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SINOPSIS

Kalam, un joven mdico procedente de la ciudad de Assur, emigra con su esposa Damkira y su hijo Nabui a Nnive, capital del imperio asirio. Gracias a sus habilidades mdicas, consigue salvar la vida del todopoderoso rey Assarhaddon. ste, como agradecimiento, le nombra su mdico personal y Kalam se traslada con su familia al palacio real. Pero poco le dura la felicidad al joven mdico. Assarhaddon se encapricha de Damkira e intenta alejarle de ella envindole a la guerra contra los temibles cimerios. Comienza as un largo peregrinaje que le llevar desde el Egipto de los faraones hasta el Kushan de los yuezhi. El odio y los deseos de venganza guiarn sus pasos de nuevo hasta Nnive con el objeto de hacer justicia y asesinar al hombre que le haba separado de su amada familia.

EL DESIGNIO DE LOS DIOSES


Alfonso Sols

A Paloma, el amor de mi vida, sin su apoyo y ayuda, esta obra jams hubiera podido ser escrita.

ASIRIA, AO 678 A. C.

Captulo I
Nnive era la capital del reino ms poderoso del mundo conocido. Situada en la confluencia de los ros Tigris y el Khosr, era ruta obligada para los comerciantes que cruzaban ambos ros, ya se dirigieran tanto a Fenicia como a la India. Fue construida bajo la supervisin del rey Senaquerib y se trataba de un verdadero oasis en medio del desierto. Las amplias calles desembocaban en hermosas plazas decoradas con obeliscos y estatuas majestuosas. Sus monumentos conmemorativos, sus zigurats, los parques que rodean las lujosas villas y sobre todo, el palacio real, la convertan en la ciudad ms hermosa del imperio. Nnive estaba surcada por dieciocho canales que le abastecan con agua fresca de las colinas y regaban los innumerables parques y jardines, proporcionando a toda la ciudad, el aroma del jazmn y del cardo. Quince grandes puertas franqueaban el paso a sus slidas murallas, cada una de ellas escoltada por una pareja de toros alados de cinco metros de altura, que con su solidez y su fuerza, protegan a la ciudad y a sus habitantes de sus no pocos enemigos. La prosperidad del imperio se vea claramente reflejada en los ciudadanos de su capital. Mercaderes, sacerdotes, soldados y cientos de artesanos, eran los habitantes de la ciudad que se eriga como el centro del mundo. Kalam paseaba por la calle principal de Nnive, acompaado por su esposa Damkira y su hijo Nabui. Se dirigan hacia la plaza del mercado, ms para disfrutar del bullicio de la gran ciudad que por la necesidad de realizar alguna compra. Tena menos de treinta aos y haba conseguido, gracias a sus artes curativas, ser nombrado mdico personal de Assarhaddon, el todopoderoso rey de Asiria. Kalam era un hombre alto, joven y apuesto. De tez morena, tena los ojos verdes muy claros, revelando sus orgenes fenicios. Su barba finamente recortada y una nariz recta, le proporcionaba un aire distinguido. Vesta una tnica clara y una cinta de seda azul, le cea la cintura. El anillo de oro con el escudo de la casa real, le distingua como empleado personal de Assarhaddon, lo que le proporcionaba un status elevado dentro de la sociedad asiria. Su esposa, Damkira, era una mujer de extremada belleza. De origen semita, tena el pelo negro y liso hasta la cintura. Sus ojos, de un intenso color negro, emanaban misterio y sensualidad. Tena la nariz fina y sus blancos dientes eran comparados con las perlas del mar arbigo. Tena el porte de las antiguas sacerdotisas y una mirada suya era suficiente para desarmar al ms audaz de los guerreros. Kalam aprendi los secretos de la medicina de su padre Alamkar, mdico en Assur, que le instruy en tan noble arte durante aos. El asirio, en busca de nuevas oportunidades, emigr a Nnive, la capital del imperio, donde cualquier joven con experiencia y ambicin, podra conseguir las ms altas metas. Durante ms de tres

aos, ejerci su profesin con total diligencia y pronto su fama de gran asu, se extendi por toda la ciudad, sobre todo en las capas menos favorecidas. Finalmente, dicho prestigio lleg a odos de Nigirsu, gobernador de la capital asiria. El rey Assarhaddon tena una fiebre muy alta producida por una grave infeccin, y sufra fuertes dolores abdominales que le hacan retorcerse de dolor. Apenas coma y cuando lo haca, las nuseas y los vmitos provocaban que expulsase de su cuerpo, el poco alimento que apenas haba ingerido. Durante das el mdico de la corte haba utilizado todas sus habilidades curativas, pero su esfuerzo fue en vano. Le haba sumergido en agua fra, realizado sangras con sanguijuelas y con vasos de vidrio caliente, preparado infusiones y pcimas pero, finalmente, se vio impotente y con lgrimas en los ojos, reconoci su fracaso ante Nigirsu, informndole que si el rey continuaba en ese estado, morira en pocos das. Nigirsu habl con los sacerdotes que a su vez, haban inmolado cientos de corderos en honor al dios Shamash, y les inquiri sobre los augurios de estrellas y orculos, deseando que hubieran arrojado algo de luz sobre la enfermedad del rey. En su ltimo sacrificio, el sacerdote del templo del dios Shamash, abri en canal un cordero y derram sus entraas en una bandeja de plata. Despus de analizar las vsceras del animal, mir con tristeza al gobernador y le dijo que no haba nada que hacer, pronto el dios Shamash lo reclamara ante su presencia. El gobernador era un hombre acostumbrado a luchar hasta el fin y no se rendira con facilidad, pero no tena tiempo para buscar mdicos o curanderos ms all de las murallas de la ciudad. Consult a los consejeros del rey y despus de haber mandado emisarios e informadores por todo Nnive, se reuni con ellos en la sala principal del palacio. All llegaron a la conclusin de que nicamente haba en la ciudad dos mdicos capaces de, por lo menos, intentar salvar la vida del rey, ya que el resto de fsicos se sentan incapaces y se excusaban alegando que no podan hacer por l ms, de lo que ya haba hecho su mdico personal. Uno de los fsicos que asumi la responsabilidad de intentar curar al rey, fue un egipcio de nombre Tessub. El otro, era un joven desconocido llegado haca pocos aos de la ciudad de Assur, llamado Kalam. Tessub era un reputado mdico, para muchos el mejor del reino. Era un hombre ambicioso y su clientela haba que buscarla entre los nobles y los comerciantes de la ciudad. Para muchos, su origen egipcio, impeda que fuera el mdico personal del rey, pues slo fsicos asirios podan asumir ese cargo. Kalam era un joven prcticamente desconocido por las clases altas de la ciudad, pero muy popular entre los artesanos y los campesinos, donde tena la mayor parte de sus pacientes. El joven asu, vea la curacin del rey como una oportunidad nica para poder ascender en la escala social y construirse una reputacin de gran mdico. Por este motivo, cuando un heraldo del gobernador le inform de la enfermedad del rey, y sus dificultades para encontrar una cura, no dud en ofrecerse voluntario para intentar remediar los males que aquejaban al monarca. Cuatro soldados de la guardia real escoltaron a los dos mdicos a los aposentos del monarca. All les esperaba Nigirsu, Imashar el mdico personal de su majestad y el rey Assarhaddon, que segua en estado de semiinconsciencia postrado en la cama. La habitacin estaba prcticamente a oscuras, poco ventilada y a pesar del incienso que haba prendido por toda la sala, emita un olor nauseabundo. Junto a la cama del rey haba una pequea mesa de nogal y situada sobre ella, una pequea figura de alabastro que representaba a la diosa Nin-Karrak protectora de la salud del hombre.

Qu sntomas tiene el rey? pregunt Tessub, mientras se diriga hacia Assarhaddon. Tiene una fiebre muy alta respondi Imashar con voz trmula, dolores en el abdomen y prdidas de conciencia. Apenas toma ningn alimento y lo poco que come, lo vomita casi de forma inmediata. Est muy grave. El anciano fsico se sent en un escabel y se tap la cara con ambas manos para que nadie viera su rostro contrado por el dolor. Tessub auscult al rey, le tom el pulso y le levant los prpados. Puso su odo en su pecho, le abri ligeramente la boca e introdujo su nariz en ella. Empez a tocar cada parte de su cuerpo; primero las piernas, luego los brazos y finalmente el vientre. En ese momento el rey dio un fuerte gemido, justo cuando el egipcio ejerci una leve presin sobre el bajo vientre. Orden a los asistentes del rey que le desnudaran para poder auscultarlo mejor y pudo observar como el abdomen lo tena hinchado. Mientras tanto, Kalam observaba las acciones del egipcio, en un profundo silencio y desde cierta distancia. La infeccin que tiene el rey proviene del bajo vientre dijo de forma categrica, si logramos bajarla, creo que conseguiremos salvarlo. Qu debemos hacer? pregunt esperanzado el gobernador. Tenemos que continuar con las sangras respondi el egipcio. Las sanguijuelas absorbern los humores malignos a travs de la sangre y por lgica, la hinchazn de su estmago se reducir hasta que desaparezca. Tambin debemos continuar con los baos fros para bajar la fiebre. Si hacemos eso, el rey morir intervino Kalam, ante la sorpresa de Nigirsu que casi se haba olvidado de l. Todos dirigieron la mirada hacia el joven mdico. Qu quieres decir? pregunt Tessub sin ocultar su irritacin. Has identificado correctamente el mal que aqueja a nuestro rey dijo con mucha seguridad, dirigindose hacia el lecho del monarca, pero has errado con el tratamiento Tessub le miraba con los ojos inyectados en sangre, no se poda creer lo que estaba oyendo Un advenedizo le estaba cuestionando! . Si hacemos lo que t dices, las sanguijuelas contaminarn su sangre y le debilitarn, el mal que lleva dentro se har ms fuerte, la fiebre aumentar y, finalmente, el rey morir. Y cul es tu diagnostico? inquiri el gobernador con cierta indignacin. Hasta ese momento, Kalam no haba hecho nada para curar al rey, y Nigirsu tena seras dudas de que ese joven farsante pudiera hacer algo por l. Kalam tom el pulso al monarca, toc su frente para sentir su calor y le puso un espejo en la boca para poder ver la fuerza de su respiracin. Finalmente, pos su mano sobre su vientre y el rey solt un leve quejido. El mdico ya no tena ninguna duda sobre su diagnstico y as se lo hizo saber a los presentes.

El rey tiene un tumor en el abdomen, la nica opcin es operar y extirparlo. Es ms, si no lo hacemos hoy mismo, Assarhaddon, con toda seguridad, no ver un nuevo amanecer. El diagnstico de Kalam sorprendi a todos. El egipcio empez a hacer aspavientos, a insultarle. Se araaba la cara exclamando palabras ininteligibles en su idioma. El gobernador, encolerizado, se levant y llam a la guardia real para que ajusticiaran en ese mismo momento al joven mdico. Solamente Imashar permaneci impertrrito, con la mirada perdida como si su mente y su cuerpo estuvieran en lugares distintos. Cuando la guardia entr en los aposentos, desenvainaron sus espadas y a una orden del gobernador, se dirigieron hacia Kalam que les miraba aterrorizado. En ese momento, Imashar se levant de la silla. Quietos malditos, deteneos! orden Imashar con una autoridad que en su vida haba tenido, mientras se diriga a Kalam . Dejad al joven asu en paz, creo que tiene razn. O dios Assur, cmo no se me haba ocurrido! dijo el mdico clamando al cielo con los brazos en alto . Joven, eres un mdico audaz y no te asusta correr riesgos. Mi edad y mi cobarda me han impedido ver lo que t, con tu juventud y con tu valor, has podido ver con claridad. Assur es grande y te ha permitido diagnosticar correctamente la enfermedad del rey. Adems, has podido determinar cul es el mejor remedio para curarle. Slo espero que todo salga bien le dijo a Kalam cogindole de los hombros. Tessub y Nigirsu se quedaron petrificados, no esperaban la respuesta del anciano mdico. Los soldados miraron confusos al gobernador, que les orden que envainaran sus espadas y salieran de la estancia. Explicaros de qu magia o hechizo estis hablando? les espet el gobernador. Deja que hable yo le dijo Imashar a Kalam cogindole del brazo , ahora ser mejor que vayas a por tus instrumentos, medicamentos y el material que necesites. En cuanto ests preparado, ejecutars la operacin. La has realizado alguna vez? le pregunt. No seor, pero mi padre es todo un experto y la ha realizado varias veces. En alguna de ellas fui su asistente y l me fue explicando paso a paso todo lo que hay que hacer. Tengo papiros con dibujos, s que instrumentos y medicinas son necesarias y anot todos los pasos para realizarla. Creo que soy capaz. Muy bien hijo dijo sonriendo Imashar, yo nunca he extirpado un tumor, pero si he ledo mucho sobre ello. Yo te asistir. Kalam le sonri mostrndose agradecido. Sin ms tiempo que perder, se dispuso a salir de la habitacin cuando una mano le agarr con fuerza del brazo. La guardia te escoltar en un carro hasta tu casa dijo Nigirsu mientras haca un gesto a los soldados. Vuelve tan rpido como puedas y espero por tu bien que tengas razn. En el caso de que el rey muera aadi, haciendo el gesto de cortarse el cuello con la mano.

El rey sobrevivir, soy el primer interesado. Sali a toda velocidad del palacio en un carro de guerra conducido por un auriga y escoltado por dos jinetes. En pocos minutos cruzaron la ciudad, atropellando a todo viandante que descuidadamente se cruzaba en su camino. Al entrar en su casa, encontr a su mujer dando de comer al pequeo Nabui, un dtil rebozado en miel. La mujer, asustada, vio como su marido entraba a toda prisa en la casa franqueado por dos guardias reales. Qu pasa cario? pregunt inquieta Damkira incorporndose y dejando al nio en el suelo entretenido con su golosina. Vengo a coger los instrumentos que me regal mi padre respondi Kalam, sin mirarla y entrando rpidamente en su dormitorio. Su mujer le miraba con preocupacin y Kalam, mientras buscaba los instrumentos, la puso en antecedentes. Abri un pequeo armario de madera de pino y sac de su interior una esbelta caja rectangular de madera de cedro revestida en cuero. La abri y mir en su interior. Sujetos con pequeas tiras de cuero y perfectamente alineados, aparecieron diversos instrumentos mdicos. Eran de plata y oro realizados por el mejor orfebre de Jerusaln. Dentro de la caja haba un pequeo bistur, tijeras, un punzn, agujas, tenazas, hilo y alambres de distintos tamaos, grosores y durezas. Alamkar, el padre de Kalam, se la haba regalado como premio al aprobar el examen de asu en el tribunal mdico de Assur. Le haba costado una autntica fortuna, pero el orgullo y la felicidad que senta, le compensaba sobremanera el coste del regalo. Guard la caja en una alforja y sali a toda velocidad de la casa no sin antes despedirse de su mujer, dndole un beso y cogiendo a su hijo en brazos. Le levant y comenz a girar sobre s mismo. Despus de un par de giros, se lo entreg a Damkira y lo bes. Amor mo, nuestra vida va a ser muy distinta a partir de ahora le dijo a Damkira ignorando los grititos de su hijo que exiga ms diversin. Ten cuidado le susurr su mujer con los ojos velados por la preocupacin. Te quiero. Le dio un beso de despedida y sali a toda prisa de la casa. Con agilidad, salt sobre el carro de guerra y el auriga comenz a fustigar con saa a las bestias, que golpearon con sus cascos el empedrado suelo produciendo un sonido seco y amenazador. Con el corazn encogido por la preocupacin, Damkira observ como su marido, escoltado por dos jinetes, desapareca entre una aterrorizada multitud que gritaba todo tipo de improperios mientras se apartaba para evitar ser pisoteada por los cascos de los caballos. Ya estoy aqu dijo Kalam entrando en el aposento real seguro de s mismo. Debemos sacar al rey de esta habitacin, est inundada de humores malignos que pueden contaminar mis instrumentos y su sangre.

Asistentes, coged al rey y llevadle a los aposentos de la reina madre, es la sala ms perfumada y limpia del palacio orden Nigirsu. No, que sea la que mejor huela no significa que est libre humores. Necesito una sala bien iluminada, limpia, bien ventilada, casi sin muebles y cerca de una fuente de agua limpia y fresca exigi Kalam. El mejor sitio es la antesala del patio principal intervino Imashar. Hay una fuente de agua fresca cerca y es una estancia muy bien ventilada. Mientras trasladamos al rey all, mandar que la limpien. Qu ms necesitas? pregunt Nigirsu. Necesito mantas, pelo de cola de caball o, paos de lino, agua caliente Sabes preparar opio y mandrgora para dormir? pregunt a Imashar. Naturalmente contest molesto Imashar, tengo suficiente en mis aposentos como para dormir a todo un ejrcito. Necesito la cantidad suficiente para que un hombre duerma cuatro horas, no necesito ms. Perdona si te he ofendido le dijo conciliador al ver su ceo fruncido. El asu del rey le sonri. No te preocupes por m, querido amigo, tus preocupaciones ahora son otras y mucho ms apremiantes le dijo el anciano sealando al monarca. Kalam mir con atencin como los sirvientes cogan el cuerpo inerte de Assarhaddon y, con sumo cuidado, lo sacaban de sus aposentos. Sin duda el mdico real tena razn, sus preocupaciones ahora eran otras; su vida estaba ligada a la suerte del rey y si ste mora, se cernira sobre el joven fsico un futuro de lo ms incierto. Kalam le mir con inquietud y asinti aceptando con entereza su destino. Los asistentes reales trasladaron a Assarhaddon a la estancia que les haba indicado el asu. La sala era rectangular, tendra unos cinco metros de largo por cuatro de ancho. Dos ventanas daban a un patio interior y se poda or el fluir del agua de la fuente y oler el aroma de las flores. Cuando los asistentes llegaron a la estancia, ya estaba todo preparado para la operacin; la habitacin haba sido limpiada, ola a fresco y estaba perfectamente ventilada. Kalam encontr todo lo que necesitaba sobre una mesa de madera. Se acerc a una palangana y se lav de forma persistente las manos. Luego auscult al rey y percibi que su temperatura haba aumentado levemente, puso su mano en el vientre y apret suavemente el lado inferior derecho. Assarhaddon, al notar la presin, dio un leve gemido, abri los ojos y mir al asu. Jo joven, he he estado casi inconsciente todo este tiempo pe pero he podido or todo lo que habis hablado. No s que que me vas a hacer, pero si salvas mi vida te te aseguro que te cubrir de de oro y gloria dijo el rey en un hilo de voz, apenas tena fuerzas para hablar.

Mi rey, no os preocupis, haced lo que yo os diga y dentro de unas semanas estaris cazando leones en Siria. Shamash te te oiga hijo, Shamash te oiga. Debis salir todos de la sala orden Kalam, slo Imashar me asistir durante la operacin. Por favor, dejadnos solos. De ninguna manera, yo tambin soy mdico y mi opinin debe ser escuchada protest Tessub. Como digas Kalam, estaremos fuera esperando. Tessub, guardias, asistentes, todos fuera, esperaremos en el pasillo orden Nigirsu. Tessub implor y se lament ante el gobernador, pero ste, le fulmin con la mirada. El egipcio, humillado por el joven asirio, sali de la estancia con la cabeza baja y un odio profundo en su corazn. Nigirsu orden a un oficial de la guardia real que apostase soldados en todas las puertas del palacio y que vigilasen desde fuera cualquier movimiento de la antesala. Tambin envi soldados a la casa de Kalam y les orden que prohibieran a su familia salir de ella. El destino que le aguardaba a la familia Kalam era incierto en el caso de que el rey falleciera. Imashar, da de beber a su majestad suficiente pocin de opio y mandrgora para que duerma durante unas cuatro o cinco horas orden Kalam una vez que se quedaron solos. El anciano se acerc al rey, que an estaba consciente, y le dio de beber varias gotas de un lquido transparente. Poco despus, Assarhaddon dorma plcidamente. Kalam e Imashar le desnudaron completamente, limpindole de arriba a abajo con agua ligeramente mezclada con vino. Luego le pusieron boca arriba y le taparon con una sbana de lino. Kalam cort con un cuchillo el trozo de sbana que le tapaba el vientre, dejando el abdomen al descubierto. Imashar permaneca expectante a su lado, muy atento a todos sus movimientos. Kalam cogi un bistur de plata, lo pas suavemente por la llama de una vela y sin apenas hacer presin, prctico una pequea incisin en el lado inferior derecho del abdomen del rey. Luego introdujo un alambre de plata, que previamente haba calentado al fuego, para separar la piel y que no le molestase durante la operacin y pudo ver lo que estaba buscando. El colgajo rojo era ahora perfectamente visible, hizo un gesto a Imashar para que lo viera. El medic se incorpor, mir el abdomen del rey y asinti. Por ahora las cosas estaban saliendo bien. Cort el colgajo separndolo de las tripas, cosi la piel y la lav con agua y vino. Se lavaron las manos, los brazos y la cara. Tomaron el pulso al rey y vieron que era normal. La fiebre le haba bajado y pareca tener mejor color. Kalam mir al suelo y pudo ver la figura de la diosa Nin-Karrak. No pudo por menos que sonrer. Salieron de la antesala y se encontraron con el gobernador, el egipcio y los cuatro soldados. El rey est en perfecto estado se adelant a decir Imashar, poniendo sus manos delante, y todo gracias a este joven. Entremos dijo desconfiado el gobernador, sin mirar a Kalam.

Slo puede entrar el gobernador para certificar que el rey est en perfecto estado, los dems deben esperar fuera. El rey tiene que descansar dijo Imashar.

Tres das despus de la operacin, el rey llam a Kalam. Estaba tumbado en la cama ligeramente incorporado, haba adelgazado, pero tena buen color. An senta ligeras punzadas de dolor en el abdomen, pero la hinchazn y la fiebre, haban desaparecido. En un par de das, podra dar paseos por la habitacin y, a lo sumo, en una semana ya estara plenamente recuperado. En la habitacin se encontraban Nigirsu, Imashar, Nisher-Sag, sacerdote del templo del dios Shamash, la reina Zukatu y Nakiya la madre del rey. Kalam mir a Imashar, que le sonrea con simpata, Nigirsu le salud con la cabeza, pero no hizo ningn gesto. Hurao como siempre, su rostro no transmita ningn tipo de emocin. Le llam la atencin el sumo sacerdote. Se encontraba a la derecha de la reina madre, a quien miraba asiduamente de reojo. Kalam an desconoca, si por atraccin o por temor. Hombre de pequea estatura y bien alimentado, tena la cabeza rasurada y una larga barba cortada de forma rectangular. Vesta una tnica ocre con los ribetes negros. Un manto, tambin negro con flecos, colgaba de su hombro. Le miraba con desconfianza y Kalam crey interpretar que tambin con desprecio. Nakiya le caus una gran impresin. No pareca mucho mayor que su hijo y an mantena bastante de la belleza, que haca no pocos aos, cautiv al rey Senaquerib. Tena los ojos negros como una noche sin luna y cristalinos como las aguas que alimentan las fuentes del ufrates. Su mirada, profunda y poderosa, emanaba una gran autoridad. Vesta una tnica de lana de color blanco con flecos. Una banda de color azul cielo cea la tnica a su cintura insinuando unas curvas casi perfectas. Kalam pens que esa mujer haba vendido al dios de los infiernos su alma, a cambio de mantener durante unos aos ms, el cuerpo de una adolescente. Adornaba su hermoso cuello, casi sin arrugas, con un collar de oro y lapislzuli adornado con dos terneros de jaspe. Su pelo largo lo tena recogido con un moo en la nuca y estaba sujetado por una pequea tira de oro. Cuando le mir, le sonri con sinceridad y agradecimiento. A su izquierda se encontraba Zukatu, la esposa del rey. Permaneca sentada en una silla, le mir y le salud con un movimiento de cabeza y una leve sonrisa. Vesta ropajes similares y el mismo peinado que su suegra. Pareca la hermana mayor de la reina madre, pero careca del porte y la autoridad de sta. Aunque tambin era una mujer hermosa, careca de su atractivo. Kalam interpret que la fuerte personalidad de la reina madre, absorba todo aquello que se encontraba cerca de ella. An desconoca si dicha influencia era como la de un parsito, que se alimenta de su husped hasta que muere o beneficiaba a ambas partes como la polinizacin de las abejas. Volvi a mirar a la reina madre y observ que sta le escrutaba. De pronto, se sinti desnudo y un escalofro recorri su cuerpo. Mi seor dijo Kalam acercndose al lecho real. Se postr e intent olvidar la mirada inquisitiva de la reina, la desconfianza del sacerdote y la indiferencia del gobernador.

Buenos das, Kalam. Has hecho un gran trabajo, parece que los dioses han sido generosos contigo y te han bendecido con el don de la cura. Nin-Karrak estar orgullosa de ti dijo satisfecho Assarhaddon. Kalam hizo una leve reverencia con la cabeza y sonri. Su fe en los dioses era muy limitada. Te agradezco, en nombre del pueblo de Asiria, lo que has hecho por nuestro amado rey dijo hurao Nigirsu. Has sido muy audaz y arriesgado, pero lo que importa, es que has curado a nuestra majestad le dijo con una sonrisa sincera Imashar. Mi querido asu, no creas que se me ha olvidado la promesa que te hice dijo el rey, e hizo un gesto con la mano a Nigirsu que le acerc una pequea caja de madera Antes de la operacin, te promet que te cubrira de oro y gloria si conseguas curarme de mi mal y ha llegado el momento de que cumpla mi palabra. El rey abri la caja y sac una pequea bolsa de cuero y un anillo de oro. Toma este anillo. Por tu valenta, coraje y conocimientos en el arte de la medicina, te nombro mi mdico personal. Ponte el anillo que te distinguir como empleado real. Kalam estaba emocionado, su gran sueo se haba hecho realidad; haba sido nombrado asu del rey ms poderoso del mundo. Sin ser consciente de la importancia de su nuevo cargo, cogi el anillo con las manos temblorosas y se lo cal en el dedo anular. Imashar sonri feliz y asinti ante la decisin del rey, mientras que Nigirsu, le miraba con semblante severo. Toma tambin esta bolsa le dijo el rey entregndole una bolsa de cuero finamente curtida. Cincuenta siclos de oro, un primer pago por los servicios prestados. Ahora te pido que guardes discrecin hasta que tu nombramiento sea oficial. Muchas gracias, mi seor, es un gran honor servirle dijo Kalam, con voz trmula. Ahora puedes marcharte. Pronto me pondr en contacto contigo. Mi seor dijo Kalam despidindose del rey. Cuando sali de la habitacin, le sigui el sumo sacerdote acompaado de la reina madre. Kalam espera un momento! exclam Nakiya. El mdico se gir sobresaltado y vio como se le acercaban Nakiya y el sumo sacerdote. Su corazn comenz a latir con fuerza. Todava no he podido agradecerte personalmente que hayas salvado la vida de mi hijo dijo sonriendo la reina madre.

Mi seora, cumpl con mi deber contest Kalam lo ms tranquilo que pudo. Los dioses te han beneficiado, por lo menos por esta vez le dijo hurao el sacerdote. Me he informado sobre ti y me han dicho que reniegas de su poder termin de decir, sin ocultar su irritacin. Nisher-Sag, este no es el momento para reproches, recuerda que fue l, quien salv la vida del rey, mientras t no sabas qu hacer! le interrumpi enfadada la reina madre. Lo siento, mi seora dijo sumiso el sacerdote bajando la cabeza. Kalam se senta incmodo y deseaba que terminara la conversacin cuanto antes. Disculpa a nuestro sacerdote, a veces dice las cosas ms inoportunas, en el momento menos adecuado se excus la reina madre. El mdico no saba exactamente a qu se refera Nakiya y no tena la menor intencin de saberlo, simplemente asinti con la cabeza sin decir nada. Comenzaba a sentirse incmodo. Acepta de nuevo mi ms sincero agradecimiento. Cualquier cosa que necesites, no dudes en pedrmela le dijo la reina acercando su rostro al del mdico. Gracias alteza real, es todo un honor. La reina madre se march seguida por el sumo sacerdote, que no dud en girar su cabeza para lanzarle una ltima y desafiante mirada, antes de alejarse por el pasillo. De pequeo, Assarhaddon, sufri una ligera disfuncin vocal. Fue tratado por varios mdicos y sacerdotes, que incluso, llegaron a pensar que estaba posedo por el dios de los infiernos Nergal. Un sacerdote llegado de lejanas tierras le realiz un exorcismo con catastrficas consecuencias. Durante semanas mojaba la cama, sufra horrorosas pesadillas y se volvi un nio inseguro y enfermizo. Slo encontraba consuelo cuando estaba en los brazos de su madre Nakiya. Su padre le ignoraba y le trataba con desprecio. Su hermanastro Arad-Nalil le humillaba constantemente y le dejaba en ridculo delante de los otros nios. El balbuceante endemoniado le llamaba. Al ser el hijo menor del rey, haba sido educado para convertirse en sacerdote del templo de Shamash. El dominio del mundo estaba reservado para Arad-Nalil, pero el destino o mejor dicho su protectora madre, tuvo mucho que ver para que finalmente Assarhaddon se convirtiera en el rey de Asiria, en lugar de su hermanastro. Gracias a la proteccin de su madre y de innumerables sacerdotes y curanderos, logr sobreponerse a su mal y fue nombrado rey. Pero era un rey inseguro. Se volvi supersticioso y peda constantemente consejo a los dioses, a travs del sacerdote Nisher-Sag. No haca nada sin antes consultrselo y frente al ms mnimo problema, hua y se protega en los brazos de su madre Nakiya.

El bullicio en el mercado era ensordecedor. Los comerciantes anunciaban sus productos voz en grito y los nios jugueteaban corriendo entre las piernas de los viandantes, perseguidos por sus padres. El olor a comida impregnaba todo el ambiente y abri el apetito del pequeo Nabui, que tir de la falda de su madre para llamar su atencin sobre una torta de miel y pasas de aspecto apetecible que asomaba en la mesa de un comerciante. Damkira sac un dtil de una bolsa y se la entreg al pequeo. El olor a comida distrajo a Kalam de sus pensamientos. Observ como su mujer le miraba con atencin. En qu piensas cario? pregunt Damkira a su marido. Llevas un buen rato absorto y con la mirada perdida. En nada importante contest sonriendo Kalam, rascndose la cabeza . Simplemente estaba recordando el da que oper al rey. Cmo ha cambiado nuestra vida desde entonces! Pero si slo han pasado dos semanas! exclam Damkira riendo. S, pero estars de acuerdo conmigo, en que han sido maravillosas. Es cierto, gracias a tu trabajo y esfuerzo estoy segura que conseguirs todo lo que te propongas dijo su mujer acaricindole el rostro. Kalam sonri ante las palabras de su mujer y cogi a su hijo en brazos. En eso tienes razn, an recuerdo lo que me cost convencer a tu padre para que me diera permiso para cortejarte, pero finalmente lo consegu. Gracias a un par de botellas de vino egipcio que le regalaste y que se bebi en un par de horas dijo Damkira sonriendo. No me quites mrito! dijo fingiendo enfado Kalam. No sabes el dineral que tuve que pagar para conseguir ese par de botellas! Pero mereci la pena verdad? dijo Damkira dndole un suave beso en los labios. S, mereci la pena. Volvamos a casa, ya es hora de comer y el nio tiene hambre dijo Damkira mirando a Nabui, que estaba chupando con fruicin el hueso de su ltimo dtil. Cuando llegaron a su casa, encontraron en la puerta a un mensajero real. Por su rostro malhumorado, pudieron sospechar que llevaba bastante tiempo esperando para entregarles un mensaje de Assarhaddon. El mdico y su mujer haban sido invitados a una fiesta esa misma noche en palacio para festejar la recuperacin del monarca. Todos los personajes relevantes de Nnive acudiran al evento. Qu nervios! exclam Damkira inquieta. Y cmo voy a ir vestida? Nunca me han invitado a ninguna fiesta y menos en palacio! Creo que no voy a ir.

Ja, ja, ja, no te preocupes dijo Kalam abrazando a su mujer , eres la mujer ms bella de Nnive, estars deslumbrante. Damkira dud. Adems, qu haremos con Nabui? pregunt Damkira mientras miraba a su hijo que se gir en ese momento con cara de susto no podemos dejarle solo. No te preocupes por el nio, se lo dejaremos a Aola, a ella le encanta Nabui y seguro que no tendr ningn problema en quedarse esta noche con l. Est bien dijo resignada Damkira, ya no le quedaban ms argumentos ni escusas para no asistir al evento . Me acercar a casa de Aola para pedrselo Y luego vuelvo al mercado para comprarme un vestido bonito! No irs al mercado, all todos los vestidos son muy mediocres. Irs a la tienda de Yassim. Yassim? pregunt incrdula Damkira. Pero te has vuelto loco? Eres consciente del precio de sus vestidos? Por eso no te preocupes, eres la mujer del mdico personal del rey, el precio del vestido no es problema. Pero vayamos a comer algo, ya tendremos tiempo de prepararnos para la fiesta.

Captulo II
La sala del trono fue adornada para la ocasin, y hermosos tapices de seda con hilos de oro, colgaban del techo. Las paredes estaban franqueadas por cada uno de los dioses principales; Shamash, el dios Sol. Era el dios de la justicia, del orden y de la ley. Estaba representado por una figura humana con el pecho esculpido con un disco solar de ocho puntas; Ishtar la diosa del amor, de la atraccin sexual, de la belleza y tambin de la guerra. Estaba personificada por la escultura de una mujer desnuda con un arco en la mano; Anu, dios del cielo, con su corona de siete pares de cuernos, emblema del poder; Assur, dios protector de Asiria, representado como un hombre montado sobre un toro sosteniendo unas flechas; Marduk, el dios del destino, el gran curandero y organizador del universo, su escultura apareca amaestrando una serpiente. Cada uno de ellos, vesta con las ms finas sedas procedentes del lejano oriente, suave lino arbigo y estaban engalanados con collares y diademas de oro y plata. El olor a incienso impregnaba la sala, y la msica suave y embriagadora del lad, conceda a la sala una gran sensacin de paz y quietud. La mesa del trono se encontraba en frente de la escultura de Shamash, y estaba adornada con figuras de alabastro y centros de flores. Los invitados fueron llegando, poco a poco, a la gran sala. La clase dirigente de Asiria y sus provincias, estaba all representada. Generales, jueces, gobernadores, ricos comerciantes, altos funcionarios, influyentes sacerdotes, etc., todos vestan sus ms lujosos ropajes, ansiosos por impresionar a todos los presentes, con sus smbolos de poder y riqueza. La mayora de los asistentes se pavoneaban acerca de sus posesiones, esclavos, concubinas, xitos comerciales y militares. Los sirvientes llenaban, con gran rapidez, la copas vacas de los comensales con vino sin aguar y sikaru restu. Los efluvios del alcohol, hicieron efecto en alguno de los invitados, antes de que hiciera acto de presencia la familia real. En ese ambiente, Kalam y su mujer se sentan extraos y fuera de lugar. Comenzaron a apartarse hacia una esquina de la sala, para intentar pasar lo ms desapercibidos posible. El sonido de la msica acall el murmullo de los invitados y varios msicos irrumpieron en la sala tocando lades, flautas y liras. Detrs de ellos, bellas danzarinas movan sus cuerpos oscilando de un lado a otro de la sala con un suave baile, dejando sin palabras a ms de un invitado. Cuando las bailarinas concluyeron sus danzas, entraron en la sala varios soldados de la guardia personal del rey, precediendo a la familia real al completo, el rey Assarhaddon, la reina Zukatu, los prncipes, Sin-IddinaApla, Samas-Suma-Ukin y Assurbanipal, la princesa Sherna y cerrando la comitiva la madre del rey Nakiya. Los invitados hicieron un pasillo y se postraban al paso de la familia real. El rey tom asiento y dio la orden para que se sirviera la comida. Los invitados se sentaron a lo largo de dos largas mesas, situadas de forma perpendicular al trono real, junto a las esculturas que adornaban las paredes. Diligentemente, decenas de sirvientes aparecieron portando enormes bandejas con los ms suculentos platos. Asados de cabra y oveja, faisn relleno con dtiles, palomas asadas con higos y uvas, pan de cerveza aromatizado con especias y muchos ms manjares hicieron las

delicias de los numerosos comensales. Los sirvientes raudos, llenaban las copas de los invitados con sikaru restu, vino e hidromiel. La msica no dejaba de sonar y las danzarinas con sus grciles movimientos, deleitaban a los invitados. Varios grupos de acrbatas aparecieron en la sala y maravillaron a los asistentes con sus saltos y piruetas. Posteriormente, un comerciante de animales hizo desfilar ante el rey y su squito tigres, hipoptamos, avestruces, cocodrilos y otros exticos y raros animales. Magos, danzarinas y bufones amenizaron la velada, hasta que llegado un momento, el rey se levant de su trono. Queridos invitados comenz a decir el rey mientras se secaba el sudor de la frente, hoy, hace dos semanas que gracias al todopoderoso dios Shamash, un mal que estaba dentro de m fue expulsado y he vuelto a la vida hizo una pausa y bebi un largo trago de vino. Esta fiesta es en honor al dios Sol, que con su infinita benevolencia, me ha favorecido para servirle humildemente, durante el resto de mi vida. Bien es cierto, que nuestro dios Shamash se vali de las manos de un desconocido asu para conseguir tal proeza. Quiero presentaros a Kalam, el mdico de quien nuestro amado dios se sirvi, para devolverme al mundo de los vivos y arrancarme de las garras de Nigishzida, el dios del inframundo. Kalam, acrcate, quiero que todos te conozcan orden el rey al mdico con un gesto. Kalam estaba desconcertado, hasta ese momento haba pasado desapercibo. Sentado junto a su mujer en una esquina de la mesa, apenas haba hablado con nadie. Tmido, se levant y se dirigi hacia la mesa del trono, ante la mirada inquisitiva de ms de un invitado. El paseo hasta el trono se le hizo eterno pues se encontraba en la otra punta de la sala y temi que los nervios le jugaran una mala pasada. Finalmente lleg al trono del rey y se postr ante l. Cuando finaliz la operacin y empec a sentirme bien, le dije a Nigirsu que quera que Kalam fuera mi mdico personal comenz a decir el rey. Es un joven fsico que ha demostrado tener los conocimientos, valenta y la fuerza necesaria para ser la mano ejecutora de Shamash. Imashar, mi antiguo mdico ser su asistente. He hablado con l y est de acuerdo dijo Assarhaddon ante el asentimiento del asu. He querido aprovechar esta fiesta en la que estn presentes los ms altos dignatarios de Asiria, para hacerlo oficial. Se produjo un ligero murmullo en la sala del trono. Prcticamente nadie haba recalado en ese joven en toda la noche y de golpe se converta en una de las personas ms influyentes de la corte. Muchos fueron los que le miraron con recelo y Kalam pudo ver la mirada de Tessub que no disimulaba un pice el odio y el desprecio que senta por l. Desgraciadamente, Tessub no fue el nico que comenz a tener ese mismo sentimiento. Creo que no vienes solo verdad? le pregunt el rey a Kalam. Cierto mi seor, me acompaa mi mujer Damkira. Tienes hijos? S, mi rey, tengo un hermoso nio llamado Nabui. Muy bien, los dioses tambin te han bendecido con un hijo dijo satisfecho el rey levantndose del trono. Los hijos son los ms hermoso que los dioses te

pueden regalar, adems de la vida claro. Ya que est aqu tu mujer, trela ante m orden el rey, todos los aqu presentes estamos deseando conocerla. Este es el primer acto social de los muchos a los que te tendrs que acostumbrar a asistir y es bueno que nos conozcamos cuanto antes. Kalam se gir y mir a su mujer. Damkira baj los ojos, estaba muerta de vergenza y no quera levantarse. Los comensales dirigieron su mirada hacia ella y Kalam se vio obligado a llamarla. Damkira, el rey te quiere conocer le dijo con cario pero con autoridad, no quera dar sensacin de debilidad delante de los invitados. En ese momento, Damkira se levant de su asiento y todos los asistentes a la fiesta pudieron contemplar su belleza. Se miraron atnitos los unos a los otros, preguntndose cmo era posible que esa diosa hubiera pasado desapercibida durante toda la noche. Vesta una tnica de lino blanco hasta los tobillos y un cinturn de seda azul le cea la cintura, insinuando una esbelta silueta. El pelo, recogido por una fina redecilla de oro, estaba ligeramente oculto tras un transparente velo de gasa que le llegaba hasta la cintura. Tena ambos brazos adornados con pulseras y brazaletes de plata baados en oro, y un suave maquillaje en labios y pmulos, resaltaban an ms su belleza, regalndole rasgos divinos. Camin despacio hacia el trono, mirando al suelo y levantando tmidamente la cabeza intentando evitar la mirada de los curiosos. El rey la miraba fascinado. Zukatu observaba la mirada de su marido y sinti como naca en su interior un odio enfermizo hacia la mujer del mdico. Ella era la reina, la mujer del todopoderoso Assarhaddon y la madre del futuro rey. No tolerara que ninguna campesina de sangre innoble le hiciera sombra. Nisher-Sag, sacerdote del templo del dios Shamash, no perda detalle. Sentado al lado de la reina madre Nakiya, observaba las miradas de unos y de otros. El rey desnudaba a Damkira con la mirada, Zukatu la observaba con odio, Nakiya con inquietud y el resto de invitados con fascinacin. Nisher-Sag vesta una tnica negra que le llegaba hasta los tobillos, le colgaba un collar de oro con un gran medalln de ocho puntas, que le distingua como sacerdote del templo del dios Shamash. Tena la nariz puntiaguda y la barba perfectamente recortada y negra como el ala del cuervo. Un turbante negro cubra su cabeza y siempre apareca apoyado en un enorme bastn de cedro, con el busto de un toro como pomo. Hombre ambicioso, tena un gran ascendente sobre el rey; era su consejero, su adivino, su confidente. Assarhaddon no tomaba ninguna decisin importante sin antes consultarle. Nisher-Sag estudiaba los astros, haca sacrificios animales y analizaba sus vsceras, luego informaba al rey sobre los designios de los dioses y sobre las decisiones ms oportunas que ste deba tomar. Como por ejemplo, reconstruir la ciudad de Babilonia, destruida hasta los cimientos e inundada por el padre de Assarhaddon, Senaquerib que muri asesinado por sus hijos mayores. Nisher-Sag, despus de interpretar un sueo del rey, le aconsej que reconstruyera la ciudad para calmar la ira Marduk, el dios protector de Babilonia, si quera evitar ser asesinado por su primognito, tal y como le ocurri a su padre. El rey no slo obedeci, sino que adems se cas con Zukatu, princesa de origen babilnico. Nisher-Sag, vio en Kalam y en Damkira una amenaza. Tambin era el consejero de la reina y no quera que nada en el mundo la perturbara. La irrupcin de Kalam, como asupersonal de su majestad y de Damkira, mujer de extremada belleza que naturalmente no pas desapercibida al rey, podan causar ciertas inquietudes en

palacio y Nisher-Sag, no estaba dispuesto a perder un pice de su influencia dentro de la familia real. Debera estar atento a los acontecimientos y obrar en consecuencia. Esta misma noche consultar los orculos, pens. Nakiya miraba con preocupacin a su hijo, que no disimulaba su mirada lasciva hacia Damkira. Madre protectora, haba intercedido por Assarhaddon como rey en contra de su hijastro Arad-Nalil, hijo de Senaquerib y su primera esposa, Gissab que muri durante el parto. Nakiya acus a Arad-Nalil de conspiracin en el asesinato del rey Senaquerib. No tena muchas pruebas en contra de su hijastro, nicamente un documento encontrado entre las ropas de uno de los asesinos, en el que apareca su nombre, junto con una bolsa de cuero con doscientos siclos de oro. Prueba suficiente para poner a los nobles y a la mayora de los gobernadores de su parte. Durante meses, los seguidores de Arad-Nalil fueron perseguidos y asesinados y ste se vio obligado a huir a las lejanas tierras de Urartu. Durante aos, la reina madre Nakiya haba velado por su hijo, protegindole, eliminando uno a uno a sus enemigos y rodendole de fieles colaboradores. El rey debera ocultar un poco ms sus emociones le dijo Nisher Sag a Nakiya, que estaba sentada a su lado. Veo que t tambin te has dado cuenta. Es evidente, creo que todos los aqu presentes hemos podido ver la mirada del rey hacia la mujer del mdico, naturalmente Zukatu tambin dijo Nisher-Sag mirando hacia la reina. S, yo tambin me he dado cuenta y Zukatu no va a tolerar que el rey tenga otra esposa. Est escrito en el contrato de matrimonio, uno de los acuerdos de boda era que Assarhaddon, se negaba a tener ms esposas a no ser que Zukatu no le diera descendencia o se tratase de una boda poltica. Adems, Damkira est casada. El rey tiene poder suficiente para anular la boda de Damkira y para romper el contrato de matrimonio quin se lo iba a reprochar, t? Mi reina, el equilibrio en el universo parte tambin de que el rey cumpla sus acuerdos y compromisos. Si el rey incumple, es muy posible que un perodo de desgracias e infortunios se cierna sobre el imperio dijo con tristeza el sacerdote. Esta misma noche estudiar los orculos y maana al alba, sacrificar un cordero. Espero que los dioses guen nuestro camino. Mantenme informada ordeno la reina madre. Siempre lo hago, mi seora dijo el sacerdote bajando la cabeza. A Kalam tampoco le pas desapercibida la mirada del rey y un fuerte escalofro recorri su cuerpo. Aprovech el paseo de su mujer hacia el trono, para estudiar al resto de invitados. Hasta ese momento, no le haba dado importancia, pero presenta que sera interesante conocer cuanto antes, con quin tendra que vrselas desde ese da en adelante. A la mayora no les conoca, pero pudo distinguir a Tessub,

el mdico egipcio al que se vea bastante inquieto, a Nigirsu el gobernador de Nnive, que beba tranquilamente una copa de vino y a su amigo Imashar, que le saludaba en ese momento con un gesto con la cabeza. Tambin observ como dos generales del ejrcito, rean a carcajadas despus de que uno de ellos hiciera un gesto obsceno. Uno de los oficiales tena una cicatriz que le cruzaba toda la cara. Cuando dej de rerse, mir a Kalam que segua observndole con atencin y le salud levantando una jarra de vino que bebi de un solo trago. Este sera su nuevo ambiente. Se debera acostumbrar a las intrigas de palacio, algo a lo que l, un joven mdico llegado haca poco a la capital del reino, no estaba muy habituado. Tena ganas de hablar con Imashar, de que le informara sobre los miembros de la corte y que le guiara sobre la mejor manera de conducirse en ese tipo de entornos. Continuaba inmerso en sus pensamientos, cuando su mujer lleg a su altura y le cogi de la mano. Mi seor dijo Damkira postrndose ante el rey. Mi bella Damkira, debera ajusticiar a Kalam por tenerte oculta durante todo este tiempo dijo el rey mirndola fijamente a los ojos, cautivado por su belleza. Aunque tambin es verdad que es lgico que te tenga apartada de la mirada de otros hombres y slo te tenga para el disfrute propio. Kalam se sinti ofendido, pero intent que sus sentimientos no fueran reconocidos por ninguno de los presentes. Damkira miraba al suelo sonrojada, muerta de vergenza. Maana mismo os trasladaris a palacio. El mdico real debe vivir en el palacio junto al rey y su familia dijo Assarhaddon dirigindose a Kalam mientras se frotaba las manos y se humedeca los labios. Os enviar a un par de criados para que os ayuden con el traslado. Deseo que la velada sea de vuestro agrado, id a vuestra mesa y disfrutad de la fiesta. Gracias, mi rey. Kalam y Damkira se sentaron en la mesa y apenas hablaron, ambos estaban inquietos. Lo que debera haber sido una feliz velada, se convirti en una noche de inquietud y malos presagios. Al da siguiente, se iran a vivir a palacio, todo un sueo para un hombre como l, pero no poda apartar de su mente la mirada del rey hacia su amada. Tena ganas de huir, de dejarlo todo, de abandonar la ciudad e irse a un pueblo remoto y oculto, donde pudiera ejercer su profesin sin sobresaltos. Pero por otro lado, intentaba una y otra vez convencerse que quiz, fueran imaginaciones suyas. Simplemente el rey vea en su esposa a una mujer bella, muy bella y nada ms. Se encontraba preocupado y sonri a su mujer con amargura, intentado apartar los malos pensamientos de su mente. En ese momento, sinti como una mano se apoyaba sobre su hombro. Saludos, mdico Kalam dijo con una fingida sonrisa Nisher-Sag. Saludos, honorable sacerdote dijo Kalam levantndose de la mesa . Permteme que te presente a mi mujer Damkira.

Mis mejores deseos para ti, bella mujer dijo cortsmente el sacerdote. Creo que a partir de ahora, no vas a pasar tan desapercibida en la corte, tal y como hasta ahora, has intentado muy hbilmente. Las palabras del sacerdote inquietaron a Kalam. Quiz el inters mostrado por el rey hacia su esposa no fueran imaginaciones suyas. Es un honor dijo Damkira, algo confusa por las ltimas palabras del sacerdote. No estoy acostumbrada a asistir a este tipo de celebraciones y a compartir mesa con invitados tan ilustres. Estaba un poco nerviosa, no quera cometer ningn error. Adems de belleza tienes una gran inteligencia, algo poco habitual hoy en da en una mujer, salvo honrosas excepciones dijo el sacerdote mirando a la reina madre. Mi joven mdico, debes saber que como sacerdote del templo del dios Shamash, y como interpretador de sueos y adivino de su majestad, soy a la primera persona a la cual acude nuestro amado rey, cuando tiene una dolencia. As lo hizo cuando sinti el dolor en el bajo vientre? pregunt Kalam, con toda la intencin. La bilis subi por la garganta del sacerdote, que tuvo que hacer grandes esfuerzos por mantener su fingida sonrisa. Guard la calma y respondi con toda la amabilidad de la que fue capaz. Desgraciadamente, en ese caso, los dioses con su infinita sabidura, no quisieron darme alguna indicacin para poder curarle y por eso acudimos a Imashar y posteriormente a ti. Los dioses a veces estn demasiado ocupados dijo Kalam hastiado de la fiesta y del sacerdote. Con esto te quiero decir continu el sacerdote haciendo caso omiso de la blasfemia del asu, que debemos mantener una comunicacin fluida entre ambos y compartir cualquier informacin que tengamos sobre el estado de salud del monarca y la familia real. Hasta ahora con Imashar, ha sido as y entiendo que no hay razn por la que cambiar. Por mi parte no hay problema y sers fielmente informado sobre el estado de salud del rey. Pero tambin necesito que por tu parte, me informes de cualquier alteracin en su estado de salud. Tal y como me has comentado, t eres la primera persona a la que acude cuando se encuentra mal. Es cierto que nuestro primer encuentro no ha sido del todo amistoso dijo el sacerdote intentando ganarse la confianza del mdico , pero eso no significa que debamos ser enemigos. Por el bien de nuestro amado rey, debemos cooperar y trabajar codo con codo. Ambos buscamos lo mismo, aunque por caminos distintos. Naturalmente que sers adecuadamente informado cuando el rey venga a m. Ahora tengo que retirarme, por favor, disculpadme, estos actos sociales me agotan. Te deseo lo mejor para ti y tu familia.

Muchas gracias, honorable Nisher-Sag dijo en tono conciliador Kalam. El rey se levant de la mesa y se dispuso a salir de la sala, escoltado por su guardia personal y acompaado por su familia. Se despidi de los invitados saludando con la mano hasta que sali por la puerta. Se pona as el punto final al banquete. Los invitados fueron saliendo de la sala en medio de murmullos y conversaciones bajo la msica de los lades, que no dej de sonar durante toda la velada. Eran altas horas de la madrugada cuando Nisher-Sag lleg al tempo de Shamash. Se senta inquieto y deseoso de comunicarse con los dioses, un extrao presentimiento estremeca su espritu. Un sirviente le abri la puerta y el sacerdote orden que le subieran un cordero al altar que se encontraba situado en la parte superior del templo. Se dirigi a sus aposentos y abri un arcn que contena todos los utensilios que necesitaba para realizar el sacrificio. Cuando subi al altar, ya estaba preparado el cordero. Sac un cuchillo muy afilado, ligeramente curvo y con la empuadura de madera engastada con piedras preciosas. Se coloc al lado del cordero y le puso debajo una bandeja de plata ovalada y un cuenco de madera. Mir hacia el cielo invocando al dios Shamash y le pidi luz y sabidura para poder interpretar sus augurios. Levant el cuchillo hacia el cielo apuntando al firmamento y con la precisin de un cirujano, reban el cuello del animal que apenas pudo emitir un leve quejido. Comenz a emanar de su cuello un chorro de tibia sangre hacia el cuenco de madera. Pronto el animal yaca inerte tumbado sobre el altar de piedra. El sacerdote realiz una incisin en el vientre del cordero y comenz a sacar sus vsceras y depositarlas sobre la bandeja de plata. Separ el hgado y comenz a estudiar con detenimiento los lbulos superiores e inferiores, sus apndices, la vescula biliar, los conductos cstico y heptico, la vena y la porta. Vio que la parte izquierda del hgado tena dos perforaciones y estaban ligeramente manchadas con un color blanquecino, la vescula estaba hinchada y emanaba un olor nauseabundo. Se lav las manos con agua de una palangana y orden a un sirviente que purificara al animal quemndolo en una hoguera situada cerca del altar. El sacerdote baj pensativo las escaleras, hasta que lleg a sus aposentos. Sin duda, Shamash se haba comunicado con l a travs del animal y ahora tena la responsabilidad de cambiar los malos augurios. Ese mismo da hablara con el rey. Kalam y Damkira llegaron a su casa escoltados por la guardia real. Apenas hablaron hasta que llegaron a su hogar. Ambos estaban nerviosos, la idea de mudarse al palacio les inquietaba. Los dos eran conscientes de la mirada del rey hacia Damkira y, que a partir del da siguiente, dormiran bajo el mismo techo. Kalam, intent desechar los manos pensamientos pero tena bien claro lo que iba a hacer en el caso de que Assarhaddon intentara arrebatarle a su mujer; luchara por ella hasta la muerte, incluso sera capaz de enfrentarse con el todopoderoso rey de Asiria. Aunque estaba preocupado, no dejaba de pensar que sus inquietudes no eran ms que meras conjeturas. Sonri y pens que se estaba comportando como un marido celoso. Cuando llegaron a la puerta de su casa, Kalam bes a su mujer. Nunca permitir que nadie te separe de m. Yo nunca me separar de ti, antes me matara Damkira saba a qu se refera su marido.

El rey se ha fijado en ti dijo con tono angustiado Kalam. Lo s, pero no creo que haya de qu preocuparse. Su mujer es muy hermosa y t le salvaste la vida. Si intentara algo conmigo, los dioses le castigaran. Ya sabes que yo no creo mucho en los dioses, solo creo en lo que veo. Si intentara algo contigo, no recibira el castigo de los dioses, sino de su mdico, y te puedo asegurar que s cmo hacerlo. Estamos hablando de ms, maana nos mudamos con nuestro hijo a palacio y seguro que seremos muy felices. Seguro que s cario dijo Kalam no muy convencido. Entraron en su hogar y vieron a su hijo Nabui recostado con Aola, la vecina que le haba cuidado durante la noche. Con sumo cuidado, Damkira cogi al nio para acostarle en su cama mientras Kalam, despertaba suavemente a la cuidadora que se frot los ojos y se despert con una sonrisa. Viva a pocas manzanas y Kalam, amablemente, la acompa hasta su casa. Al da siguiente, se presentaron en la casa del asu los sirvientes prometidos por Assarhaddon, subidos en un carro tirado por dos mulas. Venan de palacio para hacer la mudanza. Kalam y su familia cogieron sus pertenencias que no eran muchas, y dejaron los muebles, innecesarios en el palacio. Pronto llegaron a su destino, y dos robustos soldados le franquearon el paso cuadrndose ante l. Damkira no pudo disimular una sonrisa mientras miraba a su marido que tambin la sonrea. El sirviente detuvo las mulas y se baj del carro, abri una hermosa puerta de roble tallado y les gui hacia su nuevo hogar. Su casa se encontraba en el lado oeste de palacio y estaba compuesta por tres habitaciones, una cocina y un patio interior decorado con una pequea fuente, que emanaba un chorrillo de agua muy fresca. El patio estaba adornado con todo tipo de flores y un par de datileras le protegan del sol durante todo el da. Las habitaciones estaban decoradas con relieves y figuras de alabastro. Los muebles, de bella factura, eran de cedro y tapices de lana con ribetes de piel de cabra, cubran las ventanas. El lugar se vea fresco y limpio. Tres sirvientes comenzaron a descargar el carro mientras Kalam les deca dnde tenan que dejar las cosas. Bueno, este es nuestro nuevo hogar dijo Kalam cuando se fueron los sirvientes. Me gusta dijo Damkira mientras dejaba a Nabui en el suelo . No me puedo creer que vivamos en el palacio del rey! A m tambin me gusta dijo el nio y todos comenzaron a rer. Aqu seremos felices dijo Kalam mientras estrechaba a su mujer con un fuerte abrazo y la besaba. Voy a la fuente dijo Nabui dirigindose a la puerta. Espera hijo, voy contigo dijo Damkira, vienes?

Voy a buscar a Imashar, quiero que me ponga en antecedentes sobre las dolencias ms habituales del rey y su familia, y sobre todo, quiero que me ensee a manejarme en la corte. Me parece buena idea y luego me ensears t cmo moverme en este mundillo tan extrao para m dijo una sonriente Damkira. Pronto va a parecer que siempre hemos vivido en palacio dijo Kalam, riendo mientras sala de la casa. El rey no se poda quitar de la cabeza a la bella Damkira. Desde que la vio por primera vez, se haba convertido en una obsesin. No poda pensar en otra cosa, todo le recordaba a ella e incluso a su mujer la llam Damkira una vez durante el desayuno, algo que a la reina no le hizo nada de gracia. Saba que, como rey, poda poseerla cuando y como quisiera, pero tambin saba que Shamash no tolerara que mancillara el honor de quin le salv la vida. Decidi dar un paseo por los jardines de palacio para refrescar un poco su cabeza cuando vio que se acercaba Nisher-Sag. Eso le agrad, porque tena enorme inters en verle. Saludos mi rey dijo Nisher-Sag postrndose ante Assarhaddon. Buenos das sacerdote, tienes mal aspecto acaso no has pasado buena noche? Es cierto mi seor, no he dormido demasiado bien. Es una pena encontrarse mal en un da tan maravilloso no crees? La primavera apenas ha llegado y el frio invierno no parece ms que un lejano recuerdo dijo feliz el rey. Un da maravilloso, mi rey dijo el sacerdote con indiferencia. No conoca vuestras intenciones de cambiar de mdico continu Nisher-Sag yendo directamente al grano. El rey se detuvo ante la inesperada pregunta del sacerdote. Es Kalam la causa de tu malestar, mi fiel sacerdote? Entre otros motivos mi rey respondi con tono misterioso Nisher-Sag. Es normal que nombre a Kalam mi mdico personal, me salv la vida dijo el rey mientras reiniciaba el paseo. Por mediacin de Shamash, mi rey puntualiz el sacerdote. Claro, claro, pero fueron sus manos y no las tuyas las que utiliz nuestro gran dios. Que sea mi asu es lo ms justo y estoy seguro que a los dioses les agradar la idea. A Nisher-Sag no le pas desapercibido un cierto tono de reproche en las palabras del rey.

Es cierto que los dioses se valieron de l para salvaros la vida, pero Imashar es un gran mdico y quiz Kalam no tuvo ms que un golpe de suerte dijo con cierto disgusto Nisher-Sag. Imashar seguir siendo mi mdico junto con Kalam. Estoy seguro que entre vosotros tres velaris por m hasta que llegue mi hora y sea llamado por Shamash. Naturalmente mi rey, simplemente me extra que no consultaseis conmigo la conveniencia o no de nombrar a Kalam como vuestro asu personal. El rey se detuvo delante de una bella flor a punto de florecer. No saba que tena que consultarte todas las decisiones que tomo le dijo en tono cortante mirndole a los ojos. No es a m a quin se debe consultar, mi seor, sino al dios Shamash. Sabis que la mayora de las decisiones importantes que habis tomado han sido consultadas con nuestro dios, que nos ha iluminado con su infinita sabidura y, corregidme si me equivoco, pero hasta ahora os ha guiado con xito dijo seguro de s mismo el sacerdote. Assarhaddon arranc la flor, la apret fuerte con el puo y la tir al suelo. El sacerdote le miraba satisfecho. No pens que esta decisin fuera tan importante para el reino claudic finalmente el rey. Mi seor, vuestra labor es agotadora, vuestro imperio infinito y vuestra majestad no tiene tiempo para ocuparse de todo. Permtanos que la reina madre y yo, aconsejados por el dios Shamash, le ayudemos en todo lo que precise. El da ya no le pareca tan maravilloso al rey. El sacerdote tena la facultad de hacerle sentirse culpable de cualquier cosa. De repente se sinti cansado y se sent en un banco de piedra. Nisher-Sag le tena donde quera, era el momento de darle la estocada final. Tambin me he fijado como mirabais a la mujer del mdico dijo el sacerdote, mientras observaba distrado una flor de jazmn. El rey le mir sobresaltado. A qu te refieres? Creo que lo sabis perfectamente. Tan evidente es? No se te escapa nada sacerdote dijo Assarhaddon sin ocultar irritacin. Con todos mis respetos majestad, fue evidente y todos los all presentes se dieron cuenta.

Quieres decir que ahora todo el mundo sabe que estoy enamorado de Damkira? pregunt el rey. El sacerdote se levant y mir hacia el horizonte. No lo s mi seor, pero estoy seguro que vuestra mirada no pas desapercibida. Es una mujer extremadamente hermosa, y muchos hombres perderan la cabeza por ella dijo el rey mirando al suelo y dando una patada a un guijarro Su majestad no es un hombre ms, su majestad es el hombre ms poderoso del mundo. Debis respetarla, es la mujer del fsico que ayud, con la mediacin de los dioses, a salvaros la vida matiz el sacerdote. El rey se levant y cogi al sacerdote por los hombros. Busca la manera que me permita yacer con esa mujer sin levantar la ira de los dioses! le orden con energa. Quiz ofreciendo sacrificios a Ishtar, donaciones a los templos, liberando esclavos no s, algo se podr hacer dijo desesperado el rey. Anoche realic un sacrificio y estudi el hgado de un cordero dijo el sacerdote. Y bien? Si tocis a esa mujer, la desgracia caer sobre su majestad Nisher-Sag hizo una pausa para concentrar toda la atencin del rey y sobre el imperio. Assarhaddon se sinti desfallecer. Y y si fallece Kalam? pregunt en un susurro el rey, como temiendo ser escuchado por los dioses. Queris ordenar la muerte del mdico que os salv la vida? pregunt desconcertado el sacerdote. No, no quiero decir eso. No voy a ordenar ninguna muerte, lo que quiero decir es que si el mdico muere de forma natural, o por accidente, qu ocurrira? cul sera la decisin de los dioses respecto a Damkira? Enseguida entendi Nisher-Sag cules eran las intenciones de su rey. Medit durante unos instantes, sopesando todas las posibilidades y sobre todo aquella que ms le beneficiase. Si tiene una muerte en la cual vuestra majestad no tiene nada que ver, Damkira sera una mujer viuda, que al vivir en el palacio estara bajo vuestra proteccin. Los dioses entenderan que mantuvierais una relacin con ella, pues prcticamente vivirais bajo el mismo techo dijo el sacerdote.

Bien, muy bien, eso es lo que quera or. No temas mi fiel consejero dijo sonriendo satisfecho el rey. No voy a ordenar la muerte de mi mdico, es ms, voy a intentar evitar ver a Damkira. No quiero caer en ninguna tentacin, por lo menos mientras Kalam siga vivo. Olvidemos esta conversacin. El sacerdote sonri sorprendido por la direccin que estaba tomando la conversacin. Tena a Kalam y al rey a su merced. Era el momento de quitarse al molesto mdico de en medio de una forma definitiva. Hay otra cosa ms mi seor dijo el sacerdote. Habla orden el rey. Los dioses ven en Kalam un peligro para vuestra majestad y para vuestro reino dijo con semblante serio el sacerdote. No lo entiendo, los dioses no me dejan yacer con la mujer del mdico y no puedo ordenar su muerte porque le debo la vida pero, a su vez, dicen que es un peligro para m y para mi reino dijo confuso el rey. A veces los dioses son difciles de entender, pero creo que en este caso han sido cristalinos como el agua. Kalam es un ateo que reniega de su poder, tiene ideas subversivas y eso no les agrada, sus mtodos no son tradicionales y ponen en cuestin el poder de Shamash. En cuanto a Damkira, es una bella mujer que ha engendrado un nio. Ella no es culpable de los pecados de su marido el sacerdote comenz a andar mirando al suelo con las manos entrelazadas en la espalda. Meda cada una de sus palabras buscando aquella que fuera ms til para sus propsitos . Los dioses me dicen que Kalam le ha embrujado con alguna de sus pcimas, ungentos o incluso, con magia negra. Los dioses consideran a Damkira una gran mujer y por este motivo, la han bendecido con un hijo sano y fuerte. Quieren protegerla y no manchar su karma con el adulterio, aunque sea forzado. El sacerdote se detuvo y mir a su rey. Entonces los dioses ven con buenos ojos que Kalam desaparezca? pregunt expectante Assarhaddon. Siempre y cuando su majestad no tenga nada que ver. Gracias por tu consejo, mi fiel sacerdote. Como es habitual, tu ayuda ha sido inestimable. Es un placer y un honor servir a mi rey dijo con tono servil Nisher-Sag al despedirse. El da volvi a ser radiante y Assarhaddon se senta pletrico. Estaba emocionado, lleno de energa, se senta radiante. Tena la necesidad imperiosa de hablar con su madre, contarle todo, su amor por Damkira, la conversacin con el sacerdote y el confuso futuro del mdico. Corri hacia palacio y se dirigi hacia las estancias de Nakiya.

Madre, madre! grit el rey golpeando la puerta del dormitorio Abre la puerta necesito hablar contigo! Nakiya oy los gritos de su hijo y abri la puerta asustada. Hijo, qu es lo que ocurre? pregunt la reina madre preocupada. Madre, la quiero solloz el rey abrazado a su madre. A Damkira verdad? S, madre confirm el rey la quiero ms que a nada en este mundo. Nakiya acarici el pelo de su hijo. Hijo, debes olvidarla es la mujer de tu mdico. Kalam te salv la vida, los dioses te castigaran si intentas algo con ella. He hablado con Nisher-Sag dijo Assarhaddon secndose los ojos Me ha dicho que si muere Kalam, puedo yacer con ella. Nakiya neg con la cabeza. Hijo, creo que ests confundiendo el amor con la lujuria. T no quieres a Damkira, simplemente la deseas porque es hermosa. La pasin que sientes por esa mujer es pasajera, y estoy segura que se te pasar en unos das. Tampoco creo que quieras matar al hombre que salv tu vida. La quiero madre protest el rey. No es slo deseo lo que siento por ella, es tambin amor. En cuanto a Kalam, no voy a ordenar su muerte, no quiero ofender a los dioses. Pero necesito tu ayuda madre, Me tienes que ayudar! orden el rey en tono de splica. La reina madre sinti compasin una vez ms por su hijo, y volvi a repetir la pregunta que tantas y tantas veces le haba hecho a lo largo de su vida. Qu quieres que haga hijo? pregunt su madre. Me tengo que deshacer de Kalam sin provocar a los dioses. Quieres que Kalam muera, pero no quieres ordenar su muerte verdad? As es, madre. No debes hacer dao a Kalam o la ira de los dioses caer sobre el imperio! dijo enfadada Nakiya. Esa mujer no te conviene. Vete con Zukatu y cuida de ella! Pero la quiero dijo entre sollozos el rey abrazando nuevamente a su madre. Y su hijo? pregunt la reina madre. Quieres que su hijo sea el rey de Asiria en lugar de alguno de los tuyos? Hijo mo dijo Nakiya con un tono ms sosegado, tienes tres hijos varones, uno de ellos ser rey, si el hijo de Kalam reclama

el trono, Asiria puede entrar en desgracia tras tu muerte. La guerra civil se cernira sobre el imperio y sera el fin de nuestra estirpe. Recuerda lo que le sucedi a tu padre! Esas palabras bloquearon a Assarhaddon, durante toda su existencia haba vivido con el miedo de ser asesinado por sus propios hijos, como ocurri con su padre, Senaquerib. Sabes que Sin-Iddina-Apla ser proclamado rey cuando yo muera dijo el rey. Hijo, recapacita y piensa en Asiria, piensa en tu pueblo suplic Nakiya. Lo har, madre, lo har. He de marcharme, estoy cansado dijo el rey entre sollozos, ante la mirada preocupada de Nakiya. Assarhaddon sali de la habitacin con la mirada baja, lgrimas en los ojos y un fuerte dolor de cabeza. Necesitaba descansar y aclarar sus ideas. Tena que pensar en la mejor manera de desembarazarse de Kalam, pero ahora no era el momento, se senta dbil y necesitaba dormir. Nakiya se qued pensativa en su habitacin, una vez ms, su hijo la necesitaba, y ella estaba obligada a ayudarle. Desde que era nio, haba tenido problemas de salud y su hermanastro Arad-Nalil se mofaba de l y obligaba a sus amigos a hacer lo mismo. Ella siempre le haba protegido y defendido, como una leona defiende a su camada. Nunca le haba negado nada, pero ahora era distinto, tena que buscar lo mejor para su hijo y para el imperio. Saba que Assarhaddon no se iba a echar atrs y que buscara la manera de poseer a Damkira. Ella tendra que impedirlo y slo tena dos opciones; o acabar con la vida de Damkira o evitar la muerte de Kalam. Matar a Damkira no agradara a los dioses, era la mujer del mdico que salv la vida de su hijo. Los dioses no toleraran ese acto y la condenaran al ms profundo y terrible de los infiernos. Slo le quedaba una opcin, proteger la vida del fsico. Mientras Assarhaddon siga encaprichado con Damkira me voy a convertir en la ms fiel protectora de Kalam, no tengo otra opcin, si quiero ayudar al rey y al imperio. Tengo que proteger a mi hijo de su peor enemigo, l mismo, pens la reina madre. Kalam atenda a diario a la familia real. Se haba ganado el cario de los jvenes prncipes Sin-Iddina-Apla, Assurbanipal, Samas-Suma-Ukin y de la pequea princesa Sherna. Sin-Iddina-Apla era el mayor y el futuro sucesor del rey. A sus apenas diez aos, posea la fuerza y el carcter de su abuela. La mayor parte del tiempo lo pasaba con su mentor Hashat, que le instrua en el arte de la guerra, as como en el conocimiento de las letras y la astronoma. Assurbanipal tena cinco aos, como su hermano iba a convertirse en rey, l estaba siendo instruido por Nisher-Sag, para convertirse en el futuro sacerdote del templo del dios Shamash. Era un joven taciturno y reservado. Parco en palabras, se refugiaba en los estudios y era fcil encontrarle por los jardines de palacio, estudiando alguna tablilla de arcilla. Samas-Suma-Ukin era poco mayor que Assurbanipal y no haca otra cosa que seguir a su hermano mayor. Era un nio inquieto e irascible, de carcter impulsivo y variable. En cambio, la princesa Sherna, era todo dulzura y simpata. Haca poco tiempo que haba aprendido a andar y se diverta corriendo por los jardines, mientras que una niera finga perseguirla. La

nia no paraba de rer y sus pequeas carcajadas resonaban por todo el jardn, alegrando tanto a la familia real, como a todos aquellos que tenan el placer de orla. Nabui, el hijo de Kalam, jugaba a menudo con ellos y con los hijos de otros altos funcionarios. Era habitual ver un corrillo de nios jugando a las batallas en los jardines de palacio, vigilados de cerca por sus cuidadoras que no paraban de correr tras ellos. La reina Zukatu, apenas hablaba con Damkira, todava celosa de su gran belleza, no olvidaba como la miraba el rey en el banquete y sus conversaciones, se limitaban a ligeros saludos de cortesa cuando se cruzaban en el palacio. El rey evitaba encontrarse con Damkira y cuando lo haca, se diriga a ella de forma corts. Solamente la reina madre Nakiya, pareca haber tomado aprecio por la mujer del mdico. Solan coser juntas en el jardn o iban a pasear por los mercados de la ciudad. Pasaron as varias semanas, y Kalam pudo aprender de Imashar numerosos aspectos de la medicina que desconoca, pero sobre todo, el anciano mdico le ense cmo moverse con habilidad en palacio y cmo manejar sus relaciones sociales con las clases dirigentes. Damkira se senta feliz y cada vez ms cmoda en palacio, a pesar de que era consciente de la antipata que la reina le profesaba. No se senta culpable y pensaba que, algn da, cuando Zukatu se diese cuenta que era totalmente inofensiva y que el rey no tena ningn inters por ella, podran ser incluso amigas. Era una clara maana de primavera, y la luz del sol entraba a travs de dos grandes ventanales en la sala de lectura. En la enorme estancia, haba miles de tablillas de arcilla escritas en lenguaje cuneiforme, escritura propia del idioma acadio, pero tambin haba centenares de tablillas escritas en arameo, hebreo y rabe. Cuidadosamente ordenadas por temas, cubran las paredes y llegaban hasta el techo de la biblioteca de Nnive. Kalam se encontraba con Imashar, estudiando una tablilla de ciencias en la que se poda leer acerca de las propiedades medicinales de determinadas plantas, cuando un sirviente, visiblemente alterado, entr en la sala y les dijo que se dirigieran de forma urgente a la alcoba del prncipe Assurbanipal, pues se encontraba gravemente enfermo. Kalam fue rpidamente al dormitorio del prncipe acompaado por Imashar, y le encontr postrado en la cama. Velando junto a l, se encontraban Assarhaddon, la reina Zukatu y Nisher-Sag. El dormitorio del prncipe era grande y muy iluminado, una gran ventana permita que entrara la luz y el aire fresco. Estaba amueblado por un gran arcn de cedro, donde el joven prncipe guardaba sus tablillas y algn que otro juguete, un armario de roble y dos hermosas mesillas de noche. Figuritas de alabastro que representaban a dioses y soldados, estaban esparcidas por la estancia. El prncipe pareca dormido, estaba empapado en sudor y tena fiebre. Qu le ocurre al prncipe? pregunt inquieto Kalam acercndose al nio. Tiene fiebre, sudores fros y el corazn le late con fuerza dijo el rey, con voz temblorosa, frotndose con fuerza las manos. Es el mal del dios Adad, pronto se curar, ya he realizado sacrificios a la diosa de la medicina Gula y los orculos son propicios dijo Nisher-Sag seguro de s mismo.

Kalam observ que, debajo de la cama del joven prncipe, alguien haba puesto una figura de alabastro que representaba a un monstruo. Neg con la cabeza y se centr en la curacin del nio. Me parece bien. Ahora, si al noble sacerdote no le importa, vamos a probar con otros mtodos ms mundanos dijo escptico Kalam. Tiene la temperatura muy alta y los pmulos estn al rojo vivo, tambin veo que tiene los ojos un poco hundidos. Imashar, treme rpidamente agua fresca, zumo de uva y sal. Tambin necesito unas gasas y una palangana con agua. He trado una figura de la diosa de la salud Nin-Karrak intervino el sacerdote, poniendo la figura de alabastro junto a la del monstruo. No creo que unas simples figuritas de barro curen al prncipe, pero tampoco creo que le hagan ningn mal. Estoy seguro que con mis remedios y tus dioses, le curaremos dijo Kalam. Los ojos del sacerdote se cubrieron de ira. Intent responder a la blasfemia del asu, pero sinti la mano del rey sobre su hombro y prefiri callar, ese no era su momento. Es grave? pregunt la reina a Kalam. Es posible que los dioses estn enfadados con el prncipe por algn motivo, y sta es su forma de castigarlo dijo el sacerdote mirando desafiante a Kalam, esperando alguna respuesta blasfema. Qu puede hacer un nio para que los dioses le castiguen de esta manera? pregunt la reina. No lo sabemos mi reina, pero cuando se recupere el prncipe, se lo preguntaremos respondi el sacerdote. Los dioses son crueles intervino el rey. Los dioses velan por el equilibrio del universo. Si todo est en orden, no participan en nuestro mundo, cuando actan es para restaurar nuevamente el equilibro perdido dijo el sacerdote. Mi reina, qu ha estado haciendo el prncipe durante la maana? pregunt Kalam indiferente a los debates teolgicos. Ha estado jugando con sus amigos fuera del palacio, cerca de la muralla, ha llegado sudando y rojo como un hierro incandescente. Luego se ha desmayado y ha perdido el conocimiento. Cuando conseguimos reanimarle, estaba aturdido y no saba dnde se encontraba dijo entre sollozos la reina. Creo que esto no es un castigo de los dioses dijo Imashar que entraba en ese momento en la habitacin, el prncipe ha sufrido una fuerte deshidratacin. Lo que tenemos que hacer, es darle de beber lquido de forma abundante y ponerle gasas hmedas en la frente. En pocas horas, estar dando patadas y corriendo otra vez como si nada.

Las palabras de Imashar tranquilizaron a los reyes, que sonrieron esperanzados. Los dioses te oigan Imashar le dijo el rey. Imashar tiene razn confirm Kalam. Tiene que beber abundante agua con mosto mezclada con un poco de sal y maana amanecer como nuevo. Shamash es grande dijo el sacerdote. Shamash es grande respondieron los reyes. Kalam no dijo nada, sec el sudor de la frente de Assurbanipal y, despidindose de los all presentes, sali de la estancia. El sacerdote estaba rojo de ira. Cada minuto que pasaba, odiaba ms al vanidoso mdico. Se despidi cortsmente de los reyes y se dirigi al templo de Shamash inmerso en sus pensamientos. No soportaba ms la arrogancia y las blasfemias de ese estpido asu. Le haba dejado en ridculo una vez ms y no volvera a tolerarlo. Durante toda su vida, haba servido fielmente a la familia real y no consentira que un vulgar mdico de provincias le hiciera sombra. Recordaba cuando Assarhaddon era nio, y l velaba su sueo para alejar a los malos espritus, y como realizaba cientos de sacrificios para apartar el mal que le consuma. Imploraba, noche tras noche, a todos los dioses hasta que llegaba el alba. Estuvo varios das sin comer, ni dormir, hasta que casi l tambin enferma. Todos decan que se esforzaba para nada, pues el joven prncipe continuaba consumido por la enfermedad, hasta que qued postrado en la cama. Raro era el da que no tena fiebre, dolor de cabeza, diarreas o falta de apetito. Nadie en la corte pensaba que conseguira vivir mucho ms tiempo, pero el esfuerzo del sacerdote, permiti que el prncipe saliera adelante y que incluso, se convirtiera en el rey del ms poderoso imperio del mundo conocido. Despus de tantos esfuerzos, de tantos sacrificios, de tanto amor derramado en la familia real, no iba a tolerar que ese mdico blasfemo se interpusiera en su camino. Quera acabar con l, pero tema despertar la clera de los dioses. Tena que buscar la forma de conseguir su propsito, sin irritarles ni provocar su furia. Record que el rey tambin quera ver muerto a Kalam, por motivos distintos, pero quera verle muerto, y el recuerdo de las palabras del rey, produjo una ligera sonrisa en sus labios.

Captulo III
Assarhaddon estaba sentado en su trono, degustando frutos secos con sikaru restu, cuando un soldado irrumpi en la sala. El rey se sobresalt, y el sacerdote Nisher-Sag, que se encontraba de pie a su lado, casi se cae del susto. La reina madre y Zukatu, que tambin se encontraban en la sala, miraron aterradas al hombre que se diriga a toda prisa hacia el rey. La guarda personal se abalanz haca el intruso, que se arrodill delante de stos, mientras intentaba respirar todo el aire que poda. Cuando el primer guarda acerc su lanza hacia el cuerpo del extrao, ste levant los brazos y rpidamente se identific. Mi seor, soy mensajero de su majestad y traigo un mensaje urgente de la guarnicin de Kanesh se apresur a decir mientras permaneca de rodillas. Te parece sta una forma adecuada de entrar en los aposentos reales? le espet el guardia que mantena su amenazante lanza apuntando su cuello. Lo siento mi rey, pero creo que la urgencia del mensaje justificar la forma de recibirlo dijo una voz detrs del mensajero. Nigirsu, espero que sean noticias importantes. Casi me atraganto con una uva! dijo el rey mientras tosa. Habla soldado! El mensajero permaneca de rodillas mirando al suelo, nunca haba estado en palacio y, mucho menos, en presencia del todopoderoso rey de reyes. Hasta ese momento y debido a la excitacin por la importancia del su misin, no haba sido consciente de dnde se encontraba y se qued completamente mudo. Levntate y habla estpido! le espet el rey mientras se levantaba del trono. Seor dijo el mensajero levantndose lentamente y mirando los pies de su rey, los cimerios nos han atacado. Son miles y se encuentran en la regin de Cilicia y Tebal, han saqueado Kanesh, pasando a cuchillo a todos sus habitantes. Y la guarnicin? pregunt el sacerdote. Todos muertos, mi seor. Nuestros exploradores nos han informado que se dirigen hacia el sur. Es posible que a estas alturas estn sitiando Karatepe o Harran. Cuntos son? pregunt inquieto el gobernador. Miles mi seor, acompaados por cientos de jinetes dijo con dificultad el mensajero que senta como le costaba respirar. Hubo un silencio de preocupacin. Hasta ese momento, los cimerios no haban sido mayor problema, se encontraban ms all de las puertas de Cilicia, en la

regin de Frigia y nunca se haban aventurado a cruzar las fronteras de Asiria. Qu les haba hecho cambiar de idea? Acaso pensaban que Asiria no iba a responder a su ataque? Assarhaddon record que fueron los cimerios quieres mataron a su abuelo Sargn, durante una batalla y un escalofro recorri su cuerpo. En Harran tenemos una fuerte guarnicin y la ciudad est muy bien protegida dijo el rey, mientras paseaba por la estancia . No obstante, debemos enviar refuerzos cuanto antes, la ciudad no debe caer en manos cimerias. Guardias, llamad a Artacomo, que se presente ante m ahora mismo! Y t, soldado, ve a las cocinas, que te den algo de comer y beber. Has hecho un buen trabajo. El rey, sumido en sus pensamientos, comenz a pasear por la sala del trono. Se encontraban con l la reina madre y el sacerdote. Quiz el ataque de los cimerios no era tan mala noticia, enviara unas cuantas tropas y acabara con ellos sin problemas. Segua meditando cul sera la mejor estrategia, cuando le fue anunciada la presencia del general. Mi seor salud el oficial bajando la cabeza. Mi querido general, tenemos malas noticias. Los cimerios han saqueado Kanesh y parece que se dirigen al sur, hacia Karatepe o Harran dijo Assarhaddon sin ms prembulos. El general, aunque conoca la noticia antes que el rey, fingi desconocimiento. No son buenas noticias, mi seor dijo preocupado el general, son muchas tropas? Miles o eso parece. Debes ir de inmediato y destruirles. Artacomo era uno de los mejores generales asirios. Hombre de accin, era el primero en enfrentarse al enemigo y el ltimo en retirarse. Sus mtodos, salvajes, no eran cuestionados. Su misin era aniquilar al enemigo a cualquier precio. En su corazn no haba sitio para la piedad o el perdn. El enemigo deba morir y si era de una forma cruel, mucho mejor. No eran pocos los ejrcitos enemigos que se rendan al escuchar su nombre. Su cuerpo estaba surcado por infinidad de heridas, pero la ms evidente, era una profunda cicatriz que cruzaba su mejilla izquierda. Hombre de complexin fornida, tena los ojos negros y la mirada profunda. Amado, temido y respetado por sus hombres, conoca mejor que nadie el arte de la guerra y sin duda era la persona adecuada para acabar con los cimerios. De cuantas tropas dispongo, mi seor? pregunt el general. De las que necesites contest el rey, quiero dar un escarmiento a esos malditos cimerios, para que le sirva de leccin al resto de los pueblos que tengan intencin de levantarse en armas contra mi poder. Bien, mi seor, organizar todo lo que necesite y partir lo antes posible.

Sacerdote, haz ofrendas a los dioses y consulta los orculos. Quiero que esta campaa sea exitosa. Ahora dejadme a solas con el general, tenemos que concretar algunos detalles de la campaa orden el rey. La reina madre y el sacerdote se despidieron del rey y del general. Srvete una sikaru restu orden el rey. S, mi seor dijo el general mientras se serva un vaso de una pequea tinaja. Te acompaar uno de mis mdicos personales. Artacomo le mir sin entender sus palabras, no era habitual que el mdico de la corte fuera enviado a la guerra. Te agradezco el ofrecimiento mi seor, pero no es necesario, en el ejrcito tengo suficientes y hbiles cirujanos. Creo que no me has entendido, no es una peticin, es una orden. En tal caso ser un placer tener a todo un asu de su majestad, entre mis fsicos acept el general algo confuso. El rey se sirvi una sikaru restu y se dirigi hacia la ventana. El da era claro y en el cielo volaban las grullas que se dirigan hacia el norte, huyendo del trrido calor que les aguardaba en el sur. Assarhaddon interpret la emigracin de las hermosas aves como un buen augurio. Quiero que muera en esta misin le dijo al general dndose la vuelta. Seor? pregunt perplejo el general. No entiendo, se refiere a Imashar? Est al servicio de la familia real desde hace aos y siempre le ha servido con humildad y fidelidad. Hablo de Kalam. El general recordaba a Kalam de la fiesta en honor a Shamash, y tambin, cmo no, recordaba a su hermosa mujer. Comenz a atar cabos. Seor, no har ms preguntas y sus rdenes sern cumplidas. Yo mismo matar a Kalam. No ser as, Nisher-Sag vaticin que si ordenaba la muerte de Kalam, la desgracia se cernira sobre el imperio. Debes enviarle a alguna misin peligrosa, debe morir a manos de nuestros enemigos. As ser mi seor, pondr en peligro su vida para que sean los cimeros quienes acaben con l. Y ser enterrado con los honores de un hroe de guerra sonri el rey mientras beba un trago de sikaru restu

Nakiya se encontraba en el estanque del jardn de palacio, dando de comer a los peces, cuando el sacerdote se la acerc. Buenos das, mi reina dijo Nisher-Sag, haciendo una pequea inclinacin con la cabeza. Buenos das tengas, sacerdote. Parece que el rey inicia una nueva campaa militar. Eso parece dijo la reina distrada mirando el estanque. Artacomo dirigir la campaa, es su mejor general. El ms sanguinario dira yo. La reina se levant y comenz a pasear por el jardn acompaado por el sacerdote. Y, parece, que esta vez no ir solo dijo Nisher-Sag intentando llamar la atencin de la reina madre. Nakiya detuvo su paso. A qu te refieres? Su nuevo mdico personal ir con l. Cmo? pregunt la reina levantando la voz. Nakiya no quera entender lo que intentaba decirle el sacerdote. Parece ser que el rey, ha aprovechado la incursin de los cimerios para quitarse otro, digamos, problema de en medio dijo sin ocultar satisfaccin el sacerdote. Pero no dijeron los dioses que castigaran al rey y a toda Asiria, si haca dao a su mdico? El rey es hbil estratega, l no har dao alguno a Kalam, sern los cimerios los que se encarguen de hacer ese trabajo. El rostro de la reina reflejaba preocupacin. Mi hijo est llegando demasiado lejos por esa mujer, esto tiene que terminar. Qu ser lo siguiente, aborrecer a la reina para casarse con Damkira? Y quin ser su heredero, sus hijos o el hijo de Kalam? El rey ser prudente, creo que pronto se aburrir de Damkira y volver a los brazos de su esposa. Cundo parten?

En dos das, mi reina. Esta noche tengo que sacrificar un cordero y estudiar su hgado, pero creo que los augurios sern positivos. Cuando termine, me reunir con el rey. Bien, vete a preparar tu sacrificio y que los dioses nos protejan, pero quiero que vengas a hablar conmigo antes de que hables con el rey, quiero conocer los augurios de los dioses antes que mi hijo. As ser accedi dcilmente el sacerdote, mientras se despeda inclinando la cabeza. Nisher-Sag realiz el sacrific del cordero y estudi su hgado. Los designios de los dioses eran cristalinos respecto al vencedor de la batalla pero, la sombra de la duda, vel la mente del sacerdote. Despus de estudiar detenidamente el hgado del animal, haba observado que la llamada puerta del palacio era doble y tena tres protuberancias con forma de rin, lo que significaba que, a todas luces, la victoria sera del rey, pero tambin observ que la parte inferior del hgado apareca con una tonalidad verde pardusca, muy poco habitual y que suele presagiar funestos acontecimientos. Haba estudiado muchas tablillas antiguas y en ninguna haba visto que, en un mismo hgado, se vieran ntidamente augurios tan dispares. Tendra que meditar y estudiar una y otra vez el hgado en busca de nuevas seales. Pase por el templo y or delante de la escultura de Shamash con la esperanza de que el dios, al que tanto veneraba, iluminara su camino. Pas toda la noche en vela buscando una explicacin a los resultados del sacrificio, pero no la encontr. Sera complicado explicar al rey los resultados de la ofrenda, pero antes, como era habitual, ira a hablar con Nakiya, quiz ella pudiera arrojar algo de luz sobre esos misteriosos designios. Nisher-Sag se dirigi a los aposentos de la reina madre, llam a la puerta e inmediatamente, Nakiya le dej entrar. Vesta una tnica de lino negro, ceida a la cintura por una cinta de algodn de color verde. Al sacerdote, la belleza que irradiaba la reina, no le pas nunca desapercibida. La conoca desde haca aos, y ejerca sobre l una malfica influencia. Y, esa noche, estaba ms bella que nunca. Nisher-Sag intent obviar la figura de la reina, pero la tentacin era superior a su propia debilidad y le lanzaba miradas ladinas cuando pensaba que no era visto. La reina siempre fue consciente de la fascinacin que ejerca sobre los hombres y usaba sus armas de mujer con inteligencia y astucia. Con una pcara sonrisa, cogi una jarra y llen dos copas con vino fenicio. Saludos, sacerdote cul es la voluntad de los dioses? pregunt directamente la reina mientras le daba una copa a Nisher-Sag. Conoca de sobra el motivo de su visita. Saludos, mi reina dijo el sacerdote mientras coga la copa de vino. Los dioses vaticinan una gran victoria de nuestro amado rey sobre sus enemigos. Su tnica trasluca el contorno de su cuerpo, a travs de la tenue luz que entraba por la ventana, y el sacerdote tuvo dificultades por reorientar su mirada. Nada ms?pregunt Nakiya, mientras beba un sorbo de vino.

Bueno, parece ser que alguna desgracia o dificultad, se cierne sobre el imperio. A qu te refieres? pregunt inquieta la reina. Una parte del hgado tena un color poco habitual. Es un mensaje negativo, difcil de interpretar. Qu peligros amenazan actualmente al rey o al imperio? Que yo sepa el avance de los cimerios, mi reina. Ninguno ms? El sacerdote intent hacer memoria. Que yo sepa, no respondi. No recuerdas lo que dijeron los dioses sobre el rey y Kalam? Ah! fingi recobrar la memoria. Es cierto, si el rey le mataba u ordenaba su muerte, la desgracia caera sobre l y sobre Asiria. La reina se acerc al sacerdote, que pudo oler la fragancia a jazmn con el que sola perfumarse. No te parece evidente el motivo por el cual, el rey, enva a Kalam a luchar contra los cimerios? S, mi reina, pero en este caso la vida de Kalam, no depende del rey sino de los dioses, que decidirn si Kalam muere o vive. Pero est facilitando su muerte, quiero decir que es ms probable que Kalam muera en el campo de batalla que en el palacio verdad? Efectivamente. No pueden interpretar los dioses que el rey est jugando sucio? pregunt la reina. El sacerdote comenzaba a sentirse incmodo. Estaba deseando que Kalam fuera a la guerra contra los cimerios y no volviera jams, pero la reina no tena ningn inters en que tal cosa ocurriera. Puede ser, mi reina, pero a veces, es muy difcil escrutar los augurios de los dioses. Como prueba, me remito a mi ltimo sacrificio y la ambigedad de sus resultados intent escabullirse el sacerdote, consciente de adnde quera llevarle la reina. O quiz, sea precisamente esa la respuesta. Los designios positivos, muestran que venceremos al enemigo y los augurios negativos, son mensajes enviados

por los dioses, que nos advierten que se han dado cuenta del plan de nuestro rey, avisndonos para que d marcha atrs. Una vez ms, la reina le haba desarmado y slo pudo claudicar ante ella. Nakiya le miraba con suficiencia. Nada se le escapaba y no le pas desapercibida, la animadversin que el sacerdote senta por Kalam. Nisher-Sag vea en Kalam al rival que no tuvo con Imashar y no iba a consentir tener ningn tipo de competencia. En tal caso, debemos comunicrselo a Assarhaddon, para que no enve a Kalam a la guerra dijo el sacerdote cediendo ante los poderosos argumentos de Nakiya. La reina neg con la cabeza. No, ya pensara otra argucia para quitarse a Kalam de en medio. Debemos pensar cmo hacer que mi hijo deje tranquilo de forma definitiva a Kalam y sea consciente de que los dioses van a estar vigilndole. Mi seora tiene algn plan? pregunt el sacerdote para quien la mejor solucin era eliminar cuanto antes a aquel entrometido fsico. Creo que tengo una idea dijo la reina madre, mientras terminaba de beber su copa.

Captulo IV
El rey se encontraba en la sala del trono despachando con algunos nobles, cuando el mayordomo real, le comunic que el sacerdote reclamaba audiencia. Assarhaddon, impaciente por conocer los designios de los dioses, despidi a los nobles e hizo llamar al sacerdote, que inmediatamente entr en la sala. Saludos, mi rey dijo el sacerdote. Saludos, sacerdote, cules son los augurios de los dioses? Los dioses se han manifestado, mi seor, pero de forma ambigua y confusa. Explcate! orden impaciente el rey. El sacerdote hizo una pequea pausa para captar, an ms, la atencin de su rey. Se le acerc con paso lento y las manos entrelazadas. Tal y como le coment a su majestad, ayer sacrifiqu un cordero y estudi su hgado. Los dioses se han manifestado a travs del sacrificio y me han confirmado la victoria de nuestras invencibles tropas sobre nuestros enemigos, los cimerios. Pero tambin, ciertas marcas o seales en el hgado, parecen indicar que los dioses han percibido vuestro plan para que Kalam muera y pueda yacer con Damkira. Qu? Cmo es posible? Los dioses saben que vuestra majestad ha enviado a Kalam a la guerra contra los cimerios para que sean ellos, y no usted, quienes acaben con l, con el nico objetivo de poseer a su mujer, y estn muy irritados el sacerdote neg con la cabeza y mir al suelo con expresin preocupada. Al rey le temblaban las manos y se sirvi un vaso de vino, se lo bebi de un solo trago y volvi a servirse otro vaso, dndole un trago ms corto. Los dioses haban descubierto su plan, se senta como un ratn atrapado por un gato. Aterrorizado, crey que se iba a desmayar. Con dificultad, pudo llegar hasta su trono y cay abatido sobre l. Qu puedo hacer? pregunt en un susurro casi inaudible. Los dioses son sabios y slo ellos pueden decidir cundo alguien vive o muere y no van a tolerar que ningn hombre juegue a ser dios y, ni mucho menos, intente burlarse de ellos miraba la cara de Assarhaddon, que estaba realmente aterrado. Y su mensaje es el siguiente; Kalam ir finalmente a luchar contra los cimerios, si muere en combate, su majestad podr hacer de la esposa del asu su mujer, pues los dioses habrn decidido que debe morir. Pero si vuelve, significa que tiene su favor. En tal caso, deber darle una importante suma de oro y el mdico, tendr que partir de palacio y de Nnive. Que Kalam y su mujer estn cerca de su majestad, le desequilibra y por lo tanto, perjudican al imperio. Si los dioses deciden que debe vivir, lo har, pero lejos, muy lejos de usted.

Es eso lo que quieren los dioses? No me castigarn por mi comportamiento? pregunt esperanzado el rey. Efectivamente, mi seor, los dioses le aman y no le castigarn por su osada. Demos gracias a Shamash, que se ha revelado en el sacrificio permitindome interpretar sus deseos. Debemos rezarle hasta el fin de nuestros das dijo Nisher-Sag con tono solemne, levantando los brazos al cielo. As se har. Kalam ir a la guerra contra los cimerios y que los dioses decidan si vuelve o no. Como muestra de gratitud, pasar toda la noche orando en el templo de Shamash. Le estoy infinitamente agradecido dijo el rey, juntando las manos y mirando hacia el cielo. Nisher-Sag miraba satisfecho al rey. El plan, orquestado por la reina, haba funcionado en su totalidad. Debemos respetar el designio de los dioses, si queremos que la prosperidad, siga bendiciendo vuestro gran imperio dijo el sacerdote. El rey asinti levemente con la cabeza. Puedes marcharte dijo Assarhaddon, que continuaba temblando en su trono. El sacerdote sali de la sala y se dirigi hacia los jardines interiores, donde la reina le estaba esperando. El plan haba salido mejor de lo previsto y Nisher-Sag estaba satisfecho. Independientemente de lo que le deparase el destino, Kalam era historia; o mora en el campo de batalla o tendra que marcharse de Nnive para nunca volver. Ahora era la reina madre quien tena que actuar, deba proteger a Kalam para que volviera sano y salvo despus de la campaa contra los cimerios. Nakiya, llam a uno de sus siervos y despus de darle un mensaje, le orden que se dirigiera al campamento militar. Kalam recibi la noticia por Imashar. No entenda por qu tena que ir a la guerra. Su padre le haba enseado bien el manejo de la espada e incluso era bueno con el arco, pero no era un soldado. Adems, el asu del rey, no sola alejarse de palacio. Era algo anmalo y se tema el motivo. Ni siquiera Assarhaddon, se lo haba comunicado personalmente. Desde que Imashar le dio la noticia, haba intentado reunirse con l en innumerables ocasiones, pero haba sido intil. Tema tanto por su vida como tema por su mujer y por su hijo. Era su ltima noche en palacio antes de partir. Poco despus del alba, tena que presentarse ante el general Artacomo. La campaa militar durara poco, o eso, por lo menos, le haba dicho Imashar, cosa de tres o cuatro meses, luego volvera a casa con los honores que corresponden a todo un hroe. La estancia estaba fresca, era noche cerrada y por las ventanas se oa el suave susurro del viento al golpear indolente las cortinas. Estaban en penumbras, haba pocos candiles encendidos y por la ventana slo entraba el frescor de la noche, fuera, la oscuridad lo envolva todo.

Kalam estaba en la cama abrazado a su mujer. Al amanecer, partira hacia la guerra, algo desconocido para l. El mdico se encontraba mirando al techo, sumido en sus pensamientos, mientras que Damkira le acariciaba el pelo. Era su ltima noche antes de partir y desconoca si volvera vivo. Estaban callados, no queran que un solo susurro rompiera la magia del momento. Las horas pasaban y el sueo no llegaba, finalmente, el sol asom con timidez entre las montaas y el amanecer difumin el hechizo, hacindoles volver a la cruda realidad. Damkira se levant y le prepar el desayuno a su marido. Leche de cabra, pan, uvas pasas y algo de queso, fue su frugal almuerzo. Kalam comi con desgana, no tena demasiado apetito. Su mujer le prepar una bolsa de tela donde meti ms comida para el camino. Pan, higos, dtiles y queso de cabra eran envueltos con sumo cuidado por la amante esposa, que intentaba reprimir unas fugaces lgrimas. Dos soldados y un esclavo, enviados por el rey, esperaban impacientes en la puerta para ayudar al asu, a acarrear los utensilios que necesitaba llevar para la campaa. Cario ten cuidado dijo Damkira abrazando con fuerza a su marido, sin poder aguantar ms las lgrimas. No te preocupes, mi vida, estar en la retaguardia cuidando a los heridos, me mantendr todo lo lejos que pueda de la batalla dijo Kalam, mientras corresponda a su mujer con otro abrazo. Te quiero y si te ocurriera algo, me morira dijo Damkira entre sollozos. Amor mo, pronto estar de vuelta, no temas por m. Seor, se est haciendo tarde dijo un poco incmodo un soldado. Esperad! orden malhumorado. An no me he despedido de mi hijo. Kalam, acompaado por Damkira, se dirigi a la habitacin donde dorma plcidamente el pequeo. Se agach y le bes suavemente en la mejilla. Te quiero hijo mo, cuida de mam mientras pap est lejos dijo Kalam, con los ojos hmedos. El esclavo cogi todos los bultos del asu y los coloc en un carro de mano. Los soldados le miraban impacientes, si llegaban tarde, el oficial de guardia les dara unos buenos latigazos. Kalam se encontraba en la puerta de su casa, abrazado a su mujer. Volver. Te estar esperando. Se dieron un fuerte beso y Kalam parti junto con el esclavo y los dos soldados. Ech una mirada atrs y vio que Damkira, corra llorando hacia la casa, no quera que su marido la viera rota por el dolor. Los dos soldados miraban la escena con cierto jbilo, eran hombres acostumbrados al dolor y al sufrimiento y cualquier muestra de sensibilidad la vean como un sntoma de flaqueza y debilidad.

Vamos esclavo, date prisa o te dar unos azotes! grit un soldado. Quieto soldado le orden Kalam, ya tendrs tiempo de gastar todas tus energas con los cimerios. S, seor, lo que ordenis obedeci el soldado, mirando con desprecio al esclavo. Kalam lleg al campamento militar y se present ante Artacomo. En seguida reconoci en l al hombre que, durante la fiesta en honor al dios Shamash, hizo gestos obscenos y se ri a carcajadas cuando su mujer fue presentada al rey. Sin duda, no era el mejor de los comienzos. El general era un hombre fornido, con el cuerpo curtido por mil batallas y el rostro marcado por una enorme cicatriz que cruzaba su mejilla izquierda. Kalam la observ y pens que debi ser muy dolorosa. Por la marca que le dej, se trataba de una herida producida por una daga extremadamente afilada. Adems, el cirujano que intent currsela, no acert con el tratamiento. Lo irregular de la cicatriz indicaba, a todas luces, que se infect en varias ocasiones. Seguro que ha estado muy cerca de la muerte, pens Kalam. El general no tard en percatarse del inters de Kalam por su cicatriz. Veo que mi vieja herida te interesa. Lo siento, general dijo avergonzado Kalam. Saciar tu curiosidad dijo Artacomo mientras beba un vaso de vino de un solo trago. Me la hizo una palestina. La muy zorra aprovech que estaba durmiendo, cuando me atac. Me despert justo cuando iba a clavarme una daga y pude esquivarla. Bueno, mejor dicho, casi la esquivo dijo el general mientras emita una estentrea carcajada. La estrangul all mismo, y luego orden a mis esclavos que la violaran. Por qu intent matarte? El eructo del general debi orse a kilmetros a la redonda. Bueno, quiz que degollara a su padre y violara a su madre, tuvo algo que ver dijo Artacomo riendo de nuevo. Maldita zorra palestina, era de Jeric, fuimos all hace varios aos para sofocar una pequea revuelta. Esos bastardos no volvern a revelarse contra la gran Asiria durante algn tiempo. Y, ahora, vamos a por esos hijos de perra cimerios dijo el general mientras se serva otra copa de vino y se la volva a beber de un trago. Les machacaremos y luego violaremos a sus mujeres e hijos, en fin, lo de siempre termin de decir, mientras se sentaba de forma brusca en una silla. Sabes manejar algn arma? La espada dijo lacnicamente el mdico, que ya empezaba a odiar al general. Bueno, aqu no vienes a luchar dijo Artacomo mientras se serva otra copa Estars en la retaguardia, junto con los esclavos y dems cirujanos. Los dos soldados que te han escoltado hasta el campamento, son tu guardia personal, velarn por ti da y noche. Eres el asu de su majestad y debo protegerte. Bueno, basta de

charla Traed mi caballo! Partimos! orden el general mientras se levantaba de la silla con cierta dificultad. El ejrcito sali de la ciudad en loor de multitudes, los habitantes de Nnive se agolpaban para ver el desfile, mientras ptalos de distintas flores impregnaban el ambiente de un embriagador aroma. Msica de trompetas y lades acompaaban al ejrcito, seguido con atencin por el rey desde el palacio. Tres mil soldados de infantera, mil jinetes, trescientos carros de combate, varios cientos de esclavos y tropas auxiliares, componan el grueso del ejrcito. El general Artacomo disfrutaba del desfile. Hombre aguerrido, sin escrpulos, una autntica mquina de matar. Diriga a sus hombres con mano de hierro, y no toleraba el ms mnimo error. Sus rdenes nunca eran cuestionadas, eran ciegamente obedecidas, aunque eso significase una muerte segura. Sus enemigos le teman, era conocido en todo el imperio por su crueldad y sadismo. El ejrcito cruz las murallas y sali de la ciudad, marcharon durante varios das atravesando las profundas aguas del rio Habur, crecido por el tardo deshielo, cruzaron la ciudad de Guzi, donde se aprovisionaron de alimentos y caballos de refresco, y finalmente tuvieron a la vista la ciudad de Harran, que todava no haba sido atacada por los cimerios. Se encontraban a varios kilmetros de Harran y ya podan or los gritos de jbilo de sus habitantes. Un grupo de jinetes sali de la ciudad para recibir al ejrcito. Cruzaron la puerta principal entre los vtores del gento, los hombres abrazaban a los soldados mientras que las mujeres les besaban. Los nios desfilaban detrs de los soldados, imitando su aire marcial. Cruzaron el templo del dios-luna Sin, donde el sacerdote junto con sus asistentes estaba degollando un carnero. En ese momento, Artacomo orden a su ejrcito que se detuviera y baj del caballo. Se dirigi hacia el templo del dios-luna Sin, el sacerdote vio como un enorme soldado se diriga hacia l, y dej el carnero ensangrentado al cuidado de sus asistentes. Saludos, seor, seis bienvenido al templo de nuestro dios-luna Sin salud el sacerdote. Saludos dijo respetuoso el general, debo deciros que soy fiel seguidor del dios-luna Sin, pero nunca he tenido la ocasin de visitar su templo. Es un gran honor para m poder enseroslo dijo el sacerdote lleno de orgullo. En este momento, estaba realizando un sacrificio en su honor para agradecerle vuestra llegada, pero crucemos dentro por favor. Entraron dentro del templo, el techo estaba construido de madera de cedro fenicio, y una gran escultura de piedra del poderoso dios, dominaba toda la estancia. Representado con una larga barba, estaba coronado con una luna creciente sobre una tiara con cuernos. Es una figura imponente dijo el general. No puede ser de otra manera, tratndose del padre de Shamash e Ishtar.

Es cierto qu todos los dioses una vez al mes vienen a consultarle? pregunt el general. As es, el dios-luna Sin, es el ms sabio, incluso el todopoderoso dios Assur le pide consejo dijo orgulloso el sacerdote. El general se inclin ante la imponente figura, or durante unos minutos y sali del templo acompaado por el sacerdote. Observ el carnero muerto y como los aclitos del dios-luna depositaban sus entraas en una bandeja de plata. Espero que los augurios sean propicios dijo Artacomo. Estoy convencido que as ser. Coge esto dijo el general mientras le entregaba una pequea bolsa de cuero son veinte siclos de plata, espero que tengas suficiente para unas cuantas oraciones en mi nombre, mientras dure la campaa contra los cimerios. Yo estoy muy atareado, y no suelo tener tiempo para rezos. Ser ms que suficiente dijo el sacerdote mientras coga la bolsa , eres muy generoso. Ja, ja, ja, espero que con esta plata, pueda lavar mis numerosos pecados dijo el general mientras bajaba por la pirmide escalonada. Artacomo mont en su caballo y se dirigi al palacio donde se encontraba el gobernador de la ciudad, que le esperaba impaciente en la puerta. Estaba inquieto y la visita del general al templo del dios-luna Sin, le haba puesto an ms nervioso. Cuando vio llegar a Artacomo, no esper a que ste bajara de su caballo y fue a su encuentro. Valeroso general Artacomo! exclam con risa nerviosa el gobernador . Los dioses han sido propicios, y han permitido que llegues a nuestra ciudad antes que los cimerios. Gobernador Mushukib, me alegro de llegar antes a la gloriosa Harran, que esos hijos de perra dijo el general, mientras le daba un corts abrazo. Artacomo, djame presentarte a Ummun, gobernador militar de la ciudad. Saludos, Ummun dijo Artacomo, cogindole el antebrazo. Saludos, Artacomo. Entremos al palacio dijo el gobernador, seguro que querrs comer algo y descansar, ms tarde Ummun y yo te pondremos en antecedes. Me parece bien, pero mientras comemos me informaris de la situacin. No quiero perder ni un solo segundo, deseo eliminar cuanto antes a esos bastardos dijo el general, ansioso por entrar en combate.

