu)s de tantos aos, 5ios santo, cmo la hab#a envejecido la amargura, la ten#a aturdida, hundida en un lago de indiferencia. 3as infames mentiras y acusaciones que chillaba $lva para demostrar su romance con Ahomas no le eran nada nuevo: esas mismas condenaciones las recib#a por carta por lo menos una ve al mes. %ero o#rlas dichas en vo alta... la asqueaba: ya no pod#an hacer nada que la hirieran ms que lo que la her#a su madre. *> $rthur; *5nde estar#a; *0abr#a renunciado ante la imposiblidad; *0abr#a encontrado su situacin tan sin esperan a como la encontraba ella; 8mo ansiaba ver una <ltima ve la sonrisa tranquili adora de su bello desconocido.

(no a uno se fueron situando los testigos delante del jue 3ongcrier para declarar contra ella! el mayordomo de Moncrieffe, que asegur que ella y Ahomas hab#an conspirado contra el barn: un buhonero que pas por Llenbaden vendiendo ca os y sartenes, que jur que Ahomas se hab#a presentado como su marido mientras -raser estaba moribundo en la <ltima habitacin: un m)dico que dijo haber visto a Ahomas llevando las reses robadas al mercado de %erth. &l seor =egis no pod#a hacer ninguna alegacin en contra, tan hostil estaba la multitud hacia ellos. $ cada pregunta que le hac#a el jue ,
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ella contestaba con sinceridad, pero la multitud reaccionaba enfurecida. +uer#an ver un ahorcamiento, quer#an que alguien pagara por la muerte de 8harles Moncrieffe. Kerry mir a Ahomas, en el otro e'tremo de la tarima. &staba apoyado en la barra de bra os cru ados. 8apt su mirada y le sonri sarcstico. $ ella se le oprimi el cora n de remordimiento por haberle hecho eso. Ahomas hab#a sido su roca durante esos aos con su marido enfermo, y ella le pagaba dndole su condena a muerte. 4aj la cabe a, sinti)ndose incapa de continuar mirndolo: se le llenaron los ojos de lgrimas. ?5ios m#o, te lo ruego, que me cuelguen a m#, entonces, pero que dejen libre a Ahomas@. .DKerry, esc<chameE $y 5ios... la vo de $rthur la conmovi como una caricia en la mejilla, un beso en el cuello, en medio del torbellino. $bri los ojos, lo busc y lo vio de pie bajo su caseta, un poco a un lado, tratando de hacerse o#r por encima del bullicio. "us ojos castaos ten#an un brillo e'trao, pero le sonri, esa sonrisa alegre que ella hab#a llegado a amar. .DMant)n en alto la cabe a, KerryE DNo los hagas creer que te han derrotadoE

%ero es que s# la hab#an derrotado. &ra demasiado tarde, muy demasiado tarde. $bri la boca para decirle que lo amaba, pero no le salieron las palabras. $ $rthur se le ensombreci la cara: apret las mand#bulas, levant la mano y la apunt! .Aen fe en m#, Kerry McKinnon. Me prometiste que tendr#as fe en m#. $ ella le brotaron las lgrimas y le corrieron por las mejillas. "#, se lo hab#a prometido, pero slo para que )l no se hundiera en la desesperacin que estaba a punto de ahogarla. *8mo hab#a llegado a eso todo; No quer#a que $rthur la viera colgada: ese era su <ltimo deseo, que )l no la viera colgada. Cl estaba intentando avan ar, acercrsele ms, y de pronto eso la aterr, segura de que si se acercaba un poco ms perder#a las <ltimas hilachas de serenidad.
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.DKeteE .le grit, atrayendo la atencin de varias personas. (nos cuantos hombres miraron por encima del hombro para ver con qui)n hablaba. &so desconcert a $rthur, que se detuvo en seco, con la cara levemente sonrojada. $pret las mand#bulas y la mir fijamente. .DKeteE .repiti ella. .D"eora McKinnonE .le grit el jue , estirando el cuello para ver a qui)n se dirig#a. Kerry dio la espalda a $rthur, y lo <ltimo que vio de )l fue su su e'presin de apenada perplejidad. "e sinti como si el cora n le fuera a estallar en mil trocitos diferentes. No quedaba nada de ella, no quedaba nada para colgar, aparte de un cascarn vac#o. 3a invadi una e'traa calma y, con rostro impasible, mir al jue , que en ese momento estaba e'igiendo orden en la sala. 8uando se acallaron los murmullos y gritos, el jue mir a Moncrieffe, ceudo. .*&staba diciendo, seor; ."u seor#a, al recibir la carta del 4anco de &scocia, Ahomas y

