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En el ao 1946, un grupo de matemticos propuso un modelo de computacin en el cual se describa la organizacin de una mquina electrnica.

La proposicin fue publicada con el ttulo "Discusin Preliminar sobre el Diseo Lgico de un Instrumento Electrnico de Computacin" y sus autores fueron Burks, Goldstine y Von Neuman. Von Neumann tuvo la idea de construir la mquina de tal modo que pudiera "memorizar" una serie de rdenes y una serie de datos, de tal modo que pudiera luego "trabajar sola" hasta lograr el resultado. Concibi para ello la "arquitectura" o estructura fsica hoy conocida con su nombre y generalizada en la segunda y la tercera generacin de computadores, arquitectura que describiremos a continuacin. Paralelamente concibi lo que se ha llamado el "programa", o sea un conjunto estructurado de rdenes o instrucciones de trabajo que guan, paso a paso, el funcionamiento de la mquina. Esto lleva a una primera estructuracin: debe haber una unidad de memoria y una unidad que procesa, y esta memoria debe poder contener el programa y los datos as como resultados parciales de las operaciones en curso. Estas dos unidades bsicas conforman la "Unidad Central de Procesos" (CPU o "Central Process Unit", en ingls). Tanto los computadores con gran volumen de memoria y alta velocidad de proceso (llamados "main-frame") como los computadores personales de nuestras oficinas u hogares ("PC" o "Mac") o las mquinas de video-juegos ("flippers" electrnicos) tienen una "CPU" con esta misma estructura y que cumple las mismas funciones bsicas. Ahora bien, la Unidad Central de Procesos o CPU se subdivide no en dos sino en tres importantes partes: Una Unidad Aritmtica, para efectuar las operaciones, y Una Unidad de Control que asegura el correcto flujo de informacin desde la entrada hacia la memoria, desde ah hacia la unidad aritmtica, luego de nuevo hacia la memoria y, por fin, hacia la salida. La Memoria, para conservar la informacin indispensable para operar.

Esta publicacin tuvo una gran influencia en el mundo cientfico y prcticamente todos los computadores construidos desde entonces han sido diseados siguiendo los principios bsicos expuestos en ella. Por esta razn, se dice que los computadores de hoy da corresponden a la "arquitectura de Von Neuman". La mquina propuesta por John Von Neuman fue construida y probada exitosamente a principios de 1950. Una de las ideas ms importantes incorporadas a este computador fue la de almacenar el programa -el conjunto de instrucciones que resuelven un problema- en su memoria. Esto permite procesar ms rpidamente las instrucciones, bajo supervisin de una unidad de control, dndole al mismo tiempo mayor flexibilidad al computador. El rango de posibles problemas que se podan resolver con el computador aument significamente. Por ejemplo, el computador poda alternar el procesamiento entre varios programas almacenados en memoria en fracciones de segundo en lugar de esperar a ser reprogramado externamente en forma manual. Adems, los programas podan interactuar y cooperar entre s en la resolucin de problemas. A partir de este computador se produce un importante salto cualitativo: se abren posibilidades insospechadas de procesamiento en una multiplicidad cada vez mayor de aplicaciones. La era del computador haba comenzado.

LAS GENERACIONES HISTRICAS DE LA EVOLUCIN DE LAS COMPUTADORAS Primera Generacin (1938-1958)


En esta poca las computadoras funcionaban con vlvulas, usaban tarjetas perforadas para entrar los datos y los programas, utilizaban cilindros magnticos para almacenar informacin e instrucciones internas y se utilizaban exclusivamente en el mbito cientfico o militar. La programacin implicaba la modificacin directa de los cartuchos y eran sumamente grandes, utilizaban gran cantidad de electricidad, generaban gran cantidad de calor y eran sumamente lentas.

Segunda Generacin (1958-1963)


Caractersticas de sta generacin: Usaban transistores para procesar informacin. Los transistores eran ms rpidos, pequeos y ms confiables que los tubos al vaco. 200 transistores podan acomodarse en la misma cantidad de espacio que un tubo al vaco. Usaban pequeos anillos magnticos para almacenar informacin e instrucciones. Producan gran cantidad de calor y eran sumamente lentas. Se mejoraron los programas de computadoras que fueron desarrollados durante la primera generacin. Se desarrollaron nuevos lenguajes de programacin como COBOL y FORTRAN, los cuales eran comercialmente accesibles. Se usaban en aplicaciones de sistemas de reservaciones de lneas areas, control del trfico areo y simulaciones de propsito general. La marina de los Estados Unidos desarrolla el primer simulador de vuelo, Computadora Whirlwind. Se comenz a disminuir el tamao de las computadoras. Aparecen muchas compaas y las computadoras eran bastante avanzadas para su poca como la serie 5000 de Burroughs y la ATLAS de la Universidad de Mnchester. Algunas computadoras se programaban con cintas perforadas y otras por medio de cableado en un tablero.

Tercera Generacin (1964-1970)


Comienza a utilizarse los circuitos integrados, lo cual permiti abaratar costos al tiempo que se aumentaba la capacidad de procesamiento y se reduca el tamao de las mquinas.

La tercera generacin de computadoras emergi con el desarrollo de circuitos integrados (pastillas de silicio) en las que se colocan miles de componentes electrnicos en una integracin en miniatura. El PDP-8 de la Digital Equipment Corporation fue el primer miniordenador.

Cuarta Generacin (1971-1983)


Fase caracterizada por la integracin de los componentes electrnicos, lo que propici la aparicin del microprocesador, es decir, un nico circuito integrado en el que se renen los elementos bsicos de la mquina. Se desarroll el microprocesador. Se colocan ms circuitos dentro de un "chip". "LSI - Large Scale Integration circuit". "VLSI - Very Large Scale Integration circuit". Cada "chip" puede hacer diferentes tareas. Un "chip" sencillo actualmente contiene la unidad de control y la unidad de aritmtica/lgica. El tercer componente, la memoria primaria, es operado por otros "chips". Se reemplaza la memoria de anillos magnticos por la memoria de "chips" de silicio. Se desarrollan las microcomputadoras, o sea, computadoras personales o PC. Se desarrollan las supercomputadoras.

Quinta Generacin (1984 -1999)


Surge la PC tal cual como la conocemos en la actualidad. IBM presenta su primera computadora personal y revoluciona el sector informativo. En vista de la acelerada marcha de la microelectrnica, la sociedad industrial se ha dado a la tarea de poner tambin a esa altura el desarrollo del software y los sistemas con que se manejan las computadoras.

Sexta Generacin (1999 - Actualidad)


Como supuestamente la sexta generacin de computadoras est en marcha desde principios de los aos noventas, debemos por lo menos, esbozar las caractersticas que deben tener las computadoras de esta generacin. Tambin se mencionan algunos de los avances tecnolgicos de la ltima dcada del siglo XX y lo que se espera lograr en el siglo XXI. Las computadoras de esta generacin cuentan con arquitecturas combinadas Paralelo / Vectorial, con cientos de microprocesadores vectoriales trabajando al mismo tiempo; se han creado computadoras capaces de realizar ms de un milln de millones de operaciones aritmticas de punto flotante por segundo (teraflops); las redes de rea mundial (Wide Area Network, WAN) seguirn creciendo desorbitadamente utilizando medios de comunicacin a travs de fibras pticas y satlites, con anchos de banda impresionantes. Las tecnologas de esta generacin ya han sido desarrolladas o estn en ese proceso. Algunas de ellas son: inteligencia / artificial distribuida; teora del caos, sistemas difusos, holografa, transistores pticos, etc.