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Einstein para maestros

Julieta Fierro

Albert Einstein http://www.einstein-website.de/images/AE-Princet n-!m195".#pg

(1879-1955).

El 2005 ha sido declarado ao internacional de la fsica. El motivo lo podemos encontrar si retrocedemos un siglo en el tiempo y llegamos al ao en que Albert Einstein, con la publicaci n de tan s lo cinco artculos, revolucion la ciencia. !ebido a que la obra de este genio ser" tema obligado a lo largo de este ao, en el presente artculo se e#pondr"n sus m"s importantes contribuciones al acervo intelectual de la humanidad, y se e#plicar"n algunos conceptos sencillos de su obra, de manera que los docentes puedan contestar preguntas y satisfacer su curiosidad al respecto. $uesto que las teoras de Einstein se refieren a conceptos poco intuitivos, se tiene la idea de que son incomprensibles. En mi opini n, el hecho de que algunas de sus propuestas nos resulten oscuras o sorprendentes no significa que no se puedan, al menos, conocer. A continuaci n haremos un breve repaso de su biografa y en seguida revisaremos las observaciones y teoras que surgieron a partir de las propuestas de Einstein publicadas desde %&05 y hasta su muerte en %&55. La vida de Einstein

Albert Einstein naci en 'lm, Alemania, el %( de mar)o de %*+&. ,omplet sus estudios de fsica en %&00. !urante el ao %&05, cuando aparecieron publicados algunos de sus artculos m"s relevantes, traba-aba en una oficina de patentes donde aprendi a observar de manera crtica y sint.tica la naturale)a y las ideas de los dem"s. Era -udo/alem"n. 0ivi un tiempo en 1ui)a y despu.s en Estados 'nidos, donde obtuvo su residencia permanente. Estuvo muy preocupado por la escalada de violencia en la humanidad y por consiguiente apoy el proyecto para construir la bomba at mica. $ens equivoc . !urante su vida tuvo muchos amores y dos hi-os. ,abe mencionar que Einstein tena la sabidura para reconocer cuando se equivocaba y para buscar nuevos caminos. Albert Einstein muri en $rinceton, Estados 'nidos, el %* de abril de %&55. El tamao de las molculas que con este gesto ya no habra conflagraciones y destrucci n. !esafortunadamente, se

,uando se observa a trav.s del microscopio alguna partcula de gran tamao suspendida en el agua, como el polen, se puede ver que se mueve con trayectoria aleatoria. Esto se debe a que las mol.culas m"s pequeas, en este caso las del agua, se despla)an en todas direcciones por el fen meno que se conoce como energa trmica2 entre m"s alta sea la temperatura del agua, las mol.culas invisibles que la constituyen se despla)an a mayor velocidad. 1i las mol.culas de agua chocan contra el polen, lo mueven en distintas direcciones. Einstein conoca este movimiento del polen, que haba observado 3obert 4ro5n 50 aos antes. En su .poca no se saba que haba mol.culas grandes y pequeas, ni que se agitaban6 era s lo una con-etura. Albert Einstein observ c mo

caa el a)7car en su ta)a de caf., lo cual le sirvi de inspiraci n para calcular con qu. fuer)a impactan las min7sculas mol.culas de agua sobre el inmenso polen para lograr despla)arlo. $or supuesto, para nosotros el polen es microsc pico. Einstein hi)o los c"lculos que describen el impacto de las mol.culas de agua sobre el polen y los public . ,on eso obtuvo su grado de doctor en fsica.

$ig!ra 1. %na part&c!la de p len s!spendida en ag!a sig!e !na tra'ect ria al a(ar.