Kerry McKinnon dispersaron al clan, robaron las reses y asesinaron a mi hijo cuando se trope con ellos. Mataron al pobre muchacho porque la <nica manera como Kerry McKinnon pod#a pagar las deudas al banco era cumplir las clusulas del convenio de su marido, casndose con mi hijo. &l jue mir a Kerry. .*=ecibi noticia de la deuda; .le pregunt amablemente. 3a pregunta la confundi. 0ab#a recibido una carta del banco semanas antes de la muerte de 8harles. $sinti! .Karias semanas antes .dijo cansinamente.. =ecib# noticia de las deudas varias semanas antes de... antes de que ocurriera esto. Moncrieffe emiti un bufido. ."u seor#a, si el tribunal lo tiene a bien, Dseor 5ur1ood $bernathy, del 4anco de &scociaE .e'clam teatralmente. *&l seor $bernathy tambi)n;
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8uando el seor $bernathy lleg delante del jue , la mir con tanto pesar que ella se encogi de vergPen a. 8on vo temblorosa, $bernathy inform al jue de que efectivamente hab#a enviado una carta a la seora McKinnon, el XG de julio, informndola de cmo se pagar#a la deuda. $unque ella no recibi esa carta, cuando baj el seor $bernathy de la tarima, pens que su destino estaba sellado. %ero $rthur no. Cl sab#a que Kerry no hab#a visto esa carta: )l mismo hab#a roto el sello. 5e pronto le vino una idea y se abri paso por en medio de la multitud hasta llegar a =egis, que estaba ocupad#simo hojeando un montn de papeles. .D=egisE .D$hora no, 8hristianE .&scuche... .*No ve que estoy ocupado en este momento; 4uen 5ios, hombre. "i quiere que ella viva, no me moleste ahora.

3a ansiedad y el miedo de $rthur hab#an llegado a su punto m'imo. Aal como lo ve#a )l, ten#an una pequea posibilidad, un rayito de esperan a. "e abalan sobre =egis y lo aplast contra la mesita donde este ten#a sus cosas. .&sc<cheme, =egis. Necesito tiempo. ") la forma de liberarla, pero... .DNo me diga lo que debo hacerE .e'clam =egis, apartndolo de un empujn.. 3e dije que no podr#a salvarle el maldito cuello. "upongo que incluso usted ve lo mal que est la situacin. $travesndolo con una mirada asesina, volvi la atencin a sus papeles. &l terror hi o e'plosin en el pecho de $rthur, desgarrndole el cora n y la mente. 8ogi a =egis por el bra o, lo hi o girarse bruscamente y le rode el cuello con una mano. .DNecesito tiempoE .rugi.. D&lla no vio esa carta, =egisE D>o romp# el selloE No vio esa maldita carta. =egis le cogi la mueca con las dos manos, en sus ojos reflejado su
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miedo, y trat de recuperar el aliento. .5e acuerdo, entonces, no vio la carta. *5e qu) nos sirve eso ahora; 5ios, =egis no entend#a. 3a repentina humedad que sinti en las mejillas lo asombr y humill. "e toc la mejilla. 3grimas, DlgrimasE Mir hacia el cielo, cerr los ojos y elev una silenciosa s<plica, pidiendo a 5ios que lo ayudara a sacar del pantano a esa persona amada, para poder conocer la rique a de la vida que slo ella pod#a ensearle. ?5ios m#o, te lo ruego, dame esta oportunidad@. 4aj la vista y dej caer la mano. .Fillie Keith .dijo con vo ronca.. &l muchacho que lleva la correspondencia... =egis qued boquiabierto. No fue necesaria ninguna otra e'plicacin: agrand los ojos de sorpresa, se gir a toda prisa y mir sus papeles.

.Kaya, entonces. %ero d)se prisa. Aengo a un pastor de ovejas aqu#, pero... $rthur no oy el resto de lo que dijo =egis. >a iba abri)ndose paso por entre el gent#o en direccin al patio. *8mo demonios encontrar a Fillie Keith; No ten#a la menor idea de dnde viv#a el muchacho. 0i o galopar a 3ibertad a la mayor velocidad y tir de las riendas en el primer caser#o que encontr. No hab#a nadie: al parecer estaban todos en la torre. 3a frustracin y el miedo lo atena aron, tratando de hundirlo en la corriente. "e ape, dej a 3ibertad bebiendo en un abrevadero y a grandes ancadas camin de una casa a otra, golpeando fuertemente cada puerta. &n la <ltima no se tom la molestia de golpear: en un ataque de frustracin, abri la puerta de una patada. .*No hay nadie en este triste lugar; .rugi. &l llanto de un beb) lo sobresalt. %as por la puerta. (na mujer estaba apoyada en una pared dando el pecho a un beb). 3a mujer chill y le cubri la cabe a al beb) con la mano. =ecorrido por un e'trao calor, )l se apresur a ensearle ambas manos para indicarle que no ten#a intencin de hacerle dao.
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.%erdneme, seora, pero tengo suma urgencia en encontrar al muchachito Fillie Keith, el que reparte la correspondencia. 5emasiado atnita para hablar, ella slo pudo asentir. $rthur se enterr las uas en las palmas, esfor ndose por mantener la calma, y se oblig a preguntar lentamente! .*5nde... puedo... encontrar... a Fillie Keith; .Killiecran2ie .susurr ella. $ $rthur le dio un vuelco el cora n, con una nueva esperan a. Lir sobre sus talones y corri hacia 3ibertad. No se permiti pensar a qu) distancia estar#a Killiecran2ie, simplemente espole a 3ibertad hacia el oeste, baj la cabe a y trat de e'pulsar de su cabe a todo pensamiento que no fuera Fillie Keith.