Entraron en palacio Mushukib, Ummun, Artacomo y sus tres capitanes, el de infantera, caballera y carros. Dentro del palacio, les esperaban varios nobles y altos funcionarios. La sala principal estaba bien decorada con tapices y mosaicos. La silla principal del gobernador haba sido retirada, y en su lugar haban colocado divanes y grandes cojines de terciopelo de distintos colores. El aroma a jazmn impregnaba toda la sala. En el centro, haba un espacio libre, utilizado principalmente para la realizacin de todo tipo de espectculos, con el fin de entretener a la clase dirigente de la ciudad mientras coman. Artacomo se tumb en un divn cerca con Ummun y Mushukib, el resto de comensales se pusieron cmodos y se sentaron en divanes y cojines. Al leve sonido de un lad, aparecieron sirvientes que portaban distintas bandejas de comida, tinajas de vino y sikaru restu. Carnes asadas de oveja y cabra, higos, uvas, carne de caza y distintos tipos de panes y quesos comprendan la comida. Los sirvientes llenaban constantemente las copas de los invitados con vino y cerveza. Cuando ya estaban suficientemente ebrios, volvi a sonar el lad y un grupo de bailarinas, ligeramente vestidas, entr en la sala. Pas poco tiempo antes de que Artacomo cogiera con brusquedad a una de ellas y la tumbara en el divn. Sus capitanes, al ver el comportamiento de su general, hicieron lo propio y pronto toda la sala se llen de bailarinas corriendo, de un lado para otro, tratando de huir de los oficiales, que borrachos, las perseguan con lascivas intenciones. Los anfitriones miraron con perplejidad la escena pero no hicieron nada. Conocan la fama de su general, y al fin y al cabo, haba ido a Harran a ayudarles. La fama que tiene este hombre le precede, espero que le haya gustado mi regalo dijo sonriendo Mushukib al gobernador militar. Estoy seguro que s, slo hay que ver lo bien que se lo est pasando le contest mirando a Artacomo, que yaca junto con dos bailarinas en ese momento. Dejemos que disfruten y descansen dijo el gobernador, mientras se levantaba. Ser lo mejor, no sea que tambin se encaprichen de nosotros dijo Ummun, rindose a carcajadas. Todos los comensales salieron de la sala del palacio dejando solos a Artacomo y sus hombres que, entretenidos como estaban con las bailarinas, ni siquiera se dieron cuenta. Despus de entregarse durante varias horas al desenfreno y la lujuria, cayeron profundamente dormidos. Durmieron hasta bien entrada la maana. A Artacomo le dola la cabeza y tena un humor de perros, y sus capitanes no estaban mejor que l. Orden que le sirvieran el desayuno, y varios sirvientes le llevaron pan, queso e higos secos junto con vino y cerveza. Se bebi una jarra de vino, comi algo de queso y empez a sentirse de mejor nimo. A su alrededor, empezaban a despertarse algunas bailarinas, que inmediatamente al ver que los soldados estaban ya despiertos, se hicieron las dormidas. Artacomo sali del palacio y se dirigi al templo del dios-luna Sin, antes de hablar con Ummun o con Mushukib, quera conocer los augurios de los dioses. Subi rpidamente la escalinata del templo y entr por la puerta. All encontr al sacerdote junto con algunos de sus aclitos rezando sus oraciones. Artacomo era muy religioso y ferviente seguidor del dios-luna y esper a que el sacerdote terminara sus rezos para

acerarse a l y preguntarle. No quera importunar a su amado dios, interrumpiendo las oraciones de su sacerdote. Que los dioses te protejan Artacomo dijo el sacerdote. Saludos, qu designios nos deparan los dioses? Bueno dijo el sacerdote mientras bajaba las escaleras del templo junto con Artacomo, a veces son algo ambiguos y no se revelan con la claridad que nos gustara. Qu quieres decir? pregunt impaciente el general. Ayer sacrifiqu un carnero, pero no vi nada fuera de lo comn. Los dioses no se manifestaron, pero por la noche, estudi la luna y los astros. Y bien? pregunt Artacomo, an ms impaciente. Bueno, le que pronto va a haber una gran batalla dijo el sacerdote, mientras seguan caminando por una atestada calle y que Asiria, nuevamente saldra victoriosa. Eso est bien dijo ms tranquilo el general. Pero hay algo ms. El qu? pregunt Artacomo, parndose en seco. Un hombre choc contra Artacomo y ste le empuj mandndole a varios metros de distancia. El sacerdote no se atrevi a intervenir. Tambin vi algo semejante a un cometa continu el sacerdote, mientras miraba como se levantaba el aterrado hombre del suelo y sala corriendo . Esto significa que pronto habr cambios, cambios importantes en Asiria. Sern buenos o malos dichos cambios? Cuando aparece un cometa, siempre ocurre algo importante. Puede ser bueno o malo, por eso te he dicho, que a veces los dioses son ambiguos. Por ejemplo, pocos das antes de que Senaquerib, el padre de nuestro amado rey, destruyera Babilonia apareci un cometa. El cometa signific la destruccin de Babilonia, pero fue un mensaje de nuestro poder para el resto del mundo. Pero no debes preocuparte querido amigo, de momento los dioses estn contigo y vencers a los cimerios. El general asinti y le cogi del hombro. Eso es lo que quera or dijo satisfecho Artacomo. Me dirijo a la casa de un comerciante de telas, est gravemente enfermo. Me ha mandado llamar su mujer. Quieres acompaarme? Qu es lo que le ocurre?

Ha debido cometer algn pecado horrible y la diosa Ura ha enviado a uno de sus demonios que le ha posedo. Hace semanas que sufre ataques y por lo que dice su mujer, cada da son ms fuertes. Qu tipo de ataques? Grita, le dan espasmos, luego cae al suelo y se pone rgido, y en algunas ocasiones le sale espuma por la boca. S que parece que est posedo por algn demonio, no es posible realizarle algn exorcismo? Este tipo de enfermedad se debe a su mala conducta, en cuanto repare su error volver la normalidad. No creo que sea necesario realizar ningn tipo de exorcismo. Siguieron caminando por la ciudad hasta que llegaron a la casa del comerciante. La vivienda de dos plantas, era de adobe cocido y estaba ricamente decorada, delatando el estatus de sus dueos. La mujer recibi a los visitantes entre sollozos y les acompa hasta la alcoba del enfermo, que se encontraba sentado en una silla mirando por la ventana. Immal, estn aqu el sacerdote del templo de Sin y un acompaante dijo la mujer. Immal se levant y se dirigi hacia los visitantes, estaba sonriente y no tena apariencia de enfermo. Saludos, sacerdote y dijo el comerciante, mirando al general. Artacomo, general del ejrcito asirio. Es un honor para m recibir tan ilustres visitantes. Mujer trae algo de beber y comer para la visita dijo nervioso el comerciante. La fama de Artacomo le preceda, y era temido tanto por enemigos como por amigos. La mujer sali de la estancia, y al poco tiempo regres con una jarra de sikaru, almendras, algo de carne de cabra y panecillos con pasas. Me ha comentado tu mujer que ests enfermo dijo el sacerdote. Efectivamente, segn parece tengo ataques en los que pierdo el conocimiento. Dice mi mujer que mi cuerpo se mueve de forma convulsiva, a veces me desplomo al suelo y escupo espuma. Cuando me despierto me encuentro desorientado, no s donde estoy y no reconozco ni a mi mujer lo cual no del todo negativo aadi ante las risas de los presentes. A veces estos ataques duran poco tiempo sin embargo, otras veces puedo estar desorientado durante gran parte del da. Sabes a qu puede deberse esos ataques? pregunt el sacerdote, mirndole fijamente a los ojos, esperando que confesaran un horrible pecado.

No, nunca me haba pasado antes dijo Immal, apartando la mirada. El sacerdote le pona nervioso. El sacerdote mir a Artacomo y asinti, el comerciante le haba retirado la mirada, porque senta vergenza por algn pecado cometido. Has cometido algn pecado horrible? pregunt el sacerdote. No, soy respetuoso con las leyes. Has robado o engaado a alguien? No. Has blasfemado o ultrajado a los dioses? No, nunca, soy respetuoso y fiel creyente del dios-luna Sin. Tienes hijos? S, tengo una hija y un hijo. Te has acostado con tus hijos o tus hijos se han acostado entre ellos? No, por todos los dioses, son mis hijos respondi indignado el enfermo. El sacerdote se pase por la estancia y comenz a hablar mirando tanto al paciente como al general. Artacomo tuvo la impresin de encontrarse delante de un maestro que imparta con diligencia una clase a sus alumnos. Cuando los dioses castigan a los hombres enviando enfermedades como la tuya, es porque el orden se ha roto. Has debido hacer algo que les ha irritado y como castigo Ura ha enviado a uno de sus demonios, que te ha posedo. Debemos identificar el mal que has cometido para restaurar de nuevo el orden y de as expulsar al demonio de tu cuerpo y que regrese a los infiernos de donde vino. Debes ser sincero, si quieres curarte. Immal neg con desesperacin. Soy sincero dijo implorando el enfermo, no s qu me pasa, ni porqu, pero te puedo asegurar que soy un buen ciudadano asirio que cumple todas las leyes, paga sus impuestos y no he cometido ningn delito y naturalmente, tampoco he cometido ningn pecado. Es posible que hayas pecado sin darte cuenta dijo el sacerdote. Puede ser pero nunca sera mi intencin claudic Immal. Una leve sonrisa escap de los labios del sacerdote. Bien, vamos a intentar expulsar a ese mal que te consume dijo el sacerdote mientras sacaba de una bolsa una figura de alabastro con forma monstruosa y amenazante quiero que coloques esta figura cerca de tu cama. Tambin tendrs que beber dos vasos al da de tu propia orina mezclada con heces y sangre de oveja. Tendrs que sacrificar un carnero cada dos das, y beber su sangre directamente de su

cuello. Este carnero debers sacrificarlo en el templo del dios-luna Sin, y lo hars en honor de la diosa de la salud Nin-Karrak. Es necesario que beba esa bazofia? pregunt con asco el enfermo. Al beber ese lquido, los demonios que estn en tu cuerpo se asquearn y saldrn de l dijo el sacerdote. Y la figura del monstruo que representa? pregunt el general. El demonio, cuando salga de su cuerpo y vea al monstruo, huir espantado y no volver. Si haces lo que te digo te curars, pero debers hacer memoria y pensar que has podido hacer para enfadar a los dioses, de esta forma, sanars ms rpidamente. Har lo que dices sacerdote dijo resignado el enfermo. Que los dioses te protejan Immal dijo el sacerdote. Que los dioses os bendigan grandes seores se despidi Immal. El sacerdote y el general se despidieron en la puerta del comerciante, y Artacomo se dirigi hacia el campamento militar, donde le estaban esperando sus capitanes. Pensaba en lo vengativos y crueles que son los dioses y eso le agrad. Sera l tambin un dios? Soy cruel y vengativo como el que ms, y castigo a los enemigos de Asiria por sus pecados contra el imperio. Si no soy un dios por lo menos me considero su brazo ejecutor, pens con agrado. Continu su camino y mir con desprecio a todo el que se encontraba a su paso. l era un ser superior, un semidis cuya misin en la tierra era impartir la justicia asiria. l no haba elegido ese trabajo, pero lo realizara con agrado, pues era su obligacin. Qu pecado habra cometido aquel desgraciado para enfadar de esa manera a los dioses? continu pensando. Fuera lo que fuera, seguro que no era ni la mitad de horrible que todas las barbaridades que yo he cometido en mi vida. Asesinatos, mutilaciones, violaciones y dems excesos y pocos daos he sufrido. Algunas heridas leves y la profunda cicatriz en mi rostro, son el precio que he pagado a los dioses por mi comportamiento. Un precio muy bajo a todas luces. Sin duda alguna, soy el brazo ejecutor de su ira, y me adoran, pens con regocijo. Inmerso an en sus pensamientos, lleg al campamento y se reuni con sus capitanes. En el cuartel todo estaba en orden y los soldados estaban impacientes por empezar el combate. Los cimerios tenan fama de ser grandes guerreros y expertos jinetes. El nunca se haba enfrentado a ellos y, al igual que sus soldados, tambin estaba impaciente. Pregunt por Kalam y le dijeron que se encontraba en el foro, pasando consulta a los habitantes de la ciudad. Artacomo, acompaado por sus capitanes, se dirigi al foro donde una larga fila de enfermos le gui directamente a la consulta del mdico. All pudo ver como Kalam, atenda a los habitantes de Harran,

que dudaban de los mtodos del sacerdote o que simplemente, no haban sentido ninguna mejora despus de haber escuchado sus consejos. Que el asu del rey, pasara consulta a todo el pueblo, era un acontecimiento indito y los ciudadanos aquejados algn tipo de molestia, no podan desaprovechar la ocasin de escuchar sus sabios consejos. Le observ durante unos momentos y vio como recetaba extracto de abedul para la artritis, semillas de girasol y miel para el asma y amapola para combatir la tos. Le llam la atencin que en ningn momento, invocara a los dioses, no vio ninguna pequea escultura de la diosa de la salud Nin-Karrak, o de otros dioses, ni siquiera vio alguna figura monstruosa que espantara los males de los desgraciados, como haca poco tiempo haba visto hacer al sacerdote del templo de Sin. Sinti curiosidad por saber qu tratamiento habra utilizado con el endemoniado que acabada de ver y se acerc a l. Saludos, Kalam. Saludos, general. El asu vendaba el brazo de un hombre, con una tela impregnada con aloe vera. Veo que ests muy atareado, espero que te sobre tiempo para cuidar de mis soldados dijo Artacomo, con cierto tono de reproche. Kalam no se inmut. Quiz por desconocimiento, quiz por imprudencia, el general no le infunda ningn tipo de temor. Si acaso, desprecio. Tus soldados gozan de buena salud. Ayer pas consulta a primera hora, y pocos fueron los que necesitaron de mis servicios, o del resto de cirujanos, nada grave que les pueda evitar entrar en combate. Bien dijo satisfecho el general. He visto que no te sirves de los dioses para realizar tus curas. Para eso ya estn los sacerdotes, yo prefiero utilizar los medios que me proporciona la naturaleza. Ya veo, acabo de estar con el sacerdote, hemos ido a la casa de un desgraciado que ha sido posedo por el demonio. El mdico hizo como si no le hubiera escuchado. Imaginaba cules eran sus intenciones. Ahora debes mezclar miel y aloe vera, tendrs que hacer una pasta y dejarla macerar en un litro de vino, humedece la tela y venda la herida, cambia el vendaje por lo menos una vez al da dijo Kalam a su paciente. Gracias seor. No has odo lo que te he dicho mdico? grit el general, que no estaba acostumbrado a que le ignoraran.

Lo siento, estaba concentrado en mi paciente. Debo decirte, mi general, que no creo en los demonios, pienso que todas las enfermedades y todos los males tienen una causa natural, y que no basta con rezar a los dioses para conseguir la cura. Eso que acabas de decir es blasfemia, podra acusarte de ello ante el gobernador y el sacerdote, y podras ser ejecutado amenaz el general. El siguiente paciente, que estaba escuchando la conversacin, decidi darse la vuelta y no ser atendido por el mdico. Ests asustando a mis pacientes. Ja, ja, ja ri el general, creo que ms les asustas t con tus blasfemias, pero no temas, no voy a denunciarte, te necesito para esta campaa. Me alegro dijo distrado el mdico, que llam con la mano al siguiente paciente. Qu te ocurre? No es a m, mi seor dijo la mujer, es a mi marido. Dime entonces. Sufre dolores en la tripa y en el costado, adems, tiene sangre en la orina. Se encuentra muy enfermo y lleva as varios das. Cada vez se encuentra peor dijo la mujer entre sollozos. Dime mujer, tu marido bebe agua? No seor, odia el agua, solo bebe vino y sikaru. Est bien, te voy a dar un remedio para curarle. No debes preocuparte por l, tu marido no tiene ninguna enfermedad grave y se curar siempre y cuando haga lo que yo te diga. Claro mi seor dijo esperanzada la mujer. Kalam cogi una bolsa de un arcn de madera. La abri, y esparci parte de su contenido sobre una bscula. Pes una cantidad y la meti en otra bolsa ms pequea. Conoces la arenaria roja? S seor, conozco prcticamente todas las flores y plantas de la regin. Bien, debes poner un litro de agua a calentar y cuando est hirviendo, le tienes que aadir cuatro siclos de arenaria roja bien seca. Djalo enfriar y luego lo cuelas. Tu marido debe beber por lo menos dos litros de esta agua. Si no le gusta el sabor, adele miel pero nunca vino o sikaru, tiene prohibido estas bebidas por lo menos durante tres semanas has entendido? S, mi seor, muchas gracias dijo la mujer, cogiendo la mano del mdico besndola agradecida.

Bueno creo que ya est bien por hoy dijo el general, enfermos iros a vuestras casas con vuestras desgracias, el mdico se encuentra cansado y tiene que ir al campamento a descansar. Maana volver a pasar consulta. An no he terminado protest Kalam enfadado. Yo te dir cuando has terminado dijo el general, situndose enfrente del mdico. Ahora quiero que me acompaes y veas al endemoniado. Tengo curiosidad por saber qu le vas a recetar, para expulsar al demonio que se ha encariado con su asqueroso cuerpoYa son ganas aadi con sarcasmo. Kalam aguant la fra mirada del general, y despus de sopesar la situacin, vio que no tena ninguna opcin y decidi acompaarle a casa del enfermo, sus pacientes tendrn que esperar. Artacomo mand a sus capitanes de vuelta al campamento y se dirigi con Kalam a casa del comerciante de telas. Durante el camino, ninguno de los dos abri la boca. Kalam odiaba a Artacomo y ste, apenas senta indiferencia por l. Le consideraba poco ms que un muerto viviente. Todava no haba pensado cmo deshacerse de l, tal y como le haba ordenado el rey. Deba ser de una manera que no provocara la ira de los dioses y en la que no se viera involucrado Assarhaddon. Tendran que ser los cimerios los que acabasen con el asu. Bueno, no importa, ya se me ocurrir algo pensaba Artacomo. Llegaron a la casa del comerciante y la mujer, extraada, les abri la puerta. Saludos, mujer dijo el general, este es Kalam, mdico de su majestad Assarhaddon, viene a ver a tu marido. Claro seor dijo gratamente sorprendida la mujer, se encuentra arriba, en la misma habitacin que le habis encontrado esta misma maana. Permitidme que os acompae. Cuando entraron en la alcoba, Kalam vio que en el suelo, cerca de la cama, alguien haba puesto la figura de un monstruo. El enfermo segua sentado en la silla mirando por la ventana, pareca que no haba cambiado de posicin durante las ltimas horas. Immal dijo la mujer, est aqu el general Artacomo y viene acompaado por Kalam, mdico real. Saludos, seores, hoy es un da grato y lleno de sorpresas dijo el enfermo levantndose de la silla. Explcale a Kalam lo que te ocurre cort rpidamente el general, quiero escuchar sus sabios consejos. Como le he comentado esta maana al sacerdote y al general empez a decir Immal, sufro de espasmos y temblores, a veces pierdo el conocimiento y me desvanezco. Otras veces me encuentro desorientado, no reconozco dnde estoy ni tampoco a mi mujer. El mdico se acerc al enfermo y le levant los prpados para observarle mejor los ojos.

Duran mucho esos ataques? pregunt. A veces poco tiempo, otras veces medio da o ms. Te pasa con frecuencia? Cada da con ms frecuencia. Entiendo que esa figura dijo Kalam, sealando al monstruo , la ha puesto ah el sacerdote qu te ha aconsejado para acabar con tu mal? Bueno, me ha dicho que realice sacrificios, que beba sangre de carnero y tambin orina mezclada con heces y sangre de oveja. Pero creo que esto ltimo no lo voy a hacer, no lo podra soportar. Yo preferira seguir endemoniado! exclam el general, dando una fuerte carcajada. Tmbate en la cama orden el mdico. El paciente obedeci, y Kalam le tom el pulso, abri sus prpados para estudiar mejor su retina y le oli el aliento. Despus, le puso el odo en el corazn mientras con una mano le apretaba suavemente el cuello por debajo de la mandbula. El general observaba la escena con atencin. Tienes dos opciones le dijo el mdico, o seguir los consejos del sacerdote o los mos. Seor, por horribles que sean los suyos, seguro que sern ms llevaderos que los del sacerdote dijo esperanzado el comerciante. De la planta llamada camo, toma su resina y ponla al fuego. Debes inhalar su humo cuatro veces al da. Tambin, debers coger un litro de agua y ponerla a calentar aadiendo espliego, marrubio, hinojo y raz de esprrago con miel. Y, para poder descansar por la noche, pon espliego seco en una bolsita y colcala debajo de la almohada. Si haces lo que te digo, tu cuerpo entrar en sintona y los ataques desaparecern. Si no encuentras estos ingredientes, acrcate al campamento militar y yo te los dar. Gracias, mi seor dijo muy agradecido el enfermo, pero no se preocupe, tengo una prima que conoce cientos de plantas y seguro que las que me acaba de mencionar, le son familiares. Sin duda me servir de sus consejos pero, para evitar problemas con el sacerdote, le dir que sigo los suyos y sacrificar y beber la sangre del carnero. Bueno, un poco de sangre tampoco creo que le haga mal a nadie intervino el general. Haz lo que consideres oportuno Immal, lo importante es que te recuperes. El paciente se incorpor y le dio al mdico un fuerte apretn de manos.

Le estoy enormemente agradecido cmo podra pagaros? Soy mdico real y ya cobro por ello, nada me debes. Gracias seor. Debemos irnos ya apremi el general, tengo una importante reunin con el gobernador, y voy con retraso. Saludos, Immal dijo Kalam. Saludos, grandes hombres dijeron Immal y su mujer. El general sali a toda prisa de la casa, seguido con dificultad por Kalam. Vas a dejar sin clientela al sacerdote dijo el general, mientras caminaba rpido hacia el palacio. Cada uno busca lo mejor para sus pacientes, simplemente usamos mtodos distintos. Sinceramente dijo escptico el general, no creo que unos hierbajos echen a un demonio de un cuerpo, pero tampoco creo que lo haga comer mierda, no obstante, prefiero beber hierbajos que comer mierda de oveja termin de decir el general escupiendo al suelo. Debo ir al campamento, tengo que organizar todo mi equipo. Bien, vete y diles a mis capitanes que vayan al palacio del gobernador. As lo har dijo Kalam despidindose con una suave inclinacin con la cabeza. Artacomo entr en el palacio y se encontr con Mushukib y Ummun que le esperaban impacientes, tenan importantes noticias para l. Los cimerios se dirigen a Karkemish, debemos partir de inmediato o toda la regin de Capadocia caer en sus manos dijo Ummun. Cuntos soldados son? pregunt el general. Miles contest Ummun. A los cimerios se les han unido mercenarios armenios y escitas. Nuestros exploradores nos han informado de largas columnas de infantera y caballera, calculan que unos ocho mil soldados en total. Parece que no tienen muchos carros. Los cimerios no utilizan apenas carros de combate, son tropas muy rpidas basadas en la caballera y en la infantera ligera. Atacan y se retiran para desgastar al enemigo y cuando le ven agotado, mandan a sus jinetes para que les arrasen. De cuntas tropas disponemos en la ciudad? pregunt Artacomo. El gobernador se acarici la barba preocupado.

Tengo dos mil soldados, de los cuales, quinientos son de infantera pesada y ochocientos son jinetes, adems, tenemos doscientos carros. Bueno, pueden ser suficientes. Prepara a tus soldados, partimos maana hacia Karkemish, ensearemos a esos hijos de perra como luchamos los asirios. Mushukib se levant de su asiento y se dirigi a Artacomo. Le sudaban las manos. Podrs vencerles, general? le pregunt preocupado el gobernador. Si eres derrotado tomarn Harran, no tenemos tropas que la protejan y despus tendrn el paso libre hacia Palestina o Nnive, dependiendo de adnde quieran dirigirse. Les vencer respondi convencido Artacomo los cimerios sern exterminados y su nombre ser borrado de la historia. Que los dioses te oigan asinti el gobernador. Mandar al sacerdote que realice sacrificios en vuestro honor. Los orculos nos son propicios. Le he preguntado al sacerdote y tendremos el favor de los dioses. El botn de guerra har an ms grande nuestro colosal imperio. Los capitanes del general asirio hicieron acto de presencia y entraron en la sala, saludaron a los presentes y tomaron asiento. Dos esclavos les sirvieron algo de comer y vino. Eran los ms fieles aclitos del general. Haca aos que servan bajo sus rdenes, habiendo logrado ascender, gracias a su valor en combate y a la fidelidad que le profesaban. Bitakyn, capitn de carros, Baladn capitn de infantera y Sargaon capitn de caballera, sus nombres eran conocidos y temidos en las cuatro esquinas del mundo. El rumor del avance de los cimerios haba llegado al campamento y estaban inquietos. Segn haban odo, los cimerios haban saqueado varias ciudades asirias situadas en la Capadocia y se dirigan a Karkemish. Tenan que evitar el avance cimerio o el imperio asirio se vera gravemente amenazado. Conozco a los soldados cimerios dijo Bitakyn son muy buenos jinetes. Rpidos y valientes, no tienen miedo a la muerte, debemos tener cuidado con su caballera. En cambio, su infantera no debe ser problema para nuestros soldados, mucho ms hbiles con la lanza y la espada. Los cimerios a pie no saben luchar dijo Sargaon, pero los jinetes, tanto cimerios como escitas, pueden ser un problema. Y los soldados armenios? pregunt el gobernador. Los capitanes asirios sonrieron. Son campesinos con espada, no nos crearn ningn tipo de dificultad dijo Ummun. No son ms que aldeanos pobres que se dejan reclutar como mercenarios para poder subsistir. Seguro que los cimeros los utilizan como fuerza de choque para distraernos y cansar a nuestros soldados, mientras preparan el verdadero ataque. El general Artacomo asinti, se sirvi una copa de vino y se levant de su asiento.

Es cierto lo que dices Ummun confirm Artacomo, los armenios no son problema pero los arqueros a caballo escitas s. Tienen fama de ser muy habilidosos a caballo. Segn comentan, desde que son nios les ensean el manejo del arco y aprenden a dirigir los caballos sin riendas dejando sus manos libres para disparar sus arcos. Debemos atacar su caballera antes de que ellos nos ataquen a nosotros. Si se coordinan con la caballera cimeria, podramos tener dificultades. Eso ser tarea ma, mi general dijo Baladn levantndose de un salto , mi infantera pesada y mis arqueros seremos un muro infranqueable, les debilitaremos lo suficiente para que Sargaon y sus jinetes les d el toque de gracia. Los armenios no sern problema para Bitakyn y sus carros. Bien dijo el general, debemos volver al campamento y preparar nuestras tropas. Ummun, te espero junto con tus soldados en los muros exteriores de la ciudad, maana al alba. Los capitanes se dirigieron hacia el campamento, pensando en la mejor estrategia contra los cimerios. Artacomo estaba preocupado, no haba contado con los mercenarios armenios ni escitas. Seguramente, se encuentren en inferioridad numrica. Adems, tena otro problema de qu preocuparse; cmo quitarse de en medio a Kalam. Artacomo se dirigi hacia la tienda de campaa del asu, fuera, se encontraban montando guardia los dos soldados que hacan de escolta. Artacomo llam a uno de ellos y se perdieron en la oscuridad. A pesar de que acababa de amanecer, el incipiente calor auguraba el inicio de un trrido da de finales de primavera. Era temprano y los muros de la ciudad ya estaban atestados de hombres y mujeres que no queran perderse la marcha del ejrcito y despedan a los soldados con msica y flores. El gobernador observaba el poderoso ejrcito desde la muralla, situada encima de la puerta principal de la ciudad. Las escamas metlicas de los uniformes de los soldados brillaban bajo la tenue luz del sol, dndoles una apariencia irreal, como si fueran soldados de otro mundo. Era el todopoderoso ejrcito asirio en todo su esplendor. El ejrcito que dominaba todo el mundo conocido, el terror de Mesopotamia. No haba nacin que tuviera un poder militar semejante. Slo or su nombre provocaba el pnico entre sus enemigos. Su valenta, su ferocidad en el campo de batalla y su crueldad con los vencidos les preceda. Desde Urartu a Arabia, desde Elam hasta Egipto, todas las naciones les teman. Todas menos una, los cimerios. Este pueblo nmada, que ahora lideraba el rey Teushpa, haba osado enfrentarse ellos. El propio Sargn, abuelo del rey Assarhaddon, haba muerto en una batalla contra ellos. Conquistaron Frigia donde su rey, Midas, prefiri morir envenenado antes que caer en sus manos. Ahora dominaban la Capadocia asiria y si no se les detena, podran poner en riesgo a todo el imperio. El ejrcito asirio emprendi la marcha hacia Karkemish, deban llegar a su destino antes que los cimerios o la ciudad sera arrasada. Llevaban dos das de marcha cuando un explorador, inform a Artacomo que los cimerios haban cambiado de direccin, ahora se dirigan hacia Hubushna, la puerta de Capadocia. Tambin le dijo que, a las tropas de Teushpa, se haban unido ms mercenarios provenientes de Frigia y Armenia, ahora el ejrcito debera estar compuesto por ms de quince mil hombres. Artacomo inform a sus capitanes y a Ummun de la situacin, y se dirigi con su ejrcito a Hubushna, donde llegaron despus de tres das de infatigable marcha. Las

tropas cimerias haban sitiado la ciudad y Artacomo les observaba desde una pequea loma. Haban llegado a tiempo, los cimerios no haba tenido tiempo de montar sus mquinas de asedio. Deberan ser unos veinte mil soldados, rodeaban completamente la ciudad y sus fuegos iluminaban la oscuridad de la noche. La maana siguiente hubo movimientos en el campamento cimerio, sin duda, les haban localizado. Teushpa desmont el asedio y organiz sus tropas para la batalla, desplaz su ejrcito a dos kilmetros de la ciudad de Hubushna, hacia una zona rocosa con ligeras lomas para dificultar el movimiento de los carros asirios. Mientras el ejrcito cimerio se mova, Artacomo se mantena protegido en la loma. Mont empalizadas y rode todo el campamento con un profundo foso, no quera sorpresas. Mand un explorador a Hubushna para que le informara de la situacin de la ciudad y reclutar a todos los hombres que fuera posible. A las pocas horas, el explorador volva acompaado con doscientos jinetes, poco tiempo despus, mil hombres se les unieron. Encabezaba las tropas de Hubushna su gobernador civil, Taladen, un guardia le escolt a la tienda de Artacomo, donde se encontraba el general, junto con la plana mayor del ejrcito. Saludos, mi nombre es Taladen gobernador civil de Hubushna se present el gobernador. Habis llegado justo a tiempo, doy gracias a los dioses. Saludos gobernador, veo que traes algunos soldados contigo dijo Artacomo. El gobernador mir al suelo. Siento no traer ms se disculp Taladen, pero la guarnicin es pequea y los hombres son aldeanos que no saben luchar, en el campo de batalla seran un estorbo ms que una ayuda. Eso es cierto, en el campo de batalla, es preferible tener pocos soldados a tener muchos hombres dijo Sargaon. Los cimerios han organizado sus tropas y nos esperan en una zona rocosa. Nuestros carros no tendrn mucho campo de maniobra y podran ser presa fcil para sus arqueros a caballo dijo Bitakyn. Debemos sacarles de all y obligarles a luchar en campo abierto intervino Ummun. Un terreno rocoso tampoco les beneficia, sus caballos pueden tropezar y es difcil mantener la formacin de las tropas de infantera. Lucharemos all donde ellos nos esperan, pero lo haremos a nuestra manera dijo el general. Cul es tu plan? pregunt Taladen. De momento, dormir y descansar contest Artacomo, debemos estar frescos, maana antes del amanecer, bajaremos la montaa y montaremos el campamento cerca de Hubushna. Es una pena que queris descansar dijo Taladen, os he trado una sorpresa para ti y tus oficiales.

En ese momento, el gobernador de Hubushna dio dos palmadas y entraron en la tienda varios sirvientes portando tinajas con vino y sikaru restu. Los soldados sonrieron y empezaron a beber copiosamente, al poco tiempo, el gobernador dio otras dos palmadas y aparecieron varias decenas de mujeres vestidas con ropas transparentes. Bueno, ir a dormir un poco ms tarde! ri a carcajadas el general. Gracias por tu sorpresa gobernador, voy a dar buena cuenta del vino y de estas mujeres! Te puedo asegurar que es todo un placer dijo riendo el gobernador mientras se serva otra copa de vino. Los soldados bebieron y disfrutaron de los encantos de las jvenes de Hubushna, hasta bien entrada la noche. Finalmente, poco antes del amanecer, cayeron dormidos victimas del vino y el cansancio. Artacomo haba dormido pocas horas y como era habitual en l, se encontraba con un humor de perros. Bebi una copa de vino de un trago y comi algo de carne de cabra con miel. Sus capitanes, an dorman en su tienda, abrazados a las mujeres. l era el nico que se haba despertado. Sali fuera y observ a los cimerios. No se haban movido, permaneciendo en el mismo sitio que el da anterior, era evidente que no tenan intencin de moverse de all. Despert a sus capitanes y les orden que organizasen sus tropas. Estaba impaciente por enfrentarse a ellos. Los soldados asirios bajaron la montaa y se situaron a pocos kilmetros de las tropas enemigas. Artacomo diriga al ejrcito desde su carro tirado por dos caballos. Un auriga y un escudero eran sus acompaantes. Como armas, Artacomo llevaba un arco, varias lanzas y su espada. El escudero le protega con un gran escudo redondo de madera, mientras soportaba el carcaj cargado de flechas. Vesta botas altas y una tnica con flecos, ceida al cuerpo, con un cinturn. Dos franjas azules cruzadas en el pecho, informaban de su cargo, mientras que una cota de malla metlica acolchada con lino, le protegera de las flechas y de las estocadas enemigas. Un yelmo de metal, coronado por un penacho de plumas de avestruz, era su casco. El ejrcito cimerio estaba formado en varias lneas de combate y preparado para la batalla. La primera lnea estaba compuesta por los mercenarios armenios, seguidos por la infantera cimeria y la caballera. Los jinetes escitas se situaron a ambos flancos del ejrcito, para facilitar su maniobrabilidad. Los carros de combate se encontraban en la ltima fila. Artacomo pudo ver como Teushpa, montado sobre un carro con un auriga como nico acompaante, daba rdenes a sus capitanes. No llevaba arco, simplemente su espada y varias lanzas componan su equipo. A una orden de su general, el ejrcito asirio avanz hacia los cimerios. En la primera lnea de batalla, se situ la infantera pesada, la fuerza de choque de Artacomo. Estaba compuesta por fuertes soldados, que deban soportar el peso de una lanza de ms de dos metros de largo y de un escudo redondo de madera de metro y medio. Con su lanza, mantenan a distancia a las tropas de infantera enemigas, mientras impedan la carga de la caballera, y con sus grandes escudos, protegan a la infantera ligera y a los arqueros situados justo detrs. Los carros de guerra se situaron

despus de los arqueros y estaban protegidos por la caballera. Una ltima lnea de arqueros, completaba la formacin. Kalam observaba el movimiento de las tropas desde la retaguardia. All, junto con otros cincuenta cirujanos y varias decenas de asistentes y esclavos, haba preparado un hospital de campaa con todo lo necesario para poder hacer su trabajo que, a todas luces, ese da no le iba a faltar. Varios cientos de soldados protegan la retaguardia de posibles incursiones enemigas, entre ellos los dos escoltas de Kalam, que no se haban separado de l durante todo el viaje, ni de da, ni de noche. A pesar de todo el tiempo que pasaban juntos, no saba nada de ellos, ni siquiera sus nombres. Kalam les mir y vio que estaban muy atentos a lo que ocurra en el campo de batalla, no saba si se alegraban de estar en la retaguardia o hubieran preferido estar en primera lnea. Pero despus de observarles ms detenidamente, se dio cuenta que los soldados hubieran preferido mil veces, estar luchando por su general, que estar protegindole a l. Volvi a mirar al ejrcito asirio y vio que, pocos cientos de metros, lo separaban de su enemigo. Las tropas asirias avanzaban hacia los cimerios, que permanecan quietos, expectantes. De pronto, el sonido de una trompeta irrumpi en el campo de batalla y cientos de jinetes escitas se abalanzaron contra el ejrcito asirio. El avance escita no sorprendi a los asirios, que mantuvieron la formacin y siguieron avanzando. Los jinetes cabalgaban a toda prisa y preparaban sus arcos apuntando hacia la infantera pesada. Otro sonido de trompetas, esta vez del lado asirio, fue la seal para que las tropas asirias detuvieran su avance. Un tercer sonido de trompetas hizo que los soldados de infantera pesada se arrodillaran, mientras apoyaban sus escudos en el suelo y levantaban en diagonal sus largas lanzas. En ese momento, los jinetes escitas se situaron en paralelo con las tropas asirias y dispararon sus arcos provocando numerosas bajas entre las tropas enemigas. Era impresionante ver su habilidad en el manejo del arco sobre el caballo, teniendo en cuenta que no sostenan las riendas. Sin duda, eran los mejores jinetes del mundo. Los arqueros asirios, situados en dos hileras, empezaron a disparar sus arcos, primero una hilera, y luego la segunda hilera, dando tiempo siempre a una tercera para cargar sus arcos. De esta manera, la lluvia de flechas sobre las tropas enemigas era constante. Muchos jinetes escitas cayeron abatidos, pero siguieron atacando el centro de la formacin. Mientras continuaba el intercambio de flechas entre la infantera asiria y la caballera escita, los soldados armenios comenzaron su avance en forma de cua hacia la infantera pesada. Artacomo, que vio el movimiento armenio, mand a Bitakyn y a sus carros contra stos. Mientras, Taladen y doscientos jinetes, atacaron por los flancos a la caballera escita, que armada nicamente con arcos y una pequea espada, se vio obligada a replegarse. Taladen persigui a los jinetes escitas provocando numerosas bajas entre sus filas. El capitn escita que mandaba la caballera, al verse perseguido por los jinetes asirios, orden la retirada y se dirigi hacia la retaguardia cimeria. Taladen, confiando en una victoria segura, espole a sus jinetes, pero una lluvia de flechas cay sobre l y sus hombres, provocando numerosos muertos. Cuando se dio cuenta que haba cado en una emboscada, retrocedi, pero fue demasiado tarde, la caballera cimeria cay sobre ellos y los aplast. Taladen luchaba rodeado de enemigos, en el suelo yacan la mayora de sus soldados, estaba agotado y herido.

Taladen est atrapado, Sargaon, dirgete con tus hombres e intenta liberarle de los cimeros! orden el general. S, mi seor! exclam el capitn y espole su caballo hacia la posicin del gobernador. Seguidme perros del infierno! orden a su caballera. Mil jinetes se dirigan hacia Taladen, mientras, la infantera pesada de Artacomo daba buena cuenta de los armenios, que eran ms numerosos pero peor equipados y adiestrados. La infantera pesada asiria avanzaba hacia los cimerios apoyada por las tres hileras de arqueros, que impedan que la caballera enemiga se les acercara. Pero los cimerios no haban dicho su ltima palabra. Sargaon, al ir a ayudar a Taladen, haba dejado una brecha en el flanco izquierdo. Los jinetes cimerios y escitas no perdieron la oportunidad y se lanzaron hacia la brecha provocando gran nmero de bajas entre las tropas asirias. La embestidas fue brutal y los soldados cimerios llegaron hasta la retaguardia del ejrcito asirio. Pronto alcanzaron el campamento donde se encontraban los esclavos, las tropas auxiliares y el hospital de campaa. Artacomo vio como el enemigo incendiaba el campamento y orden a Ummun que fuera con sus jinetes y arqueros a repeler el ataque. Kalam vio horrorizado como la caballera enemiga atacaba el campamento, matando a todo aquel que se interpona en su camino. El asu cogi una espada e intent defenderse. Un jinete cimerio le golpe con el caballo y le pas por encima. Cay herido al suelo. En ese momento, uno de sus escoltas apareci y le atac con su espada. Kalam, desde el suelo, consigui defenderse, pero el soldado segua atacando con gran violencia. El mdico, no sin dificultad, logr levantarse, protegindose una y otra vez de las embestidas del soldado. Trastabillado y cansado, retrocedi hasta que perdi el equilibrio y cay al suelo. El soldado asirio, que deba velar por su seguridad y proteger su vida incluso con la suya, le tena a su merced. Se acerc al mdico, que permaneca inmvil en el suelo. Sonri, disfrutaba de ese momento. Sin duda, para l, matar era un verdadero placer y estaba tomndose su tiempo. Levant su espada dispuesto a dar la estocada final, pero no lo consigui. De pronto, su mirada reflej sorpresa y terror. Mir su pecho y vio como el filo de una espada asomaba por l. Toc el tibio hierro y observ su ensangrentada mano. Confuso, se dio la vuelta y vio el rostro del hombre que haba sido su compaero durante las ltimas semanas. Intent avanzar hacia l pero cay fulminado al suelo. El soldado extrajo la espada del cuerpo inerte de su anterior compaero y se dirigi a toda prisa hacia Kalam. Corre mdico! grit el soldado. Toma este caballo y huye! Pero, por qu quera matarme? No lo s, slo te puedo decir que la reina madre me dijo que te protegiera de cualquier enemigo! exclam el soldado. No te puedo decir ms, ahora date prisa, coge este caballo y huye o morirs! De pronto, un jinete escita apareci de la nada y dispar una flecha al soldado asirio, que cay desplomado al suelo. Kalam intent reanimarle, pero cuando vio que estaba muerto y que ya nada poda hacer por l, se dirigi hacia el caballo. Intent montar pero un jinete cimerio le golpe, hacindole caer al suelo. El cimerio baj del caballo y atac a Kalam con su espada. El mdico estaba cada vez ms dbil y apenas poda defenderse. El cimerio le atac hirindole en un costado y continu su

embestida sobre un agotado Kalam, que difcilmente poda sostener la espada. Mir a su alrededor y huy hacia una gran tienda de campaa que estaba ardiendo. El cimerio le sigui, pero tuvo que salir de la tienda ya que el humo apenas le dejaba respirar. Dio por muerto al asu y mont en su caballo. Kalam casi no poda respirar. Vio un odre con agua, se arranc un pedazo de tela, la empap y se tap la cara con ella. Logr salir de la tienda y se mont en un caballo que paca desorientado por el campamento. Sin mirar atrs, huy del campamento gravemente herido. Ummun y sus soldados se dirigieron al campamento, que estaba siendo devorado por las llamas. Los cimerios y los escitas, al ver la llegada de los asirios, se retiraron, pero cuando abandonaban el campamento, una lluvia de flechas cay sobre ellos. Los arqueros asirios, que estaban en la retaguardia y que hasta ese momento no haban sido llamados a la lucha, aparecieron y vaciaron sus aljabas sobre sus enemigos. Artacomo mand a los carros contra los cimerios, que ahora se vean seriamente amenazados. Baladn orden romper la formacin de infantera y carg con todas sus tropas contra el enemigo. Sargaon haba llegado a tiempo de salvar a Taladen, que se encontraba gravemente herido. El capitn asirio sufri numerosas bajas y se preguntaba si salvar la vida del necio gobernador, haba merecido la pena. Orden a dos jinetes que acompaaran a Taladen a la retaguardia, el resto de los jinetes, cargaran junto a l contra los cimerios. Teushpa vio horrorizado como los carros asirios embestan contra su infantera, pasndoles por encima. Prcticamente sin caballera, solamente poda contar con algunos de sus carros de guerra. Orden a sus aurigas que le siguieran y se enfrent a los carros asirios. El ataque fue desigual y pronto Teushpa se encontr rodeado por los carros enemigos mientras que la caballera de Sargaon aniquilaba su retaguardia. Los mercenarios armenios huan despavoridos, perseguidos por la infantera ligera asiria, los jinetes escitas apenas podan seguir resistiendo el ataque de los arqueros asirios, mientras que los cimerios luchaban en clara inferioridad numrica con la infantera pesada. Teushpa, si quera mantenerse con vida, no tena ms opcin que huir con las pocas tropas que an le quedaban. Conoca de sobra a los asirios y saba cul era el destino que les aguardaba a sus prisioneros. Rendirse significaba una muerte segura. Apart de un golpe a su auriga y le ech del carro, cogi con fuerza las riendas y espole a los caballos, que comenzaron a galopar guiados por el diablo. El rey cimerio pasaba por encima de todo lo que se pona por delante, no importaba si eran soldados aliados o enemigos. Sargaon vio como el rey cimerio intentaba escapar y fue a su encuentro junto con alguno de sus hombres. Teushpa mir atrs y vio como se le acercaba un grupo de jinetes asirios, espole an ms a sus caballos que corran todo lo que podan. Uno de los caballos, exhausto por el esfuerzo, tropez con una roca y el carro volc dando varias vueltas de campana. Una nube de polvo ocult el carro del rey. Sargaon lleg al carro junto con sus hombres, cuando la nube se estaba disipando. Uno de los caballos estaba herido en una pata, intentaba levantarse, pero tena parte de la estructura del carro encima y no poda hacerlo. El otro caballo permaneca tumbado, estaba muerto. Se acercaron al carro y no vieron al rey. Sargaon desenfund su espada, dispers a sus hombres y se pusieron a buscarle. Finalmente, lo encontraron herido a unos veinte metros del carro, estaba inconsciente pero vivo. No pareca que tuviera ninguna herida grave. Los soldados asirios dieron buena cuenta de sus enemigos, rematando a los heridos y torturando a muchos prisioneros. Grupos de soldados rebuscaban entre los cadveres cualquier objeto de valor que se pudieran llevar a la bolsa. Varios soldados empezaron a pelearse para determinar el dueo del cadver de un oficial cimerio. La

disputa finaliz cuando se les acerc un oficial asirio, y se apropi del cadver. Apenas unos centenares de soldados decidieron rendirse, la mayora de ellos armenios. Artacomo se dirigi hacia el campamento, o hacia lo poco que quedaba de l. Las llamas lo haban devorado completamente y cientos de soldados muertos, muchos de ellos calcinados, se encontraban esparcidos por toda la zona. Artacomo miraba los cadveres buscando uno en particular, pero no lo encontraba. Seor dijo un soldado a Artacomo, hemos hallado los cuerpos de los dos escoltas muertos, tambin hemos encontrado varios cuerpos calcinados. Segn parece, se encontraban en la tienda que almacenaba los alimentos. Algunos de ellos son soldados cimerios y otros compaeros asirios. Junto a ellos han aparecido varios hombres calcinados que, por los restos de sus ropajes, han sido identificados como cirujanos. Habis localizado el cuerpo del asu del rey? No, mi seor, pero creemos que puede ser uno de los cuerpos calcinados encontrados en la tienda. Artacomo se levant de un salto y se dirigi hacia los restos de la tienda. All pudo comprobar lo que le haba dicho el soldado. Varios cuerpos calcinados se diseminaban por el suelo. Algunos podan ser identificados fcilmente como soldados asirios o cimerios por los restos del metal que compona su uniforme, mientras que otros, eran difcilmente identificables. Observ los cuerpos sin vida y lleg a la conclusin que se trataban de los cirujanos que estaban intentando escapar de los cimerios y se haban ocultado en el almacn. All encontraron la muerte cuando los soldados enemigos prendieron fuego a la tienda. Supuso que los soldados asirios intentaron repeler el ataque, pero les fue imposible, y tambin cayeron bajo el hierro cimerio. Con estas condiciones, era muy difcil que Kalam hubiera sobrevivido y ms teniendo que cuenta que sus dos escoltas estaban muertos. Sin duda, podra dar al mdico por muerto. Haba cumplido con los dos objetivos de su misin; acabar con la incursin cimeria en Capadocia y evitar que Kalam saliera con vida de la campaa. El rey sera extremadamente generoso con l. Se senta feliz y satisfecho, sin duda, era un gran da. El general inspeccionaba los restos del campamento cuando, a lo lejos, vio como varios soldados llevaban a Teushpa encadenado ante su presencia. Se dio la vuelta y se dirigi hacia la comitiva. El rey cimerio se encontraba herido en la cabeza y un pequeo hilo de sangre le cruzaba la mejilla. Se encontraba sucio de sudor y polvo. Estaba cabizbajo, humillado, haba perdido toda oportunidad de vencer a Asiria y de poder as, proteger su querida tierra de Frigia, de futuras invasiones enemigas. Artacomo levant un escabel que estaba cado en el suelo y se sent. Teushpa fue arrojado al suelo y obligado a arrodillarse ante el general asirio. Una gran batalla dijo Artacomo, mirando los restos de la lucha. Eso siempre lo dicen los vencedores dijo abatido el cimerio. El general le mir con suficiencia. Se senta muy superior al derrotado rey.

Luchis bien los cimerios, es una pena que os hallis confundido de enemigos. Qu vas a hacer con los prisioneros? Artacomo se mes la barba y mir a los cautivos. Los armenios no saben luchar, a la mayora les matar aqu mismo. A los dems, los venderemos como esclavos, sern parte del botn de guerra. En cuanto a los escitas y los cimerios dijo mientras se levantaba de la silla y miraba a un grupo de prisioneros fuertemente vigilados por soldados asirios estos son otra cosa, son muy buenos soldados y les daremos la opcin de unirse al ejrcito asirio, en caso contrario, sern ejecutados, la decisin es sencilla. Los que estn malheridos o no nos sean tiles, sern torturados y eliminados. Y en cuanto a m? pregunt preocupado el lder cimerio. Sers llevado ante el rey, que decida l qu hace contigo.

Captulo V
Assarhaddon se encontraba en palacio disfrutando de uno de sus pasatiempos favoritos, un ejercicio de lucha, cuando su copero mayor le inform de la llegada de un mensajero. Raudo, se levant de su asiento y los luchadores cesaron el combate. Se dirigi hacia la sala real, junto con su madre y el sacerdote. La reina Zukatu, continu sentada mirando los sudorosos cuerpos de los luchadores, mientras disfrutaba del dulce sabor de unos dtiles. Qu noticias traes, mensajero? pregunt impaciente el rey nada ms entrar en la sala. Mi seor dijo el mensajero postrndose ante el rey traigo noticias del gran general Artacomo. La victoria ha sido total, los cimerios han sido derrotados y hemos conseguido un gran botn. El mismsimo rey cimerio ha sido hecho prisionero y ser llevado a palacio Eso es todo? interrumpi el rey. No, mi seor contest el mensajero, tambin traigo malas noticias. Kalam, su mdico personal, ha muerto en combate. La reina madre se llev la mano a la boca y su rostro reflej una enorme expresin de sorpresa y espanto. En cuanto al sacerdote, una leve sonrisa se pudo vislumbrar en sus labios. Oh, dioses es una gran prdida para el imperio! Toda Asiria llorar su muerte dijo el rey fingiendo dolor, sentndose abatido en su trono Cmo muri? Como un hroe, mi seor. Los cimerios atacaron el campamento, muchos soldados asirios murieron. Prcticamente todos los cirujanos y esclavos cayeron bajo las espadas enemigas. No pudimos evitar su muerte. Nakiya mir al sacerdote y pudo ver la satisfaccin que irradiaban sus ojos. Ha podido recuperarse el cuerpo? pregunt el rey. El campamento fue incendiado, su cuerpo, como el de muchos otros, qued completamente calcinado e irreconocible. Entiendo, puedes irte soldado dijo el rey levantndose del trono. Recibir el funeral de un general y se decretarn tres das de duelo en su honor. La reina madre estaba consternada, ahora el rey tena va libre con Damkira. El trono de sus nietos peligraba.

Seor, recibe mis ms sinceras condolencias dijo el sacerdote. Tenamos opiniones, encontradas pero no cabe la menor duda que era un gran mdico. Ahrrate tu compasin, sacerdote le cort la reina madre. Todos sabemos la poca simpata que sentas hacia el asu. El ataque de la reina al sacerdote le desarm, Nisher-Sag mir al suelo avergonzado. El rey les mir sin entender qu quera decir Nakiya. Es una desgracia para Asiria, era un gran mdico dijo el rey intentando cambiar de tema. Sin duda alguna, mi seor. Asiria llorar su muerte durante das dijo el sacerdote mirando de reojo a la reina, esperando otra reprimenda. La reina se acerc al rey. Qu hars con su mujer y su hijo? le pregunt. Har lo que dicte la ley respondi el rey mirando al sacerdote. La ley dice que, si una mujer queda viuda estando bajo proteccin del rey, ste debe protegerla a ella y a su progenie como si fuera su propia mujer y su propia descendencia. Al dormir bajo el mismo techo, para los ojos de los dioses son marido y mujer. Madre, como puedes ver, no tengo otra opcin que hacer de Damkira mi esposa. Me tengo que ceir a los requerimientos de la ley dijo con sarcasmo el rey, mientras beba un sorbo de sikaru restu. Los peores augurios de la reina se hicieron realidad. Empezaba a imaginarse al hijo de Kalam sentado en el trono de Asiria. Cundo le vas a dar la noticia a Damkira? pregunt Nakiya. Sers t, madre, quien lo haga contest el rey. Esperar las pertinentes semanas de luto, antes de hacerla mi esposa. Y si ella se negara a ser tu mujer? la reina se agarraba a esa inverosmil posibilidad como un clavo ardiendo. El rey sonri. Negarse a ser la mujer del rey de Asiria? pregunt riendo el rey. Ser mi mujer, quiera o no. Nakiya acept su derrota. Bien hijo, har lo que me dices. Espero que la muerte del hombre que te salv la vida no enoje a los dioses dijo la reina madre con resignacin.

No tuve nada que ver con su muerte! grit Assarhaddon. Los dioses no pueden estar enfadados conmigo, ha muerto porque ellos as lo han decidido! Claro que s, mi seor dijo Nisher-Sag para tranquilizarle, ha sido el destino. Los dioses han querido que Kalam muera, para que Damkira sea suya. Ojal sea as, hijo mo. Ahora debo marcharme, tengo que dar una mala noticia dijo Nakiya con preocupacin. La muerte del asu no estaba en sus planes y tema que los dioses castigaran al imperio por la osada de su hijo. La reina caminaba pensativa. Damkira nunca haba sido de su agrado, pero tampoco la deseaba ningn mal. Su marido haba salvado la vida de su hijo y ste, en agradecimiento, le haba enviado a una muerte casi segura. No importaba lo que dijera el sacerdote, estaba convencida que los dioses le castigaran por su ingratitud. Sumida en sus pensamientos, lleg hasta su alcoba. Se cambi de ropa y se visti con un sencillo vestido largo de algodn color oscuro, sin ningn tipo de adorno. Llam a una sirvienta y le orden que fuera a buscar a la mujer del asu. Poco despus, llamaron a su puerta y Damkira entr en la habitacin. Me has llamado, mi reina? As es, Damkira respondi huraa Nakiya, mientras ordenaba a una criada que sirviera dos copas de vino, tengo malas noticias que darte. Kalam? pregunt nerviosa. Toma esto y bbetelo orden la reina dndole una de las copas. Damkira cogi la copa y se la bebi de un trago, estaba impaciente por tener noticias de su marido y saba que hasta que no la apurara, la reina madre no abrira la boca. Siento decirte esto continu Nakiya; durante el tiempo que habis estado viviendo en palacio, os he cogido cario y adems, Kalam salv la vida de mi querido hijo Qu le ha ocurrido? pregunt Damkira muy excitada. La batalla ha sido muy dura continu la reina esperando que el tranquilizante, que haba puesto en su copa de vino, hiciera efecto cuanto antes, han muerto muchos hombres, la sangre de nuestros soldados ha regado los campos. Por favor, no lo soporto ms volvi a interrumpir Damkira fuera de s est herido o muerto? T lo has dicho, mi querida Damkira, tu marido, el asu del rey, ha muerto respondi Nakiya mirndola a los ojos. Damkira sinti como todo daba vueltas a su alrededor. No poda respirar, su cuerpo no le responda. Finalmente, cay desmayada al suelo. La reina llam a las sirvientas y la llevaron a su habitacin. El viejo Imashar cuid de ella durante das, pero no encontr mejora. El desnimo haba hecho presa en la bella Damkira.

El general entr en la ciudad de Nnive con todos los honores. Miles de personas se agolpaban para ver al triunfante ejrcito asirio, nuevamente vencedor sobre sus enemigos. Artacomo estaba eufrico, vestido con sus mejores galas, saludaba a todos los habitantes de la ciudad desde su flamante carro de guerra. Detrs de l, dentro de una jaula tirada por dos bueyes, se encontraba el rey Teushpa. Sucio, humillado, la poblacin de Nnive le reciba tirndole frutas y verduras podridas, adems de algn que otro escupitajo. Se encontraba acurrucado, hecho un ovillo, en una esquina del carro. Un final muy triste para un rey, otrora, tan poderoso. Assarhaddon, vestido con el traje de ceremonias, baj la escalinata de palacio para recibir al hroe. Estaba exultante, no slo haban evitado la incursin cimeria, sino que tambin, le haba quitado de en medio al molesto Kalam, dejndole va libre para poder seducir a Damkira. Artacomo baj raudo del carro y se dirigi hacia su seor. Saludos, mi rey. Saludos, mi buen general. Tu victoria ha sido asombrosa, se hablar de ti y de tus gestas durante siglos dijo sonriendo el rey. Slo he servido a mi seor. Con efectividad y lealtad, el reino necesita ms hombres como t. El general no caba de gozo. Te he trado un regalo, mi seor dijo el general mirando hacia el carro donde se encontraba Teushpa. El rey cimerio les observaba con atencin, saba que su vida dependa de esos dos hombres. Bien, luego hablar con l, ahora entremos en palacio. He ordenado un gran banquete en tu honor. Gracias, mi seor agradeci el general aunque, naturalmente, no esperaba menos despus del enorme xito de su misin. Subieron la escalinata y se situaron junto a la puerta que daba entrada al palacio. Justo en ese momento, el sonido de trompetas estimul ms a la ya exultante poblacin, que rompi en vtores y alabanzas hacia los dos hombres. Toda la ciudad de Nnive saludaba a sus salvadores. Entraron en palacio seguidos por toda la corte, all les esperaba un gran banquete. Hicieron acto de presencia en la sala de audiencias, que ya se encontraba abarrotada de invitados; nobles, altos funcionarios, oficiales del ejrcito, ricos comerciantes y terratenientes, componan la clase dirigente de la capital y por ende, de Asiria. Ms de trescientos comensales participaran del gran banquete. Damkira excus su asistencia indicando que se encontraba indispuesta, hecho que disgust al rey, que llevaba varios das sin verla. Se olvid durante unos momentos de ella y observ la enorme sala ricamente decorada y a los invitados vestidos con sus mejores galas. Assarhaddon quera que la majestuosidad del festejo, fuera recordado durante aos y lo haba conseguido. Una vez sentados cada uno en el sitio que indicaba el protocolo, la msica del lad son y los criados desfilaron con los fastuosos manjares y exquisitas bebidas. Los sirvientes, ya fueran hombres o mujeres, vestan

tnicas blancas hasta la cintura ceidas por una cinta azul y calzaban chinelas de cuero. Algunos de ellos eran esclavos, mientras otros eran sirvientes a sueldo de palacio. Portaban grandes bandejas de plata que contenan todo tipo de manjares. Primero, y como era costumbre, sirvieron la mesa del rey; aves de caza aderezada con miel, aceite y especias de oriente, carne asada de cabra, oveja y caballo, distintos tipos de queso, dtiles, higos, uvas, peras y granadas, componan los ingredientes del jugoso banquete. nforas de vino, sikaru restu e hidromiel, regaban los alimentos y hacan las delicias de los comensales. Cuando el banquete estaba muy avanzado, un grupo de bailarinas apareci en escena e hipnotizaron con sus danzas a todos los invitados. El ambiente cada vez era ms embriagador y los efluvios del alcohol empezaron a hacer acto de presencia. Ms de un noble recibi algn que otro golpe propinado por alguna bailarina, a la que haba confundido con una prostituta, provocando las risas del resto de invitados. El rey haca tiempo que no disfrutaba tanto de una fiesta. Estaba muy interesado en todo lo referente a la campaa contra los cimerios, cuidndose mucho de hablar con el general sobre el fatal destino de su mdico. Artacomo le narr con detalle todo lo sucedido durante la batalla y como haban capturado a Teushpa. El rey hizo llamar al prisionero, tena curiosidad por conocer al cimerio que haba osado desafiarle. Dos soldados llevaron a Teushpa ante su presencia. Debidamente encadenado, fue arrojado ante l y obligado a permanecer de rodillas. Su aspecto era an ms lamentable que cuando le vio desfilar encadenado en la jaula y despeda un olor nauseabundo. El rey, asqueado, mand que le lavaran y le dieran ropas limpias. No quera que el olor de ese pordiosero le estropease la comida. Poco despus, regres el cimerio vestido con una larga camisa hasta los pies, cubierta por un manto llamado kalasaris, adornado por flecos. La apariencia de Teushpa haba cambiado. Aunque no pareca un rey, tampoco se asemejaba a un paria. El cimerio volvi a ser arrojado ante el rey, intent levantarse, pero un fornido soldado le golpe con su lanza y cay al suelo. El mismo soldado le oblig a ponerse de rodillas delante del asirio, ante las carcajadas de los asistentes, que vean con gozo el trato humillante que el cimerio estaba recibiendo. Saludos, cimerio dijo Assarhaddon, comindose un pedazo de carne de codorniz. Saludos, poderoso rey de Asiria salud respetuoso Teushpa, mirando con ansiedad la comida que el rey asirio degustaba con fruicin. Por qu has invadido mis tierras? pregunt con tono neutro. En su voz no haba ningn reproche, simplemente curiosidad. Teushpa miraba con atencin los alimentos. Haca varios das que su comida se limitaba a pan duro y agua. Un soldado le golpe con fuerza en la espalda, lo que distrajo su atencin hacia la pregunta del Assarhaddon. Debamos proteger nuestras fronteras. La Capadocia es una regin importante para nosotros pensaste que no respondera a vuestro ataque? inquiri irritado el rey. Sabamos que lo haras, nuestra intencin era vencer a vuestro ejrcito y acordar una paz eterna con el poderoso imperio de Asiria.

Nuestro imperio es invencible acaso no te has dado cuenta? A pesar de vuestra victoria, an tenemos un poderoso ejrcito en Frigia, podra ser llamado y atacar vuestras ciudades fronterizas. Os propongo una alianza. Para sellarla os entregara la mano de mi hija Yashmina. Ambos reinos seran hermanos. Las palabras de Teushpa irritaron a Artacomo, que estuvo a punto de levantarse y patear al cimerio, pero, de haberlo hecho, habra sido duramente castigado, pues solamente el rey, poda hablar con Teushpa. Assarhaddon deba autorizarle a participar en la conversacin. Pero su clera no le pas desapercibida al rey asirio. Artacomo, quieres decir algo? pregunt el rey mirando a su general. Slo con su permiso, mi rey respondi humildemente. Puedes decir lo que quieras, al fin y al cabo t lo capturaste. Artacomo se levant y pate la cabeza del rey cimerio que cay de espaldas golpendose con fuerza contra el suelo. De su nariz comenz a fluir una gran cantidad de sangre, ensuciando el impoluto suelo de la sala. Cmo osas amenazar a nuestro rey? pregunt enfurecido el general al cimerio, que se encontraba retorcindose de dolor. Artacomo, te he dado permiso para que intervengas en la conversacin, no para que maltrates al prisionero! le espet el rey. Estamos en un banquete real y este no es el lugar ms adecuado para que muestres tu brutalidad! Lo siento, mi seor se lament el general. Guardias, llevaros al prisionero! orden el rey. Los soldados cogieron al cimerio y lo sacaron en volandas de la sala. Artacomo contemplaba como se llevaban al rey cimerio, que an se dola del golpe. Todos se quedaron sorprendidos, no esperaban esa respuesta del rey. Crean que Assarhaddon mandara ejecutar al cimerio all mismo, delante de los invitados. Artacomo, tengo importantes planes para Asiria. Son ambiciosos y harn an ms grande nuestro imperio. T tienes un papel muy importante pero, por favor, no lo estropees. No podemos estar enemistados con todas las naciones. Debemos buscar alianzas que protejan nuestras fronteras dijo el rey en un tono ms conciliador. Lo que ordenis, mi rey, vuestra majestad sabe que siempre le servir con fidelidad. Lo s, mi buen amigo dijo el rey tocndole el hombro. Los comensales se fueron despidiendo de Assarhaddon y abandonaron la sala hasta que, ya bien entrada la noche, se fue el ltimo invitado. El rey se qued solo en

la sala, nicamente acompaado por su guardia personal. Se sirvi otra copa de vino, se encontraba muy ebrio. Haba sido una noche perfecta y estaba decidido a terminarla de la mejor manera posible. Sali de la sala de audiencias y se dirigi hacia la parte del palacio destinada al personal de servicio, all se encontraba el dormitorio de Damkira. Lleg dando tumbos a su estancia, abri la puerta con la llave que le haba proporcionado el mayordomo real, y entr. All encontr dormida a Damkira, en una habitacin anexa, estaba su hijo Nabui. Se acerc a ella despacio, pero estar tan borracho, tropez con una alfombra y cay de bruces contra el suelo. El ruido del golpe despert a Damkira, que se levant sobresaltada de la cama. La habitacin estaba muy oscura y apenas pudo ver una sombra que, con dificultad, intentaba levantarse. Quin eres, qu es lo que quieres? pregunt aterrada Damkira. No No temas soy Assarhaddon, tu rey balbuce Assarhaddon. Mi seor, qu es lo que queris? A ti, mi bella Damkira, ya es hora de que vuelvas a vivir dijo el rey dirigindose hacia ella con paso tambaleante y la lujuria escrita en los ojos.

Captulo VI
El sol le quemaba la piel, sus ojos estaban secos y senta como la lengua se le hinchaba llenndole toda la boca de una especie de esponja spera y pegajosa. Apenas poda respirar, el insoportable calor le abrasaba la garganta. La nariz, quemada por el sol, estaba seca y el polvo le rasgaba la garganta cada vez que intentaba respirar. La piel, quemada, negra, agrietada, estaba cubierta por llagas y supuraciones. Intent retirar la manga de su camisa pero la tela se le haba pegado en la piel, sinti un dolor insoportable, pero no tena fuerzas para gritar. No saba cunto tiempo llevaba tumbado en medio del desierto, pero viendo la situacin en la que se encontraba, pens que mucho, demasiado. Lade la cabeza buscando su caballo, mir a lo lejos y le pareci ver un bulto, intent incorporarse pero le fue imposible, no tena fuerzas. Le ardan los ojos y casi no poda ver. Una fina neblina le impeda vislumbrar ms all de unos metros. Pudo, no sin pocas dificultades, percibir el escenario donde se encontraba. Su caballo yaca en el suelo, posiblemente muerto, a pocos metros de donde l se encontraba. Kalam estaba tumbado sobre un suelo rido, plagado de pequeas rocas punzantes, que se le clavaban en la espalda y en las piernas como pequeos estiletes. El espectculo era desolador, estaba rodeado de infinitas dunas de fina arena que se alternaban con valles de afiladas rocas. Era el desierto. Y no era un desierto cualquiera, todos los asirios lo conocan. Era el desierto de Asharat, nadie jams lo haba atravesado. Se pensaba que era el hogar de los dioses y stos, recelosos de que algn mortal profanase su morada, haban creado un espacio inhspito que evitase que cualquier ser humano intentase la audacia de acercase a su morada. Contaba la leyenda que, una vez, un valiente guerrero, intent atravesar el desierto para comprobar, por sus propios ojos, si en verdad ese lugar era, como se deca, la morada de los dioses o simplemente se trataba de un desierto ms. Los dioses, llenos de ira hacia aquel ser inferior, que osaba blasfemar contra ellos negando su existencia, mandaron a su encuentro a una hermosa joven, vestida de blanco y montando un hermoso semental del mismo color. El guerrero, qued paralizado, primero, por encontrarse con alguien en aqul inhspito lugar y segundo, ante la belleza del ngel que se encontraba ante l. Hipnotizado ante tanta belleza, baj del caballo y se acerc hacia la joven doncella. Cuando se encontr a su altura, vio como de los ojos de la mujer, salan dos enormes serpientes que se le enroscaron rpidamente por el cuello a la vez que la mujer daba aterradores gritos. De su boca comenzaron a salir escorpiones que, con gran rapidez, subieron por sus piernas. Estaba aterrado, petrificado ante el horror que se encontraba delante de l. Intent escapar pero no pudo moverse, sinti como se le tragaba la tierra y en poco tiempo sta le lleg a la cintura. Intent zafarse de las serpientes y de los escorpiones, pero cada movimiento que haca, le hunda un poco ms en la arena. Finalmente, fue tragado por el desierto y nunca ms se supo de l. La mujer, satisfecha por su trabajo, se convirti en un cuervo y desapareci volando en el horizonte.

Kalam, se encontraba en el mismo desierto de la historia. No era en modo alguno supersticioso, pero si realista, y saba que slo un milagro podra evitar que muriera all mismo. Estaba agotado, muy agotado. Saba que iba a morir, ese sera su final. Sinti un pinchazo en el costado, se abri la camisa y vio que estaba cubierto por una capa de sangre seca. Se incorpor y sinti un fuerte dolor, del costado herido comenz a brotar sangre dejando ver una enorme brecha, sucia de barro, costras y restos de tela. La herida era grave y l lo saba. Necesitaba beber agua o morira en poco tiempo. Apenas le quedaban algunas horas de vida. Pudo ver que el caballo portaba un pellejo con agua, no saba si se habra secado o si todava contenan algo del sagrado lquido. Intent levantarse pero no pudo, entonces, comenz a arrastrase, pero el roce de su profunda herida con las afiladas piedras se lo impidi. Estaba convencido que ese sera su ltimo da entre los vivos. Los ojos se le cerraban, ya no tena fuerzas, no poda respirar. Not como una leve calma recorra todo su cuerpo, ya no senta dolor, slo quietud. La noche lleg al desierto y con ella, la paz envolvi el maltrecho cuerpo del mdico. Despert de golpe y se movi inquieto, algo le haba tocado. Miro a su alrededor pero no vio nada. An no haba amanecido y la oscuridad se cerna alrededor suyo. Cogi su espada e intento incorporarse pero no pudo. Segua muy dbil. Escuch algo cerca del caballo muerto. Era un ruido sutil, tenue, alguien o algo reptaba sobre el animal. Intent incorporarse de nuevo y esta vez tuvo ms suerte, con gran esfuerzo, consigui ponerse en pi. Balancendose a cada paso, logr acercarse al caballo con la espada en ristre. Estaba muy dbil, pero consigui sacar fuerzas de flaqueza y se coloc frente al animal muerto. Debido a la oscuridad, apenas poda verlo, simplemente notaba la sombra del mismo. De repente, vio otra sombra que se mova con rapidez, escuch un gruido y una bestia enorme cay sobre l. Estaba tumbado en el suelo y la bestia le babeaba la cara e intentaba morderle. Le agarr del cuello pero la bestia grua e intentaba zafarse moviendo la cabeza a ambos lados. En un descuido, sinti un profundo dolor, la bestia le haba mordido el brazo izquierdo. Dio un fuerte grito de dolor y desesperacin, mientras la bestia hincaba con fuerza sus colmillos en su brazo, intentando desgarrarle la carne. Senta la tibieza de la sangre bajndole por el hombro. Intent buscar su espada pero no la encontr. Con el brazo derecho, tante el suelo hasta que sinti en sus dedos el fri hierro de la empuadora. Cogiendo todo el aire que poda y haciendo caso omiso al dolor, gir con todas sus fuerzas el brazo derecho y clav media espada en el lomo de la bestia, que despus de dar un lastimero aullido, cay fulminada encima de l. Ya haba amanecido cuando despert. Sobre l se encontraba el cuerpo inerte de un lobo. Se lade y el animal cay a su lado dejando escapar un hilillo de sangre del lomo, donde se encontraba an clavada la espada. Estaba exhausto. Cogi su espada, la separ del lomo del lobo y comenz a brotarle sangre de la herida. Sin pensrselo dos veces, acerco sus labios y empez a beber. No sinti ni asco ni aprensin, tena mucha sed y la sangre del lobo era el nico lquido a kilmetros de distancia. Su brazo izquierdo ya no le dola, lo mir y vio que le colgaban trozos de carne. No poda moverlo, pero no senta dolor, no senta nada de dolor. Mir hacia el cielo y vio como un grupo de buitres volaban haciendo crculos justo encima de l. Y su mente viaj. Se encontraba en su ciudad natal, recordando cuanto era nio, cuando era feliz y la vida le sonrea, cuando no tena preocupaciones y su nico cometido era disfrutar de la niez. Y vio a su padre que le haca un gesto con la mano

para llamar su atencin. l tena ocho aos y jugaba con su amigo Ersham. Siempre jugaban a lo mismo, l era un valeroso capitn de las tropas del rey y su amigo, un soldado hitita, el pueblo que siglos antes, haba dominado a los asirios. Estoy harto de ser un guerrero hitita dijo el amigo de Kalam, son un pueblo brbaro y sus soldados no se pueden comparar con nuestros guerreros. Jugaban en el patio interior de la casa, en el centro se encontraba un pequeo pozo, donde cogan agua para los animales y para las labores domsticas. Rodeando el patio, haban plantados algunos rboles frutales que, en verano, daban una ms que apreciable sombra al hogar. La casa estaba formada por tres estancias, un corral que haca de urinario y una pequea cuadra donde se encontraba el asno. La casa estaba construida con adobe y paja y era muy sobria. La cocina estaba compuesta por un hogar donde cocinaban, una mesa y cuatro sillas. El dormitorio constaba de una mesa, una silla, dos mantas rellenas de paja, que hacan de colchn y un gran arcn donde guardaban la ropa. En la otra habitacin su padre reciba a los enfermos. En ella el asu tena una mesa larga, que haca de camilla, adems de varias estanteras donde tena diverso material mdico y pequeas tinajas donde guardaba brebajes y plantas medicinales. Alguien tiene que hacer de hitita sonro Kalam, no podemos estar en el mismo bando, sino, el juego no tendra gracia. Ya, el problema es que siempre soy yo el hitita por qu no lo eres t de vez en cuando, aunque sea para variar? Porque yo soy ms grande y ms fuerte que t y no querrs que nuestro pueblo vuelva a estar bajo el yugo de los hititas? Cmo se entere el rey, te van a condenar por alta traicin! Kalam era un ao mayor que su amigo y cuando tenan la misma conversacin, se acoga a la amenaza de la traicin al rey para campar a sus anchas y elegir l su personaje favorito. A su amigo le causaba pnico que le acusaran de traicin. Tena slo siete aos, pero era muy consciente de lo que les ocurra a aquellos que eran acusados, con o sin pruebas, de traicin al rey y a su reino. Aqul que osara traicionar al rey, traicionaba al orden del universo. La traicin era el caos, el caos era la barbarie y la barbarie lo que ms teman los asirios. As pues, el castigo a los traidores, deba ser equiparable al caos que dicha traicin provocara. Esto significa que los traidores podran ser empalados vivos, despellejados, desmembrados, enterrados vivos o lapidados. El castigo depende del rey, que es quin decide cmo y en qu grado administrarlo. Fuera cual fuera su eleccin, el sufrimiento del traidor estaba asegurado. Siempre me haces lo mismo! Ya no juego protest Ersham, me voy a mi casa. Kalam, ven, necesito que me ayudes! grit el mdico desde la habitacin donde atenda a los enfermos. Voy padre! Ersham, no te enfades, nos vemos por la tarde?

Bueno pero esta vez yo ser un general asirio dijo sonriendo. Tendrs que dejarte ganar o ser yo quin te denuncie por traidor. Ja, ja, ja. Ja, ja, ja,ri divertido Kalam aprendes rpido, est bien, me dejar ganar. Kalam se dirigi a la estancia donde se encontraba su padre, a l le gustaba ayudarle en sus tareas como mdico, aprenda mucho a su lado. Era consciente que todos esos conocimientos le seran muy tiles en el futuro. Su padre era una persona severa pero cariosa, quera mucho a su nico hijo y tena mucha fe en l. Saba que tena una inteligencia superior a la del resto de los nios, pero tambin era consciente, que le perda el temperamento. Era muy impulsivo e impaciente, careca de autocontrol y esos defectos, si no eran convenientemente tratados, frustraran su futuro como asu. l le estaba educando y le instrua en el noble arte de la medicina. El nio era muy joven y mientras otros chiquillos de su edad jugaban o ayudaban a sus padres en las tareas del campo, l asista con su padre a los enfermos y escuchaba atentamente todas sus enseanzas. Los mdicos tenan muy buena reputacin y su padre adems, era llamado habitualmente para asistir a algn miembro de la nobleza de Assur, lo que les permita vivir con cierta holgura. Bien es cierto, que ser mdico no escapa de ciertos riesgos y que incluso no estaban libres de maquinaciones palaciegas y de luchas de poder. Hola Padre salud Kalam. Hola hijo, este seor tiene una herida en el brazo y se la tenemos que coser. Si no lo hacemos, es posible que se le infecte y tenga fiebres. Cuando seas mdico y veas una herida como esta, lo primero que tienes que hacer es limpiarla con agua y vino. El mdico cogi una pequea gasa de algodn, la humedeci con agua y vino y muy suavemente, limpi la herida de su paciente. Comenzaba una clase prctica de su padre. A veces, se preguntaba cmo era posible que sus pacientes consintieran que, mientras les estn curando, un nio que apenas sube un palmo del suelo, les observara atentamente. Cuando era ya un adolescente se lo pregunt a su padre y le contest: Algn da t tendrs que cuidar sus heridas y curar sus enfermedades, cuanto antes empieces a formarte como mdico, antes podrs ejercer tu profesin y antes podrs cuidar sus males. Siempre ha sido as y siempre ser as. Kalam era muy joven, pero ya haba asistido a su padre varias veces y haba visto ese tipo de heridas. Era muy comn en tiempos de guerra que eran la mayora se trataba de un corte profundo provocado, sin duda, por el filo de un cuchillo o de una espada. Despus de las batallas, a su padre no le faltaba trabajo, estaba horas y horas atendiendo a los heridos. En muchos casos, salvaba la vida de sus pacientes, en otros, los heridos moran en sus brazos. Cuando seas mdico y no puedas salvar la vida de tu paciente le dijo un da, no te aflijas, piensa en las vidas que has salvado y, sobre todo, que has hecho todo lo posible por salvarle. Nuestros conocimientos son escasos y en muchas ocasiones, estamos en manos del destino. No era cuestin suya dnde se haba hecho esa herida, l era mdico y su misin era curarle. Es cierto que, en ms de una ocasin, fue interrogado por guardas

sobre algn paciente suyo. En ese caso, contestaba con evasivas y si le presionaban en exceso, peda el amparo del sacerdote. Esta peticin, asustaba a los soldados, muy supersticiosos y temerosos de las fuerzas sobrenaturales que, segn crean, dominaban los sacerdotes. No hay mayor valenta que el conocimiento y mayor cobarda que la ignorancia. le deca a su hijo. El paciente era joven, tena los ojos claros y limpios y cubra su cabeza con un turbante azul. Detrs de su barba, poco espesa y negra como el ala del cuervo, dejaba traslucir una boca de finos labios y blancos dientes. Pareca un noble, pues no tena el porte de un funcionario real o un comerciante. A Kalam este personaje le fascin, tena una hermosa espada con la empuadura labrada en bellas formas. De la faja le colgaba una bellsima daga dorada como el oro, digna de un rey o un prncipe, portaba un enorme arco fabricado en una madera negra como el tizn y el carcaj y las flechas que contena (un gran numero como pudo ver) eran del mismo material. Iba muy bien armado para no tratarse de un soldado. Quin sera ese hombre? Despus de limpiar la herida continu explicndole su padre, debes coger una aguja como sta le dijo, sealando una fina aguja ligeramente curva y con un pequeo orificio en una de sus puntas, la hilvanas con este fino hilo de seda y la pasas varias veces por encima de una vela. Con esto, conseguiremos que todas las impurezas de la aguja desaparezcan con el calor de la vela, de esta manera, evitaremos infectar la herida al tocar la aguja con la piel. El nio observaba con atencin cada movimiento de su padre, haba visto la escena cientos de veces y cientos de veces, Alamkar le haba repetido el procedimiento. An as, le fascinaba cada accin de su padre, al que adoraba como a un dios. Debes introducir la punta muy despacio en la piel, intentando no penetrar en exceso en la carne le indicaba el asu, despus debes empujar suavemente evitando que el hilo se anude. El paciente, mientras tanto, observaba las indicaciones del mdico y le sorprenda ver al chiquillo como se empapaba de las enseanzas del padre. Cuando el mdico acab de coser la herida, sali de la estancia para recoger un poco de agua para limpiar la aguja y dems herramientas, dejando solos al paciente y a su hijo. Te llamas Kalam verdad? pregunt el paciente. S, seor respondi tmidamente el nio mirando al suelo. Te gustara ser mdico como tu padre? S, seor. Los nios a tu edad, suelen preferir ser soldados por qu en cambio t quieres ser mdico? El nio no tena ninguna duda sobre la respuesta.

Quiero ser mdico para poder curar a los enfermos y ser querido por todos en el pueblo, como lo es mi padre. Claro, es muy interesante. Nunca te ha interesado convertirte en un gran soldado, defensor de tu patria? Alguna vez lo he pensado, luchar contra los enemigos y vivir un sin fin de aventuras. T eres soldado? En mi pueblo, todos los hombres nacimos soldados. De dnde eres? De un pas un lejano. Y qu has venido a hacer aqu? Cmo te has hecho esta herida? Alamkar entr en la estancia y escuch la indiscreta pregunta de su hijo. Nio cllate y deja de molestar al seor! le espet su padre. Disculpe a mi hijo, a veces es un poco impertinente. Ja, ja, ja ri el paciente. No te preocupes, la inocencia de los nios Gracias por su atencin, toma esta bolsa como pago por tus servicios. No es necesario seor dijo el mdico rechazando el dinero del extrao. No me vas a cobrar por este formidable trabajo? Ojal tuviera mdicos como t en mi pas, acepta la bolsa, en mi pueblo es de mala educacin rechazar los regalos, sean cuales sean y ms tratndose de dinero le dijo acercndole la bolsa. Alamkar la abri y vaci su contenido en su mano; treinta siclos de plata era el precio que el extrao haba pagado por sus servicios, un precio muy alto por la cura de una herida superficial. Perdone seor protest el mdico, es un precio excesivo por una simple herida. Estos siclos estn bien pagados y no cubren nicamente la cura de la herida, sino tu silencio, ya sabes que los escitas no somos muy bien recibidos por estas tierras. Gracias seor dijo Alamkar, y volvi a meter las monedas en la bolsa de cuero. No se preocupe, nadie sabr jams que ha estado aqu. El extrao asinti convencido de las palabras del asu. Muchas gracias mdico. Tienes un hijo muy inteligente, ser un gran mdico, como su padre. Gracias seor, eso espero, el nio tiene mucho inters por la profesin y yo estoy encantado de poder ensersela.

Tambin es conveniente que conozca el arte de las armas, ha practicado alguna vez con alguna? El asu odiaba las armas y la guerra. Haba visto tantas mutilaciones, tanto dolor, tantas muertes intiles durante su experiencia como mdico, que senta repulsa por todo lo que la guerra significaba. Alamkar odiaba la violencia, pero por desgracia, era parte de su vida, como la del resto de los asirios. No seor, an es joven pero estoy de acuerdo con usted, el manejo de la espada le puede ser muy til en estos tiempos. Sera conveniente ensearle a manejar la espada y arco. Para estos conocimientos, no importa la edad. En mi tierra, a la edad que tiene tu hijo, los nios ya son hbiles con el manejo del arco a caballo dijo el paciente recogiendo sus armas. Ha sido un placer conocerte, sin duda, has realizado un gran trabajo. Te deseo lo mejor para ti y tu familia. Gracias seor, le deseo un tranquilo regreso a su pas dijo el mdico estrechndole la mano. Adis pequeo dijo el paciente tocando el pelo al nio , estoy seguro que sers un gran mdico y quin sabe, quiz tus hazaas lleguen algn da hasta tierras tan lejanas como la ma y tenga que requerir tus servicios. All estar seor dijo orgulloso el nio, sacando pecho ante las risas de su padre y del extrao. Que tenga un feliz viaje. Sali el extranjero por la puerta, con su aspecto seorial y bien pertrechado con todas sus armas. Mont en un hermoso caballo de guerra y cabalg a toda prisa seguido por dos guerreros, que le aguardaban en la puerta, dejando una estela de polvo a su paso. Quin era ese seor? pregunt Kalam, mientras observaba como se alejaba el extrao acompaado por sus hombres. Es un gran seor, viene de un pas muy lejano y poderoso. Y qu ha venido a hacer aqu? No lo s, hijo mo y creme, es mejor as. Vmonos a comer, ya es tarde y tu madre seguro que ya ha preparado la comida.

Captulo VII
Un golpe le despert de sus ensoaciones, abri los ojos y vio un lmpido cielo azul surcado por algunas aves. Estaba tumbado, intent incorporarse pero le fue imposible, todava se encontraba extremadamente dbil. Sinti que se mova y dedujo que se encontraba en algn tipo de carro. Le dola todo el cuerpo y el movimiento de las ruedas, golpeando pequeas rocas y baches, tampoco ayudaba a su recuperacin. Lade la cabeza y pudo ver que no se encontraba solo. Ya ha despertado oy decir a un hombre. Por fin, pens que ya no volvera con nosotros le respondi otro. Dale un poco de agua, quiz espabile. Sinti en su boca el frescor del agua y eso pareci reanimarle. Don dnde estoy? consigui preguntar. Ests en un carro tirado por bueyes, nos dirigimos a Sari. Hacia dnde? inquiri confuso. Hacia Sari, en Masagetia, a unos tres meses de viaje de aqu contest otra voz. Pero yo debo volver a Nnive, con mi mujer y mi hijo dijo preocupado, intent incorporarse pero careca de las fuerzas suficientes. Los dos hombres sonrieron. Eso ya no es posible dijo uno de ellos, ahora eres un esclavo y nos perteneces. Un esclavo? S, o pensabas que slo los asirios tienen derecho a tenerlos? Quines sois vosotros? Somos una familia de comerciantes escitas, acompaamos siempre a nuestros mercenarios. Negociamos con ellos el botn de los saqueos y tambin comerciamos con los pueblos amigos. Ahora volvemos a casa, nuestros soldados han sido derrotados por vuestras tropas. Por cierto, cmo llegaste al desierto de Asharat? No tienes uniforme de soldado, acaso eres un desertor? Soy fsico contest Kalam. Bien, eso subir tu precio. Ahora descansa, nos espera un viaje muy largo y debes recuperarte cuanto antes.

Se encontraba muy dbil, mir sus heridas y pudo ver que estaban bien curadas. El olor a estircol que emanaba, delat el tipo de tratamiento que los escitas, haban utilizado para curar sus heridas. No era un mal mtodo, pero se necesitaba mucha pericia para poder tratar adecuadamente el estircol, para que cerrase una herida y no la infectara. Deban hervir agua y despus agregar el estircol, era imprescindible mover constantemente la marmita para que todas las impurezas del estircol cayeran al fondo. Una vez que el estircol estaba preparado, se dejaba secar al sol y se mojaba con vino. Se hacia una pasta y se colocaba sobre la herida, un vendaje sujetaba la pasta para que se mantuviera firme. Era necesario cambiar el vendaje cada dos horas o el estircol infectara la herida. Funcionaba como coagulante y evitaba que el herido siguiese desangrndose, adems, facilitaba su cicatrizacin. Cuntos das hace que me encontrasteis? pregunt Kalam dbilmente. Una semana. Cundo fue la batalla? Har dos semanas. Llevo dos semanas inconsciente dijo con voz queda. Debes darle las gracias a tus dioses, no sabes lo cerca que has estado de la muerte. Pero ahora soy vuestro esclavo dijo abatido. S, pero ests vivo. Pasados unos das, se encontr mejor y le permitieron seguir a la caravana andando sin cadenas. Al fin y al cabo desconoca, dnde se encontraba y si hubiera intentado escapar, habra muerto de sed o de hambre. Mir ms detenidamente la caravana, de unos doscientos escitas entre hombres, mujeres y nios. El grupo estaba compuesto por cientos de ovejas, cabras y caballos. Cincuenta carretas, tiradas por bueyes, eran su hogar durante la noche. Cada escita conoca bien su cometido; haba pastores, cocineros, carreteros y cuando algn carro tena algn problema, no faltaba algn carpintero o herrero que pudiera solucionar la avera. Naturalmente, varios jinetes protegan la valiosa caravana. Su aspecto era feroz, tenan largas barbas y bigotes, y protegan sus cabezas con yelmos de cuero, adornados con cuernos de ciervo. Eran los mismos hombres a los que, haca pocos das, el ejrcito asirio venci en la encarnizada batalla. Se les vea dirigir sus caballos casi con el pensamiento, y sus manos permanecan libres, dejando las riendas de los caballos sueltas. Coman, beban y orinaban encima del caballo, slo bajaban para darle descanso o cuando llegaba la noche. Sin duda, eran los mejores jinetes del mundo. Los escitas no hablaban mucho con l, a veces, algn nio se le acercaba por curiosidad pero inmediatamente sala corriendo. Un caluroso da, Kalam se acerc a un jinete escita y le pregunt quin le haba curado sus heridas. El escita, parco en palabras, le seal a un anciano que se encontraba unas carretas ms adelante. Kalam aceler la marcha hasta que se encontr a la altura del carro.

Saludos, quiero darte las gracias por salvarme la vida dijo Kalam. Mi deber es salvar vidas dijo el anciano sin mirarle. Mi nombre es Kalam y tambin soy mdico. Yo no soy mdico, mi joven amigo, soy shaman y mi nombre es Jafar. Kalam observ detenidamente al anciano, no poda concretar su edad, pero aparentaba tener cien aos o ms. De aspecto frgil, era pequeo y muy delgado. Tena la espalda curva, el cabello largo y blanco, y su rostro estaba oculto tras una rala y cana barba. Iba vestido con una tnica sin mangas, con una manta cruzada sobre el costado. Era shaman, lo que significaba que era un hombre sabio, un hombre al que se le peda consejo y era escuchado, un hombre que curaba a los enfermos. Era el vnculo entre los dioses y los hombres. Un mago, un sacerdote y un mdico, todo en una nica persona. No creo en el poder de la magia para curar a los enfermos, tampoco creo en el poder de los dioses dijo Kalam para llamar la atencin del anciano. El shaman mir con indiferencia al asirio, sus ojos eran inexpresivos. No menosprecies el poder de la mente en la curacin. El poder de la magia y de los dioses lo envuelve todo, aunque t no tengas la sensibilidad suficiente para poder verlo dijo con contundencia el anciano. Mira a tu alrededor, mira el cielo, mira el bosque, el ro, las aves que surcan los aires. No te parece algo mgico? No crees que los dioses tuvieron algo que ver en todo ello? Todo debe tener su explicacin, no creo que los dioses participen en nada contest escptico Kalam. Eres joven y has visto poco mundo. No soy yo quin debe hacerte cambiar de opinin, sern tus propias experiencias quienes lo hagan. Simplemente abre tu corazn y no mires nicamente con los ojos. El asirio qued impresionado con las palabras del viejo. Hablas con palabras sabias anciano, pero yo slo creo en mis conocimientos para poder curar a los enfermos. Supongo que utilizars plantas medicinales, verdad? pregunt Jafar. Por supuesto. Las plantas medicinales tienen el poder de curar, pero tambin el poder de matar. Quin crees que les dio ese poder? Me vas a decir que los dioses? El anciano neg con la cabeza. La madre naturaleza proporciona a cada uno de sus hijos una serie de caractersticas y propiedades y a travs de ellas, nos cura o nos mata. No es la planta quien nos enferma o nos sana, es la naturaleza la que se sirve de sus hijos para hacerlo.

No crees en los dioses? Claro que creo en los dioses y en los espritus, me he reunido muchas veces con ellos en mis noches de trance. Son ellos quienes crearon la naturaleza que es el principio de todo. A partir de ah, la naturaleza nos cre a nosotros. Cmo son los dioses? Mi joven amigo, an no ests preparado para saberlo. Crees que algn da lo estar? Eso depender nicamente de ti. El anciano se fue a la parte de atrs del carro y se cubri con un manta. Haba dado por terminada la conversacin. En su situacin como esclavo, Kalam se vea obligado a ayudar a los mercaderes nmadas en todo aquello que le pidiesen, pero Jafar intercedi por l y le permitieron que le asistiera, cuando as, fuera requerido. No estaba encadenado y era libre de vagar por la caravana. Saban que no conoca el terrero, los pueblos distaban a gran distancia unos de otros y la tierra era dura e inhspita. Si intentaba huir morira. Durante semanas, Kalam observ al shaman y ste, viendo el inters que el joven mdico tena en todo lo que deca o haca, lo acept como aclito suyo. Kalam aprendi nuevas formas de curar el reuma, cortar la menstruacin, cerrar heridas profundas, curar dolores de cabeza, problemas digestivos y decenas de dolencias ms. Comenz a valorar el poder de la mente, de las palabras y de la sugestin para curar las enfermedades. Uno se cura, cuando tiene fe en que se va a curar. Le dijo una vez Jafar. Incluso el shaman, le ense a interpretar los sueos como signos o sntomas de una actual o futura enfermedad. Has soado alguna vez que tenas sed? le pregunt un da el shaman. Claro. Y cuando has despertado acaso no tenas sed? Es cierto. Has soado alguna vez que orinabas? Es verdad y cuando me he despertado me estaba meando respondi Kalam con una carcajada. El anciano sonri. Estos son dos ejemplos sencillos de cmo los sueos nos indican que nuestro cuerpo tiene alguna carencia. Los sueos tienen varias finalidades y una de ellas, es avisarnos sobre males presentes o futuros, no desprecies sus mensajes porque no seas capaz de interpretarlos. Tienes razn Jafar, creo que me he comportado de forma estpida.

La juventud es una enfermedad que se cura con los aos. Los jvenes, por regla general, sois vanidosos y estpidos. Slo con la experiencia, consegus adquirir los conocimientos suficientes para daros cuenta de lo ignorantes que sois. Creo que t ya has dado el primer paso. Un da, paseaba Kalam junto a Jafar, cuando el shaman fue reclamado por un soldado. Pareca que uno de los comerciantes se encontraba gravemente enfermo. Fueron rpidamente a su carro, y le encontraron tumbado, retorcindose de dolor. Qu es lo que le ocurre Pitmira? le pregunt Jafar a la mujer del comerciante, una seora entrada en carnes, que difcilmente se mova por el carro sin aplastar a su marido. Lleva dos das muy malo, tiene dolores muy fuertes en el estmago, tambin tiene fuertes picores que le impiden dormir por la noche. El dios Sol nos ha castigado. Jafar dijo dolorido el paciente, me pica el culo, es un picor horrible, sobre todo por las noches. No lo puedo soportar, me rasco tanto que incluso me hago sangre. El picor es peor an que el dolor de estmago. Es una maldicin horrible la que me ha enviado el dios Sol. El shaman se acerc al enfermo, le oli el aliento y le auscult el estmago. Le dijo que se diera la vuelta y observ que tena manchas rojas en la parte baja del camisn, le pidi que le enseara las manos y vio que, entre las uas, haba restos de sangre. Mujer, maana con la primera luz del alba, vendr a visitar a tu marido. No temas por l, no creo que su problema sea grave, de todas formas, rezad constantemente al dios Sol, su ayuda nunca estar de ms. Ah! exclam el shaman, cuando ya se iba, adems de rezar al dios Sol, lava sus manos con agua mezclada con un poco de vino y vndaselas. Cuando lleg el amanecer, Jafar se dirigi a la tienda del comerciante acompaado por Kalam. All se encontraba Pitmira, secndole el sudor de la frente a su marido, que se retorca por el dolor y los picores. El shaman sac de una pequea bolsa unas telas de lino y las impregn con resina, luego orden al comerciante que se levantara el camisn. Cogi la tela de lino impregnada con la resina y se la coloc alrededor del ano. Pasados unos minutos, retir el lino y lo observ a travs de unos extraos cristales que aumentaban el tamao de los objetos. Kalam estaba fascinado, nunca haba visto nada semejante. Bajo ese instrumento transparente, un simple grano de trigo pareca una enorme roca. Mitmet, tienes gusanos en el estmago fue el diagnstico del shaman. Oh dios Sol! Por qu nos envas este castigo tan horrible? comenz a lamentarse la mujer, rasgndose las vestiduras y tirndose de los pelos. Por qu? No temas Pitmira, tu marido sobrevivir dijo seguro de s mismo el shaman, el dios Sol se me ha parecido en sueos, y me ha revelado la cura para tu marido.

La mujer le miraba con expectacin y esperanza. Kalam, observaba la escena atentamente. El dios Sol me ha dicho que has abusado de algunos de tus clientes, vendindoles productos a un precio muy superior a lo que en verdad le corresponden dijo shaman, aunque ya conoca la respuesta. Pero muy pocas veces Jafar y eran extranjeros intent justificarse el mercader. Eso no importa, el dios Sol nos bendice a todos los hombres seamos escitas o no. El comerciante se ech las manos a la cara y comenz a llorar. No volver a hacerlo solloz arrepentido. Eso es precisamente lo que quiere nuestro dios Sol. Los gusanos son el primer aviso, han sido enviados por l para comerte poco a poco en vida. T has intentado absorber la sangre de tus clientes a travs de tus precios y el dios Sol, ha enviado a los gusanos para que absorban tu sangre directamente de tu cuerpo. Qu ms debo hacer? dijo el hombre cogiendo al shaman por los hombros, mientras que por sus mejillas corran las lgrimas. Jafar fingi lstima por el enfermo. Si algo teman los escitas, era enfadar a su dios y recibir sus castigos. Era el momento de acabar con la codicia del comerciante de una forma definitiva. Para poder curarte totalmente, tendrs que lavar con agua caliente toda la ropa de cama. Es ms, te aconsejo que laves toda la ropa que tengas en el carro, incluida la de tu mujer. Tienes que lavarte las manos todos los das antes de comer y de irte a la cama. Hazlo con agua mezclada con vino. Debes evitar rascarte el ano y durante unos das, no te toques la boca ni la nariz. Tambin pon tomillo machacado en agua hirviendo, debers tomar dos o tres tazas al da. Estos consejos tambin son vlidos para ti, mujer, tienes que hacer lo mismo que le he dicho a tu marido, los gusanos pasan muy fcilmente de un cuerpo a otro. Rezad y arrepentos de vuestro pecado, de esta manera, sofocaris la ira que el dios Sol siente por vosotros y los gusanos desaparecern. Y, sobre todo, no volvis a engaar a vuestros clientes. El dios Sol da una oportunidad a sus hijos, no dos. Jafar, ests seguro que el dios Sol nos perdonar? pregunt esperanzado Mitmet. Eso me ha dicho en sueos, pero deberis hacer todo lo que os he ordenado. Kalam segua observando con atencin. De verdad se le haba aparecido el dios Sol en sueos? Tan grande era su poder? Pensaba que la historia del shaman era falsa, pero despus de conocerle, dudaba de todo, incluso de los conocimientos que haba adquirido como asu. Estaba deseando salir de la tienda para hacerle cientos de

preguntas. Finalmente, Jafar se despidi de los comerciantes y sali de la tienda. Pasaron varios minutos antes de que Kalam se atreviera a hablar. Es cierto que has visto en sueos al dios Sol? le pregunt por fin. No. Por qu les has mentido? El shaman neg con la cabeza, pareca que su aclito no haba aprendido nada. Mitmet y Pitmira son muy religiosos, tienen una fe ciega en el dios Sol. Si les digo que el comerciante tiene gusanos y nicamente le doy el remedio para curarse, posiblemente no me tome en serio y se limite a rezar pensando que es la nica manera de curar su mal. Pero si le digo que el dios Sol, se me ha aparecido en sueos, y me ha revelado cmo curarle, estoy seguro que Mitmet y su mujer, se preocuparn en hacer todo lo que yo les ordene. Y el castigo por estafar a sus clientes? Cmo lo sabas? Conoces a algn comerciante que no aumente de forma desorbitada sus precios? ri el shaman. La gente religiosa vincula la enfermedad a alguna mala accin, entonces, como castigo a esa mala accin, los dioses envan una maldicin que hace que el pecador enferme. No pueden creer que la enfermedad pueda ser causada por la propia naturaleza. Creo que ya entiendo. Antes de conocer la enfermedad, tienes que preocuparte por conocer al enfermo. Debes saber si cree en los dioses, si es rico o pobre, si se alimenta bien, si es limpio, si bebe de forma habitual, si es de complexin fuerte o dbil Toda esta informacin te ser muy til a la hora de diagnosticar la enfermedad y sobre todo, en el momento de ofrecerle una cura. Recuerda, la sugestin es la mitad de la curacin. Debes adaptarte a cada tipo de enfermo y aunque la enfermedad sea la misma, la forma de ofrecerle el tratamiento debe variar dependiendo del paciente. Kalam medit las palabras del shaman, hasta ese momento, no haba sido consciente de lo ignorante que era. En toda su experiencia como asu, se haba limitado a curar a los enfermos, a todos por igual, sin entrar en detalles, sin profundizar en las caractersticas de sus pacientes. Se haba focalizado en la enfermedad, dejando de lado lo ms importante; el enfermo. Ahora, gracias a las enseanzas del anciano Jafar, se abra ante l una nueva forma de entender la medicina.

Captulo VIII
Despus de varias semanas de agotadora marcha, llegaron a la ciudad masageta de Sari. Estaba situada a mitad de camino de las caravanas que se dirigan tanto a occidente, como a oriente. Sus casas eran de planta circular, estaban construidas con bloques de piedra y la techumbre con ramas secas de brezo. Una alta muralla de robustos sillares y varias torres de vigilancia, la protegan de sus enemigos. Los vecinos de la ciudad acudieron raudos al encuentro de la caravana, vidos de noticias de tierras lejanas y novedosas mercancas. Kalam, como era habitual cada vez que llegaban a un centro urbano, era encadenado para evitar su huida. El caudillo del pueblo, de nombre Jusman, sali a recibir a los comerciantes. Saludos, hermano. Saludos, amigo Jusman salud Kamed, el lder de la caravana. Veo que traes muchas mercancas. No tantas como quisiramos, la campaa ha terminado antes de tiempo. Qu ha pasado? pregunt interesado Jusman. Despus de conquistar varias ciudades, el rey cimerio ha sido derrotado por los asirios y con l, nuestros mercenarios. Por eso nos volvemos a casa antes de lo previsto. Es una verdadera pena. Pero vayamos mi casa, te servir una jarra de kumis y ahogaremos nuestras desgracias bebiendo y contando viejas historias. Gracias amigo, todos necesitamos distraernos y alegrar nuestras almas despus de un viaje tan largo. Y an os queda un largo trecho antes de llegar a casa dijo Jusman con malicia. No me lo recuerdes! exclam Kamed con una sonrisa. Kamed, al igual que los habitantes de Sari, era de etnia masageta, tribu conocida por su coraje en la batalla y el uso de la crueldad extrema con los vencidos. Habitualmente, cortaban las cabezas de sus enemigos, les quitaban toda la carne y el cuero cabelludo y las preparaban como recipiente de bebidas. Era tradicin entre los masagetas beber kumis, una bebida alcohlica proveniente de la fermentacin de la leche de yegua, en el crneo de algn jefe u oficial enemigo, despus de la batalla cuando los huesos an estn calientes. Tambin se comentaba que practicaban canibalismo, algo que no era de extraar por la dificultad, sobre todo durante los largos inviernos, de conseguir alimentos. Kamed cruz las murallas de Sari, acompaado por Jusman, no sin antes ordenar la construccin de un pequeo foso y la

colocacin de empalizadas alrededor de la caravana. No quera ser sorprendido por los bandidos durante la noche. Entraron en el hogar del caudillo. Al igual que la mayora de las casas de Sari, estaba construida de piedra, con la techumbre de brezo y con forma cnica. Una enorme hoguera situada en el centro de la casa, era el punto de reunin de toda la familia. Jusman viva junto con sus seis mujeres y doce hijos. Debido a la alta mortandad masculina, era comn la poligamia entre los masagetas. La nica obligacin del marido era mantener a todas sus mujeres. Se comentaba que Ushan, un antiguo rey masageta, haba llegado a la nada inestimable cifra de doscientas mujeres y ms de mil hijos. Tener tantas mujeres era un signo de poder y masculinidad para los masagetas. Jusman, como caudillo y mximo exponente del poder en la ciudad, estaba obligado a tener muchas mujeres y en pocos aos haba celebrado seis nupcias, aunque su intencin era tener alguna ms. Cmo estn las cosas ms all del Tigris? pregunt Jusman, mientras serva el kumis en una calavera. Los asirios siguen dominando toda la tierra desde el desierto de los medos hasta los reinos de fenicia contest Kamed mientras beba. Y Egipto? Todava es independiente, que yo sepa. Veo que los cimerios, junto con nuestros valerosos jinetes, no han sido rival para los asirios. Kamed apur su crneo de kumis. Tienen un ejrcito muy organizado y sus armas son las mejores. Nuestros soldados son diestros a caballo pero no tanto a pie dijo Kamed, mientras Jusman le llenaba su calavera con ms kumis. Adems, no tenemos tanta habilidad con la espada como con el arco y en el campo de batalla, nos movemos de forma desorganizada. Jusman mir preocupado verdaderamente invencible. al mercader. El ejrcito asirio pareca

Atacarn Frigia ahora que han derrotado a los cimerios? Con los asirios todo es posible, de todas formas, prefiero que sus ojos miren hacia el oeste antes que hacia el este. Nuestras tierras no les interesan, son muy pobres y apenas tienen recursos. Son fras en invierno y extremadamente clidas en verano, los asirios prefieren las temperaturas ms templadas de occidente. Eso creo yo tambin dijo Kamed, que contemplaba detenidamente a una de las mujeres de Jusman, que estaba dando el pecho a su hijo.

Se llama Yilda dijo el caudillo, que ya se haba dado cuenta del inters de Kamed por su mujer. Si te place, puedes dormir esta noche con ella. Es muy bella, te agradezco la invitacin. Yilda, deja al nio y ven a atender a nuestro invitado como es debido! Yilda apart al nio de su pecho y se lo entreg a otra de las mujeres de Jusman, se acerc al invitado y se quit la ropa quedndose completamente desnuda delante de l. Al da siguiente, los carros de la caravana se convirtieron en pequeos tenderetes, donde los comerciantes escitas mostraban sus mercancas a los vecinos de Sari. Ropajes de fina lana o de suave algodn, hacan las delicias de las mujeres, mientras que recias espadas de hierro, cotas de malla y manejables arcos, lo hacan de los hombres. Era un da de fiesta en la ciudad, ansiosa de noticias y novedades que amenizaran su rutinaria vida. Jusman paseaba con Kamed, mientras observaba las mercancas. Como buen anfitrin y por las ms elementales normas de cortesa, realiz algunas compras, y se dirigi a un pequeo cercado donde se encontraban los esclavos que, unidos los unos a los otros mediante gruesas cadenas, esperaban un comprador. Quin es ese? pregunt a Kamed, sealando a Kalam. Es un mdico asirio, lo encontramos medio muerto, tirado en el desierto de Asharat. Qu haca all? Segn ha comentado, era cirujano del ejrcito asirio. Est en venta? Claro, es un esclavo. Pero no creo que te interese, acerqumonos a aquellas mujeres, te voy a ensear unas cuantas esclavas que seguro que van a ser mucho ms de tu agrado que este asirio. Ja, ja, ja ri Jusman, dirigindose hacia los esclavos, de eso estoy seguro, pero djame que antes hable con el asirio, tengo curiosidad. Haz lo que quieras amigo, all t si quieres perder tu tiempo. Kalam se encontraba sentado con la espalda apoyada en la cerca, estaba encadenado a otro esclavo. Kamed se dirigi sigilosamente hacia el asirio y le dio una fuerte patada en la espalda, que le hizo caer hacia delante, retorcindose de dolor. Levntate esclavo! orden Kamed. El caudillo de la ciudad quiere hablar contigo. Kalam, con enorme dificultad y todava dolindose del golpe, consigui ponerse en pie. Me ha dicho Kamed que eres mdico dijo Jusman.