El efecto fotoelctrico

El doctor Einstein retom la idea esbo)ada por $lan8 de que la lu) se poda imaginar como paquetes de energa. 9leg a la conclusi n de que estos paquetes llamados fotones transmiten energa a los electrones de los "tomos y as logran arrancarlos de ellos. Esta idea ha resultado muy 7til en las aplicaciones de la fsica a la vida diaria. $or e-emplo, en un elevador, es muy molesto que la puerta se cierre antes de que uno termine de entrar6 por eso e#iste un dispositivo que emite un ha) de lu)6 si uno lo interrumpe con alguna parte del cuerpo u otro ob-eto, la puerta se mantiene abierta. El sensor de los elevadores funciona de la siguiente manera2 un ha) de lu), formado por fotones, sale de una de las paredes del elevador y desprende electrones de los "tomos de una placa, que se encuentra del otro lado. Estos electrones en forma de electricidad dan la seal para cerrar la puerta. 1i interrumpimos el ha) de lu), se interrumpe la seal de cerrar la puerta y .sta se abre.

$ig!ra). *a p!erta de !n ele+ad r permanece cerrada si !n ha( l!min s llega a !na placa met,lica -!e a s! +e( emite electr nes ' pr d!ce electricidad. $ig!ra .. /i el ha( se interr!mpe0 cesa el 1l!# de electr nes ' la p!erta se abre.

El rayo lser

'n rayo l"ser es un ha) de lu) de un solo color que via-a sin dispersarse. En general, una fuente de lu) enva rayos en todas direcciones, como una estrella o un foco. :ncluso la punta de una nari) enva haces en todas direcciones6 por esa ra) n, varias personas locali)adas en distintos sitios la pueden observar. 'n foco com7n produce lu) de todos colores6 esto se puede constatar acerc"ndole un disco compacto, sobre el cual veremos un arco iris. El filamento de un foco produce lu) porque los electrones de sus "tomos se acercan a sus n7cleos y emiten fotones. 9os estudios reali)ados por Albert Einstein condu-eron a la producci n de rayos l"ser comerciales que ahora se utili)an, entre otros fines, para leer los discos compactos, para hacer suturas en sitios tan delicados como los o-os y para fabricar apuntadores.

$ig!ra 2. En general0 l s ,t m s pr d!cen 1 t nes de l!( de +ari s c l res -!e +ia#an en di1erentes direcci nes. $ig!ra 5. %n ra' l,ser s!rge de !na 1!ente de l!( -!e emite 1 t nes del mism c l r -!e +ia#an en la misma direcci3n.

'n rayo l"ser funciona cuando los electrones que emiten lu) lo hacen en sincrona. Es decir, cuando estando todos a la misma distancia del n7cleo se acercan al .l y producen fotones del mismo color. !e esta manera generan un ha) monocrom"tico ;de un solo color< que via-a en la misma direcci n. En cambio, en los focos se produce lu) de varios colores que via-a en todas direcciones.

$ig!ra 4. En general0 l s ,t m s de c!al-!ier s!stancia emiten 1 t nes en t das direcci nes.

$ig!ra 7. %n ra' l,ser 1!nci na p r-!e t d s l s 1 t nes -!e pr d!cen l s ,t m s -!e c ntiene emiten l!( de la misma 1rec!encia en la misma direcci3n.

La curvatura del espacio

Antes de que Einstein contribuyera a la ciencia con sus teoras, los investigadores pensaban que las ideas de =e5ton sobre la gravedad eran correctas6 es decir, que unos cuerpos atraan a otros dependiendo de su masa y de la distancia que los separa. As, la >ierra atrae a las pelotas y por eso se caen. Einstein propuso una alternativa. $ara que se comprenda, basta con lan)ar una pelota con distinta fuer)a y en diferentes direcciones. 9a pelota sigue invariablemente una trayectoria curva. 9o que propuso Einstein es que el espacio est" curvado, y que cada ve) que uno lan)a una pelota .sta sigue la trayectoria marcada por el espacio/tiempo. Es decir, en lugar de suponer que unos ob-etos atraen a otros, propuso que el espacio se altera cerca de los ob-etos, se curva. 9a curvatura depender" de qu. tan masivo sea el ob-eto. 9e-os del ob-eto, la curvatura se vuelve imperceptible, es decir, disminuye con la distancia.

$ig!ra 8. /i lan(am s0 !na pel ta05sta seg!ir, !na tra'ect ria c!r+a.