3ibertad cubri la distancia en un cuarto de hora, pero el caser#o estaba tan desierto como el primero. "lo estaba all# un herrero, ocupado en su fragua. 8amin hacia )l con la mano apoyada en la culata de su pistola que colgaba envainada a su costado. .%erdone, seor, pero tengo la imperiosa necesidad de encontrar a Fillie Keith de inmediato. &l herrero levant la vista, lo mir despreocupadamente un instante y volvi la atencin a la herradura que estaba forjando. .&st repartiendo el correo, como hace cada semana. ."#, *pero dnde; D&s un asunto de suma importanciaE .>a, pero yo no puedo ayudarle, milord. Fillie viaja por muchos caminos diferentes. No tengo la menor idea de dnde podr#a estar. Aranquilo. .*"abe a qu) hora regresa; .$h, s# .repuso el herrero metiendo la herradura en agua fr#a.. No antes del anochecer, puede estar seguro. &so era demasiado tarde. 8ondenadamente demasiado tarde. &l mundo se desmoron al fin bajo sus pies. &ch a andar con pasos inseguros: sinti que se hund#a y hund#a rpidamente hasta el borde de la desesperan a. "inti su fracaso como un afilado cuchillo que le atravesaba el cora n, y se le llen la imaginacin con la palide
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mortal de Kerry, de pie all# en la caseta, desvaneci)ndose de agotamiento y bajo el peso de los testimonios, las mentiras, en contra de ella. 8amin sin ver, parali ado por su incapacidad para salvarla, por el aplastante conocimiento de que todo estaba acabado, de que no pod#a impedir que la marea de ese juicio se la llevara, le arrebatara a la persona que amaba por encima de todo. &se pensamiento lo abrum: se le doblaron las piernas y de pronto se encontr de rodillas en medio del surcado camino que pasaba por

el centro del caser#o. "e le llenaron los ojos de lgrimas, lgrimas de frustracin, de duelo: la hab#a perdido. 0ab#a perdido a la <nica persona que era capa de hacerlo creer que e'iste el cielo en la tierra. 3a sensacin de p)rdida fue tan aniquiladora, tan sofocante que locamente le record a %hillip. 8on qu) frecuencia hab#a intentado imaginarse la desesperacin que pod#a llevar a un hombre a poner fin a su propia vida. 8mo rogaba a 5ios que %hillip no hubiera sentido nada tan terrible como eso. (n sonido, un suave silbido lo hi o levantar la cabe a: mir a la derecha y tuvo que ahogar una e'clamacin. $ll# estaba %hillip, con la espalda apoyada en la pared de una casa, con una pierna cru ada negligentemente sobre la otra, los bra os cru ados por debajo del agujero en el pecho. $rthur hi o una inspiracin resollante y se sent sobre los talones. 0ab#a perdido la maldita chaveta. *&staba loco; *8mo pod#a ver a %hillip si no se hab#a vuelto loco de remate; %hillip movi la cabe a en direccin a un grupo de casas. $rthur percibi un movimiento entre las casas, un atisbo de algo rojo y volvi a o#r el suave silbido. "e incorpor y camin hacia el lugar de donde proven#a el silbido: retrocedi un poco, hasta que volvi a vislumbrar el color rojo, que en ese momento ven#a en direccin a )l. Fillie Keith. $rthur se apresur a pasarse la manga por un ojo. .Fillie .le dijo, tendi)ndole la mano.. Fillie, esc<chame, muchacho.
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Aienes que ayudarme. Fillie lo mir asustado.."# .dijo, con vo insegura. .A< quieres a nuestra seora McKinnon, *verdad; $l instante se rubori la cara del nio. 4aj los ojos hacia su urrn, y se mordi el labio. .&lla te necesita ahora, Fillie .le dijo, acercndose un paso.. "abes que te necesita, *verdad; .le pregunt dulcemente.