As es. Eres bueno? Intento hacer bien mi trabajo respondi Kalam, intentando ocultar su pasado como asu de Assarhaddon. En mi ciudad carecemos de mdico, tenemos un shaman, pero est medio loco y ya nadie confa en l. Qu precio tiene? pregunt a Kamed. Bueno, creo que una mina de plata puede ser un buen precio. Es muy caro! exclam Jusman. Acaso crees que Sari es Bhakri o la mismsima Nnive! Quieres poner precio a la salud de tu pueblo? pregunt el mercader, fingiendo indignacin. S que lo tiene, y no es una mina de plata dijo soltando una fuerte carcajada el caudillo. El regateo era muy comn entre los escitas, podan pasarse horas y horas discutiendo por la ms nfima diferencia de precios. De hecho, si un cliente no regateaba, el mercader se senta ofendido, incluso humillado y no le venda la mercanca. El regateo era una especie de protocolo social de obligado cumplimiento. Est bien, dame cincuenta siclos de plata y es tuyo dijo Kamed. As pagas mi hospitalidad, intentando estafarme? pregunt ofendido Jusman. Acaso no disfrutaste ayer de los encantos de mi mujer? Deberas regalrmelo, de esta forma, te ahorrara una boca que alimentar hasta Bhakri. Eres duro de pelar amigo, qu ofreces por l? Jusman sonri. Bueno, si tenemos en cuenta lo que te vas a ahorrar en su alimentacin, te puedo dar veinticinco siclos de plata. Es muy poco y lo sabes, dame treinta siclos de plata y dos barricas de kumis y es todo tuyo. Creo que te has dado cuenta de la calidad de nuestro kumis, en Sari, se hace el mejor de toda Masagetia. Parece que empezamos a entendernos. Qu te opinas de mi oferta? pregunt Kamed. Acepto. Vamos a comer a casa, te entregar el dinero y las barricas. Para celebrar el acuerdo abriremos una. Siempre y cuando me dejes dormir otra vez con Yilda! exclam Kamed dndole un golpe en el hombro. Voy a tener que vendrtela! ri Jusman.

No, ya tengo dos esperndome en Bhakri. Otra mujer ms no la podra mantener, no soy tan rico como t, amigo Jusman. Adems, no soporto a las dos como para meter otra ms en mi casa. Sinceramente, no s como lo haces para aguantar a tus seis mujeres. Te admiro dijo Kamed soltando una fuerte carcajada. Kamed orden a uno de los soldados que liberase a Kalam y lo escoltase a la casa de Jusman. El asirio estaba inquieto, desconoca cul sera su futuro como esclavo en Sari. Ni siquiera tuvo la oportunidad de despedirse de su amigo Jafar, le busc con la mirada, pero desgraciadamente, no le encontr. Un hondo pesar nubl su mirada, aoraba a su mujer y su hijo, les echaba terriblemente de menos y ms en esos momentos de angustia y soledad. Pensando en su familia, se dirigi hacia la choza del caudillo de la ciudad.

Captulo IX
Inmensas eran las fronteras de Asiria y no menos numerosos sus enemigos. Entre ellos, el ms peligroso era Taharqa, el faran de Egipto. Cansado del poder asirio, haba decidido debilitarlo promoviendo, a cambio de apoyo econmico y militar, revueltas en distintas ciudades y reinos sbditos de Assarhaddon. Slo los fenicios respondieron favorablemente al levantamiento en armas de Taharqa, y las ciudades de Biblos, Sidn y Tiro se rebelaron contra la ocupacin extranjera y asesinaron tanto a los gobernadores, como a los soldados asirios que velaban por los intereses del imperio. En Sidn, el gobernador asirio Amunnon, fue decapitado junto con toda su familia y clavaron sus cabezas en picas, colocndolas en la puerta principal de la ciudad. En Biblos el gobernador no haba corrido mejor suerte y fue brutalmente asesinado junto con la guardia asiria. Fueron torturados y posteriormente empalados, flanqueando el camino principal de entrada a la ciudad. Esas noticias haban llegado a la capital y despertaron un fuerte sentimiento de venganza en toda Asiria. El rey deba sofocar la revuelta o se propagara, como el fuego en un pajar, por todos los reinos dominados por el imperio. Se encontraban reunidos en la sala de audiencias los ms destacados dirigentes de Asiria, Artacomo como turtanu o general en jefe de las tropas asirias, Imoal como nagir ekalli o heraldo del palacio, Hammaratbi como rab shaque o copero mayor, Hitsinue como abarakku o intendente y los shaknu o gobernadores de las principales ciudades asirias; Assur, Nippur, Babilonia, Sippar, Kalah, Nimrud y, naturalmente Nigirsu, como shaknu de la capital Nnive. Cerraba el consejo, el sacerdote del templo del dios Shamash, Nisher-Sag El rey presida la reunin, puso en antecedentes a los miembros del consejo y les pidi su opinin sobre las medidas ms convenientes para sofocar la revuelta. Debemos mandar a nuestras mejores tropas y aniquilarles! exclam con vehemencia el general Artacomo, crecido tras su victoria sobre los cimerios. Deben sufrir nuestra ira. Tenemos que destruir las ciudades fenicias, no dejar piedra sobre piedra. Su aniquilacin har que otros pueblos se lo piensen dos veces antes de levantarse contra nuestro glorioso imperio intervino Hitsinue, buscando el apoyo de sus palabras en la mirada de los presentes. Partamos cuanto antes, insisti Artacomo no debemos permitir que disfruten ni un segundo ms de su triunfo. Si la sublevacin no es reprimida pronto puede que se les unan los cimerios, egipcios o incluso los medos. Corremos el riesgo de que la rebelde Babilonia se envalentone e intente independizarse aadi Imoal. El gobernador de Babilonia se levant de un salto, tirando las copas de vino que se encontraban a su alrededor.

Babilonia es fiel a nuestro rey! exclam encolerizado Eshergaar No tolero que ofendas a mi pueblo! Tu pueblo? pregunt Imoal Acaso no eres asirio como el resto de nosotros? Soy asirio respondi Eshergaar pero ostento el cargo de shaknu de Babilonia desde hace aos y me siento uno de ellos. Imoal sonri, tena a Eshergaar donde quera. Reniegas de Asiria a favor de Babilonia? pregunt sarcstico Imoal, levantndose de su silla. No pongas en mi boca palabras que no he pronunciado! exclam Eshergaar. No te alteres Eshergaar intervino el rey, sabes que Babilonia es una ciudad que ms de una vez nos ha ocasionado quebraderos de cabeza, pero nadie en esta sala aadi mirando a Imoal, duda de tu fidelidad. No hagas caso de las palabras de Imoal, sabes que tiene la virtud de encolerizar a la gente. Las palabras de Assarhaddon, tranquilizaron al gobernador de Babilonia. Mi seor, mi fidelidad est fuera de toda duda. Bien es cierto que desde, que vuestra alteza comenz la reconstruccin de la ciudad y devolvi la escultura del dios Marduk a su templo, el odio a Asiria prcticamente ha desaparecido dijo ms calmado el gobernador. Eso habra que verlo le susurr con tono jocoso Imoal a Hitsinue, que se encontraba a su derecha. Eshergaar se levant y se dirigi hacia Imoal con su espada desenvainada. Basta Imoal! Y t Eshergaar, enfunda tu arma y sintate en tu sitio. Por todos los dioses no os dais cuenta de dnde estis? les espet el rey. El imperio se encuentra con serias dificultades y vosotros os comportis como autnticos chiquillos. Si continuis con vuestra actitud, quiz no volvis a ver vuestras respectivas ciudades les amenaz Assarhaddon. Ambos gobernadores se disculparon ante el rey. La discusin pareca zanjada. Mejor as. He convocado esta reunin, no para valorar la fidelidad de Babilonia, si no por los problemas que estamos teniendo con las ciudades fenicias. El rey Taharqa les ha instado a la rebelda y se han sublevado contra nuestro poder. Debemos enviar nuestros ejrcitos contra ellos, pero antes, quiero conocer cul es la voluntad de los dioses dijo el rey mirando a Nisher-Sag. El sacerdote se dirigi hacia el centro de la sala tomndose su tiempo antes de hablar. Disfrutaba viendo a todos impacientes y expectantes ante los sagrados augurios de los dioses.

Mi rey salud el sacerdote haciendo una leve inclinacin con la cabeza , hace unos das, realic sacrificios y estudi las estrellas... hizo una leve pausa, y puedo decir, con total seguridad, que los dioses se me han manifestado se escuch un breve murmullo de aprobacin en la sala . Es ms, los dioses me han confirmado una nueva y aplastante victoria sobre nuestros enemigos los consejeros rieron y aplaudieron enfervorecidos. Pero los dioses tambin me han dicho que debemos buscar aliados, debemos protegernos contra temibles enemigos que llegarn ms all del mundo conocido. Enemigos procedentes de lejanas estepas o altas montaas, pueden poner en peligro nuestro imperio. Debemos buscar aliados que nos ayuden a proteger nuestras fronteras contra esos pueblos brbaros. No podemos estar en guerra contra todas las naciones. Debemos cambiar nuestra poltica de alianzas y centrarnos en aniquilar a nuestro peor enemigo, Egipto. Un murmullo de aprobacin recorri la sala, todos estaban de acuerdo con las palabras del sacerdote. Qu ms te han dicho los dioses? pregunt Artacomo. Debemos proteger nuestras espaldas para poder enviar un gran nmero de tropas y sofocar la revuelta de los fenicios. Una vez que hayamos fortalecido nuestras alianzas, nos dirigiremos a Gaza, ciudad aliada y puerta del Sina. Luego atacaremos Egipto? pregunt Karmilamon, primo del rey y gobernador de Nimrud. Debemos aniquilar a Taharqa y exterminar su maldita estirpe nubia! Los gobernadores vitorearon las palabras de Karmilamon, la guerra contra Egipto era deseada desde haca aos. El rey se levant de su trono y pidi silencio. Atacaremos Egipto cuando los reinos fenicios sean pacificados. Debemos afianzar nuestro poder en Fenicia y Palestina, antes de emprender la campaa contra Taharqa. Podramos atacar Egipto una vez que hayamos sometido a los pueblos fenicios, todo en una misma campaa dijo Hammaratbi. Desconocemos el estado en el que se encontrarn nuestras tropas, una vez sofoquen la sublevacin. Ser mejor que Artacomo nos espere en Gaza, su rey Sil-Bal es nuestro ms fiel aliado en la zona. Una vez all, el general nos informar, y si fuera necesario, enviaramos tropas de refresco aadi el rey mirando a Artacomo. Me parece un buen plan dijo el general. Hablamos de reducir tres ciudades importantes y no s qu resistencia podremos encontrar. Es posible que el mismo Taharqa haya enviado tropas egipcias a defender esas ciudades dijo Nigirsu. No creo intervino Artacomo, nuestros espas nos habran informado de cualquier movimiento importante de tropas, pero an as, no podemos obviar esa posibilidad.

Debemos escuchar a los dioses, ellos guiarn nuestros pasos y nos llevarn hacia la victoria definitiva sobre nuestros enemigos dijo el sacerdote, cerrando los ojos y levantando los brazos. El rey dio dos palmadas y entraron en la sala varios sirvientes trayendo consigo bandejas de comida, tinajas de sikaru restu y vino aguado, Assarhaddon no quera que, en una reunin tan importante para el imperio, el alcohol mermara la lucidez de sus consejeros. Una vez que los sirvientes salieron de la sala, se reanud el consejo. Sacerdote, a qu se refieren los dioses con proteger nuestras espaldas? pregunt Karmilamon. Debemos pactar con Urartu, Elam y con los cimerios, de esta manera, las fronteras norte y este del reino estarn protegidas y no sufriremos ningn ataque mientras centramos nuestros esfuerzos en sofocar la sublevacin de los fenicios. Mandaremos delegaciones a esos reinos dijo Assarhaddon. El rey cimerio Teushpa, sigue siendo nuestro prisionero dijo Artacomo. Podemos pedir una fuerte cantidad de oro como rescate para poder financiar la campaa. Les forzaremos a firmar un tratado de paz y que nos enven rehenes como garanta, su hija Yashmina podra ser uno de ellos, el cimerio se la ofreci a nuestro rey como esposa. Assarhaddon asinti, le pareci buena idea. Aceptar como esposa a la hija del cimerio. En cuanto a las alianzas, yo mismo ir a Urartu y a Elam, para negociar un pacto con ellos. Ni que decir tiene que esta conversacin no puede salir de esta sala. Los espas vigilan cada uno de nuestros movimientos. Si bien he entendido, mi seor intervino Artacomo, mandaremos nuestras tropas a las ciudades fenicias, las someteremos y llegaremos a Gaza, donde informar del estado de mis tropas. En el caso de que fuera necesario, recibira refuerzos y si no fuera el caso, atacara Egipto es correcto, mi seor? Efectivamente Artacomo, as ser como vamos a actuar. Maana renete conmigo para concretar los detalles de la campaa. Artacomo asinti. La campaa contra los fenicios podra ser el aperitivo de lo que siempre haba sido su gran sueo; conquistar Egipto. Ya se imaginaba desfilando por Men-Nefer, con el rey Taharqa encadenado en una jaula, detrs de su carro de guerra. Ser una victoria histrica mi seor dijo Imoal ante el murmullo de aprobacin del resto de consejeros. Los dioses bendecirn una vez ms a nuestros ejrcitos confirm el sacerdote. La victoria ser de nuestro rey. Espero que as sea. Consejeros, podis marcharos orden Assarhaddon.

Cuando salieron los consejeros, orden que le trajeran al rey cimerio ante su presencia, quera negociar la alianza con Teushpa sin que hubiera nadie delante. Al poco tiempo, unos soldados arrojaron ante el rey a un ser sucio, andrajoso y amoratado. Teushpa se encontraba en un estado deplorable. Vestido con harapos, era apenas la sombra del poderoso rey que haca pocos meses, os cuestionar el poder asirio. Poco duraron las negociaciones. Teushpa, tena poco margen de maniobra, y se limit a aceptar las exigencias de Assarhaddon. De esta manera, el rey de los cimerios se vio obligado a entregarle las ciudades fronterizas de Tarsos e Isos; tres mil jinetes para su nueva campaa militar; cinco talentos de oro, veinte talentos de plata y dos mil caballos, y como garanta de la alianza, Teushpa acord la entrega como rehenes, de los primognitos de las diez familias ms importantes de Gordio, incluida su hija Yashmina, con quin Assarhaddon recibira esponsales. Teushpa firm la alianza y fue escoltado a sus aposentos en el palacio, ya en calidad de aliado, en lugar de prisionero. Asiria haba conseguido proteger su frontera norte, y Frigia evitara ser invadida por los asirios como castigo a sus ataques. El acuerdo beneficiaba a ambas naciones que, desde aquel da, no volvieron a guerrear entre ellas.

Captulo X
Nimrud, haca aos que haba sido destronada como capital del imperio, pero continuaba siendo una de las ciudades ms florecientes de Asiria. Situada en la orilla este del ro Tigris, era cruce de caminos de las caravanas que transportaban sal, oro y especias hacia el reino de Elam. Estaba rodeada por una muralla de ladrillo de ocho kilmetros de largo y quince metros de alto y cuatro puertas, fuertemente vigiladas, permitan el acceso a su interior. Un canal artificial saciaba la sed de hombres y animales permitiendo regar huertos y jardines. En el centro de la ciudad, se encontraba el mercado, corazn de la urbe y lugar de encuentro de comerciantes que vendan sus productos, y ciudadanos vidos de mercancas o noticias. El comercio era la base de la prosperidad de la ciudad. El gobernador de la ciudad, Karmilamon, era primo del rey. Hombre de pequea altura y muy entrado en carnes, tena el pelo lacio y limitado. Sus ojos, desproporcionadamente grandes, sobresalan en una cara redonda y amofletada. La boca, sin labios, era muy grande y cuando la abra daba la impresin de que en cualquier momento, se iba a comer a su interlocutor. Su cuerpo orondo estaba cubierto por decenas de verrugas y tena una incipiente joroba. Vesta siempre con las mejores sedas y decoraba sus orondos dedos con anillos de oro y piedras preciosas. Coronaba su redonda cabeza con una diadema de plata y oro sobre una peluca debidamente aceitada con leo de Fenicia. Karmilamon era conocido en la ciudad como el sapo y no nicamente por su aspecto fsico. Era una persona ambiciosa, se rodeaba de lujos y de aduladores. Una decisin suya poda suponer la muerte de cualquiera que osara importunarle. Le gustaba rodearse de artistas de todo tipo, pintores, escultores, filsofos, deseaba dar la impresin de ser una persona culta e interesante. Pero sobre todo, le gustaba estar rodeado de efebos. A su guarda personal la seleccionaba personalmente y no los elega precisamente por su habilidad con las armas. Pero su debilidad eran los nios y los eunucos. No eran pocos los das que paseaba por el mercado con el nico objetivo de comprar, a buen precio, algn joven esclavo con el que compartir sus noches de soledad. Era amigo personal del general Artacomo y les unan las mismas ambiciones. Soaba con abandonar Nimrud y convertirse en el rey de alguna gran provincia o ciudad sometida. Soaba con Damasco, Tiro o, por qu no, Egipto. Este era su verdadero sueo, convertirse en faran de Egipto, y hara cualquier cosa para conseguirlo. Ms de una vez, le haba asegurado a Artacomo, que algn da conquistara Egipto y su poder e influencia sera superior a la del mismsimo Assarhaddon. El general finga sentirse ofendido y le amenazaba con denunciarle por alta traicin, pero despus de beber varias copas de vino y disfrutar de los encantos de las esclavas, su imaginacin volaba hasta las mismsimas murallas de Men-Nefer. T sers rey de Asiria le dijo un da Karmilamon , y me hars rey de Egipto. Dale tiempo a los dioses para que preparen su plan.

Debera ensartarte con mi espada por traidor le respondi Artacomo. Los dos somos fieles a nuestro rey, pero nada nos impide soar e imaginar que nuestros deseos se hagan realidad. Yo nunca he deseado ser rey de Asiria. Acaso no sera la mejor de las glorias, para el ms valeroso de sus generales? Nunca luchara contra mi rey. Yo tampoco, estamos hablando de mi primo y si soy gobernador de Nimrud, es gracias a l, pero quin sabe lo que nos puede deparar el futuro, mi buen amigo? Somos siervos de los dioses y en muchas ocasiones, meros juguetes en sus manos. Lo que me depare el destino, no me preocupa, simplemente estoy en el mundo para machacar a los enemigos del imperio, pero si los dioses deciden que sea rey de Asiria, lo aceptar de buen grado. El rey conoca la personalidad y los gustos de su primo, y como medida de precaucin y para evitar ms excesos de los prudentemente debidos, haba destinado en Nimrud al general Hitman, como gobernador militar de la ciudad y, exceptuando la guardia personal del gobernador, todas las tropas dependan de l. Hitman, le mantena puntualmente informado sobre los actos y comportamientos del gobernador y curiosamente, Karmilamon tambin le informaba sobre los actos y comportamientos del general. Hitman era un hombre rudo, curtido en mil batallas contra los medos y los palestinos. Hombre alto, de complexin fuerte y de piel cobriza, sus ojos negros transmitan dignidad y nobleza. Su relacin con el gobernador era muy tensa. Oficialmente se soportaban, pero el odio que se profesaban era conocido en toda la ciudad. Eran dos personas muy distintas, con motivaciones muy diferentes. Una maana, mientras Hitman se encontraba desayunando, un emisario le entreg un mensaje proveniente de palacio; Assarhaddon requera su presencia en Nnive. Rpidamente, se mont en su caballo y se dirigi a galope hacia la capital del reino. Entr en la sala del trono y encontr al rey bebiendo una copa de sikaru restu y observando una bella puesta de sol. Buenas tardes mi rey dijo el general postrndose ante l. Mi querido general contest el rey girndose hacia Hitman , me alegro mucho de verte. Es increble que viviendo en dos ciudades tan prximas, nos veamos tan poco quieres una copa de sikaru restu? le pregunt el rey, mientras daba dos palmadas. A m me calma el dolor de cabeza. Muchas gracias mi rey, estoy demasiado acostumbrado a sikaru tabu, hace meses que no bebo una buena cerveza dijo el general, mientras coga una copa de

cerveza de una bandeja. Qu tal se encuentra de salud? Espero que los dioses le bendigan con una vida larga y prspera. Me encuentro en perfecto estado, la diosa de la salud, Nin-Karrak, me ha rozado con su sagrado manto, permitindome superar todos los males que han afligido. Me alegro y doy mil gracias a los dioses. Era ltima hora del da y por las ventanas entraba el frescor de las azaleas y un ligero aroma de jazmn. El sofocante calor, pareca que se haba tomado una tregua, por lo menos de momento. La sala del rey estaba decorada con bellos tapices babilnicos y las cortinas de seda que cubran ligeramente las ventanas, ondeaban suavemente al sentir el ligero contacto de la brisa. Assarhaddon estaba preocupado, la situacin del imperio era muy complicada y deba actuar con diligencia. Observaba con atencin a Hitman, evidentemente ya no era aquel joven oficial que luch junto a su padre Senaquerib contra los judos o los medos, pero an mantena el mismo porte marcial y su profunda mirada. Debido a su edad, haba sido trasladado a Nimrud, una ciudad populosa pero tranquila, un retiro plcido para un gran general. Pero su presencia, era de nuevo requerida para volver a la accin. Desde que le destinaron a Nimrud, su vida militar se haba limitado a combatir a bandidos y a mantener el orden en la ciudad. La inactividad le mataba y siempre estaba de un humor de perros. Necesitaba la guerra como el fuego necesita la lea, o como el cazador necesita la presa. Haba nacido para luchar, y esperaba que la llamada del rey, significase su vuelta al campo de batalla. Assarhaddon vio el brillo en sus ojos, sonri y le puso en antecedentes. El rey egipcio Taharqa ha animando a las ciudades fenicias a levantarse contra nosotros, de hecho, las ciudades de Biblos, Tiro y Sidn ya lo han hecho. Como podrs entender, es algo que no estoy dispuesto a tolerar. Quiero someter a esas ciudades cuanto antes, para que la rebelin no se propague a otros reinos vecinos, pero tambin tengo que acabar con la amenaza que suponen los maneos para las ciudades del este, y para esta misin te necesito. Quiero que vengas conmigo a Urartu y me ayudes a aniquilarles. Las expectativas del general se vieron confirmadas, volva a la guerra. Mi rey, ser todo un honor dijo el general sin poder reprimir una leve sonrisa de satisfaccin, cundo nos ponemos en camino? Partiremos en treinta das respondi el rey, mirando hacia la ventana . Tienes tiempo suficiente para preparar todo lo que necesites. Ser una campaa larga, pues tambin tendremos que ir a Elam y Urartu, quiero pactar una paz duradera que nos permita el comercio con los pases del norte y del oriente, adems, no me puedo permitir tener varios frentes abiertos. De cuntas tropas disponemos? De unos treinta mil soldados, pero espero que Rusa, el rey de de Urartu, nos proporcione algunos ms. No obstante, los maneos son sus molestos vecinos y estoy

seguro que Rusa, estar encantado de quitrselos de encima. Ahora amigo, ser mejor que te vayas, tienes mucho trabajo por hacer. Estoy impaciente por empezar la campaa. Despus de tantos aos de inactividad, siento que la sangre vuelve a correr por mis venas. Que los dioses te acompaen general. Que Shamash le protejan muchos aos, majestad. El general se despidi del rey y sali de la sala real con toda rapidez, estaba impaciente por partir con su poderoso ejrcito cuanto antes. Tena muchos preparativos por hacer y no quera perder ni un solo minuto. Despus de tanto tiempo, volva al campo de batalla, estaba tan excitado como la primera vez que luch. Das despus de la reunin del rey de Asiria con Hitman, lleg a la capital el emisario cimerio con el pago del rescate de Teushpa, junto con los rehenes y tres mil jinetes. Assarhaddon y Yashmina contrajeron matrimonio y el rey cimerio fue devuelto a sus tierras escoltado por mil jinetes asirios. Assarhaddon haba conseguido una importante alianza con los cimerios, lo que le permita tener protegido el territorio noroeste del imperio. Ahora deba proteger, mediante sendas alianzas con Urartu y Elam, las regiones del este y someter a los maneos obligndoles a firmar una capitulacin, de esta forma, podra focalizarse hacia su gran objetivo, Egipto. Acompaado por Hitman, partira hacia Tushpa, capital del reino de Urartu donde se reunira con Rusa su rey. Despus, y con su ejrcito reforzado con tropas urartianas se dirigiran a Hassanlu, capital del reino de Man. Posteriormente, marchara hacia el sur, cruzara el ro Diyala hacia Hagmatana una de las ciudades ms importantes de los medos, la saqueara y se dirigira a Susa, capital de los elamitas, donde firmara una alianza con su rey Urtaku. La ciudad se visti con las mejores galas para despedir al ms respetado de sus generales. Artacomo, al que ya muchos comenzaban a llamar el Terror de Asiria, se encontraba extramuros con su poderoso ejrcito. Una hueste an ms impresionante que aquella que combati a los cimerios, estaba preparada para iniciar la campaa contra los reinos rebeldes. Casi cien mil hombres componan su invencible ejrcito, todos perfectamente equipados, entrenados y dispuestos para la batalla. El ejrcito de Asiria era el ms poderoso del mundo y la base sobre la que se asentaba todo el imperio. Ahora se dirigan a reprimir a los reinos fenicios. Pobres infelices, ya muchos presagiaban su futuro. Brutalmente asesinados, violados, esclavizados y en el mejor de los casos, deportados a tierras lejanas. Este es el porvenir de aquellos que osaban levantarse contra el yugo asirio y desafiar su inmenso poder. Artacomo se encontraba en su flamante carro tirado por cuatro caballos. Un auriga, un escudero y un arquero, eran sus acompaantes. Detrs de l, sus fieles capitanes Bitakyn, Baladn y Sargaon, cada uno de ellos, sobre carro dirigido por su auriga de confianza. Les seguan el resto de aurigas conduciendo un total de quinientos carros. Detrs de ellos, veinte mil jinetes, entre lanceros y arqueros, todos vestidos con cotas de metal y corazas de lino, les seguan veinte mil soldados de infantera pesada, con sus enormes y pesadas lanzas; cuarenta mil soldados de a pie, ejrcito formado por jabalineros, honderos, arqueros y soldados de infantera ligera que portaban un

escudo de madera redonda, rematada con una chapa de bronce, y una espada de hierro corta y gil, capaz de cercenar cualquier miembro enemigo gracias a su afilada hoja. Cerraban la procesin, ms de quince mil asistentes, entre porteadores, cirujanos, cocineros y esclavos. Acompaa al ejrcito una legin de comerciantes y prostitutas vidas de dinero fcil. Varios kilmetros separaban la cabeza de la retaguardia de la tropa. El ejrcito de Artacomo era una ciudad rodante, un negocio viviente que permita a Asiria llenar sus arcas y a sus soldados conseguir un cuantioso botn. Treinta das le separaban de Biblos y de la gloria. El general estaba nervioso, impaciente, deseoso de enfrentarse con su enemigo. Pero Biblos, Sidn y Tiro, no eran ms que el aperitivo, la verdadera gloria estaba ms all del monte Sina, en Egipto. El rey le observaba desde la muralla, a su lado, se encontraba el general Hitman. Un magnfico espectculo dijo el general. El ms bello del mundo. Ten paciencia Hitman, pronto partiremos nosotros. No veo la hora de marchar, estoy verdaderamente impaciente. Yo tambin. No quiero que Artacomo se lleve toda la gloria. Nos esperar en Gaza e iremos juntos a Egipto dijo sonriendo Assarhaddon. Pens que eso dependera de cmo se encontrasen las tropas despus de sofocar la sublevacin dijo extraado el general. Lo acabo de decidir dijo el rey observando como toda la ciudad clamaba el nombre de su general, no quiero que Artacomo conquiste Egipto, eso le dara demasiado poder. Debo ser yo quien entre en MenNefer y clave la cabeza de Taharqa en una lanza. El pueblo ya le quiere demasiado y no conviene que confunda quin es su seor. Eso nunca ocurrir dijo serio Hitman. No tolerar que nadie me haga sombra, ni siquiera el mejor de mis generales sentenci el rey, mirando a Artacomo que se alejaba por el horizonte. Las palabras del rey no pasaron desapercibidas. A pocos metros de l, y muy atento a la conversacin, se encontraba su primo Karmilamon, que no haba perdido detalle de su advertencia. Hitman cruz la mirada con el gobernador de Nimrud, que le sonri nervioso. Desde que el general lleg a Nnive, apenas haban cruzado palabra, no se fiaban el uno del otro. Los nios corran y desfilaban junto a los guerreros. Varios perros ladraban desorientados mientras que, las madres y mujeres de los soldados, lloraban y se consolaba mutuamente. Un grupo de hombres se dirigi hacia una taberna, con ganas de celebrar la partida del ejrcito. Era una maana clida y soleada, los soldados, con sus cotas de malla y sus escudos de bronce, brillaban bajo los rayos del sol. El optimismo emanaba de una ciudad deseosa de un nuevo triunfo de sus tropas sobre el enemigo. Los dioses vuelven a sernos propicios, pensaba Nisher-Sag, desde lo alto

del templo del dios Shamash, mirando al ejrcito que se ocultaba bajo una nube del polvo. Cuando el ltimo soldado sali de Nnive, la puerta principal se cerr dejando la ciudad protegida y esperanzada.

Captulo XI
Sinti el calor del hierro incandescente acercndose a su espalda, arque todo su cuerpo previendo el dolor que iba a sufrir. Sera marcado de por vida, marcado como una bestia de carga por su dueo. A partir de ese momento, dejara de ser un hombre para convertirse en un animal, ya no sera dueo de su vida, sera un esclavo. En la choza, el calor era insoportable debido a la enorme hoguera que prendieron en su centro, y haca casi imposible poder respirar. Dos hombres sujetaban los brazos desnudos de Kalam, que se encontraba dando la espalda a la pira. Para debilitarle, le haban puesto a pocos metros del fuego. Tena la espalda abrasada. El dolor era insoportable, pero se encontraba tan dbil, que no tena fuerzas para gritar y apenas poda sostenerse en pie. Jusman se dirigi hacia l portando el hierro incandescente. Los dos hombres obligaron a Kalam a tumbarse, cuando estaba bien aferrado en el suelo, Jusman, con un moviendo certero y contundente, grav con una w con forma de cuernos de bfalo, la espalda del mdico. Un humo blanco surgi de su espalda impregnando toda la choza con el acre olor a carne quemada. Kalam consigui emitir un nico y desgarrador grito antes de perder el conocimiento. A partir de ese momento, dej de llamarse Kalam para convertirse en Afarat el esclavo de Sari. Despierta esclavo, eres un maldito holgazn, pero yo te ensear a trabajar duro dijo una voz, mientras le arrojaba un cubo de agua a la cara. Afarat se despert desconcertado y vio que todava se encontraba en la choza donde haba sido marcado. Del gran fuego, slo quedaban algunas reminiscencias traducidas en pequeas brasas, de las que emanaban dispersos hilos de humo. Le dola la espalda y, para su desgracia, recordaba muy bien el motivo. Intent levantarse con movimientos suaves, para evitar que las telas rozaran sus quemaduras. Levntate maldito perro asirio! le grit la voz, mientras le golpeaba con un ltigo justo donde haba sido marcado. El dolor le atera todo el cuerpo, que se volvi rgido como una piedra, pero otro latigazo en la espalda le dobl definitivamente, dejndolo medio muerto en el suelo. Ests loco Mushabat? grit Jusman quitndole el ltigo. Quieres matarlo? Es un maldito asirio, tiene lo que se merece. Si por mi fuera, lo matara ahora mismo. Puede ser til para la comunidad, es mdico y lo necesitamos. Ya tenemos a Itbala, no necesitamos a nadie ms y mucho menos a un asirio dijo Mushabat escupiendo en el suelo.

Itbala est medio loco y sabes que siempre est borracho, ya no puede ayudarnos. Est bien, pero djame que yo me encargue de l. Pertenece al pueblo, no es tu esclavo, ha sido comprado para servir a Sari no para servirte a ti. Y quin le va a vigilar para que no escape? Ser obligacin de toda la comunidad, que se encargar de alimentarlo y darle abrigo. Como digas caudillo, pero cmo intente escapar, se cruzar con mi espada. No le hagas dao o te las vers conmigo. Simplemente te digo que no respondo si este perro hace algo que no debe. El caudillo de Sari se acerc a Mushabat de forma amenazante. Para castigarle estoy yo Mushabat, recuerda quin es el caudillo de este pueblo y no lo olvides, y ahora fuera de mi vista dijo Jusman encolerizado, a unos centmetros del rostro de Mushabat. Mushabat se retir reconociendo su derrota, pero se detuvo en la puerta de la choza. Eso fue un accidente, en cualquier momento tu maldita suerte puede cambiar dijo en voz baja, dando la espalda a Jusman y saliendo de la choza. Mushabat era el hijo de Hasset, antiguo lder de Sari. Durante una emboscada, fue hecho prisionero y posteriormente brutalmente torturado y asesinado por los asirios. Jatmala, padre de Jusman, sigui durante varios das a las tropas asirias hasta que, en un estrecho desfiladero, consigui cercarles y junto con varios centenares de jinetes masagetas, les aniquil sin darles oportunidad de defenderse. Volvi a la ciudad con varias decenas de prisioneros, que fueron torturados hasta morir para saciar la sed de venganza por la muerte de Hasset. El pueblo, agradecido por tal gesta, le nombr nuevo caudillo en lugar del primognito del anterior lder. Mushabat era apenas un nio, pero recordaba con enfermizo odio como los asirios haban arrebatado la vida de su padre y por ende, tambin el liderato de su pueblo, algo por lo que, desde que era muy nio, su padre le haba educado. Cuando Jatmala muri, Mushabat reclam el liderato de Sari como legtimo caudillo, pero el consejo de ancianos haban declinado tal solicitud, pues no le vean preparado para dicha tarea y decidieron que fuera Jusman, el hijo de Jatmala, el nuevo caudillo. Mushabat nunca acept tal decisin, y jur que vengara la muerte de su padre degollando a todo aquel asirio que se cruzase en su camino y que algn da sera el caudillo de Sari costase lo que costase, pues se consideraba el legtimo lder de su pueblo y Jusman no era ms que un usurpador. Jusman se acerc al cuerpo inerte de Afarat e intent reanimarle, pero sin resultado, sali de la choza y fue a buscar a Itbala, que como era costumbre, se encontraba tirado en su camastro de paja borracho y apestando a kumis.

Despierta viejo borracho dijo Jusman, mientras zarandeaba al shaman , necesito que me ayudes. Qu ocurre, por todos los dioses qu pasa? pregunt desorientado el viejo. Tengo un esclavo herido y necesito que le veas. Ahora? djame en paz, estoy durmiendo protest Itbala. O vienes conmigo o te echo de una vez por todas de este pueblo! Maldito holgazn! amenaz Jusman. Itbala se levant a regaadientes. Est bien, est bien, dame un minuto. Cuando el viejo lleg a la choza, encontr a un joven aturdido tirado en el suelo bocabajo, tena varias contusiones y una enorme w marcada a fuego en la espalda. Necesito kumis dijo el anciano. No has bebido ya bastante, maldito borracho? pregunt irritado Jusman. Tengo la mente ms despejada cuando el kumis corre por mis venas. Est bien, trele una jarra de kumis al shaman orden Jusman a un esclavo. Hasta que no lleg el esclavo con la jarra e Itbala dio buena cuenta de ella, no se puso a auscultar a Afarat. Le puso la mano en la frente para medir su temperatura, estudi sus ojos, meti su nariz en su boca, puso su oreja en el pecho y observ con detenimiento la quemadura y los moratones de la espalda. La quemadura se le ha infectado dijo el shaman, tiene la fiebre alta y la cicatriz est muy hinchada, tenemos que bajarle fiebre o morir. Tiene fuertes golpes en la espalda, esto ha provocado que la cicatriz sangre de forma copiosa y la herida se infecte quin ha sido el animal que ha golpeado a este esclavo cuando la quemadura es tan reciente? Mushabat. El shaman neg con resignacin. Lo tena que haber imaginado. Bueno, lo primero es bajarle la fiebre. Subid al esclavo al camastro y tumbadle boca abajo orden el anciano a los esclavos. Necesito corteza de olivo, ludano, paos y una vasija de agua fresca. Esclavos, traed lo que dice el shaman orden Jusman a los dos esclavos que salieron a toda prisa de la choza . Se curar?

Eso depende de los dioses, parece fuerte, pero la quemadura tiene muy mala pinta quin es, para que te hayas tomado tantas molestias? Es un mdico asirio. Ah, entiendo, quieres que sea mi sustituto verdad? T no vas a vivir siempre y el pueblo necesita un mdico. No te preocupes, lo entiendo perfectamente y har lo que pueda por l dijo el shaman, justo en el momento en el que entraban los esclavos con todo lo que haba pedido. Itbala moj un pao y comenz a frotar con suavidad la espalda de Afarat, dejando caer unas pocas gotas de agua encima de la quemadura. Luego, le levant suavemente la cabeza y coloc otro pao hmedo debajo de la frente. Cort un poco de corteza de olivo y lo puso en un vaso con agua, despus agreg ludano. Incorpor a Afarat lo suficiente para que pudiera beber un poco. Que uno de tus esclavos moje la espalda de este hombre cada media hora y le de beber de este vaso, tambin es importante que humedezca el pao que tiene bajo la frente. Si pasa de esta noche, es posible que sobreviva. Ahora quiero otra jarra de kumis. Afarat pas la noche gritando y delirando, pero sobrevivi a la fiebre. Debido al ludano, apenas senta ningn dolor, pero se encontraba desorientado. Intent darse la vuelta, pero un fuerte pinchazo en la espalda, despert en l los hechos ocurridos haca unos das. Volvi a recordar que era un esclavo, que haba sido marcado y que un brbaro le haba golpeado con fuerza, pero no recordaba mucho ms. Mir a su alrededor y vio que se encontraba en la misma palloza en la que haba sido marcado. Por su tamao, deba de tratarse de la choza comunitaria, aquella en la que se reuna el consejo de pueblo. Cerca de l, se encontraba un esclavo, permaneca adormilado con la espalda apoyada en la pared. Pudo ver la hoguera, ahora completamente apagada, donde pusieron a fuego el hierro con el que fue marcado. Intent darse la vuelta otra vez, pero el fuerte dolor le obligo a desistir. El esclavo, al or el quejido de Afarat, se despert y sin decirle una palabra, sali corriendo de la palloza regresando al poco tiempo junto con el caudillo de Sari. Veo que por fin has despertado dijo Jusman sentndose en la cama junto a Afarat, debes dar gracias a los dioses, has estado muy cerca de la muerte te encuentras bien? Afarat miraba hacia la pared, senta vergenza; no se atreva a mirar a su amo. Vienes a ver qu tal se encuentra tu posesin? pregunt desafiante. No temas, de momento no tengo pensado reunirme con ellos. No seas insolente Afarat, no pienso tolerar que ningn esclavo me falte al respeto. Mi nombre es Kalam no Afarat! exclam, en un arrebato de dignidad.

Jusman se incorpor enojado. Creo que debo explicarte cul es tu nueva situacin, veo que no te ha quedado muy clara. Ahora eres un esclavo; no tienes pasado, no tienes presente y no tienes futuro. No eres un hombre, eres poco ms que una bestia y tienes menos valor que un buen caballo. Ahora perteneces a la comunidad, que puede hacer contigo lo que le plazca. Ya no eres Kalam, el mdico de Asiria, ahora eres Afarat, el esclavo de los masagetas. Me has entendido? Si valoras en algo tu vida, espero que asumas tu nueva condicin. Mi nombre es Kalam y soy dud, no saba si sera conveniente decir quin era pero, finalmente, pens que sera lo mejor Soy el mdico de su alteza real Assarhaddon, rey de Asiria. No soy Afarat, no soy un esclavo. Jusman no le crey. Qu haca todo un asu de su majestad, en una caravana de mercaderes escitas? Como si has sido el mdico del dios Sol, ahora eres un esclavo y por tu bien, espero que te vayas haciendo a la idea le espet con rudeza. No soy un esclavo! grit Kalam con todas las fuerzas que pudo. Bien, esclavo, creo que ya has tomado tu decisin. Despus de diez das encerrado en la ms absoluta oscuridad, bajo tierra, en un agujero de cuatro metros cuadrados y alimentado nicamente con agua y algo parecido al pan, uno se plantea muchas cosas. Merece la pena vivir como esclavo o es mejor morir como hombre libre? Hay que luchar por volver a ver a la familia o morir sin saber nada ms de ella? En definitiva, la cuestin era; morir o vivir. Un da, cuando su carcelero le llevaba su racin de agua y pan diario, Afarat le pidi hablar con Jusman, tena algo importante que decirle. Ya haba tomado su decisin. El caudillo de Sari apareci tres das despus, demostrando, una vez ms, quin mandaba. Qu quieres esclavo? pregunt con desprecio Jusman. Quiero vivir respondi Afarat. Asumes tu condicin de esclavo y por tanto tu nuevo nombre? S. Cmo te llamas? Afarat dud unos instantes, pero finalmente claudic. Mi nombre es Afarat. El caudillo sonri. Y qu eres?

No soy ms que un esclavo del pueblo de Sari contest el asirio con lgrimas en los ojos. Abrieron la puerta del agujero y la luz del sol hiri los ojos del esclavo, poco acostumbrado a tanta claridad. Despus de casi quince das en la ms profunda oscuridad, cualquier mnima luz, le cegaba los ojos impidindole la visin. Pasaron varios minutos hasta que pudo vislumbrar algunas formas. Una de ellas, le era familiar, aunque no recordaba de qu. Este hombre est agotado y necesita descansar. Si quieres que sobreviva, envale a la casa de la sanacin hasta que se recupere. Yo cuidar de l dijo Itbala. Jusman asinti y varios guerreros se llevaron al asirio a la choza donde cuidaban a los enfermos o heridos. Itbala cuid con espero de su paciente y en pocos das, ya estaba plenamente recuperado de sus quemaduras y de la inanicin sufrida por su dura estancia en la cueva. Comenz a dar pequeos paseos alrededor de la choza hasta que, un da, recibi la visita de Jusman y se lo llev. El caudillo afirm que ya era momento de presentrselo al pueblo, a sus amos y seores. Los vecinos de Sari se encontraban en la plaza mayor de la ciudad. Afarat fue escoltado por varios guerreros hasta el centro del foro, donde haban construido un estrado de madera. Presidindolo, se encontraban el caudillo y el shaman, justo detrs, haba un grupo de nueve ancianos. Pueblo de Sari comenz a decir Jusman, durante aos, nuestro querido Itbala ha sido nuestro shaman, ha intercedido por nosotros ante los dioses y ha espantado a los demonios y malos espritus de nuestra querida tierra. Ahora, despus de tanto tiempo de impagable servicio, ha llegado la hora de su relevo. Quiero presentaros a todos a Afarat, nuestro nuevo shaman. Un asirio va a ser nuestro valedor ante nuestros dioses? Un hereje? Adems, el no es shaman. No es ms que un perro asirio, deberamos matarle ahora mismo grit Mushabat ante los enfervorizados gritos de sus seguidores. Yo le ensear el camino hacia los dioses! exclam Itbala, intentado hacerse or entre el gritero. T, viejo borracho? le pregunt despectivo Mushabat. Slo le podras ensear el camino hacia la taberna dijo ante las carcajadas de buena parte de los asistentes. El anciano, avergonzado, baj la cabeza. Basta! grit Jusman. Afarat es un gran mdico, que ha servido en la corte del mismsimo Assarhaddon dijo Jusman sin mucho convencimiento de que fuera cierto. An le falta conocer el camino de la sabidura, que guiar sus pasos hacia la morada de nuestros dioses, pero estoy seguro que Itbala sabr orientarle. Si es tan vlido como dices, que haga ahora la prueba del conocimiento! grit alguien, arropado por varios vecinos ms.

Naturalmente que realizar el rito de iniciacin dijo Jusman, sabis que es obligatorio para todo aquel que vaya a ser nuestro shaman. Os he congregado aqu, no solamente para presentroslo, sino tambin para que seis testigos de su vala, y no hay mejor manera de comprobarlo que poniendo en peligro de muerte su propia vida. Afarat contempl a la muchedumbre, no saba a qu se referan cuando hablaban de prueba del conocimiento. Quiz se tratase de una prueba similar a la que, en Asiria, hacen a los aspirantes a mdico. Fuera como fuera, era consciente que en muy poco tiempo, saldra de dudas. Entonces que la haga ahora mismo y delante de todos nosotros, sus amos! volvi a gritar Mushabat. Jusman no tena ms opcin que aceptar la propuesta de Mushabat, haba apostado mucho por Afarat y si se negaba a que realizara el rito de iniciacin, corra el riesgo de que el pueblo, alentado por Mushabat y sus aclitos, linchara al asirio. Muy bien, pues vayamos todos a la cueva del dios Sol y comencemos el ritual de iniciacin. Debemos llevar comida y agua para tres personas y tres das le dijo el shaman. Preparad todo lo que necesite Itbala orden Jusman a un esclavo. Jusman comenz la marcha seguido por Itbala y Afarat. Muchos habitantes del pueblo les siguieron. Haca aos que no se realizaba el rito de iniciacin de shaman y pocos eran los que se lo queran perder. Caminaron durante algunas horas hacia una montaa que se encontraba a varios kilmetros. Cruzaron pequeos ros, atravesaron densos matorrales y subieron empinados senderos hasta que llegaron a un alto donde se divisaba un espectacular paisaje. All se detuvieron. Afarat no haba abierto la boca en todo el trayecto, acompaado por Itbala y Jusman, de vez en cuando miraba hacia atrs donde se encontraba Mushabat, que le miraba con atencin sin perder ni un solo detalle de sus movimientos. El resto del pueblo, segua la comitiva como si de un da festivo se tratara. Hombres, mujeres y nios rean, hablaban y especulaban sobre el ritual de iniciacin a shaman. Ya hemos llegado dijo Itbala, ante la mirada expectante de los congregados, que no eran capaces de ver una cueva por ningn lado . Ahora, continuaremos solos el ascenso hasta la cima, Jusman, como caudillo de Sari, Afarat, como aspirante a shaman, un representante del pueblo, y yo, como gua espiritual. Queremos que sea Mushabat el representante del pueblo! exclam uno de sus aclitos, ante los gritos de aprobacin del resto de la camadilla. Estis todos de acuerdo? pregunt Jusman a la multitud que les haba seguido. Un murmullo se aprobacin comenz a surgir de la muchedumbre. Mushabat mir con satisfaccin a Jusman, que no tuvo ms remedio que aceptarle.

Est bien, si as lo queris, Mushabat nos acompaar a la cueva acept el caudillo a regaadientes. Los cuatro hombres comenzaron a subir por una senda que, a cada paso que daban, se volva ms angosta y tupida debido la vegetacin que la lindaba. Despus de andar durante algunas horas, llegaron a una zona umbra y se detuvieron. El da se haba vuelto fresco y una fina niebla dificultaba ver ms all de unas decenas de metros. Se encontraban en un denso bosque de altos y frondosos rboles, que impedan que los rayos del sol llegaran hasta el suelo. Hemos llegado a nuestro destino, estamos en el bosque sagrado. Preparad unas antorchas orden el shaman. Itbala se acerc a unos matorrales y los apart dejando ver una cavidad oscura. Luego entr en ella, seguido por los dems. El paso de la cueva era angosto, las antorchas apenas iluminaban y corran el riesgo de escurrirse, pues el suelo estaba mojado y resbaladizo. El techo no era muy alto y tuvieron que entrar encorvados. Afarat pudo ver que a lo largo del tnel, se sucedan una serie de galeras. Sin duda, perderse all podra ser peligroso. Cruzaron varios pasadizos, unas veces el shaman se diriga a la derecha, otras veces a la izquierda, a veces el pasadizo era alto y ancho y permita el paso sin dificultad, y otras veces, tenan que atravesarlos prcticamente a gatas. Despus de deambular varios minutos por el subterrneo laberinto, llegaron a una enorme galera. Tendra unos veinte metros de alto y doscientos de ancho. Cientos de estalagmitas y estalactitas, decoraban la inmensa sala y varias decenas de riachuelillos la cruzaban o se deslizaban suavemente por sus hmedas paredes. Curiosamente, a pesar de llevar solamente cuatro antorchas, toda la sala estaba bien iluminada. Las paredes brillaban reflejando todo tipo de tonalidades doradas, pues se encontraban en el interior de una mina de oro. El shaman se dirigi hacia un pequeo montculo formado por lea amontonada. Arroj en ella unos polvos, golpe dos piedras y la lea, a pesar de la humedad, comenz a prender sin dificultad. Despus llam a sus acompaantes y se sentaron frente al fuego. Estamos en la morada de nuestro dios Sol comenz a decir el shaman, a l le debemos todo lo que somos. A l le debemos nuestra prosperidad, nuestros hijos, nuestros caballos, nuestras victorias. A l le debemos la sabidura que gua a sus ms fieles servidores, a nosotros, los shamanes. Hoy, estamos nuevamente en su morada, para que nos vuelva a iluminar con su infinita sabidura. Ante nosotros se encuentra Afarat, asu, mdico asirio. Un hombre que tiene distintos dioses que nosotros, un hombre que proviene de una tierra lejana, de una cultura distinta. Un hombre que procede de un pueblo enemigo, que durante aos, ha combatido contra nosotros. Un hombre que es un esclavo. Estar dispuesto nuestro buen dios a aceptarle en su seno? Estar dispuesto nuestro buen dios a orientarle hacia el camino de la sanacin? Estamos aqu Jusman, como caudillo y lder de Sari, Mushabat, como representante del pueblo, y yo, Itbala, como shaman, para comprobarlo sac un pequeo frasco de barro de una bolsa que llevaba colgada y bebi un pequeo trago. Afarat observaba al shaman con atencin, an no saba qu iba a ocurrir, qu prueba tendra que superar y qu consecuencias tendra si fracasase.

Pronto sabremos si el dios Sol acepta a Afarat como shaman de Sari o no dijo Itbala, ponindose en pie y levantando los brazos sobre el cielo . Espero por tu bien que as sea le dijo mirando a Afarat, no seras el primero que muere perdido en esta cueva. Mushabat sonri al or las palabras del shaman, el dios Sol nunca aceptara a un hereje, a un esclavo, a un perro asirio en su seno. Nunca aceptara que ese bastardo fuera uno de sus sirvientes. El destino de Afarat estaba escrito y su muerte sera cuestin de pocos das. Si eres aceptado por nuestro dios, su espritu te guiar hasta la salida de la cueva, si eres rechazado, nunca la encontrars y morirs de hambre o caers en alguna de sus simas le dijo el shaman. Ahora bebe de esta botella, te ayudar a encontrar el camino en el caso de que el dios Sol decida aceptarte como hijo suyo le entreg la botella de barro a Afarat, que dio un pequeo trago . Bbetela entera orden Itbala. Afarat obedeci y se bebi toda la botella. Sinti como un lquido amargo se deslizaba por su garganta y poco a poco, sus sentidos se fueron agudizando. Oa cada gota de agua que se deslizaba por las paredes de la caverna, senta el profundo odio que Mushabat le profesaba, el aprecio del shaman y la indiferencia del canciller, ms preocupado por perder la inversin que haba hecho al comprarlo, que de su propia vida. Senta el olor a humedad, a espacio cerrado, al humo de la hoguera. Ahora lleg el momento de comprobar si eres digno dijo el shaman mientras arrojaba agua al fuego. La oscuridad lo envolvi todo, mir a su alrededor pero no vea nada. Llam al shaman pero slo el eco de la caverna responda sus llamadas, llam a Jusman, incluso grit el nombre de Mushabat pero nada, slo su propio eco reciba por respuesta. Not como le lata el corazn, pensaba que se le iba a salir del pecho, sinti su respiracin, cada vez ms fuerte, ms angustiada. Estaba bloqueado. Durante varios minutos no se movi, intent agudizar su vista, su odo, en busca de alguna seal que le permitiera salir de la profundidad de la caverna. Poco a poco, su cuerpo fue serenndose. De nada serva caer en el pnico, tendra que buscar la salida, intentar hacer memoria, recordar cmo haba llegado hasta la galera. Cerr los ojos y se concentr. Entonces lo sinti, era un leve ulular, una suave brisa. Un ligero viento roz su brazo derecho, decidi permanecer con los ojos cerrados y que el resto de los sentidos le guiaran. Una vez, escuch a su padre decir que, cuando uno pierde un sentido, el resto se agudizan para suplir dicha prdida y ahora su vista no era nada til. Recordaba donde estaba la hoguera y a gatas, palpando los leos an calientes, consigui coger una vara de poco ms de metro y medio que no estaba totalmente quemada. Se levant y despacio, se dirigi hacia el origen de la brisa. Pronto se encontr frente a una galera, palp con las manos y pudo sentir que poda entrar en ella pero a gatas. No era la galera por la que haba entrado en la caverna y se inquiet, pero senta, cada vez con ms fuerza, el frescor del aire sobre su piel. Gate durante varios minutos. Perciba el aire cada vez ms fresco, pero tambin, notaba como la galera se estrechaba, hasta que acab arrastrndose por ella. Continu reptando hasta que su vara golpe contra una pared. Palp todo el pasadizo, sinti una pequea corriente de aire en la cabeza, alarg el brazo y el frescor de una corriente de aire toc

su mano pero, para su desesperacin, no era ms que una pequea grieta en la pared. La galera no tena salida. Jusman, Itbala y Mushabat esperaban al asirio fuera de la caverna. Una vez que el shaman haba apagado el fuego en la galera, los tres hombres salieron de la cueva aprovechando los efectos que haba provocado en Afarat, la pcima que Itbala le haba dado de beber. Le esperaban sentados junto a un fuego, donde haban colocado algunas piezas de caza. Segn la tradicin del rito de iniciacin, el shaman, el lder y el representante del pueblo, deban esperar al iniciado durante tres das y tres noches frente a la caverna. Pasado ese tiempo, si no apareca, se le daba por muerto. Nunca saldr de la cueva dijo satisfecho Mushabat, mirando al fuego. Eso solamente lo podr decidir nuestro dios respondi el shaman, mientras beba un largo trago de kumis, debemos esperar. Jusman haba pagado una fortuna por l. Un dinero que era del pueblo, si el asirio mora, Mushabat y sus seguidores podran poner a los ciudadanos de Sari en su contra y derrocarle como caudillo. Por su propio bien, esperaba verle salir pronto de la gruta. Lo conseguir dijo Jusman, ms para convencerse as mismo que para convencer a los dems, dmosle tiempo. Pasaron dos das y no tenan noticias de Afarat. Mushabat ya le daba por muerto, Itbala haba permanecido prcticamente borracho todo el tiempo y Jusman estaba muy preocupado. Intentaba dar la apariencia de serenidad, pues no estaba dispuesto a dar ningn tipo de satisfaccin a Mushabat, pero su rostro reflejaba inquietud y se encontraba muy tenso. Este shaman es un borracho dijo Mushabat mirando a Itbala, que dormitaba bajo un rbol, y su aspirante, un perro asirio. Seguro que est muerto en la caverna. Eres un psimo caudillo, cuando vuelva a Sari ser tu fin. Durante dos das, apenas haban hablado y las palabras de triunfo de Mushabat irritaron a Jusman. No te ser tan fcil derrocarme, el pueblo me prefiri a m y no a ti, recurdalo dijo Jusman manteniendo la serenidad. No fue el pueblo quien te eligi, sino un grupo de viejos cobardes le espet Mushabat. Deberas respetar al consejo de ancianos, ellos representan la sabidura de nuestros ancestros. Cuando sea caudillo, lo primero que har ser degollar a esos estpidos viejos. Nunca sers caudillo, por lo menos mientras yo viva.

Eso tiene fcil solucin dijo Mushabat desenvainado su espada y dirigindose hacia Jusman, que se encontraba desarmado. Quieto! le orden Itbala. Enfunda tu arma Mushabat o tienes pensado matarme a m tambin, para no dejar testigo alguno de tu crimen? Mushabat mir con odio al shaman y enfund su arma. Ya tendr otra ocasin y la prxima vez, ya me cuidar que no haya ningn borracho cerca que te proteja le dijo a Jusman, mientras se perda en el bosque. Itbala se levant con dificultad y se dirigi al fuego donde se encontraba Jusman. Se sent a su lado y comi una pieza de conejo que haban cazado el da anterior. No hay sitio en Sari para los dos le dijo Itbala despus de beber un trago de agua, algn da os mataris entre vosotros. Quiz deberas desterrarlo. Cmo? pregunt Jusman. Que yo sepa, no ha cometido ningn delito. Acaba de intentar matarte no te parece suficiente delito? No, no me lo parece y con todos mis respetos, no me sirves como testigo. Ya, bueno, el shaman borracho que no vale para nada dijo Itbala con resignacin, en eso te doy la razn. No tengo el aprecio del pueblo. No les culpo, yo mismo me he labrado mi destino. En cuanto tenga un sustituto volver aqu y me reunir con nuestro dios, espero que l sepa perdonarme. Un ruido de pisadas llam la atencin de los dos hombres. De pronto, surgi entre la maleza una figura humana. Estaba muy sucia, tena las ropas echas jirones y heridas por todo el cuerpo. Se la vea muy dbil, arrastraba los pies y andaba encorvada. Cuando lleg a la altura del fuego, cay al suelo. Dale un poco de agua, yo le preparar algo de comer dijo Itbala. Jusman verti un poco de agua en los labios de Afarat, que permaneca sin conocimiento. Al notar el lquido en la boca, recobr un poco la consciencia, aunque segua encontrndose muy dbil. Itbala cogi un poco de pan y lo humedeci en agua, luego le aadi un pequeo trozo de conejo e hizo una pequea pasta. Con mucho cuidado, la introdujo en la boca de Afarat, que muy dbilmente, comenz a masticar. Pocas horas despus, cuando ya casi haba anochecido, apareci Mushabat, mir con sorpresa a Afarat, que ya se encontraba completamente consciente pero dbil y volvi a la ciudad lleno de ira. Descans durante toda la noche, por la maana, se encontraba bastante restablecido e iniciaron el viaje de regreso a Sari. Hicieron varias paradas, pues Afarat, se cansaba con facilidad. Despus de varias horas de marcha, llegaron a la ciudad. Fueron recibidos entre vtores y abrazos, todos se alegraron de que Afarat hubiera superado la prueba. Solamente Mushabat y sus aclitos, permanecieron apartados del jbilo del pueblo.

Haban pasado varios das desde que regresaron de la cueva del dios Sol. Afarat se encontraban en la palloza reservada a los esclavos. Era una gran estancia en la que se hacinaban veinte de los ms de cien esclavos comunitarios que servan a los habitantes de Sari. De planta completamente circular, unas pocas banquetas de madera y un fuego central, eran su nico mobiliario. Los esclavos dorman en el suelo sobre un manto de paja que era cambiado todas las semanas. Afarat se encontraba plenamente restablecido y ayudaba a Itbala en sus tareas como shaman. Itbala intentaba beber menos, quera dar una imagen de mayor responsabilidad a su aprendiz, pero el kumis era su perdicin y raro era el da que anocheca y el shaman no estaba completamente borracho. Afarat se encontraba solo con Itbala, pues el resto de esclavos estaban trabajando en las distintas tareas para las que fueron comprados. Cmo lo conseguiste? le pregunt el shaman. No lo s le respondi Afarat, slo te puedo decir que algo dentro de m, gui mis pasos. Puede ser, yo tampoco recuerdo como consegu salir de la cueva. Me veo en sueos reptando por un estrecho tnel sin salida, recuerdo el sentimiento de angustia y desesperacin que senta en ese momento. Pensaba que iba a morir enterrado vivo. Seguro que debi ser as, no recuerdas nada ms? Afarat intent hacer memoria, pero no de su experiencia en la cueva, de la que prcticamente careca de cualquier recuerdo, si no de un sueo que, de forma recurrente, le asaltaba casi todas las noches. En mi sueo siento que la cueva forma parte de m. Ya no soy un ser extrao ajeno a ella, sino que formo parte de ella, es como si yo fuera la cueva y la cueva fuera yo, ambos fundidos en una sola cosa. S que suena extrao, la verdad es que no s cmo explicarlo. Itbala entenda perfectamente lo que Afarat quera decirle. l tuvo los mismos sentimientos cuando pas la prueba. No te preocupes, contina. Entonces visualic la cueva y cada una de sus galeras, para m, era tan conocida como mi propia casa. No tuve problemas en encontrar la salida y, aunque me encontraba exhausto cuando sal de ella, recuerdo por mis sueos, que me senta pletrico y lleno de energa. Pero como te he dicho antes, estas sensaciones las tengo cuando sueo. Mis recuerdos de la experiencia son muy vagos y prcticamente slo recuerdo cuando me abandonasteis, en la ms profunda oscuridad. Estoy seguro que si volviramos ahora mismo a la cueva, no te perderas. Lo dudo.

Itbala sonri. Te lo puedo asegurar. No obstante, seguro que tendremos ocasin de comprobarlo. Espero que no. No tengo ningn inters en volver tiene alguna explicacin, lo que me ha ocurrido en la cueva? El llanto de un nio despert a algunos esclavos. La madre, diligente, descubri uno de sus pechos y dio de comer a su hijo que dej de llorar. El shaman mir la escena y sonri. Luego mir a Afarat que esperaba impaciente que le respondiera. Lo que te ha ocurrido en la cueva nos ha ocurrido a todos los que hemos superado la prueba. El dios Sol nos ha bendecido, permitindonos encontrar la salida. Pero debes saber que son muchos los que se quedan en el camino. Este es uno de los motivos, por el que no tengo ningn aprendiz, nadie en el pueblo quiere correr el riesgo de tener que pasar la prueba y poder morir en el intento. Por eso te compraron al mercader. Pero tener un esclavo como shaman no es muy lgico algn da podr ser hombre libre? pregunt esperanzado Afarat. Siento decirte que ya has sido marcado con el hierro de la esclavitud le dijo con voz triste Itbala, tocndole en el hombro , no quiero engaarte, puede que algn da seas libre pero, si no quieres torturarte da tras da, ser mejor que olvides cualquier esperanza. Es cierto que no es normal que el shaman de Sari sea un esclavo y menos asirio, pero nuestro pueblo necesita un shaman y sta ha sido la nica manera que Jusman ha encontrado para tenerlo. Vino a su memoria la imagen de su familia y sinti un fuerte pinchazo en el corazn. La sola idea de no volver a verles le torturaba. Tendra que haber un camino, una forma de ser libre y poder volver a Asiria. No descansara hasta encontrar el modo. Olvida a tu familia le dijo de golpe Itbala, como si supiera lo que estaba pensando. Ahora, lo ms cercano que tienes a un familiar soy yo. Nunca les olvidar y estoy seguro que volver a verles le dijo tajante Afarat. No es mi intencin hacerte cambiar de idea, si el recuerdo de tu familia te da fuerzas para seguir viviendo, bendito sea dijo Itbala con pesar.

Captulo XII
Milki Ashapa, rey de Biblos, se mova inquieto por el palacio. Haban pasado varios das desde que, el ejrcito asirio, fue divisado dirigindose a su ciudad y si no reciba pronto la ayuda prometida por el faran de Egipto, sera el final de su reino. Las ciudades que se sublevaban contra el yugo asirio, eran arrasadas y borradas de la faz de la tierra. Recordaba la reunin que, junto con los reyes fenicios de Tiro y Sidn, tuvieron con Taharqa en la ciudad de Tanis. El faran se comprometi a ayudarles si se sublevaban contra los asirios y les asegur que su tirana y crueldad haba llegado a su fin. El rey Assarhaddon est enfermo, es el momento de levantaros en armas contra los asirios y recobrar vuestra libertad les dijo Taharqa. Y si se recupera? pregunt Milki Ashapa. Assarhaddon enviar sus huestes y destruir nuestros reinos. Mis espas me confirman que en palacio hay movimientos. Si la enfermedad del rey dura mucho ms tiempo, ciertos nobles inconformistas se rebelarn y lucharn por controlar el poder les asegur el egipcio. Qu garantas tenemos de que esos nobles que t comentas, no lucharn contra nosotros? pregunt el rey de Tiro. El ambiente estaba tenso, los reyes de Biblos, Tiro y Sidn, teman a los asirios y Taharqa tena que jugar bien sus cartas si quera poner a los asustadizos fenicios de su parte. Enviar tropas que os ayuden a proteger vuestras ciudades de un hipottico ataque asirio dijo con seguridad Taharqa. De cuantas tropas estamos hablando? pregunt interesado Abdi-Milkuti, rey de Sidn. Cinco mil de mis mejores soldados en cada una de vuestras ciudades. Creo que sern suficientes para que los asirios se lo piensen dos veces antes de atacaros. Pensad que estamos hablando de quince mil soldados egipcios protegiendo vuestras tierras fenicias. Los tres reyes se miraron y asintieron, pero uno de ellos no estaba del todo convencido. Los asirios tienen cientos de miles de soldados. Cinco mil egipcios no les van a asustar, para ellos seran poco ms que un aperitivo dijo Milki Ashapa que no lo vea nada claro.

La paciencia del rey de Egipto no era infinita y comenzaba a hastiarse de or los lloriqueos de los temerosos reyes fenicios, pero no tena ms remedio que continuar con la negociacin, si quera conseguir sus objetivos. Entiendo tu temor Milki Ashapa dijo Taharqa comprensivo. Los cinco mil soldados son nicamente una medida disuasoria, en el caso de que vuestras fronteras se vean amenazadas por tropas asirias, enviar en vuestra ayuda un ejrcito de cincuenta mil soldados, entre ellos varios cientos de carros. Espero que ahora seis ms receptivos en aceptar mi alianza. Milki Ashapa sonri y asinti, eso era precisamente lo que quera escuchar. En tal caso cuenta con mi apoyo dijo el rey de Biblos. Y con el nuestro dijeron al unsono los reyes de Sidn y Tiro. La negociacin haba sido dura pero Taharqa haba conseguido su objetivo. Los fenicios seran sus aliados y sus fronteras estaban protegidas de las incursiones asirias. Ahora, simplemente se tendra que ocupar de Sil-Bal, el incmodo rey de Gaza y fiel aliado asirio. Pero gracias a su alianza con los reinos fenicios, podra presionarle para que se replanteara su apoyo a Asiria. Haciendo frontera con los reinos fenicios por el norte y con Egipto por el sur, la asfixia econmica de Gaza era cuestin de tiempo y el amor que senta Sil-Bal por el oro, era todos conocido. Os aseguro que no os arrepentiris dijo satisfecho el egipcio, mientras brindaba con una copa de vino. Las ltimas palabras del faran retumbaban en la cabeza de Milki Ashapa: Os aseguro que no os arrepentiris. Los cinco mil soldados llegaron a Biblos poco despus que empalaran a toda la guarnicin asiria y mutilaran al gobernador, pero los cincuenta mil soldados egipcios prometidos, todava no haban aparecido y eso que ya haca varias semanas, desde que su emisario partiera hacia Men-Nefer. No haba recibido ninguna noticia del faran y el ejrcito asirio estaba cada vez ms cerca. Si las tropas egipcias no llegaban en un par de das, Biblos caera en manos asirias y sera el fin. Segua andando, casi corriendo de un lado a otro del palacio, cuando el mayordomo real le notific la llegada del ansiado emisario. Milki Ashapa orden que el mensajero fuera llevado a su presencia de forma urgente. Poco despus, un hombre vestido con una tnica blanca, sucia por el polvo, se present ante l. Sin ms dilacin, le entreg una carta escrita en un papiro debidamente lacrado con el sello del faran. Al rey de Biblos le temblaban las manos y al romper el sello del faran, rasg el papiro, lo que interpret como una seal de mal augurio. Nervioso, ley la misiva de Taharqa. Llama a todos los consejeros y generales, que se presenten en palacio ahora mismo orden Milki Ashapa al mayordomo real. En menos de dos horas se encontraban en el palacio del rey todos los prohombres del reino. Milki Ashapa se encontraba sentado en el trono, cuando le comunicaron la llegada de las personas ms influyentes de la ciudad.

Mi rey, se encuentran en la sala real los consejeros del reino; Lemab, mdico real, Atmensis, sacerdote del templo de Baal, dios de las tormentas, Eritsu, general de todos los ejrcitos, Suerib, capitn de la guardia real y Shitura, administrador real dijo mayordomo real. Y Yamed? pregunt el rey. Al consejero Yamed no le localizamos, mi seor. Entiendo, haz que pasen. El mayordomo real hizo pasar a todos los consejeros, que tomaron asiento en una larga mesa de madera de cedro donde se encontraban ya colocadas varias bandejas de fruta y jarras de vino aguado. El rey estaba sentado en un trono situado sobre una escalinata separada de la mesa principal, a su lado se encontraba Demet el heraldo real, su mano derecha y hombre de confianza. Alguno de vosotros sabe dnde se encuentra Yamed? pregunt directamente a sus consejeros, antes incluso de que hubieran tomado asiento. Todos contestaron de forma negativa. Era lo que me tema. Si alguno recibe alguna noticia suya, que me lo haga saber cuanto antes. Os he hecho llamar porque he recibido un mensaje del faran Taharqa. Los consejeros se miraron los unos a los otros y se movieron inquietos en sus asientos. Estamos impacientes por conocer la respuesta de nuestro aliado a nuestra peticin de refuerzos dijo Eritsu entre los murmullos del resto de los consejeros. Como sabis, nuestro ejrcito se compone de cinco mil egipcios, mil mercenarios y tres mil biblonios, en total tenemos nueve mil soldados dijo el rey levantndose del trono y paseando por la sala frente a casi cien mil asirios. Quieres decir que Taharqa no nos va a enviar los cincuenta mil soldados que prometi? pregunt Suerib levantndose de su asiento. Efectivamente, hoy he recibido la respuesta del faran. Segn dice, tiene problemas con distintas tribus nmadas y va a necesitar de todos sus efectivos para protegerse de sus ataques. En definitiva, estamos solos. Un mar de improperios atron en la sala. Algunos consejeros maldijeron al rey egipcio mientras que otros se echaron las manos a la cabeza desesperados. Traidor! grit Eritsu. Nos incita a la revuelta y ahora nos deja abandonados a nuestra suerte. Quiz podramos intentar pactar algn acuerdo con los asirios los dirige el propio Assarhaddon? pregunt Shitura.

No, los dirige Artacomo dijo lacnicamente Eritsu. Los consejeros se quedaron en silencio mirando a Eritsu. Saban perfectamente lo que eso significaba; sus peores pesadillas se haban hecho realidad. Entonces sabemos cules son las intenciones de Assarhaddon con Biblos dijo Shitura. Destruirla hasta sus cimientos. Nos querr borrar del mapa como si nunca hubiramos existido dijo Demet. Sacerdote Atmensis, qu dicen los dioses? pregunt el rey. Todos los consejeros observaban con atencin al sacerdote. Su nica oportunidad de supervivencia, como pueblo, dependa de los augurios de los dioses. El sacerdote espero unos instantes hasta que se asegur de captar toda la atencin de los consejeros. Cuando un profundo silencio, embarg la sala, el sacerdote comenz a hablar. Hace das tuve un sueo, en l, la ciudad de Biblos apareca envuelta en llamas. Miles de cabezas cortadas se agolpaban en las esquinas y ros de sangre cruzaban sus calles profetiz el sacerdote ante el estupor de los consejeros. Si los dioses no lo remedian, estamos ante el final de Biblos. Esta noche sacrificaremos cien corderos, espero que la sangre de estos animales aplaque su sed. Lemab no tienes nada qu decir? pregunt el rey al mdico, que haba estado toda la reunin en silencio. Debemos evacuar la ciudad y buscar asilo en Sidn, Tiro o incluso Egipto. No somos rival para los asirios, nos van a aniquilar. Sidn y Tiro tambin se levantaron contra Asiria, sern las siguientes ciudades en caer en manos de Artacomo. Si debemos evacuar la ciudad, ser mejor que marchemos a Egipto o mejor an, a alguna de las ciudades fenicias de occidente dijo el administrador real. Es posible que a estas ciudades s que Taharqa les enve las tropas que prometi dijo Lemab. Debemos intentar un acuerdo, una paz, una claudicacin, lo que sea dijo fuera de si el administrador, o moriremos todos. Antes del levantamiento, Biblos renda vasallaje a Asiria, lo que significaba que tena que pagar enormes tributos, mantener una guarnicin militar asiria, soportar a sus funcionarios y lo que era peor, todas las decisiones del rey o del consejo tenan que ser supervisadas por el gobernador asirio impuesto por Assarhaddon, que deba dar su visto bueno despus de informarle debidamente. El gobernador asirio era el verdadero seor de la ciudad. Cuando se produjo la revuelta, Hutman, el gobernador asirio de Biblos, fue asesinado y desmembrado, la guarnicin asiria empalada y los habitantes de origen asirio brutalmente asesinados. Todos los consejeros tenan en mente las

barbaries cometidas contra los asirios y eran conscientes que Artacomo, no quera slo sofocar la revuelta, sino tambin vengar la muerte de sus compatriotas. Enviar emisarios a Artacomo para negociar una rendicin sin condiciones dijo el rey, pero no tengo mucha fe en que la acepte. Eritsu, t dirigirs a las tropas biblnicas, Suerib t dirigirs a los egipcios, a los mercenarios y naturalmente, a la guardia real. Esto es todo, seores. Artacomo se encontraba en la tienda principal reunido con sus capitanes, cuando un soldado le inform de la llegada de un noble procedente de Biblos. El general asirio saba perfectamente de quin se trataba pues, antes de partir hacia Biblos, haba mantenido una reunin con l. Orden que le hicieran entrar inmediatamente. Saludos, gran general, que los dioses bendigan tus ejrcitos dijo Yamed. Mi querido Yamed, si ests aqu, entiendo que es porque los soldados egipcios y tus mercenarios han salido ya de Biblos dijo Artacomo saludando afectuosamente al consejero. Adems, tengo comprados a los soldados de guardia y a una orden de uno de mis sirvientes, abrirn las puertas de la ciudad. Simplemente tienes que evitar matarles cuando salgan galopando a toda velocidad dijo satisfecho Yamed. Los soldados egipcios y los mercenarios que an permanecen en Biblos, saldrn esta misma noche, ya les he dado la orden. Cinco aos antes del levantamiento de Biblos contra asiria, la ciudad sufri una revuelta. El pueblo, hambriento, se levant en armas exigiendo comida. Muchos comerciantes y nobles fueron asesinados por una muchedumbre hambrienta, pero la represin fue brutalmente sofocada, muriendo cientos de hombres y mujeres que nicamente suplicaban poder alimentar a sus hijos. Milki Ashapa, consciente del odio que despertaba en su pueblo, intent congraciarse con l, abri las despensas reales y reparti comida entre los pobres. Con el estmago lleno, la situacin se calm y la estabilidad volvi a la ciudad, pero el rey necesitaba a alguien que le informara de lo que ocurra en Biblos. La mayora de sus consejeros eran nobles y pocas veces se haban mezclado con ciudadanos comunes. Fue informado acerca de un comerciante que tena gran influencia entre las clases ms bajas. Era justo lo que el rey necesitaba, alguien que le informara de lo que el pueblo pensaba en realidad. Yamed fue llamado por el rey y nombrado consejero. El comerciante se senta lleno de gozo, de ser un paria, se haba convertido nada ms y nada menos que en consejero real. Pero desgraciadamente para l, su ambicin no quedo ah. Procedente de una familia humilde, haba progresado en la sociedad de Biblos a travs de la usura, haciendo pequeos prstamos con grandes intereses, principalmente a las clases ms bajas, tambin haba comerciado con occidente e incluso posea un barco con tripulacin propia. En toda la ciudad era conocido por su ambicin y pocos escrpulos. Sin embargo, era muy buen negociador y gracias a su mediacin, el rey consigui contratar a los mil mercenarios que ayudaban a proteger la ciudad. Pero cuando estall la revuelta, fue consciente que los asirios clamaran venganza y arrasaran Biblos. Entonces envi un emisario a Nnive, para concertar una reunin con el mismsimo Assarhaddon, pero al encuentro fue Artacomo, en representacin del monarca. En ella,

Yamed le dijo que ayudara a los asirios a tomar la ciudad siempre y cuando respetasen su vida y la de sus familiares y que, para evitar ms muertes intiles y por varias minas de oro, hara que las tropas egipcias y mercenarias abandonaran la ciudad a la llegada de los asirios. Artacomo acept de buen grado el acuerdo y ahora Yamed haba ido a su encuentro para cobrar lo pactado. Excelente, entonces ser esta noche cuando cobres tu oro le dijo el general. No hay problema. Tu familia ha salido ya de la ciudad? Salieron en barco esta misma maana. Adnde se dirigen? A la isla de Alasiya. Bien, all estarn seguros hasta que todo esto acabe. Cmo has conseguido que la guarnicin de Egipto abandone la ciudad? pregunt el general. Fue fcil, saben que estis cerca de Biblos y a su capitn Bennu, le tengo a mi servicio desde que lleg a la ciudad. No ha sido difcil que Bennu mande un mensaje a Taharqa advirtindole de vuestra llegada y comunicndole la inutilidad de custodiar la ciudad, pues ser arrasada por vuestras tropas. Taharqa le orden que volviera cuanto antes, junto con las guarniciones de Sidn y Tiro, no tiene ningn inters en perder quince mil valiosos soldados. Esta noche, Bennu le comunicar a Milki Ashapa que abandona Biblos. En cuanto a los mercenarios, ya estn licenciados y acompaarn a los egipcios hacia su tierra. Como puedes ver, mi general, acabo de quitaros de en medio seis mil soldados enemigos. Espero que seis generosos, pues la mayora de mis posesiones se encuentra en Biblos y posiblemente sean arrasadas por tu poderoso ejrcito. Por supuesto, mi querido amigo dijo el general mientras le pona el brazo sobre el hombro. Asiria es generosa con su amigos y cruel con sus enemigos. Esta noche, recibirs una parte de lo acordado y cuando arrasemos la ciudad, el resto. No obstante, Assarhaddon ser generoso contigo y tendr en cuenta que nos hayas quitado a los egipcios de en medio. Esa misma noche, tal y como haba prometido Yamed, el capitn Bennu le inform al rey de Biblos que haba recibido rdenes de abandonar la ciudad cuanto antes, los mercenarios le acompaaron con la intencin de buscar fortuna en tierras africanas. El rey se encontraba con tres mil soldados frente a cien mil. Sin ms tiempo que perder, organiz como pudo la evacuacin de la ciudad por barco a Egipto, Alasiya o hacia alguna colonia fenicia de occidente. Pero fue demasiado tarde, pocas horas despus de que el ltimo mercenario abandonara la ciudad, el siervo de Yamed dio la orden y el cuerpo de guardia abri las puertas de Biblos, huyendo posteriormente, y a todo galope, de la carnicera que se avecinaba. No fueron necesarios ms de diez mil hombres para entrar a galope en la ciudad y arrasarla piedra por piedra. Los excesos de esa noche no tuvieron lmite, la mayora de la poblacin estaba durmiendo, nadie

poda esperar que los soldados de guardia dejaran las puertas abiertas al enemigo. Una turba salvaje entr en la ciudad blandiendo sus espadas y con las lanzas en ristre. No hubo supervivientes, entraron casa por casa y violaron, torturaron y mataron a todo ser viviente que se encontraron a su paso. Saquearon toda la ciudad y luego la incendiaron. Miles de cabezas fueron cortadas y colocadas formando una montaa en la puerta principal. Cuando el da despert, el espectculo era desolador, la ciudad an permaneca en llamas y miles de cuerpos decapitados se esparcan por las calles de Biblos o lo que quedaba de la otrora magnfica ciudad fenicia. No haban hecho distincin de sexo o edad, hombres, mujeres y nios, haban sido pasados a cuchillo y muchos de ellos aparecan mutilados o cruelmente torturados para sonsacarles dnde tenan escondidas sus pertenencias. La cabeza del rey Milki Ashapa, junto a la de varios miembros de su familia, apareci clavada en largas picas rodeando el palacio real. El botn que obtuvo el ejrcito asirio fue cuantioso, varias decenas de talentos de oro, plata y bronce, cientos de caballos, madera de cedro, finas piezas de orfebrera y telas de seda y lino fueron el premio de la conquista. Artacomo se encontraba junto con Yamed y sus capitanes paseando por la ciudad, observando impasibles, como algunos de sus soldados luchaban entre ellos por hacerse con cualquier objeto que tuviera algo de valor. Otros soldados entraban en casas y al poco tiempo, salan cargados con algn botn. Tambin observaba el general, como sus soldados buscaban entre los cadveres alguno que estuviera vivo y lo remataba sin contemplaciones. A otros les cortaban las cabezas y las colocaban en un carro tirado por acmilas, luego, las llevaban al exterior de la ciudad y las arrojaban sobre una montaa de cabezas. Quiz deberamos habernos quedado con algunos esclavos dijo Sargaon. Tenemos que dar un escarmiento a todos los rebeldes, es mejor as sentenci el general. Pronto llegar a odos de los ciudadanos de Tiro y Sidn lo que aqu ha ocurrido y el terror se har dueo de ellos. Sern conscientes de que aquellos que no abandonen la ciudad, recibirn el mismo trato que los ciudadanos de Biblos. Mi seor intervino tmidamente Yamed, he perdido mis posesiones en Biblos, espero que el pago por mis servicios compense tan enorme prdida. Tendrs tanto oro como para poder comprarte tu propio reino dijo Artacomo tus servicios han sido inestimables y Asiria sabr recompensar tu sacrificio. Te entregar cinco talentos de oro y veinte de plata te parece bien? Es ms que suficiente dijo satisfecho Yamed mientras se frotaba sus huesudas manos, en cuanto tenga todo preparado, marchar a Alasiya para encontrarme con mi familia. Espero que tengas suerte Yamed y que los dioses te sonran. Sargaon, acompaa a Yamed hasta el administrador y que le pague lo acordado. Las mulas y caballos que necesite para la carga estn incluidos. Gracias, mi seor, os deseo toda la suerte del mundo en esta campaa. Yamed se encontraba pletrico, haba traicionado a su pueblo pero a cambio, posea el tesoro de un rey. Inmensamente rico, partira hacia la ciudad de Ladnana en

Alasiya donde ya le esperaba su familia. All, gracias a su riqueza, sera un gran seor y quin sabe si alguna vez, pudiera ser nombrado rey de la ciudad o incluso de toda la isla. Yamed recogi la gratificacin por sus servicios y junto con varios esclavos, y los soldados biblonios a los que haba sobornado, se dirigi al nico barco que an no haba sido incendiado, una nave de su propiedad que haba sido protegida por orden de Artacomo. Una vez cargada toda la mercanca y cuando se disponan a partir, Yamed oy una voz a su espalda, se gir y sinti un fuerte dolor en el pecho antes de caer desplomado en el suelo. Una flecha haba acabado con los sueos y la vida del traidor de Biblos. Su guardia fue rodeada por los soldados asirios y tiraron sus espadas. Todos fueron pasados a cuchillo. Varios das despus, un barco asirio atrac en un puerto de Alasiya con la misin de asesinar a toda la familia de Yamed. Su estirpe deba ser borrada de la faz de la tierra. Artacomo nunca habra permitido que un traidor partiera con semejante fortuna. Ahora, el tesoro de Yamed se dirigira a Nimrud y otras manos se encargaran de su gestin. Poco despus de arrasar Biblos, Artacomo se dirigi hacia Sidn, con parte de su ejrcito, pues unos cinco mil soldados, volvieron a Nnive con el botn procedente del saqueo de Biblos y otros quinientos custodiaron el efmero tesoro de Yamed y se dirigieron a Nimrud. Slo pasaron tres das hasta que llegaron frente a las murallas de Sidn. Desgraciadamente para los asirios, las noticias sobre la destruccin de Biblos fueron ms rpidas que sus ejrcitos y llegaron antes a la ciudad. La mayora de los ciudadanos haban abandonado Sidn por tierra o por mar y nicamente los viejos y los enfermos, permanecieron en la ciudad. An as, Artacomo no tuvo piedad, encolerizado porque le haban privado de un valioso botn, arras Sidn y mat a los pocos habitantes que no pudieron huir. Toda la ciudad fue incendiada, el general orden que todos los edificios, incluida la muralla, fueran destruidos y no quedara piedra sobre piedra. Pocos das despus de la destruccin de la ciudad, una patrulla de exploradores captur al rey de Sidn, Abdi-Milkuti, cuando se dispona a tomar un barco hacia Egipto junto con toda su familia. Artacomo no tuvo contemplaciones con l. Lo decapit junto a todo su squito y clav sus cabezas en unas picas. El resto del cuerpo fue desmembrado y arrojado a los buitres.

Captulo XIII
Artacomo se encontraba a pocos kilmetros de su siguiente objetivo, la rica y prspera ciudad de Tiro. Estaba dividida en dos zonas claramente diferenciadas; una construida en la costa y la otra situada a lo largo de un pequeo istmo de poco ms de un kilmetro que terminaba en una isla fortificada. La anchura de la lengua de tierra que una ambas partes de la ciudad, tena varias decenas de metros, pero variaba mucho segn las mareas, llegando a tener poco ms de veinte metros durante la marea alta. La isla tena forma alargada y estaba protegida por dos puertos fortificados. Una enorme muralla de cuarenta y cinco metros de alto, la hacan prcticamente inexpugnable. El general asirio pudo ver que la ciudad de la costa pareca abandonada. Era evidente que todos sus habitantes haban huido y buscaron refugio en la isla fortificada. El ejrcito asirio registr casa por casa y despus de no encontrar ningn habitante, ni nada de valor, tom posiciones en el istmo. Artacomo dej que sus soldados descansaran despus de varios das de marcha bajo un inmisericorde sol, y llam a sus capitanes, que fueron a la tienda del general para preparar la batalla. Ese da no habra ms muertes. Seores, estamos ante la ciudad ms inexpugnable de la tierra. Hasta ahora, ningn reino ha conseguido conquistarla. Han sido tributarios nuestros por acuerdos, no por conquistas. Estamos ante nuestro mayor reto, pero si salimos victoriosos de esta batalla, tendremos el campo libre hasta Egipto dijo el general a sus capitanes. Sabemos de cuantas tropas disponen? pregunt Baladn. Segn el censo del que nos valemos para cobrar el tributo, la ciudad tiene treinta mil habitantes, pero desconozco de cuantas tropas disponen, as como, si tienen contratados mercenarios o hay tropas egipcias tras sus murallas. Murallas de ms de cuarenta metros. Estamos a un kilmetro de la isla pero an as se ven imponentes, alguna idea sobre cmo asaltar la ciudad? pregunt Sargaon. Acepto sugerencias dijo el general, pero olvidaros de un largo asedio, desde su puerto pueden recibir vveres y agua de Egipto u otras ciudades amigas. Adems, quiero llegar a Egipto antes del invierno. Nuestras torres de asedio ms altas no llegan a los veinte metros, adems, ser complicado desplazarlas hacia la fortificacin, corremos el riesgo de que queden hundidas en la arena debido a su peso dijo Bitakyn. Las construiremos ms altas dijo el general, el problema ser hacerlas llegar hasta los muros.

Podramos construir un camino de piedra o de madera sobre el que las torres puedan desplazase sin hundirse intervino Sargaon. Hay numerosos cedros por esta zona, podemos talarlos y hacer un camino, pero tardaramos mucho tiempo dijo Bitakyn. Llamad al jefe de zapadores, quiero conocer su opinin orden el general. Poco despus, entr en la tienda de Artacomo un hombre de unos cincuenta aos, tena una larga y cana barba rizada y el pelo sujeto con una cinta de tela. De mirada inteligente, era uno de los mejores ingenieros militares de Asiria y por ende del mundo. Haca aos, haba ideado un magnifico ariete que, sujetado en una viga mediante cadenas, se balanceaba hacia las murallas enemigas golpendolas con gran fuerza hasta que se derrumbaban. Una lona de cuero cubra todo el ariete, protegiendo a los soldados de los dardos y del aceite hirviendo que, desde las murallas, les arrojaban los defensores. Este ariete fue un gran avance y consigui doblegar varias ciudades que de otro modo, habra sido imposible. Mi querido Erishcad salud afectuosamente Artacomo, estamos ante un importante problema y necesitamos de tus sabios consejos. Es un gran honor servirte, mi general en qu os puedo ayudar? Necesitamos construir una torre de asalto de cincuenta metros y tambin un camino de madera que llegue hasta los muros de la ciudad. El ingeniero le mir atnito, lo que le estaba pidiendo su seor era a todas luces imposible. Nunca se ha construido una torre de esa altura, adems, necesitaramos la fuerza de cien bueyes para poder moverla. Mi general, debemos abandonar esa idea. En cuanto a la segunda cuestin, no habra problema, tenemos madera suficiente para construir un camino hasta la isla, pero no creo que los asediados nos permitan acercarnos mucho a sus muros dijo Erishcad. Cmo crees que podramos superar sus muros? pregunt Baladn. No soy soldado, ni estratega, simplemente construyo maquinas, pero tengo la obligacin de deciros que ninguna mquina de asedio puede superar los cuarenta y cinco metros que tiene la muralla de Tiro. Que todava no se haya construido no significa que no pueda hacerse objet el general. Podramos construirla por partes y luego montarla en las mismas puertas de la ciudad. Bajo el fuego de cuarenta mil defensores? pregunt Sargaon. Mi seor, veo la tarea muy complicada. Podemos mover varias balistas para proteger a los zapadores mientras montan la mquina. Los dardos los prenderemos con brea para poder hacer an ms dao. Lo importante es saber si podemos montar una torre de cincuenta metros y cunto tiempo podramos tardar dijo el general mirando a Erishcad.

Todos le miraron expectantes. Erishcad comenz a pasear por la tienda con las manos en la espalda. No quera defraudar a su general, pero la idea de construir una torre de ms de cuarenta y cinco metros era totalmente irrealizable. Pasaron varios minutos antes que se decidiera a hablar, no poda decir a su general que no, sin ofrecerle alguna alternativa. Es prcticamente imposible mi general. A la dificultad de construir la torre, tendramos que aadir la imposibilidad de desplazarla. Eso sin contar con el fuego enemigo. Si permits daros mi opinin, creo que la mejor manera para derribar la muralla es por medio de zapadores que provoquen fuego en sus muros. Las piedras, debido al calor, terminarn por estallar y el muro se debilitar, cuando esto ocurra, podemos atacar con un gran ariete que golpe la muralla hasta que finalmente ceda. Tambin podemos enviar nuestras torres de asalto para proteger a los zapadores. El general mir al suelo decepcionado. Bien, prepara las mquinas, as lo haremos. Podramos enviar unas tropas de asalto que trepen por los muros e intenten abrir las puertas. Lo haran amparados por la oscuridad de una noche sin luna dijo Sargaon cuando el jefe de los zapadores hubo salido de la tienda. Cul es tu plan? pregunt interesado Artacomo. Varias decenas de soldados nadaran sobre unos odres llenos de aire hacia la isla comenz a decir Sargaon. Amparados por la luna nueva, subiran por los muros, mataran a los soldados de guardia y abriran la puerta principal. Despus, nos haran una seal y la caballera se dirigira hacia la puerta, que estara abierta, entonces, nuestros jinetes atravesaran la muralla y atacaran la ciudad, que se encontrara indefensa y dormida. Lo ves factible? pregunt incrdulo Bitakyn. No creo que el rey de Tiro espere que escalemos sus murallas durante la noche. El problema ser encontrar entre nuestras tropas buenos nadadores, que adems, sean grandsimos escaladores dijo Baladn. Entre nuestras tropas hay unos dos mil ugaritios. Como sabis, son buenos nadadores, slo necesitamos que varios de ellos adems, sean grandes escaladores dijo el general. Llamemos a su capitn, l conoce a sus hombres y sabr cuntos de ellos nos podrn ser tiles dijo Sargaon. Baladn, ve a buscarlo orden el general. Mirabal era el capitn de los ugaritios. Tena a su mando a ms de dos mil soldados, todos ellos procedentes de Ugarit, ciudad costera situada al sur de la Capadocia. Era conocida por la habilidad de sus habitantes para nadar y bucear bajo las aguas del mar. De nios, los ugaritios, eran adiestrados en la natacin y el buceo, de

hecho, muchos eran obligados a bucear si queran comer. Sus padres arrojaban una piedra al mar y los nios se tenan que arrojar a las bravas aguas para recoger la piedra si queran comer. Mirabal tena la tez bronceada por el sol, era un hombre fornido de anchas espaldas, vesta cota de malla sobre una coraza de lino, y los bombachos tpicos de su tierra, estaban rematados en unas botas altas de cuero. Un casco de forma cnica con penacho revelaba su rango. Seor salud Mirabal bajando la cabeza. Mirabal, los ugaritios tenis fama de ser grandes nadadores dijo el general; segn se dice, de pequeos os instruyen en la natacin y si no sabis nadar o bucear, no comis es eso cierto? El ugaritio sonri y neg con la cabeza. No es del todo correcto mi general, si un nio no consigue aprender a nadar o bucear, es sacrificado. Sera un lastre para su familia. Para nosotros, el mar es nuestra madre, de ella conseguimos nuestros alimentos y muchas de nuestras herramientas. Es una obligacin para cualquier ugaritio estar congraciado con ella, de otra forma, sera imposible nuestra supervivencia. Entonces todos los ugaritios sabis nadar, no es cierto? pregunt Sargaon. Como he dicho antes, si en nuestro pueblo nace un nio con algn problema fsico o mental que le impidiera nadar o bucear, sera inmediatamente sacrificado respondi tajante Mirabal. Nuestro pueblo es pobre y no se puede permitir alimentar a gente con limitaciones. Nuestras mujeres dan a luz en el agua y desde el primer momento, el sagrado lquido es nuestro elemento. Adems de nadar sabis alguno de vosotros escalar? pregunt Baladn. Muchos de nosotros hemos cruzado el Orontes y escalado las puertas de Siria. Lo hacemos porque creemos que en la cima vive Hadad, nuestro dios del cielo. Entonces hay escaladores o no entre tus hombres? pregunt impaciente Bitakyn. Yo mismo soy un gran escalador y en mis tropas tengo varios jvenes que saben escalar No conozco el nmero exacto, pero creo que varias decenas de mis soldados seran capaces de escalar cualquier cima. Eso espero dijo Artacomo, habla con tus hombres y luego me informas, necesito que sean capaces de subir paredes verticales de ms de cincuenta metros lo ves factible? Si te refieres a que si somos capaces de trepar o no por los muros de Tiro, la respuesta es s dijo con seguridad Mirabal. Efectivamente, ese puede ser uno de los planes, pero antes necesitara que me confirmaras cuntos de tus hombres pueden hacer tal hazaa dijo el general.

Dame unas horas y te lo dir. Vete pues orden Artacomo. El capitn ugaritio sali raudo de la tienda del general y se dirigi donde se encontraba acampada su divisin. Artacomo hubiera preferido no dar tanta informacin, no quera que entre el ejrcito corriera la noticia de que varios soldados iban a trepar las inexpugnables murallas de Tiro, pero deba asegurarse que todos los hombres de los que iba a disponer Mirabal estuvieran preparados. Dentro de tres das habr luna nueva dijo Bitakyn sera un buen momento para intentar el asalto. S, sera nuestra oportunidad confirm el general. Pero creo que, mientras tanto, podramos pedir ayuda al rey de Gaza intervino Baladn, no tenemos nada que perder. Mientras asaltamos las murallas o preparamos nuestras torres de asalto, podramos enviar mensajeros para que Sil-Bal nos enve sus barcos, de esta forma, asediaramos la ciudad por tierra y por mar. El rey de Tiro no conoce nuestras intenciones, ni tampoco sabe si tenemos pensado preparar un largo asedio o no, al ver los barcos de Sil-Bel en el mar y nuestras tropas fuertemente atrincheradas en tierra, puede que intente llegar a un acuerdo. Artacomo estudi la idea de Baladn. Efectivamente, mientras planeaban varias estrategias, no era mala idea que Sil-Bel enviara sus barcos, sin duda, eso crear incertidumbre a Baal y puede que rinda la ciudad ante la perspectiva de tenerla asediada durante meses. Est bien, siempre es bueno tener varias alternativas. Sargaon orden el general, llama a tus tres mejores jinetes, tengo un mensaje para el rey de Gaza. Artacomo escribi en una tablilla de arcilla, la meti en una bolsa de cuero que lacr con su sello personal y se la entreg a uno de los jinetes de Sargaon, que parti inmediatamente hacia Gaza, junto con dos compaeros. Pocas horas despus, Mirabal entr en su tienda y le inform que ciento ochenta de sus hombres, estaban capacitados para escalar las murallas de Tiro. El general le dijo que descansara con sus soldados, pronto le hara llamar. Era una noche fresca y oscura, solamente los fuegos del campamento asirio y a lo lejos, algunas antorchas, perturbaban dicha oscuridad. Ciento cincuenta ugaritios, vestidos con telas negras y embadurnados de pies a cabeza con lodo, se preparaban para la misin ms arriesgada de sus vidas. El agua del mar estaba fra pero en calma, los soldados, uno a uno, se fueron introduciendo despacio en ella y comenzaron a nadar hacia la isla flotando en odres llenos de aire. Despus de varios minutos, que a ms de uno se les hicieron eternos, llegaron a la orilla. Subieron por las rocas y se encontraron en la base de la muralla. Mirabal los diriga. Cuando se asegur que todos sus hombres haban llegado a su posicin, orden que se iniciara la escalada a la muralla. Los soldados sacaron sus cuerdas, picas y mazas de madera y comenzaron el ascenso. Con gran maestra y casi sin hacer ruido, suban uno tras otro. Mirabal y diez de sus mejores hombres ascendieron primero. Colocaban una pica en una grieta entre

dos sillares y luego aseguraban la cuerda, los dems suban tras ellos. Poco tiempo despus, una larga hilera de soldados trepaba de forma inexorable por la fortificacin. Las cuerdas parecan firmemente aferradas a los muros de la ciudad y los soldados trepaban por ellas evitando hacer cualquier mnimo ruido. Los defensores tirios hacan guardia y vigilaban patrullando de un lado a otro de la muralla. Estaban alertas y atentos a todo lo que ocurra a su alrededor. La noche pareca tranquila. Mirabal suba con sus hombres, mir a su alrededor pero casi no poda ver nada, desde el campamento asirio haban apagado todos los fuegos para evitar que el mnimo reflejo descubriera a los escaladores. Slo se oa el susurro de las olas. Un soldado tirio mir hacia el campamento enemigo, le llam la atencin no ver nada, ni una sola luz en el horizonte. Pens que los asirios haban desistido del asedio y se haban marchado, se dio la vuelta para informar al jefe de la guardia pero no le dio tiempo. Mirabal, que ya haba trepado la muralla, se coloc detrs de l y le degoll. Sin hacer el mnimo ruido, el cuerpo inerte del soldado cay al suelo sujetado por el ugaritio. Mirabal ayud a alguno de sus hombres a subir por el muro. De pronto, se oy un ruido seco, luego otro y finalmente un tercero, alguien haba cado hacia las rocas. El ruido llam la atencin de varios guardias que se dirigieron hacia el lugar de la muralla de donde proceda el ruido. Miraron hacia abajo, pero solo vean oscuridad, entontes, tiraron varias antorchas y pudieron ver a varios soldados aferrados a la muralla para no caer al vaco, donde ya se encontraban varios de sus compaeros. Una pica mal aferrada a la roca, y un resbaln inoportuno, provoc la cada del primer escalador y con l, la de los dos compaeros que tena asegurados. La guardia tiria hizo sonar sus cuernos dando la voz de alarma y cientos de soldados aparecieron en las murallas iluminando el cielo con sus antorchas. Nos han descubierto dijo Mirabal a varios de sus hombres, que estaban escondidos tras una almena, debemos huir o nos aniquilaran, bajemos por las cuerdas. Pero fue demasiado tarde. Mirabal, junto con sus hombres, fue descubierto y varios arqueros tirios apuntaron sus armas hacia ellos matando a dos ugaritios. Mirabal miraba el abismo mientras sus soldados intentaban bajar por las cuerdas. Docenas de soldados tirios acudieron a la voz de alarma y se dirigieron hacia l. Los arqueros tirios seguan disparando sus flechas y mataron a otros cuatro ugaritios. Los defensores comenzaron a arrojar piedras y brea ardiendo a los asaltantes, que caan al vaco arrastrando con ellos a ms de un compaero. Los arqueros vaciaban sus carcajes disparando en la oscuridad con el deseo de abatir a algn enemigo. Mirabal se encontraba rodeado y no poda bajar por la cuerda, pues se encontraba uno de sus soldados iniciando el descenso. Varios tirios le atacaron y el capitn ugaritio, que se defendi con bravura, mat a tres enemigos antes de ser atravesado por la espada de un defensor. La mayora de sus soldados no corrieron mejor suerte y fueron abatidos por los arqueros. Solo veinte ugaritios lograron volver al campamento asirio, aunque muchos de ellos heridos al saltar a gran altura de la muralla o por las flechas de los tirios. El asalto haba fracasado. Artacomo observaba la fortaleza desde la oscuridad del campamento. El alboroto que vea entre las almenas, no presagiaba nada bueno. Demasiadas antorchas se movan de un lado a otro. Observ varias lenguas de fuego arrojadas desde las almenas, todo pareca indicar que les haban descubierto. La caballera permaneca

atenta a la seal convenida para cargar contra la ciudad. Sargaon, estaba inquieto sobre su caballo, l dirigira la caballera que iba a cargar contra la ciudad una vez que viera la seal desde las murallas. Tendra que esperar una mejor ocasin. La luz del alba confirm los peores presagios. Los pocos supervivientes fueron llegando agotados a la orilla, donde fueron rpidamente socorridos por sus compaeros, que les ofrecieron abrigo y agua. Estaban exhaustos por el cansancio y el fro. Apenas hablaban, simplemente algunos preguntaron por la suerte que haban corrido el resto de sus compaeros. Artacomo los observaba con pesar. Tomar la ciudad no iba a ser tarea fcil, tendra que poner en marcha todo su ingenio si quera conseguir su propsito. Sin ms dilacin, llam a Erishcad y en seguida, comenzaron a montar las mquinas de asedio y a talar rboles para construir un camino de madera hacia Tiro. El ritmo de trabajo fue frentico, miles de soldados cortaban rboles, mientras otros hacan tablas y otros ms, las asentaban en el istmo. Las torres de asalto avanzaban segn se construa el camino. Su misin era proteger a los zapadores de los dardos que les lanzaban los tirios, mientras colocaban los tablones. Pero la tarea era muy complicada, los tirios disparaban sus flechas desde los muros de cuarenta y cinco metros y alcanzaban con facilidad a los zapadores, que se encontraban precariamente protegidos bajo lonas de cuero. Colocaron balistas en las torres de asalto pero su alcance era muy limitado y muy pocas veces consiguieron asustar a los arqueros. An as, el camino avanzaba y las torres se acercaban cada vez ms a los muros de la ciudad. Haban pasado cuatro semanas desde el primer asalto a la muralla, cuando, a lo lejos, apareci una enorme flota de barcos. Artacomo, que inspeccionaba la construccin de una torre de asalto, observ las naves sin saber exactamente quienes eran. Haca mucho tiempo que haba enviado a sus mensajeros a Gaza y, desde entonces, no haba tenido noticias suyas. Desconoca que les haba ocurrido y estaba pensando en enviar a uno de sus capitanes en busca de alguna noticia sobre ellos. Una enorme nave de guerra atrac cerca de la costa, Artacomo pudo ver la insignia de la casa real de Gaza y como, varios hombres, bajaban del barco y se suban a una pequea barca auxiliar, se dirigan hacia la playa. Artacomo mont en su caballo y junto con su guardia personal, fue a su encuentro. La barca lleg a la playa y desembarcaron un grupo de nobles. A la cabeza se encontraba Sil-Bal, el rey de Gaza. El general fue a su encuentro, sonriendo satisfecho. Es un placer verte Sil-Bal salud cortsmente Artacomo, pens que mis enviados no haban conseguido llegar a Gaza, no he vuelto a tener noticias de ellos. El rey de Gaza se dirigi hacia Artacomo y le dio un fuerte abrazo. Tanta afectividad sorprendi al general. Haba visto un par de veces en su vida a Sil-Bal y tampoco era muy amigo de los saludos efusivos. Y no creo que las tengas, amigo Artacomo dijo el rey de Gaza, sin dejar de sonrer, por lo menos de ellos personalmente, estn muertos. Bastardos, traed un caballo para el rey de Gaza! orden el general. Qu les ha ocurrido?

Una patrulla los encontr cerca de Ascaln dijo el rey, mientras suba al caballo que le haba proporcionado Artacomo , dos estaban muertos y el otro malherido, parece que haban sido atacados por bandidos. Cmo recibiste mi mensaje? Tus soldados son muy hbiles. El que an estaba vivo, les dijo a mis soldados que eran emisarios tuyos y que haban sido atacados por salteadores. Durante el ataque, haba conseguido esconder tu mensaje entre unos matorrales y mis hombres lo encontraron, poco despus, tu mensajero muri. Parece que estaba esperando que alguien encontrara tu mensaje para poder morir en paz, con su misin cumplida. Tienes grandes soldados Artacomo, puedes estar orgulloso. Lo s, y sus cuerpos? Han sido debidamente embalsamados y los he trado conmigo para ponerlos a tu disposicin, se han comportado como verdaderos hroes. Recibirn un gran homenaje. Tengo que reconocer que ya no esperaba ver tus barcos y que vengas t personalmente con ellos, es una agradable sorpresa dijo el general mientras diriga su caballo hacia el campamento. He venido tan pronto como he podido y traigo conmigo casi todo lo que no se hunde en el mar, ms de cincuenta barcos de todo tipo, incluidos mis cinco barcos de guerra. Es un honor poder ayudar a nuestros aliados. Tu ayuda es inestimable dijo satisfecho el general, ahora Tiro est asediada por tierra y por mar. Cules son tus intenciones? Artacomo dud, aunque el rey de Gaza haba demostrado ser un fiel aliado en muchas ocasiones, la experiencia le haba enseado a ser precavido e informar nicamente de aquello que era imprescindible. Ahora que has llegado, no tengo muy claro si hacer un largo asedio o atacar directamente la ciudad respondi el general. Hemos realizado algn ataque, pero sin resultados positivos. Sil-Bal observ el impresionante campamento y las enormes mquinas de asedio, tampoco le pas desapercibido el camino de madera que se estaba construyendo a lo largo del istmo. Veo que has hecho un magnfico trabajo reconoci Sil-Bal. Ahora, con tu ejrcito y con mis barcos, que Tiro sea conquistada es nicamente cuestin de tiempo. Eso espero, no podemos permitir que ninguna ciudad se levante en contra de nuestro imperio y si lo hace, tiene que sufrir la clera de los dioses. A Sil-Bal no le agrad ese comentario. Haca no demasiados aos, Judea se levant en armas contra la tirana asiria. Todas las ciudades fueron arrasadas menos

Jerusaln. El rey Ezequas, cansado de la guerra, lleg a un acuerdo con Senaquerib y la guerra termin, pero se vieron obligados a jurarle lealtad eterna y a pagar cuantiosos tributos. No obstante, con el pago del tributo, se aseguraban la paz con Asiria y su apoyo en el caso de recibir algn ataque egipcio. He ordenado a mis naves que bloqueen los puertos de Tiro, y que no permitan que ningn barco salga o entre de la ciudad dijo el rey cambiando de tema. Perfecto, ahora vayamos a comer algo, estoy seguro que estars cansado del largo viaje y querrs descansar un poco. As es, tengo un hambre de lobo y tambin me gustara dormir un poco. Se dirigieron a la tienda del general, all les sirvieron queso de cabra con pasas, dtiles y pescado en salazn. Despus, el rey se fue a descansar mientras que Artacomo diriga las labores de construccin del camino.

