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EL BILLAR CUNTICO

El seor Tompkins volva a su casa un da, muy cansado despus de la larga jornada de trabajo
en el banco, que estaba realizando un catastro. Al pasar por una taberna, decidi detenerse a
tomar un vaso de cerveza. Al vaso siguieron otros, hasta que el seor Tompkins empez a
sentirse mareado. Haba al fondo una sala de billar, llena de hombres en mangas de camisa
que jugaban en la mesa central. Record vagamente haber estado antes en el lugar, al que uno
de sus compaeros lo haba llevado para ensearle a jugar. Se acerc a la mesa y empez a
mirar la partida. Pero suceda algo muy extrao! Un jugador puso una bola en la mesa y le dio
con el taco. Al mirarla rodar, el seor Tompkins advirti con gran sorpresa que la bola
empezaba a desplazarse. No poda describir con otra palabra el extrao comportamiento de
la bola, la cual, mientras recorra el tapete verde, se vea cada vez ms desleda, y perda sus
lmites claros. Pareca que no era una sola bola la que rodaba por la mesa, sino muchas, que se
penetraban parcialmente entre s. El seor Tompkins haba observado fenmenos anlogos en
otras ocasiones, pero ahora slo haba tomado algo de cerveza y no vea la razn de que se le
presnetasen tan pronto. Bueno- pens-, vamos a ver cmo choca esa bola pastosa con otra.
El jugador que golpe la bola era ciertamente un experto, pues sta choc de frente con otra,
con la mayor precisin. Son un golpe seco y tanto la bola incidente como la golpeada (el
seor Tompkins no poda asegurar con certeza cul era cul) se dispersaron en todas
direcciones. Era extraordinario, en efecto,: no se trataba ya de dos bolas, de aspecto ms o
menos difuminado, sino que se dira de una multitud de ellas todas muy vagas y confusas- se
desplegaban en un ngulo de 180 en torno a la direccin del impacto original. Pareca una
onda peculiar que partiese del punto de la colisin.
El seor Tompkins not, sin embargo, que por donde corra ms bolas era en la direccin del
impacto.
-Dispersin de la onda S dijo una voz familiar detrs de l, y el seor Tompkins reconoci al
profesor.
-Ya tenemos de nuevo algo curvo?-exclam el seor Tompkins con sorna.
-As es- respondi el profesor-.Aqu el espacio es enteramente llano, y lo que est usted
observando es en realidad un fenmeno mecano-cuntico.
-Ah, las matrices!-insinu el seor Tompkins con sorna.
-o, mejor, la incertidumbre del movimiento replic el profesor-. El propietario de este billar
ha reunido aqu varios objetos que padecen, valga la expresin, de elefantiasis cuntica. Es
claro que todos los cuerpos del Universo estn sometidos a leyes cunticas, pero la llamada
constante cuntica, que gobierna semejantes fenmenos, es muy pequea: tiene nada menos
que veintisiete ceros despus del punto decimal. Pero para estas bolas, sin embargo, la
constante es muchsimo mayor, prxima a la unidad; as que puede usted contemplar
fenmenos que la ciencia slo consigui descubrir aplicando mtodos de observacin muy
sensibles y rebuscados al llegar a este punto el profesor se qued unos instantes
reflexionando.
- Habr notado usted prosigui- que las bolas se despliegan. O sea que su posicin sobre
la mesa no es del todo definida. En realidad, es imposible sealar exactamente la posicin de
una bola: lo ms que puede decirse es que determinada bola est aqu en su mayor parte y
el resto en otros lugares.
-Lo cual es extrasimo murmur el seor Tompkins.
-Por el contrario insisti el profesor-, es de lo ms natural, puesto que lo mismo sucede en
todo momento a cualquier cuerpo material. Lo que pasa es que, a causa del pequeo valor de
la constante cuntica y la tosquedad de los mtodos de observacin, la gente no advierte la
incertidumbre, lo cual lleva a la errnea conclusin de que la velocidad y posicin son
magnitudes definidas. En realidad, ambas son indefinidas hasta cierto punto, y al definir una
con precisin creciente, la otra se dispersa cada vez ms, hacindose ms incierta.
Precisamente es la constante cuntica la que gobierna la relacin entre esta dos
incertidumbres. Mire usted, voy a poner lmites a la posicin de esta bola, encerrndola en un
tringulo de madera.
En cuanto la bola qued encerrada, la superficie del interior del tringulo se llen del lustre del
marfil.
-Vea! dijo el profesor-. Defin la posicin de la bola limitndola a las dimensiones del
tringulo, slo unos cuantos centmetros. Y se conduce a una considerable incertidumbre en la
velocidad. La bola se est moviendo muy deprisa dentro del tringulo.
-Es posible detenerla?-pregunt el seor Tompkins.
-No. Sera fsicamente imposible. Cualquier cuerpo en un espacio limitado posee cierto
movimiento: el movimiento del punto cero, como decimos los fsicos. Es el caso, por
ejemplo, del movimiento de los electrones en cualquier tomo.



El texto anterior ha sido extrado de una muy recomendable obra divulgativa, titulada: El breviario del seor
Tompkins, cuyo autor, George Gamow (1904-1968), fue uno de los padres de la teora del Big Bang y un
extraordinario divulgador de la fsica, conjugaba con maestra la sencillez con el rigor, haciendo siempre amenas y
hasta divertidas sus explicaciones.