Fillie asinti muy lentamente y retrocedi un paso, sin levantar la vista. &ntonces $rthur lo comprendi. 8mo lo comprendi, no ten#a idea, pero comprendi que el pobre nio vio morir a 8harles Moncrieffe. "e le acerc de a poquito y suavemente le pas un bra o por los hombros, y le dio un tranquili ador apretn. .0ay ocasiones, Fillie, en que un hombre debe ayudar a sus amigos aunque tenga mucho miedo. +u) te parece que conversemos un poco, *eh; 5e hombre a hombre .aadi calmadamente. Fillie sorbi por la nari y se enterr los dedos en los ojos. $rthur le dio unas palmaditas en el bra o y en silencio lo condujo hasta 3ibertad, sosteni)ndolo muy junto a )l con el bra o, consolndolo. "lo cuando tuvo al muchacho firmemente instalado sobre el lomo del caballo, volvi la vista hacia la casa donde estaba %hillip, desde donde le hi o el gesto hacia Fillie Keith. >a no estaba. Kerry cre#a que sus piernas no la aguantar#an mucho tiempo ms. Mir hacia el techo de la vieja torre, pensando si oir#a cantar a los ngeles cuando muriera. 0ac#a rato que hab#a perdido el hilo de lo que estaba haciendo el seor =egis. &staba interrogando a un anciano pastor de ovejas acerca de cules eran los mejores pastos para que pacieran las ovejas, y cules para que pacieran las vacas. &n realidad, ella estaba de acuerdo con Moncrieffe, no ve#a qu) importancia pod#a tener eso. 3levaban horas con ese tema: el jue 3ongcrier parec#a estar perdiendo la paciencia tambi)n. 8on la cabe a apoyada en el puo de
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la mano derecha, y con los dedos de la mano i quierda tamborileaba sin cesar sobre la mesa, mirando a =egis con el ceo fruncido. %or lo menos $rthur le hab#a hecho caso y se hab#a marchado, al menos eso esperaba ella. $unque ten#a la visin borrosa, mir alrededor buscando su cara, su porte aristocrtico. No estaba.

&ntrecerrando los ojos, desvi la mirada hacia Ahomas, que parec#a muy interesado en lo que estaba diciendo el pastor. 5eseaba poder apartar los pensamientos de lo inevitable. (na parte de ella deseaba arrojarse a los pies del jue y suplicarle que le ahorrara el sufrimiento de la espera. Btra parte de ella deseaba vivir el mayor tiempo posible, cada segundo de cada momento que le quedaba. "i pudiera sentarse, aunque slo fuera un momento. .D"eor =egisE .e'clam repentinamente el jue .. >a he o#do lo suficiente sobre el pastoreo de ovejas. *+u) pretende con todo esto; ."u seor#a, quer#a demostrar que las mejores tierras de pastoreo para ovejas son las que pose#a la seora McKinnon. .D"#, s#, lo ha demostradoE *> qu); .insisti 3ongcrier. =egis frunci el ceo, apoy las manos abiertas sobre la mesa y pareci debatir en silencio el asunto. .+uerr#a e'poner una teor#a, seor#a. &l jue e'hal un fuerte suspiro. .Muy bien, entonces, pero esta ser su <ltima teor#a, seor =egis. . 8reo que el barn Moncrieffe codiciaba Llenbaden... .D8on su perdn, protesto nuevamente, seorE .e'plot Moncrieffe, eri ado. .(sted le aconsej a la seora McKinnon que no criara ovejas, *verdad; %or el propio testimonio de ella, no rebatido, usted le aconsej que criara vacas, aun. cuando era evidente que esa tierra no sustentar#a a ese ganado. *No le dijo eso con el fin de que ella se hundiera ms en deudas y usted pudiera apropiarse de su tierra para criar ovejas; *No segu#a eso la misma l#nea de sus anteriores ampliaciones de terreno de pastoreo para ganado ovejuno, seor;
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"e hi o un profundo silencio en la sala. Kerry pestae y trat de enfocar la mirada en =egis. ."u seor#a, hemos o#do a un vendedor ambulante que asegura que