Captulo XIV
Despus de varias semanas de duro asedio, la llegada de Sil-Bal fue un blsamo para las tropas asirias, que ya teman la imposibilidad de doblegar la ciudad. Desde las almenas, Baal, rey de Tiro, observaba con horror como su ciudad estaba rodeada por tierra y por mar. Sin suministros procedentes de Egipto, que la ciudad sucumbiera al hambre y las enfermedades era cuestin de tiempo. Impotente, vea como los asirios construan un camino de madera y sus formidables torres de asedio estaban cada vez ms cerca. Mir a su alrededor y vio a sus sbditos contemplar los movimientos del enemigo en silencio, sus ojos transmitan una profunda preocupacin. Un nio llor y su llanto rompi el espeso silencio, su madre intent consolarle ante la mirada de varios tirios. El rey se acerc al nio y, sonriendo, le toco la mejilla. El nio se call al momento y le devolvi la sonrisa. Su madre miraba a Baal con gratitud. El rey de Tiro haba tomado una decisin. Hara lo imposible por salvar su hermosa ciudad. Mi general dijo un soldado dirigindose a Artacomo , emisarios de Tiro solicitan audiencia. Artacomo se encontraba paseando por la playa acompaado por el rey de Gaza, detrs de ellos, y atentos a cualquier movimiento, les segua sus guardias personales. Est bien, pasaremos revista a las naves judas y nos entrevistaremos con los emisarios dijo el general. Anduvieron hasta que llegaron a la nave real, un hermoso trirreme fenicio comprado junto con varios barcos ms por Sil-Bal, para proteger sus costas de las incursiones piratas. Artacomo se detuvo delante de la bella nave. Un barco impresionante. Mi mejor compra dijo satisfecho el rey de Gaza, me cost un dineral, pero mereci la pena. Nosotros apenas tenemos barcos, los asirios vivimos de espaldas al mar. Es normal, vuestras ciudades estn muy lejos de la costa y ya tenis a los fenicios para que naveguen por vosotros dijo con una sonrisa SilBal, mirando a Artacomo. Subamos. Franqueados por los soldados de guardia, entraron en la nave. Artacomo segua encantado mirando con atencin cada detalle del barco cuando apareci ante ellos Garbaal, almirante del rey.

Artacomo dijo el rey de Gaza, este es Garbaal, almirante de mi flota, el mejor marinero que existe en el mundo. Saludos general salud Garbaal bajando levemente la cabeza. Saludos almirante. Artacomo le pregunt, durante varios minutos, acerca de las caractersticas y virtudes del trirreme, cuando hubo saciado su curiosidad, se despidi de l y se dirigi hacia el campamento, donde le esperaban los enviados del rey de Tiro. Cuando llegaron a la tienda, los dos emisarios se pusieron en pie. Haca un calor horrible y a los tirios no les haban ofrecido ni una gota de agua. A pesar de la sombra, estaban sudorosos y esperaban de buen grado, que el general fuera generoso con ellos y les ofreciera algn refrigerio. El rey de Tiro, nuestro seor Baal, os saluda dijo uno de ellos. Mi nombre es Zalamet, soy el primer ministro de su majestad y l es Itbalem, heraldo mayor del reino. Venimos en nombre de nuestro rey para negociar la paz con el poderoso Artacomo, general del imperio asirio. Ruego que mis palabras sean escuchadas. Zalamet era un hombre de mediana edad, de cara muy redonda y frente muy despejada, sus ojos eran claros y emanaban autoridad, vesta una tnica larga hasta los tobillos de color blanco con borlas. Itbalem tena la cara alargada y la nariz aguilea, la espalda la tena ligeramente encorvada y era extremadamente delgado. Vesta una tnica de color marrn oscuro y tena la cabeza cubierta por un sombrero de forma cnica, ligeramente alargada, del mismo color que la tnica. Hablad pues dijo el general, mientras tomaba asiento y se serva un vaso de agua fresca ante la rogante mirada de los emisarios. Nuestro rey pide perdn al rey Assarhaddon por el levantamiento, est dispuesto a pagar una fuerte suma en compensacin por los soldados muertos y a volver a someterse al poder asirio dijo Itbalem, que miraba de soslayo la jarra de agua. Era lo que Artacomo esperaba. El general saba que Baal, mientras controlase la costa, no se rendira. Tiro deba ser conquistada, pues no poda ser asediada a no ser que se dispusiera de barcos. Pero el rey de Tiro no contaba con las naves de Sil-Bal, ahora no tena escapatoria, o pedir la paz o morir de hambre. La rendicin era slo cuestin de tiempo. Pero Artacomo no se lo iba a poner nada fcil. Han muerto muchos soldados, y el gobernador fue salvajemente asesinado qu compensacin puede subsanar, aunque slo sea en parte, tal ofensa? pregunt enrgicamente Artacomo. Hace muchos aos, Ezequas, rey de Jerusaln, entreg treinta talentos de oro y ochocientos de plata al rey asirio Senaquerib, para salvar la ciudad, estamos dispuestos a pagar el doble dijo Zalamet. Si Senaquerib perdon a Jerusaln, espero que t tambin perdones a Tiro.

No era una mala oferta, adems, no deseaba un asedio largo, su objetivo era otro y faltaban pocos meses antes de que llegase el invierno y las lluvias convirtieran los caminos en lodazales impracticables. Qu ms ofrece tu rey? pregunt indiferente el general, mientras se serva otro vaso de agua. Bebi un trago y el resto lo tir al suelo ante la mirada suplicante de los tirios. Tiro volver a ser ciudad tributaria de Asiria contest Zalamet. Eso es evidente dijo con desdn Artacomo. Ofreceremos rehenes que garanticen nuestra lealtad dijo Itbalem. Ser la familia de Baal la que garantice la lealtad de Tiro. Todos los miembros de la familia real, exceptuando a Baal, sern deportados a Nnive. Se os prohibir cualquier contacto con Egipto, incluso comercial. El rey ser encerrado en palacio y no podr salir mientras viva o mientras Assarhaddon lo estime oportuno. No tendris ejrcito, y doscientos de vuestros habitantes de entre quince y treinta aos sern ejecutados. Nosotros elegiremos a los prisioneros. Adems, mil tirios sern deportados a tierras asirias. Una guarnicin de cinco mil soldados asirios, mantenidos por Tiro velar por el cumplimiento del acuerdo. Estas son mis condiciones y hoy mismo, antes del anochecer, espero respuesta. Los emisarios se quedaron de piedra, no esperaban unas condiciones tan duras. El presidio del rey, la deportacin de la familia real junto con mil tirios, la ejecucin de doscientos tirios, el pago de tributos y el mantenimiento de los soldados asirios, adems, de la prohibicin de comerciar con Egipto, su mejor cliente, hacan muy difcil la supervivencia de la ciudad. Son condiciones muy duras, significara el fin de mi pueblo se atrevi a protestar Zalamet. Artacomo se levant como una centella, desenfund su espada y atraves el corazn del primer ministro tirio, que cay muerto al suelo. Algo ms que decir? pregunt Artacomo, an de pie y con la espada goteando sangre. Itbalem neg con la cabeza, sus ojos reflejaban sorpresa y horror, estaba tan aterrorizado que no poda moverse. Pues vete entonces. A qu ests esperando? El tirio huy del campamento asirio temblando hasta los huesos, tena la mirada fija en Tiro y corri hacia su ciudad sin mirar atrs. Antes del anochecer, Artacomo recibi la respuesta de Baal. La ciudad se renda. Varios das despus de la ejecucin de Zalamet, el ejrcito asirio parti hacia Gaza. Artacomo, tal y como haba acordado con los tirios, dej cinco mil soldados como guarnicin en la ciudad, adems, otros veinte mil escoltaran el enorme tributo y a los mil tirios deportados hacia Nnive. A sus espaldas, dej doscientas cabezas

cortadas e insertadas en estacas clavadas en el istmo que una la ciudad costera con la fortificada. Artacomo entreg diez talentos de oro y doscientos de plata a Sil-Bel como gratitud por el envo de su flota, de los cuales, cinco talentos de oro seran depositados en las arcas de Gaza pero perteneceran a Artacomo. Sil-Bal, acept de buen grado el acuerdo con el general y le entreg una tablilla de arcilla que le identificaba como dueo y seor de esa cantidad de oro. Despus de un gran festejo en honor a los dos grandes lderes, Sil-Bal organiz su flota y se dirigi por mar a Gaza, mientras que los asirios se dirigieron a la ciudad por tierra. La campaa estaba siendo muy provechosa para el general asirio, que volvera a Nnive siendo inmensamente rico.

Captulo XV
El verano lleg a su fin, y las esperanzas de Afarat de encontrarse con su mujer y su hijo se fueron con l. Poco a poco el fro otoo se fue adueando de Sari y de sus habitantes. Las partidas de caza haban aumentado considerablemente, tenan que cazar todos los animales posibles, para poder pasar el crudo invierno. Los desecaban o los salaban colgndoles en las vigas de un enorme almacn, donde guardaban tambin el resto de las provisiones de la ciudad. Nadie posea los alimentos, toda la comida era repartida segn el nmero de hijos o el estatus social al que pertenecan. No obstante, todas las familias tenan un pequeo huerto y alguna que otra gallina que le proporcionaba huevos o, en momentos de extrema escasez, un sabroso caldo. Los das se hacan ms cortos y las despensas estaban llenas de leos, para que el hogar no se quedara desabastecido. Escapar de Sari era un imposible. No conoca la regin ni qu direccin tomar, si no mora de hambre morira de fro. Esperara a la llegada de la primavera. Mientras tanto, tendra que pasar el invierno en la palloza junto con el resto de esclavos. Desde que volvi de la cueva, Afarat haba asistido, junto con Itbala, a varios enfermos. A pesar de su devocin por la leche de caballo fermentada, el shaman era un hbil curandero y Afarat haba aprendido muchas cosas de l. Itbala le delegaba cada vez ms responsabilidades y, de esta forma, l tena ms tiempo para dedicarse a lo que verdaderamente le gustaba, beber kumis hasta perder el conocimiento. Cada da que pasaba el aspecto del shaman empeoraba. Pronto morir le dijo un da a Afarat, este ser mi ltimo invierno entre los vivos. Cualquier noche el dios Sol se presentar en mis sueos y reclamar mi presencia. Afarat no haca demasiado caso a las ideas del viejo shaman sobre su muerte, le haba cogido bastante cario y, como bien le dijo un da Itbala, le consideraba como parte de su familia, una especie de to lejano. Era una maana fra que anunciaba el comienzo del otoo, todo el mundo se preparaba para la gran fiesta, que celebraba el fin del calor y la llegada del fro. Pocas semanas despus, los habitantes de Sari prcticamente no saldran de sus pallozas hasta la llegada de la primavera. A pocos kilmetros de la ciudad, se haban congregado la mayora de sus habitantes y tambin los visitantes de los pueblos cercanos para preparar la gran fiesta del invierno. Vestidos con sus mejores galas, se preparaban los manjares ms suculentos y se beban ingentes cantidades de kumis y cerveza. La fiesta duraba tres das, siendo el ltimo el ms importante, pues en l se disputaba la gran carrera de caballos. En ella, los nios menores de doce aos montaban en el mejor caballo de su familia. Una carrera de veinte kilmetros donde el vencedor era galardonado con todos los honores. Los nios representaban a cada una de sus familias, era un momento de extrema responsabilidad para ellos, temerosos por defraudar a sus padres que durante meses, les haban entrenado para ese momento. Era el primer da de fiesta y las mujeres preparaban la comida mientras los hombres se distraan realizando competiciones de lucha, tiro con arco o carreras de

caballos. El aroma a carne de cordero a la brasa, junto con todo tipo de guisos, impregnaba el ambiente. Vamos a ver la competicin de lucha le dijo Itbala a Afarat, pero antes vayamos a por un vaso de kumis, tantas emociones me dan sed. Deberas beber menos le aconsej Afarat. Por m no te preocupes le dijo sonriendo el shaman , ya te he dicho que de este invierno no paso, as que para lo que me queda de vida, voy a intentar disfrutar lo ms posible. Afarat le mir y neg con la cabeza, durante meses le haba insistido para que dejara la bebida. Era una guerra perdida. Mira! exclam Itbala, sealando a un enorme hombre que se estaba echando aceite por el cuerpo. Ese es Krakot, es el mejor luchador de toda Masagetia, y estoy convencido que tambin del mundo entero, nunca ha perdido un combate. Krakot era un gigante de casi dos metros de altura, tena el pelo largo agarrado con una coleta, pesara unos ciento veinte kilos y estaba vestido nicamente con un taparrabos de tela. Tena los ojos rasgados y debido al aceite con el que se haba embadurnado todo el cuerpo, brillaba bajo la luz del sol. Contra quin va a luchar? pregunt Afarat. Se va a realizar un sorteo. Todos los participantes introducen, en una bolsa de cuero, una piedra con el nombre de la familia a la que representan. Los jueces cogen dos piedras y anuncian los nombres de los luchadores a las que pertenecen y lucharn entre ellos. Entonces, la piedra del luchador que vence en combate se mete en otra bolsa de cuero. Se repite este proceso hasta que llega el ltimo combate. Y cul es el premio? No hay ningn premio, simplemente se lucha para saber quin es el mejor luchador de Sari y de toda la comarca. No se premia al ganador? pregunt extraado Afarat. Durante meses se habla del mejor luchador y su nombre es escrito con letras de oro en el gran libro de la lucha. Hay mayor premio que la propia vanidad? Qu es el gran libro de la lucha? En este libro aparecen los nombres de todos los campeones desde que se celebra la fiesta del invierno y de eso hace ms de ciento treinta aos. Tiene un valor incalculable. Dnde est ese libro? Est custodiado muy lejos de aqu, en Bhakri. All est mejor protegido. Todos los aos un funcionario real lo trae hasta aqu durante las fiestas, para anotar el

nombre del ganador y cuando acaban las fiestas se lo vuelve a llevar. Vamos a ver el sorteo. Los dos hombres caminaron hacia una multitud. All, sobre un atril, un hombre meta una mano en una bolsa de cuero y pronunciaba en alto un nombre. Mientras tanto, los luchadores esperaban en una especie de escenario de un metro y medio de altura. Todos los luchadores estaban a la vista del pblico para que todo el mundo pudiera verlos y poder as, decantarse por unos o por otros a la hora de hacer sus apuestas. Cada vez que un nombre era pronunciado por el juez, la muchedumbre gritaba enfervorizada y las bolsas con dinero pasaban de unas manos a otras. Krakot! grit el juez. Contra Hassalim! Del escenario bajaron los dos luchadores, Krakot saludaba a todo el mundo que vitoreaba su nombre. Estaba tranquilo consciente de su victoria. Hassalim estaba concentrado, miraba al frente, nadie le saludaba. Tambin era un gigante, casi tan alto como Krakot, tena los ojos rasgados y el pelo, negro y largo, atado en una coleta. Vayamos a ver el combate dijo animado el shaman. Por qu nadie saluda a Hassalim? pregunt Afarat. Es extranjero, nadie le conoce mientras que Krakot es el luchador ms famoso de toda Masagetia y mximo favorito. De dnde es? Es un yuezhi, proviene de tierras muy lejanas. Kushan se llama su pas. Afarat observ a Hassalim, tena la mirada fra y los msculos en tensin. Pareca que su mente se encontraba en otro lugar muy lejos de all. Los jueces se dirigieron hacia una explanada acompaados por todos los luchadores y por una bulliciosa multitud. El pblico form un crculo de unos siete metros de dimetro, dos jueces se pusieron a cada lado y uno de ellos dijo los nombres de los primeros luchadores. Lejos de la multitud y los luchadores, se encontraba Mushabat reunido con algunos de sus aclitos. Debemos ser rpidos dijo Mushabat y robarla justo en el ltimo combate. Todo el pueblo estar presente y slo tendremos que ocuparnos de los soldados. Qu hars luego con el libro? le pregunt uno de sus seguidores. Lo vender, ya tengo comprador, pero por vuestra seguridad no puedo deciros nada. Mushabat estaba reunido con sus seguidores en su palloza. Durante meses, haba planeado la forma de robar el libro de la lucha, despus lo vendera por una gran suma de dinero y con el oro pagara el salario de varias decenas de mercenarios.

Derrocara a Jusman el usurpador y se hara nombrar caudillo. Una vez nombrado lder de la ciudad, marchara junto con sus mercenarios y sometera a todos los pueblos vecinos de Sari. Pronto sera nombrado caudillo de todos los masagetas y hara frente al mismsimo Teuman, rey de todos los pueblos escitas. Cmo lo haremos? le pregunt otro de sus seguidores. Ya os avisar cuando llegue el momento. Por ahora es mejor que no sepis nada, id a ver la competicin, me reunir con vosotros all, cuando llegue el momento. El campeonato haba comenzado, y la mayora de los luchadores ya haban combatido. La multitud estaba enloquecida, despus de cada combate, los gritos de alegra de los ganadores en las apuestas, eclipsaban los gritos de desesperacin de los perdedores. Hay quin se juega todo lo que tiene en estos combates dijo Itbala, incluso se juegan lo que no tienen. Qu quieres decir? Hay jugadores que se apuestan sus tierras, sus caballos e incluso sus mujeres, he visto a ms de uno apostar a su primognito. Es una locura! Es cierto, creo que muchos de ellos son enfermos, ves aquel rbol de all? le dijo Itbala a Afarat, sealando un enorme cedro . Es raro el ao en el que no aparece alguien colgado de l cuando acaba la fiesta, le llaman el cedro de los perdedores. ltimo combate de la primera ronda, Krakot contra Hassalin! exclam uno de los jueces. Todo el mundo grit el nombre de Krakot, pocas apuestas haba a favor de Hassalin. Los dos luchadores se dirigieron despacio hacia el lugar que deban ocupar en el crculo. Krakot se senta seguro de s mismo, daba vueltas y levantaba los brazos en seal de victoria. El pblico aclamaba cada uno de sus movimientos y gritaba enfervorizado su nombre una y otra vez, mientras un grupo de yuezhi permanecan semiocultos entre la muchedumbre. Krakot y Hassalin, los dos conocis las reglas dijo uno de los jueces, ante el asentimiento de los luchadores. Ganar el combate el que consiga tirar al suelo a su contrincante y lo inmovilice durante diez golpes en el suelo. Mientras uno de los jueces hablaba, el otro inspeccionaba a cada uno de los luchadores. Revisaba el taparrabos en busca de algn arma u objeto cortante, inspeccionaba sus uas y tambin que el aceite con el que haban embadurnado todo su cuerpo, no tuviera ninguna sustancia toxica. Una vez que comprob que estaba todo correcto, hizo una seal de asentimiento al otro juez.

Colocaros en vuestros sitios orden el juez a los luchadores que obedecieron de forma inmediata. Que comience el combate! Krakot se lanz rpidamente hacia su contrincante que ya le estaba esperando. Le agarr de la cintura con ambos brazos y le levant por el aire. Hassalin, que ya conoca esa llave, agarr por la mandbula a Krakot e intent girarle la cabeza. Krakot viendo la maniobra de Hassalin se vio obligado a soltarle para evitar que ste le rompiera el cuello. No va a ser tan fcil como pensaba, se dijo Krakot. Mientras, los apostantes no paraban de gritar e intercambiar bolsas de cuero con dinero. Un grupo de yuezhi permaneca atento al combate mientras que uno de ellos intercambiaba algunas bolsas de cuero con algn apostador. Durante unos instantes, ambos luchadores dieron vueltas alrededor del crculo sin darse la espalda, mirndose fijamente a los ojos se estaban estudiando. Fue Hassalin el que intent atacar, agarr por el taparrabos a Krakot e intent tirarle al suelo, pero ste, realizando un movimiento muy gil, logr zafarse de su adversario. Durante varios minutos ambos luchadores se atacaron y se defendieron como pudieron. Nadie recordaba que Krakot hubiera tenido jams un combate tan igualado. Los dos luchadores se encontraban exhaustos, seguan estudindose buscando un punto dbil, un momento de distraccin de su adversario pero era imposible, se trataba de dos grandes luchadores. Hassalin mir de reojo a uno de los yuezhi y vio como le asenta. En ese momento se dirigi como una exhalacin hacia su rival, que no esperaba ese movimiento tan rpido. Krakot intent defenderse pero no lo consigui, Hassalin cay sobre l y le derrib. Ambos cayeron al suelo pero Hassalin cay encima de Krakot, que tena la espalda en el suelo. Intent zafarse de Hassalin pero le fue imposible, estaba completamente inmovilizado. El juez, tardando ms de lo que Hassalin hubiera deseado, se arroj al suelo y estudi la inmovilizacin de Krakot, tena la espalda completamente en suelo. Dio diez golpes y proclam al yuezhi vencedor del combate. La mayora del pblico no se lo poda creer, casi todos haban apostado por Krakot, que haba sido vencido en su primer combate contra un desconocido. Pocos eran los vtores y los gritos de alabanza hacia Hassalin. Un yuezhi reclamaba el dinero de las apuestas a varios apostantes ante la atenta mirada de sus compaeros. Hassalin permaneca en el centro del crculo, su brazo derecho haba sido levantado por uno de los jueces. No estaba feliz, su rostro no reflejaba ningn tipo de emocin, mantena la misma mirada fra y el mismo gesto imperturbable que tena antes del combate. Menuda sorpresa! exclam Itbala. Estoy seguro de que nadie esperaba que Krakot perdiera en su primer combate. Es increble! Afarat observaba al vencedor, que se haba puesto una piel sobre los hombros para no coger fro. No mostraba ningn signo de alegra. Si no fuera porque Afarat haba visto el combate, pensara que estaba mirando al luchador derrotado. No entenda el comportamiento del luchador. Es extrao dijo Afarat. El qu? pregunt indiferente Itbala. A pesar de haber ganado al campen, no se le ve feliz por la victoria.

Tienes razn, pero no le des mayor importancia, an falta mucho campeonato y Hassalin todava no ha conseguido nada. Supongo que comportarse de esa manera le permitir estar ms concentrado para el siguiente combate. Puede ser termin por decir Afarat sin mucho convencimiento. Vayamos a beber algo, todava queda tiempo para ver el siguiente combate de Hassalin. Eso no me lo pierdo por nada. Ni por una jarra de kumis? pregunt riendo Afarat. Ja, ja, ja ro el shaman. Puedo ver el combate con una jarra de kumis, no son gustos incompatibles. Poco despus, la victoria de Hassalin sobre Krakot corri por toda la multitud, que se haba congregado en la fiesta. Nadie se quera perder su prximo combate, todas las apuestas le daban como favorito. Una hora despus de su primer combate, fue llamado para el segundo, que solvent sin problemas, despus un tercero, que tambin liquid en poco tiempo, un cuarto, un quinto y finalmente fue llamado para la gran final. Llamo a la final del campeonato a Hassalin, y a Yihar! grit uno de los jueces. En ese momento entraron en el crculo los dos luchadores. Yihar era escita, tena la tez muy morena y unos profundos ojos negros. Era ms alto que Hassalin, pero mucho ms delgado. Haba ganado todos sus combates con solvencia y aunque a falta de Krakot, era el favorito de los sarianos, las apuestas estaban muy igualadas. La final era el combate ms esperado, y todo el mundo quera verlo. Los apostantes agitaban sus bolsas de cuero al aire mientras pronunciaban el nombre de su favorito y decan la cantidad que iban a apostar. Si alguien aceptaba su apuesta se anotaban los dos nombres y la cantidad apostada en dos tablillas de arcilla y la sellaban con cera. Despus, cada uno de los apostantes marcaba con su anillo la cera de las dos tablillas y se quedaban con una ellas. En la tablilla quedaba anotado el favorito de cada uno de los apostantes, la cantidad de la apuesta, el nombre del apostante y el sello que le identificaba. De esta forma, el ganador podra reclamar al perdedor la deuda. Si el perdedor careca de dinero para poder saldar su deuda era apresado. Tena dos das para conseguir el dinero o llegar a un acuerdo con su acreedor, si pasado este tiempo no poda hacer frente a su deuda, todas sus posesiones seran propiedad de su acreedor, y su familia y l mismo seran sus esclavos. Por este motivo, muchos apostantes aparecan colgados en el cedro de los perdedores cuando acababa el campeonato. Si el mora, su deuda no sera heredada por su familia, su deuda mora con l. Mushabat sali de su palloza y se dirigi hacia la tienda escita donde se custodiaba el libro de la lucha. Estaba nervioso y miraba todos los lados, buscaba algo o a alguien. Sus compaeros le observaban inquietos, a lo lejos pudo ver como unos hombres les saludaron con el brazo. Al poco tiempo llegaron a su altura y se reunieron con ellos. Eran seguidores suyos que estaban viendo la competicin de lucha.

La final va a comenzar, ya han llamado a los luchadores. No creo que tarde ms de cinco minutos en iniciarse el combate dijo uno de ellos. Bien, ha llegado el momento dijo Mushabat. Todo el mundo est viendo el combate, tenemos poco tiempo para hacernos con el libro. Debemos darnos prisa, el combate puede durar menos de un minuto dijo nervioso otro de ellos. No te preocupes, tenemos tiempo suficiente dijo Mushabat seguro de s mismo. Sin saber de dnde haban salido, junto a ellos aparecieron tres hombres. Los seguidores de Mushabat se sobresaltaron y desenvainaron sus espadas nerviosos. Quines sois? pregunt inquieto unos de los aclitos de Mushabat apuntndoles con la espada. No te preocupes le tranquiliz Mushabat levantando su mano y saludando a los extranjeros, son amigos. Los yuezhi le saludaron con leve movimiento de la cabeza. Vestan unas tnicas largas con capucha de color marrn que les llegaban hasta los tobillos. La cabeza la tenan cubierta con la capucha y apenas se les poda ver la cara. El combate durar lo acordado dijo uno de ellos, tenis diez minutos para conseguir el libro. Ser tiempo suficiente dijo Mushabat. El combate est a punto de comenzar dijo otro yuezhi, creo que no tenis mucho tiempo que perder. No te preocupes, nos veremos en el lugar acordado cuando acabe el combate. Los yuezhi se fueron hacia la multitud, Mushabat y sus seguidores se dirigieron a la tienda donde los soldados del rey Teuman custodiaban el libro. Quines son esos? le pregunt un seguidor a Mushabat. Son los que nos van a pagar una fortuna por el libro. Cuatro soldados custodiaban confiados la puerta de la tienda. Dentro, seis soldados ms apostaban su jornal jugando a los dados. Todo fue muy rpido, Mushabat y sus seguidores atacaron a los cuatro soldados que murieron antes de saber qu estaba pasando. Luego entraron en la tienda y mataron a los soldados, que jugaban a los dados. Fue un trabajo rpido y limpio. Despus de rematar a uno de los soldados escitas, Mushabat se acerc a un cofre de cedro remachado con hierro y lo abri. Ante l surgi la imagen del libro. No tendra ms de cuarenta centmetros de largo y unos treinta de ancho. Era de oro y piedras preciosas, las hojas estaban hechas de piel curtida de cabra y se podan ver los nombres de todos los ganadores del campeonato de lucha escritos en letras de oro. Era una autntica maravilla, Mushabat

se qued hipnotizado ante aquella obra de arte, y tuvo que ser uno de sus hombres el que le espabilara de su ensimismamiento. Mushabat, debemos irnos le dijo. S, s, claro. Vmonos muchachos! El combate acababa de comenzar y gran parte del pblico an continuaba haciendo sus apuestas. Entre la multitud, varios hombres ocultos bajo tnicas marrones con capucha observaban atentos a los luchadores. Hassalin en un lance del combate cay al suelo y Yihar aprovech la ocasin para lanzarse sobre l, le tena a su merced. Uno de los jueces comprob si tena toda la espalda en tierra y comenz a golpear el suelo con la mano. Hassalin observ como uno de los yuezhi apostaba con varios hombres y reparta varias tablillas de arcilla. Cuando el juez estaba a punto de golpear el suelo por dcima vez, Hassalin logr zafarse del rival y se puso en pie. Mir hacia el publico y vio como un hombre con capucha marrn le hacia un gesto con la mano. Deba esperar un poco ms. Los dos luchadores comenzaron a andar en crculo estudindose mutuamente y esperando el momento propicio para atacar. Yihar lo intent dos veces ms pero Hassalin, mucho ms gil, consigui zafarse del escita. Hassalin pas a tomar una posicin ms defensiva. No atacaba, simplemente se defenda de los ataques de Yihar. Pareca cansado, respiraba con dificultad y un par de veces pareci que perda el equilibrio. Mir hacia el yuezhi que hacia las apuestas y le pareci ver que asenta. Lleg el momento definitivo. Hassalin se arrodill cansado y puso sus manos sobre el suelo. Yihar no vera otra oportunidad ms clara para acabar con su oponente y se lanz contra el yuezhi. Cuando ya se encontraba prcticamente encima, Hassalin se levant, se gir ligeramente y enganch al escita con el brazo derecho por la cintura mientras que con el brazo izquierdo inmoviliz el brazo derecho de Yihar. No tuvo problemas para proyectarle hacia el suelo, Yihar cay con toda la espalda sobre el suelo y qued aturdido por el golpe. Hassalin se puso encima de l inmovilizndole completamente. El juez observ que la espalda del escita estuviera tocando el suelo completamente y empez a contar hasta diez. Gran parte del pblico salt de alegra cuando el juez grit el nombre de Hassalin. Un yuezhi, acompaado por dos hombres ms, reclamaba raudo el pago de las deudas a los perdedores mientras que los otros yuezhi abandonaban aquel hervidero y se dirigan hacia el bosque. El mejor combate que he visto jams! grit emocionado Itbala. No s qu decirte, creo que Hassalin ha estado jugando con Yihar le dijo Afarat. T crees qu se puede jugar con un hombre que pesa ms de cien kilos? Afarat haba visto todos los combates de Hassalin y haba algo que no le cuadraba. En todos, menos en el combate contra Krakot, haba vencido sin mayores problemas. Pero se haba dado cuenta que en todos los combates, en un momento determinado, haba dado muestras de flaqueza momentos antes de vencer a su rival.

Observ a Hassalin y vio cmo miraba hacia un grupo de hombres, que se introduca en la profundidad del bosque. Debo marcharme, luego te veo le dijo a Itbala. Dnde vas? Voy a aligerar aguas quieres venir conmigo? le pregunt, mientras se diriga hacia el bosque. No amigo, creo que eso lo puedes hacer solo. Me voy a celebrar este combate, ya sabes dnde encontrarme. Nos vemos en la taberna, pero intenta no beber demasiado kumis, espero verte sereno. Los yuezhi entraron en el bosque y se dirigieron hacia una pequea cabaa de piedra que utilizaban los cazadores para guarecerse del mal tiempo en pocas de caza. Entraron en ella y all encontraron a Mushabat junto con varios de sus seguidores. Tienes el libro? le pregunt el que pareca ser el jefe de los yuezhi. S, lo tengo, pero hay un problema. Cul es el problema? Su valor ha aumentado le dijo Mushabat. Qu quieres decir? le pregunt, sin ocultar su enojo el yuezhi. Habamos acordado cuatro minas de oro y doscientos siclos en piedras preciosas! Eso fue antes de ver el libro, ahora creo que me querais engaar, el libro vale mucho ms que eso. Uno de los yuezhi se dirigi hacia Mushabat con gesto amenazante. El que pareca el jefe le par de golpe con un gesto con la mano. Cunto pides ahora? Quiero el doble respondi el masageta, cruzando los brazos. Aqu no tenemos tanto dinero. Te doy tres das para reunirlo. Sabes que nuestro dinero lo tenemos en nuestro pas. Tardaramos ms de cuatro meses en volver y poder pagarte. Si no tienes el dinero en tres das se lo vender a otro comprador. Un ruido fuera de la cabaa distrajo a atencin de los yuezhi. Qu ha sido eso? pregunt uno de ellos.

Habr sido un animal intent tranquilizar Mushabat. Sal y vete a ver qu ha sido ese ruido le orden a uno de sus hombres, que sali de inmediato de la cabaa empuando su espada. El seguidor de Mushabat mir alrededor de la cabaa pero no vio a nadie, se adentr por el bosque pero segua sin ver nada. Finalmente desisti de la bsqueda y entr en la cabaa. Fuera no hay nada, habr sido algn animal dijo el aclito con indiferencia entrando en la cabaa. Est bien, est bien tranquiliz Mushabat. Entonces hay trato o busco otro comprador? En tres das nos reuniremos aqu y espero por tu bien que no vuelvas a subir el precio del libro dijo el yuezhi. Los yuezhi salieron rpidamente de la cabaa. Estaban verdaderamente enfadados. El jefe sinti una presencia, mir sobre su espalda hacia la espesura del bosque. Estuvo un instante mirando hacia las copas de los rboles, senta que algo le estaba observando. Cuando comprob que no haba nada de qu preocuparse, continu su camino. Pocos minutos despus, sali Mushabat de la cabaa junto con sus seguidores. Una multitud enfervorecida aclamaba el nombre del campen. Hassalin permaneca casi imperturbable y una mueca que imitaba a una sonrisa, se reflejaba en su cara. Jusman se acerc al campen y levant su brazo derecho. Uno de los yuezhi cobraba el beneficio de su apuesta ante la mirada expectante de otros dos yuezhi que observaban con atencin cualquier movimiento extrao entre los deudores. Hassalin era abrazado por el gento y todos los presentes luchaban por acercarse al gran campen y tocarle. Era venerado como un semidis. Ha llegado el momento, nuestro campen ha de firmar en el sagrado libro de la lucha! exclam Jusman ante los vtores de la gente . Vayamos a la tienda donde los soldados del rey lo custodian! Jusman diriga la comitiva acompaado por Hassalin, la multitud segua vitoreando y aclamando constantemente al yuezhi. Itbala no perda detalle de todo el espectculo y, observ la mirada perdida y el rostro preocupado de algunos hombres. Eran los perdedores de las apuestas. Cuntos desgraciados visitarn al cedro de los perdedores esta noche?, pensaba. Estaban llegando a la tienda, cuando vieron como un hombre corra hacia ellos, gesticulando como si estuviera posedo por el diablo. Cuando lleg a la altura de Jusman, se detuvo para coger un poco de aire antes de hablar, todo el mundo le observaba con curiosidad. Han han matado a los soldados del rey y robado el libro de la lucha! exclam respirando con dificultad. Qu dices? le pregunt Jusman zarandendole.

Mi seor, vengo de la tienda, hay cuatro soldados muertos en la puerta y otros seis en el interior. El libro no aparece por ningn lado, lo han robado. Jusman mir al hombre con el rostro desencajado, no se poda creer lo que estaba escuchando. Rpidamente se dirigi hacia la tienda seguido por la multitud que de golpe se qued en silencio. Hassalin permaneca impertrrito como si todo aquello no fuera con l. Cuando Jusman lleg a la tienda pudo comprobar con sus propios ojos como todo lo que le dijo el hombre era verdad. Los diez soldados del rey Teuman haban sido asesinados y el libro haba desaparecido. Redoblad la guardia orden Jusman a uno de sus oficiales, enviad patrullas por los alrededores y que revisen el bosque en profundidad. Cerrar las puertas de la ciudad y establecer el toque de queda. Nadie podr salir de la ciudad y los que quieran entrar debern ser interrogados! Recluid a todo el mundo que est en la explanada, nadie podr salir de ella hasta nueva orden. Registrad toda la carga, toda carreta, bolsa o alforja deber ser revisada. Mir hacia su espalda y vio a la multitud, que le observaba con preocupacin. Escoltad a todos estos a la explanada. Las fiestas sern suspendidas hasta que los asesinos sean capturados y encontremos el libro. Suspender las fiestas, mi seor? le pregunt el oficial. Las prdidas econmicas seran importantes. La fiesta del invierno supona un dineral para las arcas de Sari, y para sus comerciantes. Anular los festejos significaba la ruina para muchos mercaderes, tanto de la ciudad como los provenientes de otras tierras. No hay otra opcin contest Jusman, tenemos que volcar todas nuestras energas en encontrar a los asesinos y recuperar el libro. El rey no tolerar que este asesinato quede impune. Nuestra autonoma como pueblo est en juego. El oficial asinti, su caudillo tena razn. El prestigio de Jusman y la autonoma de Sari pendan de un hilo. Si no encontraban pronto a los asesinos, Teuman enviara sus tropas para que se encargaran de las investigaciones y no se iran hasta que no encontrase a los culpables. Un oficial del rey tomara el mando de la ciudad y Jusman correra el riesgo de ser cesado como caudillo. Teuman no poda permitir que nadie asesinase impunemente a sus soldados, deban capturarles y darles un escarmiento, que sirviera de aviso, para todos los que osasen desafiar su poder. Afarat permaneci escondido casi una hora despus de haber visto salir de la cabaa a Mushabat y a los misteriosos hombres vestidos con tnicas. Cuando se asegur que no quedaba nadie en la cabaa y tomando todas las precauciones debidas, sali de su escondrijo. Haba logrado ocultarse tras unos arbustos justo en el momento que sala de la cabaa uno de los hombres de Mushabat. Le vio buscando algo entre los arbustos y por los alrededores de la cabaa. Hubo un momento en el que pas tan cerca que pudo tocarle. Afarat contuvo la respiracin, pens que finalmente le localizara. Su corazn luchaba por salir por la garganta, se toc el pecho y durante un momento pens que el seguidor de Mushabat poda or sus latidos. El hombre rebusc entre los matorrales y golpe unos arbustos con su espada,

convencido de que nadie se ocultaba en el bosque, neg con la cabeza y desisti en su bsqueda entrando de nuevo en la cabaa. Poco tiempo despus, vio como salan los yuezhi. Uno de ellos mir hacia el lugar donde l se encontraba. Afarat tuvo la sensacin de que le miraba directamente a los ojos. Volvi a aguantar la respiracin y, aunque estaba muy nervioso, intent no hacer el ms mnimo movimiento. Despus de un breve instante que a Afarat se le hizo eterno, el yuezhi decidi continuar con su camino. Estaba temblando de miedo, si le hubieran descubierto le habran matado all mismo. Respiraba aceleradamente y el corazn pareca que se le iba a salir por el pecho. Decidi esperar un poco ms, para tranquilizarse un poco y asegurarse que no sera descubierto. Cuando ya se encontraba ms tranquilo, se dirigi hacia Sari. Numerosos soldados custodiaban la puerta de la ciudad y cuando uno de ellos recal en su presencia, avis al oficial de guardia que le dirigi una mirada de desconfianza. De dnde se supone que viene ese? pregunt uno de los soldados. Habr que preguntrselo dijo el oficial. Afarat templ los nervios y respir con calma. Observ como todas las miradas de los soldados se dirigan hacia l. De dnde vienes, esclavo? le pregunt el soldado. He estado toda la tarde en la explanada disfrutando de los combates respondi Afarat, sonriendo e intentando ocultar su nerviosismo, que volva a aflorar. Venas de la direccin del bosque. Necesitaba aliviarme, y qu mejor sitio que ese dijo Afarat frotndose las manos. El oficial de guardia observaba la conversacin con el ceo fruncido. El esclavo estaba excesivamente nervioso y sus manos le sudaban. Se acerc a l y le habl. Sabes lo que ha ocurrido? le pregunt a Afarat. Afarat titube antes de contestar. No s a qu te refieres qu es lo que ha pasado? su corazn le lata con fuerza. No pretendas engaarnos le espet el oficial de guardia, lo sabes de sobra. No os engao, os prometo que no s de qu me ests hablando dijo sin mucha conviccin, pues mentir nunca haba sido su fuerte. Acompame, iremos a hablar con Jusman quiz a l le digas la verdad. Mushabat se diriga hacia la ciudad satisfecho, haba conseguido el valioso libro y duplicado su precio. La empresa haba tenido un xito an mayor del que esperaba. Bromeando con sus hombres lleg a la puerta de la ciudad. Los soldados,

que estaban de guardia, detuvieron su paso. Mushabat les observ asustado. Un soldado se le acerc sonriendo y le salud afectuosamente, era su primo Gaulam. Qu ocurre Gaulam? pregunt ms tranquilo Mushabat. Han robado el libro de la lucha y asesinado a los soldados del rey, Jusman ha decretado el toque de queda. Nadie puede salir de la ciudad ni de la explanada donde se celebra la fiesta del invierno. Que han robado el libro de la lucha? pregunt Mushabat fingiendo desconocimiento. Es increble! Y se sabe quin ha podido hacer algo tan horrible? An no se sabe gran cosa, lo nico que te puedo decir es que ya tenemos a un sospechoso. Quin es? pregunt inquieto Mushabat. El esclavo asirio, hace menos de una hora intent entrar en la ciudad, le preguntamos de dnde vena y nos contest que del bosque. La respuesta le extra al oficial de guardia, pues el bosque no es un lugar muy apropiado para un esclavo solitario. No s, quiz solo intent escapar y, al ver las tropas patrullando en busca de los ladrones, se asust y volvi a la ciudad. Lo hemos llevado ante Jusman para que lo interrogue. Mushabat se qued plido. Si Afarat se encontraba en el bosque Habra escuchado su conversacin con los yuezhi? Sus hombres se miraron inquietos. Por cierto vosotros de dnde vens? pregunt Gaulam. Venimos de las tiendas de las prostitutas le dijo Mushabat rindose y golpeando el hombro de su primo ya sabes, durante estas fechas todas esas zorras estn como locas buscando clientes. Afortunados sois y yo aqu de guardia. Ja, ja, ja ri Mushabat el prximo da te vienes con nosotros. El soldado sonri. Anda primo, siempre dices lo mismo. Entrad en la ciudad antes que me arrepienta y os deje toda la noche fuera en la intemperie. Recordad que Jusman ha establecido el toque de queda, id directamente a vuestra casa o corris el riesgo de ser arrestados cuando anochezca. No debera ser interrogado? le pregunt un soldado de la guardia a Gaulam. Es mi primo, estoy seguro de que no tiene nada que ver con los asesinatos. No debemos hacer perder el tiempo a nuestro caudillo. El soldado mir con desconfianza a Mushabat, pero se apart de la puerta dejndole el paso libre.

Pasa con tus amigos e id directamente a vuestras casas le insisti Gaulam. Mushabat mir a su primo y sonri agradecido. Durante unos breves instantes dud si entrar en la ciudad. Y si Afarat le delataba? Era posible que el asirio no les hubiera visto y su presencia en el bosque fuera pura coincidencia. Adems, no entrar en la ciudad cuando estaba a punto de anochecer, podra despertar sospechas. Finalmente y no sin inquietud, cruz la puerta acompaado por sus hombres. La ciudad estaba completamente en calma y no haba nadie por las calles, solo el ruido de las patrullas rompa el profundo silencio que la embargaba. Ahora id a vuestras casas y esperad mis noticias les orden Mushabat. Y si el asirio nos ha visto y nos ha delatado a Jusman? pregunt con temor uno de sus hombres. De eso me ocupo yo, vosotros haced lo que os he dicho. Preocupados, los hombres de Mushabat se dirigieron a sus hogares. En cambio, su lder fue a la palloza principal donde el caudillo, junto con el consejo de ancianos, imparta justicia. Posiblemente Afarat se encontrara all para ser interrogado. La puerta de la palloza estaba custodiada por dos guardias que le impidieron la entrada. A travs de una ventana pudo ver la figura de Jusman, y a varios de los ancianos. Intent ver a Afarat pero no lo consigui. Quiz ya haba sido interrogado. Observ a Jusman que discuta con un consejero. Intentaba escrutar algn mensaje en la cara de Jusman, cuando sinti una mano que le agarraba con fuerza el brazo. Qu haces aqu, te has vuelto loco? pregunt el hombre en voz baja, pero enfurecido. Mushabat tard un instante en recuperarse del susto, pens que haba sido apresado por la guardia. Cuando vio la cara del hombre que an se aferraba a su brazo, se tranquiliz. Vmonos de aqu, o seremos descubiertos. Los dos hombres se movieron sigilosamente y se perdieron en la oscuridad. Tenemos problemas dijo el hombre. Mushabat observ a su fiel amigo Gaffar, uno de los miembros ms eminentes del consejo de ancianos. Tena el rostro contrado y la mirada velada por la preocupacin. Durante aos haba servido con fidelidad a su padre Hasset, cuando fue el caudillo de Sari. Se haba opuesto a la candidatura de Jusman y le haba apoyado para ocupar el puesto tras la muerte de Jatmala. Siempre haba servido fielmente a su familia y estaba dispuesto a hacerlo una vez ms. Qu ocurre? pregunt Mushabat. Sois unos estpidos, el asirio os ha visto negociando con los yuezhi. Ya ha hablado con Jusman, y acaba de convocar al consejo de ancianos. Dnde se encuentra ahora?

Olvdalo dijo Gaffar, conociendo las intenciones de Mushabat. No podrs llegar a l, est custodiado por la guardia personal de Jusman. No se fa de nadie y teme por su vida. Cmo sabes lo que le ha contado? Vi al jefe de la guardia escoltar al asirio, les segu hasta la casa de Jusman, y me ocult tras unos arbustos. Escuch todo lo que Afarat le dijo. Jusman y el consejo de ancianos le creern? Sois muchos los implicados, basta con que uno hable, y ser el fin de todos y te puedo asegurar que pocos son los que aguantan los interrogatorios de los carceleros. Qu podemos hacer? pregunt muy nervioso Mushabat. Gaffar medit unos instantes. Durante aos haba servido a su padre y deseaba que Mushabat fuera el lder de la ciudad. Estaba al corriente de las intenciones de Mushabat y su inters por robar el libro de la lucha, pero no haba participado. An no haba llegado su momento, su misin era otra. Ahora, debido a la imprudencia de Mushabat y sus hombres, todo el plan podra dar al traste y lo que era peor an Mushabat, en el caso de ser descubierto, sera brutalmente ejecutado. Dnde est el libro? pregunt Gaffar. Lo ocult en el bosque, est en un lugar seguro. Las palabras de Mushabat le tranquilizaron, tema que hubiera sido tan estpido de haber llevado el libro consigo. Debes huir de la ciudad, coge el libro y huye hacia la tierra de los srmatas, ellos te acogern. Los srmatas? pregunt indignado Mushabat. Ellos son nuestros enemigos. Y ahora t eres un prfugo de tu tribu, los masagetas, y adems tienes el libro. Eso te hace valioso para ellos. Quiz te puedan ayudar a conseguir lo que no has logrado con tus aclitos. Yo me reunir contigo cuando pase el invierno. Los srmatas me matarn en cuanto me vean dijo Mushabat, con la voz entrecortada. No, diles que quieres ver al rey, que eres el hijo de Hasset, el legtimo caudillo de Sari. Diles que me conoces y que cuando llegu el invierno ir a visitarles para proponerles un interesante acuerdo. Las palabras de Gaffar confundieron a Mushabat. Los srmatas le ayudaran a conseguir su meta? Qu le pediran a cambio? Gaffar percibi la duda, en la mirada de Mushabat.

Acaso no quieres alcanzar tu sueo ms deseado? Acaso no quieres ser caudillo de Sari? le pregunt. Pues todo tiene un precio, y ahora t no eres ms que un proscrito. T decides. Qu hacemos con mis compaeros? Debers sacrificarles, debes huir solo. Es imposible que con el toque de queda un grupo de hombres pase desapercibido. Seras capturado. A Mushabat no le preocupaba en exceso el futuro de sus hombres, pero estaba inquieto por el largo viaje que tendra que hacer hasta llegar a tierras srmatas. Las puertas de la ciudad estn cerradas y vigiladas. Cmo puedo salir de Sari? Vamos a mi casa, cogeremos algunas cosas que necesitars para el viaje, luego te ayudar a salir de la ciudad. Fueron a la casa de Gaffar, donde cogieron comida, un pellejo de agua, dinero y una tea, y despus se dirigieron, a travs de unas callejuelas, hacia la muralla norte de la ciudad. Anduvieron despacio, ocultndose de las patrullas que vigilaban durante el toque de queda. Llegaron a la muralla, esperaron a que pasara la patrulla que haca la ronda sobre el muro, y se acercaron a un arbusto. Gaffar apart la hojarasca y algo de tierra que ocultaba una pequea trampilla de madera. Pocos son los que conocen la existencia de este pasadizo le dijo Gaffar levantando despacio la trampilla . Huirs por aqu, el tnel llega hasta el bosque, coge el libro y dirgete hacia el oeste. Pasados varios kilmetros llegars a una pequea aldea, se llama Nelkari, no entres en ella, bordea la ciudad siguiendo el pequeo riachuelo que la cruza hasta que encuentres una pequea choza. En ella vive Thishpa, un ermitao amigo mo. Dile que vas de mi parte, dale el libro y pdele que te haga una copia lo ms exacta posible. Es de fiar? le pregunt. Ms que t y que yo, te aseguro que no hablar. Dile que pronto ir personalmente a recoger tanto el original, como la copia. Mushabat le mir con suspicacia y luego sonri. No s cmo darte las gracias. Ya llegar el momento. Recuerda, nos veremos cuando llegue la primavera le dijo a Mushabat, entregndole una tea. Mushabat abraz a Gaffar y se introdujo en la oscuridad del pasadizo. Baj por unas escaleras con mucho cuidado, pues apenas vea nada. Mir hacia arriba y vio como Gaffar cerraba con cuidado la trampilla. Ahora la oscuridad era total. Se qued quieto, inmvil, encerrado en aquella tumba, oa como Gaffar echaba tierra y hojas sobre la trampilla para volver a ocultarla. Despus, oy sus pasos alejndose de la muralla. El pasadizo ola a cerrado, a humedad, a podredumbre. Posiblemente ese tnel no hubiera sido utilizado desde haca aos. Hizo un pequeo fuego y prendi

fcilmente la antorcha gracias a un pequeo frasco de brea que Gaffar le haba entregado. Comenz a andar por la galera, mientras senta como su corazn lata con fuerza. Afarat le dijo a Jusman todo lo que haba visto y odo, luego fue dirigido hacia la palloza principal, donde volvi a repetir la informacin ante la mirada atnita e incrdula de algunos consejeros. Jusman hizo llamar a Mushabat y a sus hombres, en cuanto a los yuezhi, orden que fueran trasladados a la ciudad. Al da siguiente seran interrogados. Algunos consejeros no crean las palabras de Afarat, le insultaban, e incluso le acusaban de ser el autor del robo. Jusman le crea y la mayora del consejo de ancianos tambin. El ambiente era muy tenso. Un consejero lleg a acusar a Jusman de complicidad con el asirio, para poder quitarse de en medio a su rival de forma definitiva. Jusman tuvo que reprimirse para no ensartar al anciano con su espada. Todos los consejeros se gritaban encolerizados. Teman la respuesta del rey Teuman, en cuanto le llegasen las noticias de la muerte de sus soldados y del robo del valioso libro. Gaffar entr en la palloza, y todos dirigieron hacia l miradas interrogantes. Dnde estabas? Te hemos hecho llamar desde hace bastante tiempo le espet Jusman enojado. Estaba en casa de un familiar se justific Gaffar, desconoca que se haba convocado al consejo. Jusman le mir con desconfianza, pero le puso en antecedentes intentando escrutar en su rostro algn indicio que delatara si tena alguna relacin con el robo del libro. Era conocido por todos la cercana de Gaffar con Mushabat, a quien siempre haba apoyado como haba hecho con su padre. Es un desastre dijo un consejero. Teuman enviar a sus tropas y dejar una guarnicin, dejaremos de ser libres dijo otro. Y la fiesta cancelada, ser la ruina para muchos de nosotros dijo otro. Hemos perdido el libro de nuestros ancestros y han muerto diez hombres! exclam otro. Esto s que es importante, los dems pueblos masagetas nos perdern el respeto! Lo primero ser recuperar el libro y ejecutar a los culpables aadi un consejero. Gaffar permaneci en silencio, era consciente de que cualquier palabra suya se magnificara, sera mejor esperar los acontecimientos. Gaffar, t qu opinas de todo esto? le pregunt directamente Jusman, al ver que no participaba en el debate. Gaffar medit sus palabras.

Deberamos conocer la versin de Mushabat antes de condenarle, no obstante, en el caso de ser juzgado y declarado culpable, todo el peso de la ley debera caer sobre l. As se har, el peso de la ley caer sobre l y sobre sus compinches dijo Jusman, mirando a Gaffar que le aguantaba la mirada desafiante. Creo que todava no ha sido juzgado dijo Gaffar. Como bien dices, no ha sido juzgado todava, pero no tengo ninguna duda de que Mushabat tiene algo que ver en todo este asunto. Es cuestin de tiempo que la guardia d con l y nos los traiga ante nuestra presencia, junto con sus seguidores. Esperemos entonces dijo Gaffar. Los dos hombres se miraban fijamente, cuando entr un soldado en la palloza. Seor, no hemos encontrado a Mushabat dijo el soldado. Y sus hombres? pregunt Jusman. Estaban todos en sus casas. No han ofrecido resistencia y segn han dicho, no saben nada del libro. Estn fuera custodiados por la guardia. Bueno, veremos si tienen o no algo que ver. Trasladadlos a la cueva. Hay algo ms, seor. Habla orden Jusman. Un guardia ha confirmado que Mushabat entr en la ciudad con posterioridad al toque de queda acompaado por sus hombres. Por qu no fue interrogado como orden? pregunt enfadado Jusman. Un familiar suyo estaba de guardia, y entendi que no tena nada que ver con el robo. Apresad a ese soldado y enviadlo a la cueva junto con los dems. Es posible que tenga algo que ver y si no lo tiene, ha desobedecido una orden ma y eso merece un severo castigo. En cuanto a Mushabat, buscad casa por casa, si est en la ciudad no podr escapar. Tenemos que dar con l. Los consejeros enmudecieron. Aquellos que dudaban de las palabras de Afarat, miraban al suelo. El consejero que acus a Jusman, se senta avergonzado, se levant y se dirigi hacia el caudillo, le pidi disculpas y se march. Tienes ahora alguna duda de que Mushabat tiene algo que ver? pregunt Jusman a Gaffar. Seguir dudando hasta que escuchemos qu tiene que decir dijo con seguridad Gaffar.

Tenemos a sus hombres, estoy seguro que conseguiremos que nos digan la verdad. En cuanto a Mushabat, daremos con l y ser ejecutado. La reunin haba terminado y Gaffar, junto con el resto de los consejeros, sali de la palloza observado por Jusman, que pensaba que algo tena que ver con el robo del libro y el asesinato de los soldados de Teuman. Era noche cerrada cuando Jusman se dirigi hacia la cueva junto con Afarat y su guardia personal. Entraron en una palloza que estaba custodiada por varios soldados, y levantaron una trampilla que haba en el suelo. Un olor nauseabundo golpe con fuerza sus rostros. Entraron despacio en la oscuridad de la cueva iluminados por teas. La cueva era una galera de poco ms de metro y medio de ancho y veinte de largo. A ambos lados de la galera se encontraban las celdas. Estaba construida a pico bajo la palloza y tena tres plantas. Las celdas ms profundas las reservaban para los culpables de los delitos ms graves. La oscuridad era casi total y unas pocas antorchas, difuminadas por todo el pasillo, iluminaban levemente la sombra prisin. Jusman y Afarat se pusieron un pauelo en la cara para poder aguantar el mal olor. Llegaron a una puerta de madera y el caudillo orden al soldado que estaba de guardia que la abriera. Entr acompaado por Afarat y alguno de los soldados. Los prisioneros les miraron asustados. A quines viste? pregunt Jusman a Afarat. Aqu no puedo verles bien, necesitara ms luz. Soldado, acerca tu antorcha al rostro de los prisioneros. El asirio, con la cara tapada por un pauelo, mir uno por uno a todos los cautivos. Pudo identificar con toda seguridad a tres de ellos. Jusman orden que fueran trasladados a una celda situada en una planta inferior. Los prisioneros que no han sido identificados no recibirn ni comida ni agua. Maana al alba los subiris a la palloza donde Afarat, con ms luz, podr confirmar si se encontraban en la cabaa con Mushabat. Los que han sido identificados sern interrogados durante toda la noche orden el caudillo. Quiero una confesin maana al alba y no me importa los mtodos que utilicis. Dnde estn los yuezhi? le pregunt a un soldado. Estn custodiados en el almacn. Vayamos a hablar con ellos. Jusman se dirigi hacia el almacn para interrogar a los yuezhi. Afarat fue escoltado a la casa de Itbala, donde sera custodiado por varios soldados para velar por su seguridad. Cuando Jusman lleg al almacn, encontr a seis hombres vestidos con tnicas marrones con capucha. Quin es vuestro jefe? les pregunt. Nadie dijo nada, pero todas las miradas se dirigieron hacia uno de ellos.

Bien, no me andar con rodeos dijo Jusman, dirigindose al yuezhi que las miradas apuntaban como lder. Tenemos testigos que aseguran que tenis mucho que ver con los asesinatos de los hombres del rey y el posterior robo del libro de la lucha. Hemos detenido a los hombres de Mushabat y ya os han delatado minti el caudillo. Quiero conocer los motivos, por qu querais el libro? El yuezhi guard silencio. Miraba fijamente a Jusman, pero no dijo nada. Tu silencio confirma que tenis algo que ver dijo Jusman. Quiero saber la verdad y si hay ms gente implicada. Te aseguro que tengo mtodos para haceros hablar. Tus mtodos son intiles contra nosotros dijo el yuezhi. Eso lo veremos. Habla! le orden. El yuezhi le dio la espalda sin decir nada, daba la conversacin por terminada. Si eso es lo que quieres, as ser le dijo enfurecido. Soldados, enviad a estos yuezhi a la cueva. Encerradlos en celdas individuales en lo ms profundo de la prisin. Interrogadles hasta que no les queden fuerzas para hablar. Amaneca un nuevo da y Jusman y Afarat, se encontraban en la palloza donde se ocultaba la cueva. El caudillo apenas haba dormido esa noche, tena que encontrar el libro y a Mushabat como fuera. Haba capturado a varios hombres implicados en el robo, pero tena que descubrir el motivo por el cual, los yuezhi queran hacerse con el libro de la lucha y averiguar si haba ms gente implicada. Orden a los soldados que les subieran los tres seguidores de Mushabat, que haban sido identificados por Afarat. Poco tiempo despus, se encontraban delante de l tres despojos humanos. Tenan todo el cuerpo sucio y ensangrentado. Uno tena ambos ojos hinchados, a otro le faltaban varios dedos y otro tena un mun por mano. Le haban arrancado todos los dedos y cubra el mun con un sucio trapo sanguinolento. Tenemos una confesin completa de los tres hombres le dijo un oficial. Han dicho algo de Mushabat? Saben dnde se encuentran? Todos le han acusado de ser el instigador del robo, pero desconocen dnde se encuentra. Les pidi a todos que fueran a sus casas y esperasen noticias suyas, ahora ha desaparecido y ellos creen que les ha traicionado. Sigue buscando, no puede habrsele tragado la tierra. Tengo a mis hombres revisando casa por casa y hay varias patrullas buscndole fuera de la ciudad. Por qu Mushabat quera el libro? pregunt Jusman al oficial. Lo quera para vendrselo a los yuezhi, con el oro conseguido, contratara mercenarios para derrocarte y as poder controlar la ciudad. Hay ms implicados?

Parece ser que el campen del torneo, Hassalin, tiene algo que ver, pero su papel en todo este asunto todava no est muy claro. Esto lo tendremos que aclarar con los yuezhi. Sacad al resto de los prisioneros. Uno a uno, fueron saliendo de la cueva el resto de cautivos. Se pusieron en fila delante de Afarat, que fue identificando a los que vio en la cabaa. Solamente dos de ellos no fueron identificados por el asirio, an as, fueron devueltos a la cueva, haba que aclarar si tenan algo que ver con el robo. El resto de prisioneros fueron interrogados y torturados durante horas. Jusman estaba muy preocupado. Nada ms ser informado del robo del libro, envi un mensajero a Bhakri para informar al rey de los acontecimientos. Esperaba con impaciencia la repuesta de Teuman. Haban pasado varias horas desde que comenzaron los interrogatorios y Jusman ya tena casi toda la informacin que necesitaba. Los aclitos de Mushabat dijeron todo lo que saban, de eso no haba ninguna duda, pues todas sus declaraciones coincidan, pero faltaba por saber el motivo por el cual los yuezhi, un pueblo tal lejano, queran el libro. Se sirvi un vaso de kumis y se lo bebi de un trago. Se encontraba solo en su casa, necesitaba pensar. Los festejos se haban anulado y los asistentes extranjeros seguan recluidos en la explanada. Se mantena el toque de queda en la ciudad y los soldados patrullaban constantemente, tanto por ella, como por los bosques cercanos. Varias partidas de soldados con perros haban salido en busca de Mushabat, pero no haban tenido suerte. Jusman estaba convencido de que alguien le haba ayudado a escapar. Continuaba sumido en sus pensamientos, cuando un soldado abri la puerta de la palloza y entr acompaado por el lder yuezhi. Tena la tnica rota, sucia y ensangrentada. Cojeaba de la pierna derecha y pudo ver que le haban amputado tres dedos del pi. An as, Jusman haba sido informado que el yuezhi no haba dicho nada, y haba aguantado la tortura sin emitir el ms leve quejido. Un soldado le amenaz con decapitar a uno de sus compaeros si no hablaba, y el monje ni se inmut, cuando el mismo soldado le arroj la cabeza de su compaero a los pies. Jusman mir detenidamente al yuezhi. A pesar de sus ropas harapientas y las heridas sufridas, mantena la misma mirada profunda y sabia. Cul es tu nombre? le pregunt Jusman. Mi nombre es Ging-Liu respondi el yuezhi, con voz dbil. Acabar con este sufrimiento depende nicamente de ti le dijo Jusman mientras se acercaba a l y le ofreca un vaso de agua . Por qu quieres el libro? No podras entenderlo, ni t ni tu gente le contest rechazando el agua. No quieres agua? Seguro que ests sediento. Mi sed no tiene nada que ver con el agua, si mis monjes no beben, yo tampoco lo har. Jusman le mir con sumo respeto.

Quiz, si me explicases para qu quieres el libro, podra entenderlo. El monje dud pero finalmente habl. Te contar lo que quieres saber, pero antes tendrs que prometerme que dejars libres a mis monjes. Lo que me pides no te lo puedo prometer, el delito que habis cometido es muy grave. Soy su maestro, la idea del robo fue ma. Ellos no saban nada hasta que llegamos a Sari y les cont el verdadero motivo de nuestra visita. Hassalin tampoco saba nada? La pregunta descoloc al yuezhi. Desconoca que tambin hubieran descubierto a Hassalin. Hassalin no tiene nada que ver. Le he visto luchar, est claro que es un gran campen pero no parece muy listo. Tiene un gran corazn dijo el yuezhi ofendido. No deberas humillarle, es un gran hombre. Jusman se sinti un poco avergonzado, no debera haber prejuzgado al luchador yuezhi. Si hablas liberar a tus compaeros. T te quedaras aqu con Hassalin, podras sernos til en el futuro. Esta es mi ltima oferta, la decisin es tuya. No podra vivir esclavizado lejos de mi pueblo, antes prefiero morir. No sers esclavizado, vivirs como hombre libre siempre y cuando prometas que no intentars escapar. Te quedars con nosotros durante cinco aos, luego podrs volver con tu pueblo. El yuezhi estudi detenidamente la proposicin del caudillo y despus de valorar los pros y los contras, acept el acuerdo. Jusman pareca satisfecho, orden a un soldado que entregasen comida y bebida a los yuezhi y que Itbala y Afarat curasen sus heridas. Ging-Liu cogi el vaso de agua que anteriormente le haba ofrecido Jusman y bebi con avidez. Para qu querais el libro? pregunt Jusman. El yuezhi esper unos instantes antes de hablar. Lo que iba a decir no debera saberlo ningn extranjero. Nadie, excepto los monjes de su templo, conoca el secreto que se guardaba escrito en las hojas de piel de cabra del libro, al que esos ignorantes llamaban libro de la lucha. Si hablaba nunca podra volver a su pueblo, a su templo, nunca volvera a ver su gente. El deshonor habra manchado su nombre, pero haba

fracasado en su misin y ahora sus prioridades eran otras; velar por Hassalin y el resto de los monjes. Despus de meditarlo, decidi hablar. Has visto alguna vez el libro? le pregunt a Jusman. Le veo todos los aos, cuando inscribimos el nombre del campen. Pero lo has podido leer? No, nicamente he visto el exterior y la hoja en blanco donde el juez inscribe el nombre del ganador del torneo. No he podido ver nada ms, los soldados del rey no permiten que nadie pueda ver su contenido. Pero pude comprobar que es una verdadera obra de arte de extremada belleza. Lo es confirmo Ging-Liu. Es de oro con incrustaciones de piedras preciosas. La portada tiene caracteres serigrafiados en un dialecto antiguo del yuezhi que muestra el verdadero nombre del libro. Mushabat te lo ense? No, es as como nuestros sabios nos han explicado que es, yo nunca lo he visto. Cul es su nombre? pregunt Jusman. El yuezhi titubeo. Le dira que contiene el libro, pero nunca su verdadero nombre. Sera la mayor ofensa que le puede hacer a su templo y ya haba dicho demasiado. No puedo decirte el verdadero nombre del libro, mi pueblo nunca me lo perdonara, pero s te puedo decir por qu es importante para nosotros. No entiendo, me puedes decir que conocimientos o sabidura contiene el libro, pero no me dices su nombre. Definitivamente eres un hombre curioso. Si yo te doy una frmula mgica, pero no te digo para que sirve ni como mezclar los ingredientes, en definitiva no tendrs nada. Con nuestro libro pasa exactamente lo mismo. Te dir por qu es importante para nosotros, pero nunca te desvelar su nombre ni los conocimientos que el libro esconde, aunque tenga que sacrificar mi vida por ello. Jusman estaba intrigado y se preguntaba qu fabulosos conocimientos contena el libro, para que el yuezhi se negara a desvelrselos, incluso a costa de su vida. Pero eso no le preocupaba, tena mtodos para hacer hablar a los prisioneros y si Ging-Liu no le revelaba dicha informacin, seguro que alguno de los yuezhi s que lo hara. Slo quiero saber por qu es importante para tu pueblo, lo dems no me importa minti Jusman. Ging-Liu le mir de soslayo, en seguida percibi la ambicin que reflejaba la mirada de su captor.

El libro que vosotros llamis libro de la lucha, nos pertenece desde hace siglos. En l est inscrita toda la historia de nuestro pueblo desde los primeros tiempos. Cmo lleg hasta Sari? Hace muchos aos los pueblos brbaros del sur invadieron nuestras tierras, mucha gente muri. Nuestro rey, temiendo que los brbaros se apoderaran del libro, se lo entreg a un noble con la misin de que huyera de nuestras tierras y ocultase el libro en un lugar seguro. El noble se dirigi hacia el este, a la ciudad de Wuwei pero fue capturado y durante aos, se perdi la pista del libro. Es el tesoro ms valioso de mi pueblo. Nuestras races, nuestras tradiciones, nuestros conocimientos ms ancestrales, estn escritos en l. Con su prdida olvidamos nuestra esencia como pueblo y el pas se fraccion en distintas tribus y clanes. Cmo lo localizasteis despus de tanto tiempo? El ao pasado un mercader yuezhi oy en una taberna que alguien hablaba de un libro de pasta de oro, donde los luchadores de un determinado torneo inscriban su nombre en letras de oro. Se acerc a los hombres que hablaban de ese libro y les invit a beber. Uno de los hombres era Krakot, se vanagloriaba de haber inscrito su nombre varias veces. El comerciante le pidi que le describiera el libro y Krakot, ebrio, as lo hizo. Cuando el comerciante volvi a Kushan, entr en nuestro templo y le dijo a uno de nuestros monjes todo lo que le haban dicho los escitas sobre el libro. No estbamos seguros de que se tratara del mismo libro que durante siglos habamos buscado, pero era la nica pista que tenamos, y nos decidimos a seguirla. Pareca una buena oportunidad de recuperar, lo que en justicia, siempre nos ha pertenecido. El yuezhi hizo una pausa, estaba fatigado por el cansancio. Bebi un poco ms de agua y arroj un poco sobre su pie amputado. Un estremecimiento recorri su cuerpo. Jusman se senta culpable. Llam a un guardia y le orden que llamase a Itbala. El comerciante nos dijo que el libro estaba custodiado en Bhakri continu el yuezhi, pero que una vez al ao, lo trasladaban a la ciudad de Sari para inscribir en letras de oro el nombre del campen de un torneo de lucha. No entiendo como un libro tan importante pueda ser utilizado nicamente para poner el nombre de un luchador dijo Jusman. Me parece increble que nadie se haya preocupado nunca en traducirlo. El libro est escrito en yuezhi, pero en un dialecto casi extinto. Solo los monjes ms eruditos estaran en condiciones de traducirlo. Que ahora sea nicamente utilizado para poner el nombre de un luchador, es una aberracin que simplemente confirma la ignorancia de tu pueblo. Jusman no se sinti ofendido, al fin y al cabo el yuezhi tena razn. Su pueblo no haba sido consciente del valor de un libro que haban posedo durante los ltimos ciento treinta aos. Conseguimos en Bhakri toda la informacin que pudimos. Segn nos comentaron algunos sabios escitas, cuenta la leyenda que el rey brbaro que nos

arrebat el libro, era un gran luchador pero muy ignorante, apenas saba leer y escribir, pues haba sido educado para la guerra. Al ver el libro, se maravill de su belleza, pero no entendi la sabidura que contena. Llam a varios sabios y eruditos para que tradujeran el libro, pero todos los intentos fueron intiles. Un da, estudiando el libr vio que tena muchas pginas en blanco. No entendi que un libro de esa belleza estuviera inacabado y lleg a la conclusin de que su contenido no sera importante. Su valor estaba en el exterior, en el material con el que fue realizado, en ese momento dej de preocuparse por lo que deca el libro. En uno de sus viajes, lleg hasta Sari el da que vosotros celebris vuestra fiesta del invierno. El rey brbaro particip en el campeonato, y venci a todos sus rivales. Para celebrarlo y que todo el mundo recordara lo gran luchador que era, escribi su nombre en el libro con letras de oro. Como tradicin y para recordar su gran hazaa, orden que todos los aos se escribiera el nombre del campen con letras de oro en el libro al que l llam; el libro de la lucha. Como Sari era un pueblo pequeo, tema que fuera fcilmente robado y lo envo a la capital, Bhakri donde sera custodiado. Una vez al ao se enviara a Sari, para que el campen inscribiera su nombre en l, luego volvera a Bhakri. Parece ser que la leyenda es cierta dijo Jusman. Tamohat es el nombre del primer luchador que aparece inscrito en el libro. Fue nuestro rey hace ciento treinta aos. Debi ser el rey escita que os venci y os arrebat el libro. S, efectivamente debi ser as. Ahora estbamos prcticamente seguros de que se trataba del libro que estbamos buscando. Por qu el libro est inacabado? En l escriba nuestra historia el sumo sacerdote de nuestro templo. Todos los aos, en el solsticio de verano, escriba los acontecimientos ms importantes que haban sucedido en nuestro pueblo, incluidos los nuevos conocimientos y experiencias que haban llegado a nuestras tierras. Haba un mapa del mundo que se iba actualizando segn se tenan nuevas informaciones. Todo el saber de varias generaciones est escrito en l y est inacabado por que la historia es infinita y nunca puede terminar de escribirse. Entonces decidisteis robarlo por qu no lo hicisteis vosotros, por qu mandasteis a otros que hicieran vuestro trabajo? Somos monjes no ladrones y adems, somos yuezhi, extranjeros en estas tierras, no queramos provocar un conflicto con los escitas o vosotros, los masagetas. Deba ser uno de vosotros el que robase el libro. Y ah entra Mushabat, cmo lo localizasteis? Fue la tarea ms sencilla dijo el yuezhi, aprovechbamos cualquier caravana de mercaderes para llegar a Sari sin despertar sospechas, luego entrbamos en la taberna e invitbamos alguno de los clientes a cerveza o a esa bebida de leche fermentada que bebis vosotros. Kumis dijo Jusman.

Efectivamente, kumis. Durante varios meses no conseguimos ms informacin, hasta que un da, uno de nuestros enviados invit a beber a un masageta. Despus de varias jarras de kumis, le dijo a nuestro enviado que l debera ser el caudillo de Sari, pues su padre tambin lo fue. Tambin nos dijo que el actual caudillo era un usurpador El yuezhi enmudeci, pero Jusman le hizo una seal para que continuara. Dijo que si tuviera el oro suficiente, contratara mercenarios y derrocara al caudillo. Nuestro enviado fue muy prudente y para ganarse su confianza, habl con l en varias ocasiones sin preguntarle nada acerca del libro. Finalmente, una noche despus de beber bastante alcohol, le propuso el robo del libro y acordaron un precio. Es increble lo que se puede conseguir invitando a un masageta a cerveza o a vuestro kumis. Le dio una pequea parte por adelantado y acordaron verse das antes de la fiesta del invierno. Su nombre era Mushabat. En todo esto no entiendo el papel de Hassalin. Nuestro pueblo es pobre y la cantidad que tenamos que pagar por el libro era muy elevada, Hassalin nos fue muy til para recaudar dinero a travs de las apuestas y poder as, con la ayuda de sus victorias, hacer frente a parte del pago del libro. Jusman mir sorprendido a Ging-Liu. Me quieres decir que sabais que Hassalin iba a ganar el torneo? pregunt incrdulo. Nuestros luchadores son los mejores del mundo, cualquier joven monje de nuestro templo, habra puesto en serias dificultades a ese que llamis Krakot. Este conocimiento tambin est escrito en el libro, pero por fortuna, tenemos una fuerte tradicin oral que nos permite traspasar ciertos conocimientos de padres a hijos sin necesidad de escribirlos. Debis ser un poderoso pueblo. Lo fuimos dijo con nostalgia el yuezhi, ahora estamos desunidos y luchamos hermanos contra hermanos. Espero conseguir el libro y que la paz y la prosperidad vuelvan a nuestras tierras. Jusman comenz a andar pensativo por la palloza. Observ al monje, que pudo ver la avaricia reflejada en la mirada del caudillo. Un escalofro recorri la espalda de Ging-Liu, no le falt mucho tiempo para darse cuenta de que haba sido engaado. T y tus mojes habis cometido un delito muy grave. Despus de hablar contigo, me he dado cuenta de la importancia del libro y no puedo tolerar que le sea arrebatado a mi pueblo, pues lo posee desde hace ms de cien aos. Sois un peligro y no os puedo dejar libres.

Prometiste que liberaras a mis compaeros. Fue lo que acordamos acaso tu palabra no vale nada? No conoca la historia del libro, lo siento, pero ser Teuman el que decida qu hace con vosotros. Veo que Mushabat no estaba del todo equivocado. A qu te refieres? Eres un hombre sin palabra, no eres el digno lder que un pueblo necesita dijo Ging-Liu desafiante, mirndole a los ojos. Quiz Mushabat tuviera razn cuando dijo que no eras el legtimo caudillo de Sari. Jusman no pudo reprimirse y golpe con fuerza al monje que cay al suelo. Nunca deb contarte la historia del libro, he traicionado a mi pueblo y me siento avergonzado por ello dijo con pesar Ging-Liu. El caudillo observaba al yuezhi, estaba destrozado, hundido. Vio como se arrodillaba y ocultaba su cara entre las manos. En ese momento, un soldado entr por la puerta. Seor, el shaman se encuentra indispuesto le dijo el soldado, en su lugar he trado al esclavo Afarat. No importa, ya me lo figuraba. Afarat quiero que cures la herida de este hombre y de sus amigos orden Jusman. Afarat mir al anciano, que se encontraba arrodillado. Era un desecho humano. La tnica sucia y ensangrentada dejaba ver un cuerpo dolorido y mutilado. Pero lo que ms impresin le caus a Afarat fue su mirada. Sus ojos carecan de expresividad, estaban vacos, carentes de vida y esperanza. Pareca un hombre resignado a su suerte, un hombre que esperaba, como una liberacin, la llamada de la muerte. Era un alma atormentada que deseaba encontrar la paz. Afarat pidi agua caliente y paos limpios. Mezcl el agua con unas hierbas y comenz a limpiar el mutilado pi del yuezhi. El monje le sonri. T estabas en el bosque le dijo Ging-Liu muy dbilmente. No parecan palabras de reproche, pero Afarat no poda aguantar su mirada. Sin decir palabra, continu auscultando al yuezhi. Tena moratones y cortes por todo el cuerpo, pero lo ms grave era la amputacin de tres dedos de su pie derecho. Con un trozo de tnica, el monje se haba hecho un rudimentario vendaje, pero la herida se haba infectado y el yuezhi tena fiebre. Este hombre est muy enfermo, su pie amputado se ha infectado y tiene fiebre, si vuelve a la cueva morir. Por favor suplic el asirio, te ruego que permitas que l y sus amigos sean trasladados a la palloza de sanacin. All podr curar sus heridas.

Jusman mir al asirio, que le observaba con ojos suplicantes. No era mala idea, era su obligacin proteger la vida de los yuezhi hasta la llegada del enviado de Teuman, y ya haba muerto uno durante el interrogatorio. No era conveniente que murieran ms antes de volver a ser interrogados por los emisarios del rey. Est bien, ordenar que trasladen a los yuezhi a la choza de sanacin, pero los amigos de Mushabat permanecern en la cueva. A ellos tambin quiero que les cuides hasta que llegue el enviado del rey y nos diga qu hacemos con ellos. La choza de sanacin se encontraba cerca de la palloza de Itbala. De estructura ovalada, estaba compuesta por diez camastros, varias estanteras y algunos arcones con vendas y todo tipo de hierbas. Jusman orden que los dos enfermos que se encontraban en ese momento en la choza, fueran enviados a sus casas, donde seran tratados. No quera que los yuezhi tuvieran ninguna relacin con nadie de la ciudad. Tal y como haba ordenado Jusman, los yuezhi fueron llevados a la choza de sanacin. Todos excepto Hassalin, que continuaba encerrado en una celda de la cueva, no haba sido torturado, ni estaba enfermo. Jusman, decidi que era ms prudente dejarle encerrado en la cueva. En la choza de sanacin era ms fcil escapar. Afarat encontr a los yuezhi completamente desahuciados, no haba parte de su cuerpo que no hubiera sido golpeada, adems, estaban deshidratados y mal nutridos. A un yuezhi le haban amputado varios dedos de su mano derecha y todos tenan cortes profundos que, en muchos casos, se haban infectado. Afarat desinfect los cortes que sufran los yuezhi con agua caliente mezclada con lavanda y luego les aplic aloe vera para facilitar su cicatrizacin. Para bajarles la fiebre, les dio a beber una infusin de menta. Despus de realizar las primeras curas, se dirigi a Jusman, que le observaba con atencin. Estos hombres estn muy graves, adems de las heridas que han sufrido, estn deshidratados y desnutridos. Si quieres que vivan hasta que llegue el enviado del rey, debern recibir los cuidados que yo diga le dijo a Jusman. Qu necesitan? Debern beber agua fresca, por lo menos dos litros al da y tendrn que comer. Que hoy y maana coman sopa de gallina y a partir de maana leche, queso, dtiles y algo de carne. Debern comer por lo menos tres veces al da. Estos criminales van a comer mejor que yo dijo Jusman con sarcasmo. De ti depende que vivan o mueran le respondi Afarat. As se har, pero hasta que recobren la salud, cuando se encuentren en mejor estado volvern a la cueva. Durante varios das los yuezhi recibieron los cuidados que Afarat haba ordenado. Itbala, ya restablecido de su indisposicin, ayudaba al asirio en el cuidado de los yuezhi. Les cambiaban los vendajes, preparaban infusiones y curaban las heridas. Durante todo este tiempo, Afarat apenas haba intercambiado alguna palabra con ellos. l les observaba con atencin. Escuchaba sus meldicos rezos, que le

transportaban a otras tierras lejanas y desconocidas, observaba como, durante horas, permanecan con las piernas cruzadas y con los ojos cerrados. Les habra preguntado tantas cosas de su pas y de sus tradiciones. Pero no poda, la culpabilidad por haberles denunciado se lo impeda. Senta vergenza de s mismo. Miraba a aquellos monjes y la grandeza que transmitan le hacan sentirse pequeo, un ser inferior. l no era ms que un delator. No te aflijas le dijo un da Ging-Liu, hiciste lo que tenas que hacer. Afarat no dijo nada, segua atendiendo el profundo corte que uno de los yuezhi tena en el brazo. Eres esclavo, no tenas eleccin le dijo el yuezhi. Siempre hay eleccin le contest Afarat. El yuezhi observ a Afarat, era evidente que no siempre haba sido esclavo. Era experto en las artes curativas y su porte no era el de un simple servidor. Se concentr en su aura y pudo ver que un increble dolor martirizaba su corazn. Ese dolor iba ms all de su mera existencia como esclavo. Se trataba de un hombre al que la vida, le haba arrebatado todo lo bueno que un buen da tuvo a bien entregarle. El mdico sufra. No te martirices por nosotros, tu dolor ya es lo bastante fuerte le dijo el yuezhi, con compasin. Adems, con tus sabios cuidados has espirado cualquier mal que nos hubieras hecho. Todava segus siendo prisioneros y muchos de vosotros estaris mutilados de por vida. Querido amigo, no hay peor mutilacin que la del alma. Las mutilaciones del cuerpo son banales si el espritu est en paz y en equilibrio con la naturaleza. Los sacerdotes asirios dicen que las enfermedades son castigos de los dioses por vulnerar el equilibrio con el universo. Si lo piensas bien, decimos lo mismo pero desde otro punto de vista. En nuestro caso, el papel que les damos a los dioses es bien distinto. Ahora vosotros estis en paz y en equilibrio con la naturaleza? le pregunt Afarat. Ging-Liu, sonri. Nuestro equilibrio est alterado, pero volver a restablecerse en poco tiempo. No te entiendo. Cmo vais a restablecer vuestro equilibrio siendo prisioneros y con miembros mutilados? Como te he dicho antes, el cuerpo no es ms que un recipiente, qu ms da que est roto o incompleto? Lo importante es el contenido de ese recipiente. Ahora

nuestro espritu, que es el contenido del recipiente, no est en equilibrio porque no es libre. Nuestra alma debe ser libre. Los yuezhi hemos nacido para ser libres no prisioneros, preferimos la muerte que vivir encerrados. Cuando seamos de nuevo libres, nuestro espritu volver a estar en paz y te aseguro que esto, ocurrir pronto. Afarat le mir fijamente sin entender exactamente a qu se refera. Escapar de la ciudad no sera tarea fcil y, aunque su salud haba mejorado en los ltimos das, todava estaban dbiles y algunos mutilados. Estaba convencido que nunca conseguiran salir de su prisin. T buscas la libertad para volver a estar con los tuyos verdad? le pregunt Ging-Liu. Afarat se limit a asentir, era incapaz de decir ninguna palabra. Necesitamos tu ayuda para liberar a Hassalin le dijo el yuezhi. Si nos ayudas, te sacaremos de esta ciudad y volvers a ser libre qu dices? Por supuesto dijo entusiasmado, la vida sin mi familia no tiene sentido. Hara cualquier cosa por salir de aqu. Debemos darnos prisa y huir de aqu antes de que llegue el enviado del rey Teuman. Dime qu tengo que hacer. De momento cuida de nuestras heridas; esperaremos a la luna nueva. Era una maana fra de comienzos de invierno. Un cielo azul sin mcula salud a Afarat cuando sali de la choza de los esclavos. Se diriga a la cueva para asistir a Hassalin. Haban pasado varias semanas desde el robo del libro y, a pesar de los esfuerzos de los soldados de Jusman, no se haba encontrado ninguna pista de Mushabat ni del libro. El caudillo haba enviado espas e informadores a las cuatro esquinas del mundo conocido, pero todava no haba obtenido ninguna respuesta. Si no encontraba el libro pronto, el deshonor caera sobre l y podra correr el riesgo de ser cesado como caudillo. Deseaba capturar a Mushabat y recuperar el libro antes de la llegada del enviado del rey. Los yuezhi haban mejorado de sus heridas y Afarat tema que, en cualquier momento, Jusman, ordenase que volvieran a la cueva. Deberan darse prisa si queran escapar, y despus de varias semanas de espera, el ansiado da haba llegado, esa noche haba luna nueva. Afarat lleg a la palloza donde se ocultaba la cueva, y cruz la puerta franqueado por los soldados que hacan guardia. Le sonrieron y saludaron. Otro guardia, de imagen ms huraa, le abri la trampilla a regaadientes y Afarat comenz a bajar las escaleras con mucho cuidado para no caerse. A pesar de que bajaba por esas mismas escaleras casi todos los das, no se haba acostumbrado al nauseabundo olor de la cueva. Entr en una celda donde se encontraban varios seguidores de Mushabat. Eran los hombres que no haba identificado, por lo que no estaba clara su implicacin en el robo. An as, haban sido torturados y sus cuerpos reflejaban el

resultado de los mtodos que los soldados de Jusman utilizaban para conseguir arrancar las confesiones de sus encarcelados. Un soldado le coment a Afarat que uno de ellos haba confesado estar implicado en el asesinato de uno de los soldados del rey, pero su declaracin no encajaba con la del resto de detenidos, y Jusman interpret que su declaracin se debi a la tortura, y que el hombre no deca la verdad, simplemente quera que cesase su sufrimiento y tener una muerte rpida. Afarat cur las heridas de los prisioneros y cambi sus vendajes. A diferencia de los yuezhi, los hombres de Mushabat no haban mejorado su estado fsico. Alguno tena la fiebre muy alta y uno de ellos muri. Sin duda, el ambiente de podredumbre en el que se encontraban, no ayudaba a mejorar su salud. Despus de asistir a los hombres de Mushabat, se dirigi a la celda de Hassalin. Se encontraba en la planta ms profunda de la cueva donde el calor, la humedad y el olor a detritus, eran an ms insoportables. Un soldado con la cara oculta tras un trapo hmedo le abri la puerta, y entr en la oscura celda. Iluminado por una antorcha pudo ver al gigante yuezhi sentado de espaldas a la puerta con las piernas flexionadas. Estaba ms delgado, pero su estado de salud pareca bueno. No haba sido torturado. El yuezhi no hizo ningn gesto, ni se inmut cuando oy la puerta abrirse a su espalda. Afarat coloc la antorcha en la pared y se acerc con cierto temor al gigante. Saludos, Hassalin, soy Afarat. El yuezhi no hizo ningn gesto. Segua con los ojos cerrados, la cabeza ligeramente levantada y las manos apoyadas en las rodillas. Veo que te encuentras en perfecto estado dijo Afarat, en un intento de llamar la atencin del gigante. Hassalin segua meditando con los ojos cerrados y sin inmutarse, como si se encontrara solo en su celda o en un lugar lejano. Traigo un mensaje del maestro Ging-Liu le susurr Afarat al odo, asegurndose antes de que el guardia no le pudiera or. El gigante abri los ojos y gir ligeramente la cabeza hacia el hombre que le haba susurrado el nombre su maestro. El asirio haba conseguido captar la atencin del yuezhi.

Captulo XVI
El sol se ocultaba tras las montaas, cuando Afarat se dispona a cambiar la venda a uno de los yuezhi. Un soldado con cara de pocos amigos se le acerc y le dio un ligero golpe en la espalda. Esclavo, date prisa y acaba con lo que ests haciendo, pronto va a anochecer y ya sabes que nadie puede salir de sus casas durante el toque de queda le advirti el soldado. Ya estoy terminando, no me llevar ms de un minuto le dijo Afarat sin mirarle, mientras cambiaba el vendaje del mutilado pie de Ging-Liu. Afarat termin de cambiar el vendaje y sali por la puerta de la choza de sanacin franqueado por los soldados. Esperad un momento, creo que he olvidado algo dijo Afarat, volviendo a la choza. Haba llegado el momento. Aprovechando que la puerta estaba abierta, los cinco yuezhi se dirigieron rpidamente hacia los soldados, que no esperaban unos movimientos tan giles en unos hombres a los que se les supona enfermos y mutilados. Los monjes no tuvieron problemas en inmovilizar y aturdir a sus guardianes, luego corrieron hacia la cueva. A Afarat le costaba seguirles, pues se movan como centellas y no pareca que tocasen el suelo, era como si flotaran sobre l. Cuando llegaron a la cueva, se desembarazaron sin problema de los soldados que estaban de guardia. Entraron en la choza, levantaron la trampilla y se encontraron con Hassalin, que ya haba abierto la puerta de su celda con la llave que la haba proporcionado Afarat. Los siete prfugos corrieron hacia la muralla norte, la ms prxima al bosque. Se movieron raudos por las callejuelas ocultndose de las patrullas que velaban el toque de queda. Despus de correr durante varios minutos, llegaron a la muralla de la ciudad. Esperaron a que la guardia que se encontraba sobre la muralla hiciera su ronda. Hassalin, cuando se asegur de no ser descubierto por los soldados, se acerc al muro y se peg a l. Luego otro monje corri hacia el yuezhi y de un salto, se puso encima de l. Otro monje hizo lo mismo y se subi en la espalda del ltimo compaero. Todos los monjes hicieron lo mismo hasta que crearon una escalera humana que super la altura de la muralla. El ltimo en subir fue Afarat. No lo hizo con la misma agilidad que el resto de prfugos, pero consigui trepar por la muralla sin demasiadas dificultades. Despus, uno a uno fue subiendo por las espaldas de sus compaeros. El primero en subir fue Hassalin que haba soportado la torre de seis yuezhi. A pesar de su tamao, subi con gran agilidad por las espaldas de los monjes mientras stos se aferraban con fuerza en las piernas del yuezhi que tenan encima. Una vez que subi Hassalin, agarr los brazos del compaero que se encontraba encima de todos. Los yuezhi fueron subiendo por las espaldas del monje que les preceda, hasta que todos se encontraron encima de la muralla. Sonrean y felicitaban cuando vieron que la

guardia que haca la ronda, se diriga hacia ellos. Todava no les haban visto, pero deban darse prisa si no queran ser descubiertos. Hassalin fue el primero en descolgarse de la muralla sujetndose en una almena. Luego baj otro yuezhi por su espalda y se sujet a sus piernas. El resto de prfugos hicieron lo mismo, mientras que la guardia se les acercaba. Afarat era el ltimo en bajar. Pegado a la almena, vio como los soldados estaban llegando a su altura. Estaba protegido por las sombras, pero si haca algn movimiento, sera descubierto. Mir hacia abajo y vio como Hassalin le apremiaba con la mirada para que se diera prisa. Los soldados se acercaban. No haba tiempo. Afarat mir a Hassalin. Iros sin m le susurr, y dile a tu maestro que siento todo el mal que os he hecho. Los soldados le descubrieron y corrieron hacia l dndole el alto, mientras desenvainaban sus espadas. Afarat corri alejando a los soldados de la presencia de los yuezhi. Oy el sonido de un cuerno de guerra. La guardia haba dado la voz de alarma. Mir atrs y vio un grupo de soldados que pasaron por la muralla donde se encontraban colgados los monjes y no les vieron. Respir aliviado. Alto a la guardia! orden un soldado. Rndete, no tienes escapatoria! grit otro. Salieron soldados por todas partes. Afarat se detuvo un instante y busc con la mirada el mejor camino para poder escapar. Entonces sinti un fuerte golpe en la cabeza y, mientras caa al suelo, oy unas voces lejanas que le identificaban como el esclavo asirio. Su mente viaj hasta su niez, sus verdaderos aos de felicidad. Se vio saliendo de su casa una noche sin luna. Rememor el da que presenci el nacimiento de un nio. Normalmente era una matrona la que atenda a la parturienta, mientras que las mujeres iban y venan con paos y agua caliente. El parto prcticamente era un acto secreto de las mujeres, donde la presencia masculina estaba prohibida. Ese caso fue distinto, la mujer se encontraba muy dbil, haba perdido mucha sangre y el nio no poda salir por el tero. Eran altas horas de la noche y dos mujeres, bastante alteradas, golpearon la puerta pidiendo ayuda. Alamkar se puso la tnica, abri la puerta y despus que las mujeres le pusieron en antecedentes, cogi sus utensilios de trabajo y sin ms dilacin, las acompa a la casa de la parturienta. Kalam corri tras l por las calles oscuras, guiado por las dos mujeres que corran como llevadas por el diablo. Cuando el mdico lleg a la casa, entr en la habitacin donde se encontraba la futura madre. En la casa, slo se escuchaban sollozos y rezos de varias mujeres que se encontraban en una estancia anterior. Kalam aprovech un ligero descuido de las mujeres y entr en el hogar. Despus, protegido por unas cortinas que tapaban una ventana, se situ en una parte de la estancia que le permita ver toda la escena. En la habitacin se encontraba su padre, acompaado por las dos mujeres que fueron a buscarle. La parturienta estaba muy dbil. Empapada en sudor, jadeaba y se mova entre inquietantes convulsiones. El nio viene de lado dijo su padre.

Dios mo solloz una de las mujeres, qu puede hacer? La nica solucin es abrir la barriga y sacar al nio por all. Quiere abrirla en canal? grit la otra mujer. Quiere matarla! Si no lo hacemos rpidamente, los dos morirn dijo serenamente el mdico, que saba cmo proceder en estos casos. Ahora, por favor, necesito que me dejen solo. Las mujeres intentaron protestar, pero un solo movimiento de mano de su padre bast para que abandonasen la estancia. El mdico abri la alforja y sac una pequea botella que contena un lquido transparente. Se digiri hacia la paciente y, en pequeos sorbitos, le dio de beber. En un breve instante, la mujer se dej llevar por un grato sueo, y no despertara hasta pasadas varias horas. Cuando comprob que la mujer dorma plcidamente, le tom el pulso, le levant suavemente los prpados y dirigi los odos hacia su respiracin. Luego tom de la alforja un enorme cuchillo, cogi un pao de algodn y lo empap con vino; posteriormente pas el cuchillo por una vela para desinfectarlo. Clav la punta del cuchillo a la altura del esternn y suavemente fue rajando la barriga de la paciente mientras el lecho se cubra del color bermelln. Introdujo sus manos suavemente en las entraas de la mujer y sac a una pequea criatura que, cubierta de sangre, no se mova y pareca muerta. El mdico cogi una pequea navaja y cort el cordn umbilical que le una a su madre. Tom una manta y envolvi a la criatura, le dio un pequeo golpecito y el atronador ruido de un nio llorando inund la instancia. El nio est vivo, ahora quin me necesita es la madre dijo Alamkar. En la habitacin de al lado, las mujeres oyeron los lloros de la criatura, pero no se atrevan a entrar por miedo al mdico. Se limitaron a consolar al aterrorizado padre, que no haca otra cosa que llevarse las manos a la cara y al cielo implorando a los dioses, mientras lloraba completamente desconsolado. El mdico se situ frente a su paciente, que estaba envuelta en un charco de sangre y sumida en un plcido sueo. Cogi de su bolsa una aguja, la hilvan y con suavidad y paciencia fue cerrando la brecha que la mujer tena en su estmago. Una vez hubo cosido a su paciente, la lav con agua caliente y vino, la cambi de lecho, lo limpi y situ a la feliz parturienta de nuevo en l. Volvi a tomarle el pulso, le levant suavemente los prpados y acerc su odo a la boca para escuchar su leve respiracin. Mujeres, ya podis entrar dijo el mdico saliendo de la estancia , la madre est dormida pero se encuentra en buen estado. Por cierto, es un nio y muy fuerte. Las mujeres corrieron hacia la joven madre, a la que encontraron plcidamente dormida y junto a ella, contemplaron a un pequeo beb que dormitaba protegido en su regazo. La estancia estaba limpia y la parturienta dorma tranquilamente, como si nunca hubiera estado al lmite de la muerte. Las mujeres se pusieron a llorar y abrazaron y besaron al mdico. El padre de la criatura, entr en la estancia y se dirigi hacia su mujer y su hijo. Al comprobar que ambos estaban en perfecto estado, mir al mdico y corriendo, se abalanz sobre l dndole un abrazo

tan fuerte, que casi se caen ambos hombres al suelo. Las mujeres empezaron a rer y lo que haca un momento era angustia, dolor y tristeza, ahora eran risas y felicidad. Justo en ese momento, se percataron de la presencia del nio, que desde su pequeo escondite, haba visto toda la escena. En otro momento, le habra cado una buena reprimenda de su padre, no eximida de algn que otro golpe. Pero una vez que el mdico explic que ese mocoso era su hijo y que le haba seguido hasta la casa, volvieron las risas y caus gracia la audacia del chiquillo. Fue en ese momento, cuando decidi que sera mdico como su padre, y que curara las desgracias de sus semejantes, llenando de felicidad todos los lugares donde l se encontrara. Sera mdico, un gran asu del cual su padre se sentira orgulloso. Sera el mejor mdico del mundo, viajara por toda Asiria y todo el mundo hablara de l. Los reyes de lejanos pases le pediran consejo y las mujeres caeran a sus pies, rendidas ante su sabidura. Un ruido de pisadas y el crujido de una puerta oxidada mientras se abra, borraron sus recuerdos y volvi a su sombra realidad. Abri los ojos con dificultad, pero no pudo ver nada, la oscuridad le rodeaba. No saba dnde se encontraba, pero el olor a podredumbre de la estancia, le era familiar. Sinti un escalofro y el terror le sobresalt, se encontraba en la cueva. Comenz a respirar con dificultad y el corazn le lati con fuerza. Sus ojos an no se haban aclimatado a la oscuridad y alarg los brazos con desesperacin, intentando tocar la pared. Abatido y asustado, hundi su rostro en sus manos y comenz a llorar. Jusman le observaba desde una ventana de la puerta de la celda. Contemplaba como el asirio, acurrucado en una esquina, respiraba con ansiedad. l se lo ha buscado, aqu no sobrevivir ni una semana, pens el caudillo. Abri la puerta de la celda y se acerc a l. Afarat vio que unas sombras con antorchas se aproximaban, pero no poda distinguir de quin se trataba. La cabeza le dola y su visin era borrosa. Por qu lo hiciste? le pregunt Jusman. Afarat identific la voz, pero no dijo nada, tena la mente confusa y no recordaba nada. Contesta al caudillo, esclavo! le grit un soldado mientras le golpeaba con un palo en el hombro. Djale, todava no se ha recuperado del golpe. Traedle agua orden Jusman. Un soldado sali y trajo una escudilla con agua. Le dio de beber a Afarat que lo hizo con avidez. Comenz a recordar. Se vio huyendo por las callejuelas de la ciudad junto con los yuezhi. Vio como llegaban a la muralla y los extranjeros treparon por ella subindose unos sobre otros. Record como saltaron hacia el otro lado de la muralla, haca el exterior de la ciudad, hacia la libertad. Entonces vio como varios soldados se acercaban a l. Durante unos instantes, dud pero despus, huy seguido por los soldados. No quera que la guardia apresara a los yuezhi. Oy voces que le ordenaban que se detuviera. En un momento, se vio rodeado por varios soldados. Record como

un soldado lleg por su espalda y le golpe con una maza. Haba sido capturado y encerrado en la cueva. Por qu les ayudaste a escapar? volvi a preguntarle Jusman. Ellos queran ser libres como yo susurr Afarat. Yo les ayudara a ellos y ellos me ayudaran a m. No soy un esclavo! exclam con todas sus fuerzas, sin poder reprimir las lgrimas. Te has buscado tu propia ruina. Ahora no eres un esclavo, eres carne de patbulo. Afarat levant la cabeza y mir a Jusman. Qu va a ser de m? Eso lo decidir el enviado de Teuman, pero tu delito es muy grave y la pena se paga con la muerte. El enviado decidir si tendrs una muerte rpida o lenta. Jusman se acerc a l y se agach. Espero por tu bien que sea una muerte rpida le susurr al odo. Dos semanas despus del arresto de Afarat, lleg el enviado de Teuman, doscientos soldados le acompaaban. Entr por la puerta de la ciudad, franqueado por los soldados sarianos y se dirigi hacia la casa de Jusman. Era un hombre maduro, tena la mirada de un depredador y la dureza de sus rasgos intimidaba al ms osado. Tena el porte de un noble. Un yelmo con penacho oscuro cubra un pelo negro que comenzaba a clarear. Los labios, finos y endurecidos por las guerras, estaban ocultos por una barba larga y cana. Jusman le esperaba en su casa acompaado por varios consejeros. Saludos Jusman, mi nombre es Marlat soy general de nuestro amado rey Teuman. Vengo a ocuparme personalmente de la investigacin por la muerte de nuestros soldados y del robo del libro dijo con voz seria, nada ms desmontar. Saludos, general. Supongo que estars cansado despus de un viaje tan largo, mis siervos te han preparado algo de comer. Luego, si es tu deseo, podrs descansar. Me parece bien, mientras comemos ponme en antecedentes. Jusman orden a un guerrero que atendiera a los soldados de Teuman y a sus monturas, luego entraron en la casa de Jusman, donde ya se haba preparado una mesa con alimentos y bebidas. El caudillo inform de todo lo ocurrido a Marlat sin omitir ningn detalle. El general le escuchaba con atencin, mientras coma y beba con fruicin. Cuando Jusman termin de hablar, Marlat cogi un vaso de kumis y se lo bebi de un trago. Me gusta vuestro kumis, me llevar un par de barriles a Bhakri dijo el general escita.

Ser un regalo del pueblo de Sari por tu colaboracin en este triste asunto. El general le mir con indiferencia, en ningn momento haba pensado pagar los barriles. Resumiendo; tenemos a un tal Mushabat, que junto con varios cmplices, mataron a los soldados del rey y robaron el libro. Su objetivo era vendrselo a un grupo de yuezhi que fueron detenidos pero, un esclavo asirio, les ayud a escapar. Tenemos prisioneros a los cmplices de Mushabat y al esclavo pero Mushabat y los yuezhi han escapado es correcto lo qu digo? pregunt Marlat. As es confirm Jusman. De cuntos hombres se compona el grupo de Mushabat? De diez hombres. Bien, pasado maana ejecutaris a cinco de ellos en la plaza de la ciudad. Sern lentamente mutilados, as todo el pueblo de Sari sabr lo que les hacemos a aquellos que incumplen las leyes de nuestro rey. En cuanto a los yuezhi, cuando regrese a Bhakri informar al rey, y supongo que enviaremos una embajada a Kushan para exigirles que nos los entreguen, aunque dudo mucho que hayan vuelto a su tierra. Y qu les ocurrir al resto de prisioneros? Sern llevados a Bhakri, all sern ejecutados ante el rey. Tambin os llevaris al esclavo asirio? Marlat se acariciaba la barba mientras pensaba qu hacer con el esclavo. Me dijiste que fue mdico en Asiria y que incluso sirvi en la corte del rey Assarhaddon verdad? Eso es lo que dice l. No comprobaste si lo que deca era cierto? Es evidente que miente qu haca el asu de Assarhaddon mal herido perdido en el desierto? Llvame ante l, quiero verle orden Marlat. La luz de las antorchas ceg a Afarat. Haba perdido la nocin del tiempo y desconoca cunto tiempo llevaba encerrado en la cueva. Cuando Marlat entr en la celda, vio un sucio bulto acurrucado en una esquina. Se acerc al asirio y puso su antorcha cerca de su rostro, quera ver la cara de quien se haca pasar por mdico de Assarhaddon. Enfrente tena a un hombre vestido con harapos que emanaba un olor nauseabundo. Estaba muy sucio y se podan ver restos de sangre reseca en las ropas. No pareca haber sido torturado, pero las visitas que le hacan los carceleros eran frecuentes. Afarat se protegi los ojos de la luz de la antorcha y se acurruc an ms en la esquina.

Dicen que te llamas Afarat, pero que tu verdadero nombre es Kalam es cierto? pregunt Marlat. Afarat mir hacia el hombre que haba pronunciado su casi olvidado nombre y asinti. Tambin dicen que has sido mdico personal de Assarhaddon, rey de Asiria prosigui Marlat. Agua por favor, necesito agua dijo Afarat en un hilo de voz. Marlat mir a uno de los carceleros que inmediatamente sali de la celda a por un pellejo de agua, volviendo poco despus. El general le entreg el valioso lquido y bebi con avidez. Traedle algo de comida a este hombre, parece un saco de huesos orden Marlat. El general escita observ al deshecho humano que tena delante, pero no sinti ninguna pena por l. Deseaba que fuera verdad que se trataba del asu de Assarhaddon, de esta manera, podra proporcionar interesante informacin sobre el rey asirio. El ruido de una puerta que se abra distrajo los pensamientos del general, y un soldado con pan, queso e higos secos, entr en la celda. Afarat mir con gratitud a aquel hombre y, aunque estaba muerto de hambre, comi muy poco. Su estmago llevaba varios das sin recibir apenas alimento y era consciente del peligr que corra si coma mucho de golpe. Marlat observ como Afarat esconda parte de la comida entre sus sucios ropajes. No temas por la comida le dijo, ordenar que seas alimentado todos los das. Gracias. Ahora dime si es verdad qu has sido mdico en la corte del rey Assarhaddon. Afarat bebi un poco ms de agua. Estaba dolorido y todava tena hambre, pero los alimentos que le haba proporcionado ese hombre, haban aliviado un poco su sufrimiento. Mi verdadero nombre es Kalam, hijo de Alamkar. Durante aos ejerc la noble profesin de asu en mi ciudad natal, Assur, hasta que me traslad junto con mi mujer Damkira y mi hijo Nabui, a la ciudad de Nnive el recuerdo de su familia lleg a su mente, sinti un pinchazo en el corazn y no pudo evitar que se le humedecieran los ojos y se le trabase la voz. Marlat mir con atencin al esclavo y pudo ver el profundo dolor que habitaba en su corazn. Esper a que se recuperara de la emocin, no quera presionarle. Despus de varios aos de trabajo en Nnive, consegu el puesto de mdico personal del rey Assarhaddon.

Cmo conseguiste ese cargo? le pregunt Marlat. Consegu curarle de una grave enfermedad y, como agradecimiento, me nombr su mdico personal. Continua. Serv a la familia real durante varios meses. Un da, el rey, inici una campaa militar contra los cimerios y me orden que acompaara al ejrcito como cirujano. Durante una batalla, fui atacado por varios soldados pero logr escapar malherido. Despus, despert en una carroza escita. Me dijeron que nos dirigamos a Sari, donde fui comprado por Jusman, caudillo de la ciudad. Puedes demostrar qu has sido mdico de Assarhaddon? El rey me entreg el anillo que me distingua como empleado real, pero supongo que los escitas me lo robaron cuando me encontraron. Sabes t algo del anillo? pregunt Marlat a Jusman, que se encontraba en la puerta de la celda. No tengo ni idea, cuando me lo vendieron no traa nada de valor consigo le respondi Jusman, encogindose de hombros. Marlat comenz a hacer preguntas a Afarat sobre Assarhaddon y la familia real. Pregunt sobre sus rasgos fsicos, su personalidad, sus gustos y aficiones. Luego le pregunt por el squito real, por la reina madre, por el sacerdote, por los gobernadores. Despus, le pidi que describiera el palacio. Cuando el asirio termin de responder a todas sus preguntas, Marlat le mir satisfecho y orden que le trasladaran a una celda ms salubre. Asqueado por el horrible olor, el general escita dio una fuerte bocanada de aire fresco nada ms salir de la lgubre prisin. Hace muchos aos estuve con nuestro rey en Nnive comenz a contarle el general a Jusman. Teuman an era prncipe, diriga una embajada de nuestro pas, negocibamos la venta de cientos de nuestros caballos. Nos atendi personalmente el rey Senaquerib, padre de Assarhaddon. Nuestro rey era joven e impulsivo y, cuando volvamos a Bhakri, tuvimos un pequeo percance con una patrulla asiria y necesit ser atendido por un mdico en Assur. Afarat ha descrito a la perfeccin las ciudades de Nnive y Assur, adems del palacio. No conozco personalmente al rey asirio, ni a sus consejeros o gobernadores pero, segn nuestros espas e informadores, los nombres coinciden con los que me ha dicho Afarat. Quieres decir qu es cierto que era mdico del rey de Asiria? pregunt Jusman, fingiendo incredulidad. Eres un estpido le espet el general, has tenido en tu poder al mdico del rey ms poderoso del mundo y no has sido consciente de ello. Es lamentable que ni siquiera te hayas molestado en hablar con l, para corroborar si lo que deca era cierto o no. Teuman ser debidamente informado de tu negligencia, otra ms.