Esta visi n alterna de la gravedad ha probado ser m"s general que las ideas de =e5ton. En la .poca anterior a Einstein se pensaba que los rayos de lu) via-aban en lnea recta, como lo dicta la vida com7n. 1in embargo, Albert Einstein propuso que los rayos de lu) deberan seguir la curvatura del espacio/tiempo, como cuando pasan cerca del 1ol. En %&%& hubo un eclipse de 1ol, y se comprob que las posiciones de las estrellas proyectadas cerca del disco solar se haban modificado. Es decir, el 1ol haba alterado el espacio de su cercana y, por lo tanto, los rayos de lu), en lugar de via-ar en lnea recta se haban despla)ado a lo largo de curvas.

$ig!ra 9. 6!rante l s eclipses de / l p dem s bser+ar las estrellas cercanas a 5l. Antes se pensaba -!e la l!( de las estrellas +ia#aba en l&nea recta. Einstein predi# -!e esa l!( se plegar&a al pasar cerca del / l0 l c!al se c mpr b3 d!rante !n eclipse t tal de / l en 1919.

La propagacin instantnea

,uando =e5ton describi

la 9ey de la ?ravitaci n 'niversal supuso que la atracci n entre dos cuerpos era

instant"nea. Es decir, un cuerpo detectara la gravedad de otro, independientemente de su distancia, de inmediato. $ara que se comprenda la contribuci n de Einstein supongamos lo siguiente2 dos - venes interact7an entre s lan)"ndose una pelota6 el tiempo que la pelota toma en pasar de uno a otro es distinto de cero, o sea que le toma cierto tiempo al segundo recibir el mensa-e de la interacci n2 la llegada de la pelota. 1i el compaero est" m"s le-os, la pelota tarda m"s en alcan)arlo. Einstein lleg a la conclusi n de que la gravitaci n no actuaba de manera instant"nea y, por consiguiente, haba que repensar la 9ey de Atracci n 'niversal para incluir este efecto. Ahora se piensa que la gravedad via-a en ondas por el espacio a la velocidad de la lu). As, la atracci n gravitacional de unos cuerpos celestes sobre otros toma cierto tiempo en recorrer la distancia que los separa. Vemos las estrellas como fueron

'na caracterstica de la ciencia es la informaci n, y en el caso de la astronoma, .sta se obtiene mediante el an"lisis de la radiaci n que nos llega de los astros. 9os rayos @, los ultravioleta, la lu) visible o las ondas de radio via-an a la velocidad de lu), que es de A00 000 8il metros por segundo. Aunque a nosotros nos parece una velocidad inmensa, los astros est"n tan ale-ados que para los astr nomos esta velocidad resulta muy ba-a. As, si observamos a 1aturno, su radiaci n tardar" m"s de una hora en llegar a nosotros6 y ni se diga la de alguna gala#ia cuya lu) toma miles de millones de aos en recorrer la distancia que nos separa de ella. En otras palabras, siempre vemos los ob-etos celestes como fueron en el pasado. $or ello, el 7nico presente del 'niverso que podemos medir es el de los ob-etos cercanos. 1i quisi.ramos estudiar alguna gala#ia como es el da de hoy, tendramos que esperar millones de aos. Adem"s, el cosmos se est" e#pandiendo, por lo que, para entonces, la lu) tardara m"s en llegar hasta nosotros. El 7nico presente al que tenemos acceso es el que tenemos aqu. !icho de otro modo, cuando vemos una estrella ya no est" donde aparenta6 seguramente cambi de lugar6 tampoco debe ser igual, pudo haber muerto mientras su lu) llegaba hasta nosotros. La equivalencia entre la electricidad y el magnetismo