Ahomas McKinnon se present como el marido de la seora Mc. Kinnon, mientras su marido, -raser McKinnon, yac#a moribundo en una habitacin de atrs. >o sugerir#a que su primo quiso dar la ilusin de un marido por si al buhonero se le ocurr#a robarle a una mujer indefensa. &n cuanto a la madre de la seora McKinnon, es una fantica religiosa que tiene un largo historial de condenarlo todo y condenar a todo el mundo, sea o no sea verdad. Aambi)n hemos o#do a un m)dico que vio a Ahomas McKinnon llevando las reses al mercado. "abemos que en esos momentos la seora McKinnon hab#a enviado a sus parientes a 5undee, donde esperaba que pudieran conseguir pasaje para &stados (nidos. *%ara qu) enviar lejos a sus parientes si no era por el bien y bienestar de ellos; 0ab#an vivido en ese valle durante generaciones, viv#an junto con ella, junto con Ahomas McKinnon. No me parece particularmente prudente hacer eso si conspiraba un asesinato: *qui)nes mejores que sus parientes para atestiguar en su favor, en ese caso; &l jue 3ongcrier se hab#a endere ado en su silln, y estaba observando a =egis con cierto inter)s. .%uede que haya sido as#, seor .dijo.. %ero no ha tomado en cuenta dos hechos! el primero, que el seor $bernathy le escribi que ya hab#a vencido el pla o de la deuda, justo antes que enviara lejos a su clan, y, el segundo, *cmo lleg a morir de un disparo 8harles Moncrieffe; 3a multitud guard silencio, esperando la respuesta. &l seor =egis mir a Kerry: era evidente su desesperacin. .3a seora McKinnon le dijo que no hab#a visto esa carta, su seor#a .dijo calmadamente.. >o creo que eso es cierto. 8reo que esa carta y la otra de su madre las llevaron all# alrededor del momento en que 8harles Moncrieffe fue a su casa. Kerry pestae.
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.Kerry McKinnon .continu =egis. hi o todo lo que sab#a hacer para salvar su casa, pero cuando no pudo reunir el dinero, hi o lo que ten#a que hacer: los envi lejos, trat de vender las reses para que pudieran comprar pasaje a &stados (nidos. %ero el barn Moncrieffe deseaba su tierra. Kerry McKinnon no vio esa carta, slo vio a 8harles Moncrieffe, cuando )l intent violarla por orden de su padre. 8on la cara l#vida, Moncrieffe avan violentamente hasta ponerse delante de 3ongcrier. .D"eor#a, no tolerar) esas mentirasE .D3as <nicas mentiras que se han dicho en esta sala las ha dicho usted, MoncrieffeE 3a vo de $rthur son clara y fuerte por encima de los murmullos: Kerry dej de respirar. Cl ven#a acercndose a la tarima, con Fillie Keith firmemente cogido de la mano. "u e'presin era de resolucin, hasta tal punto que se le desencajaba la mand#bula. .*+ui)n es usted; .e'clam el jue 3ongcrier. .3ord $rthur 8hristian, su seor#a. %ero lo ms importante, este muchachito es Fillie Keith de Killiecran2ie. Fillie reparte la correspondencia en los caser#os de los valles, y el d#a de hechos, fue a dejar la <ltima correspondencia a Llenbaden. Moncrieffe rugi su protesta, pero el jue no le prest atencin. Kerry segu#a sin respirar, no pod#a recuperar el aliento. &l jue se inclin sobre la mesa y mir atentamente a Fillie. .*8mo te llamas, muchacho; .Fillie Keith .balbuce Fillie. .Fillie Keith, dos personas han sido acusadas de asesinar a 8harles Filliam &dgar Moncrieffe. *Aienes informacin en sentido contrario; Kisiblemente asustado, el nio ech atrs la cabe a para mirar a $rthur. $rthur le sonri clidamente, con la misma sonrisa tranquili adora que Kerry hab#a visto tantas veces: en ese momento sinti cmo la fuer a de esa sonrisa le penetraba en los huesos.
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Fillie debi de sentirla tambi)n, porque asinti y, centrando la atencin en el jue , le dijo que vio cuando 8harles Moncrieffe atac a la seora McKinnon para dominarla, que se asust y se escondi, que despu)s mir por la ventana cuando Moncrieffe entr en la casa sigui)ndola. "u historia cal aba en todos los detalles con lo que hab#a e'plicado ella. $ Kerry se le revolvi el estmago al o#rlo, horrori ada de que el muchacho hubiera presenciado ese comportamiento tan bestial. .*+u) hiciste cuando ella le dispar; .le pregunt el jue . Fillie se rubori y se mir las sucias botas. .Me... eh... estuve un buen rato escondido, milord. > despu)s... entr) en la casa, entr) para mirarlo. .&l pobre muchacho estaba rojo como un tomate.. Nunca hab#a visto a un hombre muerto, milord, tan de cerca. "e me cayeron las cartas por distraccin. &l jue refle'ion un momento y luego le pregunt. .*=ecuerdas qu) cartas eran; Fillie asinti. .(na carta de su madre y una del 4anco de &scocia. 3o recuerdo porque la seora McKinnon siempre parec#a un poco enferma cuando llegaban esas cartas. &l jue levant lentamente la cabe a y mir a Moncrieffe, con los ojos entrecerrados. .Lracias, Fillie Keith. Nos has sido de mucha ayuda, muchacho. %arecer#a, milord Moncrieffe, que la teor#a del seor =egis es la correcta... .D&so es rid#culoE .e'clam Moncrieffe, furibundo. &l jue 3ongcrier se levant en toda su estatura, de algo ms de cinco pies, y cru los bra os sobre su abultada tripa. .(sted puede considerar rid#culo a este tribunal, milord, pero creo que encontr la manera de e'pulsar a decenas de escoceses de sus tierras para poder pastorear a sus ovejas y casar a su hijo simpln. $ menos que haya alguien aqu# que pueda demostrar lo contrario, estas personas deben quedar en libertad inmediatamente. ."e gir