Pens que menta cmo poda creer que un miserable esclavo haba sido mdico de Assarhaddon? intent justificarse Jusman. A tu pueblo s le dijiste que el esclavo haba sido el mdico del rey de Asiria. Jusman le mir sorprendido. Me lo han asegurado algunos vecinos tuyos. Tena que justificar su alto precio. Saba que tena conocimientos mdicos, as me lo confirm nuestro shaman, pero en ningn momento pens que haba sido el mdico de Assarhaddon. Lo ms triste es que ni siquiera te molestaras en comprobarlo. Eres un necio. Haz los preparativos para las ejecuciones, quiero volver cuanto antes a Bhakri le orden Marlat con desprecio. La plaza mayor de Sari estaba atestada de gente. Toda la ciudad quera estar presente en la ejecucin de los condenados. Los cinco prisioneros haban sido tumbados sobre una mesa de madera. Estaban colocados con los brazos y las piernas estiradas sujetadas por grilletes. A cada lado de la mesas se encontraban los verdugos, que portaban una gran hacha de un solo filo. Jusman observaba la escena desde una tribuna, a su lado se encontraba Marlat y los consejeros. Un condenado suplic clemencia mientras que otros lloraban en silencio. Todos estaban aterrados. Jusman levant su brazo derecho y lo baj con fuerza. Los verdugos, nada ms ver el movimiento de su caudillo, cercenaron el brazo izquierdo de los ajusticiados a la altura del hombro y comenzaron a gritar y retorcerse de dolor. Suplicaban, mediante gritos desesperados, la clemencia que el enviado del rey no les iba a conceder. Jusman volvi a levantar la mano y a bajarla. Los verdugos cortaron la pierna derecha de los reos a la altura de la rodilla. Dos de los verdugos erraron el primer golpe y tuvieron que dar un segundo hachazo. Los alaridos de dolor asustaron a una bandada de pjaros que emprendieron el vuelo huyendo despavoridos. La multitud, que al comienzo de la ejecucin jadeaba divertida e insultaba a los prisioneros, permaneca en silencio, impactada por el infinito sufrimiento de los condenados. Entonces Marlat se levant de su asiento. Pueblo de Sari, este es el castigo que recibirn todos aquellos que atenten contra las leyes de nuestro rey! Los delitos por los cuales estos hombres han sido condenados, son muy graves y solamente mediante su dolor y agona, se ver expugnada parte de su culpa. Estos hombres han matado a diez soldados y robado vuestro mayor tesoro, vuestro libro de la lucha. Tienen el castigo que se merecen! exclam el general. Un murmullo recorri a la multitud, que no tard en gritar e insultar a los prisioneros. En pocos minutos, los gritos de la muchedumbre ocultaron los alaridos de dolor de los mutilados. El pblico quera ms. Marlat mir a Jusman y ste volvi a levantar y a bajar su brazo. Varios hombres se acercaron a los ajusticiados con tinajas y antorchas. Empezaron a verter un lquido negro con un fuerte olor sobre los cuerpos doloridos de los prisioneros, que no dejaban de gritar. Uno de ellos tuvo suerte y perdi el conocimiento. Cuando los verdugos comprobaron que todos estaban bien impregnados de brea, cogieron la antorcha que traan sus asistentes y les prendieron

fuego. Una columna de humo negro se levant por toda la ciudad, impregnndola con el olor a brea y a carne quemada. Los gritos desgarrados de dolor fueron acallando y en pocos segundos el silencio se adue de la ciudad. Marlat parti al da siguiente hacia Bhakri, junto con cien soldados y el resto de prisioneros. El general dej a otros cien soldados en Sari para que patrullaran por toda la regin en busca de los fugitivos. Jusman continuaba siendo caudillo de la ciudad, pero sera relevado si no encontraba a Mushabat y recuperaba el libro robado. Marlat le haba dado seis meses de plazo.

Captulo XVII
El palacio de Gaza era uno de los edificios ms hermosos del mundo conocido. Tapices medos, muebles de madera de cedro y exquisitos frescos, adornaban el singular edificio, que exhiba una gran suntuosidad, a pesar de que Gaza, no era ni mucho menos una ciudad rica y prspera. El rey Sil-Bal no era precisamente querido por su pueblo. Mientras muchos de sus sbditos vivan en la ms profunda de las pobrezas, su rey no paraba de malgastar el oro que recaudaba de los impuestos en caprichos caros y en muchos casos absurdos. Y, ahora, el pueblo tena que alimentar a los casi cien mil soldados asirios. Sil-Bal, esperaba que pronto marcharan hacia Egipto pero llevaban ya ms de un mes en la ciudad esperando noticias de Assarhaddon. Tena seras dificultades en poder alimentar al inmenso ejrcito asirio y se haba visto obligado a requisar alimentos a los humildes pescadores y campesinos. Aunque Artacomo, le haba prometido una gran suma de dinero para compensar el costoso mantenimiento de su ejrcito, la dificultad era otra. En Gaza no haba alimento suficiente para dar de comer a su pueblo y a las tropas aliadas. Por culpa del hambre, las revueltas en la ciudad eran cada vez ms frecuentes, y Sil-Bal tema un gran levantamiento que pudiera costarle la corona. Artacomo se encontraba en palacio, comiendo con el rey Sil-Bal y sus capitanes. La situacin era insostenible y ambos lo saban. El ejrcito asirio tena que partir o toda Gaza morira de hambre. Te pagar con creces lo que ests haciendo por nosotros le dijo Artacomo mientras coga una uva de una bandeja de plata. Sabes que no es un problema de dinero le dijo preocupado Sil Bal, nuestros silos estn vacos de grano y pronto llegar el invierno. No podrais comprar alimentos a otros pueblos? le pregunt Baladn. A quines? Antes comercibamos con las ciudades fenicias que habis arrasado, tenemos prohibido negociar con Egipto, Babilonia est muy lejos y tardaramos meses en recibir el grano. No, no hay ninguna ciudad prxima con la que podamos comerciar. La ms cercana es Jerusaln y debido a los altos tributos que os pagan apenas pueden subsistir. Sil-Bal minti. Jerusaln, a pesar de los fuertes tributos que se vea obligada a pagar a Asiria, viva en paz y sus cosechas no eran arrasadas, ni quemadas por sus enemigos, pues el ejrcito asirio la protega. Tena sus silos llenos de grano y sus bodegas rebosantes de vino. Adems, haba varias ciudades con las que el rey poda comerciar, pero prefiri omitir esa informacin. Ten paciencia, hace semanas que envi un mensaje a Assarhaddon y estoy esperando su respuesta. En seguida partiremos le dijo Artacomo. Tu mensaje est tardando demasiado tiempo en ser respondido le dijo Sil-Bal sin ocultar su impaciencia.

Es cierto, nuestro rey estaba haciendo campaa contra los maneos y los medos. Adems, tena que visitar la tierra de los urartios y negociar con los elamitas. Desconozco dnde se encuentra en estos momentos y mis mensajeros deben estar locos buscndole. Sil-Bal bebi un trago de vino, desconoca los viajes de Assarhaddon y ahora estaba an ms preocupado, debido a la dificultad que estaban teniendo los mensajeros en encontrarle. Eso retrasara todava ms la marcha del ejrcito asirio. Miraba con preocupacin su copa de plata finamente labrada, cuando el mayordomo real entr en la sala. Mi seor dijo el mayordomo bajando la cabeza , ha llegado un enviado del rey Assarhaddon, trae un mensaje para el general Artacomo. El general asirio se levant de un salt y se dirigi hacia el mayordomo. Todos sonrieron expectantes. Sil-Bal estaba tan impaciente por conocer la informacin que contena el mensaje real, que estuvo a punto de levantarse y acompaar a Artacomo. Dnde est? pregunt impaciente el general. Est fuera, esperando. Sali rpidamente de la sala y se encontr a un soldado sucio, con los ojos hundidos por la fatiga y la falta de sueo. Cuando Artacomo lleg a su altura, el soldado se cuadr. Mi general, traigo este mensaje del rey Assarhaddon le dijo mientras le entregaba una pequea bolsa de cuero. Has tardado mucho soldado le espet en un tono de reproche, mientras coga la bolsa. Lo siento, mi seor, ha sido difcil encontrar a su majestad. No sin esfuerzo le hemos conseguido localizar en Babilonia se disculp el soldado. El general no le escuchaba, rompi el sello real con el que estaba lacrada la bolsa de cuero y sac dos finas tablillas de arcilla. Comenz a leer los caracteres cuneiformes. Su rostro cambi por momentos. Dile a mis capitanes que les espero en el campamento! le orden enfurecido. Mi mi general, dnde se encuentran los capitanes? pregunt asustado el soldado, que nunca haba estado en Gaza y desconoca por completo la ciudad. Estpido, en la sala del rey! le espet el general, mientras le abofeteaba con fuerza. Vete, a qu ests esperando! le volvi a gritar. El soldado cay fulminado al suelo despus de recibir el golpe de Artacomo, se levant con dificultad, y corri atemorizado en busca del mayordomo real para transmitirle el mensaje.

Artacomo se alojaba en una villa a las afueras de Gaza. Para evitar el contacto con la poblacin y los altercados que dichos contactos provocaran, el ejrcito asirio haba acampado a uno diez kilmetros de la ciudad. La villa se haba convertido en el cuartel general del ejrcito y en un improvisado hospital. Era propiedad de un noble de Gaza que voluntariamente le haba prestado su casa a Artacomo, durante el tiempo que los asirios permanecieran en la ciudad. La villa constaba de un edificio de dos plantas con un hermoso patio interior. Una fuente y varios rboles frutales, adornaban y daban frescor al patio, hacindole muy acogedor en los das de calor. La casa, encalada, estaba rodeaba por varios ejemplares de palmeras datileras. El anterior color blanco de las paredes haba dejado paso a un color sucio y oscuro producido por los orines de los soldados, que encontraban pocos abrigos en la zona, a la hora de hacer sus necesidades. Tal llegaba a ser el olor, que Artacomo orden que a un kilmetro del campamento se cavara una enorme zanja, y que todos los soldados fueran all a hacer sus necesidades. An as, no eran pocos los que apremiados durante la noche, encontraban en las antes impolutas paredes, el mejor y ms cercano sitio para poder aliviarse. El general se encontraba inquieto, daba vueltas de un lado a otro del patio sin dejar de beber vino. Estaba rojo de ira, pareca que en cualquier momento iba a estallar. El ruido de una puerta al abrirse distrajo su atencin, sus capitanes haban llegado. Mi general saludaron al unsono sus oficiales. He recibido un mensaje de Assarhaddon dijo Artacomo sin disimilar un pice su irritacin. Ninguno se atrevi a preguntarle, por su rostro dedujeron que no se trataban de buenas noticias. Se encuentra en Babilonia. No tena previsto ir all, pero quera revisar las obras de reconstruccin de la ciudad aadi con un adems desdeoso. Y de Egipto? pregunt por fin uno de sus capitanes. Ha dicho algo de Egipto? S, lo ha dicho dijo Artacomo, bebindose de un trago otro vaso de vino y llenndolo otra vez. No parecen buenas noticias dijo Sargaon. Nuestro rey nos ordena que volvamos a casa. Segn dice en el mensaje, no le da tiempo a reunirse con nosotros en Gaza antes del invierno. Quiere que retrasemos la campaa hasta el ao que viene. Los soldados enmudecieron, saban lo que significaba Egipto para su general y la orden del rey era un verdadero varapalo. Pero no necesitamos las tropas del rey para conquistar Egipto, con nuestro ejrcito es suficiente dijo Bitakyn, mirando a sus compaeros que asintieron convencidos de sus palabras.

Pero el rey nos ordena que volvamos a Asiria dijo Baladn. El rey tiene celos de Artacomo, siempre los ha tenido y teme que conquiste Egipto y se lleve toda la gloria! exclam enfurecido Bitakyn. Deberamos partir ahora mismo a Egipto! Baladn mir a Artacomo esperando que golpeara a Bitakyn por tal insubordinacin, o por lo menos, que le hiciera callar. En cambio, el general permaneci en silencio. No volver a casa, partiremos a Egipto y ser cuanto antes. Seor, eso sera desobedecer una orden directa del rey. El castigo se paga con la muerte le dijo preocupado Baladn. Lo s y no quiero arrastraros en esta campaa, sois libres de venir conmigo o no. Si tenemos xito en esta guerra, estoy seguro que el rey no tendr en cuenta que le hayamos desobedecido. Si fracasamos, cosa que dudo, y sobrevivimos a la batalla, cosa que dudo an ms, dir que os obligu a marchar junto a m. Pero os lo repito, sois libres, la decisin es vuestra; volver a Asiria o marchar contra Egipto. Los capitanes se miraron los unos a los otros. Siempre haban luchado junto a su general y ese no era el mejor momento para dejarle solo. La gloria de conquistar Egipto les esperaba y no iban a dejarla escapar. La idea de la derrota no pasaba por su mente. Siempre haban salido victoriosos y esta vez no sera distinto. Siempre estar a tu lado, mi general le dijo Sargaon golpeando su pecho con el puo derecho. Siempre juntos, mi general le dijo Bitakyn haciendo lo mismo que su compaero. Puedes contar conmigo le dijo Baladn preocupado. El general les mir orgulloso. No esperaba menos de vosotros, mis fieles capitanes. Preparad al ejrcito, quiero salir en tres das. A tus rdenes, mi general le dijo Sargaon. Los capitanes se despidieron de Artacomo y salieron de la villa hacia el campamento militar, para organizar la campaa contra Egipto, tal y como les haba ordenado su general. Artacomo se qued solo y bebi otro sorbo de vino. Ahora se encontraba ms tranquilo, su semblante haba cambiado. Nadie podra evitar que conquistara Egipto, ni siquiera el mismsimo rey de Asiria. En esos momentos se senta el hombre ms poderoso del mundo. Sonri, bebi otro trago de vino y meti su mano entre los pliegues de su tnica. Sac una pequea tablilla de arcilla, era un mensaje que haba recibido de su buen amigo Karmilamon. La comenz a leer.

Saludos, mi querido general: Sin duda, esto retrasar vuestro encuentro en Gaza, por lo que es muy probable que el rey quiera retrasar la conquista de Egipto hasta el ao que viene. Quiero decirte que tus conquistas en Fenicia han hecho que tu fama de gran general sea comentada por todas las ciudades de nuestro glorioso imperio. Los nios juegan a ser el gran general, las madres suean que sus hijas se desposan contigo y las mujeres desean gozar de tus encantos. Eres querido, alabado y admirado. Mucho me temo que el rey tenga celos de tus victorias, Assarhaddon no tolerar que conquistes Egipto, sera un golpe para su orgullo. Yo te aconsejo, amigo mo, que en el caso de que el rey te ordene posponer la guerra contra Egipto, no le obedezcas, dirgete con tus soldados a Men-Nefer y toma la capital de los egipcios. Apresa a Taharqa y vuelve con el faran encadenado en tu carro. Assarhaddon no te sancionar, aunque le hayas desobedecido. Assarhaddon castigara al conquistador de Egipto? Todo el pueblo se pondra en contra suya y el ejrcito te apoyara. No te he dicho nada hasta ahora pero, el da de tu marcha, escuch como le deca al viejo de Hitman que no tolerara que t conquistases Egipto. El rey quiere la gloria para l y nadie ms. Marcha contra Egipto y vuelve con la gloria. Tus victorias te preceden, espero que la noticia de la conquista de Egipto tambin preceda tu regreso. Quiero informarte que he recibido el dinero que el desafortunado Yamed ha tenido a bien que t gestiones. Tal y como acordamos, est invertido en negocios comerciales con oriente y en la compra de esclavos, tan necesarios en estos tiempos donde es tan difcil encontrar mano de obra barata. En pocos meses seremos inmensamente ricos. Qu los dioses as lo quieran! Como sabes, tengo intereses comerciales en varios pases y agentes distribuidos por las cuatro esquinas del mundo, proporcionndome todo tipo de informaciones. Uno de ellos me inform que hace poco tiempo estuvo nuestro rey Assarhaddon, que Assur tenga a bien tenerlo entre nosotros durante muchos aos, en Susa. Segn me dijo este agente, se rumoreaba que las intenciones del rey eran visitar Babilonia para poder ocuparse personalmente de la reconstruccin de la ciudad. Que Assur te proteja Karmilamon

Cogi la tablilla y la volvi a guardar entre los pliegues de su tnica. Este Karmilamon es astuto como el zorro y peligroso como la cobra, pens. El rumor de la marcha hacia Egipto contagi de entusiasmo al ejrcito asirio, que ya senta las consecuencias de la ociosidad en forma de pendencias y peleas. La actividad en el campamento se hizo frentica, nadie permaneca quieto, todo el mundo tena prisa por partir cuanto antes hacia la victoria. Sil-Bal recibi satisfecho la noticia, la marcha de los asirios dejara ms tranquilos a los ciudadanos de Gaza, que ya no tendran la obligacin de alimentarlos por ms tiempo. Artacomo, personalmente, le dio la noticia.

Partiremos en dos das le dijo. Ahora necesito un ltimo sacrificio por tu parte. Sabes que te ayudar en todo lo que pueda. Necesito provisiones. Sil-Bal mir a Artacomo con preocupacin, su pueblo estaba a punto de morir de inanicin y, ahora, el general asirio, le peda que abasteciera a sus tropas. Si peda a su pueblo ese ltimo sacrificio, correra el riesgo que sufrir una revuelta de consecuencias imprevisibles. Slo necesito provisiones para dos semanas. le dijo Artacomo, que supo interpretar la mirada del rey de Gaza. Hasta que crucemos el Sina, luego conseguiremos suministros en las ciudades egipcias que vayamos conquistando. Cuenta con ellas accedi Sil-Bal, y cuenta con cinco mil de mis soldados. Siento no poder ofrecerte ms, pero ya sabes que mi pueblo est muy inquieto y temo disturbios. Agradezco tu esfuerzo, eres un fiel aliado de Asiria y as se lo transmitir a nuestro rey. Suerte en tu campaa. Mi mayordomo se encargar de organizar los suministros le dijo Sil-Bal, mientras apretaba su mano. Saludos, rey de Gaza. Sil-Bal era un hombre hbil pero codicioso, cuando los asirios abandonaron la ciudad, envo funcionarios a Jerusaln, Ascaln y Jaffa para comprarles grano, cabras y aceite de oliva. Haba esperado la marcha de sus aliados para no tener que compartir con ellos el alimento que necesitaba su pueblo, y as, poder ahorrarse una parte importante del botn conseguido en Tiro, para uso y disfrute propio. Pocos das despus de la marcha de los asirios, una caravana cargada de alimentos entr en la ciudad colmando de alegra a la hambrienta poblacin. El ejrcito asirio parti de Gaza hacia su destino Men-Nefer, capital del reino de Egipto. Se trataba de un largo viaje. Varios das de dura marcha separaban ambas ciudades, y donde el calor y la falta de agua, seran sus peores enemigos. Artacomo haba calculado que necesitaran quince das para atravesar el Sina y llegar a PerBastet, primera ciudad de importancia de Egipto. Una vez all, haba pensado que no tendran problemas en abastecerse de alimentos y agua para proseguir su camino hacia Men-Nefer. Pero sus clculos haban sido errneos. Veinte das llevaban de marcha y todava no haban atravesado los desiertos de la pennsula del Sina. Los alimentos y el agua comenzaban a escasear y haban sido racionados. Las fuentes que se encontraron a su paso haban sido cegadas por los egipcios, que ya estaban avisados de la llegada del poderoso ejrcito y, los pocos pueblos que se cruzaron en su camino, haban sido abandonados. Algunos soldados, sedientos y hambrientos, se haban jugado su racin de agua y comida a suertes con otros compaeros. El perdedor podra estar un da sin beber, ni comer, bajo el ardiente sol del desierto. Los soldados comenzaron a desfallecer y a enfermar, lo que retrasaba la marcha del resto del

ejrcito. Artacomo prohibi el juego bajo pena de muerte y los soldados que estaban desahuciados eran abandonados a su suerte. El descontento del ejrcito era cada vez mayor. Baladn cabalgaba junto con Bitakyn, estaba preocupado por la situacin de las tropas y, sobre todo, por haber desobedecido la orden de Assarhaddon. Baladn era un hombre muy religioso y saba que los dioses no dejaran impune a aquel que desobedeciese una orden del rey. Observ a su ejrcito y le pareci bien distinto al que conquist los reinos fenicios. Los soldados arrastraban sus pies por el ardiente suelo, estaban sucios y agotados. Mir a Bitakyn, el ms fiel de los capitanes de Artacomo. Saba muy bien que ira al mismsimo infierno si su general se lo ordenaba, o incluso se quitara la vida si as se lo pidiera. Quiz nos hemos precipitado le dijo Baladn. Deberamos habernos llevado ms alimentos y agua de Gaza. Por lo menos, para treinta o cuarenta das. Sabes que no haba en Gaza tantos vveres como para alimentarnos durante ese tiempo le contest Bitakyn sin dejar de mirar al frente. Pues quiz no deberamos haber partido. Artacomo sabe lo que se hace, ten paciencia y no desfallezcas, tienes que ser ejemplo para tus hombres. No deberamos haber desobedecido al rey, los dioses nos castigarn. Bitakyn detuvo su caballo y le mir con severidad. Escchame Baladn, los dioses le aman, Artacomo es el brazo ejecutor de su ley, pero nuestro rey no es digno de nuestro general, su cobarda pone en peligro a nuestro imperio. Egipto se est fortaleciendo y si esperamos ms tiempo para atacarles, corremos el riesgo de que sea demasiado tarde. Artacomo no te oblig a acompaarnos, eres muy libre de volver a Nnive cuando quieras, pero si decides continuar con nosotros, ser mejor que dejes de cuestionar esta campaa me has entendido? Perfectamente respondi Baladn. Porque la prxima vez que hablemos sobre este tema, uno de los dos yacer en el suelo sobre un charco de sangre amenaz Bitakyn, y puso su caballo a galope, dando la conversacin por terminada. Tu fe ciega en Artacomo te impide ver lo evidente susurr el capitn asirio. Baladn observ como Bitakyn se alejaba a galope dejando una estela de polvo a su paso. Baj de su caballo, tena necesidad de acercase a sus hombres. Muchos soldados tenan la cara cortada por el sol y los labios resecos. Intentaban guardar la formacin, pero ms que andar, arrastraban los pies por la ardiente arena. Vio como un soldado cay al suelo y otro intent levantarle, cuando vio que no poda hacer nada por l comenz a registrar todo lo que llevaba, varios soldados le

observaron y se lanzaron hacia el soldado muerto como aves de rapia. Hubo una pequea pelea entre varios soldados y se levant una nube de polvo. Cuando la nube se disip, el cuerpo semidesnudo del desafortunado soldado apareci ante la mirada indiferente de sus compaeros. Estamos abocados al fracaso dijo con tristeza. Llevaban varios das de dura marcha y la situacin del ejrcito asirio no mejoraba. En el horizonte, la silueta de un lejano pueblo infundi nuevos nimos en las agotadas tropas. Los soldados corrieron desesperados hacia su ltima esperanza. Pero su mpetu se vino abajo cuando llegaron a la aldea y vieron con horror que haba sido abandonada, los rboles frutales quemados y las fuentes desprendan un olor nauseabundo. Varios soldados sedientos y desesperados, corrieron hacia los pozos y comenzaron a sacar agua con un pellejo. No bebis puede estar envenenada! grit un oficial. Los soldados ignoraron la orden de su oficial, desconfiados, pensaron que quera quitarles el pellejo para bebrselo. Bebieron con avidez. Pocos minutos despus, murieron bajo fuertes dolores intestinales. Artacomo ceg con arena los pozos, de esta manera, se aseguraba que ningn desesperado bebiera agua con la esperanza de que no estuviera envenenada. La situacin se haca ms crtica por momentos. Ya no les quedaba alimentos y el agua escaseaba. Los caballos y los animales de carga tambin sufran las consecuencias de la falta de agua. Muchos comenzaron a morir y la carga de las carretas fue repartida entre los debilitados soldados. Artacomo diriga la vanguardia del ejrcito. Se senta muy dbil y cansado. A su lado se encontraba Sargaon. Ambos caminaban cogiendo las riendas de sus agotados caballos. A pesar de que quedaban pocas semanas para que acabase el verano, el sol segua siendo abrasador y golpeaba con fuerza sus castigados cuerpos. Haban pasado treinta das desde su salida de Gaza. El general asirio intentaba infundir nimos en sus maltrechas tropas, pero difcilmente lo consegua. Ya queda poco, pronto llegaremos a Per-Bastet y podremos saciar nuestra hambre y nuestra sed le dijo a su capitn. Assur te oiga mi seor. Ten paciencia y nuestro objetivo ser cumplido. Si caemos en lamentaciones y desgracias, nosotros mismos nos buscaremos nuestra propia ruina. El ejrcito est desmotivado seor, tiene hambre y sed. Adems, ha llegado a odos de la tropa que nos dirigimos a Men-Nefer desobedeciendo una orden del rey. Vaya, parece que alguien se ha ido de la lengua le dijo con sarcasmo. Por eso no te preocupes, cuando conquistemos Men-Nefer y todos nademos en la abundancia, nadie se acordar de quin ha dado la orden de conquistar Egipto. Qu es eso? pregunt Sargaon sealando el horizonte.

A lo lejos vieron una nube de polvo, y la figura de dos jinetes cabalgando a toda velocidad apareci ante ellos. Eran exploradores asirios. Mi general le dijo un explorador bajndose rpidamente del caballo , Per-Bastet se encuentra detrs de esas dunas, est a pocos das de aqu, si encontramos un lugar cercano donde podamos vadear el rio. Hay agua cerca? pregunt el general. S, mi seor, hay un gran delta y el agua es potable, nuestros caballos y nosotros damos fe. Artacomo y Sargaon se miraron y sonrieron esperanzados. Habis visto la ciudad? pregunt el general. Est cruzando el ro. Bien, seguiremos la marcha sin decir nada a los soldados. Si comentamos que hemos encontrado agua, el ejrcito perder la formacin y ser presa fcil en una emboscada. Buen trabajo soldados, ahora volved y encontrad el mejor camino para llegar a la ciudad. Poco tiempo despus, el ejrcito de Artacomo se encontraba bebiendo con avidez de las aguas del Nilo. Construyeron varias redes y pescaron todo ser viviente que nadaba por el ro. Otros soldados treparon a las palmeras para coger dtiles y distintos huevos de aves. Cazaron antlopes y algn bfalo. Se hizo una gran fiesta en honor a Artacomo, gran benefactor, que les haba guiado con xito hacia las lejanas tierras de Egipto. El buen humor y el optimismo volvieron a las filas del ejrcito asirio. En las orillas del Nilo descansaron durante varios das. El ejrcito se abasteci de agua y de comida, los enfermos mejoraron de sus dolencias, y los soldados se repusieron y recobraron energas. Artacomo se encontraba ahora ms tranquilo y esperanzado. Pronto llegar el invierno, cuando conquistemos Egipto, deberemos esperar a la primavera para volver a nuestras casas dijo el general. Con todo lo que hemos pasado eso no ser problema dijo Sargaon. Artacomo se encontraba en su tienda acompaado con sus capitanes. Despus de una semana de descanso, haban recuperado las fuerzas y se encontraban deseosos de entrar en combate. Les haba hecho llamar, tena noticias de los exploradores. Echo de menos el vino les dijo Artacomo, mientras pona cara de asco despus de beber un vaso de agua. Y yo, las mujeres! exclam Bitakyn entre risas, mientras haca gestos obscenos.

Cuando conquistemos Men-Nefer podrs saciar tu lujuria con todas las zorras egipcias que quieras le dijo Artacomo. Espero encontrarme alguna de esas zorras en Per-Bastet, no quiero esperar tanto. Quiz tus deseos sean cumplidos antes de lo que te imaginas. Qu quieres decir? pregunt Sargaon. Tengo noticias de los exploradores, han encontrado un vado por donde podremos cruzar el Nilo hasta Per-Bastet. Bitakyn sonri. Est muy lejos? pregunt el capitn. A cuatro das de aqu. Cul es el plan? pregunt Baladn. Tendremos que construir un puente para poder cruzar el ro. Tomaremos la ciudad de Per-Bastet. Luego nos dirigiremos a Lunu y despus a Men-Nefer. Si no tenemos mayores problemas, espero conquistar la capital egipcia antes de que las lluvias del otoo hagan impracticables los caminos. Nuestros soldados estn descansados y deseosos de entrar en combate, podramos partir cuando desees le dijo Sargaon. En un par de das marcharemos contra Per-Bastet, tomad todas las provisiones que podis. Tenemos pescado desecado, carne de caza y varios sacos de dtiles. De momento el agua no es problema, creo que tendremos provisiones para quince das dijo Baladn. Esta vez ser suficiente, seguiremos el ro que nos proporcionar agua y el alimento suficiente dijo satisfecho Artacomo. Seores, la gloria nos espera. La gloria nos espera! gritaron al unsono los capitanes levantando su puo derecho en alto. Durante su camino a Per-Bastet, Artacomo y sus hombres slo encontraron desolacin. Las tierras de cultivo y los rboles frutales haban sido quedamos. Las pocas casas que haban encontrando estaban abandonadas y sus habitantes no haban dejado nada de valor en su interior. Los egipcios haban huido con sus pocas pertenencias segn se acercaba el ejrcito asirio. De momento, la comida y la bebida no eran problema, pero Artacomo tema que los ciudadanos de Per-Bastet hubieran hecho lo mismo. Haba contado con los vveres de la ciudad, necesitaban carne y grano, pues su alimentacin a base de pescado seco y dtiles, era insuficiente. Segn se acercaban a Per-Bastet, el camino se haca ms cenagoso. El general tuvo que enviar varios grupos de exploradores para buscar mejores sendas para poder llegar a la

ciudad. Los carros se quedaban atrapados por el barro y el cieno, los caminos estaban completamente enfangados y ocultos por la vegetacin y, miles de mosquitos, les atacan da y noche impidiendo a los soldados dormir y producindoles dolorosas picaduras. Llevaban siete das de marcha y an no haban llegado a la ciudad. Muchos soldados haban enfermado y los carros se quedaban constantemente atrapados en el fango. Para evitar a los molestos mosquitos, Artacomo decidi acampar en un claro alejado del ro y envi un contingente de mil soldados mandados por Bitakyn, a conquistar la ciudad. El nmero de enfermos aumentaba cada da y los cirujanos que acompaaban al ejrcito estaban desbordados. Desconocan cmo tratar la enfermedad. Los soldados tenan escalofros, nuseas, diarreas y una fiebre muy alta. No tard en morir el primer soldado. Los enfermos fueron aislados del resto del ejrcito por temor a que la enfermedad fuera contagiosa. Artacomo visit el campamento donde se encontraban, y vio con preocupacin, a varios cientos de soldados tumbados en el suelo sobre esteras. Un cirujano intentaba refrescar, con un pao mojado, la frente de un soldado que tiritaba de fro, mientras observaba el cielo con la mirada perdida. Qu les ocurre a mis soldados? pregunt preocupado a un fsico. No lo sabemos, mi general respondi compungido. He hablado con el resto de cirujanos y ninguno de nosotros hemos visto nada igual en nuestra vida. Puede ser la peste? No, si fuera la peste tendran bulbos en distintas partes del cuerpo. Debe ser algn tipo de infeccin o contagio. El general mir al soldado que intentaba taparse con una manta para mitigar su fro. Le toc la frente y pudo sentir como arda. Mir al cirujano que le neg con la cabeza. No haba esperanzas para el soldado. He visto varios casos como ste le dijo el cirujano, no hay nada ms que podamos hacer. Cuntos soldados hay afectados? Unos trescientos. Es contagioso? No lo sabemos, pero no podemos desestimar esa posibilidad. Por precaucin, debemos separar los enfermos de los sanos y detectar a los soldados que tengan los primeros sntomas, para aislarle del resto cuanto antes. Artacomo asinti. Cuntos enfermos mueren? Cuando llegan a este estado, casi todos respondi, el mdico mirando al soldado. Debe ser el estadio final de la enfermedad. En cuarenta y ocho horas

mueren. Pero no todos los soldados enfermos fallecen, creo que sobreviven ms de la mitad. El general mir a su alrededor y vio enfermos tirados en el suelo por todos los lados. Estaba muy preocupado y tema que todos sus soldados enfermaran. Durante un momento, pens si haba sido castigado por los dioses por desobedecer al rey. Intent apartar esa idea de su cabeza, y se dirigi hacia el campamento. Observ los rostros de sus soldados, que le suplicaban con sus miradas, que les sacara de aquel infierno. En su larga vida como militar, nunca se haba visto en una situacin tan complicada. Saba luchar contra ejrcitos enemigos, pero se senta intil y sin recursos contra las enfermedades y las desgracias. Inmerso en sus pensamientos, lleg a su tienda y se sent en un escabel. Su rostro era serio, preocupado, esperaba inquieto alguna noticia del contingente que haba enviado a Per-Bastet. Necesitaba escuchar buenas noticias pronto. Despus de cuatro das acampados, sus soldados seguan enfermando y los alimentos volvan a escasear, deban tomar la ciudad cuanto antes y dirigirse a Lunu. Cogi un vaso de madera con agua, lo mir y lo tir al suelo con brusquedad. Se levant maldiciendo a todos los dioses, cuando entr un cirujano en la tienda. Siento interrumpirte, mi seor dijo el cirujano. Qu quieres mdico? Hoy han muerto cincuenta soldados. Son buenas noticias, si tenemos en cuenta que ayer murieron ciento veinte y que antes de ayer lo hicieron doscientos. Adems, hoy slo han ingresado en nuestro campamento tres enfermos ms. Creemos que la infeccin est remitiendo. Y cul puede ser el motivo? No lo sabemos, pero creemos que el ro tiene algo que ver. Quiz la enfermedad sea transmitida al beber su agua. Pero no hay pozos cerca, tenemos que seguir bebindola. El mdico dud, no saba si deba decir lo que estaba pensando. El campamento est alejado de toda fuente de agua y los mosquitos han desaparecido. No s, a los mosquitos les gusta el agua y la humedad, tampoco debemos descartar que tengan algo que ver dijo el fsico en voz baja y mirando al suelo. En una sociedad donde la enfermedad era justificada como un castigo de los dioses, culpar a unos mosquitos de la muerte de cientos de soldados podra ser considerado como hereja, y el mdico podra ser condenado a muerte. Seguiremos bebiendo el agua, pero slo lo esclavos se acercarn al ro para recogerla diariamente. No creo que una mierda de mosquito sea el causante de la muerte de nadie, pero no podemos correr ms riesgos dijo Artacomo, obviando la blasfemia del fsico.

Dos das despus, ningn soldado enferm. nicamente un esclavo tuvo que ser tratado por los cirujanos del ejrcito. La enfermedad pareca controlada, pero ms de cuatrocientos soldados haban muerto. Artacomo se encontraba despachando con Sargaon y Baladn, cuando un grupo de soldados, cubiertos de barro y con el agotamiento marcado a fuego en sus rostros, apareci en el campamento. El general fue rpidamente avisado. Eran los soldados que haba enviado Artacomo para conquistar Per-Bastet. Traan con ellos varios soldados muertos. Qu ha ocurrido oficial? pregunt Artacomo, cuando vio el cuerpo de su capitn y varias decenas de soldados muertos en el suelo. Ha sido un verdadero infierno, mi general respondi el oficial, mientras coga una escudilla con agua que le haba entregado un cirujano Los egipcios nos asediaban constantemente dijo antes de beber un largo trago de agua , disparaban sus flechas y luego se escondan entre los rboles. Un dardo mat al capitn. Hemos trado los cuerpos que buenamente hemos podido recuperar. Artacomo mir el cuerpo inerte de su capitn. A su lado se encontraban Sargaon y Baladn. Aunque intentaban aparentar indiferencia, el general escrut en sus ojos el dolor por la muerte de su compaero. Cuntame todo desde el principio orden el general. Marchamos hacia Per-Bastet a travs del fango y los matorrales. Todo el ro estaba impregnado de sanguijuelas y serpientes venenosas. De hecho, dos soldados murieron por picaduras de serpiente. Cruzamos decenas de cinagas y el agua nos llegaba al cuello, nuestras armas estn ahora inservibles dijo el oficial, mostrando su oxidada espada. Estbamos cerca de la ciudad, cuando los egipcios nos atacaron con sus flechas. Intentamos protegernos con nuestros escudos, pero desconocamos por dnde nos disparaban. Muchos hombres murieron. Gracias a la valenta de nuestro capitn Bitakyn, pudimos recomponernos y contraatacar. Matamos a varios egipcios, pero la mayora consigui escapar. Pocas horas despus, volvieron a atacarnos. Doblamos la guardia, protegimos la retaguardia y los flancos, pero todo fue intil. Grupos de cincuenta o setenta egipcios nos atacaban con rapidez y escapaban antes de que pudiramos contraatacar. An as, llegamos a la ciudad de Per-Bastet se interrumpi el soldado para beber otro trago de agua. Artacomo y sus capitanes estaban expectantes. Estaba abandonada continu el oficial, y las tierras de labor haban sido anegadas. El acre olor a muerte impregnaba la ciudad. Registramos casa por casa y no encontramos nada de valor. No haba ningn habitante? pregunt Sargaon. Nadie mi capitn, los egipcios haban abandonado la ciudad llevndose sus pertenencias consigo. Bueno, se llevaron lo que pudieron. Qu quieres decir? pregunt Artacomo.

Registrando la ciudad encontramos el motivo del fuerte olor a muerto. Qu era? La mayor parte de la ciudad se encuentra inundada, los egipcios haban roto los diques que la protegan de las subidas del Nilo y de las lluvias torrenciales. En lo que en su da pareca ser la plaza de la ciudad se haba creado un enorme lago. Segn parece, los animales que los egipcios no pudieron llevarse fueron sacrificados. Cientos de cabras, ovejas, camellos, caballos y cerdos, aparecieron flotando en el lago. El olor era insoportable y los mosquitos nos coman vivos. Mosquitos? pregunt inquieto el general. El oficial mir extraado a Artacomo. Qu importancia tenan los mosquitos en todo esto? Estaban por todas partes. Nubes gigantescas que durante el da tapaban la luz del sol. Nos atacaba da y noche. Hay enfermos en vuestras filas? pregunt el general. S, creo que unos diez o doce soldados estn enfermos contest extraado el oficial. Artacomo hizo un gesto a un cirujano para que asistiera a los soldados enfermos y, sobre todo, para que los aislase, no quera correr el riesgo de que contagiaran al resto del ejrcito. Cmo muri Bitakyn? pregunt Sargaon. Fue ayer, mi seor, muri junto con algunos de los hombres que traemos con nosotros. Fue el peor ataque. Anocheca y estbamos buscando un buen lugar para acampar, pero no era fcil. El agua nos rodeaba por todas partes. De pronto, una lluvia de flechas cay sobre nosotros. Intentamos protegernos pero fue intil. Los egipcios eran invisibles. Slo podamos or silbar las flechas. Murieron muchos soldados, slo hemos podido recuperar estos cuerpos, el resto se hundi en las cinagas. Artacomo mir a su capitn y luego al resto de los soldados fallecidos. Ya no poda hacer nada por Bitakyn salvo hacer un funeral propio de un gran soldado. Ahora sus preocupaciones eran otras. Todos los soldados que tengan escalofros, nuseas o fiebre sern traslados al campamento de los cirujanos. Debemos incomunicarles cuanto antes orden el general. S, mi seor. Encontrasteis algn alimento? pregunt Baladn.

Nada, no haba absolutamente nada. Solamente una ciudad inundada y cientos de animales muertos flotando en un agua inmunda. Siento haber fracasado dijo el oficial con lgrimas en los ojos. No ha sido tu culpa, has hecho lo que has podido. A veces, los dioses ponen piedras en nuestro camino para hacer ms gratificante la consecucin de nuestras metas le consol el general. Ahora haz lo que te he dicho, enva a los enfermos al campamento de los cirujanos y ordena al resto que descansen. Pronto partiremos. Artacomo decidi continuar por el margen derecho del Nilo hacia la ciudad de Lunu. Para evitar el contacto con los mosquitos, tom la decisin de alejarse varios cientos de metros del ro lo que le impeda utilizar los caminos. Se desplazaban despacio, los carros se quedaban constantemente atascados en la arena y los soldados caminaban lentos y se cansaban enseguida. El verano tocaba a su fin, pero el calor segua martirizando a las agotadas tropas. Los esclavos proporcionaban agua al ejrcito pero los alimentos escaseaban. Los egipcios no dejaban de acosar a los asirios, atacaban a los flancos o a la retaguardia en grupos de quinientos jinetes y cuando los asirios conseguan recomponer sus filas rpidamente se retiraban. Las visitas de los arqueros egipcios tambin se hicieron ms asiduas cuanto ms se aproximaban a MenNefer. Muchos fueron los soldados asirios que murieron camino a Lunu. Debemos encontrar pronto alimentos o el ejrcito sucumbir le dijo Baladn a Sargaon. Era de noche, el fuego de las hogueras iluminaba el campamento y los soldados se guarnecan con radas mantas para protegerse del fro nocturno. Nadie hablaba, slo el relincho de algn caballo y alguna tos perdida rompa el silencio. El ejrcito estaba desmotivado. Sargaon nunca haba visto a sus soldados en un estado tan lamentable. Estaban famlicos por la falta de alimento, con la cara quemada y cortada por el sol. Los que no tenan botas cojeaban debido a las llagas que les haba ocasionado el roce de la arena en sus viejas sandalias de cuero. Sargaon cogi un dtil, se lo meti en la boca y escupi su hueso. Llevaban tres das comiendo nicamente dtiles. Todos estaban cansados. No s en qu estado nos encontraremos cuando nos topemos con las tropas de Taharqa volvi a decir Baladn. No te muerdas la lengua y escupe lo que ests pensando dijo Sargaon. Baladn observ a su compaero, que le miraba fijamente a los ojos. Lo que nos est ocurriendo en esta campaa jams lo haba visto dijo Baladn. Quiz sea porque nunca hemos intentando conquistar un pas tan inmenso como Egipto le respondi Sargaon. Hemos luchado contra pequeos reinos y ciudades, pero ahora estamos hablando de conquistar uno de los pases ms poderosos del mundo. Nadie dijo que fuera fcil. Tampoco nunca habamos desobedecido una orden del rey.

Tuviste la oportunidad de regresar a Nnive, ahora no vengas con lamentaciones le dijo Sargaon enfadado. Siempre has sido fiel a Artacomo y ahora tienes que seguir sindolo, nuestro general nos necesita. La gloria nos espera, debemos tener paciencia. Mira a tu alrededor! grit Baladn y Sargaon le hizo un gesto para que bajara el tono de voz. T crees que podremos vencer a los egipcios? Somos guerreros asirios, somos invencibles. Nadie mejor que t debera saberlo que has luchado en decenas de batallas. Los egipcios caern como lo han hecho el resto de nuestros enemigos. Intenta no transmitir esos sentimientos derrotistas a tus soldados o estaremos todos perdidos. Baladn tir un palo al fuego. Descuida, mis opiniones son slo mas. Bitakyn me habl de tus dudas. Espero poder contar con tu fidelidad a nuestro general le dijo Sargaon mirndole fijamente a los ojos. Siempre lo ser. Quiz la muerte de Bitakyn me haya afectado ms de lo que crea intent justificarse Baladn. Te entiendo, pero debemos ser fuertes y un ejemplo para nuestros soldados. Tus dudas pueden infundir temor e incertidumbre en las tropas. Ten fe en Artacomo, l nos sacar de este entuerto como siempre ha hecho. Cmo ha hecho con Bitakyn? pregunt con malicia Baladn. Sargaon le cogi del cuello. Ahrrate tus sarcasmos o te mato aqu mismo. Lo siento, no volver a pasar dijo con dificultad en un hilo de voz, mientras intentaba zafarse de las garras del capitn. Enfurecido, Sargaon solt el cuello de Baladn, dio una patada a una rama y se perdi en la oscuridad dejando a su compaero tosiendo y respirando con dificultad. El ejrcito asirio prosegua su camino a Lunu, cuando una cortina de humo apareci en el horizonte. Artacomo espole su caballo y se dirigi al origen del fuego, acompaado de sus capitanes y su guardia personal. A pocos kilmetros, se cruz con una patrulla de exploradores. Mi seor, es Lunu dijo uno de los jinetes. El fuego es reciente, deben haber abandonado la ciudad esta misma noche. Han dejado algn alimento? pregunt Artacomo. Los exploradores se miraron los unos a otros con expresin de culpabilidad.

Han quemado a los animales. Por suerte hay alguno que ha podido salvarse, aunque slo sea en parte. Habis comido de esos animales antes de avisarnos? Los soldados bajaron la cabeza. Seris arrestados y pagaris vuestra falta con unos buenos latigazos. Oficial, detn a estos soldados y dadles veinte azotes a cada uno, dejadles sin comer ni beber durante dos das. Seor, con este calor, si les dejamos sin agua morirn dijo el oficial. Me ests cuestionando? pregunt Artacomo. Entregadnos vuestras armas! les orden el oficial a los exploradores Soldados, apresad a los exploradores y ponedlos a buen recaudo! Artacomo observ las ruinas de Lunu. La ciudad haba sido consumida por las llamas casi en su totalidad. Los egipcios, antes de huir, haban matado a todos los animales, los haban amontonado y quemado. Los soldados pudieron recuperar varios que no haban sido totalmente calcinados. Registraron lo que quedaba de las casas y de los huertos buscando algo de comida y encontraron cebollas, puerros, algunos higos y ajos. No en gran cantidad, pero junto con los animales que haban encontrado, saciara, aunque slo en parte, el hambre del ejrcito. El general envi a Sargaon junto con cinco mil jinetes en persecucin de los habitantes de Lunu. Necesitaba provisiones para llegar a MenNefer y seguro que los egipcios, en su huda, se haban llevado gran parte de los alimentos de la ciudad. Slo haban quemado todo aquello que no podan llevarse, animales incluidos. Tres das tard Sargaon en volver a las ruinas de Lunu, donde le aguardaba un expectante Artacomo. Durante ese tiempo, los soldados haban descansado del largo camino, los caballos de guerra haban sido liberados de sus cabalgaduras y las bestias de carga debidamente alimentados con follaje procedente de la orilla del Nilo. El general quera que sus soldados descansasen todo lo que pudiesen. El camino hasta Men-Nefer ahora estaba expedito y en pocos das se encontraran frente a las tropas de Taharqa. Artacomo mir hacia el horizonte y vio que su capitn traa consigo un rebao de ovejas y varios cientos de caballos. Mi general salud Sargaon bajando del caballo. Veo que disteis con los egipcios dijo satisfecho el general. Por fin una buena noticia! Los localizamos hace dos das, estaban escoltados por varios centenares de soldados egipcios que no fueron problema para mi caballera. Matamos a todos menos a las mujeres, simplemente dejamos con vida a unos veinte hombres para que nos ayudaran a traer el ganado hasta el campamento. Ahora nos pueden servir como esclavos. Buen trabajo capitn qu traes en los carros? Algo que estoy seguro que te agradar.

Qu es? pregunt interesado Artacomo. Traigo varias tinajas de vino e hidromiel, que junto con las mujeres, harn las delicias de las tropas. Me acercar a ellas para reservarme tres para m dijo el general mirando al grupo de mujeres. Esta mercanca subir la moral de la tropa justo antes de la batalla final. Esta noche haremos una gran fiesta en tu honor, Sargaon. En una sola noche, el ejrcito asirio dio buena cuenta de las tinajas de vino e hidromiel. Mataron varios cientos de corderos y las mujeres fueron violadas una y otra vez hasta el amanecer. Pareca que la suerte de los asirios haba cambiado. El nuevo da despert a ms de uno an borracho, pero con mucho mejor nimo. Un da ms descansaron en las ruinas de Lunu antes de partir. Ahora el ejrcito tena alimentos y agua suficiente para varias semanas, solucionando uno de sus mayores problemas. Las mujeres y el vino haban subido la moral de los soldados, y estaban listos para la batalla. El general miraba con orgullo a su ejrcito que volva a ser aquel que infunda pavor y terror entre sus enemigos. Definitivamente, Egipto caera bajo el yugo asirio. Cruzaron el Nilo por un vado y siguieron el camino que diriga a MenNefer. Se encontraban a poco ms de tres das de marcha. Artacomo haba nombrado a un nuevo capitn de carros para sustituir al fallecido Bitakyn. Se llamaba Kishdar y era el primer oficial de Bitakyn, su sucesor natural. Era un hombre rudo de pocas pero contundentes palabras, siempre haba sido fiel a Bitakyn y por ende, a Artacomo y saba cmo hacerse respetar. El general levant un campamento cerca del camino de Men-Nefer. Orden que construyeran una fosa y levantaran una empalizada. La batalla final estaba prxima y no quera sorpresas de ltima hora. Se encontraba con sus capitanes, bebiendo un vaso de vino de una tinaja, que pudo rescatar de la fiesta. Haba recibido noticias de los exploradores, que le informaron que Taharqa, haba acuartelado sus tropas a las afueras de la ciudad. Segn sus clculos, su ejrcito se encontraba a dos das de las tropas egipcias. De acuerdo con nuestros exploradores, los egipcios estn movilizando sus tropas cerca de Men-Nefer dijo Artacomo. Sabemos de cuntas tropas disponen? pregunt Sargaon. Pueden ser en torno a ciento cincuenta mil soldados. Con las bajas que hemos sufrido nosotros no debemos ser ms de setenta mil dijo Baladn. Tenemos setenta y cinco mil soldados dijo Artacomo mirando a Baladn pero te recuerdo, que nosotros somos guerreros y los egipcios son labriegos a los que se les ha entregado una espada. Tener miedo es un lujo que no puedo permitir a mis capitanes. Acaso tienes miedo, capitn? le pregunt mirndole fijamente. No, mi general respondi Baladn, aguantando la mirada de Artacomo.

Me alegran tus palabras, no me puedo permitir que alguno de mis capitanes se asuste con facilidad o tenga dudas sobre esta campaa. Baladn baj la mirada avergonzado y mir de reojo a Sargaon, que le sonrea con desprecio. Partiremos maana al amanecer. La victoria total sobre los egipcios nos espera dijo Artacomo levantando su copa. Capitanes, nuestros nombres sern escritos con letras de oro en la historia de nuestra gloriosa patria. Por Asiria! grit Kishdar. Por Artacomo! grit Sargaon. Por Assarhaddon! grit Baladn. Despus de brindar por la victoria, salieron de la tienda y Baladn se dirigi a Sargaon. Le has contado algo? le pregunt cogindole el brazo. A qu te refieres? Sargaon fingi desconocimiento. Sabes lo que quiero decir, desde que te dije que tena dudas sobre esta campaa, el general no me dirige la palabra y aprovecha cualquier situacin para humillarme. Sargaon mir con desdn a su compaero. T sabrs por qu lo hace, yo no te puedo ayudar. Le has debido contar algo. Yo no le he contado nada, el general no necesita a nadie para eso, con una sola mirada sabe quin le es fiel o quin tiene dudas. Estoy seguro de que Artacomo ha ledo la desconfianza en tu mirada y ahora no se fa de ti. No nos culpes al resto por tus errores. Sargaon se zaf del brazo del capitn y se dirigi hacia su tienda. Baladn haba perdido el favor del general. Artacomo desconfiaba de l y eso era algo muy peligroso. Ahora le necesitaba para dirigir la infantera contra los egipcios, pero su futuro era incierto una vez terminada la guerra. Tena que hacer algo para volver a ganarse la confianza de su general, o sus das estaran contados. Artacomo estudiaba con atencin a las tropas egipcias, el espectculo era impresionante. El general pens que Taharqa haba hecho un gran trabajo. El ejrcito egipcio estaba ordenadamente dispuesto en formacin de combate. Poda ver con claridad a los generales egipcios que mandaban cada una de las divisiones del poderoso ejrcito. Nobles de alta alcurnia, dirigan las divisiones compuestas, cada una de ellas, por cuatro mil soldados de infantera y mil aurigas que gobernaban los quinientos carros que las componan. Los egipcios carecan prcticamente de caballera

y basaban toda su fuerza en la poderosa infantera y en la rapidez de sus carros de guerra cuya misin era la de atravesar las lneas enemigas y arrasar con todo lo que se encontraban a su paso. Artacomo observ que una de las lneas de combate estaba compuesta por soldados de lo ms variopinto. Por el color negro de su piel y sus vestiduras a base de pieles de animales, dedujo que se trataba de mercenarios nubios, junto a ellos, se encontraban los shardana con sus caractersticos yelmos de cuero con cuernos y varios miles de soldados lukkas, mercenarios procedentes de la isla de Iadnana. El general asirio pudo comprobar que Taharqa, tambin haba contratado los servicios de jinetes numidios, que cubran sus flancos y la retaguardia. La primera lnea de combate egipcia estaba compuesta por los menfyt los soldados de infantera veterana, su armamento se compona del khopesh, espada con forma de guadaa, una daga y un hacha de bronce. Protegan sus cuerpos con un casco y una coraza de cuero cubierta por chapas de metal. Un escudo de madera rematado en bronce completaba su equipamiento. La segunda lnea de combate estaba compuesta por los arqueros. Con sus poderosos arcos de doble curvatura eran capaces de lanzar largas flechas que atravesaban sin problemas las corazas enemigas. Protegiendo a los arqueros se encontraban los carros de guerra. Cada uno de ellos estaba compuesto por un seneny o arquero, armado con un arco de doble curvatura y un kedjen, cuya misin era conducir el carro y proteger con un escudo al arquero. Otro soldado, llamado corredor, acompaaba al carro para rematar a los soldados que caan a su paso. En la retaguardia se situaban los nefru, infantera compuesta por reservistas y soldados no profesionales. Slo entraban en combate en situaciones de extrema urgencia. Artacomo mir al cielo, era primera hora de la maana y el da estaba completamente despejado. A pesar de las fechas, no haca excesivo calor y una pequea brisa refrescaba el cuerpo de los nerviosos soldados. Hace un magnfico da para morir, pens el general. Mir haca atrs y comprob que su ejrcito estaba perfectamente organizado. La primera lnea de combate estaba compuesta por la infantera pesada y los soldados provenientes de Gaza; en la segunda fila se encontraban los arqueros y, en la tercera, Artacomo haba situado los carros. La caballera protega los flancos del ejrcito. Baladn diriga la infantera pesada, Kishdar los carros y Sargaon la caballera. Los egipcios les duplicaban en nmero pero eso no era problema. Los asirios eran profesionales, autnticos soldados acostumbrados a matar y a morir. Llevaban aos luchando y entrenndose en el arte de la guerra, a diferencia de la gran parte del ejrcito egipcio, que estaba compuesto por campesinos y artesanos que apenas haban recibido una instruccin de unos pocos das. Muchos egipcios se haban alistado en el ejrcito para conseguir tierras o como medio de ganarse la vida. Nunca ascenderan, siempre seran soldados rasos de infantera. Los puestos de mando estaban acotados para los nobles. Adems de los puestos de mando, los autnticos profesionales en el ejrcito egipcio eran los mercenarios y los llamados nakhtu-aa, fuerza de elite que compona la guardia personal del faran Taharqa. Artacomo, sobre su caballo, volvi a mirar a sus capitanes y levant su brazo derecho. El caballo se mova inquieto presintiendo la batalla. Los capitanes respondieron a su general levantando el brazo. Era la seal esperada, las tropas estaban preparadas.

Soldados! exclam el general. Estamos ante el da ms glorioso de la historia de nuestra amada Asiria! Nuestros enemigos estn a punto de caer atravesados por nuestras espadas y lanzas. Prometo oro y tierras a todos vosotros, volveris como hombres ricos a Asiria y seris el orgullo de vuestras mujeres e hijos! al general le costaba gobernar a su caballo, cada vez ms inquieto ante los gritos de jbilo de las tropas. Soldados! Por la gloria! Por Asia! Por nuestro rey! termin de exclamar Artacomo y orden que sonaran los tambores de guerra. El primero en marchar contra el enemigo fue Baladn junto con la infantera pesada que portaba sus largas lanzas. Detrs de ellos, como era habitual, dos hileras de arqueros. La infantera ligera, con su escudo redondo de madera y la espada corta, les protega. Taharqa vio el movimiento asirio pero permaneci quieto, esperando el momento adecuado para atacar. Orden a los arqueros que prepararan sus armas y a los soldados de infantera que mantuvieran la posicin. La infantera asiria avanzaba, mientras el sonido de los tambores de guerra retumbaba por todo el campo de batalla. Artacomo observaba desde su caballo el avance de los asirios, cuando una lluvia de flechas cay sobre ellos. Los soldados detuvieron su paso y se cubrieron con los escudos. Los arqueros asirios, carentes de escudos retrasaron su posicin que fue ocupada por la infantera ligera. Los egipcios no dejaban de lanzar sus dardos contra el enemigo. Los asirios estaban atrapados, no podan avanzar, pues quedaran desprotegidos, pero tampoco podan retroceder. Los arqueros asirios estaban demasiado lejos y aunque hicieron algn intento, sus flechas cayeron muy lejos de su objetivo. Muchos soldados murieron. Aprovechando el desconcierto entre las filas asirias, Taharqa orden a sus carros de guerra que cargaran contra el enemigo. Con su eje posterior y la trocha mucho mayor que el ancho del vehculo, los carros egipcios eran muy manejables, podan girar y cambiar de direccin con facilidad y eran prcticamente involcables. Eran carros muy rpidos y al tener slo dos ocupantes se movan con gran agilidad entre las tropas enemigas. El movimiento de los carros egipcios sorprendi a los asirios y caus muchas bajas en sus filas. Los seneny disparaban sus arcos protegidos por los kedjen mientras que los corredores egipcios remataban a los asirios malheridos con sus lanzas. Varias fueron las acometidas que hicieron los carros de guerra egipcios ante la miraba impotente de Artacomo, que vea como su ejrcito sucumba. Baladn era consciente de que su infantera estaba perdiendo el combate. Deba ganarse el favor de su general y slo haba una forma de hacerlo. Se lanz sobre un carro egipcio y dio buena cuenta de sus ocupantes. Soldados de infantera! grit desde el carro. Dejad de defenderos y atacad a los kedjen y a sus caballos, debemos acabar con los carros y dirigirnos hacia los arqueros! Los soldados tiraron sus molestos escudos y pesadas lanzas, y se lanzaron, empuando la espada corta, contra los kedjen en una lucha cuerpo a cuerpo. Los arqueros asirios no podan disparar sus armas, pues podran herir a sus compaeros. Los egipcios mataron a muchos asirios, que erraban en su intento de subir a los carros, pero tambin sufrieron numerosas bajas. Taharqa orden que se retiraran y una lluvia de flechas volvi a caer sobre la indefensa infantera asiria, que estaba desprotegida sin sus escudos. Baladn orden a uno de sus soldados que condujera el carro de guerra y junto con la infantera se dirigi hacia los arqueros. Libre de riendas,

cercenaba miembros y mataba a todo aquel egipcio que se cruzaba con su carro. Artacomo, asombrado por el valor de su capitn, orden a Sargaon que le apoyara con su caballera. Los arqueros asirios avanzaron y lograron tener a los arqueros egipcios a tiro. Una lluvia de flechas paso por encima de la cabeza de Baladn cayendo sobre los egipcios obligndoles a replegarse. El capitn asirio abri una brecha entre las tropas egipcias que fue aprovechada por la caballera de Sargaon. Acabad con el asirio y con toda su infantera, debemos recomponer nuestras filas antes de volver a enviar nuestros carros! orden Taharqa al capitn shardana. Un ruido ensordecedor enmudeci el gritero del campo de batalla. Golpeando su escudo de metal con su espada, los shardana avanzaron hacia los asirios. Los arqueros y los soldados de infantera egipcios abrieron paso a los mercenarios, que se dirigieron directamente hacia Baladn. Baladn, sal de ah van a por ti! le grit Sargaon. Les har frente, pronto probarn el fro de mi espada! No tienes nada que demostrar, sal de ah o conseguirs que te maten! Baladn no respondi, desde el carro atacaba a todo egipcio que se cruzaba en su camino. Sargaon, consciente de la situacin, orden a una parte de su caballera que protegiera al capitn. Era evidente que no tena pensado retroceder. Los shardana dieron un grito ensordecedor y se lanzaron como fieras hambrientas sobre su presa. El choque fue brutal, los shardana se arrojaron con furia sobre los asirios que se defendieron como pudieron. Sargaon les apoyaba, pero el empuje de los mercenarios impeda avanzar a su caballera. Mir a Baladn y vio que estaba rodeado por el enemigo. Intent dirigirse a l, pero un mercenario atac a su caballo hirindole de gravedad y cay al suelo. Sus jinetes le rodearon para evitar que fuera atacado y un soldado le entreg otro caballo. Debemos defender a Baladn, tenemos que darnos prisa si no queremos que esos hijos de perra le maten! orden. Sargaon se dirigi todo lo rpido que pudo hacia Baladn, que se defenda con valor desde el carro. Los shardana atacaban con fuerza, pareca que desconocan el temor. Un mercenario corri gritando con su espada desenfundada hacia un soldado asirio sin darse cuenta que estaba solo y rodeado de enemigos. Cuando se percat de su situacin, sonri y se lanz contra los asirios matando a siete soldados antes de caer muerto. Varias jabalinas fueron lanzadas hacia el carro de Baladn, matando al auriga e hiriendo a uno de los caballos. El asirio baj del carro, ahora intil, y se defendi de varios enemigos hasta que sinti un fuerte golpe en el pecho, se toc y sinti la tibieza del rojo lquido en su mano. Mir al frente y vio un mercenario con los ojos inyectados en sangre, que apuntaba con su espada hacia el cielo y daba un salvaje grito de victoria. Casi sin fuerzas, el capitn asirio cay al suelo malherido. El mercenario viendo a su vctima indefensa, se prepar para rematarla. Baladn le miraba tumbado en el suelo, cerr los ojos y encomend su alma a los dioses. Cuando haba

abandonado toda esperanza, sinti un golpe seco en el estmago, abri los ojos y vio que la cabeza del mercenario estaba en el suelo, junto a l. Rpido cogedle y subidle al carro. Oy una voz familiar y sinti como dos hombres le cogan en volandas y le llevaban a un carro. Tranquilo amigo. Este hijo de puta est muerto. Lo siento, mi seor. No tienes nada que sentir le dijo Artacomo mientras fustigaba a los caballos. Has luchado con valenta y esta victoria te la deberemos a ti. Artacomo viendo a su capitn en peligro, se subi en un carro de guerra y, poniendo en riesgo su propia vida, se lanz a salvar la del hombre que haba abierto una brecha en la slida defensa egipcia. Vio como un mercenario le hera y se dispona a darle el toque de gracia. Espole an ms a sus caballos, desenvain su espada y cuando estuvo a la altura del shardana, le cercen la cabeza. Ahora, a salvo del enemigo, se diriga a toda velocidad al campamento de los cirujanos. Salva la vida de este hombre o lo pagars con la tuya le dijo Artacomo a un fsico nada ms llegar al campamento. Pero seor Ya me has odo, no quiero que pierdas ni un segundo ms. El cirujano deseaba que fuera una simple amenaza. El hombre que traan consigo estaba herido de muerte y nada podan hacer por l. Dos asistentes cogieron a Baladn y lo introdujeron a una de las tiendas donde los fsicos atendan a los numerosos heridos. Liberados de la presin de Baladn, y con la infantera asiria desorganizada, Taharqa orden una nueva embestida de sus carros de guerra. Los arqueros asirios, carentes de la proteccin de la infantera, huyeron hacia la retaguardia pero fueron presa fcil de los carros egipcios. Artacomo mont en su caballo y se dirigi, junto con su guardia personal, a proteger el repliegue de sus arqueros. El rey egipcio, observ el movimiento desesperado del general y aprovechando su superioridad numrica, envi a los mercenarios nubios y a los jinetes numidios a su captura. Sargaon segua luchando contra los feroces shardana. Intent zafarse de ellos pero era imposible, su poderosa caballera era incapaz de acabar con tan aguerridos soldados. Sargaon no haba luchado con tan poderosos enemigos en su larga vida militar. Mir a su alrededor y vio como los carros de guerra egipcios atacan a los arqueros que huan despavoridos. La infantera intentaba aguantar la posicin ante la envestida de los shardana. Vio como Artacomo se diriga a todo galope hacia los carros egipcios, mientras que desde el lado egipcio, una gran nube de polvo ocultaba el movimiento de los jinetes numidios. Decidi ir a ayudar a su general y espole a su caballo, sus jinetes le siguieron. Fue un error. Su flanco qued completamente desguarnecido y los shardana lo aprovecharon para profundizar la brecha en las filas asirias.

No! grit Artacomo, cuando vio a la caballera de Sargaon dirigirse hacia l. Mantn tu posicin! Pero Sargaon no le oy. Taharqa vio el pasillo que el capitn asirio le haba dejado y no desaprovech la ocasin. Envo a toda su infantera para que apoyara a los shardana. Artacomo decidi abandonar a los arqueros para ir a cubrir a Sargaon. Galopaba rpidamente hacia el frente principal deshacindose de todos los enemigos a su paso. Ya casi estaba a la altura de su capitn cuando vio, con horror, como Sargaon caa inerte del caballo. Maldita sea, id a cubrir la brecha. Evitad que los shardana lleguen al campamento o estaremos perdidos! gritaba el general mientras se diriga a socorrer a su capitn. Dile a Kishdar que enve a todos sus carros a proteger la retaguardia! le orden a un soldado. Los shardana alcanzaron el campamento asirio matando a los soldados que cubran la retaguardia. Los cirujanos, al ver la llegada de los mercenarios, huyeron abandonando a los heridos a su suerte. No tuvieron piedad. Mataron a todos los heridos y quemaron las tiendas. Kishdar lleg tarde. Sus carros, ms pesados que los egipcios, no eran fciles de manejar en un suelo plagado de cadveres. Cuando Kishdar lleg al campamento, los shardana ya se haban marchado. Haban hecho todo el dao posible y huyeron cuando vieron la llegada de los carros asirios. Kishdar baj de su carro y se dirigi a una tienda que no haba sido quemada. Cuando entr, vio varios cuerpos mutilados, entre ellos el de Baladn. El general se baj del carro y levant el cuerpo inerte de Sargaon. Los ojos se le nublaron llenos de ira. Dio un fuerte grito y a pie, embisti a sus enemigos. Artacomo estaba encolerizado, fuera de s. La guardia personal, espoleada por el odio de su general, atac con fuerza a los mercenarios nubios y shardana. Los nubios huyeron ante la embestida de los asirios y dejaron solos a los shardana frente a sus enemigos. Un oficial shardana mat a un nubio que hua e inst a sus hombres a hacer lo mismo. Taharqa, viendo lo complicado de la situacin, envi a los nakhtu-aa para defender la posicin de los shardana. Por suerte para Artacomo, Kishdar lleg a tiempo con sus carros. La lucha fue feroz. Taharqa presintiendo que el fin de la batalla estaba prximo, envi todas las tropas a ese frente incluidos los mercenarios lukkas y los nefru a los que estaba reservando. All se decidira la batalla. Los nubios, al ver que sus tropas eran ms numerosas que las del enemigo, regresaron al campo de batalla. El oficial shardana miraba con desprecio a sus aliados, que volvan al combate. Artacomo se defenda con ferocidad protegido por los carros de guerra de Kishdar. Los pocos arqueros que an quedaban con vida, protegan la retaguardia de los ataques de los shardana. La infantera asiria se las tena que ver con los nubios y con los soldados egipcios. Los asirios estaban rodeados por todas partes y Artacomo lo saba. Estaba exhausto luchando contra los nakhtu-aa y los shardana. Haba soldados enemigos por todas partes. El general asirio nunca haba perdido una batalla Perdera la que era, sin lugar a dudas, la batalla ms importante de su vida? Haba sido castigado por los dioses por su desobediencia? Las preguntas se agolpaban en su cabeza mientras desviaba una y otra vez las estocadas enemigas. Kishdar se dirigi hacia su general, que estaba rodeado por varios adversarios. Dispar varias veces su arco y mat a tres egipcios dejando el paso libre hasta Artacomo.

Mi general! grit el capitn de carros. Estamos perdidos, debemos huir! Eso jams, nunca abandonar mis tropas! le grit Artacomo, zarandendole de los hombros. Debemos huir con las tropas que podamos. Muertos no seremos tiles a nuestro pas. Volveremos mi general, te lo prometo. Artacomo dud. Assarhaddon ya sabra que le haba desobedecido Qu opciones tena ahora que haba perdido la batalla contra los egipcios y con ella a miles de hombres? El prestigio del ejrcito asirio estaba en juego y l, como general de las tropas y su mximo responsable, no poda huir como un cobarde dejando a sus hombres, que tanto haban luchado por l, a su suerte. Seguir luchando hasta el final dijo el general, prefiero morir con honor en el campo de batalla, que vivir bajo la vergenza de la derrota. Artacomo dio la espalda a su capitn y se dirigi hacia un nakhtu-aa que luchaba contra un soldado asirio al que tena acorralado, pero no lleg hasta l. Sinti un fuerte golpe en la cabeza y su vista se nubl hasta que le embarg una profunda oscuridad.

Captulo XVIII
Mientras que Artacomo se diriga hacia occidente, para contener a los insurgentes fenicios. Assarhaddon march hacia oriente, con el fin de acordar tratados de paz y acuerdos comerciales con los reinos de Urartu y Elam, y luchar contra las tropas maneas y medas, que tantos problemas les estaban ocasionando a sus aliados. Su primera visita fue a Rusa, el rey de Urartu. All ratific la eterna alianza que tenan ambas naciones y compr varios miles de caballos, y hbiles esclavos forjadores, muy tiles para templar espadas y afilar puntas de flecha. Despus, march al reino de Man, y apoyado por Rusa y varios miles de soldados urartios, arras su capital Hassanlu. Su rey Hajji, fue empalado junto al resto de la familia real en la puerta principal de la ciudad. Una vez hubo eliminado a los incmodos maneos, Assarhaddon fijo su mirada en Hagmatana, la hermosa capital de Media. Rusa, que haba sufrido en su territorio los constantes ataques de los medos, insisti en destruir la ciudad y, al igual que haban hecho con los maneos, eliminar a los medos de la faz de la tierra. Pero la intervencin de Jiroft, magie de los medos, lo impidi. Mstico sacerdote del dios Ahura Mazda, mantuvo largas conversacin con Assarhaddon, que qued fascinado por su dios, dudando incluso de su amado dios Shamash. Pero Ahura Mazda era un dios bondadoso, que odiaba la violencia y la sangre, y Assarhaddon pens que Asiria necesitaba dioses fuertes y crueles, no dbiles y benevolentes. Con Jiroft, el rey asirio tuvo una experiencia mstica, y pudo ver como su alma sala de su cuerpo. La fascinacin que sinti Assarhaddon por Jiroft, sirvi para que Hagmatana fuera salvada, pero Daiaukku tuvo que pagar muchos talentos de oro y plata, y entregarles miles de sus caballos, los famosos neseos medos, para poder evitar que su hermosa ciudad fuera pasto de las llamas. Assarhaddon se despidi de Rusa en Hagmatana, y se dirigi hacia Susa, capital del reino de Elam, mientras que el rey de Urartu regresaba a Tushpa, capital de su reino. En Susa se reuni con su amigo Urtaku y ratificaron la alianza existente entre ambas naciones. All, el rey asirio, recibi la noticia de la victoria de Artacomo sobre las naciones fenicias sublevadas y le inform que se encontraba en Gaza, esperando sus instrucciones. Assarhaddon tema que el ms valeroso de sus generales, venciera al faran Taharqa, y que su popularidad le hiciera sombra, poniendo en peligro su propia corona. Lo consult con Hitman, y decidi ordenarle que volviera con sus tropas a Nnive, la conquista de Egipto tendra que esperar un ao ms. En Urartu, Assarhaddon pudo disfrutar de su pasatiempo favorito, la caza del len y consigui que Urtaku, les entregara la estatua de la diosa Ishtar, saqueada de tierras asirias haca muchos aos, cuando ambas naciones estaban en guerra. Despus, visit Babilonia, donde supervis la reconstruccin de la ciudad, destrua por su padre Senaquerib, como castigo por una insurreccin. Assarhaddon, se reuni con Eshergaar, gobernador de Babilonia y rez en el templo de Marduk, el dios protector de la ciudad.

El rey descans durante varios das, y disfrut de los encantos de las bailarinas babilonias, as como de su famoso vino. Cuando recuper las fuerzas, decidi que era el momento de regresar a Nnive. Cruzaron las aguas del ro ufrates, que baan Babilonia, y siguieron el curso del ro Tigris visitando todas las ciudades que encontraron a su paso. Hitman aconsej al rey que sera conveniente que aprovecharan el viaje de regreso a Nnive, para acercarse a las ciudades ms importantes que estuvieran en su camino, y as poder conocer de primera mano, la situacin real de cada una ellas. En todas las ciudades se entrevist con el gobernador, y pudo darse un bao de multitudes. De esta forma, visitaron Dur-Kurigalzu y su hermoso zigurat, y Sippar donde visit el templo del dios Shamash, uno de los templos dedicados a este dios ms importante de su reino. Tambin visit Assur, ciudad en la que el rey se detuvo a descansar durante unos das antes de continuar su viaje. Se diriga al templo de los dioses Anu y Adad acompaado por su fiel Hitman. Haca varias semanas que haba emprendido el viaje hacia Nnive y todava no haba recibido noticias de Artacomo. No estaba preocupado, pues no dudaba de la fidelidad de su general, pero tema que el ejrcito asirio hubiera cado en alguna emboscada o tuviera otro tipo de problema. Intent borrar los malos pensamientos de su mente, y subi la escalinata de acceso al templo de Anu y Adad. Record las palabras de su maestro cuando le habl de estos dioses. Adad es el dios de las tormentas y del temporal. Fue l quien envi el diluvio universal, que arras el mundo. Anu es el dios del cielo, es el ms viejo de los dioses y el padre de todos, de ah su importancia le dijo su mentor. Sumido en sus recuerdos de juventud, no oy una voz que le llamaba a lo lejos. Los guardias desenvainaron sus armas y apuntaron hacia un hombre que corra a toda prisa hacia su rey. Tengo noticias importantes para el rey, dejadme pasar! exclam un hombre a los fornidos soldados, que hicieron una muralla para defender a su seor. Qu ocurre? pregunt Assarhaddon, bajando la escalinata. Frente a l, se encontraba un hombre vestido con una tnica de lino blanco, que le llegaba hasta los tobillos. Tena el pelo recogido con una cinta negra y un cinturn de seda verde, cea su oronda cintura. Tena el aspecto de un mercader o de un ciudadano adinerado. Seor, tengo noticias importantes que afectan a uno de sus generales dijo el hombre, intentando coger aire. Habla! orden el rey. Mi nombre es Ezequas y provengo del reino de Jud, donde gobierna nuestro amado rey y aliado vuestro Manases. Soy mercader de vino y tengo empleados trabajando por todo el oeste de vuestro imperio desde Alepo a Gaza.

El rey le miraba impaciente, no necesitaba que Ezequas le contara su biografa, y movi su mano derecha apremiando a su interlocutor. Pues bien, mi seor dijo el mercader, mirando casi todo el tiempo al suelo. Uno de mis criados acaba de volver de Gaza, donde ha estado negociando en mi nombre y trae noticias de sus tropas. Qu sabes t de mis tropas? pregunt irritado el rey, acercndose al judo. Ezequas inconscientemente se apart unos pasos. S que han destruido varias ciudades fenicias y que han descansado durante varios das en Gaza dijo el judo, comenzando a arrepentirse de su idea de hablar con el rey asirio. Eso no es noticia. Qu ms dices saber? Segn me ha dicho mi criado, las tropas asirias han sufrido numerosas bajas en su camino hacia el sur. Parece ser, que muchos soldados han cado enfermos y que los soldados egipcios han acosado a sus tropas provocndoles numerosas bajas. Mi criado ha recorrido todo el camino a caballo sin descanso, lleg ayer, y me cont lo sucedido. Aprovechando su visita en la ciudad, quise darle la noticia, pues pens que sus mensajeros no le haban informado todava. Assarhaddon no entenda lo que el mercader le estaba diciendo. En el camino hacia el sur? Le habra desobedecido Artacomo y habra marchado hacia Egipto? De dnde ha obtenido tu criado esa informacin? pregunt el rey. Aprovechando un ataque egipcio, un grupo de esclavos, que acompaaban al ejrcito, escaparon y se dirigieron a Gaza en busca de alimentos. Fueron atrapados por el rey Sil-Bal y ejecutados. El rumor corri por toda la ciudad en pocos minutos. Quiero hablar con tu criado, tremelo ahora mismo orden Assarhaddon. El mercader corri por las callejuelas de Assur a toda prisa acompaado por dos soldados de la guardia. Assarhaddon y Hitman se miraron sin decir nada, queran esperar a tener ms noticias. El rey, acompaado por su general, subi la escalinata del templo y or durante varios minutos. Cuando salieron del templo ya les esperaba Ezequas con su criado. Mi seor, l es Samuel dijo sealando a un apuesto joven que se encontraba a su derecha, el criado que me ha dado la informacin, os dir todo lo queris saber. Habla orden Assarhaddon. Mi rey, vengo de Gaza donde se comentan los problemas que ha tenido vuestro ejrcito en su camino hacia el sur

Cmo sabes que se dirige al sur? pregunt Hitman. El criado del mercader le mir sin entender la pregunta. Habla! orden Hitman. Cmo sabes que el ejrcito asirio se dirigi hacia el sur? Seor, no entiendo qu quieres decir. El ejrcito asirio se dirigi hacia el sur, hacia Egipto. Pero Qu problemas ha tenido mi ejrcito? pregunt Assarhaddon interrumpiendo a su general. Los esclavos comentaron que los vveres que portaba el ejrcito fueron insuficientes, y a las pocas semanas de partir se terminaron. Debido a la falta de agua y a las duras condiciones del desierto, muchos hombres murieron. Pero ah no terminaron los problemas, pocos das despus de llegar al Nilo, muchos soldados enfermaron y murieron. Sabes si el ejrcito lleg a Men-Nefer? pregunt el rey asirio. Poco despus de que el ejrcito asirio tomase Per-Bastet, los esclavos escaparon. Es toda la informacin que le puedo dar, mi seor. Bien, seris recompensados por vuestro servicio. Podis marcharos. Si la informacin era correcta, la situacin era extremadamente grave. Artacomo le haba desobedecido y el ejrcito asirio tena serios problemas. Assarhaddon mont en su caballo y se dirigi a galope hacia el palacio acompaado por Hitman y su guardia. Estaba confuso, no saba cmo actuar. Nunca se haba sentido traicionado, era una situacin completamente nueva para l. Tena que pensar y buscar una solucin cuanto antes, pero lo primero sera confirmar la informacin del mercader judo. Llam a su capitn de confianza y le envi, junto con una decena de sus ms rpidos jinetes, en busca de Artacomo y del ejrcito asirio.

Captulo XIX
A lo lejos, entre las colinas, las cortinas de humo delataban lo que fue campo de batalla. Los supervivientes del ejrcito asirio, huan todo lo rpido que podan de los jinetes y los carros de guerra egipcios. Estaban heridos y cansados, pero el temor de ser capturados por el enemigo, infundi en ellos la energa propia del animal acorralado. Del poderoso ejrcito de Artacomo, apenas unos cinco mil soldados haban logrado escapar, de momento, de las tropas egipcias. El resto estaban muertos o haban sido apresados. El futuro de los capturados era incierto. Muchos de ellos seran vendidos como esclavos en las lejanas tierras de Nubia o Numidia, otros seran ejecutados. Vagaban como fantasmas mirando hacia atrs temiendo la llegada del enemigo. Parecan un ejrcito de muertos vivientes. Volvan por el mismo camino que haban atravesado llenos de esperanza pocas semanas antes, y con el sueo de conseguir la gloria y con ella un enorme botn. Artacomo se encontraba tumbado, inconsciente, en un carro de guerra. Una rueda golpe contra una roca y el movimiento del carro le despert. Qu ha ocurrido, dnde estoy? pregunt confuso. Volvemos a casa le contesto Kishdar, que no se haba separado ni un solo segundo de l desde que acabo la batalla. Le dola la cabeza, se acerc su mano derecha y vio que estaba atado de pies y manos. Qu diablos hago atado? pregunt lleno de ira. Durante la lucha, Kishdar, le haba pedido al general que ordenara la retirada, la batalla estaba perdida y su prolongacin slo provocara ms muertes entre las filas asirias. Ante la negativa de su general, Kishdar le golpe con fuerza en la cabeza con una maza. Lo subi a un carro y lo at. Como nico capitn que quedaba vivo, asumi el mando del ejrcito y orden la retirada. Eres mi prisionero respondi el capitn. Qu coo ests diciendo hijo de perra? pregunt el general intentando zafarse de las ataduras. Sultame o te mato bastardo de mierda! Ser mejor que moderes tu lenguaje o sers castigado dijo Kishdar sin perder el control. Hijo de perra, no tienes los suficientes cojones le desafi.

Kishdar cogi un ltigo y golpe con fuerza a su anterior superior ante la mirada de indiferencia de los soldados, que bastante tenan con huir con vida de ese infierno. Te matar cabrn, te juro que te matar dijo Artacomo con los ojos inyectados en sangre, mientras intentaba protegerse de los latigazos. El capitn golpe con fuerza a su general hasta que ste qued agotado por el dolor. Por qu estoy atado? De qu se me acusa? pregunt dbilmente Artacomo. De traicin respondi Kishdar, guardando su fusta. No entiendo. Bitakyn me dijo que Assarhaddon te haba ordenado que volvieras a Nnive y t le has desobedecido llevando a su ejrcito hacia su destruccin. Una noche poco antes de morir, Bitakyn le confes que la invasin de Egipto haba sido una decisin de Artacomo, contraviniendo las instrucciones del rey Assarhaddon, que le haba ordenado que volviera a Nnive. Le dijo que el general les llevara a la gloria y que no le asustaba desobedecer al rey. Kishdar no estaba del todo de acuerdo con su capitn, pero como buen soldado que era, obedeci sin mayores problemas. Tampoco dijo nada cuando muri Bitakyn y fue nombrado capitn. Pero ahora las cosas eran distintas. El ejrcito haba sido derrotado y era hora de buscar culpables. Cuando captur a Artacomo su intencin era llevarle a Asiria como principal causante de la derrota y por desobedecer al rey, pero cuando registr sus ropas y encontr la tablilla de Karmilamon, vio la posibilidad de acusarle de traicin, el ms grave de los delitos. Sin duda sera condenado a muerte. Eso no es cierto minti Artacomo. Eres un traidor, te llevar ante Assarhaddon para que seas juzgado. Qu esperas con tus mentiras? pregunt el general. Quieres mi puesto, quieres oro, la gloria? Qu diablos quieres? le grit Artacomo. Kishdar sigui cabalgando junto a Artacomo sin decir nada. No tienes pruebas, sers juzgado por traicin y ejecutado. El capitn sac de los pliegues de sus ropajes una tablilla de arcilla y se la mostr. Sabes qu es esto? Artacomo busc algo entre los pliegues de su camisa pero no lo encontr. La tablilla de Sil-Bal, hacindole dueo de varios talentos de oro que estaban custodiados en Gaza, y la de Karmilamon, animndole a conquistar Egipto, desobedeciendo las rdenes de Assarhaddon, ahora estaban en posesin del capitn.

No te parecen suficientes pruebas de tu traicin la carta de Karmilamon, o el oro que le entregaste al rey de Gaza para que te lo custodiara? El general se sinti abatido, enseguida comprendi que era su fin. Si me dejas escapar te har el hombre ms rico del mundo. Como sabes, tengo mucho oro esperndome en Gaza le dijo Artacomo. Guarda la poca dignidad que an te queda. No todos los soldados nos movemos por dinero le espet Kishdar. Durante varios das caminaron hacia el norte, dirigiendo sus cansados pasos hacia la ciudad de Gaza, sin dejar de mirar atrs, hasta que se aseguraron, que los egipcios haban dejado de perseguirles. Casi sin agua, ni comida, llegaron a las ruinas de Lunu. El nuevo lder del ejrcito haba prohibido a los soldados que se acercaran a coger agua del ro Nilo. Tema que estuviera infectada o que los mosquitos les contagiase alguna extraa enfermedad, como haba ocurrido en el viaje hacia MenNefer. Tuvieron que matar a algunos caballos y abandonar los valiosos carros. Artacomo intent escapar en varias ocasiones. Primero tante sobornar al auriga y tras su negativa, a todos los soldados que pasaban cerca de su carro. El grandioso general asirio haba perdido el favor de su ejrcito, que le consideraba mximo responsable de la derrota ante los egipcios. Kishdar, termin por amordazarle durante varios das para que dejara de intentar sobornar a ms soldados. Con mucho esfuerzo, llegaron a la ciudad de Per-Bastet. Los soldados estaban agotados, al lmite de sus fuerzas, muchos murieron por el camino. El capitn, nada ms ser derrotados a las afueras de Men-Nefer, haba enviado varios mensajeros a Gaza para avisar al rey Sil-Bal de la derrota asiria, y pedirle ayuda en su regreso a Nnive. Esperaba los refuerzos de Gaza con impaciencia, eran su ltima esperanza. Siguieron el curso del Nilo pero manteniendo cierta distancia con el ro para evitar el ataque constante de los mosquitos. Pero ya no les quedaba agua. Varios soldados, desesperados, fueron corriendo hacia el Nilo para saciar su sed. Kishdar intent impedrselo pero al final, l tambin se vio obligado a beber agua del ro. El Sina estaba prximo y, le gustase o no, necesitaba abastecerse de agua para poder atravesarlo. Como el capitn se tema, varios soldados enfermaron y tuvieron que ser abandonados. Despus de varios das de arduo camino, los supervivientes de la batalla y de la dura dispora llegaron a las puertas del desierto del Sina. Durante el da, el calor haca insoportable la marcha, pero en la noche, era el fro el que golpeaba con fuerza los huesos de los sufridos soldados. Durante el viaje, Artacomo apenas abri la boca. Coma y beba lo mnimo para garantizar su supervivencia. Estaba resignado a su suerte, quera hacer frente a su destino con la dignidad del gran general que haba sido. A pesar del incipiente otoo, el calor era sofocante y varios soldados, que no haban administrado bien la reserva de agua, y llevaban varios das sin beber, cayeron al suelo exhaustos. No volvieron a levantarse. Tuvieron que matar a todos los caballos para poder beber su sangre y comer su carne. Artacomo fue atado y custodiado por varios guardias. El paso de los soldados se hizo cada vez ms lento. Nadie hablaba, no queran malgastar sus pocas fuerzas. Los soldados ms dbiles fueron muriendo.

Kishdar arrastraba los pies por la ardiente arena. Los rayos del sol nublaban su vista. Mir a su derecha y vio que el soldado que custodiaba a Artacomo, caa al suelo. El general intent desatar la cuerda que le sujetaba, pero no lo consigui, se encontraba muy dbil y careca de las fuerzas suficientes. Agotado, cay al suelo al lado del soldado. Kishdar observaba la escena como si se tratara de un sueo. Mir a su alrededor y vio varios soldados cayendo al suelo o andando arrastrando los pies. El calor era sofocante. Se detuvo, ya no tena fuerzas para seguir caminando. Mir hacia el horizonte y pudo ver lo que pareca una cortina de humo. Se frot los ojos pensando que se trataba de un espejismo y vio como una nube de polvo se acercaba, ya poda diferenciar a los jinetes montados en sus caballos. No saba si eran imaginaciones suyas, pero le pareci ver a uno de los mensajeros que haba enviado a Gaza. Se protegi del sol con la mano y le pareci ver que el jinete le saludaba. S, son ellos! grit todo lo fuerte que pudo Aguantad compaeros, estamos salvados! Varios soldados intentaron incorporarse del suelo. Los que tenan ms fuerza se abrazaban entre ellos. Artacomo, no sin dificultad, logr ponerse de rodillas, mir al soldado que yaca junto a l y vio que su espada estaba enfundada. Los jinetes espolearon sus caballos hasta que llegaron a la altura de los soldados, bajaron raudos de sus monturas y les dieron agua. Haban pasado varias semanas desde la derrota asiria contra los egipcios y una quinta parte de los soldados que lograron escapar haban muerto en el viaje de vuelta a Gaza. Seor, lo conseguimos le dijo un jinete a Kishdar, mientras le entregaba un pellejo de agua. Buen trabajo soldado dijo Kishdar despus de dar un largo trago de agua. Artacomo, cogi la espada del soldado muerto. Cort las cuerdas que le aprisionaban y mir a Kishdar, que segua bebiendo agua. Ahora era libre para escapar pero las fuerzas le flaqueaban, intent ponerse de pie pero volvi a caer al suelo de rodillas. No intentara escapar, no podra ir muy lejos. Observ a los soldados de Gaza como auxiliaban con diligencia a los asirios que beban agua agradecidos. No, definitivamente no escapara. No pasara el resto de sus das huyendo como un criminal. Haba servido fielmente a Asiria y no se mereca un final tan indigno. Cogi la espada y, todava de rodillas, la apoy sobre su vientre. Kishdar! grit. Contempla como muere un general asirio! Y se dej caer sobre el filo de la espada atravesndole el estmago. No! grit Kishdar y corri todo lo rpido que pudo hacia el general. Pero ya era tarde, el capitn cogi la cabeza de Artacomo y la puso en su regazo. Un hilillo de sangre brot de su boca. Eres un gran capitn le dijo con dificultad, aferrndose al hombro de Kishdar, no cometas mis mismos errores. No permitas que la ambicin confunda la verdadera misin de un oficial del ejrcito; servir a Asiria y a su rey.

As lo har. El general Artacomo sonri al capitn y muri. Los despojos del poderoso ejrcito asirio llegaron a Gaza, donde fueron recibidos por Sil-Bal. En esa ocasin, se permiti que los soldados entraran en la ciudad. Los hombres y las mujeres de Gaza daban escudillas de agua y alimentos a los soldados, que deambulaban desorientados por las calles. Los asirios fueron atendidos por los fsicos y no les falt comida y agua. El rey de Gaza dej que descansaran durante dos das antes de solicitar la presencia de su nuevo capitn. Sil-Bal ya haba sido informado de la muerte de Artacomo. Recibi al capitn asirio en la sala de audiencias del palacio. Estaba sentado en su trono flanqueado por varios altos funcionarios y su guardia personal. Un esclavo le estaba sirviendo uvas en una bandeja de plata. Que los dioses te den larga vida rey de Gaza salud Kishdar. Saludos, capitn. Kishdar no perdi detalle de Gaza, una ciudad muy diferente a la que dej haca algunas semanas. He visto que tu pueblo ya no est tan hambriento como estaba antes de nuestra partida hacia Egipto, de hecho, creo que alguno ha engordado dijo el capitn, mirando a un orondo consejero. Milagrosamente recibimos algunas mercancas de varias ciudades de Judea intent justificarse el rey. El capitn saba que el rey de Gaza menta. Durante los dos das que llevaba en la ciudad, haba tenido ocasin de hablar con varios vecinos que le haban informado de los alimentos recibidos de Jerusaln y otras ciudades, nada ms partir el ejrcito asirio. Kishdar enseguida entendi los motivos y culpaba, de alguna manera, al rey de Gaza de la derrota de su ejrcito. Con los suficientes vveres, no hubieran muerto tantos soldados por el camino, y habran estado en mejores condiciones para la batalla. Es una pena que no las hubierais recibido cuando an estbamos aqu. Habramos ido mejor abastecidos hacia la guerra le dijo mirndole a los ojos. A veces las cosas son as dijo el rey comindose una uva Quieres beber o comer algo? pregunt intentando cambiar de tema. No, muchas gracias respondi el capitn sentndose en un divn a la derecha de Sil-Bal. Quiero agradecerte tu ayuda. Sin ella, los pocos que hemos sobrevivido hubiramos muerto. Sil-Bal sonri.

Es lo mnimo que puedo hacer por nuestros aliados. He sido informado de la muerte del general Artacomo, tengo entendido que no tena rdenes de marchar contra los egipcios. As es, su muerte ha sido el precio que ha pagado por su desobediencia. El rey de Gaza neg con la cabeza. Tena aprecio por el general y senta su muerte. Un precio muy alto creo yo. Han muerto ms de sesenta mil soldados, yo dira que todo lo contrario. Yo tambin lamento tanta muerte, de los cinco mil soldados que enviamos, slo han vuelto trescientos. Todos hemos perdido mucho en esta campaa. Creo que Artacomo tena oro guardado en tus arcas le dijo sin ms dilacin. A Sil-Bal no le sorprendieron las palabras de Kishdar. Se imaginaba que, tras ser arrestado, el general asirio habra sido registrado y la tablilla de arcilla que le haca poseedor de esa fortuna, encontrada. Dejadnos solos orden el rey. Los dos hombres se quedaron solos, incluso la guardia personal del rey abandon la sala. Quin ms conoce la existencia de esa tablilla? pregunt el rey. Por lo que parece, slo t y yo. El rey se levant del asiento y comenz a pasear por la sala. Es una gran suma de dinero dijo el rey. Diez talentos de oro y doscientos de plata, exactamente. Artacomo se apropi de cinco talentos de oro y el resto te lo entreg a ti como pago por tus servicios. El dinero es una parte tributo que nos pag Baal para que no destruyramos la ciudad. Podramos repartrnoslo entre los dos. Yo guardara tu parte como hice con Artacomo dijo el rey mirando a Kishdar. Veo que el honor se cotiza al alza en estos tiempos difciles. Agradezco el envo de tus tropas, que vinieron en nuestra ayuda cuando la muerte llamaba a nuestra puerta, pero estoy seguro que si hubieras comprado los alimentos a Jerusaln, cuando an estbamos aqu y nos hubiramos abastecido con ms vveres, el resultado de la batalla hubiera sido otro. Kishdar paseaba por la sala y miraba a Sil-Bal, que tena el rostro desencajado.

Y ahora me pides que guarde silencio y me apropie de un dinero que le corresponde por derecho a Asiria continu diciendo, acercndose a Sil-Bal y cogiendo una uva de la bella bandeja de plata . Ese dinero volver conmigo a Nnive y servir para equipar las nuevas tropas que partirn, en su momento, a la conquista de Egipto. Respetar el pago que te hizo Artacomo por tu ayuda en el sitio de Tiro, pero debers entregarme los cinco talentos de oro. Espero que no pongas ningn impedimento. Es una verdadera pena dijo el rey, pero en fin, as se har. Los cinco talentos de oro te sern entregados en cuanto estimes oportuno. El capitn sonri y asinti con la cabeza. Otra cosa dijo el rey, espero que omitas a Assarhaddon la tardanza en la compra de vveres. No quiero que haya ningn mal entendido entre ambos reinos. No s cundo, pero en cuanto nos recuperemos de esta prdida, iniciaremos una nueva campaa contra los egipcios. Espero que en esa ocasin seas tan generoso con tu aliado como Artacomo lo fue contigo dijo el capitn, saliendo de la sala de audiencias y dejando al rey de Gaza con la palabra en la boca. Poco ms de tres mil quinientos soldados estaban preparados para el regreso a Asiria. Sus caras estaban marcadas por el calvario de la campaa contra Egipto. Para recompensarles por su inhumano esfuerzo, Kishdar entreg veinticinco siclos de oro, provenientes de las arcas de Gaza, a todos los soldados. La medida fue aclamada por sus tropas entre vtores y alabanzas, Kishdar se haba ganado el favor de sus hombres. Sil-Bal, para congraciarse con el nuevo capitn, haba abastecido con vveres de sobra a las tropas asirias para que llegaran a Nnive sin mayores dificultades. Tema la informacin que el asirio pudiera transmitir a su rey. Pero Kishdar rechaz la ayuda. Se encontraban en territorio asirio y no tendra problemas para conseguir alimentos o agua. Del rey de Gaza slo acept lo suficiente para poder marchar durante quince das. Kishdar sigui el ro Jordn, cruzando las ciudades de Jerusaln y Samaria. Atravesaron el monte de Hermn y continuaron por el cauce del ro Orontes por las ciudades de Qadesh, Qatna y Hama. Desde all siguieron el camino de las rutas comerciales del norte hacia la ciudad de Harran. Las tropas de Kishdar estaban de mejor humor. Haban sobrevivido a un verdadero infierno y volvan a Nnive con el sabor de la derrota pero como autnticos hroes. Adems, el oro que les entreg su capitn sera un importante suplemento a sus soldadas. No os preocupis por el botn perdido durante la batalla les dijo una noche Kishdar a sus soldados. Volveremos a Egipto y conseguiremos un botn mucho mayor. Saquearemos Men-Nefer y las riquezas de sus palacios. Los guerreros asirios eran soldados profesionales. Cobraban un salario y adems, tenan autorizacin para saquear las ciudades vencidas despus de la batalla. El dinero procedente de los saqueos lo portaban en bolsas de cuero y lo ocultaban entre los pliegues de sus ropajes. Pero aquellos objetos saqueados que eran ms

voluminosos como joyas, copas de plata, armas, tapices o muebles, eran entregados a administradores del ejrcito, que los custodiaban durante el tiempo que durase la campaa. Pero durante la batalla contra los egipcios, las tiendas donde se custodiaban las posesiones de los soldados haban sido abandonadas por lo que haban perdido todas las riquezas que haban saqueado. Cruzaron el ro Balikh y entraron en la ciudad de Harran donde fueron recibidos por Mushukib y Ummun. Kishdar apenas recordaba al gobernador civil, pero si se acordaba de Ummun, el gobernador militar, pues haca poco ms de dos aos, haban luchado juntos contra los cimerios. El capitn baj de su caballo y se dirigi hacia los gobernadores de la ciudad. Saludos, mi nombre es Kishdar y soy capitn del ejrcito, y en estos momentos, su mximo responsable. Te recuerdo, eras oficial de Bitakyn verdad? le pregunt Ummun. Efectivamente, ocup su lugar cuando muri en tierras egipcias. Ha debido ser muy duro dijo condescendiente Mushukib, pero pasemos al palacio y ponnos al corriente de todo. Estamos impacientes por conocer todos los detalles. Entraron en el palacio de Mushukib y Kishdar les cont todos los pormenores de la campaa contra Egipto. Los dos hombres conocan a Artacomo y recordaban como, haca pocos aos, les haba salvado de un inminente ataque cimerio. Sintieron su muerte. Kishdar omiti que Artacomo no tena rdenes de atacar Egipto y que posea cinco talentos de oro en Gaza que haba robado del botn de Tiro. No quera manchar su nombre, esa informacin estaba reservada para el rey. Paseaban por los jardines del palacio cuando un guardia anunci la llegada de un oficial de Assarhaddon. El gobernador hizo pasar de forma inmediata al enviado del rey. Un soldado, con cota de maya y yelmo con penacho, entr en los jardines. Que Assur les proteja dijo el soldado mirando a los hombres. Mi nombre es Eshirpal, soy capitn de la guardia real enseguida reconoci a Kishdar. Saludos, capitn dijo Mushukib. Saludos, Eshirpal, es un placer verte despus de tanto tiempo dijo Kishdar, dndole un abrazo. Ambos soldados se conocan desde haca aos. Haban sido instruidos en los mismos campamentos militares, pero sus caminos se separaron cuando Kishdar decidi orientar su carrera militar hacia los carros de guerra mientras que Eshirpal ingres en la caballera de la guardia real. Hemos recibido noticias confusas sobre la campaa contra Egipto. Nos dirigamos a Gaza pero ha sido una suerte encontrar parte del ejrcito en Harran. Dnde est Artacomo?

Kishdar mir a los gobernadores. No era momento de entrar en detalles con Eshirpal delante de ellos. Con el general no podrs hablar, est muerto. Seores dijo Kishdar, permtanme que me rena con el capitn de la guardia real a solas, tenemos que hablar de asuntos militares, que no son conveniente que todo el mundo conozca. Capitn acaso hace falta que te recuerde que soy el gobernador militar de Harran? pregunt ofendido Ummun. Lo siento gobernador, pero la informacin que debo transmitir al capitn es confidencial y solamente el rey la debe conocer. Kishdar sali de la sala acompaado por el capitn de la guardia y le cont todos los detalles de la campaa de Egipto. Inmediatamente, y sin apenas descanso, Eshirpal parti a Nnive para informar a Assarhaddon.

Captulo XX
El otoo avanzaba de forma inexorable y las lluvias comenzaban a hacer impracticables los caminos. Las campaas militares tendran que esperar hasta la primavera siguiente. Assarhaddon se encontraba en palacio junto con la reina Zukatu y sus hijos Sin-Iddina-Apla, Samas-Suma-Ukin y Assurbanipal, la princesa Sherna se encontraba en otra sala cosiendo junto con sus damas de compaa. El rey observaba a sus hijos, ya eran mayores y en la prxima campaa le acompaaran. Sin-Iddina-Apla, era el hijo mayor y futuro heredero de la corona. Ya desde nio haba sido educado para ser rey. Era un joven brillante, muy inteligente y hbil con las armas. SamasSuma-Ukin, era introvertido y con fuerte carcter. Era habitual verle golpear a los esclavos y fustigar a los caballos con violencia. En cambio, Assurbanipal, el hijo pequeo, era completamente distinto. Desde nio haba sido educado para servir a los dioses como sacerdote o escriba y siempre haba encontrado refugio en los libros. Saba leer y escribir en varios idiomas, era carioso y amaba profundamente a su madre. Assarhaddon estaba orgulloso de sus hijos. Su descendencia estaba asegurada y confiaba que no sufrira el mismo final que su padre, asesinado por su hijo mayor Arad-Nalil. Su sucesor era Sin-Iddina-Apla y sus hermanos haban aceptado tal designacin con absoluta obediencia. Observaba al rey como sus hijos practicaban el tiro con arco cuando un guardia real anunci una esperada visita. Seor, el capitn Eshirpal solicita audiencia dijo el guardia. Hazle pasar orden impaciente el rey. El capitn entr con el semblante serio, a nadie le gusta dar malas noticias. Seor, vengo de Harran donde me he entrevistado con Kishdar capitn del ejrcito Kishdar? interrumpi el rey. No me suena ese nombre. Lo nombr Artacomo, tras la muerte del capitn de carros de guerra Bitakyn. Contina orden el rey. Era evidente que Eshirpal tena mucho que contar. Eshirpal inform a Assarhaddon. El rey estaba preocupado. Un formidable ejrcito haba sido prcticamente aniquilado, su mejor general le haba desobedecido y se haba suicidado adems, el gobernador de Nimrud le haba traicionado. Assarhaddon orden a su capitn que marchara hacia Nimrud y apresase a Karmilamon. Quera tenerlo ante su presencia lo antes posible.

Kishdar y lo que quedaba del glorioso ejrcito de Artacomo, lleg a Nnive varios das despus de que el rey fuera informado por Eshirpal. El capitn asirio, nada ms llegar a la ciudad, fue recibido por Assarhaddon en audiencia. Haba gran expectacin en la sala del trono por conocer al capitn que haba devuelto con vida a parte del ejrcito asirio. Asistieron a la audiencia todos los nobles y altos funcionarios de la corte. Nisher-Sag, permaneca al lado de la reina madre Nakiya, mientras que Nigirsu, gobernador de Nnive, estaba a la izquierda del rey. A la derecha de Assarhaddon permaneca Hitman, que haba sido nombrado capitn general de todos los ejrcitos. Kishdar, entr en la sala del rey escoltado por dos miembros de la guardia real. Uno de ellos era Eshirpal, que miraba orgulloso a su viejo compaero de armas. Shamash te guarde por muchos aos salud el rey. Que Assur le bendiga con larga vida majestad dijo Kishdar mirando al suelo. Has hecho un magnfico trabajo al traer con vida a pocos supervivientes del poderoso ejrcito que mandaba Artacomo. Debi ser un verdadero infierno. As fue, mi seor. Desde que partimos de Gaza todo ha sido un desastre. Deberamos haber vuelto a Nnive como ordenaste. Sabas que le haba ordenado a Artacomo volver a Asiria? pregunt el rey. S, mi seor. Me lo dijo el capitn Bitakyn poco antes de morir. El rey se levant de su trono. Por qu no te negaste a obedecerle y volviste a Asiria? Soy un soldado y en el campo de batalla debo obedecer a mi general levant la cabeza y mir a su rey. No tena otra opcin, si hubiera intentando volver a Nnive hubiera sido apresado y Artacomo hubiera ordenado mi muerte. Cuando Bitakyn me lo dijo, ya era demasiado tarde, no tuve ms opcin que marchar hacia Egipto. Assarhaddon mir a Hitman y le autoriz a participar en la conversacin. Mi seor, el capitn tiene razn. No tena ms opcin que obedecer al general dijo Hitman en defensa de Kishdar. Todos conocamos a Artacomo, no habra tolerado que un oficial le desobedeciera. Si Kishdar lo hubiera hecho, el general le habra matado y el desastre de nuestro ejrcito hubiera sido total ya que no se hubiera podido salvar la vida de los cuatro mil hombres. El rey se acarici la barba. No estamos aqu para juzgar a este hombre, si no para premiarle por el valor que demostr en combate. No slo ha salvado la vida de miles de soldados sino que adems tuvo la valenta de capturar al general Artacomo y descubrir una conspiracin contra el imperio dijo el rey paseando por toda la sala.

Los asistentes comenzaron a susurrar entre ellos, estaban sorprendidos por las palabras del rey. Nisher-Sag mir a la reina Nakiya que le hizo un gesto de desconocimiento. Nuestro capitn ha trado documentos que acreditan que Artacomo haba conspirado con el gobernador de Nimrud. Su objetivo era conquistar Egipto y luego volver a Nnive donde, aprovechando el apoyo del ejrcito, me derrocara y se proclamara rey de Asiria dijo el rey ante la sorpresa de todos. Pero si las tablillas que ha trado Kishdar no es suficiente prueba de su delito continu el rey, el propio gobernador de Nimrud as lo ha confesado. Assarhaddon dio la orden y al momento, el gobernador de Nimrud entr en la sala custodiado por dos soldados. Karmilamon haba sido torturado, tena la cara amoratada y sus manos estaban ensangrentadas; le haban levantado las uas de su mano derecha. Arrastraba los pies y se cay un par de veces antes de llegar ante la presencia del rey. Temblaba de miedo, saba cul era el destino que le esperaba a los que osaban traicionarle. Aqu est mi primo Karmilamon, el traidor. No le bastaba con ser el gobernador de una de las ciudades ms prsperas del reino, sino que su desmesurada ambicin le llev a conspirar con Artacomo para que una vez que conquistara Egipto, le nombrara faran. No es as primo? El pedazo de carne ensangrentado asinti. Miraba constantemente al suelo. Conoca a todos los presentes y la vergenza le impeda levantar la cabeza. Tal y como marcan nuestras leyes sers juzgado, pero en el caso de ser declarado culpable todo el peso de la ley caer sobre ti le dijo el rey a pocos centmetros de su cara, mirndole con desprecio . Llevoslo! Los presentes miraron como la guardia se llevaba al desafortunado gobernador. Muchos de ellos le conocan y no les extra las acusaciones del rey. Era un ser vil, mezquino y su avaricia no tena lmites. Bueno, volvamos a temas ms gratos dijo el rey mientras volva a sentarse en su trono. Tengo que anunciar que todos los soldados que han vuelto de Egipto sern recompensados con cuatro hectreas de tierras y dos esclavos para que las trabajen. Tambin les pagaremos cincuenta siclos de plata como ayuda para la compra de los aparejos necesarios para cultivar la tierra. Es lo mnimo que podemos hacer despus del infierno que han vivido. El ruido atronador de los aplausos comenz a orse por toda la sala. Kishdar mir a Eshirpal y le sonri. Assarhaddon, desde su trono levant su mano derecha y la gente volvi a guardar silencio. Dirigi su mirada hacia el capitn asirio. Quiz Kishdar no tiene la experiencia suficiente, pero ha demostrado tener varias de las cualidades que se le suponen a un buen general. Durante la campaa de

Egipto has demostrado tener mucho valor y te has ganado el respeto de los soldados. Te nombro general del ejrcito y espero poder contar contigo para la prxima campaa contra los egipcios. Mi seor, espero no defraudarle dijo Kishdar con un nudo en la garganta. Estoy seguro de que no lo hars. Quiero que seas la sombra de Hitman, l te ensear todo lo que necesitas saber para poder desempear perfectamente tu nueva labor dijo el rey mirando a Hitman, que asinti aceptando de buen grado su nuevo cometido. El rey presida el tribunal de justicia. Estaba sentado en un trono y sujetaba un instrumento de medida, en seal de justicia y equidad. Delante de l, sentados en un banco de cedro, se encontraban los otros doce grandes magistrados dirigidos por Tanezmet, juez de Nnive. Detrs del rey se poda ver un relieve que representaba al dios de la justicia Shamash. En l apareca el dios con una tiara con varios cuernos, barba larga y vestido con volantes de lana. Una figura que representaba al rey Assarhaddon, verta libaciones en una vasija en seal de respeto y sumisin. Un gran sol en la parte superior del relieve dominaba toda la escena. Tanezmet orden silencio en una sala repleta de curiosos. Haca aos que una personalidad tan importante no era juzgada por un delito tan grave. Shamash, rey de los cielos y de la tierra, juez del mundo y del infierno, luz de los dioses, gua de los justos, dios que mantiene el orden en el universo, te ruego ilumines a este tribunal con tu sabidura para juzgar a aquellos que han osado violar nuestras sagradas leyes, desvindose del camino marcado por ti y llevando al imperio al desorden y el caos dijo Tanezmet mirando al relieve con los brazos en alto. Despus de invocar la oracin de la justicia al dios Shamash, Tanezmet volvi a tomar asiento en el centro del tribunal. Que se presente ante nosotros Karmilamon orden Tanezmet. Una puerta doble se abri y entr el gobernador de Nimrud, debidamente escoltado por dos soldados. Le haban aseado y vestido con ropas limpias para la ocasin, pero su imagen era deplorable. A pesar del poco alimento que haba recibido en los ltimos das, mantena su orondo cuerpo bien entrado en carnes. Los ojos los tena hinchados y enrojecidos, le temblaba el labio inferior y andaba encorvado arrastrando los pies. Sus heridas haban sido curadas y tena la mano derecha vendada. Tu nombre es Karmilamon? pregunt Tanezmet cuando el preso lleg a la altura del tribunal. S, seor confirm dbilmente. Eres el gobernador de Nimrud? S, seor. Sabes por qu estas siendo juzgado?