Antes de %&05 se pensaba que la electricidad y el magnetismo eran fen menos distintos. 1e crea que era una propiedad inherente de algunos metales ferrosos funcionar como imanes, es decir, atraer partculas de hierro, y que la electricidad era el despla)amiento de electrones a lo largo de un conductor. 1in embargo, e#istan e#perimentos que mostraban que se poda producir un im"n temporal al hacer circular una corriente el.ctrica por un alambre. Este proceso se usa en la industria para despla)ar chatarra6 se equipa una gr7a con un electroim"n que al acercarse a metales los atrae y los levanta6 el operador los suelta cuando aprieta el bot n que evita que siga circulando corriente por el electroim"n. Einstein propuso que, en realidad, la electricidad y el magnetismo son dos manifestaciones del mismo fen meno. En cada "tomo, los electrones circulan en torno del n7cleo produciendo un im"n diminuto. ,uando los "tomos est"n orientados en todas direcciones, como en nuestro cuerpo, no se nota la presencia de estos imanes invisibles. En cambio, dentro de un im"n la mayora de los electrones de los "tomos circulan en la misma direcci n6 por este motivo producen la imantaci n. 9os min7sculos imanes suman sus fuer)as. En un electroim"n se orientan por medio de una corriente el.ctrica los "tomos del metal, de manera que los electrones circulen en la misma direcci n y todos -untos produ)can una imantaci n detectable. ,uando se apaga la corriente el.ctrica, los electrones vuelven a circular en todas direcciones y el metal de-a de estar imantado.

$ig!ra 1". En !n metal l s ,t m s est,n rientad s en t das direcci nes ' s!s electr nes se m!e+en en t d s sentid s.

$ig!ra 11. En !n im,n t d s l s electr nes -!e pr d!cen la imantaci3n se despla(an en la misma direcci3n en t rn del n7cle 8 t d s l s ,t m s est,n rientad s en la misma direcci3n.

La constancia de la velocidad de la luz

$arte de la dificultad para comprender las ideas propuestas por Albert Einstein es que no corresponden al sentido com7n. 'n e-emplo de esto es la constancia de la velocidad de la lu). Estamos acostumbrados a medir la velocidad de alg7n cuerpo que se despla)a respecto de nosotros. 9a velocidad que medimos depende de nuestra velocidad. $ongamos el siguiente e-emplo2 si via-amos en un vag n de metro y sostenemos una bolsa de tamales, .sta se mantendr" quieta respecto de nosotros, independientemente de la velocidad del vag n. En cambio, si vemos pasar un vag n en el que otra persona sostiene la bolsa, concluiremos que se mueve a la misma velocidad del vag n.

$ig!ra 1). Para la m!#er -!e s stiene la b lsa0 5sta se mantiene -!ieta. $ig!ra 1.. Para el h mbre -!e p r 1!era bser+a al +ag3n pasar0 la b lsa se m!e+e.

'na caracterstica fascinante de la naturale)a es que la lu) se porta de manera muy distinta a la bolsa de tamales. 1iempre que midamos su velocidad ser" la misma, independientemente de la velocidad a la que nos desplacemos nosotros. Es decir, si nos acercamos al 1ol y medimos la velocidad de uno de sus rayos obtendremos A00 000 8il metros por segundo, y si nos ale-amos obtendremos el mismo resultado. ,abe notar que, en su trayectoria, la >ierra se mueve a A0 8il metros por segundo en torno de nuestra estrella y nos permite hacer este e#perimento. 9a velocidad de la >ierra es tan grande que, movi.ndonos as de r"pido, recorreramos tres veces el permetro de la >ierra en una hora6 la velocidad de la lu) es mucho mayor y recorre esta distancia en fracciones de segundo. El espacio-tiempo

,omo vimos en la secci n anterior, la velocidad de la lu) es constante, independientemente de qui.n la mida y a qu. velocidad se desplace. $or definici n, velocidad es igual a distancia entre tiempo6 esto significa que ambas cantidades tienen que estar ntimamente relacionadas, si su cociente siempre debe dar un n7mero constante. $uesto de manera matem"tica2 velocidad B distancia C tiempo 1i la velocidad es la de la lu) y es constante, significa que si vara cualquiera de los dos miembros de la fracci n distancia C tiempo necesariamente tiene que variar el otro tiempo o distancia6 de otra manera, la fracci n no dara una constante2 distancia C tiempo B constante 9os fsicos se refieren a esta propiedad de la dependencia del espacio y del tiempo como el espacio/tiempo. $uesto que la constancia de la velocidad de la lu) tiene como consecuencia que el tiempo es una dimensi n m"s, vivimos en un 'niverso de cuatro dimensiones, tres espaciales ;alto, ancho, largo < y una temporal. La relatividad del tiempo