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a mirar a sus hombres.. D3iberadlosE .rugi.. DAraedme aqu# al seor $bernathyE "eor =egis, Dusted viene conmigoE $cto seguido abandon la tarima y sali por la puerta de atrs pisando fuerte. 3a multitud enloqueci: de pronto todos empujaban para llegar hasta Moncrieffe, sus convicciones cambiadas por el veredicto del jue . 3a sangre abandon la cara de Moncrieffe: se gir en busca de una salida, y rodeado por su s)quito, se apresur a seguir al jue por la puerta de entrada en la torre. &n un e'tremo de la tarima, el seor Ne1bigging ayud a bajar a Ahomas, dndole joviales palmaditas en la espalda. &l seor =egis estaba al pie de la tarima, con aspecto de estar algo aturdido, mirando la puerta que llevaba a la torre, hasta que al fin ech a andar y sali por ella. Kerry estaba parali ada, no lograba mover las piernas. 3a caseta se arande cuando la gente pas a su lado gritando, deseando coger a Moncrieffe. 3a repentina presin de una mano en su hombro no la sac de su estupor: continu mirando la escena, boquiabierta, sin poder creer que la hab#an sacado del borde de la muerte. .5ios m#o, mi amor... &ntonces se desmoron y tuvo que apoyarse en )l, porque las piernas no la sosten#an con el tremendo peso de sus emociones. Cl la cogi en sus bra os, la hi o girarse y le cubri la sucia cara con besos. .5ios m#o, pens) que te hab#a perdido .susurr )l con la boca sobre su mejilla.. &staba seguro de haberte perdido. &l ruido de la sala pareci retroceder a mucha distancia: slo o#a la vo de )l, los latidos de su cora n: slo sent#a su cuerpo, su calor. 0ar#a cualquier cosa, comprendi, por continuar eternamente entre sus bra os. .No me perders, $rthur .le dijo, con la vo tr)mula por la emocin.. ,r) donde t< vayas, no me importa dnde sea, pero no

volvers a perderme. .&ntonces ven conmigo a casa ahora mismo .dijo )l, ayudndola a
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bajar de la tarima.
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Cap#tulo :7
Glem'aden 6787
&l sol estival comen aba a disipar la niebla matutina que discurr#a por encima de los tallos de cebada, tan altos que llegaban a la cabe a de un hombre. &n el cerro de atrs de la casa blanca, estaban agrupadas cuatro ovejas de cara negra observando a uno de los die corderitos que hab#an nacido esa primavera. 3a casa blanca ten#a techo y persianas nuevos, y un equipo de hombres estaba trabajando diligentemente en construir un ala nueva que, seg<n rumoreaban algunos, ser#a ms grande que la casa Moncrieffe entera. 3as casitas esparcidas por el valle tambi)n ten#an techos nuevos: de tres de ellas sal#an volutas de humo que sub#an pere osas hacia el cielo de la maana, sealando que hab#a empe ado el d#a para las familias que encontraran su camino de vuelta desde las llanuras costeras, muchas llegadas en la barca de r#o de los hermanos =ichey. Fillie Keith tom el sendero por en medio del campo de cebada, caminando muy cmodo con sus nuevas botas de cuero, su nuevo urrn de cuero colgado al hombro, ambos regalos de lord 8hristian de los que se sent#a particularmente orgulloso. 8uando se acercaba a la casa blanca, divis a lady 8hristian, ese era el nombre de la seora McKinnon ahora, desde que se prometiera a lord 8hristian bajo el viejo roble de la orilla sur del 3och &igg, y se detuvo a contemplarla. &lla estaba acuclillada jugando con los cachorritos