Karmilamon titube, mir a Assarhaddon que desde su trono situado a un nivel superior al tribunal, le miraba con severidad. Creo que se me juzga por traicin dijo finalmente. Los delitos por los que se te juzgan son; traicin, conspiracin contra el imperio y robo le dijo Tanezmet. Cmo te consideras de estos delitos? Me considero culpable dijo Karmilamon mirando al suelo. Hay alguien ms implicado en tu traicin? No, seor. Acaso no estaba implicado el general Artacomo? Karmilamon levant la cabeza. Al general Artacomo slo se le puede culpar de desobedecer al rey y no volver a Asiria cuando as se le orden. Acaso no te envo parte del botn que consigui en Biblos y que pertenecan a su majestad? El gobernador guard silencio. Contesta! orden Tanezmet. El general me envo una cantidad importante de dinero para que se la administrara. Desconozco su procedencia. Importa poco lo que digas a favor de Artacomo intervino Assarhaddon el general pag su delito quitndose la vida. Ahora simplemente queremos saber si hay alguien ms implicado en la conspiracin para derrocarme. La sala qued en silencio expectante ante las palabras de gobernador. No, mi seor. Todo el plan fue ideado por m. Cul era tu plan? pregunt Tanezmet. Si siempre he soado con ser rey de a lgn importante pas. Dirig mi mirada a Egipto aprovechando la campaa de Artacomo. Mi idea era conspirar contra el rey para derrocarle y nombrar en su lugar a Artacomo. Como agradecimiento, yo sera nombrado rey de Egipto. Eso es todo dijo Karmilamon entre temblores. Si nadie del tribunal tiene ms preguntas el acusado puede abandonar la sala. No hubo ms preguntas y Karmilamon volvi a los calabozos del palacio de justicia. El tribunal sali de la sala y se reuni para meditar el castigo que iban a impartir al gobernador. Pocos minutos tardaron en acordar la sentencia y Karmilamon

fue llamado de nuevo. Assarhaddon estaba de pie. Como mximo responsable del tribunal, sera el encargado de comunicar la condena. Shamash ha iluminado a este tribunal y yo, Assarhaddon, rey de Asiria y brazo ejecutor de sus designios, te condeno a ti Karmilamon, gobernador de Nimrud y acusado de traicin, conspiracin y robo hizo una pausa y mir a los ojos del gobernador, a muerte. Un ligero rumor comenz a recorrer la sala. La sentencia se ejecutar maana al amanecer. Sers empalado y tu cuerpo se pudrir en la puerta del dios del inframundo Nergal. No! grit aterrado Karmilamon que fue golpeado por un guardia y cay doblado al suelo. Espero que el infierno acoja tu corrupta alma aadi el rey. Al da siguiente Karmilamon fue ejecutado ante la mirada curiosa de los ciudadanos de Nnive. Su cuerpo fue pasto de los cuervos y se pudri en la puerta del dios Nergal hasta que fue retirado por la guardia. Nisher-Sag, como shangu del dios Shamash supervis toda la operacin. Su alma no encontrar consuelo y vagar por los caminos del inframundo hasta el fin de los das, pens Nisher-Sag, mientras observaba como los soldados retiraron el cadver del gobernador. Sus restos fueron esparcidos por los caminos para que fueran presa de las alimaas.

Captulo XXI
Teuman esperaba la llegada de su general con los prisioneros. El asesinato de diez de sus soldados no poda quedar impune. Deba dar un escarmiento a los asesinos para que sirviera de leccin a todos aquellos que osaran violar sus leyes. El rey escita se encontraba en el palacio, calentndose en un fuego en la sala del trono. El otoo golpeaba con fuerza las fras tierras de los escitas. Este invierno ser duro mi seor le dijo un consejero. S, las lluvias han llegado demasiado pronto y hemos tenido que aplazar algunas campaas. En fin, esperemos que el ao que viene tengamos ms suerte. Debido al territorio yermo en el que vivan, los escitas no cultivaban prcticamente nada, basaban su medio de vida en el pastoreo y el pillaje. Haba sido un mal ao y los pocos saqueos realizados, no haban sido tan fructferos como hubieran deseado. Seor, ha llegado Marlat dijo un soldado. Bien, hacedle entrar. Marlat entr con paso marcial en la sala acompaado por Afarat. El rey mir extraado a su general. No entenda que haca ese esclavo en el palacio. Si tena algo que ver con el asesinato de sus soldados, tendra que estar en el calabozo. Mi seor salud el general. Saludos general, espero que hayas tenido un buen viaje desde Sari. Los caminos empiezan a estar impracticables y eso ha dificultado un poco nuestro regreso, pero por lo dems, ha sido un viaje de lo ms tranquilo. Me alegro quin es este? dijo el rey, mirando a Afarat. Es Afarat, un esclavo de Sari, le he trado ante tu presencia porque creo que es interesante que le conozcas. Teuman escrut al esclavo, haba algo en l que era familiar. Afarat le mir desafiante, se consideraba hombre muerto y haba asimilado su destino, no tena nada que perder. El rey abofete al esclavo por mirarle de forma insolente. Ten cuidado esclavo, si tienes algo que ver con el asesinato de mis hombres morirs, pero hay muchas maneras de hacerlo y algunas son muy lentas y dolorosas. El labio de Afarat comenz a sangrar.

Qu puede tener este esclavo que sea interesante para m? pregunt Teuman a su general. Ha sido mdico del rey Assarhaddon. Teuman mir sorprendido a Marlat, no se crea lo que estaba oyendo. Mir con ms atencin al esclavo. Es eso cierto? Afarat, consciente del inters del rey, supuso que si tena una oportunidad de salir con vida de Bhakri era debido a su pasado como asu del rey. S, mi rey. Su verdadero nombre es Kalam, le cambiaron el nombre cuando le marcaron. Ha sido mdico en Assur. En Assur? Yo conoc a un mdico en Assur, me cur una herida en el brazo hace aos. Los recuerdos brotaron en la mente de Afarat, mir al rey y record a un joven que lleg a la consulta de su padre haca muchos aos, tena herida en el brazo. Record sus ojos claros y sobre todo su daga, un arma que pareca de oro. Afarat vio que la misma daga colgaba del cinturn del rey. Era mi padre, te cosi una herida del brazo dijo Afarat. El rey se remang la camisa dejando ver una cicatriz en su brazo. T eras el pequeo que asista atento a todas sus indicaciones, verdad? As es mi seor. El rey sonri. Y llegaste a ser el asu de Assarhaddon. Desde pequeo era evidente que ibas a llegar muy lejos. Mi seor, siento contradecirte pero ahora no soy ms que un esclavo de los masagetas. Teuman se dirigi a Marlat. Me gustara conocer su historia pero antes quiero saber si tuvo algo que ver con la muerte de mis soldados le pregunt. Directamente no, pero si quieres te cuento lo ocurrido. El general le transmiti toda la informacin de la que dispona. El rey le miraba con atencin, a veces desviaba la mirada hacia Afarat que permaneca atento a la conversacin. Cuando Marlat termin de hablar, el rey se dirigi a l. Es correcta la informacin de Marlat?

S, mi seor. Ayud a escapar a los yuezhi, ese ha sido mi delito. Ansiaba la libertad y ellos eran los nicos que podan proporcionrmela. El rey comenz a pasear por la sala, con las manos en la espalda. No saba qu hacer con l. Haba ayudado a escapar a unos yuezhi que estaban directamente implicados en el crimen. Pero haba sido mdico de Assarhaddon y cualquier informacin que le pudiera proporcionar sobre el rey sera bienvenida. No obstante, Afarat deba ser castigado por su delito, o sera un mal ejemplo para su pueblo. Pensar que hacer contigo y con los otros prisioneros. De momento, quiero que Afarat sea lavado y aseado. Permanecer custodiado en palacio hasta que decida qu hacer con l dijo el rey. Pocos das despus, el rey tom su decisin. Los cmplices de Mushabat no fueron condenados a muerte. Un verdugo les quem los ojos y les arranc orejas y lengua. Vagaran por la ciudad de Bhakri mutilados hasta el fin de sus das. Seran un ejemplo viviente de la justicia del rey. Mas dificultad tuvo para encontrar un castigo para Afarat. Haba decidido que estuviera a su servicio. Si haba sido asu de Assarhaddon seguro que se trataba de un mdico excepcional y en Escitia no sobraban precisamente los fsicos. Adems, su conocimiento de Asiria y de la familia real le podra ser til. Finalmente, le conden a recibir veinte latigazos por ayudar a escapar a los yuezhi, una pena menor y casi simblica.

Captulo XXII
El frio golpe con fuerza la tierra de los masagetas. Comentaban los ms ancianos del lugar, que se trataba del peor invierno que jams haban vivido. Empezaba a faltar la comida y los recin nacidos y los ancianos eran los primeros en pagar las consecuencias. Itbala tom su ltimo trago de kumis y sonri. Se senta viejo y cansado, cogi una alforja y meti pan, un pellejo con agua y una jarra de kumis. Todava no haba amanecido. Pens en su soledad y en la indiferencia que senta el pueblo por l. No les culpaba, al fin y al cabo, no era ms que un viejo borracho. Abri la puerta de su choza y una racha de viento golpe su dbil cuerpo. Saba que su momento haba llegado; el dios Sol se lo haba anunciado haca tiempo y se diriga hacia su destino. Atraves el desierto pueblo escoltado por la luna, a lo lejos slo se oa el lastimero ladrido de un perro. Cruz la muralla ante la mirada indiferente de los soldados de guardia. No sin dificultad, cruz los arroyos, crecidos por las lluvias y subi por los resbaladizos senderos hasta que lleg a la cueva del dios Sol. Recordaba que haca varios meses, haba realizado el mismo camino, pero para un fin bien distinto. Qu sera de Afarat?, se pregunt. No tuvo ocasin de despedirse de l. Una maana le llevaron preso los soldados del rey, acusado de complicidad en el robo del libro de la lucha y del asesinato de los soldados que lo custodiaban. Neg con la cabeza, no era muy optimista con el futuro del joven asirio. Durante el tiempo que le tuvo como aclito le cogi aprecio, era uno de los pocos del pueblo que no le despreciaban. Sinti su marcha. Ahora, definitivamente, nada le ataba en este mundo. Mir hacia la cueva y sintindose liberado, entr en ella. Nadie volvi a saber de Itbala y, a decir verdad, pocos fueron los que le aoraron. Gaffar se prepar para emprender un largo viaje, pocas semanas despus y ajeno al destino que haba corrido el viejo shaman. Haban pasado varias horas desde que el sol se ocult tras el horizonte. Era una noche clara y rasa donde el fro atera los huesos. El invierno daba sus ltimos coletazos negndose a que la primavera ocupara su lugar. Gaffar cogi todo lo que necesitaba para emprender su viaje. Llen sus alforjas y se mont en su caballo. Sali de la ciudad saludando a los guerreros que se encontraban de guardia. El viento azotaba su rostro. Mir hacia atrs y contempl por ltima vez la ciudad de Sari. Entre las sombras, dos figuras siguieron raudas y silenciosas al consejero, que continu su camino confiado, sin sentir su presencia. El ciervo estaba malherido, el seor de Kutatisi haba acertado en su disparo, y el animal cay desplomado al suelo, despus de que una flecha le atravesara un pulmn. Baj de su caballo y observ al animal. Respiraba con dificultad y por su boca comenz a brotar un hilillo de sangre. El seor estaba orgulloso de su caza, pues se trataba de un buen ejemplar. Cogi su cuchillo y degoll al animal acortando su agona. Mushabat le observaba desde su caballo.

Llevoslo, esta noche nos lo cenaremos orden el seor de Kutatisi a sus sirvientes, que se aprestaron a obedecer a su amo. Ha sido un gran disparo, sin duda alguna dijo Mushabat. Enuro le mir con desdn. Limpiaba la sangre de su cuchillo cuando un soldado llam su atencin. Seor, un extranjero reclama su presencia, dice llamarse Gaffar y viene de la ciudad de Sari le dijo el soldado. Vaya, parece que nuestro amigo Gaffar ha cumplido su palabra. Veremos qu es eso tan importante que viene a ofrecernos dijo Enuro montando en su caballo. Gaffar estaba cansado, el viaje haba sido muy duro para un anciano como l. Sentado en la puerta de la ciudad, se frotaba las manos para entrar en calor. Un soldado le ofreci un caldo caliente y lo tom con agrado. Mir al horizonte y vio a varios jinetes cabalgando a toda velocidad. Por sus ropajes, enseguida reconoci a Enuro, el seor de la guerra, al lado suyo cabalgaba otro jinete. Cuando se acerc, brot en l una sonrisa. Haba reconocido a Mushabat. Veo que finalmente llegaste a Kutatisi dijo el anciano a Mushabat. Qu alegra volver a verte! exclam Mushabat, bajndose del caballo y dndole un abrazo. Saludos mi querido amigo le dijo Enuro, qu tal el viaje? Gaffar se ech las manos a la espalda. Cualquier viaje es malo para un viejo dijo sonriendo, pero lo importante es que ya estoy aqu. Me dijo Mushabat que tenas algo que ofrecerme. Estoy seguro que te va interesar, pero antes permite que mis viejos huesos descansen de un viaje tan largo. Ordenar a mis soldados que preparen un camastro en las dependencias de Mushabat. Esta noche, durante la cena, hablaremos dijo Enuro entrando en la ciudad. Los siervos entraron en la gran sala portando bandejas con ciervo asado, el mismo que haba cazado Enuro esa misma maana, junto con varias tinajas de cerveza y vino. El seor de Kutatisi estaba sentando presidiendo una larga mesa, donde se haban sentado todos los prohombres de la ciudad. Gaffar y Mushabat se sentaron a su derecha, a su izquierda estaba sentada Alania, la esposa de Enuro. Bueno, anciano, qu es eso tan importante que me tenas que ofrecer? pregunt directamente Enuro tras beber varias jarras de cerveza. Como sabes, Mushabat tiene en su poder el libro de la lucha.

Lo s, supongo que a Teuman no le habr hecho mucha gracia dijo riendo el srmata. El libro, como ya te dije, es muy valioso dijo Mushabat, levantndose ligeramente de su asiento para acercarse a Enuro. El libro es algo ms que todo eso le interrumpi Gaffar, hacindole un gesto con la mano para que se sentara. Enuro les miraba con indiferencia, estaba ms interesado en que los siervos llenasen su jarra con cerveza. Tena pensado ofrecerte el libro a cambio de que ayudaras a Mushabat a tomar, lo que por ley, le corresponde dijo Gaffar. S, me lo ha repetido miles de veces dijo cansado Enuro. Mushabat se considera el legtimo caudillo de Sari. Es que lo soy! exclam Mushabat. Nunca lo he dudado dijo con sorna Enuro. Pero para qu quiero yo un libro? Gaffar mir con dureza a Mushabat para que se callara. Es un libro muy valioso y no slo me refiero a los materiales con los que est hecho dijo Gaffar. Es un antiqusimo libro yuezhi, en l, est escrito toda la sabidura y los conocimientos de ese pueblo. Enuro le mir sin entender. Quiero decir que ese libro, en las manos apropiadas, puede ayudar a conquistar tierras e incluso naciones enteras dijo Gaffar. Ah s? Y t cmo lo sabes? pregunt incrdulo Enuro. El pueblo yuezhi era fuerte y poderoso hasta que lo perdi. Todas sus tcnicas y estrategias militares estn escritos en l. Parece interesante, hay algo ms? S, est escrito todo el saber del antiqusimo pueblo yuezhi, es decir, sus conocimientos de agricultura, lucha, gestin administrativa, fabricacin de armas, sus habilidades mdicasno s, con ese libro en tus manos, creo que sera s capaz de unir a todas las tribus srmatas y proclamarte rey de un imperio colosal le dijo Gaffar que le vea cada vez ms animado. Cmo sabes que el libro contiene todos esos conocimientos? pregunt Enuro, mientras beba un buen trago de cerveza. Gaffar sonri a Mushabat, que permaneca en silencio. Haba conseguido captar el inters del seor de Kutatisi. El sacerdote yuezhi, que haba organizado su robo se lo dijo a Jusman.

Dnde est el libro ahora? Est en intent decir Mushabat. En lugar seguro interrumpi Gaffar. Enuro sonri. Est bien, os ayudar, pero antes quiero que me deis toda la informacin sobre el robo y en qu situacin se encuentra ahora Sari. Si tengo que enviar a mis hombres quiero saber contra quin van a luchar dijo el srmata. Gaffar sali satisfecho del castillo de Enuro, haba conseguido su objetivo. Pronto volvera a Sari y las cosas seran completamente distintas. Nombraran a Mushabat caudillo de la ciudad y l sera su primer consejero. Sari no era ms que un pequeo pueblo masageta, pero con el apoyo de los srmatas podra convertirse en una gran ciudad. Gaffar sonrea pensando en el grandioso futuro que les aguardaba, cuando mir a Mushabat que le observaba confuso. Qu te pasa? le pregunt mientras se dirigan a su choza. Mushabat golpe una piedra con el pie. No entiendo por qu le vamos a dar a Enuro el libro si es tan valioso, por qu no nos lo hemos quedado nosotros? Podramos conquistar el mundo con l. Necesitaras miles de libros como ese para poder conquistar el mundo. El libro no hace milagros le dijo Gaffar con sarcasmo. Creo que le hemos pedido poco a cambio. Gaffar se detuvo. Convertirte en caudillo de Sari te parece poco? le espet. Que tu dinasta vuelva a gobernar la ciudad que te vio nacer te parece poco? No seas mezquino, adems, este sera el comienzo. El comienzo? El comienzo de qu? Hay una cosa que no le he contado a Enuro. Qu es? El libro est escrito en yuezhi antiguo, no son muchos los que conocen el idioma. Pero cuando lo sepa entrar en clera! exclam Mushabat. Yo nunca le he dicho en qu idioma est escrito, lo importante es que tenemos una copia lista en Nelkari, ahora slo falta encontrar a un traductor. Nosotros nos serviremos de su interior, los conocimientos y las enseanzas que contiene, y que Enuro se sirva del exterior, el oro y las piedras preciosas.

Mushabat, mir a Gaffar. Menudo viejo zorro est hecho, pens y golpe otra piedra. En una semana el ejrcito srmata ya estaba preparado para partir hacia Sari. Mushabat y Gaffar acompaaban a Enuro que dirigira la campaa. El ejrcito srmata estaba compuesto nicamente por jinetes. Unos eran arqueros y vestan una tnica corta sobre un pantaln amplio. Cubran sus antebrazos con brazaletes, portaban arcos compuestos de doble curvatura y cubran su cabeza con un casco de metal de forma cnica. Otros eran lanceros, equipados con sus contus, lanzas de cuatro metros de largo. Protegan sus cuerpos y el de sus caballos, con una armadura laminar. Eran la verdadera fuerza de choque del ejrcito. Salieron de la ciudad ante la mirada expectante de la poblacin. No luchar contra los escitas dijo Enuro, no quiero problemas con ellos. No queremos que se derrame una sola gota de sangre, solo deseamos que Jusman abandone la ciudad y las tropas escitas acepten a Mushabat como nuevo caudillo. Tus tropas nos servirn como amenaza y coaccin, espero que para nada ms le dijo Gaffar. Cuando el pueblo de Sari vea tu poderoso ejrcito caer rendido ante m le dijo sonriendo Mushabat. No creo que los soldados de Teuman dejen libre tan fcilmente al asesino que mat a diez de los suyos dijo con sorna el srmata. A Mushabat se le hel la sangre, no haba cado en eso. Gaffar mir su rostro asustado. No te preocupes Mushabat, ya encontraremos la forma de quitarnos a los soldados escitas de en medio le dijo. Espero que lo hagas pronto o yo no me acerco a la ciudad dijo temblando. Enuro y Gaffar se miraron y sonrieron, les costaba creer que Mushabat haba robado el libro y asesinado a diez soldados escitas. De camino a Sari, pasaron por la ciudad de Nelkari. El ejrcito srmata hizo una parada para que los caballos bebieran y descansaran. Gaffar consigui escabullirse, y se acerc a la choza de Thishpu, el anacoreta a quin Mushabat le haba entregado el libro de la lucha, para que hiciera una copia. Llam a la puerta despus de asegurarse de que nadie le segua. Quin es? pregunt una voz detrs de la puerta. Soy Gaffar susurr el masageta. Amigo Gaffar! exclam un anciano nada ms abrir la puerta. Cunto tiempo ha pasado? pregunt, fundindose en un abrazo con su amigo. Por el dios Sol, qu viejo ests! aadi con una gran sonrisa.

Ja, ja, ja. Pasa, pasa, te prepar algo caliente para tomar. Gaffar entr en la vieja choza del ermitao. Un catre, un arcn, una mesa y dos sillas eran su nico mobiliario. Los muebles eran muy viejos, pero estaban en buen estado. Thishpu ech agua en un caldero y lo puso a celentar en el fuego. Los dos ancianos comenzaron a hablar de sus aos de juventud. Cuando el agua ya estaba hirviendo, ech unas hierbas en el caldero, lo removi con un palo y luego introdujo dos escudillas. Bueno, creo que conozco el motivo de tu visita a mi humilde choza. Hace meses pas por aqu un masageta, me dijo que vena de tu parte y me entreg un libro. Me pidi que hiciera una copia dijo el anciano mientras beba de la escudilla. Efectivamente, vengo a por los dos libros. Est escrito en una lengua desconocida, pero se ve que es un libro muy valioso. Ms de lo que t crees dijo Gaffar, mientras sacaba de los pliegues de sus ropajes una bolsa de cuero . Toma este dinero, espero que lo utilices para tirar esos muebles mohosos y pagar a un carpintero para que te haga unos nuevos. Thishpu se levant de la silla y se dirigi al arcn, lo abri y sac un bulto envuelto en una tela, lo desenvolvi dejando a la vista el libro de la lucha y su copia. Te aceptar el dinero, no por el trabajo que me ha costado realizar la copia, sino por lo difcil que es encontrar a un buen pulidor de pieles de cabra y lo caro que me han costado los materiales. Adems, he gastado cientos de pergaminos para practicar esa escritura y como sabes, los pergaminos son caros, pero quera hacer un buen trabajo le dijo el ermitao. Gaffar ech un vistazo a los dos libros y sonri satisfecho. Sin duda lo has conseguido, es un trabajo perfecto. He tenido todo el invierno para hacerlo dijo sonriendo Thishpu. Creo que debo marcharme ya, o comenzarn a buscarme. Lo entiendo amigo, ha sido un placer volver a verte. Gaffar se levant de la silla y, sin mediar palabra, sac un pual que tena oculto en su cinturn, y con un movimiento gil y certero, degoll a Thishpu, que no se esperaba el ataque de su antiguo amigo. El cuerpo del ermitao cay al suelo entre espasmos en un charco de sangre. Lo siento, pero nadie debe saber que existe una copia dijo Gaffar mirando al cadver de su amigo, que yaca inerte en el suelo. Meti los dos libros en su alforja y sali de la choza. Ocultos entre los matorrales, dos hombres vieron como Gaffar sala a toda prisa de la choza dejando la puerta abierta. Tomando todas las precauciones, entraron

sigilosamente y encontraron el cuerpo sin vida de Thishpu en el suelo. Uno de ellos le tom el pulso y comprob que estaba muerto. Registraron la casa y encontraron varios pergaminos rotos con extraos caracteres escritos. Mira dijo uno, mostrndole al compaero un trozo de pergamino , parece que estaba practicando nuestra caligrafa. El otro hombre cogi el pergamino y lo analiz con atencin. Busquemos ms pedazos. Registraron la choza con ms cuidado y encontraron ms trozos de pergamino parcialmente quemados en la chimenea. Juntaron varios pedazos y los colocaron encima de la mesa. Est claro que ha practicado nuestra caligrafa dijo uno de ellos. Cmo es posible que conozca nuestro idioma? Muy sencillo, Gaffar o Mushabat le entreg nuestro libro y me temo que le pidi que hiciera una copia. Si es correcto lo que dices, sabemos que Gaffar tiene una copia y que nos puede llevar hasta el original. Efectivamente, debemos darnos prisa y hacernos con el libro y con la copia cuanto antes. Ahora salgamos de aqu y no perdamos de vista a Gaffar ni un solo segundo. El campamento srmata fue montado junto a un arroyo y se encontraba a pocas jornadas de su meta, la ciudad de Sari. Ya anocheca y Enuro estaba sentado con los oficiales srmatas junto a un fuego. Intentaban calentar sus ateridos cuerpos cerca de la lumbre, era una fra noche de finales de invierno. Un soldado se acerc a Enuro y le susurr algo al odo. El jefe de los srmatas se levant y se perdi en la oscuridad. All le esperaba Gaffar. Ya tengo el libro en mi poder le dijo a Enuro. Dnde est? En un lugar seguro, ser tuyo cuando todo haya terminado. Est bien, no tengo prisa. Estamos a dos das de Sari, maana marchar solo hacia la ciudad. Dile a Mushabat que he ido a Sari para asegurar su integridad ante los escitas. Espera en las afueras hasta que yo te avise. El srmata mir con suspicacia a Gaffar. No estoy en condiciones de competir contra tu ejrcito le dijo Gaffar, como si supiera lo que estaba pensando. Debes confiar en m.

As lo haremos dijo el srmata volviendo al campamento. Enuro estaba inquieto, llevaba ms de dos das esperando en el campamento las noticias de Gaffar. Observaba como las patrullas escitas y guerreros masagetas le vigilaban desde la distancia. Haba construido una empalizada para evitar sorpresas. Mushabat tambin estaba nervioso, se mova de un lado a otro del campamento sin rumbo definido. Temeroso, pensaba en su incierto futuro, cuando el galope de unos caballos llam su atencin, mir hacia el horizonte y vio un grupo de cincuenta jinetes cabalgando hacia el campamento. Soldados, preparad vuestras armas! exclam Enuro desenvainando su espada. Los arqueros tomaron posiciones y armaron sus arcos apuntando hacia los jinetes. Los lanceros se montaron en sus caballos y prepararon sus contus listos para embestir con sus pesadas cabalgaduras contra el enemigo. Desde su atalaya, Enuro vio que los jinetes disminuan su velocidad segn se acercaban al campamento. Entre ellos se encontraba Gaffar. Finalmente, los jinetes frenaron sus caballos y el masageta se dirigi solo hacia el campamento. No disparis es Gaffar, dejadle pasar! exclam Enuro. El masageta cruz la empalizada ante la mirada atenta de los soldados que no le perdan de vista. Baj de su caballo y se dirigi a Enuro. A su lado se encontraba Mushabat. Perdonad el retraso, pero ya estoy aqu dijo sonriendo Gaffar. Ya me tema lo peor. Qu ha ocurrido? pregunt inquieto Mushabat. Qu has acordado con los escitas? La situacin era tensa, pero Gaffar se encontraba muy tranquilo, sonri y cogi a Mushabat del hombro. No temas Mushabat, sers nuevo caudillo de Sari, as lo he acordado con los escitas dijo sonriente Gaffar. Qu les has ofrecido a cambio? le pregunt Mushabat. Gaffar mir a Enuro que le observaba expectante. Por eso no te preocupes, ahora vayamos a hablar con los soldados escitas. Enuro, me ha dicho el oficial al mando que puedes ir acompaado por los soldados que consideres oportuno. Mushabat, t tambin vendrs con nosotros. Mushabat mir a los soldados escitas que permanecan atentos a varios cientos de metros del campamento, a pesar de las palabras de Gaffar, no las tena todas consigo y estaba muy asustado. No sin temor, mont en su caballo y se dirigi hacia los escitas flanqueado por Enuro y Gaffar. Cien jinetes srmatas les acompaaban. Mushabat sudaba, pareca que su corazn iba a salirle por la garganta,

hubo un momento que pens que se iba a desmayar. Miraba a los soldados escitas y cmo susurraban entre ellos, sin duda, saban de quin se trataba, y naturalmente eran conscientes de que haba sido l, quien haba matado a diez de sus compaeros. A pesar de las palabras tranquilizadoras de Gaffar, estaba realmente aterrado. Casi sin darse cuenta, como si flotara en una nube y todo aquello fuera irreal, lleg a la altura de los soldados escitas, mir a Gaffar y ste le sonri para tranquilizarle, intent devolverle la sonrisa pero su cara reflej algo ms parecido a una mueca. Los tres hombres se adelantaron ante la mirada vigilante de los jinetes srmatas. Ugaman, este es Enuro, el seor de Kutatisi dijo Gaffar. Ambos hombres asintieron con desconfianza. Y este es Mushabat dijo sealando al masageta. El oficial mir con dureza a Mushabat y desenvain su espada. Mushabat, por orden del rey Teuman quedas arrestado por el asesinato de diez soldados! le espet el oficial. Tira tu espada y baja del caballo! Mushabat mir desconcertado a Gaffar sin saber qu hacer. Qu significa todo esto? pregunt mirando a Gaffar y al oficial escita. Baja de tu caballo o te haremos bajar nosotros! le exclam Ugaman. Haz lo que te dicen, todo ha terminado le dijo con suavidad Gaffar. Me has traicionado! exclam Mushabat desde su caballo, que se mova inquieto. Mushabat observ que Enuro sonrea. No saba los motivos pero Enuro y Gaffar se haban confabulado en contra suya. Nervioso, espole su caballo que sali corriendo a galope, varios jinetes corrieron detrs de l. Un arquero srmata arm su arco, apunt hacia el masageta y dispar su flecha. El disparo del arquero srmata fue certero y dio en el blanco. Mushabat sinti un fuerte golpe en la espalda y cay al suelo. Gaffar, acompaado por Enuro y Ugaman, se acerc al cuerpo del masageta. Por qu? pregunt Mushabat dbilmente antes de morir. Gaffar cerr sus ojos. Nos llevaremos su cabeza y se la entregaremos a nuestro rey dijo Ugaman. Desenvain su afilada espada y con un solo tajo cercen la cabeza de Mushabat, la meti en una alforja y se mont en su caballo. Hubiera preferido habrmelo llevado vivo, creo que tu arquero se ha precipitado le dijo el capitn escita a Enuro.

No podamos correr el riesgo de que escapara le dijo Gaffar. Ugaman le mir con desconfianza, Mushabat no habra podido escapar de ninguna manera, espole su caballo y se dirigi hacia Sari. Su misin en la ciudad masageta haba terminado. No ha dicho nada del libro dijo Enuro. Es el acuerdo al que he llegado con l. Enuro le mir. Cuando llegu a Sari me entrevist directamente con Ugaman, nadie en la ciudad sabe que estoy aqu. Le dije que los srmatas habais capturado al asesino y que lo entregarais a cambio del libro. Y l accedi. Pero es un libro muy valioso cmo conseguiste que aceptara sin reclamarlo? pregunt confuso Enuro. Es un libro masageta, no escita. Ellos nos lo custodiaban desde hace aos por tradicin, pero no les pertenece. Lo que los escitas queran era encontrar al asesino de sus soldados para volver cuanto antes a su tierra, y esta era la forma de conseguirlo. Saban que si no encontraban a Mushabat pasaran aos antes de poder volver a sus casas. El libro no les importa nada dijo Gaffar. En cuanto los escitas partan a Bhakri tu ejrcito entrar en accin. Volvamos al campamento, esperaremos hasta que eso ocurra. Jusman estaba tirado en la cama completamente borracho, cuando un guerrero le despert. Abri los ojos con dificultad, le dola la cabeza y tena ganas de vomitar. Los gritos del soldado golpeaban sus odos como cuchillos, estaba tan borracho que no entenda lo que el guerrero le quera decir. No grites maldito acaso quieres que me reviente la cabeza? dijo mientras se sentaba en la cama y se echaba las manos a la cabeza, crea que en cualquier momento le iba a estallar. Seor, han capturado a Mushabat dijo el soldado, intentando serenarse. Qu? pregunt Jusman. Han capturado a Mushabat, los escitas tienen su cabeza en una bolsa. Dnde est? En el campamento escita. Jusman meti su cabeza en un cubo de agua. El fro lquido le despej, se sec la cara y se dirigi a toda prisa al campamento escita, que se encontraba extramuros de la ciudad. Quiero hablar con Ugaman dijo el masageta al soldado de guardia.

Dile al capitn que el caudillo de Sari quiere verle le dijo el guardia a un soldado. Jusman observ que haba mucho movimiento en el campamento escita. Los soldados desmontaban las tiendas, preparaban sus caballos y cargaban de bultos las carretas. Pareca que se preparaban para partir. Veo que ya te has enterado de la noticia le dijo Ugaman cuando lleg al puesto de guardia. Dnde est? Ven, te la ensear. Entraron en el campamento y se dirigieron hacia la tienda del oficial. Jusman segua observando como los soldados guardaban sus bultos y ensillaban sus caballos. Os vais? pregunt Jusman. Ya nada nos ata aqu. Y el libro? Lo tienen los srmatas. Pero nos pertenece! Ugaman se detuvo. Puedes ir a recuperarlo cuando quieras, ya sabes dnde estn acampados le dijo mirndole a los ojos. Entraron en la tienda y Ugaman sac la cabeza ensangrentada de una bolsa. Jusman la mir y sali de la tienda. El oficial escita sali detrs de l. Nos dejis solos ante los srmatas le dijo. Los srmatas no atacarn la ciudad, saben que somos aliados y nos temen. Entonces qu hace aqu su ejrcito? Con ellos est Gaffar, quiz deberas preguntrselo a l. Jusman le mir sorprendido. Siempre haba desconfiado del consejero y su desaparicin hacia unos meses confirmaba sus sospechas, pero nunca hubiera credo que traicionara a su pueblo y lo vendera a los srmatas. Esta misma tarde partiremos. Te deseo suerte le dijo Ugaman. Jusman sonri con desgana y sali del campamento escita. Tena mucho trabajo por hacer, tema un ataque srmata y deba organizar la defensa de la ciudad.

El ruido de los cuernos de guerra despert a los ciudadanos de Sari. Jusman no haba dormido en toda la noche esperando un ataque srmata. Observaba desde la muralla a las tropas srmatas, que se encontraban a pocos cientos de metros de la ciudad. Con ellos estaba Gaffar. Las tropas masagetas estaban preparadas y haban calentado aceite y arena para evitar que los srmatas treparan las murallas. Un tenso y amenazador silencio envolva toda la escena. Gaffar cabalg hacia la ciudad acompaado por Enuro y varios jinetes srmatas. Queran dialogar. Jusman observ la llegada de Gaffar y del lder srmata hasta la ciudad. Baj de la muralla y se mont en su caballo. Acompaado por varios de sus oficiales se dirigi hacia el encuentro de la delegacin srmata. Saludos Jusman le dijo Gaffar. l es Enuro, seor de Kutatisi. Qu es lo que quieres traidor? le espet Jusman sin mirar al srmata. Quiero que abandones Sari le respondi Gaffar, no eres el caudillo que esta ciudad necesita, has demostrado ser un autntico inepto. Y t crees que eres la persona ms adecuada para el puesto? Sin duda. Desde que robaron el libro no levantas cabeza. Ests todos los das borracho y has desatendido tus obligaciones. Quiero que convoques al consejo de ancianos y que ellos decidan. Jusman mir a Enuro y a su ejrcito. El consejo estara coaccionado por las tropas srmatas, no sera una votacin justa. Convoca al consejo le dijo Gaffar, si votan a favor tuyo partir con los srmatas y no volver nunca ms, pero si votan a favor mo, abandonars el pueblo con toda tu familia. Y si no lo convoco? Si no lo convocas mis tropas arrasarn tu ciudad minti Enuro, que no tena la ms mnima intencin de tener un enfrentamiento con los escitas. La decisin es tuya le dijo Gaffar. El caudillo medit durante unos instantes, mir su ciudad y luego al ejrcito srmata. No tenan posibilidad ninguna de vencerles. Est bien, convocar al consejo para esta misma noche claudic Jusman . Pero quiero que los srmatas nos devuelvan el libro. Ser mejor que te olvides de l le dijo Gaffar. El libro nos pertenece.

Te equivocas, el libro pertenece a los yuezhi y nosotros se lo robamos. Nunca ha sido nuestro. Es el precio que has pagado a los srmatas? le pregunt Jusman. Ellos encontraron a Mushabat y se lo quitaron. Acordaron con los escitas que entregaran a Mushabat a cambio del libro. Los escitas lo acordaron con los srmatas o contigo? le pregunt Jusman. Olvdate del libro y convoca al consejo. Esta reunin ha terminado dijo Enuro, dndoles la espalda y volviendo hacia sus soldados. Los dos hombres miraron al srmata, que se diriga hacia sus tropas, escoltado por la guardia. Gaffar y Jusman se quedaron solos. Has traicionado a tu pueblo le espet Jusman. Haz lo que dice Enuro si tienes aprecio a tu asquerosa vida le dijo Gaffar y sigui al srmata. Estaba anocheciendo y varios fuegos iluminaban el campamento srmata. Gaffar, estaba satisfecho, hasta ese momento todo iba segn lo haba previsto. Pronto conseguira su propsito, pero todava quedaba mucho por hacer. Se dirigi hacia el fuego en el que estaba sentado Enuro con algunos de sus oficiales. Haban clavado pedazos de carne en unos palos y los estaban asando sobre el fuego, el olor a asado despert el hambre del viejo consejero y sus tripas comenzaron a reclamar algo de atencin. Saludos, seores dijo Gaffar, espero estar invitado a esta sabrosa cena. Tenemos algo pendiente le dijo con acritud Enuro, mientras le entregaba un palo con un pedazo de costilla de cordero clavada. Gaffar cogi la costilla y se la comi con avidez, cort otro pedazo de carne, lo clav en un palo y lo puso al fuego. Estaba disfrutando de ese momento. No creas que me he olvidado, pero todava no he sido nombrado caudillo de la ciudad. Ests acabando con mi paciencia le dijo Enuro mientras miraba al fuego , el trato era quitar de en medio al intil de Mushabat y forzar al consejo de ancianos para que te nombren caudillo, y lo hemos hecho. Si ahora deciden que el caudillo sea otro, no ser nuestro problema. Quiero el libro y lo quiero ahora. Bien, tienes razn, aqu tienes el libro accedi Gaffar, sacando el libro de una alforja. El srmata se qued maravillado ante esa obra de arte. El brillo del libro resplandeca con las llamaradas del fuego, lo toc suavemente y sinti el fro de las piedras preciosas. Lo abri y vio que estaba escrito en letras de oro, en un lenguaje

que desconoca. Pas varias pginas en blanco y encontr los nombres de los vencedores del campeonato de la lucha. Volvi a mirar las primeras pginas del libro y mir a Gaffar. Qu es esto? le pregunt. Es el lenguaje de los antiguos yuezhi le dijo Gaffar mordiendo un pedazo de carne. Cmo puedo hacer uso de l si no entiendo lo que dice? le espet Enuro levantndose de un salto. Gaffar no se asust, sigui comiendo su carne sin apartar la mirada del fuego. Tendrs que buscarte un traductor. Me dijiste que con este libro podra conquistar el mundo! le grit Enuro levantndole del cuello. Bastardo me has engaado! Y lo dominars, simplemente tendrs que tener algo ms de paciencia y buscar a un traductor le dijo Gaffar, respirando con dificultad. Dnde? En Kus Kushan a Gaffar le empezaba a faltar el aire y casi no poda hablar. Enuro solt a Gaffar, que cay desplomado al suelo casi sin poder respirar. Mandars a alguien a por ese traductor, mientras tanto, me quedar con algo tuyo de recuerdo le dijo Enuro descubriendo un pual de su cinturn. Qu vas a hacer? le pregunt Gaffar aterrado. Sin contestarle, Enuro agarr una oreja del masageta y con un certero corte se la cercen. Gaffar comenz a sangrar copiosamente gritando de dolor. Que te sirva de escarmiento. Al seor de Kutatisi no le va a engaar un perro masageta. Tu oreja mutilada te recordar todos los das que tienes una tarea pendiente conmigo. Si veo que tardas ms de lo razonable en encontrar a un traductor, vendr a por la oreja que te queda y posiblemente no sea lo nico que te corte. Ahora vete de mi campamento, bastardo! le grit mientras le daba una patada en el estmago. Esta noche se rene el consejo para decidir quin es el nuevo caudillo de Sari dijo con voz trmula Gaffar. Te pido, mejor te suplico, que retrases tu partida un par de das, hasta que est plenamente afianzado como caudillo de la ciudad. Enuro le mir con desprecio, pero accedi a su solicitud. Tenerle de aliado podra serle til en el futuro.

Est bien, si eres nombrado caudillo nos marcharemos en dos das, en caso contrario, maana al amanecer partiremos. Infrmame esta misma noche, cuando el consejo haya terminado sus deliberaciones. As lo har, gran seor de Kutatisi. Gaffar cruz las murallas de la ciudad y entr en su casa. Senta un fuerte dolor y el mun que tena ahora por oreja no dejaba de sangrar. Cogi una tela, la empap en vino, y oprimi la herida con la intencin de cortar la sangra. Cuando la hemorragia comenz a remitir, cort varios jirones de una sbana y se hizo un aparatoso vendaje. Senta fuertes dolores y se encontraba muy dbil. Haba menospreciado a los srmatas y ahora estaba pagando las consecuencias. Tena que pensar en una solucin cuanto antes o en pocos meses su vida no valdra nada. No tena ni esclavos ni amigos, no poda mandar a nadie a Kushan a buscar a un traductor, ni siquiera saba dnde buscar. Agotado, se tumb en su camastro e intent descansar, en pocas horas se reunira el consejo y deba estar lo ms lcido posible. Sus argumentos deberan convencer al consejo de ancianos para que le nombraran caudillo, pero si eso no era suficiente, la amenaza del ejrcito srmata debera bastar. Volvi a cambiarse el vendaje, su oreja segua sangrando. Pocas horas despus, un mensajero acudi al campamento srmata. El consejo de ancianos de Sari haba tomado una decisin.

Captulo XXIII
Dos hombres observaron la escena con atencin y tuvieron que hacer denodados esfuerzos para controlar sus emociones. Haban localizado el libro de la lucha y saban quin lo posea. Ahora tenan que hacerse con l y con su copia. Su maestro estar orgulloso de ellos. Yo seguir a Enuro e intentar arrebatarle el libro dijo KhanJiu uno de los yuezhi que le estaba siguiendo, t no pierdas de vista a Gaffar. Esprame, cuando regrese, le arrebataremos la copia. Est bien, pero no tardes mucho estoy impaciente por volver a casa. Pronto volveremos y lo haremos con nuestro libro sagrado. Los dos hombres sonrieron. Volver a casa. Uf, todo un sueo! exclam Wonpot. Estoy deseando que acabe esta pesadilla. Es cierto, todos hemos sufrido mucho, incluso nuestro hermano Tians ha muerto. Pero nuestro maestro nos necesita ahora ms que nunca. Su reputacin y honor estn en peligro, debemos volver con el libro a nuestra tierra. Por eso seguimos aqu cuando escapamos de Sari. El maestro no volver a Kushan hasta que haya cumplido su misin. Y nosotros tampoco dijo Khan-Jiu, ahora no pierdas de vista a Gaffar, yo informar al maestro y seguir a Enuro. Suerte hermano se despidi Wonpot dndole un fuerte abrazo. Khan-Jiu se dirigi hacia la profundidad del bosque, mientras que Wonpot se escondi en un lugar oculto cerca de la puerta de Sari. Desde all poda observar cualquier salida y entrada de la ciudad sin ser visto. Cogi varias bayas y frutos por el camino utilizando su tnica como escudilla. Saba que debera estar oculto durante das y necesitaba recoger todos los alimentos que pudiera. No poda permitirse el lujo de dejar escapar a Gaffar mientras buscaba comida. Se encontraba prximo a la puerta, enterr los frutos secos cerca de un frondoso abeto y se subi a l. Protegido por las ramas, tena una visin perfecta de la puerta de entrada a Sari. All esperara la llegada de su compaero. Khan-Jiu desapareci como un fantasma entre la vegetacin del bosque. Tena poco tiempo para avisar a su maestro. No quera perder de vista a Enuro, seguirle a l era seguir al libro. Cruz raudo un riachuelo, intentaba esquivar las ramas y apenas rozaba la hojarasca del suelo. Quera evitar hacer el ms mnimo ruido. Despus de

varias horas de marcha, lleg al lugar secreto donde se encontraba el maestro con Hassalin y el resto de compaeros. El sonido conocido de un bho alert de su presencia. Sus amigos le haban localizado. Entre los rboles y la penumbra fueron apareciendo los yuezhi. Maestro, hemos localizado el libro! exclam Khan-Jiu en cuanto vio a su maestro sin poder ocultar su emocin. Gran trabajo hermano Khan-Jiu dijo satisfecho Ging-Liu. Dnde est ahora? Lo tiene Enuro, se lo entreg Gaffar. Tal y como t sospechabas, tiene algo que ver con el robo. El maestro se qued pensativo. No tengo muy claro que Gaffar tuviera algo que ver con el robo pero, lo que es evidente, es que se est beneficiando, de alguna manera, del mismo. Ser mejor que me lo cuentes todo Khan-Jiu, luego sacaremos conclusiones. Khan-Jiu le dijo que siguieron a Gaffar, cuando sali de la ciudad. Durante semanas viajaron hacia el norte, hacia las tierras desconocidas de los srmatas. No perdieron de vista al masageta ni un solo segundo. Le cont el encuentro de Gaffar con Mushabat en Sarmatia, su regreso a Sari, el asesinato del ermitao, las hojas de pergamino con caracteres yuezhi, la muerte de Mushabat y, finalmente, la entrega del libro de la lucha a Enuro. Le dijo Enuro a Gaffar, que buscara un traductor o era hombre muerto. Como aviso le cort la oreja dijo Khan-Jiu. Pero Gaffar no sabe dnde se encuentra nuestro templo, es imposible que pueda encontrar a alguien que le pueda traducir el libro. Gaffar es hombre muerto. Khan-Jiu neg con la cabeza. Maestro, Gaffar ha elegido su camino, ahora tendr que pagar las consecuencias de sus actos. Ninguno de nosotros estamos libres de equivocarnos y la muerte es un castigo muy alto dijo serio Ging-Liu. Pero l mat al ermitao, quin sabe si ha matado a alguien ms en su vida. No debemos colaborar ms en esta barbarie. Consigue el libro pero evita causar ninguna muerte por su culpa dijo el maestro. Prefiero que siga en manos de Enuro, antes que tener que matar para arrebatrselo. Khan-Jiu asinti. Estaba entrenado para matar, pero nunca lo haba hecho y la sola idea de segar la vida de un hombre le repugnaba. No temas maestro, Enuro no morir, robar el libro sin causar ms muertes.

Ging-Liu le sonri agradecido. Maestro, debo volver al campamento srmata. Si Gaffar no es nombrado caudillo partirn maana al amanecer. No quiero perder de vista a Enuro. Ve, hermano, y ten cuidado. Nosotros asistiremos a Wonpot hasta tu llegada. El yuezhi salud respetuoso a su maestro y se abraz con el resto de compaeros. Cogi una alforja con agua y alimentos que le entreg Hassalin y se perdi en la oscuridad del bosque.

Captulo XXIV
Afarat estaba atendiendo a un enfermo, cuando fue llamado por el rey. Desde que llegaron a Bhakri, se haba instalado en los aposentos reservados para el personal de servicio existentes en el palacio. En ningn momento se le trat como a un esclavo. Su principal cometido fue atender las necesidades de la familia real y pasar consulta, una vez por semana, a los ciudadanos de Bhakri. Se dirigi hacia la sala de audiencias, donde le esperaba el rey. Desde que haba llegado a la capital escita, no haba dejado en un solo momento de pensar en su familia. Esperara un tiempo razonable y le pedira a Teuman que le liberara, para poder volver a Nnive y reencontrarse con su mujer y con el pequeo Nabui. Confiaba en que el rey se apiadara de l, y le concediera esa gracia. Un soldado anunci su presencia y entr en la sala de audiencias. Se encontr con Teuman, que estaba acompaado por un oficial escita. Saludos, mi rey dijo Afarat nada ms entrar en la sala. Saludos, Afarat, este es Ugaman, viene de Sari y nos trae interesantes noticias dijo el rey. Afarat salud al capitn con un gesto con la cabeza. Ugaman, cogi una bolsa que estaba en el suelo y vaci su interior. La cabeza de un hombre rod por el suelo hasta pararse en los pies del asirio. Le conoces? le pregunt Ugaman. Se agach y gir ligeramente la cabeza del muerto. A pesar de los claros signos de putrefaccin y al incipiente trabajo de algunas larvas necrfagas, no tard en identificarle. Es Mushabat. Dnde le capturasteis? Le atraparon los srmatas, que nos lo entregaron a cambio del libro contest Teuman. Y se lo habis entregado? pregunt Afarat. Es un libro masageta, nosotros se lo guardamos desde tiempo inmemorial, pero si ellos no tienen inters en cuidarlo nosotros tampoco dijo Teuman. Simplemente quera la cabeza del asesino de mis soldados, el libro no es mi problema. Creo que has cometido un error dijo Afarat. Cmo osas insultar a nuestro rey? le espet el capitn, desenfundando su espada.

Tranquilo general, explcate asirio, qu quieres decir? le pregunt el rey. Afarat respir algo ms tranquilo cuando Ugaman apart la espada de su cuello. Record sus visitas a la cueva para asistir a los yuezhi y una conversacin entre Jusman y Ging-Liu. El pueblo que posea ese libro podra dominar el mundo. Creo que no es conveniente para vuestro pueblo que los srmatas lo posean le dijo Afarat. Se lo entregu a cambio de la cabeza de Mushabat, ahora no podemos reclamrselo dijo Ugaman. Qu es eso que est escrito en ese libro y que le hace ser tan importante? pregunt Teuman. El asirio le cont la conversacin que escuch entre Jusman y GingLiu. Cuando termin, Teuman estaba preocupado. Los srmatas no eran enemigos suyos, entre ambos pueblos haba cientos de kilmetros salpicados por ciudades masagetas que le servan como barrera protectora y de alarma en el caso de que los srmatas movilizaran sus ejrcitos, pero si tenan el libro en su poder, podran invadir Masagetia y luego Qu hicieron los srmatas cuando les diste el libro? pregunt el rey. El capitn medit sus palabras antes de hablar, recordaba an la frase del caudillo de Sari recriminndole que les dejaba solos a manos de los srmatas. Gaffar era el consejero de Sari que negoci con nosotros la entrega de la cabeza de Mushabat, quera convertirse en el nuevo caudillo de la ciudad y utilizar la presencia de los srmatas para forzar su nombramiento. Debiste haberme informado de eso. Los masagetas siempre han sido aliados nuestros y no puedo permitir que el caudillo de Sari est en deuda con los srmatas dijo el rey. Dej cien soldados como retn, no creo que los srmatas se atrevan a atacarnos. El rey neg con la cabeza. Veo que no lo entiendes. Puede que ahora no, pero si ese libro es tan poderoso como dice Afarat, esperarn el momento adecuado para hacerlo. Puede que pasen seis meses o seis aos, pero cuando se decidan a atacar Sari, tus cien soldados sern insuficientes. Qu podemos hacer? pregunt el oficial. Volvers a Sari y recuperars el libro. Pero mi rey, los srmatas habrn vuelto a Kutatisi. Irs tras ellos si es necesario.

Yo puedo ayudar, conozco muy bien Sari y a muchos de sus ciudadanos. Podra acompaarle dijo Afarat. El rey mir al asirio y asinti. Me parece bien, acompaars a Ugaman a Sari le concedi el rey. Pero hay un problema, sigo siendo esclavo masageta y si vuelvo a Sari me podran reclamar dijo Afarat. Teuman comenz a rer a carcajadas. Muy hbil asirio, muy hbil el rey se acerc a Afarat, le cogi del hombro y le mir con aprecio. Hace muchos aos tu padre me ayud, creo que ha llegado el momento de pagar mi deuda. Ugaman, en cuanto llegues a Sari habla con Jusman o quin sea ahora el caudillo y compra la libertad del asu. Afarat sonri, nunca haba visto su liberacin tan cerca. Despus de aos de esclavitud, tena la posibilidad de recuperar su ansiada libertad. Su corazn lati con fuerza debido a la emocin. El recuerdo de su familia lleg a su mente infundindole nuevos nimos y esperanzas. Record la sonrisa de su mujer, su olor, sus caricias, su dulce voz cuando le susurraba al odo. Record a su pequeo Nabui, correteando por el jardn, jugando con sus soldados de terracota y le pareci or como, en la lejana, le llamaba pap. Sinti un nudo en la garganta y sus ojos se humedecieron. Ayuda a Ugaman a recuperar el libro y luego puedes volver con tu familia a Nnive le dijo Teuman, dndose cuenta de la emocin que senta el asirio. Gracias mi seor, nunca lo olvidar. La ciudad de Sari recibi a la delegacin escita con expectacin, Ugaman cruz sus murallas junto con Afarat, acompaado por varios escoltas, el resto de soldados acamp extramuros. Muchos se sorprendieron al ver al asirio, a quien consideraban hombre muerto, y susurraban a su paso. Afarat observaba a los sarianos buscando a su amigo Itbala, pero lo no encontr. La ciudad pareca la misma que haba dejado hacia meses. Se dirigieron a la casa del caudillo, donde fueron recibidos por Gaffar. Saludos, Gaffar, veo que eres el nuevo caudillo de Sari dijo Ugaman nada ms bajar del caballo. As lo ha decidido el consejo. Saludos Afarat, veo an sigues vivo le dijo con acritud el caudillo. Qu te ha pasado en la oreja? le pregunt Afarat, mirando la cicatriz que he haba dejado Enuro al arrancarle la oreja. Fue el precio que tuve que pagar por la libertad de Sari respondi, tocndose la cicatriz instintivamente con la mano. No te entiendo dijo Ugaman.

Gaffar record la reunin del consejo de ancianos. Se encontraba muy dbil por la prdida de sangre, pero era el momento ms importante de su vida y no iba a dejar escapar su oportunidad por nada en el mundo. S, estaba muy dbil, pero encontr la manera de convertir dicha debilidad en la mayor de sus fortalezas. Enuro me cort la oreja por defender a mi pueblo. Eso le contaste al consejo? pregunt un incrdulo Ugaman. El caudillo mantuvo su rostro hurao. Le dije la verdad. Enuro estaba dispuesto a destruir la ciudad, independientemente de quin fuera nombrado caudillo. Pero le dije que si era nombrado caudillo, seramos aliados suyos por encima incluso de los escitas dijo Gaffar mirando a Ugaman, que le observaba con atencin . Entonces me pidi una prueba de lealtad. Yo le ofrec mi oreja. Y convenciste con esa sarta de mentiras al consejo? pregunt Ugaman. Los hechos fueron as, en ningn momento ment respondi serio el caudillo. Ugaman dio una fuerte carcajada y el caudillo le mir desconcertado. Eres un hbil mentiroso Gaffar, no dejars de sorprenderme. Entonces tengo que decirle a Teuman que eres aliado de los srmatas? pregunt desafiante. Miro por el bien de mi pueblo, puedo ser tanto aliado de los srmatas como de los escitas respondi Gaffar tragando saliva. Bien, transmitir tus palabras a nuestro rey. Te recuerdo que sois la frontera natural entre Escitia y Sarmatia, y que cualquier desequilibro en esta zona conllevar un movimiento de tropas le dijo Ugaman mirndole a los ojos. En su momento tendrs que decidir de qu lado ests. Se produjo un tenso silencio. Ugaman saba que Gaffar menta y su oreja mutilada as lo demostraba. Por su parte, el caudillo no quiso insistir en la mentira y no volvi a mencionar a los srmatas. Se ve que est mal cicatrizada. No te la cur Itbala? pregunt Afarat, cambiando de tema. Itbala? Nadie sabe nada de l. Desapareci un da y no ha vuelto, supongo que estar tirado en algn lugar borracho como siempre. Me la tuve que curar solo dijo Gaffar con desprecio. Hace mucho tiempo que desapareci? pregunt Afarat. Segn parece, se march de la ciudad una fra noche de invierno. Los soldados que estaban de guardia fueron los ltimos que le vieron. Afarat sinti pena por el shaman, por desgracia, crea saber dnde se encontraba. Ya le dijo un da que pronto el dios Sol le llamara. Pareca que ese da haba llegado. Sinti pena en su corazn y rog a los dioses por su alma.

Y Jusman? pregunt Ugaman. Como es norma en nuestro pueblo, tuvo que abandonar la ciudad con su familia, no s dnde se ha dirigido contest Gaffar Por favor, entremos en la casa, estoy impaciente por conocer el motivo de vuestra visita. Afarat, puedes esperar fuera, el general y yo tenemos que hablar. El asirio se detuvo. Uno de los temas que tenemos que comentar incumbe a vuestro esclavo, l debe estar presente le dijo Ugaman. Gaffar asinti y accedi. Los tres hombres entraron en la casa seguidos por parte de la guardia escita. Se sentaron en unas sillas de madera y unos sirvientes les trajeron kumis servido en unas calaveras. Afarat mir con aprehensin su calavera y prefiri beber su kumis en una jarra de madera. Veo que todava no has aceptado alguna de nuestras costumbres le dijo Gaffar. Beber en una calavera humana no me parece una costumbre, sino una muestra ms de vuestra barbarie le dijo Afarat. Los asirios cometis las atrocidades ms horrendas y luego os sorprendis por las cosas ms nimias. Gaffar, el rey me ha ordenado que compre la libertad de Afarat dijo Ugaman cortando la conversacin. Gaffar mir al capitn con sorpresa. El asirio, no slo an segua vivo, sino que adems, el rey Teuman estaba dispuesto a liberarle. Qu inters tiene el rey Teuman en este esclavo? pregunt extraado Gaffar. Eso no es asunto tuyo, simplemente dame un precio. El precio que Jusman pag por l fue muy alto, si queris comprarlo os saldr caro. Di el precio insisti el escita. Cincuenta siclos de oro. Te dar cincuenta siclos de plata y no tientes tu suerte. Vale mucho ms intent protestar Gaffar. Ugaman se levant del asiento y se enfrent al caudillo de Sari. Mira bastardo, me has ocultado informacin sobre el libro y se lo has entregado a los srmatas, por tu culpa he tenido que volver a esta miserable ciudad y

el rey Teuman est enfurecido conmigo! No me provoques, si no quieres que ordene a mis tropas que arrasen tu aldea, o mejor an, le puedo decir al consejo de ancianos que pactaste con los srmatas la entrega de la ciudad en el caso de que no te nombraran caudillo le dijo Ugaman fuera de s. La decisin es tuya! Es est bien, aceptar los cincuenta siclo s de plata. Qu ms os trae por la ciudad? pregunt temblando. Esta misma noche te entregar el dinero y t me dars el documento que libera al asirio le dijo ms tranquilo Ugaman. Afarat sonri, senta como el corazn se le sala del pecho. La imagen de su mujer y su hijo apareci en su mente. Pronto volver con mi familia, pens. Supongo que no has venido a Sari slo para comprar al esclavo asirio verdad? le pregunt Gaffar sin ocultar su irritacin. He venido para recuperar el libro de la lucha que t has entregado a los srmatas. Vais a luchar contra los srmatas? Ugaman mir a Gaffar, no se fiaba de l. Recordaba como un da se present en su tienda y le dijo que los srmatas haban capturado a Mushabat, y que se lo entregaran a cambio del libro. Se inform y descubri que Gaffar era amigo de Mushabat y su ms fiel defensor. Haba algo que no encajaba en toda esa historia. Le retuvo en el campamento hasta que pudo averiguar sus verdaderas intenciones. Despus de unos das, el mismo Gaffar le confes que su mximo objetivo haba sido convertirse en el caudillo de la ciudad. Haba apoyado a Hasset durante el tiempo que haba sido caudillo, y tras la muerte de Jatmala, padre de Jusman, haba defendido la candidatura de Mushabat. Su plan estaba muy sencillo, Mushabat era un joven impulsivo e incompetente, como caudillo habra fracasado y entonces l se erigira como salvador de Sari, forzando su nombramiento como caudillo. Pero no contaba con el apoyo que Jusman tena en el consejo y vio como su plan se frustraba. Desde entonces, haba apoyado al hijo de su amigo Hasset, con el nico objetivo de derrocarle en el futuro y autoproclamarse caudillo. Aparecer en Sari arropado por el ejrcito srmata le sera muy til para conseguir su meta. Ugaman recordaba como toda esa historia le era indiferente. Su misin era capturar al asesino de los soldados del rey, lo dems no le importaba. Lo que le ocurriera al libro, o a la ciudad masageta, no era problema suyo. Ahora era consciente de lo equivocado que estaba. No creo que sea necesario, intentaremos llegar a un acuerdo con ellos dijo Ugaman sin querer dar ms informacin. Espero que tengas suerte le dijo Gaffar, mientras coma un pedazo de cordero asado.

Era una hermosa noche de finales de primavera y las estrellas brillaban con un fulgor casi irreal. Afarat estaba tumbado en el suelo, observando el cielo. Estaba

nervioso, impaciente, Ugaman se haba reunido con Gaffar para formalizar su compra. Aunque prcticamente estaba todo acordado, se senta inquieto y el tiempo pasaba lentamente. Se levant y comenz a pasear entre los soldados. Un guerrero, que afilaba su espada le salud con la cabeza, otro rea a carcajadas mientras jugaba una partida de dados, ante la mirada enfurecida de su compaero. Se acerc a un fuego y arroj una ramita a las llamas. Entonces escuch una voz que le llamaba. Afarat! le grit Ugaman. El asirio se gir, su corazn lata con fuerza. O he de llamarte Kalam? le pregunt blandiendo un documento. Afarat fue corriendo hacia el escita, que le entreg su carta de libertad. La ley rpidamente y las lgrimas comenzaron a brotar de sus ojos. Mir a Ugaman y sin poder resistir tanta emocin, le abraz. Deseaba abrazar a todo el mundo, despus de mucho tiempo se senta feliz, dichoso. Pens en su familia, pronto volvera con ellos. Los sacara del palacio y abandonaran Nnive, ira muy lejos, fuera del alcance de Assarhaddon y sus tropas. Bueno, ya tienes el documento que te da la libertad, vuelves a recuperar tu nombre, Kalam le dijo Ugaman, sonriendo. Muchas gracias, hoy es uno de los das ms felices de mi vida dijo, pletrico de felicidad con lgrimas en los ojos. Dale las gracias a Teuman, a l se lo debes, no a m. Kalam asinti y sonri. Pero recuerda que an tenemos trabajo por hacer, hasta que no recuperemos el libro no puedes volver a Nnive con tu familia le dijo Ugaman tocndole el hombro. Lo s, pero por lo menos ahora vuelvo a ser Kalam un hombre libre y no un esclavo. Cundo partimos a Kutatisi? Pasado maana. Mejor, cuanto antes nos vayamos, antes podr volver a Nnive. La marcha de Ugaman y sus soldados haba agradado a Gaffar. La presencia de los soldados escitas acampados fuera de sus murallas, no era precisamente tranquilizadora. Como cada maana, caminaba por la muralla de la ciudad, esperando ver en cualquier momento la llegada de las tropas srmatas. Mir hacia el horizonte y vio una caravana de comerciantes, que se diriga hacia la puerta principal de la ciudad. Observ como uno de los mercaderes se acercaba al jefe de la guardia, y despus, ordenaba a sus subordinados que montaran las tiendas. El oficial de guardia les haba autorizado a acampar. El lder de la caravana entreg una pequea bolsa de cuero al soldado que custodiaba la entrada y entr en la ciudad acompaado por dos hombres

ms. A Gaffar le pareci ver rasgos orientales en aquellos mercaderes y decidi ir a su encuentro. Saludos extranjeros les dijo Gaffar nada ms verles. Los mercaderes saludaron bajando la cabeza con desconfianza . Soy Gaffar el caudillo de Sari se present. Saludos, gran seor dijo ms tranquilo el hombre al que Gaffar haba identificado como lder de la caravana, mi nombre es Tsu-Mai y venimos de Kushan. A Gaffar se le ilumin la mirada al escuchar las palabras del comerciante. Excelente, permitidme que os invite a kumis. Es la primera vez que vens a Sari? S, seor, y espero que los negocios sean tan buenos que no sea la ltima. Fueron a una taberna donde los yuezhi dieron buena cuenta de varias jarras de kumis. Gaffar les pregunt sobre su pas, sus costumbres y su idioma. Los yuezhi, muy habladores gracias al efecto del kumis, saciaron la curiosidad del caudillo de Sari. Le informaron de la existencia de un templo, donde los monjes son eruditos en lenguas olvidadas. Gaffar hbilmente consigui que le dibujaran un mapa detallado. Satisfecho, el caudillo les invit a dos jarras ms y sali de la taberna. Era bien entrada la noche y Gaffar se dirigi hacia la choza de los esclavos. La puerta estaba custodiada por dos guerreros y cerrada con una gruesa cadena. Gaffar orden a los guardias que le abrieran la puerta. Cogi una antorcha y entr en la enorme choza. Sinti un fuerte olor a humanidad. Algunos esclavos despertaron y miraron al caudillo con temor. Cuando alguien entraba en la choza de los esclavos a media noche, habitualmente era para saciar sus ms ocultos instintos sexuales. Gaffar mir a los esclavos hasta que encontr lo que buscaba. Puedes irte y cierra la puerta orden al guerrero que le acompaaba. Se dirigi hacia un esclavo que estaba acompaado por una mujer y un nio de unos tres aos, que dorma plcidamente. El esclavo le miraba con pavor, era un hombre menudo con rasgos orientales y el pelo muy fino. T eres Mad? le pregunt. S, mi seor respondi el esclavo humillando la cabeza. Dicen que vienes de regiones remotas de oriente. Provengo de una pequea aldea del lejano reino de Kroraina. Cmo has llegado hasta aqu? El esclavo mir a su mujer y a su hijo con tristeza. Llev aqu ms de diez aos, fui vendido por comerciantes yuezhi. Es un vago recuerdo, como una lejana pesadilla el esclavo hizo memoria. Hace muchos

aos, unos bandidos arrasaron mi aldea. La saquearon e incendiaron casa por casa, muchos de mis paisanos murieron, pero a los hombres y mujeres jvenes nos esclavizaron y vendieron a los yuezhi. Te voy a dar la oportunidad de recobrar la libertad le dijo Gaffar en voz baja ponindose de cuclillas. A Mad le brillaron los ojos. Qu tengo que hacer? Gaffar, sac un papiro de los pliegues de su ropa y se lo entreg. Quiero que vayas a esta ciudad y me traigas a uno de los monjes de su templo. Mad conoca parte del camino, pero el resto le era totalmente desconocido. Pero no le preocupaba, la posibilidad de volver a ser libre borraba de su mente cualquier tipo de inquietud. Qu quieres que le diga? Cmo puedo convencerle para que me acompae? Dile la verdad. Qu verdad? Gaffar cogi al nio en brazos y ste se despert. El beb comenz a gimotear frotndose los ojos con las manos. Cuando vio que un hombre desconocido le tena en brazos, comenz a llorar y alarg los brazos hacia su padre. Gaffar se lo entreg a Mad. Un nio precioso dijo Gaffar sonriendo. Dile al monje que tu familia esta esclavizada y que la nica manera de liberarles es llevarle a la ciudad de Sari. Tambin dile que como no vuelvas en menos de un ao, tu hijo y tu mujer morirn su sonrisa despareci. El esclavo le mir aterrorizado, enseguida se dio cuenta de que el masageta hablaba en serio. Su mujer, horrorizada por las palabras del caudillo, se tap la cara con las manos. Cundo he de partir? pregunt abatido. Ahora mismo. Toma esta bolsa, en ella hay diez siclos de plata y treinta de bronce, haz un buen uso del dinero y regresa lo ms pronto que puedas. Creo que en cinco o seis meses deberas estar de vuelta pero, ser benevolente contigo, te esperar hasta el ltimo da del invierno. Toma tambin esta alforja hay comida suficiente para varios das. Mad abraz a su mujer y bes a su hijo, que estaba dormido en el regazo de su madre. Tena el corazn en un puo, la vida de su mujer y su hijo dependan de l.

Viajara a tierras extraas y peligrosas, y deba volver con un monje yuezhi. La tarea no era fcil, pero hara todo lo posible por conseguirlo, aunque le costase la vida. A Wonpot le llam la atencin que Gaffar se dirigiera hacia la choza de los esclavos a esas horas de la noche. Pens que quiz buscase los servicios sexuales de alguna desgraciada esclava, an as, permaneci atento y no perdi detalle cuando a los pocos minutos, sali de la choza junto con un esclavo. Se dirigan hacia la puerta de la ciudad. Gaffar no dejaba de hablar, pareca que le estuviera dando algn tipo de instruccin, el hombrecillo le escuchaba con atencin y asenta constantemente. El caudillo se acerc al oficial de guardia y ste permiti al esclavo salir de la ciudad. Mad abandon Sari a toda prisa, mientras que Gaffar le observaba desde la puerta. Cuando le perdi de vista, se dirigi hacia su choza. Wonpot no lo dud, rpidamente baj de su escondrijo y sigui al esclavo. El castillo de Enuro era realmente formidable. El grosor de sus murallas permiti la construccin de un pasadizo en su interior, para que los soldados pudieran desplazarse de una forma mucho ms gil. Tena cuatro torres defensivas y la colosal altura de la torre del homenaje permita divisar al enemigo a decenas de kilmetros. Construida en una loma y rodeada por un foso, era prcticamente inexpugnable. En la torre del homenaje tena Enuro sus aposentos. El seor de Kutatisi contemplaba el libro con admiracin. Era una autntica obra de arte. Si adems contena los conocimientos que le haba dicho Gaffar, se trataba de una obra de incalculable valor. Toc con cuidado sus piedras preciosas y el suave cuero de la cubierta. Lo abri, y all aparecieron los caracteres ininteligibles que le daban su poder. Pas algunas hojas y comenz a leer los nombres de los campeones de la lucha. Se preguntaba si Gaffar sera capaz de conseguir un traductor. Neg con la cabeza. La prxima primavera matara al caudillo de Sari, y l mismo mandara emisarios a las lejanas tierras de Kushan en busca de un traductor. Cerr el libro y lo guard en un arcn. Era una noche calurosa, se acerc a la ventana buscando un soplo de aire fresco. Entrgame el libro y no te har dao dijo una voz a su espalda. Enuro se gir de golpe y se encontr ante un hombre vestido con una tnica marrn con capucha. Quin diablos eres? pregunt confuso Enuro, echando mano de su espada. No quiero hacerte dao, simplemente quiero que me entregues el libro dijo con calma Khan-Jiu. Cmo has llegado a mis aposentos? el seor de Kutatisi estaba perplejo, no poda entender como ese hombre haba burlado la guardia y entrado en su habitacin sin problemas. El monje se acerc lentamente a Enuro y dirigi sus brazos hacia l levantando las palmas de las manos.

Por favor, slo quiero el libro. No quiero hacerte dao, ya ha habido demasiadas muertes. Enuro desenvain su espada y se dirigi hacia el extrao. Khan-Jiu esquiv sin problemas los mandobles del srmata que se vea una y otra vez superado por un hombre desarmado. Despus de varios minutos de infructuoso ataque, Enuro se detuvo. Estaba agotado. Mir a su rival y vio que estaba completamente fresco. Cogi aire y volvi a atacar al monje que volvi a esquivar sus ataques una y otra vez. Enuro estaba desesperado. Quin eres? pregunt entre jadeos. Slo un hombre. Nunca haba visto una forma de luchar semejante. Entrgame el libro por favor, no quiero hacerte dao suplic el monje. Estaba agotado, haba atacado con todas sus fuerzas al monje y no le haba hecho ni un rasguo. Enuro era un gran guerrero, en su larga vida militar haba matado a decenas, casi a cientos de hombres, pero no era capaz de rozar al extrao que adems, estaba desarmado. No podrs escapar, cuatro soldados protegen la puerta de mi estancia. Tus hombres duermen plcidamente, para m ser tan fcil salir como entrar. Qu gano si te entrego el libro? Tu vida, te parece un buen precio? El srmata comenz a rer a carcajadas dando la espalda al monje. Sigilosamente, cogi una daga que tena oculta en el cinturn, rpidamente se gir y se la lanz con todas sus fuerzas. Sus esperanzas de victoria estaban depositadas en el fro hierro del pual, pero fracas. No debiste hacer eso le dijo el monje portando su daga en la mano. Enuro estaba desconcertado. Khan-Jiu haba cogido la daga al vuelo y ahora la tena en su poder. El srmata no haba visto nada igual en su vida. Tir su espada al suelo y sonri. Asombroso, realmente asombroso. El libro es tuyo dijo Enuro dirigindose al arcn. El srmata sac el libro del arcn y se lo entreg al monje. Creo que merezco que me digas quin eres. Soy Khan-Jiu y soy yuezhi.

Entiendo, entonces vienes a por lo que es tuyo reconoci Enuro. Pertenece a mi pueblo. Te agradezco que me lo entregues. Has sido valiente y has luchado con honor. No puedo hacer otra cosa que entregarte lo que es tuyo. Si lo deseas, mis hombres te escoltarn hasta la frontera. No es necesario dijo Khan-Jiu, conozco el camino y s cuidarme de m mismo. No lo dudo. Enuro se le acerc y le ofreci su mano que fue aceptada con agrado por el monje. Te deseo suerte y espero que vuestro pueblo sepa hacer buen uso de ese libro. Es un libro de paz, no de guerra y nosotros somos gente de paz. Con nosotros est en buenas manos. Ahora debo marcharme, mi maestro me espera. Ve en paz, ordenar a mis hombres que te dejen marchar. Mir al monje con admiracin, sonri y abri la puerta de su estancia. Fuera, cuatro hombres yacan en el suelo. No te preocupes, simplemente duermen. En un par de horas despertarn y slo tendrn un fuerte dolor de cabeza. Enuro sonri, baj las escaleras de la torre del homenaje y acompa al monje hasta la puerta del castillo. Los soldados le miraban sorprendidos y se preguntaban quin era ese hombre y de dnde haba salido. Te deseo suerte amigo, espero que pronto te encuentres con tu maestro se despidi sincero Enuro. Se estrecharon las manos y sonrieron. El monje hizo un leve gesto con la cabeza y se fue corriendo hacia el sur. Enuro le observ con atencin. Pareca que no corra, sino que flotaba sobre el suelo. Era un espectculo casi mgico. Increble, realmente increble susurr Enuro, mientras vea a Khan-Jiu como se perda en el horizonte. Era noche cerrada y todava faltaban varias horas para que el sol asomara por el horizonte. Mad caminaba rpido. Se diriga al este, orientado por las estrellas. En su mente slo haba un objetivo; encontrar a un yuezhi que pudiera traducir el libro de Gaffar, y no cejara en su empeo hasta encontrarlo, la vida de su familia dependa de ello. A pesar de llevar varias horas de rpida marcha, no estaba cansado, le esperaba un largo viaje y quera llegar cuanto antes a las lejanas tierras de Kushan. El recuerdo de su familia le infunda suficientes fuerzas para no desfallecer. Suba un sendero angosto y empedrado cuando le pareci ver, a lo lejos, una figura humana. Fren prudentemente su paso y camin con precaucin. La figura estaba sentada con las

piernas cruzadas en una gran roca en la linde del camino. No pareca un bandido pero, por precaucin, evit seguir por el sendero y prefiri continuar por el bosque. Despus de varios minutos, y cuando estaba convencido de haber dejado atrs al desconocido, volvi al sendero. El sol comenzaba a asomar por el horizonte y decidi hacer un breve descanso. Se sent en una piedra, comi algo de queso, pan y bebi agua de un pellejo. Observ con atencin el nacimiento del sol. Era un amanecer muy bello. Durante unos instantes se sinti libre y feliz, pero el recuerdo de su mujer y su hijo, presos y esclavizados por los masagetas, volvi a su mente oprimiendo su corazn. Se levant y reanud su camino. Quiz deberas descansar, son muchas horas de dura marcha. Mad se sobresalt al or la voz. Mir hacia todos los lados, pero no vio nada. El incipiente sol le cegaba y todo a su alrededor eran sombras. A decir verdad, yo tambin estoy un poco cansado. Quin eres? pregunt asustado, mirando a su alrededor. No temas, no voy a hacerte ningn dao. Mad cogi una piedra del suelo, estaba aterrado. Mustrate si es cierto que no quieres hacerme ningn dao. Pues aqu estoy dijo una voz a su espalda. En un gesto instintivo, Mad arroj la piedra contra Wonpot que la esquiv con dificultad. Eh, ten cuidado, eso puede hacer dao! protest Wonpot. Quin eres? pregunt asustado Mad. Soy Wonpot se present el yuezhi haciendo una pequea inclinacin con la cabeza. Quin eres t? Mi nombre es Mad y soy esclavo de la ciudad de Sari. Qu hace un esclavo tan lejos de Sari? Acaso ests intentando escapar? No! exclam Mad, temiendo que Wonpot fuera un caza recompensas . Tengo un importante encargo de Gaffar, seor de la ciudad. Qu encargo es? Mad dud si contestar, no saba quin era la persona que tena delante y cules eran sus intenciones. Lo siento, no puedo decrtelo contest. No temas, soy amigo. No voy a hacerte ningn dao, soy monje yuezhi y estamos en contra de cualquier tipo de violencia.

Has dicho yuezhi? pregunt emocionado Mad. S. Gaffar me ha encargado que vaya a la ciudad de Gushi en Kushan y all localice algn monje para llevarlo a Sari. Para qu quiere Gaffar un monje de Kushan? No lo s. Wonpot sonri. Pues amigo, tu viaje ha terminado. Soy monje yuezhi le dijo tocndole el hombro, hoy es tu da de suerte. Te acompao a Sari. El esclavo no caba de gozo. Su viaje de varios meses haba durado apenas unas pocas horas. Los dioses le sonrean, no poda creer la suerte que tena. Casi con lgrimas en los ojos, iniciaron el camino de vuelta a la ciudad masageta. Llegaron a Sari antes del anochecer, pero Wonpot decidi que entraran en la ciudad bien entrada la noche. No quera ser visto. Por precaucin y para no ser reconocido por los soldados de guardia, Mad entr solo en la ciudad. Wonpot decidi entrar trepando por las murallas. Acordaron encontrarse en la casa de Gaffar.

El caudillo dorma plcidamente cuando un ruido le sobresalt. Alguien estaba llamando a su puerta. Desconfiado, cogi un pual antes de acercarse a la entrada. Pregunt quin era y cuando oy la voz de Mad, se extra, pensaba que ya estara a varios kilmetros. Abri la puerta y se encontr con la sonrisa del esclavo. Qu haces aqu estpido? le espet el caudillo con el pual en la mano. Seor, he cumplido lo que me pedisteis. Qu quieres decir? pregunt confuso. Quiere decir que aqu est el monje de Kushan, que ordenaste que trajera dijo Wonpot entrando en la casa. Gaffar en seguida reconoci al monje, como uno de los apresados por el robo del libro de la lucha. Se le hel la sangre. Wonpot entr en la casa junto con Mad y cerr la puerta atrancndola con un madero. Bueno, ya me ha comentado Mad que tienes a su familia esclavizada y que si no traa ante tu presencia a un monje yuezhi en menos de un ao, su hijo morira es eso cierto? pregunt Wonpot. El caudillo call. Su corazn lata con fuerza y no dejaba de mirar al suelo.

Mad ha cumplido su palabra y ahora es el momento de que t cumplas la tuya. Quiero que escribas un documento que acredite la libertad de Mad y su familia orden el yuezhi. Sin dudarlo un segundo, Gaffar cogi un pergamino y comenz a escribir. Cuando hubo terminado, se lo entreg a Mad. Dale esto al soldado que custodia la choza de los esclavos y te entregar a tu familia. Eres libre le dijo Gaffar. Mad tena los ojos empapados en lgrimas, mir con gratitud a Wonpot. Ve con tu familia y marcha lejos de aqu le dijo sonriendo el monje. No s cmo darte las gracias por lo que has hecho dijo Mad, que ya no poda contener ms las lgrimas y se abraz al yuezhi. Bueno, bueno, tranquilo, no tardes ms tiempo y vete con tu familia le dijo emocionado el monje, metindole en el bolsillo de su tnica varios siclos de plata sin que Mad se diera cuenta. Wonpot abri la puerta para que Mad pudiera salir y volvi a cerrarla. Aqu tienes lo que queras, un monje yuezhi ahora dime para qu me necesitabas? Gaffar no dijo nada. Supongo que tendr algo que ver con el libro de la lucha o mejor dicho con su copia. El caudillo mir sorprendido al monje. Cmo era posible que supiera de la existencia de una copia del libro? Pens que era intil ofrecer ms resistencia. Resignado a su suerte, se levant, cogi una escudilla y bebi un poco de agua. Ya ms tranquilo, dej la daga en la mesa y se dirigi a un viejo arcn de madera. Lo abri y extrajo un libro con los lomos de cuero. El monje le observaba con atencin, cuando vio el libro en seguida supo de qu se trataba. Hay ms copias? pregunt Wonpot. No, es la nica que existe le dijo Gaffar entregndole el libro. Wonpot cogi el libro y lo abri. Queras que te lo tradujeran, verdad? Tanto este libro como el original. Supongo que no tendrs inconveniente en que me lo lleve. Gaffar neg con la cabeza.

Me alegro, es lo ms prudente por tu parte. Creo que ha llegado el momento de marcharme. Por tu bien, espero que no avises a la guardia y nos dejes marcharnos tanto a Mad como a m de esta ciudad. Descuida, no tengo ninguna intencin de alertar a la guardia. El monje asinti y sali de la casa de Gaffar con el libro. Trep las murallas y sali de la ciudad de Sari. Despus, subi al rbol que otras veces le haba servido de escondrijo y observ como Mad sala de la ciudad acompaado por su familia. Andaban rpido, queran alejarse todo lo que pudieran de la ciudad, no fuera que Gaffar cambiara de opinin y enviara a los soldados para capturarles. Wonpot los sigui durante varios kilmetros para asegurarse que no fueran apresados. Los vea marcharse felices y durante unos instantes sinti envidia de ellos. Como monje, nunca sabra lo que es crear una familia, tener un hijo o amar a una mujer. Mir como Mad se echaba mano del bolsillo de su rada tnica y sacaba unas monedas. El esclavo se gir esperando ver al monje yuezhi pero no le vio. De sus ojos brotaron unas lgrimas de agradecimiento. Le mostr las monedas a su mujer y se abrazaron.

Captulo XXV
La delegacin escita emprendi su camino hacia Kutatisi. Le esperaba un largo viaje por las abruptas tierras srmatas. Kalam cabalgaba junto a Ugaman a quin, despus de varias semanas de marcha, haba cogido afecto. A pesar de su gesto serio y hurao, recordaba la felicidad que reflejaba su rostro cuando le entreg los documentos que le concedan la libertad. Despus de varios aos, volva a ser Kalam, el asu de Asiria y poda olvidarse para siempre de Afarat, el esclavo. Se senta feliz, saba que en pocos meses regresara a Nnive y podra volver a ver a su familia. Sin darse cuenta, comenz a sonrer. Se te ve contento le dijo Ugaman. Estoy pensando en mi familia, pronto me reunir con ellos. Bien te lo mereces amigo, espero que pronto consigamos el libro y puedas volver con ellos. Ambos hombres encabezan la delegacin escita que tena que negociar la compra del libro de la lucha a los srmatas. Les acompaan veinte jinetes, todos ellos soldados experimentados bien armados y protegidos con cotas de maya. Qu hars cuando vuelvas a Nnive? le pregunt Ugaman. Kalam saba a qu se refera. Le haba contado que Assarhaddon le haba enviado a la campaa contra los cimerios posiblemente para quitrselo de en medio y poder as, yacer con su mujer, o por lo menos eso crea l. Deba ser prudente en su vuelta a la capital asiria. Entrar en la ciudad sin ser reconocido. Me unir a un grupo de comerciantes o campesinos. Debo estar seguro de que Assarhaddon no tiene nada en contra ma. Y si lo tiene? En tal caso, coger a mi familia y huir de Nnive, y de Asiria. Ir all donde Assarhaddon nunca pueda encontrarme. Espero que no sea necesario, pero estoy seguro que el rey Teuman no tendr ningn inconveniente en aceptarte a ti y a tu familia en su corte. Un gran mdico siempre es bien recibido. Gracias amigo. Un ruido en la retaguardia de la delegacin les distrajo de la conversacin, un jinete haba cado al suelo. Oyeron un agudo silbido y una flecha, surgida de la espesura, alcanz en el cuello a otro escita hacindole caer inerte al suelo.

Protegeros, nos atacan! exclam Ugaman desenfundando su espada. Tras un grito ensordecedor, comenzaron a bajar de los rboles decenas de hombres vestidos toscamente con pieles. Armados con bastones y mazos, protegan sus cabezas con cascos de cuero con cuernos. Bandidos alanos! grit uno de los jinetes. Los alanos golpearon con fuerza a los desprevenidos escitas. Dando feroces gritos, intentaban amedrentar a sus enemigos. Un bandido cay encima de Ugaman hacindole descabalgar, los dos hombres lucharon cuerpo a cuerpo hasta que el escita, mucho ms hbil que su enemigo, consigui ensartarle con su espada. Kalam desenvain su arma y se dirigi con su caballo hacia un bandido, que golpeaba a un jinete escita con una enorme maza, intentando derribarle de su montura. Con un solo tajo consigui matarle y el jinete escita le sonri agradecido. Pero los alanos les superaban por mucho en nmero. Los escitas luchaban con bravura, pero por cada bandido muerto, tres ocupaban su lugar. Debemos escapar o moriremos todos! grit Ugaman, subiendo de nuevo en su caballo. Se oyeron varios silbidos y tres escitas ms cayeron al suelo abatidos por los arqueros alanos. Estaban por todas partes. De la espesura del bosque, y gritando como si estuvieran posedos por el peor de los demonios, aparecieron ms alanos portando enormes bastones. Los jinetes escitas intentaron escapar, pero era demasiado tarde. Les haban rodeado con redes y no tenan escapatoria, slo les quedaba luchar por sus vidas. Viendo lo desesperado de la situacin, Ugaman intent organizar a sus hombres y carg contra los alanos provocando un gran nmero de bajas. Pero los bandidos no se daban por vencidos. Con sus bastones comenzaron a golpear las patas de los caballos quebrndolas y provocando la cada de los jinetes. Una vez en el suelo, y como si de una jaura de lobos se tratara, los alanos caan sobre los desgraciados escitas golpendoles hasta la muerte. Ugaman, a tu espalda! grit desesperado Kalam. Fue demasiado tarde. Cuando Ugaman se gir, slo pudo ver como un grupo de alanos la emprendieron a bastonazos con su caballo hasta que cay mal herido al suelo. El escita cay con l. Intent levantarse, pero su pierna izquierda qued aprisionada por el peso de su montura. Inmovilizado en el suelo, vio con horror como una jaura de alanos se diriga a l con los bastones levantados. Kalam azot a su caballo y se dirigi hacia Ugaman, pero lleg tarde. Los alanos la emprendieron a golpes con el capitn escita destrozndole la cabeza. No! grit Kalam, mientras se enfrentaba con todas sus fuerzas con los bandidos. Matadle! orden el que pareca ser el lder de la banda. Kalam se vio rodeado de bandidos que le amenazaban con sus bastones y mazas de madera. Mir a su alrededor y pudo ver que era el nico superviviente. Los cuerpos de los escitas yacan inertes junto a sus caballos. El lder de los alanos dio un

desgarrador grito y varios bandidos se abalanzaron sobre l. Intent defenderse, pero todo fue intil, los alanos eran muy numerosos y jugaban con l, como el gato juega con el ratn. Sinti un fuerte dolor, un alano le haba golpeado con una maza rompindole la pierna derecha. El dolor era insoportable, dio un par de mandoblazos al aire para mantener la distancia ante las risas de los alanos, que comenzaron a imitarle burlndose de l. Un bandido se le acerc por la espalda, le agarr y le tir al suelo. Cay a tierra con mala fortuna y golpe el suelo con su pierna rota. Dio un grito desgarrador, se llev las dos manos a la pierna y pudo tocarse el hueso. Sangraba copiosamente. Los alanos le rodearon mientras se rean. Kalam les mir desde el suelo. Quietos bastardos, ste es mo! orden el que pareca el lder, y los alanos abrieron el crculo dejndole paso. Kalam observ al jefe de los alanos. Era un gigante de cerca de dos metros, tena una larga barba y los ojos inyectados en sangre. Tendra alrededor de treinta aos y era una enorme mole de puro msculo. El asirio observ con terror como el alano se situ delante de l, levant su enorme maza y la baj dando un grito ensordecedor. La oscuridad le envolvi y con ella un profundo silencio. Todo haba terminado.

Captulo XVI
La ciudad de Gushi estaba emplazada en un oasis en medio de un erial. Situada en la depresin del rio del mismo nombre, estaba rodeada por el desierto y se aprovisionaba de agua a travs de pozos, tuberas subterrneas, canales y pequeas presas, que se abastecan del agua procedente del deshielo de las montaas circundantes. Gushi era un autntico vergel, la mano del hombre haba dominado el lquido elemento permitiendo, que en medio del desierto, se pudieran cultivar numerosos tipos de frutas y verduras. Rebaos de cabras y ovejas pastaban libres por la depresin protegidos de los vientos ridos y calurosos de la meseta. Los ciudadanos de Gushi eran principalmente pastores y campesinos, que cultivaban con esmero sus pequeas parcelas. Tallado en la roca de uno de los acantilados que bordeaban la ciudad, se encontraba el templo de los monjes de Kushan. Se acceda a l a travs de una estrecha y serpenteante escalera y estaba compuesto por varias decenas de cavernas e infinidad de galeras. Protegido del calor exterior, el templo estaba fresco y limpio, estando constantemente ventilado gracias a innumerables ventanucos que daban al exterior. All los monjes vivan, rezaban y hacan sus ejercicios, tanto fsicos como espirituales. En una de las salas de la cueva se encontraba Ging-Liu, curando a un enfermo. La habitacin estaba levemente iluminada por unas pocas velas. Sobriamente decorada, el mobiliario lo compona un camastro, una mesa pequea y un viejo arcn. El monje prendi un poco de incienso y lo dej cerca del paciente, luego frot sus manos y las coloc sobre su pecho. Rez una plegara y sali de la habitacin. Fuera le esperaba uno de sus aclitos. Algn cambio, maestro? pregunt su alumno. Ninguno, debemos esperar y rezar. Maestro, ya son seis meses en este estado. Lo s hermano, pero cada da que pasa es un triunfo. Si dios hubiera querido llevrselo, lo habra hecho ya dijo Ging-Liu. A decir verdad, ya es un milagro que haya llegado vivo a Gushi. El maestro confirm con la cabeza. Dios tiene un propsito o una misin para l dijo pensativo el monje, estoy seguro que sobrevivir a esta experiencia. Ging-Liu sali del templo y se dirigi a la ciudad. Haca pocos meses que haba vuelto de Sari, y desde entonces, era an ms admirado y respetado por su pueblo. Despus de su larga ausencia y cuando todos le daban por muerto, haba regresado, y

no slo eso, si no que lo haba hecho trayendo consigo el sagrado libro del pueblo de Kushan. Su cojera delataba que no haba sido un viaje fcil, y que el precio que haban pagado sus monjes y l haba sido muy alto. Ging-Liu recordaba compaero muerto. Haba sido decapitado para forzarle a hablar. Meditaba si hizo lo correcto, si podra haber evitado la muerte de su alumno. Sinti pena en el corazn. Paseaba por uno de los canales que abastecan de agua a la ciudad, acerc su mano a la acequia y bebi un poco de agua. Se maravill de la grandeza del hombre, que era capaz de crear un paraso en medio del desierto. Relajado por el sonido del agua se sent en una roca, cruz sus piernas y comenz a meditar. Maestro, maestro, ha despertado! le grit a lo lejos uno de los aprendices, cuando llevaba apenas unos minutos de meditacin. El aprendiz se detuvo cuando vio que su maestro estaba meditando. Ese momento era sagrado para los monjes. Ging-Liu, abri los ojos y sonri al monje, que estaba exhausto despus de la carrera que se haba dado para avisarle. Maestro, el asirio ha despertado dijo ms tranquilo el monje cogiendo aire. Ha dicho algo? pregunt Ging-Liu incorporndose. No, simplemente ha abierto los ojos y los ha vuelto a cerrar. Est dormido en estos momentos? No lo s maestro, estaba cambindole la ropa de cama cuando abri los ojos, enseguida pregunt dnde estabas y sal en tu busca. Ging-Liu aliger el paso, quera comprobar en qu estado se encontraba el asirio. Cuando le encontraron, tena la pierna rota y un golpe muy fuerte en la cabeza, adems de numerosas contusiones. Le haban apaleado hasta que le dieron por muerto. Perdi mucha sangre y tema que pudiera sufrir alguna secuela fsica o mental. Preocupado, entr en la sala y se encontr al asirio dormido, y a su lado velaba un monje. Ha vuelto a despertar? pregunt inquieto Ging-Liu. S, maestro, un par de veces. Abre los ojos y los vuelve a cerrar. Ging-Liu se acerc al asirio y le toc la frente. Por lo menos no tena fiebre, tema que su cambio de estado se debiera a algn tipo de delirio provocado por la calentura. Cogi un vaso de agua y le dio de beber. Kalam dio algunos sorbos, y el resto del agua se desparram por su cuello. El maestro le limpi con cuidado. Esta noche velar por l dijo Ging-Liu, podis marcharos. Los dos monjes obedecieron y salieron de la sala dejando a su maestro junto al extranjero. Ging-Liu permaneci atento a cualquier movimiento del asirio durante horas. Lleg la noche y el enfermo segua sin hacer un solo movimiento. El maestro estaba preocupado y comenz a pasear por la pequea sala. Saba que tena que controlar sus sentimientos, pero en ciertos momentos y a pesar del duro

entrenamiento al que haba sido sometido, le costaba un gran esfuerzo hacerlo. Cansado, cay vencido por el sueo y se durmi. Un ruido le sobresalt, se sorprendi al haberse quedado dormido. Pens que se estaba haciendo mayor. Mir al suelo y vio un vaso en el suelo. Se haba cado de la pequea mesa que estaba al lado del camastro del asirio. Se levant y cogi el vaso, lo coloc en la mesa y mir al asirio, que permaneca dormido. Algo le extra, recordaba que le haba tapado con una manta pero el brazo derecho del asirio estaba al descubierto. Sin duda lo haba movido. Despierta Afarat, ests entre amigos le dijo con voz muy suave. Kalam permaneca con los ojos cerrados en silencio. Ya llevas demasiado tiempo dormido. Tienes que despertar si quieres curarte volvi a decirle, tocndole ligeramente la frente. El asirio abri los ojos. Bien amigo, despierta, no tienes nada que temer le dijo Ging-Liu con los ojos hmedos. Dnde estoy? pregunt Kalam en un susurro. Ests entre amigos, no me recuerdas? El asirio mir al anciano que tena delante. Tena la sensacin de haberle visto antes pero no le recordaba. Neg con la cabeza. Es lgico, ha pasado mucho tiempo y has sufrido un fuerte golpe. Ahora descansa, ordenar que te traigan caldo de gallina. Maana seguiremos hablando. Mi mi nombre es Kalam, no Afarat dijo con dificultad. Kalam es tu nombre de hombre libre, me lo dijiste en Sari Soy un hombre libre le interrumpi el asirio. Me alegra or esta noticia sonri sincero Ging-Liu. Descansa amigo, creo que tenemos mucho de qu hablar. Al da siguiente Ging-Liu fue a visitarle. Le auscult y pudo comprobar que no poda mover las piernas y que los brazos los mova con dificultad. Comenz a hablar con l, pero Kalam le responda casi siempre con monoslabos. Tena enormes dificultades para hablar y apenas pronunciaba unas palabras se fatigaba. Le quit la manta y observ la pierna que tena rota. Una enorme cicatriz sealaba claramente por donde se haba quebrado. Cogi la pierna y la levant. Intent doblarla suavemente pero Kalam dio un fuerte grito. Pasaran muchos meses si no aos, hasta que el asirio pudiera recuperarse de la paliza recibida. Si es que lo consegua algn da.

Veo que no puedes mover las extremidades inferiores y tienes dificultades con las superiores. Tambin sufres fuertes dolores, me has reconocido o todava no sabes quin soy? Kalam neg con la cabeza. Bueno, ese puede ser un problema menor. Cuando alguien recibe un golpe fuerte en la cabeza a veces sufre amnesia. Es posible que comiences a recordar en cualquier momento dijo el maestro, con ms fe que convencimiento. Dnde estoy? pregunt Kalam, con voz trmula. Ests en Kushan, un pas muy lejano del tuyo, Asiria, recuerdas tu pas? S, claro. Recuerdo mi pas y muchas cosas ms intent hacer memoria. Lo ltimo que recuerdo fue el ataque de los bandidos alanos. Todos murieron. Recuerdo que estaba en el suelo rodeado Ahora descansa, le interrumpi Ging-Liu tocndole el hombro, no quera que ningn pensamiento negativo aflorara en su cabeza ya tendrs tiempo de recordar muchas cosas. Vamos a comenzar tu tratamiento de rehabilitacin, ser largo y doloroso, pero creo que en pocos meses volvers a estar como nuevo. Debo volver a Nnive, con mi mujer y mi hijo susurr el asirio. Ging-Liu, sonri. Bien, veo que recuerdas a tu familia. Al nico que no recuerdas es a m dijo soltando una carcajada. No te preocupes, volvers con tu familia y nosotros te ayudaremos, pero antes, debes curarte por completo. Lo primero que vamos a hacer es aliviar tus dolores musculares. El maestro cogi un pequeo recipiente de barro y verti en su mano un lquido transparente con olor a espliego. Frot con fuerza sus manos y luego comenz a masajear la pierna herida del asirio. Soy mdico le dijo Kalam. Lo s dijo Ging-Liu sin dejar de masajearle. Ese lquido contiene espliego verdad? Efectivamente, es muy til para combatir el dolor. Hemos macerado espliego con alcohol durante quince das. Te daremos un masaje diario, en pocos das el dolor de tu pierna desaparecer. Tambin me duele la cabeza. Es debido al fuerte golpe que recibiste. Kalam se ech la mano a la cabeza y toc la cicatriz que el golpe del alano le haba producido. Despus de varios minutos de masaje, el maestro sali de la sala

entrando pocos minutos despus con una bolsa de tela negra. Sac un pequeo frasco de barro y otro mucho ms grande. Cogi un vaso y verti un lquido marrn, despus abri el frasco pequeo, se ech algunas gotas en las manos y las frot enrgicamente. Luego cogi el vaso y se lo dio a Kalam. Vamos a intentar aliviar tu dolor de cabeza. Por favor, bbetelo le dijo Ging-Liu sealando el vaso de barro que tena Kalam en su mano. Kalam obedeci, el lquido tena un fuerte sabor amargo, pero no dej una sola gota. Confiaba en el anciano. Ging-Liu volvi a frotarse las manos y las coloc en las sienes de Kalam. Comenz a masajearle con suavidad. Primero las sienes, luego el cuello y posteriormente toda la cabeza. Kalam pareca ms relajado. Bebers tres vasos al da, junto con los masajes te ayudar a superar tu dolor de cabeza. Qu es? pregunt Kalam. No identifico su amargo sabor. Es corteza de sauce cocida. Le estuvo masajeando durante varios minutos. Sorprendentemente, el dolor de cabeza desapareci. Ging-Liu le pidi a un monje que le trajera algo. Poco despus, el monje entr en la sala con un plato de uvas blancas. El maestro sac un pequeo cilindro de barro cocido, lo abri y verti tres gotas de un lquido verdoso en una uva, luego se la entreg a Kalam. Toma, comtela. Nunca haba visto una uva blanca. Son originarias de Kushan, no se cultivan en ningn otro lugar. Kalam se comi la uva y le sorprendi su sabor, era extremadamente dulce. Ging-Liu, cogi una a una todas las uvas, les ech tres gotas y las dej en el plato. Te comers una de estas uvas media hora antes de dormir. Facilitar tu sueo. Qu lquido le has echado? pregunt curioso. Huele a limn. Es esencia de melisa. El asirio asinti, sin duda se encontraba ante un gran mdico. Las uvas son muy dulces. Esta es una tierra muy seca donde casi nunca llueve le dijo GingLiu. Las temperaturas son muy altas y hay muchas horas de sol, por este motivo nuestras uvas, as como otros tipos de frutos, son muy dulces. Ging-Liu comenz a meter en la bolsa marrn todos los frascos que haba sacado.

A partir de maana recibirs masajes diarios, tanto en la cabeza como en la pierna. Tienes que beber tres vasos de coccin de corteza de sauce y recuerda que antes de dormir, debes comerte una de las uvas con melisa. Espero que en pocas semanas ya puedas dar algn paseo. Muchas gracias maestro dijo agradecido Kalam. Dale las gracias a tus dioses, es un milagro que hayas sobrevivido le dijo Ging-Liu tocndole el hombro. Una imagen surgi de pronto en la mente de Kalam. Vio a un anciano monje, se encontraba en un calabozo oscuro y maloliente, le haban amputado tres dedos del pie derecho y golpeado por todo el cuerpo. Record su mirada de gratitud mientras limpiaba sus heridas y cambiaba los vendajes. Maestro! Ging-Liu se gir. Te recuerdo! le dijo Kalam, y el anciano asinti con una sonrisa. Kalam se esforzaba cada da con el nico objetivo de acortar su tiempo de recuperacin. Haca semanas que consigui levantarse de la cama y dar algunos pasos muy cortos. Poco despus y gracias a los masajes y a los ejercicios de rehabilitacin, los pequeos pasos se convirtieron en largas caminatas. Siempre acompaado por el maestro, o por algn monje, caminaba cada da un poco ms. El recuerdo de su mujer e hijo, le daba las fuerzas necesarias para luchar por su curacin. Se ayudaba de un bastn, el fuerte golpe sufrido le dej secuelas. Todava no haba amanecido y haca fro. Era el mejor momento para pasear pues, en pocas horas, el ardiente sol de Gushi le impedira andar poco ms de unos centenares de metros. Kalam tom un frugal desayuno compuesto por meln dulce y arroz, cogi su bastn y se dispuso a salir del monasterio. En la puerta le esperaba el maestro. Bajaron por la escalera de piedra del templo hasta que llegaron a la depresin del rio. Siguieron su cauce y cruzaron la ciudad dejando atrs sus casas de adobe y cuevas cavadas en la roca. Cipreses y abedules franqueaban su paso y el olor a azahar impregnaba todo el camino. El rio cruzaba la ciudad medio seco y una estela verde de plantas acuticas y matorral de ribera le escoltaba hasta las afueras, donde el terreno yermo y rido le revelaba. Continuaron por el cauce del rio hasta que comenzaron a subir por un barranco seco. Kalam se mova con dificultad por la pedregosa superficie. Finalmente, y no sin pocos esfuerzos, consigui subir a la loma. Delante de l se encontr con las llamadas montaas flameantes. La erosin del agua y del viento, haba producido en la montaa una serie de barrancos y surcos que junto con el color ocre de sus tierras, generaba la sensacin de encontrarse ante un enorme incendio petrificado. El sol reflejaba sus rayos en la montaa, haciendo an ms verosmil la imagen del fuego hermanado con la roca. Kalam qued fascinado ante el mgico paisaje. Un lugar muy bello, verdad? le pregunt Ging-Liu. Nunca haba visto nada igual.

El desierto tiene una enorme belleza, pero es ms sutil. Kalam se sent en una roca y contempl las montaas. Maestro, cundo podr volver a Nnive? Durante las ltimas semanas no haba preguntado otra cosa. Su impaciencia por volver a su hogar creca da a da. Pronto, pero antes debes estar en plenas facultades, el camino de regreso es largo y peligroso. Siempre me respondes lo mismo se quej Kalam. Quiz sea porque siempre me preguntas lo mismo le dijo el monje con una sonrisa. Un ruido les distrajo, alguien estaba subiendo por el barranco. Al poco tiempo, la figura de un monje apareci ante ellos. Saludos, maestro dijo el monje bajando la cabeza, y saludos, extranjero. Saludos, Khan-Jiu. Kalam en seguida reconoci al joven monje, era uno de los que acompaaba a Ging-Liu cuando les apresaron en Sari. Sinti un poco de vergenza al recordar que los denunci ante Jusman. Saludos, monje dijo Kalam bajando la cabeza. Ging-Liu se sent en la roca junto a Kalam y Khan-Jiu hizo lo propio. No nos hemos visto desde que volvimos de Sari qu tal tu viaje? le pregunt Ging-Liu. Khan-Jiu haba viajado por toda Kushan, para informar a todo el pas de la recuperacin del libro. Muy bien, muy bien, me han tratado a cuerpo de rey dijo riendo, en cada pueblo que paraba para anunciar la buena nueva, me atendan divinamente ofrecindome exquisitos manjares y la mejor de las camas. El pueblo vuelve a estar feliz. Ging-Liu sonri. Kalam, este es el monje que te salv la vida. Aunque yo ya te he contado cmo ocurri, estoy seguro que te va a interesar or la historia en voz de su protagonista le dijo el maestro. Por supuesto, es un gran placer y honor conocer al hombre que me salv la vida, no s cmo puedo darte las gracias.