'na de las caractersticas m"s fascinantes de las ideas de Einstein es el hecho de que el tiempo fluye de manera distinta para diferentes observadores. 1i hubiera un observador quieto en alg7n sitio y observara a otro que se despla)a a velocidades cercanas a la de la lu), notara que el tiempo pasa m"s lento para este 7ltimo. Esto no significa que la persona que se mueve a miles de 8il metros por segundo tenga tiempo de hacer m"s cosas, para .l la vida sigue normal6 sin embargo, al regresar a la >ierra tal ve) se sorprendera al ver que all las personas parecen haber enve-ecido m"s deprisa que .l. Este hecho se ha probado de m7ltiples maneras. 'na de las m"s recientes proviene de los sat.lites de posicionamiento global. Estos instrumentos permiten conocer la ubicaci n de una persona en cualquier sitio de la >ierra6

los hay port"tiles, y algunos autom viles y veleros los tienen integrados. 3esulta que en los sat.lites que se mueven m"s despacio, el tiempo corre m"s lento, y, por este efecto, los responsables de enviar las seales a los usuarios deben corregir para garanti)ar que el usuario reciba datos tomados al mismo tiempo por todos los sat.lites. La equivalencia entre materia y energa

$robablemente todos hemos visto la siguiente ecuaci n2 E B mc2 Esta ecuaci n significa que la energa, representada por E, es igual a la masa, m. 9a c2 significa velocidad de la lu) al cuadrado, pero, como vimos antes, es una constante6 en otras palabras, la importancia de la ecuaci n radica en la equivalencia entre la masa y la energa.

*as estrellas brillan p r-!e en s! interi r se lle+an a cab reacci nes term n!cleares -!e trans1 rman materia en energ&a. En esta 1ig!ra se m!estra !n eclipse de n!estra estrella0 el / l.

Esto nos parece e#trao, ya que en la vida diaria una persona no se transforma repentinamente en haces de lu), ni .stos en tortillas. 1in embargo, en el interior de las estrellas esto es -usto lo que sucede. El 1ol transforma cada segundo miles de toneladas de materia en energa y por eso brilla. =uestra estrella posee tal cantidad de materia, que brillar" otros cuatro mil quinientos millones de aos con la misma intensidad con que lo hi)o la primera mitad de su e#istencia. =uestro 'niverso se origin durante un evento que se conoce como la Gran Explosin. Dace catorce mil millones de aos hubo una liberaci n de energa que se convirti parcialmente en la materia que forma todo lo que est" en el cosmos. La unificacin

,omo vimos en el e-emplo de la electricidad y el magnetismo, puede haber efectos diversos que sean distintas manifestaciones de lo mismo. 1i con los o-os cerrados escuchamos a un perro, lo olemos o tocamos su pela-e, notaremos sensaciones muy distintas6 todas corresponden a lo mismo2 un perro. As como Einstein propuso que la electricidad y el magnetismo eran la misma interpretaci n de un solo fen meno, pens que todas las leyes de la fsica eran distintas manifestaciones de lo mismo. ,ontrariamente a lo que algunas personas imaginan, la ciencia desea simplificar. 9o que buscan los investigadores son e#presiones sencillas y elegantes que e#pliquen varios fen menos. 9o que sucede en ocasiones es que emplean el lengua-e de las matem"ticas que para algunas personas resulta tan complicado como el chino, siendo que .ste no debe de ser tan difcil, pues lo dominan miles de millones de personas. As, Einstein pas los 7ltimos aos de su vida buscando una sola teora para e#plicar la gravedad y el funcionamiento de las partculas subat micas, pero no tuvo .#ito. 1in embargo, e#isten grupos de fsicos en todo el mundo que tratan de lograrlo6 .ste es uno de los grandes legados de Einstein.