que diera a lu la perra pastor del seor Lilgarry hac#a unas semanas. Fillie dej escapar un largo suspiro de anhelo: supon#a que la amar#a siempre. Meti la mano en su urrn y sac el paquete de cartas que hab#an
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llegado. 0ab#a varias para lord 8hristian, una de un conde e incluso una de un duque, porque hab#a mirado los sellos: a los dos con Mary "hane les encantaba mirar los sellos y adivinar de dnde ven#an, antes que )l hiciera el largo trayecto a Llenbaden cada semana. 0ab#a una carta del seor =egis, abogado, dirigida a lady 8hristian. &l seor =egis se hab#a venido a vivir a %itlochry. Fillie lo sab#a todo del seor =egis: hab#a hecho tan buen trabajo en el juicio que el jue 3ongcrier lo nombr su abogado defensor especial para %erthshire: el suyo era un trabajo prspero, porque no escaseaban los litigios en %erthshire, sobre todo en esos momentos, cuando todo el mundo estaba entablando pleitos contra el barn Moncrieffe. 0ab#a una carta especial tambi)n, pens Fillie sonriendo. Aodas las semanas ella le preguntaba si tra#a noticias de Ahomas McKinnon o de $ngus Lrant. &l detestaba decirle que no. 4ueno, ese d#a llevaba una abultada carta, que hab#a hecho todo el camino desde &stados (nidos! una carta de Ahomas McKinnon. 8uando sal#a del campo de cebada, vio aparecer a lord 8hristian por una esquina de la casa y coger a lady 8hristian por la cintura: despu)s de darle una vuelta en volandas, la bes largamente, tal como )l soaba con hacer. 8uando entr en el patio, sobresaltndolos, a ella se le sonrojaron bellamente las mejillas y se ech hacia atrs una guedeja que le ca#a en la sien. .DFillie KeithE >a es el d#a del correo, pues. ."# .dijo )l, y sin poder disimular su sonrisa, le entreg el paquete.

&lla las fue pasando y su mirada se detuvo en la de Ahomas McKinnon. Aard un momento en asimilarlo, pero con un gritito de alegr#a, le pas las dems a su marido y corri hacia el roble de ms abajo de la casa blanca a leerla. 5os cachorros la siguieron anadeando. 8on las cartas bien cogidas en las manos, lord 8hristian lo mir interrogante.
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.Ahomas McKinnon .dijo )l. 3ord 8hristian sonri de oreja a oreja. .$j. 8onque el bribn ha escrito por fin, *eh; >a debe de ser ms rico que 8reso. .3e dio una palmadita en el hombro, sonriendo.. &n la cocina hay una o dos galletas para ti, muchacho. $cto seguido ech a andar hacia donde lady 8hristian estaba de rodillas, sentada en los talones. Fillie observ a lord $rthur arrodi llarse a su lado, ponerle el bra o sobre los hombros y acercar la cabe a a la de ella para leer tambi)n la carta. "inti una agradable sensacin al verlos a los dos as#, y mientras caminaba hacia la cocina para coger sus galletas, pens si Mary "hane le permitir#a alguna ve seguirla hasta su casa, tal como la seora McKinnon se lo permiti al ingl)s.
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Ep#lo"o

Dun5ood*(!ur de In"laterra( 6797


3os tres hombres en cuyos cabellos ya brillaban algunos hilos de plata se internaron en el campo de hierba amarillenta, que les llegaba a los muslos, caminando ligeramente separados, cada uno sumido en sus pensamientos. (no de ellos se detuvo cerca de un bosquecillo a mirar atentamente los rboles, frotndose el cuello. .$h# .grit a los otros.. &se es.

"us dos compaeros miraron hacia el lugar donde apuntaba. ."#, ah# fue, pues .dijo $rthur, con un dejo en la vo que delataba los aos pasados en &scocia. .*&sts seguro; %ens) que era ms all. $rthur se gir a mirar a $drian. .&stoy seguro .dijo solemnemente, caminando hacia 6ulian, que ya iba avan ando hacia los rboles. $drian los sigui a paso ms lento, por el pequeo dolor que le causaba en la rodilla el fr#o de ese d#a de otoo. 8uando los otros dos llegaron junto a )l, 6ulian se ajust los anteojos y apunt hacia un tocn de rbol. .*3o recordis; A< estabas all#, $drian, cuando $rthur te grit . dijo. .3o recuerdo muy bien .dijo $drian y, como si hubiera o#do un disparo a su espalda, gir la cabe a para mirar hacia atrs.. Aodav#a me parece un sueo. .Nunca lo he entendido .continu 6ulian.. "upongo que me ir) a la tumba sin entender por qu) lo hi o. &stuvieron un buen rato en silencio, mirando alrededor, cada uno reviviendo esa horrible maana de hac#a casi quince aos. .*=ecordis las palabras del cura la maana de su funeral; .pregunt 6ulian.
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.8onoced en su muerte la virtud de la misericordia .dijo $drian al instante.. "#, las recuerdo. 0e pensado en ellas con mucha frecuencia, porque eso es e'actamente lo que descubr# con su muerte. "i no hubiera sido por %hillip, nunca me habr#a casado con 3illiana. &sa mujer me ha enseado el verdadero significado de la palabra misericordia. 6ulian se ech a re#r. .Ae has puesto un poco tonto en la veje , $lbright. 3o que dijo el cura fue! ?8onoced en su muerte la virtud del amor@. 3o recuerdo