No tienes nada que agradecer. Gracias a ti pudimos escapar de Sari le dijo el monje sonriendo. Soy yo quien debe darte las gracias. Los dos hombres se estrecharon las manos y Kalam pudo sentir la energa que irradiaba. Sin duda, se trataba de un hombre excepcional. Te contar la historia comenz a decir Khan-Jiu. Yo volva de Kutatisi hacia Sari cuando, llegada la noche, me cruce con un grupo de alanos. Por suerte pude esconderme y observarles sin ser visto. No entiendo su idioma, pero pude ver como se pegaban entre ellos por la posesin de algunas armas u objetos que ellos consideraban de valor. Tambin portaban varios caballos muertos y uno de ellos comenz a ser descuartizado. Por los ropajes y armas que portaban en distintos fardos, pude ver que haban sido soldados escitas los que haba sufrido el asalto. Me lament por ellos, pues es bien sabido, que los alanos no dejan supervivientes. En la maana siguiente, continu mi viaje de regreso a Sari, donde me esperaba el maestro. Ging-Liu asinti. En el camino me encontr con los restos de lo que haba sido una dura batalla. Los cuerpos de los escitas estaban esparcidos por el bosque junto con decenas de alanos. Los asaltados haban vendido cara su derrota. Los cuerpos haban sido desnudados para despojarlos de las pertenencias que llevaban consigo. Algunos de ellos mostraban seales de haber sido devorados por las alimaas que viven en el bosque. Pude ver varias decenas de cuervos y un par de zorros, que huyeron al sentir mi presencia. Observ los cuerpos, muchos de ellos mutilados, y uno de ellos me result familiar. Estaba desnudo y completamente ensangrentado. La pierna la tena rota a la altura de la rodilla y presentaba un fuerte golpe en la cabeza. Pareca que estaba muerto. Me acerqu a l y le limpie la sangre reseca que le tapaba toda la cara. En seguida pude ver que se trataba del asirio que nos ayud a escapar de Sari. Eras t Kalam, y estabas en un estado lamentable le dijo a un atento Kalam, que no perda detalle de la historia. Un ruido ahogado surgi de tu garganta. Pens que seran tus ltimos estertores, pero te tom el pulso y, aunque dbil, tu corazn todava lata. Te hice un torniquete para evitar que siguieras sangrando y cur tus heridas con las pocas hierbas medicinales que siempre llevo en mi alforja. Intent darte de beber, pero me fue imposible, estabas completamente inconsciente y apenas consegu mojar tus labios. Te sub a hombros y comenzamos el viaje de regreso. Varias semanas despus, llegamos a nuestro escondrijo en Sari, donde el maestro te atendi hasta que comenzamos el camino de regreso a Gushi. Esa es la historia hasta el da de hoy. Me alegro de encontrarte en tan buen estado, cuando me fui, tem que a mi regreso hubieras muerto. El asirio se admir de la suerte que haba tenido. Si el monje no se hubiera cruzado en su camino, estara muerto y habra sido pasto de las alimaas. Es la segunda vez en mi vida que escapo de la muerte dijo Kalam, ante la atenta mirada de los monjes. Hace aos, acompa como cirujano a las tropas de Assarhaddon que combatan contra los cimeros. Durante la batalla, fui atacado por un soldado asirio. Me temo que Assarhaddon lo orden as. Protegido por otro soldado, evit ese primer ataque, pero el campamento asirio, donde yo me encontraba

asistiendo a los heridos, fue asaltado por lo cimerios. Milagrosamente pude escapar malherido y fui rescatado por los escitas, que me vendieron como esclavo a Jusman. Tus dioses tienen un plan para ti le dijo Ging-Liu. Qu quieres decir? Todos en esta vida tenemos una misin y t tambin tienes la tuya. Los dioses te protegern la vida hasta que la cumplas. Qu misin puede ser? pregunt inquieto el asirio. Slo tus dioses lo saben le dijo el maestro levantndose de la roca. Ser mejor que volvamos, pronto el calor ser insoportable.

Captulo XXVII
El amanecer sorprendi a Imashar deambulando inquieto por su alcoba. Con las manos en la espalda, caminaba de pared a pared con la esperanza de que el paseo iluminara su mente. Las pequeas bolsas que colgaban de sus ojos delataban las infatigables horas de insomnio que llevaba a sus espaldas. Se sinti cansado y tom asiento en un escabel. Se frot con energa el rostro intentando espantar el sueo que amenazaba con hacer acto de presencia. Su deber le impeda tomar descanso, cogi un vaso y bebi una fuerte infusin que le mantendra despierto unas horas ms, sac unos antiqusimos pergaminos de un recio arcn de cedro y comenz a estudiarlos bajo la incipiente luz del alba, que comenzaba a iluminar la estancia. Estaba preocupado, la reina Zukatu se encontraba aquejada de una grave y rara enfermedad. Busc en pergaminos egipcios, tablillas de arcilla asirias y pieles medas, cualquier informacin que pudiera identificar la dolencia de la reina. Tambin le preocupaba Assarhaddon. Permaneca da y noche velando a su mujer. En los ltimos aos, se haba sentido ms unido que nunca a ella, se podra decir que en l aflor un amor que permaneca oculto en lo ms profundo de su corazn. Retom el paseo por la habitacin, no consegua dar con el remedio adecuado a la enfermedad. Repas mentalmente todos los sntomas que padeca la reina; color amarillento de la piel, prdida de apetito, cansancio, fiebre, fuertes arcadas y orina muy oscura. Intent subsanar la debilidad de la reina con la aplicacin de una dieta rica en carne pero sin xito, el color amarillento de la piel evitando su exposicin al sol, la orina oscura obligndola a beber varios vasos de agua al da y la prdida de apetito mediante pequeos paseos y suaves ejercicios fsicos. Pero sus remedios fueron un autntico fracaso y la reina se encontraba cada vez peor. Preocupado, decidi salir de la habitacin y dirigirse a las estancias reales, quera comprobar en qu estado se encontraba. No tard mucho en llegar a la habitacin de Zukatu. Para que pudiera asistirla ms rpidamente, le acomodaron en una habitacin muy prxima. Llam a la puerta y uno de los criados le abri. La sala estaba a oscuras y ola ligeramente a cerrado, orden abrigar a la reina y abrir una ventana para que la estancia pudiera ser ventilada. Observ al rey, que permaneca sentado con la cabeza apoyada en la cama, vencido por el cansancio. La reina dorma tranquila. Varias figuras, que representaban a demonios y monstruos estaban diseminadas por toda la habitacin. No pudo evitar una sonrisa al recordar a Kalam y su escepticismo ante las extraas figuras del sacerdote Nisher-Sag. Qu ser de l? Estar vivo?, se pregunt. En seguida desech ese pensamiento de su mente, Kalam estaba muerto, as se lo comunic Assarhaddon, haba muerto en la batalla contra los cimerios. Acerc su mano a la frente de la reina, estaba caliente y sudada. Cogi una gasa de lino, la moj en agua y con sumo cuidado, la puso sobre la frente de Zukatu. Alguien llam a la puerta, el criado la abri y entr Nisher-Sag. Los dos hombres se saludaron. Parece que no soy el nico que no ha podido dormir dijo el sacerdote.

Creo que la preocupacin por la salud de la reina nos desvela a ambos. Cmo se encuentra? Est estable, pero tiene la fiebre muy alta y eso me preocupa. Acabo de sacrificar a un cordero y he ledo su hgado. Algo interesante? pregunt Imashar. Qu tal se encuentra l? pregunt Nisher-Sag, sealando al rey. Est hundido. El sacerdote se dirigi al rey y le observ con atencin. Su respiracin era acelerada y mova los parpados con rapidez, sin duda tena una pesadilla. Lo que he ledo en el hgado no es bueno dijo el sacerdote. Creo que los dioses reclaman a la reina ante su presencia. Imashar no dijo nada, conoca desde haca aos a Nisher-Sag y sus opiniones no eran cuestionadas. No obstante, tampoco le faltaba razn, si no encontraba pronto un remedio a su enfermedad, la reina morira. Ahora lo que me preocupa es el rey aadi Nisher-Sag, tiene un imperio que gobernar y no debe dejarse llevar por el desnimo. Hablas como si la reina estuviera ya muerta. Nisher-Sag le mir con firmeza. Que la reina muera es slo cuestin de tiempo, y creo que t tambin lo sabes. Slo s que todava est viva. El sacerdote neg con la cabeza. T eres asu y el mejor de Asiria debo aadir, pero yo tengo comunicacin con los dioses, ellos se han revelado, la muerte de Zukatu es cuestin de tiempo. Lo siento Nisher-Sag, pero mientras la reina respire no cejar en mi empeo de curarla. Loable y lgica tu actitud, pero tambin estril. Deberas guardar tus energas para aliviar el dolor del rey, la reina es una causa perdida dijo Nisher-Sag saliendo de la habitacin. Imashar vel el sueo de la reina y de Assarhaddon. Ya bien entrada la maana, despert con suavidad al rey que le observ con la mirada perdida. Majestad debis comer algo o enfermareis le dijo.

No tengo hambre. Imashar llam a un criado y se acerc con una bandeja con queso, frutas, pan y leche. La dej en una mesa prxima a la cama y se march. Imashar sirvi un vaso de leche y se lo dio al rey que bebi a regaadientes. No ayudaris a vuestra esposa si tambin enfermis dijo Imashar. El rey se levant, se dirigi a la mesa y tom un pedazo de pan y queso. Comi con desgana y volvi a sentarse en el regazo de su mujer. Los dioses me han castigado dijo con pesar. La enfermedad de la reina no es culpa vuestra, mi seor. S, lo es, dud de Shamash en favor de Ahura Mazda y ahora estoy pagando las consecuencias de mi apostasa. Nunca habis negado a Shamash, sino todo lo contrario, siempre habis sido fiel a l. Olvidad esos pensamientos, no os hacen ningn bien. Pero La reina dio un pequeo quejido y los hombres dejaron de hablar para prestarla atencin. Se haba despertado. Amor mo, cmo te encuentras? La reina le mir y sonri. Mi reina, debis tomar alimento le dijo Imashar, ofrecindole un dtil sin hueso, tomad este dtil, os dar energa. Cogi el dtil y se lo comi con dificultad, tena la garganta completamente seca. Imashar cogi un vaso con agua y se lo dio. Estoy dbil dijo la reina con dificultad. Pronto te curars le dijo el rey sonriendo. Imashar volvi a tocarle la frente. La fiebre haba bajado, observ sus ojos y vio como los tena de color amarillento, igual que la piel. Su pulso era muy dbil. Cogi un vaso de agua y le verti una cucharadita de un polvo blanco. Bebed esto mi seora dijo Imashar dndole el vaso, es planta seca de diente de len con agua, os abrir el apetito. La reina tom el vaso y bebi con lentitud. Mi rey, debis comer esto le dijo Imashar entregndole un higo seco . Est relleno de jengibre, animar vuestro espritu. La reina y toda Asiria os necesitamos, por favor no caigis en la desesperanza.

El rey cogi el higo, lo abri con curiosidad y se lo comi. Ahora debo marcharme, volver en unas horas. Por favor, mi rey, debis descansar. Imashar espera le dijo Assarhaddon, cuando el asu se dispona a salir de la habitacin, tengo que hablar contigo. Los dos hombres salieron de la habitacin y cerraron la puerta. No queran que la reina escuchara su conversacin. Va a morir? pregunt directamente el rey. Imashar le mir con tristeza. Slo los dioses lo saben. Pero qu enfermedad tiene? No hay ningn mdico en Asiria que pueda curarla? Hubo uno mi seor. El rey se qued callado, saba de quin se trataba. l est muerto dijo con acritud, y no creo que tuviera los conocimientos suficientes para salvar a la reina. Era el nico que podra haberlo hecho, mi rey. Los remordimientos golpearon con fuerza la conciencia de Assarhaddon. Ahora lo entenda todo. Haba ordenado la muerte del mdico que le salv la vida, y ahora su mujer morira como castigo. Si no le hubiera enviado a una muerte segura, la reina vivira dijo el rey. No entiendo, mi seor dijo confuso Imashar. Quera poseer a Damkira y la nica forma de hacerlo era enviando a Kalam a una muerte segura, por eso lo enve a la campaa contra los cimeros se sincer Assarhaddon, sin dejar de mirar al suelo en ningn momento. Pero simplemente le enviaste a luchar contra los cimerios, fueron ellos los que le mataron. No, orden a Artacomo que me librara de Kalam. Si los cimerios no le mataban, lo habra hecho un soldado suyo. Su suerte ya estaba echada. Imashar le mir horrorizado, sospechaba del inters del rey por Damkira, pero nunca pas por su cabeza que fuera capaz de hacer algo tan horrible para conseguir su objetivo. Quiz, al fin y al cabo, los dioses s que tuvieran que ver en la enfermedad de la reina. Assarhaddon haba enviado a la muerte al hombre que le salv la vida. El

equilibro del cosmos haba sido alterado y ahora los dioses intervenan para volver a restaurarlo. Pero eso no es todo, mis pecados son infinitos susurr el rey como si temiera ser odo por los dioses. Tienen que ver con Damkira y Nabui verdad? pregunt Imashar con el corazn encogido, temindose la respuesta. S respondi el rey mirando avergonzado al suelo. Assarhaddon cay de rodillas, mir al asu y decidi contarle la verdad. Una verdad que llevaba oculta en su interior demasiado tiempo, martirizndole, comindole por dentro como un parsito devora a su vctima, como la enfermedad destruye al enfermo, como la langosta se come las cosechas. El rey haba vomitado todo de su interior y ahora se encontraba exhausto pero liberado. No haba levantado una sola vez la mirada del suelo, se senta sucio, avergonzado, incapaz de mirar a los ojos a su viejo asu. Los dioses me odian. Balbuci el rey esperando unas palabras de consuelo de su mdico, que no encontr. Imashar estaba hundido, destrozado. Sumergido en un mar de lgrimas, no se dio cuenta cuando Assarhaddon, entr en la habitacin de la reina dejndole solo con su dolor.

Captulo XXVIII
Despus de meses de recuperacin, el momento de la partida haba llegado. Kalam se encontraba en el comedor del templo; una enorme sala donde estaba dispuesta una larga mesa para dar servicio a ms de cincuenta comensales. La comida estaba compuesta por arroz a mano, pan cocido relleno de verduras y sopa de pollo. De postre tomaron el famoso meln dulce de Kushan. Kalam estaba muy feliz, en pocas horas partira hacia su tierra. Nervioso, coma con fruicin deseando que pasaran las horas cuanto antes. Ging-Liu le miraba con satisfaccin. Haba recuperado la forma y nicamente una sensible cojera y una cicatriz en la frente, testimoniaban lo cerca que el asirio haba estado de la muerte. Tranquilo Kalam, no por comer ms rpido las horas pasarn ms deprisa le dijo el maestro sonriendo. No veo el momento de volver a mi tierra y ver a mi familia dijo emocionado. Lo entiendo, pero tendrs que ser prudente. No sabemos qu har Assarhaddon cuando te vea. Si es cierto que te envo a luchar contra los cimerios para matarte, es muy probable que vuelva a intentarlo. Ir con la caravana de mercaderes me permitir entrar en la ciudad sin levantar sospechas. Luego all buscar a Imashar, para que me informe. No temas amigo, ser prudente, slo quiero coger a mi familia y marcharme lejos de Asiria. Quiz vuelva con ellos a Gushi. Si esa fuera tu decisin, seras bien recibido. Esta es tu casa le dijo GingLiu tocndole el hombro. Todava faltaban varias horas para el amanecer y la caravana ya estaba preparada. Como cada ao, un grupo de mercaderes yuezhi, viajaba hacia el oeste, hasta las lejanas tierras fenicias para comprar y vender todo tipo de productos. Como era habitual, siempre hacan escala en Nnive, donde sus mercancas y muy especialmente la pimienta, eran muy apreciadas. Ging-Liu, hbilmente, se haba servido de la partida de la caravana para incluir en ella a Kalam. La caravana estaba compuesta por decenas de mulas, camellos y burros que cargaban las mercancas, doscientos palafreneros que cuidaban y alimentaban a las bestias, varios centenares de asistentes y porteadores, cien guardias y naturalmente, los comerciantes. Kalam observ con atencin la caravana. Los guardias yuezhi iban vestidos con un uniforme negro rematados en botas de piel del mismo color y cubran sus cabezas con un pequeo turbante tambin de color negro. Como armas, llevaban consigo un arco bien amarrado al caballo junto con un carcaj cargado de flechas. La espada la tenan guardada en una vaina situada en la espalda. Los mercaderes eran de todo tipo, los haba que portaban nicamente una mula y eran acompaados por un asistente o

porteador, mientras que otros, mucho ms ricos y poderosos, tenan a su cargo varias decenas de caballos y asistentes, incluidos algunos guardias personales. Kalam se encontraba acompaado por Ging-Liu y varios monjes, entre ellos, Kahn-Jiu. Eran sus ltimos instantes con el maestro y se senta triste, haba cogido gran afecto al anciano. Ha sido un verdadero placer conoceros les dijo un emocionado Kalam. Te deseo toda la suerte del mundo, espero que te renas pronto con tu familia le dijo Ging-Liu. Y si tu destino es abandonar Nnive, nosotros te recibiremos con los brazos abiertos. Suerte hermano le dijo Kahn-Jiu dndole un abrazo. En ese momento se les acerc un hombre acompaado con varios guardas. Saludos, honorable GingLiu y compaa salud el hombre. Dios te guarde Kargicheng, permteme que te presente al asirio que os acompaar hasta Nnive le dijo Ging-Liu sealando a Kalam. Saludos, asirio. Saludos, Kargicheng, gracias por aceptarme en tu caravana. No, no, soy yo quin debe darte las gracias, es un lujo tener a un mdico de tu nivel con nosotros le dijo sonriendo Kargicheng, ahora debo marcharme, la caravana est a punto de partir y todava faltan por perfilar algunos detalles. Saludos hermanos. Kalam observ al yuezhi y con qu autoridad ordenaba a los ms rezagados de la caravana que se dieran prisa, amenazndoles con dejarles en Gushi. Tena el rostro redondo y la mirada bondadosa, su pelo era corto, lacio y de color negro. Un poco entrado en carnes, vesta una larga tnica de color marrn con flecos. Es el hombre ms rico de Gushi y el jefe de la caravana. La mayor parte de las mercancas son suyas le dijo el maestro. Con lentitud, la caravana comenz la marcha. Kalam dio un fuerte abrazo al maestro y se despidi con lgrimas en los ojos. Los monjes tambin estaban tristes por la partida del asirio y no pudieron evitar que las lgrimas brotaran de sus ojos. Sin poder retrasar ms la salida, Kalam se uni a la retaguardia de la caravana. Adis hermanos, que los dioses os guarden! grit Kalam despidindose con la mano. Adis asirio, que tus dioses te protejan! exclam Ging-Liu, con la voz entrecortada. Ging-Liu le observ hasta que se perdi en la oscuridad de la noche.

Amigo Kalam, espero que cumplas la misin para la que has sido llamado susurr el maestro. Las extensas tierras de cultivo anunciaban la llegada de la caravana a la ciudad de Korle. Cruzaron el rio Kongque y se abastecieron de un importante cargamento de peras. Conocidas en toda la regin por su dulzor, seran una fuente importante de energa durante el largo camino que se les avecinaba. Ging-Liu le pidi a Kargicheng que protegiera en todo momento a Kalam, pues estaba en deuda con l. El comerciante se tom muy en serio el encargo del anciano monje y no dejaba a Kalam ni a sol y a sombra. Si no estaba cerca de l, eran varios de sus guardias quienes le custodiaban. Al principio el asirio se senta incmodo, pero luego lleg a acostumbrarse a la presencia del comerciante y de sus guardias. Le estaba cogiendo aprecio. Durante el viaje, Kalam asisti a los enfermos y a los accidentados. No eran pocos los que sufran cortes, contusiones o dolores de espalda debido a las pesadas cargas. Se dirigan hacia la ciudad de Kashgar, dejando el desierto de Taklamakan al este. Kalam viajaba en un caballo proporcionado por Kargicheng, un hermoso ejemplar medo de color blanco, a su lado cabalgaba el comerciante. Se encontraba de buen humor, llevaban varios das de viaje, y todava no haban tenido ningn problema importante. Mira Kalam le dijo el comerciante sealando, esas son las montaas de Pamir, detrs se encuentra el desierto de Taklamakan. Es curioso, las montaas tienen nieve todo el ao, pero en el desierto no cae ni gota. Es el ms seco que conozco y mira que conozco muchos. Kalam mir con admiracin las enormes cumbres. No se sabe de nadie que haya conseguido cruzarlo, no hay ni pozos ni oasis. Su nombre significa el que entra, nunca sale. As se le quitan las ganas a uno de aventurarse dijo el comerciante sonriendo. No ser yo quien lo intente. Al estar rodeado por montaas, su clima es extremadamente fro en invierno, se comenta que hubo un ao que apareci cubierto por una fina capa de escarcha. Continuaron el viaje y llegaron a la ciudad de Kashgar. Situada en la vera de la cordillera de Tian Shan, la ciudad era un oasis donde las caravanas encontraban refugio para abastecerse de agua y provisiones. La amabilidad de sus habitantes era bien conocida, y nada ms ver la llegada de los comerciantes, comenzaron a salir de la ciudad mujeres y nios deseosos de ver todo tipo de productos y mercancas. All hicieron noche y continuaron el viaje a la maana siguiente. Cruzaron el ro Syr Darya, acamparon en la ciudad de Kokand y luego se dirigieron a Samarcanda. La ciudad estaba construida sobre una loma y su ciudadela la haca prcticamente inexpugnable. All coincidieron con varias caravanas de comerciantes. Samarcanda era cruce de caminos tanto para los que se dirigan hacia la India como para los que se encaminaban hacia Tiro o Bhakri. Fuera de las murallas, el bullicio era ensordecedor y cientos o incluso miles de comerciantes informaban, voz en grito, de las virtudes y calidades de sus productos. Kargicheng se dirigi hacia la

aduana que se encontraba en las puertas de la ciudad y pag los aranceles que le permita vender sus productos y abastecerse de todo aquello que necesitara para el viaje. Esta ciudad ser algn da grande, siempre y cuando sus dirigentes sepan mantener unos aranceles equilibrados, claro est dijo el comerciante. Es qu ahora no lo es? pregunt Kalam sealando al gento que haba a su alrededor. S, sin duda, ahora es una gran ciudad. Est casi en el centro de las grandes rutas comerciales y es cruce de caminos para la mayora de las caravanas. Adems, el gobernador es muy hbil y sabe que es la seguridad de las rutas lo que los comerciantes ms valoramos , y ha situado varios cuarteles militares a lo largo de ella. Hace aos que los bandidos no se aventuran por estas tierras. Un comerciante negociaba un cargamento de especias con otro mercader de rasgos occidentales. Haca gestos exagerados de indignacin cuando el occidental le dijo un precio y arroj simblicamente una pizca de las especias al suelo, hacindole ver, que preferira tirar su mercanca, que vendrselas por ese importe. La negociacin dur varios minutos ms, hasta que ambos llegaron a un acuerdo y se dieron un abrazo. El occidental le entreg al comerciante una bolsa con monedas que comenz a contar con celeridad, dando su aprobacin con una sonrisa. Luego llam a varios criados, que cargaron a toda velocidad varios sacos de especias en un carro. El occidental ha hecho una compra desastrosa, podra haber conseguido la mercanca a mitad de precio. Tiene mucho que aprender si quiere sobrevivir en este negocio dijo Kargicheng. Por qu lo dices? pregunt Kalam. Las especias que ha comprado son de psima calidad. Provienen del norte de la India, donde este ao las fuertes lluvias han anegado los campos. Lo poco que se ha salvado estaba medio podrido y han tenido que secarlo al fuego en lugar de hacerlo lentamente bajo el sol, que es la mejor manera para que las especias obtengan su mejor aroma y sabor. Estoy seguro que es el primer viaje del occidental y que desconoce la materia prima que quiere comprar, craso error para un mercader. Pasaron cerca del comerciante y Kargicheng le salud, el mercader le gui un ojo y le hizo un gesto con la mano fingiendo que se cortaba el cuello. Ambos rieron. Adems, al comerciante le conozco, se llama Lipan, es de lo mejorcito de Samarcanda dijo Kargicheng. Le encantan los occidentales, sabe sacarles el mayor provecho. Kalam observ como Lipan se acercaba a unos mercaderes y les mostraba un puado de especias de color rojo. Una buena negociacin es como una guerra en la que los comerciantes son como dos poderosos ejrcitos le dijo Kargicheng.

Kalam le observ con atencin. Tenemos que estudiar con detalle la mercanca, analizar a nuestro oponente e intentar saber hasta dnde est dispuesto a llegar. Una buena compra puede significar conseguir una verdadera fortuna o caer en la ruina. Entre el xito y el fracaso apenas median unos pocos siclos de plata. El viaje es largo y peligroso y siendo tan rico como eres por qu no te quedas en Gushi y envas a alguien en tu lugar para que negocie? Kargicheng ri. Dios no me ha bendecido con hijos y sinceramente, no me fio lo suficiente de ninguno de mis administradores. Un viaje mal hecho sera mi ruina. Desgraciadamente, slo me fio de m. Adems, este es mi sitio. Viajar, negociar, dormir al raso con mis camellos, es lo que me da la vida. Segn lo dices, parece que el dinero es lo de menos. Si adems de hacer lo que de verdad me gusta, gano dinero Qu ms puedo pedir? Los dos hombres rieron mientras paseaban entre el gento. Kalam record la primera vez que estuvo en el mercado de Nnive, pero aquello era infinitamente ms asombroso. Miles de personas se agolpaban extramuros de la ciudad paseando entre los cientos de tenderetes. El aroma a especias, inciensos y alimentos, se mezclaba con el olor a humanidad, animales y excrementos. Varios das permanecieron en Samarcanda, donde la caravana se abasteci de provisiones suficientes para llegar a Bukhara, la siguiente ciudad de su viaje y parada obligatoria antes de dirigirse a Bhakri, capital escita. Kargicheng compr en Samarcanda madera, piedras preciosas, oro y plata. Como buen negociante que era, consigui un magnfico precio para algunos de los productos que portaba, como marfil de la India, especias y seda. Kalam se admir de su habilidad de palabra, de como jugaba con los silencios y sobre todo, como engaaba a sus interlocutores, hacindose pasar por un advenedizo en lugar del hbil negociador que era. Desgraciadamente para l, cada vez eran ms los mercaderes que le conocan y saban de sus estrategias. En tal caso, se aprovechaba de alguno de sus administradores para realizar la transaccin. En total eran cinco los administradores que gestionaban sus mercancas. Cada uno de ellos sobresala en distintas cualidades y eran expertos en diferentes mercancas, y Kargicheng se aprovechaba de esa virtud, dependiendo de la mercanca o del comerciante con el que tenan que tratar. Antes de hacer cualquier tipo de compra, Kargicheng paseaba tranquilamente por los tenderetes fingiendo indiferencia. Observaba la calidad de los productos y la habilidad negociadora del comerciante. Si el mercader no le conoca, se encargaba l personalmente de la negociacin. En caso contrario, enviaba a alguno de sus administradores, aleccionndole antes sobre las virtudes y defectos de su interlocutor. Bien invertidos han sido los siclos que he pagado en la aduana le dijo Kargicheng. Sus negocios en Samarcanda haban terminado y se dirigan a Bukhara . Qu fcil es hacer buenos tratos en esta ciudad, dios la bendiga por muchos aos!

Kalam le sonri. Dnde nos dirigimos ahora? pregunt. A la ciudad de Bukhara, ser una breve parada, luego iremos a Bhakri, all nos quedaremos tres o cuatro das dependiendo de las ventas. Saludar al rey Teuman, hace aos que no le veo. La ltima vez que estuve en Bhakri el rey se encontraba de campaa militar en el norte. Nos dirigimos a Bhakri? pregunt inquieto Kalam. S, despus de ir a Bukhara, tienes problemas con los escitas? Teuman le dio la libertad a cambio de ayudar a Ugaman a recuperar el libro de la lucha. Ahora Ugaman estaba muerto y el libro de la lucha en poder de los yuezhi. Desconoca cmo actuara Teuman una vez supiera, que no haba cumplido con su misin. Kalam puso a Kargicheng en antecedentes. En tal caso debemos ser prudentes le dijo el comerciante. Teuman es un gran soberano, justo y noble, pero la conducta de los poderosos es impredecible. Ser mejor que te quedes con el resto de los asistentes, e intentes pasar lo ms desapercibido posible. Kargicheng orden que la caravana acampara a orillas del rio Amu Darya y l, acompaado por Kalam, su guardia y algunos sirvientes cargados con barriles, entr en la ciudad de Bukhara. A pesar de encontrarse en la ruta de las ms importantes caravanas, Bukhara no haba prosperado como las ciudades vecinas Samarcanda o Bhakri. Gracias a su proximidad al ro Amu Darya tena agua en abundancia, pero sus tierras eran yermas y nada, que fueran malas hierbas o arbustos, poda crecer en su estril terreno. La mayora de sus habitantes haban emigrado a Samarcanda o a Bhakri, en busca de un mejor futuro para ellos y sus familias. Slo lo ms viejos del lugar, demasiado ancianos y tercos para abandonar su pueblo, y varios centenares de funcionarios y soldados, daban vida a la otrora importante ciudad escita. Por qu entramos en Bukhara? pregunt Kalam nada ms cruzar sus murallas. Aqu parece que no hay gente con la que comerciar. Debemos abastecernos de agua y para ello tenemos pagar los consabidos impuestos. No podemos evitar entrar en la ciudad y tomar el agua que necesitamos lejos de ella? Ja, ja, ja. Te falta tanto por aprender! ri Kargicheng. No te llama la atencin el nmero de soldados que hay en Bukhara? Kalam mir a su alrededor, varios cientos de soldados y jinetes a caballo, cruzaban constantemente las murallas. No entenda por qu una ciudad con tan pocos habitantes y pobre, mereca ser custodiada por tan ingente nmero de soldados. Divagando sobre el inters de Teuman por Bukhara, entr en una casa de adobe sin ventanas donde se encontraba un hombre mayor, de unos cincuenta aos y bien

entrado en carnes. Estaba sentado en una vieja silla de madera de pino, protegan su espalda dos soldados escitas bien armados. Los guardias y los sirvientes esperaron fuera, mientras que Kargicheng entraba en la casa acompaado por Kalam. Saludos, honorable administrador de Teuman dijo protocolariamente el comerciante. Me llamo Rhamet dijo secamente el funcionario. Qu deseas? Vengo a pagar los aranceles que permitan a mi caravana abastecerse del agua del rio Amu Darya. Entrgame el documento. Kargicheng le entreg un documento curtido en piel de cabra, enrollado en un cilindro de madera. El funcionario sac el legajo y comenz a leer. En dicho documento quedaban registradas todas las transacciones realizadas desde su partida de Gushi. Mercancas compradas, vendidas, aranceles pagados, nmero de animales de carga, guardias, esclavos, todo quedaba reflejado en el escrito. Sin l, la caravana se consideraba ilegal y el jefe se arriesgaba a morir decapitado. Rhamet mir a Kargicheng y asinti, estaba todo correcto. Son sesenta siclos de plata dijo. Cada vez es ms caro abastecerse de agua en este rio se quej el yuezhi. Siempre puedes coger el agua sin pagar los impuestos o dirigirte a Bhakri sin pasar por aqu. El comerciante sonri con desgana y le entreg la cantidad que el funcionario le peda. Rhamet tom un sello, lo puso al fuego y suavemente, marc el documento, despus, lo meti en el cilindro de madera y se lo entreg a Kargicheng. Todo en orden, podis coger el agua que necesitis. Como muestra de gratitud, os he dejado fuera un presente que espero que os agrade dijo Kargicheng. El funcionario sali intrigado de la casa y vio que fuera, haba un grupo de soldados y sirvientes, junto a ellos cinco barriles esperaban el momento de ser abiertos. Rhamet hizo un gesto a un soldado y ste, sin ms dilacin, desenvain su espada y haciendo palanca con ella, abri uno de los toneles. Es cerveza! grit exultante. El funcionario corri hacia el tonel y apart al soldado, hundi sus manos y comenz a beber la clida bebida. Gracias yuezhi, haca aos que no beba cerveza le dijo el funcionario con toda la cara mojada.

Kargicheng respondi con un asentimiento y se dirigieron a las afueras de la ciudad, donde les aguardaba la caravana. Esta ciudad es pobre, pero el agua del rio es imprescindible para llegar a Bhakri sin problemas. Los soldados patrullan constantemente el rio vigilando que todos los que abastecen de l hayan pagado sus impuestos. Hay de aqul que cojan bebiendo agua sin haber pagado! exclam el comerciante. Qu le ocurrira? pregunt Kalam. Sera condenado a muerte y la pena se ejecutara mediante ahogamiento. Su cabeza sera sumergida en un tonel hasta que el reo muriera ahogado. El mensaje es claro; No quieres agua, pues bebe hasta que revientes! exclam Kargicheng entre risotadas. Ahora entiendo que no nos abasteciramos de agua en otro lugar. Cuando pagas tus impuestos puedes coger el agua donde quieras, pero pobre de aquel que no los haya pagado y sea capturado por las tropas escitas. Y la cerveza? Es bueno llevarse bien con los soldados, nunca sabes cuando los vas a necesitar. Ahora las tropas escitas hablarn de un yuezhi que les ha entregado cinco barriles de cerveza, saben que soy generoso y que en caso de necesitar su ayuda sabr como agradecrselo. Cruzaban la puerta de la ciudad cuando una nube de polvo les rode. Una patrulla escita regresaba de hacer la ronda por el rio y entraron en la ciudad a toda prisa, llevndose por delante a los yuezhi, que difcilmente pudieron evitar ser atropellados. Un guardia de Kargicheng les insult, y el que pareca ser su jefe, gir el caballo y se encar con el soldado que desenvain su espada. Kalam enseguida reconoci al oficial escita e intent ocultarse. Guarda tu espada estpido, a no ser que quieras que tu sangre riegue est polvorienta tierra! le espet el oficial escita desde el caballo. Gurdala le orden Kargicheng, y el guardia obedeci. Has hecho bien mercader, pero ser mejor que vigiles mejor a tus perros o tendrs problemas dijo el oficial antes de darle la espalda y dirigirse a las caballerizas. Kargicheng apremi a sus hombres para salir cuanto antes de la ciudad, no quera tener ningn altercado con el oficial escita. Eso slo significaba problemas. Espero que cuando beba mi cerveza se tranquilice dijo el comerciante. A ese oficial le conozco dijo Kalam. El comerciante le observ con atencin.

Es Marlat, general de Teuman, espero que no me haya reconocido. No creo intent tranquilizar Kargicheng, haba mucho polvo y confusin, creo que en la nica cara en la que ha reparado, es en la del guardia que les ha insultado. No debes preocuparte. Caminaron en silencio hacia la caravana, que apareca a lo lejos acampada cerca del rio. La preocupacin nubl la mirada de Kalam, que tema haber sido descubierto por Marlat. Kargicheng le observaba en silencio, no quera tener conflictos con los escitas, pero haba dado su palabra a Ging-Liu, prometindole que velara por la vida del asirio hasta su llegada a Nnive. Cuando llegaron al campamento, cada uno se fue a su tienda. Kargicheng orden que se doblara la guardia de la tienda de Kalam. El mercader, inquieto, entr en su tienda, abri un enorme arcn de madera de cedro ennegrecida al fuego y busc algo oculto que se encontraba en el fondo. Como era habitual, acamparon extramuros de la ciudad de Bhakri. Kargicheng se dirigi con su guardia y los administradores a la aduana, para pagar los aranceles. Kalam permaneci oculto en su tienda lejos de las miradas de los soldados escitas, que pudieran reconocerle y sobre todo, lejos de la mirada de Marlat. El comerciante entreg el documento de rutas al funcionario y ste lo sell, una vez hubo cobrado sus buenos siclos de plata. Informa al rey Teuman que estoy aqu, me est esperando dijo Kargicheng. El funcionario le mir con sorpresa. Y quin eres t para solicitar una audiencia con nuestro rey? Teuman est muy ocupado como para ser molestado por un mercader. Traigo mercancas solicitadas por l y tengo orden de entregrselas en persona. Si no avisas al rey, partir y t sers el responsable de que Teuman no tenga lo que me pidi. La decisin es tuya. El funcionario frunci el ceo, pero finalmente claudic, no quera sufrir la ira del rey en el caso de que el mercader tuviera razn. Avis a un soldado que se dirigi raudo al palacio. Kargicheng esper fuera la respuesta de Teuman. Casi una hora despus, lleg el soldado y entreg un mensaje al funcionario que hizo entrar a Kargicheng. Nuestro rey te atender esta noche durante la cena dijo a regaadientes el escita, sin aceptar su derrota. Gracias dijo Kargicheng con una sonrisa, disfrutando de su pequea victoria. El rey se encontraba recostado sobre unos cojines y degustando unos aperitivos que le ofreca una de sus doce mujeres. Detrs de l, se encontraban el resto de sus esposas, algunos consejeros y su guardia personal. El rey vesta ropas holgadas de fieltro y cuero, ceidas con un gran cinturn de cuero. Sus ropajes eran de color marrn oscuro, casi negro. Una tiara de oro adornaba su cabeza y le distingua

como rey de los escitas. El comerciante fue presentado y Teuman, sin levantarse de los cojines, autoriz su entrada con un gesto con la mano. Kargicheng entr en la sala acompaado por un administrador. Saludos, poderoso rey Teuman. Hace aos que no nos vemos y doy gracias a dios por verte en tan buen estado de salud dijo cortsmente el comerciante. Siempre eres bien recibido en mis tierras, querido Kargicheng, toma asiento mientras mis esclavos te sirven algo de comer. Kargicheng se sent con las piernas cruzadas sobre un cojn. Un sirviente le entreg un plato de palomo con cebolla y ajo, que el yuezhi comi con agrado. Otro sirviente le entreg una copa de plata con vino fenicio, Teuman saba cmo agasajar a sus invitados. Qu tal van las cosas en las tierras lejanas de Kushan? pregunt Teuman. Todo tranquilo, mi seor, las cosechas de fruta han sido muy buenas y el comercio nos permite a ms de uno vivir razonablemente bien. Teuman bebi de su copa sin dejar de mirar al comerciante. Me alegro, me alegro, siempre es bueno recibir gratas noticias de pases amigos. El funcionario de aduanas me ha comentado que tienes un regalo para m? pregunt. El mercader sonri, haca rato que esperaba esa pregunta. Hacindose de rogar y aumentando as la impaciencia del rey, bebi lentamente su copa hasta apurarla, la dej en una bandeja y cogi una alforja que llevaba consigo. Meti la mano derecha y sac un objeto envuelto en una tela de lino. Se levant y se lo entreg a Teuman ante la mirada expectante de la guardia, que ya haba echado mano de sus empuaduras por si se trataba de un atentado contra su rey. Teuman descubri el objeto y pudo ver un bello peine de oro con incrustaciones de perlas y plata, que representaba a un jinete atravesando con su lanza a un soldado enemigo. Una verdadera obra de arte dnde la has adquirido? Se la compr el ao pasado a un mercader medo te agrada mi seor? pregunt Kargicheng conociendo la respuesta. Se haba informado de los gustos del rey y saba que adoraba la orfebrera en oro y plata. Es muy bella dijo satisfecho. Te agradezco tu regalo ahora dime, con qu mercancas vas a entretener a mi pueblo durante los das que disfrutemos de tu presencia? Mi seor, traigo especias y marfil de la India, sedas de Kushan, maderas nobles de Sogdiana y cientos de artculos ms, todos ellos de primera calidad. El rey asinti satisfecho. Tu fama te precede y tu nombre es garanta de calidad, no obstante, no todos los comerciantes estn autorizados para proveer a la casa real.

Gracias mi rey. Y no traes nada ms en esa caravana, que pudiera ser de mi inters? pregunt el rey. No te entiendo mi seor respondi confuso Kargicheng. Quin es el asirio que os acompaa? pregunt, levantndose de su asiento. Kargicheng titube. Si negaba la existencia del asirio corra un gran peligro, mentir al rey se castigaba con la muerte. Por otro lado, la pregunta de Teuman significaba que saba algo, era posible que Marlat le hubiera informado de la presencia de Kalam en la caravana. Un asirio llamado Kalam viaja en tu caravana, yo os vi en Bukhara dijo una voz que se abra paso entre la guardia. Te presento a Marlat, general del ejrcito, pero creo que ya os conocis, verdad? pregunt el rey. El mercader no poda levantarse, le temblaba todo el cuerpo. Teuman pareca verdaderamente enojado, Kalam corra grave peligro. Y bien? pregunt el rey. S, mi rey. Conmigo viaja un asirio llamado Kalam. Sabes que es un desertor? pregunt enojado el rey. Sabes que era un maldito esclavo y que le ofrec la libertad? Sabes que lo nico que le ped fue que ayudara a uno de mis oficiales a recuperar el libro de la lucha y que los abandon a su suerte? En eso ests equivocado dijo Kargicheng, fueron atacados por bandidos y l fue el nico que sobrevivi. El rey le mir extraado, no esperaba que el mercader le defendiera. Trelo ante mi presencia, ahora mismo orden el rey. El mercader hizo un gesto con la cabeza a su administrador, que sali a toda prisa del palacio. Pocos minutos despus, entr en la sala acompaado por Kalam. Al asirio le temblaban las piernas, lo que acentuaba su cojera. Mir a Teuman que le observaba con severidad. Temi que sus peores presentimientos se hicieran realidad. Te crea muerto le dijo el rey. Pude sobrevivir gracias a los yuezhi. Qu pas?

Fuimos atacados por bandidos alanos, todos murieron incluido Ugaman, que luch con gran valor. Yo fui gravemente herido, pero un monje me salv la vida y me llevaron a Gushi donde me recuper de mis heridas. El rey observ el rostro de Kalam y vio una profunda cicatriz en su frente, tambin percibi su sensible cojera cuando andaba. Por qu no te presentaste ante m cuando llegaste a Bhakri? Tema ser castigado por no cumplir con mi misin. De hecho no la has cumplido dijo severo el rey. Kalam baj la cabeza, no saba qu decir. Hace aos, para saldar una antigua deuda con tu padre, te ofrec la libertad comenz a decir el rey paseando delante suya. Slo te ped una cosa, que ayudaras a Ugaman a recuperar el libro de la lucha que estaba en posesin de los srmatas. Durante meses no recibimos noticias vuestras. Envi una patrulla, que encontr los restos de varios soldados escitas, todos ellos irreconocibles debido a la accin de las alimaas. Te di por muerto, como al resto. Hace meses, un comerciante que haca la ruta de oriente, me inform que los yuezhi haban recuperado su mtico libro, el que nosotros llambamos el libro de la lucha. Mis esperanzas por conseguirlo se desvanecan. No obstante, prefiero que ese libro lo posean los pacficos yuezhi, antes que los impredecibles srmatas. Hace pocos das, Marlat me dijo que haba visto a un hombre muy parecido al desaparecido Kalam, se diriga hacia Bhakri en una caravana de comerciantes yuezhi. El libro de la lucha lo tienen los yuezhi y curiosamente t ests con ellos acaso t lo localizaste para ellos? No mi seor, desconozco como lo consiguieron, pero yo no tuve nada que ver se defendi Kalam. Mientes, permanecers en los calabozos hasta que los yuezhi nos lo devuelvan! No! exclam Kalam, poco antes de caer al suelo tras sufrir un fuerte golpe en la espalda. Basta! orden Teuman al soldado. Coged al asirio y llevadle al calabozo. El soldado levant con brusquedad a Kalam, que respiraba con dificultad. Mi rey, por qu te interesa tanto el libro? Es cierto que su valor es incalculable pero ya eres inmensamente rico y no lo necesitas para incrementar tu fortuna dijo Kargicheng, mientras observaba como el soldado se llevaba a Kalam. El libro no me interesa por los materiales de los que est hecho, me interesa lo que hay escrito en l. Cundo liberars a Kalam?

Le liberar cuando los yuezhi me entreguen el libro. Cuando regreses a tu tierra se lo comunicas a los monjes dijo Teuman dando la espalda al yuezhi y bebindose una copa de vino. Kargicheng cogi su alforja del suelo y sac un libro de lomos de cuero curtido. El gran Teuman es un hombre de palabra comenz a decir el comerciante dirigindose a los presentes, ha asegurado que liberar al asirio una vez tenga el libro de la lucha en su poder. Pues bien, aqu tengo el preciado libro, ruego al poderoso rey que libere al asirio, pues ya tiene lo que desea. El rey, sorprendido al escuchar tales palabras, se gir y vio que Kargicheng se acercaba a l portando un libro. Lo cogi y lo comenz a leer. Como puedes ver, est escrito en acadio, te ser ms fcil traducirlo. Este libro es ms til que el original, que est escrito en un dialecto poco conocido de nuestra lengua le dijo Kargicheng. Teuman comenz a pasar las pginas con avidez, y de un solo vistazo, supo que se trataba de un libro que contena un saber y unos conocimientos infinitos. Lo cerr y mir con enojo al comerciante. Haba asegurado que liberara a Kalam si los yuezhi le entregaban el libro y ahora lo tena en su poder. No poda echarse atrs, o su palabra sera cuestionada, no tena ms opcin que liberar al asirio. Has ocultado a Kalam sabiendo que le estaba buscando. Te estar prohibido comerciar en Bhakri, maana al alba abandonars la ciudad y no volvers jams. Ahora fuera de mi vista y llvate al asirio claudic el rey, consciente de que haba cado en la argucia del comerciante. Kargicheng salud respetuosamente, y sali a toda prisa acompaado por su administrador y por Kalam. No esperaremos al alba, nos marcharemos ahora mismo dijo Kargicheng. Pero seor, viajar por la noche es muy peligroso protest el administrador. Ms peligroso es quedarnos, Teuman tiene el libro y nada le impide que aprese a Kalam, o que incluso, nos detenga a nosotros por haberle ayudado. Las acciones de los poderosos son imprevisibles. Kalam permaneci todo el camino en silencio hasta que llegaron al campamento. Se senta culpable. Kargicheng haba perdido una fortuna al no poder comerciar con sus productos en Bhakri y lo que era peor, nunca ms podra hacerlo. Adems, le haban entregado una copia del libro de la lucha a Teuman, que podra usar los conocimientos que contena, para guerrear con los pases vecinos y aumentar su poder. Lleg a su tienda y rpidamente, se dispuso a recoger todas sus cosas. Los criados estaban durmiendo cuando lleg Kargicheng al campamento y les orden que recogieran las mercancas, se marchaban.

Por qu nos vamos, mi seor? pregunt un administrador con los ojos soolientos. Obedece y no hagas ms preguntas, debemos irnos ya orden Kargicheng. En pocos minutos la caravana estaba preparada y parta hacia la ciudad de Merv. Kargicheng mir hacia atrs, esperando ver llegar a los jinetes escitas en cualquier momento. La noche era muy cerrada y unos bateadores, ayudndose de antorchas, guiaban la caravana por las traicioneras dunas. Los caravaneros estaban todava confusos, en principio, iban estar comerciando cuatro das en la ciudad de Bhakri, una de las ms importantes de su ruta, pero de repente, y a media noche, les haban ordenado abandonar la ciudad a toda prisa. Con el amanecer y a varios kilmetros de Bhakri, la calma pareci llegar a la caravana. Kargicheng inform a sus administradores que tuvieron que abandonar rpidamente la ciudad porque haba indicios de que sufra la peste. Pronto todos se alegraron de haber salido raudos de la ciudad, aunque hubiera sido a media noche y estuvieran durmiendo. Kargicheng, diriga la caravana. Estaba ms tranquilo, mir por ltima vez a su espalda y vio que la ciudad de Bhakri se perda en la lejana, los escitas no les atacaran. Haba perdido una fortuna, pero haba conservado la vida. Durante todos sus aos de experiencia, haba conocido cientos de reyes, reyezuelos y todo tipo de gobernantes. Saba que eran corruptos y vanidosos, slo les importaba el poder y amasar la mayor fortuna que pudieran, pero tambin saba que eran caprichosos e impredecibles. Un buen da eres su mejor amigo y te cuentan todo tipo de confidencias, y al da siguiente te cortan la cabeza porque piensan que eres un espa, o que has ido a la ciudad para asesinarle. Pensaba en lo ruines y mezquinos que eran los gobernantes, cuando Kalam se puso a su lado. An no te he dado las gracias por lo que has hecho le dijo. No tienes nada que agradecer, el libro era tuyo. No entiendo dijo confuso Kalam. El libro me lo entreg Ging-Liu. Me dijo que una vez estuvieras a salvo en Nnive, te lo entregara como muestra de gratitud. Gratitud? Pero si me han salvado la vida! Nuestro pueblo es muy agradecido le dijo el mercader, y sin duda, has causado una gran impresin en el maestro. Cuando me entreg el libro me dijo que tus dioses te han encargado una misin y que el libro te podra ayudar a realizarla con xito. El libro me ha permitido mantener la libertad. Mi intencin era entregrtelo en Nnive, pero creo que no tuve ms opcin que drselo a Teuman para evitar que te encerraran.

Kalam le mir agradecido con los ojos hmedos. Nunca le dejaran de sorprender los yuezhi. Siento que tuviramos que abandonar Bhakri, entiendo que habrs perdido mucho dinero. El dinero es slo dinero, las mercancas que no he podido vender aqu las vender en Hagmatana, Nnive o en Fenicia. Lo importante es que seguimos con vida. Kargicheng mir a Kalam y vio que tena el semblante triste, se senta culpable de todo lo sucedido. Amigo Kalam, a Ging-Liu le promet que te protegera hasta que llegsemos a Nnive y te aseguro que har todo lo posible para que as sea. Los yuezhi, cuando prometemos algo, vive dios que lo cumplimos. No te aflijas ni por m, ni por mis negocios, lo importante es que llegues sano y salvo a Nnive y te renas con tu familia le dijo Kargicheng con una sonrisa. No s cmo agradecrtelo. Cuidar de mis caravaneros durante el viaje ser suficiente qu esperabas? Soy comerciante, no doy nada a cambio de nada! exclam riendo Kargicheng. Continuaron el viaje y cruzaron la ciudad de Merv. Para evitar problemas y viejos resentimientos con los masagetas, evitaron entrar en Sari y se dirigieron a Hagmatana, la bella capital de los medos. A Kargicheng le fascinaban sus murallas. Majestuosas, slidas e inexpugnables, indicaban que Hagmatana no era una simple ciudad. Como era habitual, la caravana acamp a unas decenas de metros de las murallas. Kargicheng, acompaado por Kalam, un administrador y su guardia, entr en la capital meda para cumplir con el tradicional pago de aranceles. Entramos en una ciudad mgica le dijo Kargicheng, esta es la tierra de los magie y de Ahura Mazda, el dios de los medos. Slo tienen un dios? Al igual que nosotros, slo creen en un nico dios. Si tenemos suerte puede que nos reunamos con Jiroft, magie principal de los medos, es todo un personaje. Cruzaron las murallas y se encaminaron al edificio de aduanas. Pagaron los impuestos correspondientes y despus se dirigieron al palacio. Kargicheng pidi audiencia con el rey Daiukkuru. El oficial de guardia le inform que el rey medo le vera en audiencia al da siguiente a media maana. El comerciante orden a su administrador que fuera a la caravana y que organizase el montaje de los tenderetes. Bueno, vayamos al templo del Ahura Mazda, con suerte quiz podamos hablar con Jiroft dijo Kargicheng. Hagmatana produjo una grata impresin en el asirio. En cada esquina, portal o callejuela, poda ver una figura esculpida, un friso con figuras geomtricas o un relieve que representaba una batalla o alguna escena mstica. La ciudad emanaba belleza por todas partes. Despus de andar durante varios minutos, llegaron a un edificio que era

fcilmente identificable como la morada del dios Ahura Mazda. Los dos hombres entraron en el templo. Es el fuego sagrado, siempre est encendido dijo Kargicheng, sealando la hoguera que prenda frente a la escultura del dios de los medos. En el templo, el olor a incienso era embriagador y se escuchaba un suave cntico que haca de todo aquello algo mgico y misterioso. Qu es esa msica? pregunt Kalam. Son los monjes recitando el avesto, el libro sagrado de Ahura Mazda. El comerciante sac unas monedas y las deposit en un plato de bronce que estaba debajo del fuego sagrado. Un pequeo donativo para mi amigo Jiroft dijo sonriendo. Est aqu? No lo s, l es el magie principal, pero es posible que est en cualquier lugar del pas predicando la palabra de Gaymorat, el primer iluminado. Estoy aqu, amigo Kargicheng dijo una voz que sala de la oscuridad. Amigo Jiroft, pens que me marchara de Hagmatana sin verte! exclam feliz el comerciante. Ambos se dieron un fuerte abrazo. Permteme que te presente a mi amigo. l es Kalam y es asirio. Un asirio con un yuezhi no es algo muy corriente. Saludos, amigo Kalam. Saludos, magie. Vaya, veo que Kargicheng ya te ha hablado de nosotros dijo sonriendo Jiroft. Algo me ha contado sobre vuestro sorprendente dios. Jiroft asinti. A vosotros los asirios, acostumbrados a cientos de dioses, os sorprende cualquier religin que alabe a un solo dios. A vuestro rey le ocurri lo mismo. Assarhaddon estuvo aqu? pregunt Kalam. Hace aos, vino con Rusa, el rey de Urartu. Sus intenciones no eran buenas, pues su objetivo era arrasar la ciudad. Gracias a Ahura Mazda llegamos a un acuerdo y la paz venci a la guerra. Pero salgamos fuera y demos un paseo, hace un da maravilloso. Los tres hombres salieron del templo y pasearon por los jardines anexos.

Entonces negociasteis con Assarhaddon una alianza? pregunt Kargicheng mientras paseaban. Le pagamos una verdadera fortuna para evitar que nos atacara, pero mereci la pena. Unas cuantas minas de oro y algunos caballos bien valen salvar esto verdad? dijo Jiroft girando con los brazos en alto mostrando la belleza de la insigne ciudad. Sin duda confirm Kalam. Tuviste ocasin de hablar con Assarhaddon? le pregunt Kargicheng. Efectivamente, tuvimos una experiencia mstica y l estaba muy interesado en que se la interpretara. Una experiencia mstica? pregunt Kalam. Es cuando tu alma rompe las cadenas del cuerpo y vaga libremente por el universo verdad? pregunt el comerciante. Ms o menos, pero vas bien encaminado. Son muchos aos comerciando por estas tierras y conversando contigo. El magie tom asiento sobre un banco de piedra y el resto hizo lo mismo. Pareca cansado. Kargicheng mir a Kalam y le hizo un gesto, el asirio entendi perfectamente, las preguntas sobre Assarhaddon las hara l. Hblanos sobre Assarhaddon, nunca he estado tan cerca de alguien que le conociera dijo Kargicheng. Jiroft sonri. Pareca muy interesado en Ahura Mazda, conversamos mucho sobre l. Pens que era fiel al dios Shamash dijo Kalam. Creo que tuvo dudas, pero cuando le dije que Ahura Mazda era el dios de la paz y que para l todos los hombres son iguales, cambi de idea, ya no le pareci tan atractivo. Dudar de los dioses es pecado para los asirios dijo Kalam. Estoy seguro que cuando lleg a Nnive, lo primero que hizo fue hablar con Nisher Sag, para espiar sus pecados. Vaya, parece que conoces muy bien a Assarhaddon para no haberle visto jams dijo inquisitivo Jiroft. Kalam baj la cabeza y el yuezhi carraspe ante la divertida mirada de Jiroft. Los tres hombres hablaron largo y tendido hasta que la noche les oblig a retirarse. Kalam se qued fascinado ante la personalidad y la energa que irradiaba el magie, al

que ya consideraba un hombre santo. Mientras se dirigan hacia la caravana, Kalam compr varias figuras y telas que representaban al dios Ahura Mazda. Si entras en Nnive con estas imgenes, te condenarn por hereje y creo que ya tienes bastantes problemas le dijo serio Kargicheng. No te preocupes, s cmo ocultarlas. Para qu las quieres? An no lo tengo muy claro, pero tengo la sensacin de que me sern muy tiles en el futuro. El comerciante neg con la cabeza sin entender a qu se refera. Al da siguiente se reunieron con el rey medo Daiukkuru. Kargicheng negoci con los administradores del reino la compra de varias decenas de neseos, doscientas ovejas y cincuenta cabras, adems de varias docenas de vacas. El comerciante les vendi maderas nobles, sedas y marfil. Kargicheng vendera a precio de oro los famosos caballos medos en Asiria o en Fenicia. En cuanto al ganado, tampoco le faltaran compradores en cualquier ciudad camino de Tiro. Durante cuatro das estuvo la caravana de Kargicheng en Hagmatana y no les falt negocio. Sus productos eran muy solicitados y compens con creces la falta de ventas de Bhakri, no obstante, la ciudad de Hagmatana era inmensamente ms rica que la capital escita. Pasados los cuatro das, desmontaron los tenderetes y partieron hacia Nnive. Despus de varios das de travesa, llegaron al rio que haca de frontera natural entre los medos y los asirios. Kalam se baj de su caballo y Kargicheng hizo lo propio. Mira, el rio Diyala dijo Kalam. Al otro lado est tu tierra. Kalam estaba nervioso. Siete aos haban pasado desde la batalla contra los cimerios. l haba cambiado, se encontraba ms mayor, ms cansado. Cojeaba ostensiblemente de la pierna derecha y tena una cicatriz en la frente, sin contar con la marca en su espalda que le haba identificado como esclavo masageta. Su hijo Nabui tendra once aos y su mujer Sinti un pinchazo en el corazn, Habra vuelto a casarse? Era lo ms lgico, una mujer sola con un nio necesita un hombre. Sinti como el alma se le desgarraba y sus ojos se entristecieron. No poda presentarse as, de golpe, y reclamar lo que un da fue suyo. Su hijo seguro que no le reconoca y si su mujer hubiera rehecho su vida l no tendra ningn derecho a perturbar la felicidad de lo que fue su familia. Entonces tom una decisin. Entrar como sirviente tuyo en Nnive y buscar a Imashar para que me informe sobre mi mujer y mi hijo. Si Damkira se ha casado y el asu me confirma que tanto ella como mi hijo son felices, te acompaar hasta Tiro y luego volver contigo a Gushi, donde me establecer hasta el final de mis das le dijo Kalam mirando el rio. Sabes que siempre sers bien recibido en mi tierra, y que estoy feliz de tenerte entre nosotros pero, espero que no sea necesario y en el caso de querer acompaarme, lo hagas con tu familia.

Los dos hombres se fundieron en un fuerte abrazo y las lgrimas brotaron incontrolables por sus ojos. Una fuerte amistad haba nacido entre ambos. Cruzaron el rio Diyala y entraron en tierras asirias. Kalam, para pasar desapercibido, vesta como un esclavo. Como nico ropaje llevaba un pantaln corto blanco bastante sucio, cubra su cabeza con un turbante del mismo color y caminaba descalzo. El pecho, al descubierto, dejaba a la vista la marca del esclavo. Tena la barba rala y, debido a la cicatriz de su frente y a su cojera, sera muy difcil que nadie pudiera reconocerle. Siguieron el cauce del Tigris hasta que llegaron a su afluente, el Khosr. Cruzando el rio, se encontraba la capital del reino ms poderoso del mundo, Nnive.

Captulo XXIX
Tal y como haba vaticinado Nisher-Sag, la reina muri a los pocos meses de contraer la enfermedad. En toda Asiria se decretaron quince das de luto y se prohibieron las fiestas y el alcohol. Todo el reino deba llorar la muerte de Zukatu. El funeral se ofici en el Palacio Antiguo de Assur, antigua capital Asiria. Los cientos de asistentes al sepelio se agolparon en el palacio y formaron una autntica marea humana en el exterior. Como sacerdote real, Nisher-Sag diriga la ceremonia. La sala real estaba adornada con flores y el aroma a incienso apenas mitigaba el fuerte olor de los all presentes. Por la puerta principal entraron cuatro sacerdotes portando el sarcfago de madera que contena el cuerpo inerte de la reina. Comenzaron a orse cnticos sagrados, la multitud enmudeci y abri paso a la marcha fnebre. Varias mujeres comenzaron a llorar. Con un paso cadencioso, los sacerdotes cruzaron la sala y colocaron el sarcfago sobre un altar, quitaron su parte superior descubriendo el cuerpo de la reina, que apareci situada de lado y en posicin fetal. Haba sido debidamente embalsamada y vestida con sus mejores galas y joyas; brazaletes de oro y lapislzuli, un collar de plata que dibujaba distintas formas geomtricas y una tiara de oro con incrustaciones de cornalina, gata y turquesa, todas ellas joyas de noble factura. Nisher-Sag se situ delante del altar y los sacerdotes se retiraron. Oh gran dios Dumuzi, amo de la ultratumba y del renacimiento, de las cosechas y de las inundaciones, de la muerte y de la vida! comenz a exclamar Nisher-Sag mientras miraba al cielo con los brazos en alto . Oh gran dios Dumuzi, seor de lo vivo y de lo muerto. De tus pechos mana la leche que permite la vida y los rayos de sol que secan nuestras tierras. Yo, Nisher-Sag, tu fiel servidor, te imploro por el alma de Zukatu, amada esposa de Assarhaddon, rey de todas las asirias! Cogi un cuenco lleno de huesos quemados, procedentes del sacrificio en honor al dios Dumuzi, y los ech en el sarcfago. Que los restos del sacrificio satisfagan tus deseos y gues el alma de Zukatu hacia tu glorioso reino de ultratumba, no permitas que confunda su camino y regrese al mundo de los vivos. Este ya no es su mundo, ya no pertenece a los vivos, si no que te pertenece a ti, gran dios Dumuzi. Su alma debe descansar en el reino de los muertos! De una caja de madera cogi una balanza de oro, dos pequeas pesas y un cilindrosello. Oh gran dios Shamash, dios de la justicia y del conocimiento, del cielo y de la tierra, garante de la equidad entre los hombres, conocedor de secretos y vigilante de las acciones de tus siervos! exclam NisherSag. Te entreg esta balanza, estas pesas y este cilindrosello, que representan las buenas acciones de nuestra amada reina, que simbolizan su amor y devocin por los dioses patrones de Asiria y que expresan la pureza de su alma! dijo el sacerdote poniendo todos los elementos

sobre el cuerpo de la reina. Te ruego que no seas severo con ella, y permite que eluda los infiernos y tenga el descanso eterno que se merece! Tras sus ltimas palabras, aparecieron varios monjes cantando oraciones y salmos, se situaron frente al sarcfago y despus de terminar sus oraciones, lo cerraron, lo subieron a hombros y comenzaron a bajar a una cripta situada en el centro de la sala real. Les sigui NisherSag y la familia real. La princesa Sherna estaba destrozada y no dejaba de llorar, el joven Assurbanipal intentaba ocultar su dolor pero sus ojos llorosos le delataban. Ms serenos parecan el prncipe heredero SinIddinaApla y sobre todo Samas-Suma-Ukin al que pareca que todo aquello no tuviera nada que ver con l. La reina madre Nakiya, sostena a Assarhaddon, que andaba con dificultad destrozado por el dolor. Dos das estuvo velando la familia real el cuerpo de la reina en la cripta. Pasado este tiempo, abandonaron Assur y se dirigieron a Nnive. Urgentes asuntos de estado precisaban la atencin del rey. La reina madre Nakiya no dej a su hijo ni de da ni de noche, le asista constantemente junto con Imashar y Nisher-Sag. El sacerdote haba acabado casi con todos los rebaos de corderos de Nnive, debido al gran nmero de holocaustos que haba realizado en honor de los dioses. Les suplicaba por la recuperacin del rey, que haba sucumbido en una profunda nostalgia. En una sola noche, haba sacrificado, junto con sus aclitos, ms de cien corderos en honor a la diosa de salud Nin-Karrak, pero sin resultado. El rey permaneca en cama y se levantaba nicamente para hacer sus necesidades y comer algo en una mesa prxima. Debido a la inactividad, comenzaron a salirle erupciones en la piel y lceras, lo que acrecent su depresin. Imashar intent curar sus eccemas con bayas de laurel macerados en aceite de oliva, pero el rey no mejor. Cambi el tratamiento por otro a base de cataplasmas de limn, aceite de oliva y zumo de arndano, pero tampoco tuvo mejores resultados. Imashar entr en los aposentos reales y encontr al rey tal y como lo haba dejado horas antes, tumbado en la cama con la mirada perdida. Haba adelgazado mucho y su estado fsico era preocupante. Mi seor, qu tal os encontris hoy? pregunt el asu. El rey no dijo nada, pareca como si no hubiera percibido la presencia del mdico. Imashar auscult al rey y le cambi las gasas que cubran los eccemas. No tena fiebre, lo que era buena noticia, le estudi los ojos y el aliento, le tom el pulso y, con la ayuda de un sirviente, consigui cambiarle de posicin. No quiero morir dijo con voz lastimera, los dioses me odian y quieren llevarme ante ellos. Imashar se sorprendi, no esperaba que el rey fuera a hablar. Mi rey, vuestra enfermedad es producto de su mente. Los dioses no tienen nada que ver con ella. He pecado de apostasa y he sido castigado.

Impotente, el asu orden a un sirviente que fuera a buscar a NisherSag, el nico que podra ayudarle. Dos horas ms tarde, se present junto con dos de sus aclitos. Siento la tardanza, me encontraba en el monte meditando junto con varios sacerdotes y el sirviente ha tardado bastante en encontrarme se disculp NisherSag. No te preocupes, te he hecho llamar porque creo que mis servicios son intiles para ayudar al rey. Su mal es de espritu y solamente encontrando el equilibrio entre su cuerpo y su alma podr salvarse dijo Imashar. Piensa que su enfermedad est causada por los dioses y que solamente ellos pueden curarle. Nisher-Sag se acerc a Assarhaddon. Mi rey, los dioses son benevolentes, saben perdonar cualquier pecado que haya cometido le dijo. No quiero morir, no quiero ir al infierno solloz Assarhaddon. He hecho cientos de sacrificios y en todos ellos los dioses han tenido a bien revelrseme. Los dioses me han hablado, y le puedo asegurar que le han perdonado. Ellos sufren al verle as, mi seor, ellos le necesitan, necesitan de su fuerza y poder para que pueda propagar sus enseanzas y su fe a las cuatro esquinas del mundo. Mi rey, habis sido perdonado por los dioses, ahora necesitis ser perdonados por vos mismo. He dudado, he dudado de Shamash a favor del dios de los medos y la reina ha muerto. Ha sido por mi culpa. Shamash me ha hablado y me ha dicho que le perdona, sabe que le amis ms que a vuestra vida. Mi seor, abandonad vuestros miedos, los dioses no quieren haceros ningn dao suplic Nisher-Sag. El rey se gir y call, dando la conversacin por terminada. Imashar y el sacerdote se miraron con pena. La enfermedad de Assarhaddon era grave y desconocan la cura. Nakiya se encontraba en la sala del trono junto con el prncipe SinIddina-Apla, el gobernador Nigirsu, Imashar, Nisher-Sag, y los generales Hitman y Kishdar. Haban pasado varias semanas desde el funeral de Zukatu y el estado de salud de Assarhaddon no mejoraba. Era el momento de pensar en quin iba tomar las riendas del pas, mientras el rey permaneciera inhabilitado. La reina tom asiento en el trono real mientras que su nieto permaneca de pie a su derecha, los dems se sentaron en sendos escabeles. Es de todos conocidos que el rey est gravemente enfermo dijo Nakiya. Su estado de salud no mejora y el pas necesita que alguien lo dirija. Os he reunido aqu para informaros que a partir de hoy, yo ser la reina regente de Asiria y me ocupar de los asuntos internos y externos que afecten al reino.

Todos asintieron dando su conformidad, Nisher-Sag aplaudi entusiasta la decisin de la reina. El prncipe heredero mandar sobre todos los ejrcitos y comandar las campaas militares aadi. Nos alegra la noticia dijo Hitman. Ser un gran honor estar a las rdenes del prncipe Sin-IddinaApla, mi seora dijo Kishdar. La reina madre les mir satisfecha. Pero lo primero es conocer el estado de salud de nuestro rey. Imashar, Nisher-Sag, decidnos cules son vuestras impresiones sobre la enfermedad del rey y cunto tiempo pensis que durar su mal dijo Nakiya. Mi reina, la enfermedad del rey est en su cabeza Quieres decir que el rey est loco? interrumpi Nigirsu al asu. No gobernador, simplemente quiero decir que la enfermedad que sufre su majestad est provocada por su sentimiento de culpa, piensa que ha pecado y se castiga por ello. Qu opinas t Nisher-Sag? pregunt la reina. Creo que algo o alguien ha roto el equilibro con el cosmos y la enfermedad del rey es la manera que han encontrado los dioses para reinstaurarlo. Entonces el rey sufre un castigo divino? pregunt Kishdar. Nisher-Sag neg con la cabeza. Es muy complicado interpretar a los dioses. Me comunico de forma habitual con ellos mediante el estudio de las estrellas, las vsceras o los sueos. En ocasiones, sus indicaciones o deseos son claros, pero otras veces, sus revelaciones son confusas y difciles de traducir. Lo que puedo asegurar es que en algn lugar o en algn momento, Assarhaddon ha hecho algo que ha disgustado a los dioses. Le dijiste que los dioses le haban perdonado le dijo Imashar. Y as es, le han perdonado, si muere no ir a los infiernos, pero desconozco qu precio le van a pedir para saldar su deuda. Podra morir? pregunt angustiado el prncipe. As es, mi seor, los dioses pueden reclamar la presencia del rey para poder subsanar el equilibrio roto respondi el sacerdote. Imashar se levant de la silla y se dirigi hacia Nisher-Sag.

Que el rey viva o no, depende nicamente de l, no de los dioses. Ha cado en una profunda nostalgia y si en poco tiempo su salud no mejora, ser el desnimo lo que acabe con l, no los dioses dijo el asu intentando controlarse. Desnimo producido por los dioses como castigo por algn pecado cometido, no lo olvides le dijo Nisher-Sag. Dejemos las discusiones teolgicas para otro momento, lo que le importa al pas es saber cunto tiempo va a permanecer en este estado intervino Nakiya. Los dos hombres se miraron sin saber que decir, desconocan la respuesta. Puede curarse maana, dentro de cinco aos o nunca dijo Imashar. O incluso morir dijo Nisher-Sag mirando al asu. La reina se reclin en el trono real y cogi la mano del joven prncipe, que le sonri con tristeza. Guard silencio durante unos instantes y luego se levant. Como desconocemos cunto tiempo va a durar la enfermedad del rey, y ni siquiera sabemos si sobrevivir a ella, yo Nakiya, madre del rey, hago uso de mi legtimo derecho a gobernar Asiria como reina regente, hasta que el prncipe heredero Sin-Iddina-Apla, est capacitado para llevar las riendas del pas. Todos aceptaron de buen grado la decisin tomada por la reina madre, no obstante, era conocida por sus sabias decisiones tanto en tiempos de su marido, el rey Senaquerib, como durante el reinado de su hijo Assarhaddon. El reino de Asiria est en buenas manos dijo un solemne Nisher-Sag. La reina sonri. Ahora tenemos que ocuparnos de otro grave problema dijo la reina, ante la mirada expectante de todos. Hemos recibido un preocupante mensaje de Sil-Bal, rey de Gaza. Han sido vistas tropas egipcias cruzando el Sina. Se dirigen hacia Fenicia? pregunt Hitman. No, se dirigen directamente a Gaza respondi la reina. De cuntas tropas de trata? pregunt Kishdar. Segn el mensajero de Sil-Bal, alrededor de diez mil soldados entre infantera, caballera y carros de guerra. Kishdar se levant del asiento. No son muchos para representar una seria amenaza a nuestras fronteras. Creo que lo que quieren es tantearnos. Estarn crecidos despus de su victoria sobre Artacomo intervino Hitman. Generales asirios, qu nos aconsejis? pregunt la reina.

Debemos luchar contra ellos y devolverles al delta hasta que tengamos fuerzas suficientes para arrasar Men-Nefer dijo Hitman. No podemos dar ninguna seal de flaqueza, si ven que permitimos que ataquen a nuestros aliados, lo siguiente que harn ser atacar las ciudades fenicias y para entonces ser muy difcil detenerles dijo Kishdar. La decisin est tomada, enviaremos las tropas a luchar contra los egipcios. El prncipe dirigir las tropas pero t, Kishdar, le acompaaras como comandante en jefe, conoces muy bien el terreno y al ejrcito egipcio. Ser un gran honor. Preparad todo lo que necesitis. No entiendo de guerras ni de ejrcitos, os doy plena libertad para que tomis las decisiones que estimis oportunas. Podis marcharos. Hitman, Kishdar y el joven prncipe se dirigieron hacia el campamento militar. Sin-Iddina-Apla estaba emocionado, desde nio le haban adiestrado en el arte de la guerra y saba manejar con gran soltura tanto la espada como la lanza. Pero nunca haba entrado en combate, y se dispona a derramar sangre egipcia para defender las fronteras de su pas. Los generales le observaron y sonrieron, vieron en sus ojos el fulgor y la virilidad de los jvenes guerreros.

Captulo XXX
Las puertas de la muralla se abrieron para dejar salir a las tropas que marchaban contra los egipcios. Nakiya observaba con satisfaccin como su nieto SinIddina-Apla, los diriga. Quince mil infantes, dos mil jinetes y trescientos carros de guerra, componan el ejrcito asirio. Tropas muy superiores en nmero al ejrcito egipcio, Hitman y Kishdar no queran sorpresas. Como era habitual, toda la poblacin de Nnive se reuni para despedir a sus soldados. La msica y los ptalos de flores amenizaron la partida y paliaron, aunque slo en parte, el dolor de madres y esposas que vean como sus seres queridos partan hacia la guerra. El prncipe gir su caballo y salud a la reina madre que le observaba orgullosa desde la muralla. Ser un gran rey le dijo Hitman a Nakiya. Estoy nerviosa, es su primera batalla. Los astros son propicios, mi seora, la victoria ser nuestra y la gloria para el joven prncipe intervino Nisher-Sag. Kalam caminaba junto a Kargicheng. Durante su estancia en Nnive, fingira ser su esclavo personal. Estaban prximos a la ciudad cuando fueron detenidos por una patrulla asiria. A Kalam casi le da un vuelco el corazn, pensaba que ya haban informado a Assarhaddon de su presencia en la caravana. Se tranquiliz cuando el oficial que mandaba la patrulla les inform que tenan que detenerse, pues el ejrcito asirio se dispona a salir de la ciudad. A dnde se dirigen? pregunt Kargicheng desde su caballo. A Gaza, por lo visto hay tropas egipcias merodeando por la zona contest el oficial. A Kalam le hubiera gustado preguntar infinidad de cosas al soldado, pero tuvo que contenerse. Si hubiera osado dirigirse al oficial, habra sido fustigado por insolente. Un esclavo nunca puede iniciar una conversacin o preguntar a un hombre libre y mucho menos a un oficial asirio. Kalam observ el imponente ejrcito y se fij en quin les diriga. Haban pasado muchos aos y el nio que jugaba por los jardines de palacio, se haba convertido en un hombre. En seguida reconoci a SinIddina-Apla, pero no al general que le acompaaba. Se pregunt dnde estara Artacomo. Mir hacia la muralla y pudo distinguir a Nakiya, a Nisher-Sag y al general Hitman, pero le sorprendi no ver ni a la reina Zukatu ni al rey. Sutilmente se acerc a Kargicheng y le pidi que se lo preguntara al oficial. Pero si el comerciante quera obtener la informacin, antes tendra que ganarse la confianza del hurao soldado. Orden a uno de sus sirvientes que le llevara un nfora con vino.

Oficial, hace mucho calor y parecis sediento, tomad y probad de este vino, estoy seguro de que no habis probado nunca nada parecido dijo sonriendo el comerciante, entregndole el nfora. El oficial mir desconfiado pero tom el nfora y bebi. Satisfecho, sonri y se la entreg a sus hombres que la vaciaron en pocos minutos. No veo a la reina, ni al rey despedir al ejrcito dijo Kargicheng, despus de haberle entregado una nfora ms. La reina muri hace unos meses y el rey se encuentra gravemente enfermo dijo el oficial, con la lengua ms desatada de lo debido gracias al efecto del vino. Kargicheng y Kalam se miraron. Oh, lo siento, se conoce qu mal est causando la enfermedad del rey? pregunt el yuezhi. Poco sabemos de las cosas que ocurren en palacio, a nosotros slo nos mandan, no nos informan. Entonces se desconoce qu enfermedad tiene? insisti. Slo s lo que se rumorea. Se comenta que el rey ha cado en una profunda nostalgia y que slo desea reunirse con su mujer el oficial observ como la totalidad del ejrcito asirio haba abandonado la ciudad . Las tropas han salido de la ciudad, podis continuar hacia Nnive. Gracias por el vino. El comerciante le sonri y la caravana continu el camino hacia la capital asiria. Durante las campaas militares estaba prohibido que los extranjeros entraran en la ciudad, as que Kargicheng tuvo que hacer uso de todas sus influencias para poder entrar en Nnive. Durante casi una hora estuvo negociando con el funcionario de aduanas. Le haba permitido comerciar con sus productos y acampar extramuros pero le haba impedido el paso a la ciudad. Finalmente, tuvo que reclamar la presencia del gobernador, al que conoca desde haca aos, para poder entrar en la capital asiria. Kargicheng orden a sus administradores que organizaran el montaje de las tiendas de campaa y los tenderetes. Mientras tanto, l esperara la autorizacin de Nigirsu en la puerta de la ciudad, acompaado por su guardia personal y cinco sirvientes que portaban pesados fardos. Kalam se encontraba entre ellos. Poco despus, apareci la figura sobria del gobernador. Iba vestido de riguroso negro y su semblante era serio. Kargicheng, es un placer volver a verte dijo hurao Nigirsu, incapaz de mostrar ningn tipo de emocin. Saludos, gobernador, veo que los aos son benevolentes contigo dijo sonriendo. Nigirsu no pudo evitar una sonrisa. Entremos en la ciudad, supongo que estars cansado despus de tanto viaje. Vayamos a palacio, he informado a la reina madre de tu presencia y est impaciente por saber qu productos traes en esta ocasin.

Kalam cruz la hermosa puerta de Shamash, con sus dos torreones proyectados y su arco abovedado, y entr en la ciudad confundido con el resto de sirvientes. Evit en todo momento acercarse a Nigirsu ms de la cuenta y no abri la boca durante todo el trayecto. Sinti una fuerte emocin al volver a la ciudad donde, haca muchos aos, encontr la felicidad pero tambin el infortunio. Poco haba cambiado desde entonces. Durante el camino hacia el palacio, Kargicheng intent indagar algo ms sobre la muerte de la reina y la enfermedad que sufra el rey, pero Nigirsu, como era habitual en l, o no responda o lo haca con monoslabos. Despus de hacer algunas preguntas ms, el yuezhi desisti, dndose por vencido. Llegaron a las puertas de palacio y Kalam entreg su fardo a uno de los sirvientes reales. Despus, junto con el resto de esclavos, fue conducido hasta las caballerizas donde le dieron agua y un pedazo de pan. Kargicheng fue presentado ante Nakiya que le recibi con una sonrisa. Estimado Kargicheng, es grato verte en estos momentos de profunda tristeza. Saludos, mi seora, ya he sido informado de la muerte de la reina. Le doy mis ms sinceras condolencias dijo triste el comerciante. Nakiya asinti y sonri agradecida. He odo que el rey tambin est enfermo dijo Kargicheng, espero que no sea nada grave. No es nada de importancia, simplemente est algo indispuesto. Me ha pedido que te salude de su parte minti. Ahora dime qu mercancas nos traes? Mi reina, como regalo personal, he trado cinco fardos de seda virgen de distintos colores para que tus costureras os hagan los vestidos ms bellos, con las ms suaves y magnficas telas. Hizo un gesto con la mano y entraron en la sala de audiencias los siervos reales portando los fardos. Con sumo cuidado, el comerciante los cort, dejando a la vista las ms hermosas sedas que la reina haba visto. Es un regalo muy generoso dijo satisfecha Nakiya, mientras tocaba con agrado las suaves telas. Espero que sirvan para mitigar, aunque sea slo en parte, el dolor por la muerte de la reina Zukatu. Nakiya sinti un nudo en la garganta, su nuera haba muerto, su hijo estaba gravemente enfermo y su nieto se diriga a la guerra contra los egipcios. Fingi una sonrisa y bebi un sorbo de vino de una copa de plata. A Kargicheng no le pas desapercibida la triste mirada de la reina. Saba que la enfermedad del rey era ms grave de lo que Nakiya intentaba transmitirle. Te agradezco tu visita, mi querido Kargicheng, pero estoy muy cansada y mucho me temo que debo despedirte.

Ha sido un placer mi reina. Deseo una pronta recuperacin del poderoso rey Assarhaddon. Los dioses te oigan. El comerciante se despidi y sali de la sala de audiencias acompaado por Nigirsu. Caminaban hacia la puerta principal del palacio cuando el comerciante sufri un fuerte dolor en el estmago. Te encuentras bien? le pregunt el gobernador. Siento un dolor horrible dijo Kargicheng con la espalda doblada. Guardias, avisad a Imashar! orden Nigirsu. Acompame a la habitacin de invitados, all el asu del rey te podr atender. Apoyndose en dos sirvientes y entre fuertes dolores, Kargicheng fue llevado a una de las habitaciones de invitados. Le desvistieron y le acomodaron en la cama. A los pocos minutos entr Imashar. Saludos Nigirsu, veo que tienes un invitado con molestias dijo Imashar. Acabamos de estar con la reina, nos disponamos a salir de palacio cuando cay doblado por un dolor de estmago dijo Nigirsu. Saludos, comerciante, mi nombre es Imashar. Es un honor ser atendido por el asu real, mi nombre es Kargicheng y provengo de Kushan dijo con dificultad el comerciante. De lejanas tierras vienes le dijo Imashar mientras le auscultaba. Le palp el estmago y el yuezhi se estremeci, le tom el pulso y le oli el aliento, momento del que sirvi Kargicheng para decirle en voz baja que tena que hablar con l a solas. Extraado, el asu orden que le dejaran solo con el comerciante, pues tena que hacerle una exploracin ms exhaustiva. Con los cuidados de Imashar te recuperaras pronto, no obstante, puedes hacer uso de esta habitacin todo el tiempo que necesites. Fuera dejar a uno de los sirvientes que te atendern en todo lo que precises dijo Nigirsu. Gracias gobernador dijo con un hilo de voz Kargicheng. Los sirvientes y Nigirsu salieron de la habitacin dejando solos al asu y al comerciante. Entiendo que tu dolor es fingido y que ha sido una excusa para poder hablar conmigo a solas, me equivoco? pregunt Imashar. Ests en lo cierto, no tengo dolor ninguno, simplemente quera hablar contigo sin que hubiera nadie delante, tengo una noticia importante que darte. Kargicheng se incorpor y se sent en la cama, el asu le miraba con atencin.

Conmigo viaja una persona que t conoces, su nombre es Kalam. Kalam? pregunt incrdulo Imashar. El rey dijo que estaba muerto aadi confuso. Eso crea l, pero est vivo. Imashar no poda creer lo que estaba oyendo. Despus de tantos aos, Kalam haba vuelto a Nnive. Estaba emocionado, nervioso, esperanzado, record como un buen da, entr en su vida curando la enfermedad del rey. Era un joven audaz, valeroso, lleno de vida, volcado en el amor por su mujer y su hijo, entonces record una conversacin que tuvo con Assarhaddon y su sonrisa se desvaneci. Sinti una fuerte opresin en el corazn que le oblig a sentarse en la cama. Kargicheng le miraba confuso. Dnde est ahora? pregunt inquieto Imashar. En lugar seguro, Kalam teme por su vida. Y no le falta razn. Quera hablar directamente contigo, preguntarte por su familia, por Assarhaddon, pero pude convencerle para que fuera yo quien se comunicase contigo en su lugar. Como te he comentado, Kalam teme por su vida, sospecha que Assarhaddon le envo a luchar contra los cimerios para provocar su muerte. El asu no pudo sofocar el llanto, el comerciante intent consolarle pero no lo consigui. El recuerdo de Kalam, Damkira y el pequeo Nabui, lleg a su mente producindole un insoportable dolor. Y el asu llor durante varios minutos, hasta que pudo desahogar parte de su pena sobre el hombro del desconocido. El mdico, ya ms calmado, comenz a hablar. Kalam corre peligro, debe marcharse, huir de Nnive cuanto antes. Dnde est su familia? Debe marcharse insisti el asu. Sabes que no se ir sin su familia, dnde estn? qu ha sido de ellos? pregunt nervioso Kargicheng temindose lo peor. Imashar se tap la cara con las manos, se vea incapaz de narrarle los hechos tal y como se los haba contado el propio Assarhaddon. Se levant de la cama y se dirigi hacia la ventana. Respir hondo, intent tranquilizarse y sin dejar de mirar por la ventana, cont la desgraciada historia. Cuando hubo terminado, se gir y mir a Kargicheng, que lloraba con el corazn destrozado. Debis iros de Nnive y cuanto antes. Si nos marchamos ahora podemos levantar sospechas, porque tenemos acordados cuatro das de mercado dijo Kargicheng algo ms recompuesto.

Entonces oculta a Kalam en la caravana e impide que salga de su tienda. El yuezhi se levant con dificultad de la cama, tena los ojos hmedos y el alma rota. Recordaba como Kalam, durante el viaje, no dejaba de hablar de su bella esposa y su hermoso hijo. Cada vez que lo haca, sus ojos brillaban orgullosos y emocionados. Estaba como loco por ver de nuevo a su familia, besar a su mujer, abrazar y jugar con su hijo. Ahora, su gran deseo haba sido frustrado por el capricho y la lujuria del rey. Cundo se lo diremos a Kalam? pregunt el yuezhi. No lo s. Ni siquiera s si es conveniente que lo sepa. Debe saberlo, tiene derecho a saber qu ha sido de su familia. En tal caso, ser yo quien deba decrselo dijo con tristeza Imashar, maana al anochecer ir a vuestro campamento. Kargicheng asinti agradecido. Ahora debo marcharme. Que dios te guarde, asu. Que los dioses te protejan. El yuezhi se dirigi hacia las caballerizas donde le esperaba Kalam y el resto de sirvientes. El asirio estaba impaciente por saber si Kargicheng haba conseguido hablar con el asu. Esper a que hubieran cruzado las murallas de la ciudad, para dirigirse al comerciante. Has conseguido hablar con Imashar? pregunto nervioso. Kargicheng mir a sus espaldas para asegurarse que ningn soldado asirio les observaba. Debes ser ms prudente Kalam, cualquier mnimo error y Assarhaddon sabr que ests vivo. Lo siento, pero es que no puedo soportarlo ms, los nervios me van a matar, le has visto? S, pero apenas hemos podido cruzar unas palabras. Maana por la noche vendr al campamento y podrs hablar con l dijo Kargicheng intentando ocultar su dolor. Te ha podido decir algo de mi familia? El comerciante sinti un nudo en el estmago. No, lo siento, como te he dicho antes, apenas nos hemos saludado dijo Kargicheng mientras iba aligerando el paso. Debemos darnos prisa, ya es tarde y maana es da de mercado. Nos espera un da muy duro.

Las lgrimas comenzaron a brotarle de los ojos, camin ms deprisa para evitar que Kalam le viera. El asirio le mir con preocupacin, extraado por la conducta huidiza del comerciante, y camin en silencio hacia el campamento. Kalam esperaba impaciente al asu del rey. Kargicheng le haba aconsejado que permaneciera todo el da en su tienda. Tena que ser prudente, al igual que Marlat le haba descubierto, cualquier otro podra hacerlo. Miraba constantemente fuera de la tienda esperando ver el ocaso del sol y la llegada de Imashar. Se habra casado Damkira? Mi hijo estara sano estudiando en palacio junto con los prncipes? Las preguntas se agolpaban en la mente del asirio, cada minuto que pasaba creca su impaciencia. Despus de aos de espera, por fin haba llegado el momento de reunirse con su familia. Oy ruido fuera de la tienda, asom la cabeza y vio que dos sombras se aproximaban entre la penumbra, pudo identificar al asu y al comerciante. El corazn se le sala del pecho cuando los dos hombres entraron en la tienda. Imashar amigo mo! exclam Kalam abrazando al mdico. Querido Kalam, creamos que habas muerto dijo Imashar con lgrimas en los ojos. Cuntos aos, por todos los dioses! Muchos, amigo mo, muchos Imashar tom asiento, estaba cansado . Cuando Kargicheng me dijo que seguas vivo mi corazn llor de gozo. Siento decirte que tienes mal aspecto te encuentras bien? No te preocupes por m, simplemente estoy algo cansado, los aos pesan sobre m como autnticos sillares de piedra. Kalam observ el semblante serio del mdico que sonrea forzado desviando la mirada. Qu ocurre Imashar? Se trata de mi familia, verdad? pregunt Kalam temindose lo peor. Sintate por favor le dijo Kargicheng. El asirio obedeci. Kalam, tengo que darte malas, muy malas noticias sobre tu familia. Qu ha pasado? pregunt Kalam, cogiendo con fuerza el brazo de Imashar. El mdico le mir, no encontraba la manera de decrselo. Por favor Imashar, dime lo que sea, pero dmelo ya, no puedo soportarlo ms suplic el asirio. Toma Kalam, bbete esto, te tranquilizar. Te contar lo que le ha pasado a tu familia le dijo Imashar dndole un vaso en el que haba aadido un tranquilizante.

Esper a que el sedante le hiciera efecto, haciendo caso omiso a las splicas de Kalam, que le apremiaba impaciente para que le contara lo que le haba ocurrido a su familia. Observ sus pupilas y fue consciente de que el bebedizo empezaba a hacer efecto. Respir hondo, mir a Kargicheng y aguantando las lgrimas narr la desgraciada historia. Ocurri el da que Artacomo lleg triunfante de su victoria sobre los cimerios. Hubo una gran fiesta y el rey bebi ms de la cuenta. Cuando los invitados se fueron, Assarhaddon sigui bebiendo, barruntado una idea que haba surgido en su cabeza. Abandon la sala del trono y se dirigi, se dirigi hacia la alcoba de Damkira. A pesar del tranquilizante que le haban proporcionado, Kalam se incorpor nervioso ante las palabras de su amigo. Ella estaba durmiendo y el rey la despert continu Imashar, con gran pesar en su corazn, pero con la obligacin de tener que hacerlo . Intent abusar de ella las lgrimas, incontrolables, comenzaron a aflorar, Damkira fue valiente y se resisti, pero el rey era ms fuerte, entonces el pequeo Nabui, debido a los gritos de su madre, se despert y valientemente comenz a golpear al rey El asu hizo una pausa, se senta incapaz de seguir hablando. Contina por favor suplic Kalam con los ojos hmedos. Assarhaddon le golpe tirndole al suelo, Damkira fue a socorrerle y pudo comprobar que, a pesar de haber recibido un fuerte golpe, se encontraba bien. Assarhaddon la cogi por la espalda y la arroj a la cama, y a cambio de salvaguardar la vida de su hijo, accedi a sus deseos. Pero antes le suplic poder llevar al pequeo a su dormitorio, para que sus ojos no fueran testigos de la violacin de su madre. El rey acept. Sigue orden Kalam, al que ya le corran las lgrimas por las mejillas. Damkira se acerc a Nabui y lo cogi entre sus brazos para tranquilizarlo el asu hizo una pausa. Desconozco que pas entonces por su cabeza, ni por qu lo hizo. Quiz, creyendo que habas muerto y ante la perspectiva de verse ultrajada y humillada por el rey, un sentimiento de angustia y soledad azotase su atormentada alma, quiz pensase que sin ti, la vida no tena ningn sentido y ni siquiera el chiquillo era suficiente motivo para seguir viviendo Imashar no poda continuar, un nudo en la garganta le impeda hablar. Kargicheng le puso la mano sobre el hombro y, con los ojos nublados por las lgrimas, intent consolarle. Por favor, sigue dijo Kalam, intentando aparentar una entereza de la que careca. No sin dificultad y despus de beber un vaso de agua, el mdico continu. Con el nio en brazos, Damkira corri hacia la ventana. Assarhaddon, viendo sus intenciones, se lanz hacia ella justo en el momento que saltaba por la

ventana con Nabui en su regazo. Estir su brazo e intent agarrar a Damkira, que ya se precipitaba hacia el vaco, pero slo consigui coger al nio. Damkira cay por la ventana, mientras que Assarhaddon sujetaba con fuerza la pierna de Nabui, que boca abajo, observ como su madre se precipitaba contra el suelo. Lo siento, Kalam le dijo Kargicheng tratando de consolar a su abatido amigo. Kalam sinti un fuerte mareo, intent levantarse pero no pudo. Casi se cae al suelo si no hubiera sido por la gil reaccin de Kargicheng. No haba conseguido asimilar lo que acababa de or. Sinti como su corazn se rompa en mil pedazos, como una parte de su alma le era arrebatada para siempre. Hundido en un mar de desesperacin y dolor, comenz a llorar. Damkira, Damkira, mi amor, mi vida comenz a susurrar entre sollozos. Kalam, amigo le dijo Kargicheng mientras le abrazaba. Dnde est Nabui? pregunt Kalam, recordando que Assarhaddon haba salvado su vida. Si el rey lo salv, debe estar vivo. Kargicheng e Imashar se miraron, entonces el asu cogi una jarra que contena el tranquilizante que haban proporcionado a Kalam, y se sirvi un vaso que bebi de un solo trago. La corte ocult la muerte de Damkira comenz a decir y slo los ms allegados al rey, dnde no me encontraba yo, saban lo que haba sucedido. A los familiares de Damkira se les dijo que se encontraba en Babilonia, junto con Nabui, y no deban preocuparse por ella, pues estaba bajo la proteccin de Assarhaddon. Pasados unos meses, y tras la negativa de la familia real de proporcionar ms informacin sobre el paradero de Damkira y su hijo, tanto su familia como la tuya desistieron, quedando ambos en el olvido. Assarhaddon enferm, martirizado por los remordimientos y, sintindose culpable tanto de tu muerte como la de tu mujer, haba cado en una fuerte nostalgia. Beba constantemente, apenas sala de su habitacin y tena horribles pesadillas. Pensaba que debido a sus graves pecados, los dioses le estaban castigando y no dejaba de autolesionarse, tena todo el cuerpo entumecido colmado de cuchilladas. La reina se reuni con Nisher-Sag, tenan que buscar una solucin al estado de salud del rey. Imashar se sirvi un poco ms de la infusin tranquilizante, y bebi un pequeo sorbo, senta sus efectos y tema que si beba ms, no estara en condiciones de terminar de contar lo sucedido. Nisher-Sag estaba convencido de que los dioses estaban castigando al rey, no obstante, haba enviado a la muerte al hombre que le salv la vida. El equilibrio del cosmos se haba roto y los dioses deban restaurarlo castigando a Assarhaddon y reclamndole ante su presencia. Esto por lo menos, era lo que pensaba el sacerdote, pero la reina madre tena otros planes. Qu planes? pregunt Kalam.

Nakiya no iba a quedarse de brazos cruzados, mientras que la enfermedad consuma a su hijo, inst al sacerdote para que preparase la doctrina de la sustitucin. La doctrina de la sustitucin? Imashar asinti. Cuando Assarhaddon me cont lo sucedido, habl con Nakiya y con NisherSag, quera que me confirmaran si era cierto lo que el rey me haba contado. Por desgracia as fue. Ahora amigo Kalam, permteme que te cuente lo que le sucedi al pequeo dijo Imashar. El asu comenz a narrar la historia tal y como sus protagonistas se la haban relatado. He aqu los sucesos que acontecieron al hijo de Kalam, despus de la muerte de Damkira. La reina madre esperaba al sacerdote en la sala del trono, vesta una tnica de color blanco, y cubra sus hombros con un manto prpura terminado con flecos, y adornado con elementos geomtricos. El sacerdote, tal y como era habitual, vesta una larga tnica ocre sin mangas. Saludos, mi reina. Saludos, sacerdote, te he hecho llamar para buscar una solucin a la enfermedad del rey, si sigue as pronto morir dijo directamente la reina madre. El sacerdote pase por la sala con las manos entrelazadas en la espalda. Estaba preocupado, los planes no estaban saliendo como l, en un principio, se haba imaginado. Los dioses le estn castigando, mi seora, poco podemos hacer. No voy a estarme quieta mientras mi hijo se autodestruye, algo tenemos que hacer! grit desesperada Nakiya, tena los ojos hmedos. Los dioses estn muy irritados. Muchos corderos tendrn que ser sacrificados para poder contener su ira. Prepara la doctrina de la sustitucin orden ms serena la reina. Mi seora, no creo que en este caso sea til, el dao se lo est haciendo el mismo. La reina le mir con autoridad. S, pero a travs de los dioses. Quiero transferir su maldicin a otra persona, as mi hijo quedar libre. Queris que otra persona, en lugar de un objeto o un animal, haga de sustituto del rey? pregunt incrdulo el sacerdote.

Creo que es la nica manera y te necesito a ti para que hagas todos los preparativos. Ya tenis el sustituto? S, ya he elegido uno. Ahora vete y prepara lo que necesites, no tenemos tiempo que perder. Nisher-Sag, se despidi de la reina y rpidamente, se dirigi hacia el templo de Shamash. Haca muchos aos que no realizaba el rito de la sustitucin y necesitaba refrescar su memoria. Adems, en este caso, el sustituto iba a ser otra persona en lugar de un animal o una figura de arcilla, que era lo ms habitual. El sacerdote entr raudo al templo y se dirigi a la pequea biblioteca donde guardaba cientos de tablillas de arcilla, conocimientos ancestrales se hacinaban en esa pequea sala. Escritas en forma de cua sobre pequeas tablillas de arcilla, se depositaba todo el conocimiento y sabidura del imperio. Tard poco tiempo en encontrar lo que estaba buscando. Inmediatamente se puso a leer. La doctrina de la sustitucin; todo mal puede ser transferido de un cuerpo a otro como si fuera un recipiente. El mal se puede transferir a una figura de cera, arcilla, madera, a un animal o, en casos de extrema gravedad, a un hombre. El sustituto debe vivir con el enfermo, dormir con el enfermo, comer con el enfermo, el sustituto y el enfermo deben ser uno solo. Una vez conseguido que el enfermo y el sustituto sean uno, se realizar el ritual de la transferencia. El mal, desorientado, confundir al enfermo con su sustituto, y se transferir a ste poseyndole y contagindole toda su pestilencia. De esta forma, el alma del endemoniado quedar libre y su enfermedad ser curada. El sacerdote termin la lectura de la ltima tablilla, ya saba todo lo que necesitaba para la realizacin del ritual. Al da siguiente se iniciara el rito de la doctrina de la sustitucin. La reina entr en la alcoba del rey, Assarhaddon se encontraba tirado en el suelo sobre un charco de sangre, pareca muerto. Nakiya se agach para auxiliarle, logr darle la vuelta y pudo comprobar que an segua vivo. Hijo mo me oyes? Sssi, ma madre susurr. Vamos a salvarte, vamos a quitarte este mal que te est destruyendo, pero necesito tu ayuda. Quieres volver a ser l de antes? Quieres que este mal te abandone para siempre? pregunt la mujer entre sollozos. El rey asinti con dificultad, la reina madre hizo llamar al sacerdote, que entr en la alcoba acompaado por varios asistentes y por el sustituto. El mal que te posee maana desaparecer dijo el sacerdote. Pero antes debemos desconcertarle para que abandone tu cuerpo y penetre en el del sustituto. Ests ensangrentado, ests ebrio y ests dbil, debemos ensangrentar, debemos emborrachar y debemos debilitar a su sustituto. Tradmelo! orden.

Dos asistentes llevaron al sustituto frente al sacerdote. El pequeo Nabui estaba aterrorizado. No entenda nada de lo que estaba ocurriendo. Esa misma maana, dos hombres entraron en su habitacin y se lo llevaron. Les pregunt adnde le llevaban pero no le contestaron, simplemente le ordenaron que se callara. Ahora se encontraba frente al sacerdote. Unas tmidas lgrimas comenzaron a correr por sus mejillas. El sacerdote cogi una copa de vino y se la dio a beber al nio. Nabui, al probar su sabor amargo, lo escupi y se neg a seguir bebiendo. Los asistentes tumbaron al pequeo en el suelo y le colocaron un embudo en la boca. El sacerdote comenz a verter poco a poco el vino en el embudo, haciendo pequeas pausas para dejarle respirar. Despus de varias copas de vino, el sacerdote mir los ojos del nio y observ sus mejillas. Mand a los asistentes que le levantaran pero era imposible, cada vez que intentaron ponerle en pie, caa al suelo. Se encontraba completamente ebrio. Despus, el sacerdote cogi un pual y comenz a realizar leves cortes por todo el cuerpo de Nabui, que comenz a sangrar de forma copiosa. El pequeo no protest, estaba profundamente dormido. Ahora el sustituto ya est ebrio, ya est ensangrentado y ya est dbil dijo el sacerdote. Esta noche dormiris juntos, enfermo y sustituto. Maana al amanecer vendremos a recogeros. Los asistentes llevaron a la cama tanto a Assarhaddon como a Nabui. El sacerdote les vel durante toda la noche y, si en algn momento Nabui, recobraba el conocimiento y se quejada del dolor, volvan a ponerle el embudo en la boca y verter vino en ella. Nisher-Sag observaba ambos cuerpos, deban de estar en las mismas condiciones para confundir al mal, por eso, cuando vio que Assarhaddon ya no sangraba, no dud en coger su pual y realizarle algunos cortes. El rey apenas protest y sigui bebiendo durante prcticamente toda la noche. La maana siguiente antes del amanecer, el sacerdote, junto con sus asistentes, baj al nio y al rey a los jardines del palacio. Nabui, se encontraba agotado, lloraba, le dola todo el cuerpo y vomit en varias ocasiones. El rey estaba en trance, como si todo a su alrededor fuera irreal. Los asistentes comenzaron a cavar una fosa, mientras el sacerdote realizaba extraos cnticos. La reina Nakiya observaba todo a cierta distancia, no quera estar cerca del mal cuando ste se transfiriese de un cuerpo a otro. Cuando los asistentes terminaron la tumba, Nabui fue introducido en ella y dcilmente fue tumbado por el sacerdote. Inmediatamente despus, el rey se introdujo en la fosa y se tumb al lado del nio. El sacerdote cogi un cuchillo de palo que le entreg un asistente e hizo el ademn de degollar al rey, acto seguido, cogi otro cuchillo de hierro y degoll al pequeo Nabui. No! exclam Kalam fuera de s. Mi hijo no! y cay abatido al suelo en un mar de lgrimas. Kalam haba escuchado con el corazn destrozado el relato de Imashar, aguantando el dolor que le ocasionaba conocer el sufrimiento que haba padecido su hijo. Con lgrimas en los ojos, intent soportar toda la angustia pero no pudo. Era demasiado para l, su mujer y su hijo estaban muertos y jams volvera a verlos. Llor desconsolado, destrozado, senta como le flaqueaban las piernas, como todo daba

vueltas a su alrededor. Imashar le ofreci otro vaso con tranquilizante pero lo rechaz. Se sec las lgrimas y, despus de respirar hondo, inst a Imashar que continuara. Kalam, ya sabes lo que le sucedi a tu hijo, intenta ahorrarte ms sufrimiento le dijo el asu, con lgrimas en los ojos. Imashar, debo saber lo que le pas a mi hijo, tengo derecho a saberlo. Por favor, no me prives de lo que en justicia debo saber dijo Kalam, cogindole de los hombros y suplicando con la mirada. El asu no se pudo negar y continu la triste historia. La sangre comenz a brotar del cuello del nio mientras se agitaba tumbado en la fosa. El rey permaneca quieto, impertrrito, mirando hacia el cielo, ni siquiera senta como la tibia sangre del nio mojaba sus ropas. Cuando Nabui ya estaba muerto, le cogieron y se lo llevaron al palacio. Otros asistentes se llevaron a Assarhaddon al palacio en camilla, como si tambin estuviera muerto. Colocaron los dos cuerpos sobre una gran mesa en la sala del trono. All, los dos cuerpos fueron limpiados y perfumados. El pequeo Nabui fue vestido con las mejores ropas del rey mientras que a Assarhaddon le vistieron con un traje de ceremonias. Una vez que ya estaba preparado el cuerpo del pequeo, fue transportado a la cripta del palacio donde eran enterrados todos los miembros de la casa real. Nabui fue colocado en la tumba. Siguiendo la tradicin funeraria asiria, le pusieron de lado y con las piernas dobladas, como si estuviera dormido. Junto a l, el sacerdote deposit varias joyas, cilindrosellos, pesas de balanza y huesos de animales quemados provenientes de un sacrificio en su honor. Oh gran Alatu, diosa de los difuntos, recibe a nuestro rey y permite que su alma traspase este mundo de vivos y alcance tu reino! comenz a decir el sacerdote. Oh gran En-ki, dios de la sabidura, anota en tu sagrada tabla el nombre de nuestro glorioso rey y que su destino sea el ms placentero de entre los muertos! Oh gran Nergal, dios del inframundo, no permitas la entrada de nuestro rey a tu tenebroso reino! Continu el sacerdote varios minutos invocando a varios dioses asirios hasta que comenz a arrojar en la fosa flores y perfumes. Despus, los asistentes comenzaron a echar tierra sobre el cuerpo inerte del nio. Cuando finaliz el entierro de Nabui, se dirigieron a la sala del trono donde an se encontraba Assarhaddon. El sacerdote entr en la estancia y encontr a Assarhaddon en trance, con la mirada perdida. Te imploro diosa del infierno Ereskigal, esposa de Nergal, dejes libre a este enfermo rez el sacerdote, poniendo sus manos sobre la cabeza de Assarhaddon Un ser vivo igual que l, identificado con el rey por medio del contacto, pues han pasado la noche juntos, asimilado con l, pues los dos los han sido degollados y vestidos con los mismos ropajes, ha sido sacrificado y hemos proclamado su muerte. El enfermo no tiene nada que temer y queda libre, pues su mal se ha transferido al cuerpo del sustituto! Assarhaddon, eres libre, ahora vete y descansa dijo el sacerdote en un susurro.

El rey continuaba con los ojos en blanco y tuvieron que llevrselo entre varios asistentes a su dormitorio. Permaneci en estado catatnico durante varios das. Nakiya no permita que nadie se acercara a l, ni siquiera su mujer Zukatu. Ella le alimentaba y le lavaba. Un buen da, ya bien avanzada la primavera, Assarhaddon despert de su profundo sueo. Madre? pregunt confuso. Hijo mo! Qu ha pasado? Nada, hijo mo, nada dijo la reina madre, con los ojos envueltos en lgrimas. Te encuentras bien? Un poco cansado, pero creo que estoy bien. Los dioses nos han perdonado, hijo mo dijo Nakiya, echndose en el regazo del rey y llorando como nunca lo haba hecho.

Captulo XXXI
Las tropas asirias se encontraron con las egipcias a pocos kilmetros de Gaza. El rey Sil-Bal recibi con jbilo la llegada de sus ansiados aliados. Sin ms dilacin, sali en su busca acompaado por cinco mil jinetes. Se sorprendi al comprobar que era el joven prncipe Sin-Iddina-Apla quien diriga las tropas, a su derecha se encontraba Kishdar. Saludos, prncipe heredero salud el rey de Gaza. Es un placer volver a verte Kishdar. Saludos, rey de Gaza salud el prncipe. Los dioses te guarden rey Sil-Bal, nos alegramos de haber llegado a tiempo tenemos noticias sobre las tropas egipcias? S, y no son precisamente buenas. A los cinco mil soldados que se encontraban al sur de la ciudad, se les han unido otros diez mil, ms o menos. An somos superiores dijo el prncipe. S, adems podis contar con cinco mil de mis jinetes, es lo menos que puedo hacer. Al fin y al cabo estamos aqu para proteger tu ciudad le dijo Kishdar mostrando una sonrisa cnica. Y las fronteras de Asiria respondi un no menos cnico Sil-Bal. Las tropas asirias acamparon al norte de la ciudad, descansaron durante dos das y se prepararon para la batalla. El ejrcito asirio march hasta que se encontr frente a los egipcios. El prncipe los diriga, a su derecha se situ el general Kishdar y a su izquierda el rey Sil-Bal. Las tropas egipcias estaban bien organizadas en divisiones y situaron a los mercenarios nubios y a los bravos shardana en la vanguardia del ejrcito. La caballera protega los flancos y los carros de guerra la retaguardia. El prncipe estaba impaciente por comenzar el combate pero, Al carecer de experiencia, fue Kishdar quin comandaba el ejrcito. El general se asegur que todas las lneas estuvieran bien organizadas y preparadas para el combate. Entonces orden a la vanguardia que avanzara hacia el enemigo. Dio una sola orden y la infantera pesada avanz hacia los egipcios. Detrs, le seguan los arqueros protegidos por la infantera ligera, que golpeaba con fuerza los escudos con sus espadas de hierro. Una lluvia de flechas cay sobre la infantera pesada y Kishdar orden a la caballera de Sil-Bal que la protegiera cargando contra los arqueros egipcios. Cundo voy a entrar en batalla? le pregunt impaciente el prncipe.