porque en ese momento encontr) absurdo que dijera eso. %ero, curiosamente, de una manera indirecta, como si dij)ramos, tal ve nunca habr#a conocido el verdadero amor si no me hubiera casado con 8laudia. > todos sabemos que no me habr#a casado con 8laudia si no hubiera sido por la muerte de %hillip. .Kaya, los dos estis equivocados .terci $rthur, descartando lo dicho con un movimiento de la mano.. &l cura dijo e'actamente! ?8onoced en su muerte la calidad de la vida@. 8reedme, pues, porque esas palabras las he o#do una y otra ve en la cabe a a lo largo de los aos, tal como lo dijo, y eso fue precisamente lo que me impuls a viajar a &scocia, y me llev a Kerry. Nunca habr#a hecho ese viaje si %hillip no hubiera hecho esa inversin tan mala. &se viajecito me hi o conocer una calidad de vida cuya e'istencia ignoraba. No tendr#a a Kerry si %hillip no me la hubiera sealado. 6ulian y $drian lo miraron de forma e'traa: $rthur mir al cielo, poniendo los ojos en blanco. .+uiero decir, en mis sueos. "oaba con )l con mucha frecuencia, con demasiada frecuencia, hasta que al fin tom) la decisin de abandonar ,nglaterra y seguir a Kerry, a su casa. .8onque todav#a padeces de sobreabundancia de sentimentalismo, *eh; .dijo 6ulian riendo. $rthur le asest un golpe en el hombro. .D$yyE *Aen#as que golpear tan fuerte; .Mirad ah#, los dos .dijo $drian, sealando.
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3os otros dos se giraron a mirar con $drian hacia el riachuelo que discurr#a por detrs de 5un1oody. %or la orilla cubierta de hierba iban caminando tres mujeres, una rubia, otra de cabellos castao roji o y la tercera de cabellos negro a abache. 3as tres parec#an sentirse muy a gusto juntas, conversando y riendo como jovencitas: las tres se detuvieron a admirar una bandada de mariposas. 8erca de ellas jugaban sus hijos! la hija y los dos hijos de $drian, las

cuatro niitas de 6ulian y los dos nios de $rthur. Aodos estaban reunidos a la orilla del riachuelo: los mayores chillaban embelesados por una historia que les estaba relatando con muchos adornos uno de los hijos de $drian, y los ms pequeos estaban acuclillados formando un c#rculo, con las cabe as inclinadas, absortos en la contemplacin de algo que hab#a sobre la hierba. $drian sonri y se volvi a mirar el campo amarillo donde %hillip encontrara la muerte. .Nunca sabremos por qu), *verdad; "on muchas las preguntas sin respuesta. %ero de una cosa podemos estar completamente seguros, si no hubiera sido por esa horrible y fr#a maana en este mismo campo, nunca habr#amos conocido ni visto tanta belle a como la que tenemos ahora ante nosotros. $migos m#os, con su muerte %hillip nos dio la vida. Ninguno habl durante un largo rato. -inalmente $drian se gir a mirar a 6ulian y a $rthur: los dos estaban en posturas que recordaban a los libertinos que fueran en otro tiempo, 6ulian con el bra o apoyado en el hombro de $rthur, y este con los bra os cru ados en el pecho, con una discreta sonrisa en la cara. $rthur se ech a re#r y agit la cabe a. .*+u), ms efusin de sentimentalismo; .brome 6ulian, dndole un coda o y apartndose. .&n realidad, estaba pensando... .*"#; .lo anim $drian. .*+u) demonios pretende hacernos 6ulian; D8uatro niasE "inceramente, Kettering, *es que no aprendiste la leccioncita la
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primera ve ; *No podr#as haberlas espaciado un poco, qui ; %or lo menos $drian tuvo la decencia de tener a sus hijos en casa hasta que tuvieran edad para avisar de sus necesidades. &l mes pasado, cuando nos enviaste a esas cuatro a Llenbaden, casi llegu) a

convencerme de que lo hab#as hecho slo para torturarme... .*>o; *> t<; .e'clam 6ulian, indignado, echando a andar por el campo.. &sos pequeos demonios que llamas hijos son como para hacer desear a un hombre huir al 8ontinente. +u), *has empe ado a formar tu pequeo ej)rcito escoc)s; %or el amor de 5ios hombre, ya acab la guerra. $drian celebr la broma y, sonriendo, volvi a mirar hacia sus hermosas y perfectas familias: despu)s sigui a sus viejos amigos, sin parar de discutir, naturalmente, y los tres se adentraron ms en el campo, hacia el lugar donde, seg<n aseguraba 6ulian, $drian dej una ve tirado un bastn en perfecto estado para poder llenarse las dos manos con una joven tabernera
E !te li'ro pertene%e a la Serie de Lo! Li'ertino! de Re"ent Street 2 !u! tre! t#tulo! e!tan pu'li%ado! en Titania @UN CABALLERO PELIGROSO @EL SEDUCTOR SEDUCIDO @EL BELLO DESCONOCIDO