Seor, mi obligacin es proteger su vida. Hoy no luchar. Cmo? le pregunt confuso. Le promet a la reina madre Nakiya que su alteza real no luchara en esta batalla. Soy el prncipe heredero y te ordeno que entremos en combate! le espet enfurecido. El general guard silencio e ignor la orden del prncipe. Furioso, Sin-IddinaApla fustig a su caballo y carg a toda velocidad contra la infantera egipcia. No! grit Kishdar y se dirigi a proteger al prncipe. Soldados, el prncipe nos necesita! grit el capitn de la guardia real y cientos de jinetes se dirigieron hacia Sin-Iddina-Apla. El prncipe luch con valenta, desde su caballo golpeaba con fuerza a los soldados egipcios, que caan muertos bajo los cascos de su caballo. Kishdar estaba a su lado y no le perdi de vista ni un solo instante. La embestida de Sin-Iddina-Apla espole al ejrcito asirio, que carg con furia contra las tropas egipcias. Los soldados nubios intentaron aguantar las embestidas, pero tuvieron que ceder y se batieron en retirada. En cambio, los shardana mantuvieron la posicin. Kishdar orden a los arqueros que vaciaran sus carcajes sobre ellos, pero se protegieron bien con sus escudos haciendo intil el ataque asirio. Enviad los carros contra los shardana, nosotros les cerraremos la retaguardia orden Kishdar. El capitn de carros carg a toda velocidad sobre los shardana llevndose por delante a todos los soldados que se encontraba por el camino. Los egipcios huan despavoridos y no fueron pocos los que cayeron aplastados bajo las ruedas asirias. Los shardana aguantaron la posicin, se protegieron con los escudos y se defendieron con sus largas lanzas. El prncipe, con los ojos inyectados en sangre, se dirigi hacia los mercenarios gritando con su espada en alto. Soldados, proteged al heredero! grit Kishdar. El prncipe embisti con su caballo y choc contra los escudos de los shardana que mantuvieron la posicin en todo momento. Un mercenario clav su lanza en el costado del caballo de Sin-Iddina-Apla provocando su cada. Varios soldados asirios fueron a su encuentro y le rodearon. Malditos, auxiliar al prncipe! orden Kishdar, que le haba perdido de vista. Los shardana, al ver cado al prncipe, abrieron sus filas y de golpe, varios soldados corrieron, lanzas en ristre, hacia su posicin. La infantera asiria cedi bajo la fuerte carga de los mercenarios. Sin-IddinaApla, consigui levantarse y se defendi como pudo de las acometidas enemigas. Los carros de guerra asirios tuvieron que retirarse, haba demasiados muertos en el suelo y se movan con dificultad. Varios

soldados protegan al prncipe cuando Kishdar lleg a su altura acompaado por varias decenas de jinetes. Los shardana, que haban abierto sus filas para dejar salir a los soldados, vieron con horror como esa fisura era aprovechada por Kishdar y su caballera para destrozar su formacin. Un jinete entreg un caballo a Sin-Iddina-Apla que avanz con ferocidad hacia los shardanas. No prncipe, vuelve de una maldita vez a la retaguardia, por tu culpa nos van a matar a todos! le orden Kishdar, mientras coga sus riendas. La autoridad de Kishdar sorprendi al prncipe, que obedeci a regaadientes. Jinetes, proteged al prncipe y acompaarlo a la retaguardia, el resto, seguidme hacia la victoria! El prncipe fue conducido a la retaguardia, mil jinetes le protegieron. Mir con envidia como Kishdar destrozaba las divisiones egipcias que huan aterradas. Los shardana, al ver como los nubios y los egipcios abandonaban el combate, se rindieron. Saban que no seran ejecutados, al ser buenos guerreros, les daran la opcin de unirse al enemigo. En cambio, los nubios eran conscientes que en caso de ser capturados, seran ejecutados de forma inmediata y corran despavoridos dejando atrs sus escudos forrados de piel y sus largas lanzas. La victoria fue total y el botn cuantioso. Agotado, Kishdar lleg al campamento donde le esperaba un enfurecido prncipe. La reina madre ser informada de tu insubordinacin, has insultado al prncipe heredero y sers duramente castigado por ello! le espet, sin esperar a que bajara del caballo. Tena que hacerlo dijo Kishdar mientras descabalgaba. Mira a tu prncipe cuando te habla! El general se dirigi hacia Sin-Iddina-Apla. Mi prncipe, he sido nombrado comandante en jefe de este ejrcito por la reina madre, en el campo de batalla quienes tienen que dirigir a las tropas son los generales. Cuando su majestad tenga la experiencia suficiente, dirigir ejrcitos muy superiores a ste, pero mientras tanto, seremos los generales quienes lo hagamos. Su majestad ha puesto en peligro su propia vida y la de muchos soldados. Esto no es un juego, la victoria o la derrota dependen de tomar siempre las mejores decisiones y debemos guardarnos la pasin o los impulsos cuando nos acostemos con las mujeres. En el campo de batalla hay que tener la cabeza muy fra, los errores se pagan con la vida. Sil-Bal observaba con atencin la discusin entre el general y el joven heredero. Sin-Iddina-Apla le mir con odio. Aunque en el fondo de su corazn saba que el general tena razn, no toleraba la humillacin pblica que supona que un ser inferior le dijera lo que tena que hacer y cmo comportarse en el campo de batalla.

Lo importante es que la victoria ha sido nuestra, para mayor honor y gloria de Asiria. Felicidades, joven prncipe, has luchado con valor y coraje intervino Sil-Bal, intentando calmar los nimos. Sin-Iddina-Apla, le mir con desprecio y se march acompaado por la guardia real. Es valiente y se defiende muy bien con la espada, pero es impulsivo y temerario dijo Sil-Bal, mientras observaba como se retiraba el prncipe. Tiene la soberbia propia de los reyes, si no la pule, nunca ser un gran general dijo Kishdar, sin reparar en que su interlocutor era el rey de Gaza. Esta noche haremos una gran fiesta y celebraremos esta gran victoria. Maana habr una competicin de carros, espero contar con la participacin de algn auriga asirio dijo Sil-Bal, fingiendo no haberle escuchado. Veremos dijo secamente Kishdar, mientras se suba al caballo. No olvidaba como se comport Sil-Bal con el ejrcito asirio, durante la campaa de Artacomo contra Egipto. El palacio de Gaza se visti con sus mejores galas para recibir a los numerosos invitados. Una larga mesa presida la sala del rey, y los asistentes a la cena fueron tomando asiento. Ms de doscientos comensales, entre los que se encontraban importantes funcionarios, militares, ricos comerciantes, nobles y altos sacerdotes, celebraron la victoria sobre las tropas egipcias. Acrbatas, danzarinas y bufones, amenizaron la celebracin y la suave msica del lad les acompa durante toda la velada. Carne de cabra y de cordero especiada, palomo, venado, faisn y todo tipo de quesos, componan los manjares que hicieron las delicias de los comensales. Sikarurestu, hidromiel y el sabroso vino fenicio, regaron sus sedientas gargantas. Sil-Bal estaba pletrico, durante das haba observado los movimientos de los egipcios tomando posiciones y estudiando las defensas de la ciudad. Haba odo que Assarhaddon se encontraba gravemente enfermo, y tema que en palacio nadie tomase la decisin de acudir en su ayuda. Cuando vio la llegada de sus aliados pudo respirar aliviado. Una vez ms, su ciudad haba evitado un enfrentamiento directo con las poderosas tropas egipcias. El rey de Gaza presida la mesa de ceremonias, a su derecha se sent el joven prncipe Sin-Iddina-Apla y a su izquierda el general Kishdar. Despus de la discusin entre el prncipe y el general, haba pensado que era ms prudente mantenerlos a cierta distancia para evitar ms enfrentamientos. La gente beba y coma sin moderacin, estaban felices y deseaban celebrarlo. El rey de Gaza cogi su copa de vino y se levant. Las voces fueron callando hasta que se hizo el silencio y Sil-Bal tom la palabra. Queridos invitados, esta fiesta se celebra en honor a nuestros amados aliados asirios y especialmente en honor al prncipe heredero. Sin su valenta y arrojo, dudo mucho que hubiramos podido conseguir una victoria tan aplastante! exclam Sil-Bal. Viva el prncipe, viva Asiria! Todos vitorearon y aclamaron al prncipe, que les observaba con satisfaccin. Mir a Kishdar y sonri, el general le salud levantando la copa.

La gloria es tuya le dijo el general. Pero tuya ha sido la victoria dijo el prncipe con desazn. En la prxima batalla, yo dirigir las tropas. Debis dejaros aconsejar por los expertos y mandar las tropas nicamente cuando os sintis preparados. Los errores en el campo de batalla cuestan vidas, incluso imperios, no lo olvidis intent mediar Sil-Bal. Soy el prncipe heredero de Asiria, yo decidir cuando estar o no, preparado para dirigir a mis ejrcitos. Sil-Bal mir a Kishdar, que neg con la cabeza. El prncipe era valiente, pero testarudo y vanidoso. No haba nada que hacer, Sil-Bal cambi de tema. Maana se celebrar una carrera de carros en honor a nuestro dios Adn, espero contar con la participacin de algn auriga asirio. Cuenta con ello, el mejor de nuestros aurigas participar en la carrera. Yo quiero participar dijo el prncipe. Los dos hombres le miraron sorprendidos. Mi seor, las carreras de carros son muy peligrosas, los accidentes son habituales y nos son pocos los aurigas que mueren o quedan mutilados dijo Kishdar. No te estoy pidiendo permiso, maana participar en la carrera te guste o no. Como deseis. El sol asomaba entre las colinas cuando los carros se preparaban para la salida. La carrera se iba a disputar en un anfiteatro situado extramuros de la ciudad. De forma ovalada, estaba construido con sillares de adobe y poda dar cabida a ms de siete mil espectadores. En el centro de la arena, un largo muro de piedra decorado con las esculturas de antiguos reyes de Gaza, formaba los carriles por donde discurra la carrera. Ocho aurigas participaban en el torneo. Sin-Iddina-Apla estaba nervioso, era hbil con el carro y haba visto numerosas carreras, pero slo haba participado en alguna de exhibicin. A su derecha, se encontraba el oficial asirio designado por Kishdar. Su misin no era ganar la carrera, si no intentar proteger al prncipe de cualquier accidente. El pblico gritaba exaltado y animaba a aquellos por los cuales haba apostado. Cuando ya todo estaba preparado para la carrera, Sil-Bal se levant y dirigi unas palabras a los espectadores. Pueblo de Gaza, como cada ao desde el inicio de los tiempos, celebramos esta carrera en honor a nuestro dios Adn. En esta ocasin me complace enormemente poder disfrutar de la presencia de nuestros aliados asirios! exclam Sil-Bal. Adems, el prncipe heredero al trono, ha tenido a bien participar en la carrera, lo que da fe de su coraje y valor!

Todo el pblico grit el nombre del prncipe y ste salud agradecido. Si-Bal levant las manos para pedir silencio. La carrera finalizar cuando el auriga ms rpido complete un total de diez vueltas! Aurigas, preparad vuestros carros! Sin-Iddina-Apla, como otros aurigas, tuvo problemas en dominar a sus caballos. El nerviosismo del pblico les haba contagiado. Con dificultad, se situaron todos en la lnea de salida. Por Adn, que comience la carrera! grit Sil-Bal. Los aurigas fustigaron con fuerza los caballos, que galoparon a toda velocidad. El prncipe, debido a su falta de experiencia, sali algo retrasado, vigilado de cerca por el oficial asirio. Sin-Iddina-Apla le mir enfurecido, Kishdar le haba puesto una niera incluso en una carrera de carros. Los aurigas tomaron la primera curva a izquierdas, levantando una enorme columna de polvo y arena. Un auriga, cegado por el polvo, choc contra uno de los muros destrozando su carro y cayendo al suelo. Inmediatamente aparecieron varios asistentes, que retiraron raudos tanto al herido como los restos del carro. Kishdar observaba inquieto al prncipe, cada vez ms crecido y temerario en sus adelantamientos. No le gusta perder y har lo imposible por ganar esta carrera dijo el general. Nuestros aurigas son muy hbiles y no les ser fcil darles alcance. Es lo que me temo, fustigar hasta el lmite a los animales y correr riesgos innecesarios. Es un imprudente. Es joven e impulsivo, el tiempo templar su mpetu dijo Sil-Bal. Dieron cinco vueltas al anfiteatro. El prncipe miraba con desesperacin como se alejaba de los primeros carros. Se encontraba en cuarta posicin, una vergenza para el futuro rey. Fustig con fuerza a los caballos y se acerc al carro que le preceda. Estaban doblando la curva e intent adelantarle por el interior del muro. Est loco, si no frena los caballos se chocar contra el muro! exclam Kishdar levantndose de su asiento. Sin-Iddina-Apla no slo no fren su carro sino que les fustig an con ms fuerza. Al doblar la curva, el carro que le preceda le cerr no dejndole espacio al prncipe, que intent frenar su carro tirando con fuerza de las riendas. Pero fue demasiado tarde, la rueda izquierda roz con el muro desestabilizando al carro. El prncipe perdi el control y choc con estrpito contra el muro. Su cuerpo cay al suelo en el momento en el que el auriga asirio, que tena que proteger su vida, le adelantaba. Intent esquivarle, pero no lo consigui, su carro pas por encima del joven dejndole inerte sobre la arena, semioculto en una nube de polvo.

Captulo XXXII
La caravana se diriga a Harran, los comerciantes haban cruzado el ro Habur y se encontraban a pocos kilmetros de la ciudad consagrada al dios-luna. Kalam permaneca tumbado en una carreta, Imashar le haba entregado a Kargicheng suficiente tranquilizante para que Kalam permaneciera sedado durante varios das. Cuando Imashar termin de contarle la triste muerte de su hijo, jur que matara a Assarhaddon con sus propias manos y si no fuera por el fuerte sedante que el asu le dio a beber, se habra dirigido, daga en mano, a palacio en busca de venganza. Por suerte para el asirio, el fuerte tranquilizante le hizo pronto efecto y cay desmayado al suelo pocos metros despus de salir de la tienda. Desde entonces, y por su seguridad, permaneca sedado siendo constantemente velado por Kargicheng y sus asistentes. Ya haban pasado siete das desde el fatdico momento en el que Kalam, supo de la desgraciada suerte de su familia y el comerciante decidi que no era necesario suministrarle ms sedante. Se encontraban lo suficientemente lejos de Nnive como para que intentara regresar y consumar su amenaza. Kargicheng diriga el carro en el que se encontraba Kalam, cuando ste se despert. Dnde estamos? pregunt confuso. Nos dirigimos a Harran le respondi el comerciante. Te encuentras bien? Me duele la cabeza. Pronto se te quitara el dolor. Quiero volver a Nnive dijo Kalam, intentando levantarse. Sabes que no debes, tienes que olvidarte de Nnive y todo lo que esta ciudad representa. Le matar. La venganza no te devolver a tu familia. Kalam neg con la cabeza. Djame aqu! le espet. Olvdalo, te mataran y jur proteger tu vida. El asirio intent levantarse pero no pudo, estaba atado al camastro. Destame!

Lo har en su momento. Entiendo tu dolor, pero la vida debe continuar. Nunca conseguiras matar a Assarhaddon y si vuelves a Nnive lo nico que vas a lograr es que te maten. Debes vivir por ti y por tu familia. Tu mujer y tu hijo perviven en tu recuerdo, debes honrarles por su memoria. La venganza es el camino de los perdidos. No quiero vivir, si he soportado todos estos aos de sufrimiento y agona, ha sido por la esperanza de poder reunirme con ellos. Ahora estn muertos y nada tiene sentido, mi vida no tiene sentido. Slo quiero que la muerte me llame y arranque mi alma de este mundo de injusticias y desgracias. Debes vivir, por ti y por tu familia, olvida la venganza Kalam, y olvida la muerte. Ging-Liu dijo que los dioses me haban encomendado una misin y ahora veo claramente cul es; matar al tirano. Asesinar nunca puede ser una misin ordenada por los dioses Kalam ri con amargura. Nuestros dioses son crueles, son asesinos y vengativos. Tu dios es distinto, es como el dios de los medos, un dios justo, pacfico, que ama a su servidores. Nosotros vivimos para servirles a ellos, esa es la gran diferencia. Para ellos no somos ms que un juego, un entretenimiento y por lo que veo, conmigo estn entretenindose de lo lindo. Kargicheng le mir con pena. Tu dolor te ciega y no te deja ver lo evidente, espero que el tiempo pueda curar tus heridas y aliviar tu atormentada alma. Mi alma estar ms aliviada cuando la sangre de Assarhaddon ensucie el brillo de mi daga. Pronto alcanzaremos Harran, cuando lleguemos all, hablaremos dijo Kargicheng, con la esperanza de que el asirio cambiara de opinin durante el camino. Est bien, me encuentro cansado, muy cansado. Espero encontrarme mejor cuando lleguemos a Harran y entonces volver a Nnive dijo Kalam, firme en su decisin. La ciudad de Harran recibi con agrado y entusiasmo la llegada de la caravana. Sus habitantes cruzaron raudos las murallas de la ciudad y se dirigieron al mercado que Kargicheng y los suyos, montaron en pocas horas. Era la ltima ciudad de importancia que el yuezhi visitara antes de llegar a Tiro y quera hacer el mayor negocio posible. Paseaba entre los tenderetes, cuando fue avisado por uno de sus sirvientes, Kalam reclamaba su presencia. Se dirigi hacia el campamento donde se encontraba el asirio. Durante todo el viaje, Kalam le haba insistido en su deseo de volver a Nnive y el comerciante se haba negado una y otra vez, saba que su regreso a la capital asiria slo podra significar su muerte. Kalam nunca intent escapar, tampoco se encontraba preso y era muy libre de irse cuando quisiera, pero senta que tena una obligacin con

Kargicheng y huir de la caravana, aprovechando la complicidad de una noche sin luna, no sera lo ms honesto. Tena una obligacin y un deber con el comerciante, que al fin y al cabo, le haba protegido y ayudado durante todo el viaje. Kargicheng entr en la tienda de Kalam y le encontr colocando sus cosas en una alforja. Veo que insistes en tu marcha le dijo con resignacin, nada ms entrar en la tienda. Debo irme y lo sabes. Le promet a Ging-Liu que te protegera, no puedo permitir que te vayas. Has cumplido con creces tu promesa. Recuerda que le dijiste a Ging-Liu que me llevaras sano y salvo a Nnive y as lo has hecho. Has cumplido con tu palabra y ahora debo marcharme. Yo debo cumplir con mi destino. El comerciante se acerc a Kalam y le cogi de los hombros. Amigo Kalam, durante todo este tiempo te he cogido un gran aprecio, te considero ms que un amigo y no quiero que te ocurra nada malo. Si te dejara marchar, mi conciencia no estara tranquila y me considerara culpable de todo lo que te pudiera ocurrir. No soy tu prisionero, soy libre para marcharme cuando quiera y t lo sabes. Te debo mucho amigo Kargicheng, y por eso quera hablar contigo antes de volver a Nnive. Mi destino est enlazado con el de mi mujer y mi hijo. Si muero, ser feliz porque me reunir con ellos y si tengo xito, har justicia y vengar su muerte. En cambio, si marcho contigo a Tiro y luego vuelvo a Gushi, ser mi conciencia la que no duerma tranquila. Por la noche tengo pesadillas dijo Kalam movindose nervioso por la tienda, sueo con la muerte de mi mujer y mi hijo. Veo el rostro de Damkira destrozado por el golpe contra el suelo y a mi hijo ensangrentado, vestido con las ropas del rey llamndome mientras NisherSag le entierra vivo. Tengo miedo a dormir, todos los das las pesadillas asaltan mi sueo impidindome el descanso. Kalam se sent en el camastro y comenz a llorar. Kargicheng le mir con pena, se sent a su lado y le abraz. Entiendo tu desesperacin, pero tengo que decirte que tu alma nunca descansar en paz, aunque acabes con la vida del rey. Debes asumir la prdida, por muy dolorosa que sta sea y continuar con tu vida. Debo marchar dijo Kalam, entre jadeos. Nada puedo hacer por impedrtelo, nada puedo hacer para evitar que regreses a Nnive dijo el comerciante levantndose. Comprendo tus sentimientos y creo que no tengo ms opcin que dejarte marchar, pero permteme ayudarte en todo lo que pueda. Esprame aqu, ahora vuelvo. Kargicheng asumi que no poda evitar que su amigo se marchara. Su dolor era demasiado fuerte y si continuaba su viaje con l, posiblemente enfermara. Sali de la tienda regresando unos minutos ms tarde.

Toma este documento le dijo Kargicheng, es el salvoconducto que me entreg Nigirsu y que te permitir sortear las patrullas militares y cruzar las murallas de Nnive sin problemas. Kalam le mir agradecido. Tambin toma estas ropas, es la vestimenta habitual del representante de un importante mercader dijo Kargicheng dndole una bolsa que contena una tnica de lino blanco. Fuera hay un caballo medo esperndote. Un mercader vestido con ropas caras y cabalgando un neseo no despertar sospechas. No puedo aceptar regalos tan caros protest Kalam. No es un regalo, es un prstamo. Quiero que me lo devuelvas le dijo Kargicheng con una sonrisa, pronto partiremos a Tiro, pero haremos el mismo viaje de vuelta a Gushi y espero que podamos encontrarnos por el camino. Kalam se acerc a Kargicheng y le dio un fuerte abrazo. Las lgrimas corran por las mejillas de ambos, eran conscientes que salvo un milagro, esos seran sus ltimos momentos juntos. Toma estas monedas, te permitir subsistir durante unos das. No s cmo puedo darte las gracias. Has hecho tanto por m dijo Kalam, an con lgrimas en los ojos. Yo s lo s, vuelve vivo amigo mo, vuelve vivo. Kalam se visti con sus nuevos ropajes, prepar su alforja y sali de la tienda. Subi al neseo y con los ojos hmedos se despidi de su amigo. Tuvo un viaje tranquilo, se cruz con varias patrullas militares, que le dejaron paso nada ms ensearles el salvoconducto de Nigirsu. Pocos das despus, se encontraba de nuevo frente a las murallas de Nnive. Cruz la puerta de Shamash sin mayores problemas y se dirigi hacia el palacio. Sin saber muy bien qu hacer, se acerc al oficial de guardia. Saludos, oficial, mi nombre es Afarat y vengo a ver a Imashar, asu de su alteza real el gran rey Assarhaddon dijo Kalam, con rostro preocupado y utilizando su antiguo nombre de esclavo. El oficial se acerc a Kalam y le mir de arriba abajo con desconfianza. Y por qu iba a molestar al mdico del rey? pregunt. Quiz por esto dijo Kalam mostrndoles unos siclos de plata, pero si no fuera suficiente motivo, tal vez este otro tambin ayude aadi, mostrando el salvoconducto de Nigirsu. El oficial cogi rpidamente las monedas mirando de reojo a los dems guardias, no tena intencin de compartir el botn. Tom el salvoconducto y fingi

leerlo. Kalam ocult una sonrisa, lo haba cogido al revs. Cuando termino de leer el salvoconducto, el oficial asinti y avis a uno de los guardias. Soldado llama a Imashar, tiene una visita, un tal Afarat le espera dijo el oficial mientras le entregaba el salvoconducto. Gracias. A los pocos minutos, apareci un desconcertado Imashar, no conoca a nadie con ese nombre. Cuando vio que quin le esperaba era Kalam, su corazn casi le dio un vuelco. Saludos, querido Imashar, perdona que venga sin avisar, pero necesito de tus servicios le dijo angustiado Kalam. Saludos, Afarat, es un placer verte dijo Imashar intentando reprimir los nervios, que luchaban por aflorar . Qu puedo hacer por ti? Mi mujer est muy enferma por favor, necesito que la veas dijo en tono de splica. Dame unos minutos. Voy a por mis instrumentos y vuelvo enseguida. Poco despus, volvi Imashar portando una pequea alforja. Kalam se ocult la cara con un turbante y ambos hombres marcharon hacia el centro de la ciudad, doblaron varias callejuelas, cruzaron el templo de la diosa Ishtar y llegaron a Tell Nebi Yunus, una pequea loma de jardines y fuentes, que los habitantes de la ciudad utilizaban como lugar de paseo y esparcimiento. Subieron a lo alto de la loma y se sentaron en un banco de piedra. All, rodeados de gente estaran ms seguros. No debiste volver dijo Imashar, con pena. Tena que hacerlo, no hay otra opcin. Siempre la hay. Lo que quieres hacer es una autntica locura. Nada tiene que perder quin nada tiene dijo Kalam levantndose. Necesito tu ayuda. Imashar le mir azorado. No puedo actuar contra mi rey, lo siento dijo el asu, con lstima . Djalo estar Kalam, el rey est gravemente enfermo. La nostalgia se ha adueado de su alma, apenas come o habla, si no se recupera pronto, morir. Deja que los dioses hagan el trabajo que t quieres hacer y se lo lleven ante su presencia. Es a ellos a los que tiene que rendir cuentas. Kalam, desde la privilegiada atalaya, contemplaba la hermosa ciudad de Nnive.

Han sido mi mujer y mi hijo los que han muerto. Soy yo el que debe juzgar y ejecutar la condena. Si no me ayudas, lo entender, pero no evitar que haga lo que tengo que hacer dijo el asirio sin dejar de mirar la ciudad. El asu mir a Kalam. Record la primera vez que le vio en el palacio. A pesar de su juventud, le asombr la confianza que tena en s mismo. Como, sin dudarlo ni un segundo, diagnostic la enfermedad del rey y la forma en la que le liber de ella. Tambin record a Damkira y a Nabui, y la horrible muerte que les asalt a ambos. Era el asu del rey y como tal, haba jurado por su vida que velara por la salud del monarca. Pero ahora las cosas haban cambiado, su amigo Kalam le necesitaba para hacer justicia y vengar la muerte de su familia y l no poda negarse. Qu quieres que haga? le pregunt. La noche envolva con su oscuro manto la ciudad de Nnive. Las calles estaban vacas y solamente el ladrido de algn perro vagabundo o las pisadas de la guardia haciendo la ronda, perturbaba el profundo silencio en el que dorma la capital del reino. Nisher-Sag estaba inquieto. No poda dormir. Una extraa desazn rondaba su mente. Se levant de la cama, se visti y se dirigi al templo de Shamash. Necesitaba rezar. Quiz, de esta manera, conseguira calmar su inquietud, tal vez, el buen dios Shamash iluminara su mente y le mostrara qu era lo que le angustiaba y que malos presagios barruntaba su espritu. Cruz en silencio varias calles hasta que lleg al templo. Subi por la escalinata y entr. Se postr ante la imponente figura de Shamash y comenz a rezar. Te estaba esperando dijo una voz. El sacerdote se gir asustado hacia el lugar de donde provena el sonido. Pens que ya no vendras. Tu voz me es familiar quin eres y por qu te ocultas en la penumbra? pregunt nervioso el sacerdote, mirando por todas partes sin poder ver a nadie. Claro que mi voz te es familiar, sin duda me conoces y muy bien que me conoces. Kalam sali de la penumbra y se dej ver. Nisher-Sag, que an permaneca de rodillas cay al suelo. Sorprendido de verme? le pregunt Kalam dirigindose hacia l. Pepero ests muerto dijo aterrorizado Nisher-Sag. Es cierto, estoy muerto pero he regresado del mundo de las tinieblas para vengar la muerte de mi familia dijo Kalam, desenvainando su daga. El sacerdote permaneca en el suelo, le temblaba tanto el cuerpo que no poda levantarse. Qu que vas a hacer? pregunt Nisher-Sag temiendo la respuesta.

Creo que ya lo sabes, mi familia no descansar tranquila hasta que los causantes de sus desgracias hayan muerto. Perdname Kalam! suplic el sacerdote con lgrimas en los ojos. La muerte de Damkira fue un accidente y Nabui! NisherSag dud si continuar hablando. Nabui fue sacrificado para salvar a Assarhaddon, pero fue Nakiya quin me lo entreg en sacrificio! No pude negarme, no tuve otra opcin! Kalam se le acerc empuando con fuerza su daga. Senta una mezcla de odio y desprecio por el sacerdote. Saba muy bien qu tena que hacer, durante los ltimos das, haba soado con ese momento. Siempre hay otra opcin dijo Kalam clavndole la daga en el corazn. No sinti ningn placer, no sinti ningn alivio, no sinti ms que la tibia y hmeda sangre del sacerdote correr por su mano. Observ el cuerpo de Nisher-Sag, que yaca sobre un charco de sangre y mir la figura del dios Shamash. Dios de la justicia, si es verdad que existes, te entrego el alma de NisherSag, jzgale con severidad y no permitas que su alma tenga un minuto de descanso en toda la eternidad. Que todo el dao que ha hecho en vida lo pague con creces en la muerte y que los demonios de las tinieblas martiricen su alma hasta el fin de los das. Limpi la daga en los ropajes de Nisher-Sag y la guard. Sobre el pecho del sacerdote coloc la figura alada que representaba al dios Ahura Mazda y sali del templo con el mismo sigilo con el que haba entrado. El sol acababa de asomar por el horizonte cuando un joven sacerdote se dirigi al templo del dios Shamash, para realizar la primera oracin del da. Subi la escalinata y vio un bulto a los pies de la escultura del dios. Se acerc y con horror, pudo comprobar que se trataba de su maestro, el sacerdote Nisher-Sag. Como alma que lleva al diablo, se dirigi al palacio para informar a la reina madre. Nakiya no poda creer lo que estaba escuchando, desgraciadamente para ella, la muerte del sacerdote no sera la peor noticia que recibira durante el da. Kalam haba alquilado una pequea casa de una sola planta, con dos habitaciones y muy prxima al mercado. Se haba presentado al casero como el representante de un comerciante de especias de origen semita, que estaba interesado en abrir nuevos mercados en Nnive y Assur. El casero no sospech del asirio y mucho menos cuando le pag tres meses por adelantado. Despus de su visita al templo de Shamash, haba vuelto a su casa, donde se ocultara durante unos das. En el palacio reinaba la confusin. La reina estaba reunida con Hitman y Nigirsu. El asesinato de Nisher-Sag la haba conmocionado. Le conoca desde haca aos y siempre le haba servido con devocin y fidelidad. Por motivos de seguridad, todas las puertas de la ciudad fueron cerradas, nadie podra entrar o salir a no ser que tuviera un salvoconducto especial firmado por Nigirsu o la reina. Los soldados asirios comenzaron a registrar casa por casa y se dirigieron especialmente a los barrios donde residan los extranjeros, muy especialmente los medos. La reina estaba preocupada, andaba de un lado a otro de la sala buscando algn motivo, alguna razn por la que alguien quisiera matar al sacerdote.

Y encontraron una figura de Ahura Mazda en su pecho? pregunt Nakiya. As es mi seora respondi Nigirsu. Estamos registrando las casas de los medos que residen en la ciudad. Os prometo, mi reina, que cogeremos al asesino y ser ajusticiado. Las puertas han sido cerradas y nadie puede entrar o salir de la ciudad. Los soldados que han estado de guardia durante la noche confirman que nadie ha entrado o salido de Nnive, el asesino no ha podido escapar dijo Hitman. La reina madre se preguntaba el porqu. Nisher-Sag era un hombre poderoso y, como tal, podra tener algunos enemigos, pero nadie se atrevera a atentar contra el sacerdote del templo del dios Shamash. El asesino de un sacerdote se quemara durante toda la eternidad en el ms profundo de los avernos. Quin podra odiar tanto a Nisher-Sag como para querer matarle? Quin no temera el castigo de los dioses por semejante pecado? Un nombre surgi de golpe en la mente de la reina, pero en seguida lo desestim. Ese hombre haba muerto haca muchos aos. La reina madre se sinti cansada y tom asiento en el trono. He doblado la guardia y docenas de patrullas vigilan la ciudad. Cientos de informadores han sido alertados, y recibirn cuantiosas recompensas por cada informacin til que nos proporcionen La entrada de un mensajero interrumpi a Hitman. Era un oficial del ejrcito que haba partido contra los egipcios, tena el semblante serio. Mi reina, traigo horribles noticias dijo el mensajero postrndose en el suelo. Habla! orden la reina levantndose de un salto. Su corazn lata con fuerza. Mi reina, el prncipe heredero, Sin-Iddina-Apla, ha muerto. La noticia de las muertes del prncipe heredero y del influyente sacerdote del templo del dios Shamash, corri rauda por toda la ciudad y en pocas horas, todos sus habitantes estaban al corriente de tan funestos sucesos. Los asirios, tan supersticiosos como religiosos, se dirigieron a los templos repartidos por toda la ciudad, para orar o hacer ofrendas. Los templos de Ishtar, Assur y sobre todo, el templo de Shamash, estaban abarrotados de creyentes y personas temerosas de sufrir la ira de los dioses. El pnico colectivo se adue de la ciudad y como setas, comenzaron a surgir profetas vaticinando la ruina del imperio. La ira de Shamash ha cado sobre nuestra ciudad, Asiria pagar en sus propias carnes toda la sangre derramada en su nombre. El primero ha sido el sacerdote de su propio templo y luego el prncipe heredero. Asirios, los siguientes seris todos vosotros!

Gritaba un anciano con los ojos desorbitados y una larga barba blanca, sealando a los viandantes que se paraban a orle. Las mujeres y los nios le miraban asustados y ms de uno se puso a llorar. Los hombres le miraban con preocupacin. Los asirios seremos castigados a consecuencia de los miles de actos impuros cometidos por nuestros reyes desde el da del gran diluvio. Arrepentos grandes reyes de Asiria, arrepentos o el pueblo pagar vuestras culpas! El anciano no pudo decir nada ms. Una patrulla, alertada por el gritero, se le acerc y le golpe con saa, luego se lo llevaron, y nadie ms volvi a saber de l. Kalam se encontraba en su casa, alertado por el gritero que proceda de la calle, mir por la ventana. Vio a la gente correr sin rumbo definido, unos suban la calle, otros la bajaban y no eran pocos los indecisos que no saban qu hacer. Sali de la casa ocultando parte de su cara con un turbante. Para no ser reconocido, slo dejaba ver su lado izquierdo, dejando visible la cicatriz que cruzaba su rostro. Vestido como un comerciante, se dirigi a un grupo de hombres que hablaban cerca de su puerta. Qu es lo que ocurre? les pregunt. Es que no te has enterado? Han asesinado al sacerdote del templo de Shamash y el prncipe heredero ha muerto en la campaa contra Egipto. Kalam record la imagen del joven prncipe cuando parti hacia la guerra contra los egipcios. Se le vea seguro de s mismo y lleno de la vitalidad propia de su juventud. Tambin record cuando jugaba con el pequeo Nabui, las veces que haban coincidido en los jardines de palacio. Era an un nio, pero destacaba en l su enorme energa y su fuerte personalidad. Sinti pena por l. Se te ve muy afectado les conocas? le pregunt el desconocido. No, simplemente soy representante de comercio y stas son noticias negativas para el negocio. Los hombres le miraron con desprecio y se marcharon dejndole solo. Sucios mercaderes, slo les importa el maldito dinero dijo uno, mientras se marchaba. Sigui caminando por la calle y se dirigi al mercado. Si quera ms informacin, ese era el lugar perfecto. La gente se agolpaba en los tenderetes de comida. Kalam se acerc a una sierva que haca cola para comprar unas hogazas de pan. A qu se debe este tumulto? le pregunt. Han cerrado las puertas de la ciudad, nadie puede entrar ni salir. Mi seora teme que pronto falten los alimentos y me ha enviado a comprar todo lo que pueda. Dos mujeres comenzaron a pelearse, una le haba quitado el sitio de la fila a la otra. Comenzaron a insultarse, araarse la cara y a agarrarse del pelo. En el fragor de la

lucha, cayeron sus cestos al suelo y varios ladronzuelos, que observaban con atencin la escena, acudieron raudos a coger los alimentos que estaban esparcidos por el suelo, y se ocultaron entre la muchedumbre. Las mujeres dejaron de luchar y corrieron intilmente tras los hbiles ladrones. Varios hombres gritaron en contra de Assarhaddon, a quin consideraban el culpable de las desgracias de la ciudad. Por qu hace meses que no aparece? Nadie sabe si est muerto o vivo dijo uno. A m me han dicho que est endemoniado respondi otro. Eso explicara la muerte del prncipe y del sacerdote. El caos se haba adueado de la ciudad. Las patrullas a caballo galopaban a toda velocidad apresando a todo aquel que osaba insultar o proferir doctrinas contra del rey. Varios hombres, aprovechando la confusin, entraron en la casa de un comerciante judo y poco despus salieron corriendo portando varios bultos. Poco despus, cubierto de sangre y levantando los brazos al cielo, apareci el judo pidiendo ayuda. Malherido, se desplom inerte en el suelo, ante la impasible mirada de los viandantes. Kalam pens que lo mejor sera volver a casa y atrancar la puerta. No era un buen da para pasear por la ciudad. Cuando le informaron de la muerte de Sin-Iddina-Apla, la reina madre pidi que la dejaran sola. No quera que nadie fuera testigo de su sufrimiento y pudiera ver como lloraba abatida por el dolor de la muerte de su nieto favorito. No poda dar ninguna seal de flaqueza. El imperio necesitaba a alguien fuerte que le gobernara y, en ausencia de Assarhaddon, ella estaba obligada a asumir ese papel. Despus de desahogarse, llam a Nigirsu y a Hitman. La reina se encontraba mirando por la ventana cuando entraron sus consejeros. Mi reina saludaron ambos. Qu le ocurre a la ciudad? pregunt Nakiya mirando por la ventana. La noticia de la muerte del prncipe y de Nisher-Sag se ha propagado rpidamente por Nnive y la gente est un tanto nerviosa dijo Nigirsu. He visto soldados golpeando a varios hombres dijo la reina. Meros alborotadores mi reina, ya han sido reducidos dijo el general Hitman. Quiero que me digis la verdad orden la reina madre. Los dos hombres se miraron y fue Hitman quien habl. La gente est inquieta. Piensan que la muerte del sacerdote y del prncipe son castigos divinos, y que malos augurios amenazan al reino. Se les pasar, mi reina, es cuestin de tiempo aadi Nigirsu. El pueblo est confuso, quiere respuestas a lo que est sucediendo hay alguna informacin sobre el o los asesinos de Nisher-Sag? pregunt la reina. Nada, mi seora, hemos registrado casa por casa el barrio de los extranjeros y no hemos encontrado nada respondi Hitman.

Quiero que los culpables del asesinato sean ajusticiados, sean quienes sean. El pueblo necesita culpables y nosotros se los vamos a entregar no s si me he explicado? pregunt la reina dirigindose a Hitman. Con claridad, mi reina. Los asesinos de Nisher-Sag sern arrestados y ejecutados. Tienes dos semanas para capturarlos. As ser, os lo prometo dijo Hitman golpeando su pecho con el puo derecho. Bien, respecto al rey continu la reina, debe ser aislado de estas malas noticias. Ya he dado orden de que nadie le informe sobre la muerte del prncipe y del sacerdote. En su estado podra hacer alguna locura. Hablar con l a su debido tiempo. Si no tenis nada ms que decir, podis marcharos. Tessub estaba preocupado. Durante la campaa de Artacomo contra los egipcios, haba perdido muchos clientes e incluso haba reducido sus salidas al mnimo para evitar ser insultado o golpeado. Poco despus, las aguas volvieron a su cauce y los clientes regresaron. Nunca se haba sentido asirio. Por muchos aos que viviera en la capital del reino, siempre sera un extranjero, un egipcio. Y, en esos das de confusin y clera, ser egipcio en Nnive, era un riesgo. El da siguiente de conocer la muerte del prncipe heredero, la escasa poblacin egipcia que viva en la capital asiria fue realojada, l incluido, en barrios vigilados por soldados. El oficial encargado del traslado le dijo que era por su bien, teman que fueran linchados por una horda enfurecida en busca de venganza por la muerte del prncipe. Llevaban en ese barrio casi dos semanas aislados del mundo exterior, no les permitan salir y tampoco permitan a nadie entrar. Eran los soldados los que les abastecan de agua y comida. Ausente de noticias, desconoca cul era la situacin de la ciudad. Tom un poco de queso, ms por la necesidad de alimentarse, que por la presencia del hambre. Cenaba con su mujer y sus dos hijos adolescentes. Haca un par de horas que haba anochecido y cuatro candiles de aceite iluminaban la estancia. Casi nadie hablaba, la preocupacin se poda ver en sus ojos. De pronto, un ruido les sobresalt. Alguien llamaba con brusquedad a la puerta. Abrid la puerta a los soldados del rey orden una voz mientras aporreaba la puerta. Tessub mir temeroso a su familia. Ya voy. Abri la puerta y entraron de golpe varios soldados espadas en ristre. Tessub tuvo que apartarse para no ser arrollado por el mpetu de los soldados y se apoy en una mesa para no caerse. Eres Tessub? pregunt el oficial asirio. S, lo soy respondi el mdico egipcio.

El miedo se reflejaba en su mirada. Debes acompaarnos cogi con brusquedad al egipcio y lo sac de la casa. No! grit uno de sus hijos que se dirigi hacia l. Pero un soldado le golpe con su lanza en el estmago, hacindole doblar las rodillas. Tessub se perdi en la oscuridad de la noche escoltado por los soldados. En la casa, su familia se abraz con fuerza y comenz a llorar. Durante das, los hombres de Hitman, registraron casa por casa los barrios de los extranjeros, arrestado y torturado a todos aquellos de los que hubiera la mnima sospecha. Haban puesto precio a la cabeza de los asesinos del sacerdote, investigado cualquier indicio, cualquier pista que pudiera arrojar algo de luz sobre el oscuro crimen, pero todos los esfuerzos fueron intiles. La reina madre quera resultados y los quera de forma inmediata. Hitman, con profundo dolor en su corazn, firm la detencin de Tessub, mdico, Kamuet, comerciante, y Shiten, arquitecto, acusados del asesinato de Nisher-Sag, sin ms culpabilidad que la de ser egipcios y por lo tanto, enemigos del pueblo asirio. La muchedumbre tena lo que quera y la reina estaba parcialmente satisfecha, pero Hitman no. Durante aos, haba servido al pueblo asirio y siempre se haba considerado una persona ntegra y con honor, pero firmar la condena a muerte de personas que saba que eran inocentes, le revolva el estmago y le produca nuseas. Se encontraba en el cuartel general, cuando fue requerido por la reina. Cansado y con muy pocas ganas de entrevistarse con Nakiya, se dirigi a palacio. All le aguardaba la reina madre, con cara de pocos amigos. Saludos, mi reina. Veo que ya has hecho las primeras detenciones, ya era hora dijo con reproche Nakiya. Los dos sabemos que los egipcios son inocentes y nada tienen que ver con el asesinato de Nisher-Sag. Pero el pueblo creer que s lo son y eso es lo que importa. Quiero que se les torture y se les pase en carros por toda Nnive, luego sern ahorcados en la puerta de la ciudad como escarmiento a todos los asesinos. Lo que ordenis dijo con resignacin Hitman. Pero te recuerdo que los verdaderos asesinos siguen libres y no debemos descansar hasta que demos con ellos. Naturalmente les seguiremos buscando, mi reina. Espero que pronto sepamos quin o quines estn detrs de la muerte del sacerdote. Mientras tanto, el pueblo ya tiene lo que estaba buscando, culpables.

Los egipcios Tessub, Kamuet y Shiten, tuvieron un juicio sumarsimo y fueron acusados del asesinato de Nisher-Sag, con el objeto de desestabilizar al reino para facilitar una invasin egipcia. Para confundir a los investigadores, colocaron una figura del dios Ahura Mazda, en el pecho del sacerdote y de esta manera, culpar del crimen a los medos. Tras una hora de deliberacin, los jueces les declararon culpables y fueron condenados a morir en la horca. La condena se ejecutara de forma inmediata, pero antes tendran que sufrir el escarnio pblico. Para que no pudieran proclamar su inocencia, a los tres egipcios les cortaron la lengua y les quemaron los ojos. Subidos en un carro y metidos en una jaula, fueron exhibidos por toda la ciudad. El pueblo canaliz toda su ira contra los condenados y les insultaban mientras les arrojaban todo tipo de inmundicias. Los reos se protegan acurrucados en las esquinas del carro. Varias horas dur el escarnio pblico hasta que finalmente, llegaron a los muros de la ciudad. Se abri la puerta del carro y bajaron los egipcios. La muchedumbre no dejaba de escupir y arrojar hortalizas y todo tipo de objetos, los soldados se vieron obligados a intervenir para evitar que los presos fueran linchados. Despus de un momento de tensin, la muchedumbre se calm y los egipcios fueron subidos al patbulo. El gobernador Nigirsu dio la orden y sin ms dilacin, el verdugo coloc la soga en el cuello de los condenados y tir de la palanca que accionaba las trampillas. La gente vitoreaba y gritaba llena de jbilo, los asesinos del sacerdote Nisher-Sag colgaban del cuello frente a la puerta que tena el nombre del dios asirio de la justicia

Captulo XXXIII
El cuerpo embalsamado de Sin-Iddina-Apla lleg a la ciudad al da siguiente de producirse la ejecucin de los egipcios. El pueblo lo recibi en silencio y con un profundo respeto. Se decretaron quince das de luto y se suspendieron todas las fiestas. Toda Nnive llor la muerte del prncipe heredero. Todos salvo su hermano, Samas-Uma-Ukin, que recibi con agrado la noticia de la muerte de su hermano. Sin la presencia de Sin-Iddina-Apla, el camino hacia su coronacin como rey de Asiria estaba expedito. Haba reclamado en varias ocasiones que se hiciera oficial su nombramiento como prncipe heredero, cargo que, al ser ahora el primognito de Assarhaddon, consideraba como propio, pero la reina madre siempre haba evitado pronunciarse. Samas-Uma-Ukin se encontraba en palacio, almorzando con su hermano Assurbanipal, con la princesa Sherna y con la reina madre Nakiya. El ambiente era tenso. Todos saban que en cualquier momento el tema de la sucesin del trono de Asiria saldra a colacin. Y, no pas mucho tiempo, hasta que Samas-Uma-Ukin habl del asunto. Nakiya, el pueblo necesita saber quin va a suceder a mi padre y ms si contina enfermo dijo Samas-Uma-Ukin, mientras coma una pieza de carne con las manos. El pueblo lo sabr a su debido tiempo respondi la reina madre, sin apartar la vista de su plato. Debo ser yo quien ostente el cargo de prncipe heredero, pues soy el hijo primognito del rey. Reinar quin est mejor preparado, no quin haya nacido antes. Samas-Uma-Ukin se levant de la mesa enfurecido y tir el trozo de carne al plato. Qu quieres decir? pregunt encolerizado. Qu el pusilnime de mi hermanito, que no hace otra cosa que leer tablillas de arcilla y mirar las estrellas, va a gobernar este pas? Sintate! orden Nakiya. El prncipe obedeci a regaadientes. Tena la mirada furiosa de un animal acorralado. La reina saba que su nieto tena muy mal carcter y que careca de autocontrol. Apenas razonaba, no controlaba sus impulsos y era extremadamente violento. Era habitual verle azotar con fuerza a los sirvientes y no eran pocas las noches que abusaba de alguna esclava. Le gustaba la bebida en exceso y se dejaba llevar por los placeres, dejando de lado sus responsabilidades como prncipe. La reina mir a Assurbanipal. l, en cambio, era todo lo contrario. Era culto e inteligente, haba

sido educado para convertirse en escriba real o sacerdote, dominaba varias lenguas y era muy hbil en matemticas y astronoma. De carcter templado, era educado y responsable. Sin duda, su favorito. Cmo quieres gobernar un pas si no eres capaz de dominar tus impulsos? le pregunt enfadada Nakiya. Eso no tiene nada que ver, en justicia yo debo ser el prximo rey de Asiria. Acabamos de recibir el cuerpo de nuestro hermano y t, en lugar de llorar su muerte, lo que haces es reclamar su puesto dijo la princesa Sherna, con los ojos llorosos. Yo miro siempre al futuro, nunca al pasado. Sin-Iddina-Apla fue un estpido al correr una carrera de carros sin tener experiencia suficiente, se lo tiene merecido dijo mientras beba un vaso de sikaru-restu. Todos le miraron con desprecio. Cmo tienes la poca vergenza de hablar as de tu hermano muerto? le pregunt Nakiya. Acaso he mentido? pregunt escupiendo un hueso. Luch contra los egipcios y consigui una gran victoria, y el imbcil se deja matar en una carrera de carros. Yo creo que los dioses no le vean preparado para reinar Asiria y por eso provocaron su muerte. La reina madre le miraba fuera de si. Respir hondo y pens que no mereca la pena discutir con l. Sigui comiendo en silencio ignorando al prncipe, que le miraba con satisfaccin, le encantaba desquiciar a los que estaban a su alrededor. Adems, quien tiene que nombrar sucesor es el rey y no t dijo con desprecio Samas-Uma-Ukin, levantndose de la mesa y saliendo de la sala. La reina observ como Samas-Uma-Ukin, sala con aires triunfantes de la estancia. Nada ms atravesar la puerta, se oy un ruido y luego unos quejidos. Sin duda, un esclavo haba pagado la ira del prncipe recibiendo un fuerte golpe. Assurbanipal se levant para atender al sirviente pero Nakiya le detuvo, esa no era labor para un prncipe heredero. Assarhaddon permaneca postrado en la cama. En su habitacin apenas entraba la luz y, a pesar de que se ventilaba todos los das, el olor a cerrado y enfermedad lo envolva todo. El rey no presentaba ningn tipo de mejora. Casi no hablaba y coma lo mnimo para subsistir. Cuando Nakiya fue a visitarle, orden que apartaran las cortinas de las ventanas para que entrara la luz del exterior y un poco de aire fresco. Le sorprendi el aspecto descuidado y las enormes ojeras que tena su hijo. Pronto sera el funeral del prncipe y acudiran reyes e importantes mandatarios de distintos pases. El rey deba estar presente o los comentarios sobre su enfermedad se propagaran por las cuatro esquinas del mundo. La debilidad del rey es la debilidad del imperio y ms an, cuando el prncipe heredero est muerto. Nakiya haba esperado mucho tiempo para darle la noticia de la muerte de su hijo y ya no poda esperar ms,

pero de momento, evitara comunicarle la muerte de Nisher-Sag. Con la muerte de su hijo ya tena bastante. Se acerc a su cama y se sent junto a l. Hijo, qu tal te encuentras hoy? le pregunt, recibiendo un leve movimiento de cabeza como respuesta . Debes hacer un esfuerzo por recuperarte, el pueblo te necesita, tus hijos te necesitan, yo te necesito. Assarhaddon continuaba con la mirada perdida. Tengo que darte una mala noticia, tu hijo Sin-Iddina-Apla ha muerto le dijo la reina sin ms prembulos. El rey segua ausente y no mostr ninguna emocin. Me has odo, Assarhaddon? El prncipe heredero est muerto le volvi a decir zarandendole ligeramente, deseando ver en l una reaccin que no encontr. Nakiya mir desconsolada a su hijo, que segua sin hacer el mnimo gesto. Decidi jugrselo todo a una sola carta e informarle tambin de la muerte del sacerdote. Nisher-Sag ha sido asesinado, le encontraron tirado en el suelo del templo de Shamash sobre un charco de sangre, y con una figura de Ahura Mazda en su pecho. El rey le mir sorprendido. Has has dicho Ahura Mazda? pregunt dbilmente. S, le han matado unos egipcios, pusieron en su pecho una figura de Ahura Mazda para que culpsemos a los medos. El mdico Tessub estaba entre ellos, quiz tuviera acceso a la reina Zukatu y la envenen. Hijo, tu enfermedad no se debe a un castigo de los dioses, sino a una conspiracin egipcia, tienes que reaccionar y vengar la muerte de tu hijo, del sacerdote y quin sabe si tambin la de tu amada esposa. Las ideas se agolpaban en la cansada mente del rey. Su hijo muerto? Haba odo que su hijo estaba muerto? Y Nisher-Sag Asesinado por egipcios? Y su mujer, podra haber sido asesinada por ellos? La reina madre vio una sombra de duda en los ojos de su hijo. Assarhaddon, los dioses no tienen nada que ver con sus muertes, han sido ellos, los egipcios, los culpables de todos tus males. Ellos han matado a tu heredero, a tu sacerdote y posiblemente a tu mujer. No debes abatirte, debes luchar por ellos, debes vengar sus muertes y arrasar Men-Nefer! le dijo la reina con todo el mpetu del que fue capaz. El rey comenz a reaccionar, se incorpor y se sent en la cama. Nakiya orden a un sirviente que fuera a avisar a Imashar. Mi hijo est muerto? pregunt el rey. Asesinado por los egipcios minti la reina.

El rey se tap la cara con las manos, mientras que la reina madre intentaba consolarle acaricindole el pelo. Debo vengar su muerte y la de Nisher-Sag dijo Assarhaddon mirando a la reina madre Crees que los egipcios tuvieron algo que ver en la muerte de Zukatu? Creo que s, hijo mo contest la reina entre sollozos, emocionada al ver como hijo reaccionaba, Tessub la conoca, podra haber coincidido con ella y haberle envenenado. Los egipcios son los culpables de tu mal. Traedme algo de comer, tengo hambre. El estado de salud del Assarhaddon fue mejorando y aunque no estaba plenamente restablecido, se encontraba en condiciones de dirigir nuevamente el imperio. El funeral del prncipe Sin-Iddina-Apla se retras de forma indefinida. El rey quera estar en las mejores condiciones para recibir a los gobernantes extranjeros que acudiran al sepelio. Deseaba encontrarse lo ms fuerte posible, no quera que nadie pudiera ver en l algn signo de flaqueza. Imashar haba combatido la debilidad del rey obligndole a comer una dieta rica en legumbres, sobre todo lentejas. Tambin le oblig a comer frutas, preferiblemente ctricos. El rey se tomaba todos los das dos vasos de zumo de limn con agua y se coma un par de naranjas. Para mejorar su estado fsico, paseaba por los jardines de palacio y se ejercitaba con la espada. Pasados unos das, comenz a dar cortos paseos a caballo por la ciudad. La imagen del rey montado en su caballo de guerra por las calles, fue un blsamo para el pueblo de Nnive, que le aclamaba y vitoreaba a su paso. Con el ajusticiamiento de los egipcios, y despus de los rumores que aseguraban que el rey estaba gravemente enfermo o incluso endemoniado, poder verle sano y salvo, montado en su poderoso neseo, haba apaciguado los temores del pueblo y la calma volvi a las otrora desconcertadas calles de la capital asiria. Finalmente, cuando el rey ya se encontraba en plenitud de condiciones, se enviaron emisarios a los pases aliados y los embajadores extranjeros fueron avisados para informarles de la fecha en la que se iba a oficiar el funeral de su alteza real el prncipe heredero Sin-Iddina-Apla. La ceremonia se celebr en el palacio de Nnive. A ella acudieron los reyes de Urartu, Cimeria, Media, Elam, Gaza y Tiro, acudieron embajadores de Escitia, Masagetia, Sarmatia y los gobernadores de Ascaln, Jerusaln, Damasco, Kadesh, Ugarit, Hama y Arvad por parte extranjera. Todos ellos acompaados por varios jefes militares, diplomticos y algn que otro comerciante, vido por cerrar algn buen trato comercial aprovechando el viaje. Tambin acudieron los gobernadores civiles y militares de las ciudades de Harran, Babilonia, Nippur, Sippar, Karatepe, Terqa, Kalah, Nimrud, Assur, Guzi y naturalmente Nigirsu, como gobernador de Nnive, y varias decenas de gobernadores ms, provenientes de ciudades menores del imperio. El sepelio lo ofici el nuevo sacerdote del templo del dios Shamash, Ubalimet, y acudieron cientos de personas. Una vez finalizado el rito, los altos mandatarios y personajes ms ilustres, se dirigieron a la sala del trono donde, como era habitual, ya se haba dispuesto un gran banquete en honor del fallecido. La mesa principal estaba presidida por el rey Assarhaddon, ya plenamente recuperado de sus males, y por la familia real. De forma perpendicular a la mesa principal, haban sido colocadas dos largas mesas con cientos de sillas para dar cabida al gran nmero de comensales. Cuando los invitados tomaron asiento, aparecieron decenas de sirvientes portando

bandejas con cordero asado, cabrito aderezado con miel, aves de caza cocinada con cebollas, puerros y ajos, todo tipo de panes, frutos secos y verduras cocidas. Las copas vacas se fueron llenando de vino fenicio, sikaru-restu, hidromiel y agua de manantial. Los sirvientes acudan prestos a saciar el hambre y la sed de los comensales, mientras que la msica del lad amenizaba la velada. Cuando Assarhaddon comprob que sus invitados estaban bien saciados, levant su copa, mir a la reina madre y comenz a hablar. Queridos amigos, estamos aqu reunidos en honor a mi hijo SinIddina-Apla, quien estaba destinado a convertirse en el futuro rey de Asiria, si no hubiera sido vilmente asesinado por los cobardes egipcios. Pocos le conocais hizo una pausa, y por eso quiero deciros que era un joven valiente, que luch con gallarda contra los egipcios. Era honesto e inteligente, sin duda habra gobernado con sabidura, pero tambin con mano de hierro, el imperio que un buen da, iba a heredar. Pero Shamash decidi llevrselo y privar a Asiria de un grandsimo soberano. Pero de nada nos sirve continuar lamentndonos por tan enorme prdida, ya hemos derramado muchas lgrimas por l y ahora ha llegado el momento de mirar al futuro. Samas-Uma-Ukin le miraba expectante, estaba seguro de que su momento haba llegado. La vida contina y ahora es necesario que se nombre a un nuevo prncipe heredero. Se oy un ruido de murmullos por toda la sala. Samas-Uma-Ukin se frotaba las manos por debajo de la mesa, y una sonrisa maliciosa apareci en su rostro, mientras miraba a su hermano Assurbanipal. Un rey debe tomar difciles decisiones, muchas de ellas no son entendidas e incluso pueden parecer injustas, pero el soberano debe mirar, ante todo, por su pas. Siempre debe pensar qu es lo mejor para su patria y llegado el momento, pensar en su sucesor. Entonces tiene que estudiar las habilidades diplomticas que posee su heredero para llegar a acuerdos o alianzas con los pases vecinos, pero tambin y llegado el caso, si no le va a temblar el pulso a la hora de declarar la guerra y luchar por defender sus fronteras. El heredero debe conocer a su pueblo, conocer sus leyes, sus costumbres, sus deseos, un buen heredero debe ser respetado por el ejrcito y amado por los sacerdotes. Los invitados estaban expectantes ante la decisin de Assarhaddon, muchos de ellos haban luchado contra los asirios y haban sufrido repetidas invasiones, pero haban firmado la paz, y esperaban que el prncipe heredero, respetara los acuerdos firmados por su padre. Samas-UmaUkin comenzaba a estar inquieto, no entenda el discurso de su padre, pareca que estaba justificando algo. Se mova nervioso en su asiento, l era el hijo primognito y deba ser nombrado prncipe heredero de forma inmediata, no era necesario ningn tipo de discurso. He decidido nombrar prncipe heredero y por tanto, mi sucesor y futuro rey de Asiria, a mi hijo Assurbanipal dijo Assarhaddon, mirando a su hijo. Viva el prncipe heredero! grit uno de los gobernadores y todos le vitorearon al unsono.

La mayora de los asistentes se felicitaron de la decisin del rey. La fama de pendenciero y violento de Samas-Uma-Ukin, haba traspasado las fronteras asirias y muchos le teman, en cambio, Assurbanipal era conocido por su prudencia, su inteligencia y a pesar de su juventud, su sabidura. Sin duda era el ms apropiado para ocupar el difcil cargo de sucesor. Samas-Uma-Ukin estaba atnito, se haba quedado de piedra ante la decisin del rey. Assarhaddon levant las manos solicitando silencio. Quiero comunicaros que mi hijo Samas-Uma-Ukin, a mi muerte ser proclamado rey de Babilonia. Es lo mnimo que puedo hacer por mi hijo primognito. Samas-Uma-Ukin reaccion a or su nombre, encolerizado, se levant de su asiento y mir con odio a su padre. Soy tu hijo mayor, debes nombrarme prncipe heredero! le espet Piensas que me voy a consolar con ser rey de la ciudad que destruy mi abuelo como castigo por su traicin! Cmo osas hablar as al rey? le pregunt enfurecido Assarhaddon. Pido lo que es justo y si t no me lo das por las buenas, lo tomar por las malas. Muchos nobles y militares me apoyarn! En la mente del rey surgi la imagen de su padre Senaquerib, asesinado por uno de sus hijos para arrebatarle el trono, pero Assarhaddon estaba convencido de que a l no iba a sucederle lo mismo. Soldados, acompaad al prncipe a sus aposentos y custodiadle hasta nueva orden. No le permitis salir ni reunirse con nadie orden el rey. Soy tu prisionero? le pregunt su hijo desafiante. Cllate si no quieres que te acuse de alta traicin! Cuatro soldados y un oficial de la guardia real se acercaron a SamasUma-Ukin, uno de ellos le roz y recibi un fuerte golpe en el rostro. Los soldados se miraron confusos, no saban qu hacer, al fin y al cabo se disponan a arrestar a un prncipe de Asiria. El oficial mir a Assarhaddon y ste le asinti, sin ms miramientos, el soldado golpe al prncipe en la cabeza con el canto de su espada y cay al suelo. Hijo perdona a Samas-Uma-Ukin, ha sido un momento de locura, en ningn momento tiene la intencin de conspirar contra ti suplic la reina madre. Assarhaddon observ a todos los invitados. Estaban callados, atnitos ante el espectculo que acababan de presenciar. All se encontraban los nobles ms importantes e influyentes del reino y tambin los militares ms poderosos y galardonados del ejrcito. Les mir con recelo. Y si su hijo ha dicho la verdad y tiene de su lado a parte de los nobles y militares ms importantes de Asiria? Cogi una copa de vino y se la bebi de un trago. El prncipe Samas-Uma-Ukin ha declarado que tiene partidarios entre ciertos nobles y militares influyentes dijo el rey, dirigindose a los invitados. Bien,

quiero que como muestra de lealtad al prncipe heredero, Assurbanipal, cada uno de los aqu presentes, le juren fidelidad al futuro rey de Asiria. Los invitados comenzaron a mirarse los unos a los otros desconcertados. Los reyes tambin? le pregunt Sil-Bal. Acaso no somos aliados? Qu problema tienes? Sil-Bal agach la cabeza, mir avergonzado a su alrededor y se levant de la silla. Se dirigi hacia la mesa principal donde se encontraba la familia real y se detuvo cuando lleg a la altura de Assurbanipal. Yo, Sil-Bal, rey de Gaza, juro fidelidad a Assurbanipal como prncipe heredero y futuro rey de la gloriosa Asiria. Que el dios Baal me castigue si incumplo mi juramento. Luego se levant y volvi a su silla. El resto de invitados le imitaron y todos le juraron lealtad. El rey Assarhaddon les observ satisfecho, ahora Assurbanipal era un prncipe heredero reconocido no slo por los nobles, gobernadores y militares asirios sino tambin por los dirigentes extranjeros. Di unas palabras hijo, todos te observan le dijo Assarhaddon al prncipe. Assurbanipal estaba azorado, le temblaban las piernas y tena un nudo en la garganta. Por su mente nunca haba pasado la posibilidad de convertirse en rey y, en esos momentos, se encontraba frente a los personajes ms importantes e influyentes, no slo de Asiria sino de todo el mundo conocido. Nervioso, se levant de la silla y se dirigi hacia los invitados. Os doy las gracias por vuestra fidelidad y por el apoyo mostrado. Espero que con la ayuda de los dioses y de mis consejeros, sea digno prncipe heredero y cuando Shamash lo estime oportuno, sepa gobernar este pas con prudencia, inteligencia y justicia dijo Assurbanipal, con toda la entereza que pudo. Mir a su padre que le observaba orgulloso, sin duda su decisin haba sido la correcta. Todos comenzaron a aplaudir y Assarhaddon volvi a pedir silencio. Tena otro asunto muy importante que anunciar. Queridos amigos y aliados, quiero aprovechar vuestra presencia para comunicaros que la prxima primavera iniciaremos la campaa militar definitiva contra Egipto. Un murmullo comenz a recorrer toda la sala. El reino de Egipto es un peligro para Asiria y para nuestros aliados mir a Sil-Bal que asinti entusiasmado . Hace aos instigaron a las ciudades fenicias para revelarse contra nosotros. Los resultados ya los conocis, destruccin y muerte. Todos miraron a Baal, rey de Tiro, nico monarca superviviente de la campaa asiria contra las revueltas fenicias. Los reyes Milki Ashapa de Biblos y Abdi Milkuti de Sidn, fueron ejecutados.

Debido a la imprudencia de Artacomo, sufrimos una humillante derrota ante las puertas de Men-Nefer. Hace pocos meses los egipcios cruzaron las fronteras de Gaza y amenazaron la capital. Gracias al arrojo y la valenta de mi difunto hijo, fueron expulsados y tuvieron que regresar al delta del Nilo, pero esta situacin se puede repetir. Organizar el ejrcito ms poderoso que jams se haya visto y marcharemos contra Egipto. Mis generales Hitman y Kishdar me acompaaran en esta aventura y espero que mis aliados respondan con generosidad envindonos los soldados y recursos que les solicitemos. Sabes que puedes contar con mis mejores jinetes le dijo Teushpa, rey de Cimeria. Pdeme lo que necesites y se te dar! exclam con entusiasmo Urtaku rey de Elam. Acabemos de una vez con los egipcios! grit levantndose de la mesa SilBal, su ms acrrimo enemigo. Vuestra generosidad ser recompensada con creces. Egipto es un pas muy rico y el botn que vamos a obtener os puedo asegurar que ser cuantioso dijo sonriendo Assarhaddon. Los vtores aumentaron y como si se tratase de una puja, cada uno de los reyes y gobernadores, comenzaron a gritar la cantidad de oro y tropas que iban a aportar a la campaa. Nadie quera quedarse fuera a la hora de repartir el botn, conocedores como eran de la inmensas riquezas que posea el rey de Egipto. Assarhaddon sonrea satisfecho, haba conseguido que sus aliados le apoyaran ciegamente y adems, numerosas tropas aliadas engrosaran el ya poderoso ejrcito asirio. Bebi un poco de vino, e imagin la ciudad de Men-Nefer envuelta en llamas mientras que Taharqa le suplicaba clemencia.

Captulo XXXIV
La taberna estaba atestada de clientes. Todos los presentes celebraban con gozo las noticias que procedan de palacio. Ros de sikaru, hidromiel y vino aguado, corran por las mesas y regaban las sedientas gargantas de los hombres que solicitaban, voz en grito, ms y ms bebida. Era un da de jbilo, el nombramiento del nuevo prncipe heredero haba agradado al pueblo de Nnive, hastiado con los excesos de Samas-Uma-Ukin, e ilusionado por el nombramiento de Assurbanipal. Pero fue la noticia de la guerra contra los egipcios lo que enfervoriz a la poblacin, deseosa de vengar la muerte de Nisher-Sag y del prncipe Sin-Iddina-Apla. Adems, Nakiya ya se haba ocupado de propagar por toda la ciudad que la muerte de la reina Zukatu se debi a una conspiracin egipcia y que Tessub fue su mximo instigador. Kalam estaba sentado en una mesa bebiendo un vaso de vino aguado, vesta ropas humildes y cubra su cabeza con un turbante de color oscuro que le tapaba parcialmente el rostro. Estaba sentado enfrente de la puerta y no perda detalle de todo el que entraba en la taberna. Durante las ltimas semanas se haba recluido en su casa y apenas haba salido. Atentar contra el rey habra sido una locura. Con la ciudad plagada de dirigentes extranjeros, las patrullas militares se haban multiplicado y detenan a todo aquel que levantara la mnima sospecha. Adems, dudaba que la ejecucin de los egipcios significase el fin de la bsqueda del asesino de Nisher-Sag. Estaba seguro que la captura de los egipcios y su posterior ejecucin, no era ms que una cortina de humo para saciar la sed de venganza del pueblo. A su alrededor todos rean y cantaban felices, todos menos l. Alguien entr en la taberna, Kalam levant la mano y la movi para llamar su atencin. El hombre le observ, mir a su alrededor y se dirigi a l. Saludos, Imashar. Que los dioses te guarden Afarat le salud el asu, llamndole por su antiguo nombre de esclavo. Parece que las noticias se suceden en palacio. Eso parece. Qu tal se encuentra Samas-Uma-Ukin? Supongo que no habr recibido de buen grado el nombramiento de su hermano como prncipe heredero. Efectivamente, incluso amenaz a Assarhaddon con una revuelta, pero las aguas han vuelto a su cauce. Dijo que varios nobles y militares le apoyaran pero era falso. Nadie querra verle como rey y los pocos apoyos que en su momento hubiera tenido, habran sido ms debido a la coaccin que al convencimiento. Ahora est solo y no le queda ms remedio que aceptar su nombramiento como rey de Babilonia.

El tabernero se acerc e Imashar le pidi una jarra de sikaru. Y Assurbanipal? le pregunt Kalam, una vez que se retir el tabernero. Es un joven prudente y culto. Es ms adecuado que su hermano para gobernar este reino. Est preparado para ello? Sin duda, y tiene el apoyo de generales y nobles. Qu es de Assarhaddon? Ya se encuentra restablecido de sus males y pronto emprender la campaa contra Egipto. Kalam, siguen buscando al asesino de Nisher-Sag, debes marcharte de la ciudad, hasta ahora, has tenido mucha suerte, pero no debes tentar a los dioses le dijo Imashar mirndoles a los ojos. No, tengo una misin y no descansar hasta que la cumpla. Assarhaddon est muy bien protegido, es imposible llegar hasta l, incluso yo tengo dificultades. Adems, pronto partir a Egipto y te ser imposible acercarte a l. Olvdalo Kalam, te lo ruego. Haba un grupo de hombres sentados junto a su mesa y anunciaban, voz en grito, su intencin de alistarse en el ejrcito. El rey haba prometido oro y tierras a todos aquellos que supieran empuar un arma. He odo que la instruccin dura tres meses y si la superas, te incorporaras como soldado de infantera dijo uno de los hombres. Pero si demuestras tener habilidad con el arco o a caballo quiz puedas alistarte como arquero o incluso jinete dijo otro. Tambin buscan auxiliares para llevar cargas, atender a los animales o limpiar las armas dijo un compaero. Yo me alistar, no me quiero perder la conquista de Egipto por nada en el mundo. Es mi oportunidad para conseguir algunas tierras y poder mantener a mi mujer y mis dos hijos. Soldado, arquero, jinete o auxiliar, me da igual, que decidan ellos para qu valgo, yo lo que quiero es parte del botn dijo soltando una estentrea risotada. Ests muy seguro de que la campaa ser un xito! le exclam su amigo. Ira en persona el mismo Assarhaddon si no estuviera seguro de la victoria? Los hombres se miraron y comenzaron a rer a carcajadas. Kalam, sonri. Como asu de su majestad supongo que acompaars a Assarhaddon en la campaa verdad? le pregunt Kalam. Claro, yo ir dnde vaya el rey.

Te acompaar como criado o esclavo tuyo. Qu? le pregunt Imashar levantando en exceso la voz . Ests loco? Imashar mir alrededor temiendo que alguien les hubiera escuchado. Es la mejor manera de estar cerca del rey, ir con vosotros a Egipto dijo Kalam sin dar lugar a la rplica. El asu neg con la cabeza, pero saba que no tena ninguna eleccin. No obstante, ya le ofreci su ayuda y ahora no poda echarse atrs. Est bien, me acompaars oculto entre mis esclavos. Fuiste marcado por los masagetas y conoces su idioma, que mejor que acompaarme como un esclavo masageta accedi resignado. Gracias amigo le dijo sonriendo Kalam. Ciento cincuenta mil soldados asirios entre infantes, jinetes y carros, treinta mil urartianos, quince mil elamitas, cinco mil jinetes cimerios, tres mil soldados medos y ms de cuarenta mil asistentes entre ingenieros, cocineros, carpinteros, herreros, palafreneros, porteadores, carniceros y cirujanos, componan el ejrcito ms poderoso jams visto. Sin contar los diez mil soldados que Sil-Bal tena perfectamente pertrechados y preparados para el combate esperando en Gaza. Todo estaba preparado para la partida del ejrcito y Assarhaddon, montado en su poderoso caballo de guerra, lo diriga asistido por los generales Hitman y Kishdar. Un espectculo impresionante dijo Kishdar. Ms impresionante ser verlo en accin le respondi Hitman. Las puertas de la ciudad se abrieron y, entre vtores, gritos de nimo, ptalos de flores y sollozos, la enorme columna parti hacia la batalla. Desde palacio, la reina madre Nakiya observaba con admiracin a su hijo y record lo cerca que estuvo de la muerte haca muy pocas fechas. Observa al ejrcito que dirige tu padre, con l Asiria dominar el mundo. Algn da t dirigirs nuestras tropas y quin sabe si dicho ejrcito ser an ms poderoso que ste le dijo a su nieto. El prncipe heredero no poda dejar de contemplar la columna. La msica de las trompetas y los tambores penetr en su mente envolvindole en un halo mgico e hipntico, eran los dueos del mundo y ahora seran los egipcios quienes lo comprobaran en sus propias carnes. Samas-Uma-Ukin miraba al ejrcito con el ceo fruncido. Su gran sueo, convertirse en el rey de Asiria, se haba desvanecido para siempre y era consciente de que jams dirigira un ejrcito semejante. Mir a la reina madre con odio y se retir a sus aposentos. Assarhaddon salud a su madre y se perdi en el horizonte flanqueado por sus dos generales. El ejrcito asirio cruz el rio Habur, se abasteci de alimentos en la ciudad de Guzi y se dirigi a Harran donde Assarhaddon hizo generosos sacrificios en honor al dios-luna Sin. Siguieron el cauce del rio Orontes y en Ugarit se les uni varios

centenares de mercenarios ugaritios, vidos de un buen botn. Continuaron por la costa y cruzaron la ciudad isla de Arvad, donde se abastecieron de pescado desecado, y atravesaron las ciudades de Ullaz y Batunn hasta que llegaron a las ruinas de la otrora prspera ciudad de Biblos. Seis aos haban pasado desde su destruccin y todava se podan ver restos humanos por todas partes, la ciudad pareca maldita. Acampemos a las afueras, no deseo molestar a las almas atormentadas, que seguramente, todava vaguen perdidas entre las ruinas dijo Assarhaddon, mientras oa el ruido de los huesos, que se quebraban bajo los cascos de su caballo. Creo que es lo ms prudente dijo Kishdar supersticioso, este sitio me pone la piel de gallina. Los huesos tapizaban las calles de Biblos y el lugar estaba plagado de ratas e insectos. Assarhaddon orden al sacerdote Ubalimet que realizara sacrificios en honor a los dioses, para pedirles benevolencia con las almas de los muertos en Biblos, deseando que hallasen en la otra vida, la paz que no encontraron en sta. Hay que reconocer que Artacomo saba como ganarse el respeto del enemigo dijo Hitman. Fue una masacre dijo avergonzado Kishdar, recordando que l particip en la misma. Es la guerra Kishdar, debemos escarmentar a los enemigos de Asiria y entre ellos, los rebeldes son los ms peligrosos. No podemos ser condescendientes con ellos o su ejemplo ser seguido por el resto de pueblos dominados. Debemos masacrar, deportar y destruir si queremos que nuestro imperio siga siendo poderoso y temido dijo Assarhaddon. La estrategia del terror dijo Hitman. Efectivamente, la estrategia del terror confirm el rey. Antes del amanecer, el ejrcito parti hacia la ciudad de Sidn. Assarhaddon ech una mirada atrs y vio por ltima vez las ruinas de la ciudad, decidi que en su regreso a Nnive, no volvera a pasar por ella. El Sol estaba en lo ms alto del firmamento cuando llegaron a Sidn. Curiosamente, la ciudad haba sido parcialmente reconstruida por algunos supervivientes y gente llegada de Biblos. Las murallas haban sido nuevamente levantadas, ms para defenderse de los bandidos que de cualquier ejrcito enemigo. Varias casas se haban reconstruido y aparecan rodeadas de pequeos huertos, y en los campos, rebaos de ovejas y cabras pastaban libremente. En el mar se podan ver varias barcas de pesca faenando, mientras que las mujeres hacan fuego y preparaban la comida. El resurgir de una ciudad muerta, pens Assarhaddon. Un nio que pastoreaba sus dos cabras corri asustado hacia la ciudad cuando vio a las tropas asirias. Poco despus, un anciano cruz la puerta de Sidn y se dirigi hacia los asirios. Desde la muralla, varias personas observaban con aprensin al poderoso ejrcito temiendo que sus pocos aos de paz hubieran llegado a su fin. Assarhaddon orden a la columna que se detuviera. El anciano se dirigi a l con determinacin. Aparentaba

ms de sesenta aos, tena una larga barba y estaba completamente calvo. Su rostro, como el resto de su cuerpo, era extremadamente delgado y a pesar de tener una imagen frgil y dbil, su mirada transmita fuerza y autoridad. El anciano camin hasta llegar a la altura del rey. Saludos, rey de los asirios, mi nombre es Balgar patriarca y protector de las ruinas de Sidn dijo el anciano arrodillndose ante el rey. No saba que hubiera gente viviendo en Sidn. Fuimos pocos los que conseguimos huir de la masacre. Cuando el general Artacomo se march, regresamos a lo que un da fueron nuestras casas y hemos intentado reconstruirlas. Espero que no os moleste, mi seor, somos pobres pero pagaramos los tributos que su majestad estime oportuno dijo el anciano an de rodillas y mirando al suelo. Prefiero ver esta imagen que la que he visto en Biblos. Cuntos sois? Unos cien, mi seor. El rey observ la gente que se encontraba en la muralla, la mayora eran mujeres y nios, los hombres se encontraran trabajando. Eran personas arraigadas a la tierra y a su mar, gente luchadora que a lo nico que aspiraba era a ganarse el pan para poder alimentar a sus hijos. Assarhaddon mir al anciano y le orden que se levantara. Os autorizo a reconstruir esta ciudad, pero quiero que la llamis Kar-AshurAha-Iddina, el puerto de Assarhaddon dijo el rey y orden a su administrador que le entregara al anciano una bolsa con cien siclos de oro . No me pagaris tributos, todava sois muy pobres. Espero que en pocos aos podis hacerlo, eso significara que habis prosperado. Gracias, mi seor, mi pueblo os jura fidelidad eterna a vuestra majestad y al glorioso pueblo asirio. Si no cumplimos nuestro juramento, que el dios Baal nos borre de la faz de la tierra agradeci el anciano con lgrimas en los ojos. Desde las murallas, la gente observaba la escena sin entender nada, estaban demasiado lejos para or la conversacin, pero cuando vieron a un funcionario asirio entregar una bolsa a Balgar y al anciano besarle las manos, todos lloraron de alegra. Estamos salvados! gritaba el anciano corriendo hacia las murallas. Estamos salvados y el rey nos ha entregado oro para reconstruir la ciudad! La puerta de la ciudad se abri y decenas de mujeres y nios corrieron hacia Balgar. El anciano les ense las monedas de oro y todos comenzaron a bailar y a cantar de jbilo. Corriendo, varias mujeres se dirigieron hacia la playa moviendo los brazos y pauelos para llamar la atencin de sus maridos que estaban pescando. Durante aos, haban temido la llegada del ejrcito asirio y su comportamiento con los supervivientes. Ahora, emocionadas y llenas de alegra, estaban deseando contarles a sus maridos las buenas noticias. Assarhaddon les haba permitido establecerse y prosperar en la destruida ciudad de Sidn.

Las murallas de Tiro emergan imponentes sobre las olas del mar, causando una gran impresin en Assarhaddon. El rey, acompaado por la plana mayor de su ejrcito, atraves el estrecho istmo que una a la isla fortaleza con la ciudad de la costa. El resto del ejrcito acamp a las afueras de la ciudad y se les orden que evitaran cualquier contacto con la poblacin local. En Tiro, Assarhaddon se reuni con el rey Baal y ste le ofreci dos mil arqueros que fueron muy bien recibidos. Como muestra de gratitud, Assarhaddon permiti la vuelta de los rehenes tirios que tena retenidos en Nnive. Despus de atravesar las ciudades de Akko, Jaffa y Ascaln, llegaron a la ciudad de Gaza, donde le esperaba un emocionado Sil-Bal, con sus diez mil soldados. All descansaron durante unos das para recuperarse del viaje y, sobre todo, para coger las fuerzas necesarias para emprender con garantas la dura campaa que les esperaba. Assarhaddon se encontraba en el palacio de Gaza acompaado por sus generales, varios de sus mejores oficiales y Sil-Bal. Estaban de pie, mirando un enorme mapa de Egipto colocado en una mesa de cedro. Kishdar, t conoces el camino hacia Men-Nefer mejor que nadie qu nos aconsejas? pregunt el rey. Lo primero es tener suministros suficientes dijo con resentimiento mirando a Sil-Bal, que baj la cabeza, y para ello debemos proteger nuestra retaguardia. Por este motivo, creo que debemos evitar saquear o destruir las ciudades que encontremos Entonces cmo pagaremos a nuestros soldados? le interrumpi Sil-Bal, ms preocupado por su parte del botn que por la de sus jinetes. Si saqueamos y destruimos las ciudades que nos encontremos, tendremos problemas a la vuelta, pues nos ser imposible conseguir alimentos dijo Kishdar. S, pero segn nos comentaste, los egipcios quemaron los campos de cultivo y cegaron los pozos antes de que vosotros llegrais. Es posible que en esta campaa hagan lo mismo intervino un oficial. Hace cuatro aos, la falta de alimentos y agua diezm al ejrcito, marchbamos muy lentos y los egipcios tuvieron tiempo de anegar los campos de cultivo, pero ahora las cosas son distintas. Con alimentos y agua suficiente, una avanzadilla de cinco mil jinetes puede sorprender a los confiados egipcios y evitar que stos envenenen las fuentes y maten a los animales. Les capturaremos y les obligaremos a continuar cultivando y alimentando al ganado para nosotros dijo Kishdar. Un murmullo de aprobacin recorri toda la sala. El plan de Kishdar permita marchar al ejrcito hacia Men-Nefer sin preocuparse de tener alimentos suficientes para el regreso. El rey sonri satisfecho. Qu propones, general? le pregunt.

Marchar hacia Per-Amn, luego continuar por el delta del Nilo hacia Qantir, dirigirnos posteriormente hacia Per-Bastet y Athribis, conquistar la ciudad de Lunu, atravesar el Nilo para dirigirnos a Giza y finalmente destruir nuestro objetivo, MenNefer. Dicho as parece hasta fcil! exclam el rey ante las risas de los militares. Qu as sea, partiremos en dos das. La actividad en el campamento era frentica. Los oficiales, con la fusta en la mano, apremiaban a los soldados que corran de un lado para otro buscando sus pertrechos. Los esclavos recogan a toda prisa las tiendas de campaa. Los carros eran cargados con todas las provisiones que el ejrcito necesitaba y los palafreneros preparaban los caballos para la inminente partida. Imashar observaba como sus esclavos desmontaban su tienda y colocaban todos sus enseres en un carro. El asu, como jefe de los cirujanos, haba sido el encargado de gestionar todos los materiales y mercancas que los mdicos iban a necesitar durante la campaa. No faltaban vendajes, vino para desinfectar, pequeas dagas, agujas para coser heridas, hachas y sierras para amputar miembros, camillas, muletas y todo tipo de hierbas. Kalam cargaba los bultos como un esclavo ms. Haba adelgazado y su larga barba, le haba vuelto irreconocible. Imashar le observ con pena. Estaba vestido nicamente con un turbante blanco y un faldn del mismo color. Tena el torso al descubierto y caminaba descalzo. Qu gran mdico ha perdido Asiria se lamentaba el asu. Vamos holgazanes! exclam un sirviente, mientras golpeaba con saa a los esclavos con un ltigo. Debemos marchar hoy pedazo de vagos! Uno de los latigazos golpe con fuerza en la espalda de Kalam e Imashar tuvo la tentacin de intervenir, pero se detuvo, deba tratarle como un esclavo ms o despertara sospechas. Kalam se doli del golpe, pero continu trabajando no sin antes memorizar el rostro del sirviente que con tanta saa, les estaba golpeando. Su mirada se cruz con la de Imashar que le contemplaba con turbacin y le sonri. Te debi salir muy barato oy decir Imashar a sus espaldas. Imashar se gir y su corazn casi le dio un vuelco. Esperaba que Hitman no hubiera visto la sonrisa de Kalam. El esclavo cojo dijo Hitman, te debi salir muy barato. Es un esclavo masageta, lo compr porque conoce algunas plantas curativas y me ayuda a la hora de hacer emplastes y ungentos dijo turbado Imashar. Hitman observaba al esclavo ante la mirada inquieta de Imashar, que intentaba aparentar calma, cuando el corazn se le sala por la garganta. Cojo, huesudo y con esa cicatriz en la frente Debe ser muy bueno con las plantas, porque yo no dara ni dos siclos de bronce por l. Barato s que fue, el tratante de esclavos pareca que quera quitrselo de encima dijo Imashar con una sonrisa fingida.

Espero que te sea til. Que los dioses te guarden asu se despidi Hitman dndole un golpecito en la espalda. El mdico respir hondo cuando vio alejarse a Hitman. Ha faltado poco, pens. Se dirigi hacia su carro y abri una caja de madera. Sac una pequea nfora y bebi un largo trago de vino. Despus, se sinti algo ms tranquilo. El ejrcito asirio cruz el desierto del Sina sin mayores complicaciones y se encontraba a pocas jornadas de la ciudad de Per-Amn. Las patrullas egipcias, que aos antes les haban hostigado hasta la extenuacin, no haban dado seales de vida. Pareca que la campaa en Egipto iba a ser ms tranquila de lo previsto. Assarhaddon, siguiendo las indicaciones de Kishdar, orden que diez mil jinetes, entre ellos cuatro mil cimerios, marcharan hacia la fortaleza egipcia cogiendo por sorpresa a la confiada poblacin y evitar as que emponzoaran los pozos y quemaran los campos. La avanzadilla la dirigi Hitman, deseoso como estaba, de entrar en combate. Le acompaaba Barnabs, capitn que mandaba a los jinetes cimerios enviados por Teushpa. Las rdenes eran claras, deban conquistar la ciudad evitando el mayor nmero de civiles muertos, impedir que los pozos fueran envenenados y proteger los campos de cultivo, rboles frutales y ganado. Cabalgaron durante todo el da y parte de la noche hasta que se encontraron frente a Per-Amn. Hitman orden que descansaran unas horas, quera tener al ejrcito lo ms fresco posible antes de la batalla. Debajo de una hermosa luna llena, contempl la ciudad fortaleza de PerAmn y sus altas murallas de adobe. Estaba rodeada de frondosa vegetacin y por varias lagunas y riachuelos que parecan poco profundos. No obstante, se encontraba en el delta del Nilo y las constantes subidas y bajadas del cauce del rio, haba anegado los caminos y el fango se haba hecho dueo y seor de los alrededores de la ciudad. No ser nada fcil su conquista dijo el capitn cimerio, acercndose a Hitman. La tierra est empantanada y los caminos son casi intransitables. La ciudad est rodeada por agua y fango, antes de atacarla deberamos enviar una patrulla de reconocimiento a ver si pueden encontrar algn camino practicable para nuestros caballos. Per-Amn era la primera ciudad que se encontraban tras la frontera y por tanto, la puerta de Egipto. Una alta muralla de adobe y, sobre todo, las lagunas, riachuelos y la tierra fangosa que la rodeaba, la protega de las incursiones enemigas. Artacomo, en la anterior campaa militar contra Egipto, haba evitado esta ciudad y se dirigi directamente a Per-Bastet. En esta campaa, Assarhaddon tom la decisin, aconsejado por sus generales, de tomar una a una, todas las ciudades importantes que se encontrara en su camino a Men-Nefer y Per-Amn era la primera de ellas. Hitman desconoca el nmero de soldados egipcios acantonados en la ciudad pero, por el tamao de la misma y su importancia estratgica, calcul que no seran menos de dos mil. En tal caso, el factor sorpresa sera fundamental si queran tener xito en la batalla.

Tienes razn, enva cuatro soldados en dos grupos distintos, que vayan vestidos de campesinos. Espero que tengan suerte. A tus rdenes. El amanecer sorprendi a los jinetes asirios y los exploradores an no haban regresado. Durante la noche, los soldados de guardia haban matado a un pastor que se diriga hacia los campos con sus cabras y a un comerciante de telas que fue asesinado junto con su escolta y sirvientes cuando pretendan entrar en la ciudad. Hitman observaba inquieto el horizonte buscando alguna seal de sus enviados, pero no la encontr. Entonces se dirigi hacia el carro del comerciante. All, agolpadas, haba cientos de telas de mala calidad. Orden llamar a Barnabs. Cuando lleg el cimerio, se encontr a Hitman vestido con los ropajes del comerciante. Enseguida se dio cuenta de sus intenciones. Toma los ropajes de los escoltas y de los siervos del mercader, nos dirigimos a conquistar una ciudad le dijo Hitman. Barnabs mir los cuerpos de los cuatro sirvientes y de los cinco escoltas que estaban en el suelo. Nueve hombres para tomar una ciudad? pregunt incrdulo el cimerio. Quiz me sobre alguno respondi entre risas el general asirio. Tienes algn plan? Ya se me ocurrir algo por el camino. Vamos hombre cmbiate, se nos hace tarde le apremi Hitman. Barnabs le mir con suspicacia. Qu s hombre, que tengo un plan le dijo Hitman sonriendo. Disfrazado de comerciante, Hitman condujo el carro acompaado por Barnabs y ocho soldados ms, todos ellos confundidos como esclavos o escoltas. El camino hacia Per-Bastet era estrecho y estaba rodeado por agua en ambos lados. Varios campesinos y pastores se les cruzaron y les saludaron con simpata, un comerciante con mercancas y noticias nuevas siempre era bien recibido. Mira! dijo Barnabs sealando algo en el agua. A lo lejos, varios cocodrilos luchaban entre s por la presa que uno de ellos se haba cobrado. Eran enormes ejemplares de unos cinco metros de largo. Ambos hombres se miraron y temieron por el incierto futuro de los exploradores que enviaron pocas horas antes. Debemos andarnos con cuidado, estas aguas estn infectadas de cocodrilos dijo Hitman ante el asentimiento de Barnabs. Llegaron a las murallas de la ciudad y fueron detenidos por la guardia. Hitman observ que los soldados que custodiaban la puerta no eran ms de cinco.

Saludos, mi nombre es Hatam y soy mercader de telas dijo Hitman. El egipcio le mir con desconfianza sin decir palabra alguna, inspeccion el interior del carro y movi las telas con un palo. Con recel, observ a los esclavos y escoltas que acompaaban al mercader. De dnde vienes? le pregunt el guardia acercndose al asirio. Sin mediar palabra, Hitman, con un rpido movimiento, degoll al egipcio y mat a otro ms lanzndole la daga. El ataque cogi por sorpresa a los soldados egipcios y varios de ellos fueron asaetados por los asirios que iban disfrazados de escoltas. Cuando quisieron reaccionar, ya era demasiado tarde y uno a uno fueron cayendo muertos bajo el fulgurante ataque asirio. Rpido echad la brea sobre el carro! orden Hitman y uno de los escoltas, cogi un cubo oculto entre las telas y comenz a verter un lquido negro y viscoso sobre las telas. Hitman azuz a los caballos y coloc el carro en la puerta de la ciudad, desenvain su espada y degoll a los dos caballos que cayeron muertos en un charco de sangre, luego cogi el resto de la brea y la ech sobre los animales. Cogi una antorcha, que ya le tena preparada uno de sus soldados, y prendi fuego al carro y a los caballos. El humo era la seal que esperaban los jinetes que permanecan ocultos tras la duna, y un oficial de confianza de Hitman, orden la carga contra la ciudad. En un instante cientos de jinetes asirios y cimerios cabalgaban a toda velocidad hacia PerAmn. Los egipcios, que observaron la escena, entraron corriendo en la ciudad dando la voz de alarma. En poco tiempo decenas de soldados se dirigieron hacia las murallas para repeler el ataque y cerrar sus puertas, pero el fuego y el humo negro y denso se lo impidieron. Hitman y los suyos cogieron unos arcos y comenzaron a disparar a los egipcios, que desesperados, intentaban apagar el fuego y apartar el carro y a los animales muertos de la puerta. Despus de varios minutos, los defensores consiguieron apagar el fuego y mientras unos soldados se apresuraban en apartar el carro, otros se dirigieron hacia los asaltantes enemigos. Hitman y los suyos se vieron luchando contra un enemigo muy superior en nmero. El general asirio mir a su espalda y pudo ver que los jinetes an estaban lejos de la ciudad, o se daban ms prisa, o sera su fin. Pronto se vio rodeado por cinco soldados que le embestan una y otra vez con sus cimitarras. Hitman pudo dar buena cuenta de dos de ellos, pero cuando un egipcio caa, otro ocupaba su lugar. Barnabs tambin se defenda con bravura, pero los soldados egipcios cada vez eran ms numerosos. Un soldado hiri a Hitman en el brazo y le oblig a bajar la guardia, cuando iba a rematarle, cay fulminado al suelo atravesado por una flecha asiria. Por Assur! se oy exclamar a lo lejos. Salvemos a nuestro general! Los egipcios observaron con pavor como la caballera asiria se encontraba cerca de las puertas de la ciudad y comenzaban a disparar sus arcos. Con el rostro descompuesto por el pnico, corrieron a refugiarse tras los muros de Per Amn. Pens que no vendrais nunca dijo Hitman tocndose su brazo herido.

Lo siento, mi seor, hemos cabalgado todo lo rpido que hemos podido le dijo uno de sus oficiales. Te encuentras bien? Slo es un rasguo, dame un caballo orden el general, todo bien Barnabs? Yo estoy bien, pero creo que somos los nicos que hemos sobrevivido le respondi agotado. Hitman neg con la cabeza y mont en su caballo. Con la espada en ristre y seguido por sus jinetes, entr en la ciudad. Assarhaddon entr en Per-Amn acompaado por Kishdar y el resto de oficiales. La victoria haba sido total y las bajas sufridas por el ejrcito asirio mnimas. La ciudad estaba protegida nicamente por una guarnicin compuesta por quinientos egipcios, muchos menos de los que en un principio, Hitman haba estimado. Ahora, los cuerpos de los soldados egipcios se amontonaban en una pira en la puerta de la ciudad. El rey, satisfecho, cruz la puerta de la ciudad y se encontr con un sonriente Hitman. Te felicito por tu gran victoria le dijo el rey desde el caballo. Ha sido todo un xito, mi seor. El rey observ a un grupo de egipcios que permanecan apresados en una cerca y custodiados por soldados asirios. Tambin pudo comprobar que a pesar de su orden de respetar la vida a los civiles, varias decenas de cadveres aparecan desperdigados por toda la ciudad. He intentado minimizar las bajas civiles, pero es difcil controlar a una turba enfurecida, que durante la batalla, le cuesta diferenciar a los soldados de los civiles dijo el general leyendo el pensamiento del rey . An as, creo que hay suficientes egipcios para cuidar de los animales y trabajar los campos. Y los pozos? Estn en buen estado, no les ha dado tiempo ni a envenenarlos, ni a cegarlos. Los animales estn a salvo y los campos de cultivo protegidos por soldados. Un gran trabajo, sin duda alguna. Esta noche celebraremos un gran banquete. Ordena al ejrcito que descanse, partiremos en un par de das. Permaneceremos dos das en Per-Amn? pregunt extraado el general. S, el ejrcito debe descansar y yo quiero cazar uno de esos magnficos cocodrilos que he visto en los pantanos. Cazar uno de ellos y lo sacrificar en honor a Ishtar, como muestra de gratitud por nuestra victoria. Bscame entre los egipcios algn gua con experiencia en la captura de cocodrilos. S, mi seor.

El grueso del ejrcito asirio y la mayora de los asistentes, acamparon en las dunas, lejos de los pantanos y sobre todo, de los cocodrilos. En el campamento mdico se encontraba Imashar, curando la herida leve de un soldado. Hasta ese momento haba tenido menos trabajo del que esperaba. Apenas unas decenas de soldados haban precisado de sus servicios. Fiebres, diarreas, algn que otro corte o picadura de serpiente, haban sido los males que haban sufrido los pocos soldados asirios que haban llegado al campamento mdico. Despus de curar la herida sali de la tienda a respirar aire fresco. Ya haba anochecido. Mir hacia PerAmn y pudo ver decenas de piras funerarias. Para evitar enfermedades, los egipcios muertos estaban siendo incinerados. Kalam se encontraba a pocos metros mirando la misma escena, el asu mir a su alrededor y comprob que no haba nadie cerca, confiado de no ser visto, se acerc a l. Bonita noche dijo el asu. No para los egipcios dijo Kalam, sin apartar la mirada del Per Amn. Imashar volvi a mirar a su alrededor incmodo. Tengo algo que decirte. Kalam le mir con atencin. Antes de partir hacia Qantir, el rey quiere cazar un cocodrilo. Se dirigir hacia el sur, all la zona es ms pantanosa y se encuentran los mejores ejemplares de cocodrilo, o por lo menos eso es lo que le han dicho. Le encanta la caza y quiere capturar un gran ejemplar para sacrificarlo en honor a la diosa Ishtar, piensa que cuanto ms grande sea el animal, ms favores recibir de la diosa de la guerra le dijo Imashar. Ese ser mi momento. Maana, escapar del campamento, me ocultar y seguir a Assarhaddon. El mdico asinti. Al ser mi esclavo, me ver obligado a denunciar tu huida, pero no te preocupes, los soldados tienen cosas ms importantes que hacer que buscar entre los pantanos a un esclavo prfugo y correr el riesgo de ser devorado por las fieras. Lo s amigo, no te preocupes. Te dejar una bolsa con alimentos, medicinas y algunas armas, cerca de la entrada de mi tienda, cgela y que los dioses te protejan. Comenzaba a refrescar, Kalam sinti un escalofro y se frot sus brazos desnudos. Mir a su amigo Imashar, posiblemente esa sera la ltima vez que se veran. Agradecido, se acerc a l y se dieron un fuerte abrazo. Las lgrimas brotaron de los ojos de los dos hombres y sin decir ms palabras, Kalam se perdi en la oscuridad de la noche. La expedicin de caza se dirigi hacia el sur, anduvieron varios kilmetros entre pantanos, lodazales y una vegetacin tan espesa, que impeda la vista ms all

de unos pocos metros. Hitman estaba incmodo, el lugar era perfecto para una emboscada y slo dispona de varias decenas de soldados para proteger al rey que adems iba a pie. El gua egipcio caminaba flanqueado por varios soldados, para evitar su huda. Hitman dudaba de l y tema que el egipcio le guiara hacia una emboscada. Sin duda, la idea de capturar un cocodrilo no era buena, los riesgos eran demasiados. El general intent convencer en varias ocasiones a Assarhaddon para que dieran media vuelta y volvieran al campamento, pero el rey se obcec con la caza del animal y se neg. Aunque el da haba amanecido azul, unas nubes negras amenazaban tormenta y en pocos minutos, el cielo se oscureci y comenz a llover con fuerza. La lluvia fue torrencial y el camino fangoso por el que caminaban, se convirti en un torrente. Assarhaddon, reconociendo su derrota, accedi a volver al campamento. No sin dificultad, emprendieron el camino de vuelta. La lluvia dificultaba an ms la visin y el agua les llegaba hasta las rodillas. El gua egipcio les dirigi hacia una pequea colina protegida del torrente. All esperaran hasta que las lluvias amainaran. Estas lluvias son habituales en esta zona dijo el gua cuando llegaron a la colina, durarn poco tiempo, mientras tanto, ser mejor que esperemos. Hitman orden a sus soldados que formaran un crculo alrededor del rey y que varios bateadores patrullaran la zona. En pocos minutos, la lluvia ces y despus de comprobar que el camino estaba embarrado pero practicable, la expedicin asiria emprendi el camino de vuelta al campamento. Assarhaddon estaba frustrado, no poda esperar un da ms, y tendra que partir hacia Qantir sin conseguir cazar su preciada presa. De pronto, el gua dio una orden y los asirios se detuvieron. Pareca que el egipcio haba encontrado algo. All hay un cocodrilo y es muy grande, se habr protegido entre la maleza de la crecida del rio dijo el egipcio, sealando entre la espesura. Assarhaddon se acerc pero no vio nada. Orden a dos soldados que exploraran la zona, pero siguieron sin ver al animal. Dnde est? No le veo dijo el rey. All, mi seor, en el suelo, oculto tras esos matorrales indic el gua. El rey, que portaba una larga lanza, se acerc a los matorrales protegido por dos soldados, que tenan sus arcos listos por si algn animal se abalanzara sobre ellos. Detrs, cuatro soldados, espadas en ristre, protegan la espalda de su rey. De pronto, y sin saber de dnde haba salido, un hombre cubierto de barro se lanz, espada en mano, hacia Assarhaddon. Hiri a uno de los arqueros ante la mirada atnita del rey, que se qued paralizado ante la aparicin del salvaje. La guardia tard en reaccionar y el asaltante mat sin dificultad al otro arquero, quedando expedito el camino hacia su objetivo, Assarhaddon. Con los ojos inyectados en sangre, el atacante fij su mirada en el rey de Asiria. A pesar de su ostensible cojera, su paso era firme, decidido y sobre todo rpido, saba que tena poco tiempo si quera matar al rey y escapar con vida. Quin eres? pregunt confuso el rey, que se defenda con su lanza. Soy el espritu de Kalam, a quien t mataste para poseer a su mujer.

El rey se qued paralizado de terror y tir su lanza. Delante de l se encontraba el espritu del hombre que haca aos, haba enviado a una muerte segura. Resignado a su suerte, cerr los ojos para no ver al espectro que tena delante y encomend su alma al dios Shamash. Muere bastardo asesino! exclam Kalam, lanzndose hacia el rey. Hitman corri hacia el rey nada ms ver al salvaje salir de la espesura, y atacar a uno de los arqueros. Voz en grito, orden a sus soldados que protegieran al rey y con pavor, vio como el asaltante se deshaca sin dificultad del otro arquero. Corri todo lo rpido que su edad le permiti y cuando ya no le quedaban ms fuerzas, desenvain su espada justo en el momento en el que el salvaje se dispona a segar la vida del rey de Asiria. No! grit Hitman, interponiendo su espada a la del asaltante. Kalam se haba concentrado en Assarhaddon, olvidando todo lo dems. Con la mirada fija en su objetivo, no haba visto la llegada de Hitman y ahora se senta confuso frente al general asirio, que se encontraba doblado sin resuello, debido al enorme esfuerzo que se haba visto obligado a hacer, para salvar la vida de su seor. Kalam mir al frente y vio que varios soldados se dirigan hacia l. Mir a su alrededor buscando alguna escapatoria. Mi espritu no descansar hasta que no haya vengado la muerte de mi familia! grit Kalam, antes de ocultarse entre la espesura. El rey lleg al campamento completamente plido. Durante el camino de regreso no haba dicho palabra. Hitman le miraba preocupado. Tema que la aparicin del hombre cubierto de barro hubiera perturbado su mente. Le acompa hasta su tienda y all orden a los esclavos que le preparan un bao caliente, eso le tranquilizara. Conocais al salvaje, mi seor? le pregunt Hitman. Assarhaddon estaba tumbado en la baera mientras que una esclava le frotaba la espalda. Era el espritu de Kalam, el mdico que me salv la vida contest el rey con la mirada perdida y el corazn encogido por el miedo. El asu que os cur de una grave enfermedad? S. Pero ese hombre muri en la campaa contra los cimerios. Y su espritu ha regresado al mundo de los vivos clamando venganza dijo el rey, sintiendo un escalofro que recorri todo su cuerpo. Hitman se levant. No crea en lo sobrenatural, siempre deca que tema ms a los vivos que a los muertos. Record el ataque al rey y la forma de andar del

asaltante. Estaba completamente embarrado pero an as, algunos de sus rasgos fsicos le eran familiares. Y su cojera Dnde haba visto antes esa forma de caminar? Seor, no debis preocuparos ms por ese espectro, pues no se trata de un espritu, si no un hombre de carne y hueso dijo Hitman, ante la mirada de sorpresa del rey. Qu quieres decir? El salvaje que os asalt no es un espritu que haya escapado del reino de los infiernos, sino un hombre normal y corriente. Ahora tenemos que averiguar si de verdad se trata de Kalam, o de otro hombre que ha usurpado su identidad para atormentaros. Y creo que s quin nos puede desvelar este misterio. Quin? Dadme unos minutos y lo traer ante vuestra presencia. El rey haba terminado su bao, y ms tranquilo despus de las palabras del general, tom asiento sobre unos cojines. Degustaba un plato de pescado sazonado con comino, organo y baado en aceite de oliva, cuando Hitman entr en la tienda. Mi seor, traigo al hombre que nos puede aclarar quin os atac. Hazle pasar orden impaciente el rey. Encadenado, con la mirada perdida y completamente plido, apareci ante l la imagen pauprrima de Imashar. Imashar? pregunt extraado el rey incorporndose. As es mi seor respondi el general. Pero qu tiene que ver en todo esto? Ser mejor que l mismo os lo cuente. Habla! le orden Hitman. Imashar levant la cabeza y mir al rey. Kalam, el mdico que os salv la vida y a quin vosotros pagasteis envindole a la muerte, sacrificando a su hijo y llevando al suicidio a su mujer, est vivo dijo el asu, con todo el valor que pudo. El recuerdo de Kalam, acompaando a las tropas asirias durante la campaa contra los cimerios, lleg a la mente del rey. No saba si se alegraba de saber que quien le haba atacado era un hombre de carne y hueso, no un espectro. Pero Kalam estaba vivo. Cmo era eso posible? Ha estado todo este tiempo confundido como un esclavo de Imashar aclar Hitman. Sabas que tena intencin de matarme? pregunt el rey.

Imashar baj la cabeza, era consciente de que su respuesta le iba a costar la vida, pero ya era demasiado tarde. Haba apoyado a Kalam y saba lo que eso significaba, haba jugado y haba perdido, ahora slo quedaba aceptar el castigo con toda la entereza posible. S, lo saba respondi mirndole a los ojos. Pero Por qu? Siempre has sido fiel a mi familia y ahora me has traicionado, no lo entiendo por qu lo has hecho? Imashar respir hondo. Siempre he sido fiel a la dinasta sargonida, he servido fielmente a su padre como le he servido fielmente a usted. Pero ha cometido un crimen abominable y debe pagar con su vida por ello. Se acerc todo lo que pudo al rey. Eres indigno de portar la corona del imperio. No eres ms que un vulgar asesino! le dijo, con toda la dignidad que pudo. Basta! le grit Hitman golpendole con fuerza el rostro y hacindole caer al suelo. Bien, sabes cul es el castigo por traicin, maana se ejecutar la sentencia dijo el rey. Apartadlo de mi vista! Ya solos, Hitman observ el rostro preocupado de Assarhaddon. Imashar haba sido el mdico de su padre y tambin lo haba sido de sus hijos. El rey se encontraba triste y preocupado. Mi rey, entiendo vuestro dolor por la traicin del mdico. Algn espritu maligno ha entrado en su cabeza provocando que se comporte de esa manera. En estos tiempos difciles no puedes confiar en nadie dijo con pesar el rey Quiero que captures a Kalam, tremelo vivo o muerto orden. No debis preocuparos por l, a estas horas seguro que ha sido devorado por alguna bestia. Recordad que el ro est plagado de cocodrilos. Assarhaddon asinti. Tienes razn, an as enva una patrulla a inspeccionar la zona donde me atac. Como deseis. Necesito descansar, ha sido un da muy duro. Maana partiremos hacia Qantir, pero antes ejecutaremos a Imashar delante de todo el ejrcito, quiero que su muerte sirva de aviso a todos aquellos que tengan la intencin de traicionarme. El viento haca ondear las banderas y estandartes reales como si saludaran al nuevo amanecer. Todo el ejrcito fue convocado para presenciar la ejecucin. Pocos eran los que conocan personalmente a Imashar y la mayora consideraba como justa

la muerte del asu. Assarhaddon mira