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Mircoles, 16 de noviembre de 2005, actualizado a las 17:48

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Economa

El genoma humano induce a replantear el concepto de gen


456!- " L+4+6E $ 4adrid EL P 7" $ 16$11$2005

A medida que se adentran en los entresijos del genoma humano los investigadores van encontrando un grado de complejidad mayor. Es una regla que se est cumpliendo, una vez ms, con los resultados del consorcio internacional Encode (acrnimo construido con Enciclopedia de Elementos de ADN), iniciado en 200 para catalogar todos los elementos presentes en el genoma que cumplen una !uncin "iolgica. Es un o"jetivo am"icioso pero que ya est dando sus primeros !rutos, presentados en la #$ %on!erencia Europea de &iolog'a %omputacional cele"rada recientemente en (adrid. )os investigadores han descu"ierto que en el genoma se lee mucha ms in!ormacin de la que !inalmente se traduce en genes. *adie sa"e a+n por qu,, pero para algunos indica que ha"r'a que replantear el concepto de gen. -a desde que se pu"lic el primer "orrador del genoma humano, en 200., los investigadores sospechan que no todos los elementos !uncionales del genoma estn en los genes. Antes de tener el genoma se estima"a que de"'a ha"er entre .00.000 y ./0.000 genes humanos, pero la ci!ra !inal resulta estar pr0ima a los 22.000, aunque a+n no se sa"e e0actamente, porque las se1ales que marcan en el genoma dnde est un gen son a veces demasiado di!'ciles de detectar para las computadoras. En cualquier caso los genes son alrededor de un .,/2 del genoma, y el resto suele llamarse A3* chatarra o A3* basura. 4ero en los +ltimos a1os se han encontrado 5!uertes evidencias5 6in!orma Encode6 de que 5otras partes del genoma tienen !unciones importantes, aunque hay muy poca in!ormacin so"re dnde estn y cmo tra"ajan estos otros elementos !uncionales5. Encontrarlos es el o"jetivo del citado consorcio, integrado por muchos de los organismos que participaron en la secuenciacin del genoma. 4ero se reconoce que no es !cil. 7no de los principales o"stculos es que no hay un +nico m,todo e0perimental al que recurrir, sino que de"en de com"inarse muchos, algunos demasiado caros para aplicarlos a la ristra de .000 millones de pares de "ases que es el genoma humano. Adems, muchos elementos !uncionales slo estn activos en algunos tipos de c,lulas o en etapas precisas del desarrollo, lo que implica que har !alta analizar muchos tipos de muestras "iolgicas. 4or ahora, en una !ase piloto que durar a+n un a1o ms, los investigadores han decidido concentrarse en 88 regiones que cu"ren en total un .2 del genoma, unos 0 millones de pares de "ases. - los resultados estn alimentando ya discusiones cient'!icas. 9om :ingeras, de la empresa A!!imetri0, e0puso en el congreso de (adrid uno de los ms llamativos. 5)a lista que tenemos hoy de A3* que se transcri"e en A;*, el transcriptoma, no est completa. <ay mucho A3* que se transcri"e en A;* que no codi!ica para prote'nas. )o que vemos es que hay el do"le de transcripcin de lo que esperar'amos, y sospechamos que de"e de ha"er mucha ms a+n5, dice :ingeras. )as preguntas surgen enseguida. =i no codi!ica para prote'nas, >4ara qu, sirve este A;*? A+n no hay respuesta. - es aqu' donde empieza el de"ate. El A;* es la

mol,cula !ormada por una sola he"ra de "ases qu'micas que hace de templete para trasladar la in!ormacin del A3* a la mquina de ensam"lado de prote'nas de la c,lula. 4ero :ingeras de!iende que de"e de hacer mucho ms que eso. 5*o es nada inslito atri"uir muchas !unciones a la mol,cula de A;*5, a!irma este e0perto, y recuerda que una de las hiptesis acerca del origen de la vida en la 9ierra se "asa en las m+ltiples capacidades de la mol,cula de A;*. Es una opinin que comparte Al!onso $alencia, director del #nstituto *acional de &ioin!ormtica (#*&@ y uno de los organizadores del congresoA 53urante los +ltimos a1os se ha hecho evidente que hay A;* que no producen prote'nas y son muy importantes. )o que no se sa"'a es que hu"iera tantos y de clases tan diversas5. 7na postura en el de"ate, por tanto, es que la !uncin de este A;* que no se traduce en prote'nas es importante, aunque a+n no se sepa cul es. :ingeras relaciona el hallazgo de este A;* extra con otros recientes, como el de que un mismo gen puede transcri"irse de maneras di!erentes y, por tanto, dar lugar a prote'nas distintas. 3e ah' concluye que tal vez haya que replantearse el concepto de gen. 5)a de!inicin de gen tiene un signi!icado espec'!ico, es la parte del genoma que trans!iere la in!ormacin. 4ero ahora sa"emos que una porcin del genoma puede dar lugar a prote'nas muy distintas. >=on entonces genes distintos? - si lo hacen, >multiplicamos el n+mero de genes por el n+mero de versiones de cada uno? 4ero tal vez el tomo del genoma, lo que determina el !enotipo, no es el gen, lo que se transcri"e - si es as', >incluimos tam"i,n a los A;* que no se traducen en prote'nas? B9al vez tengamos cientos de miles de genes!", dice :ingeras. ECan &irney, del )a"oratorio Europeo de &iolog'a (olecular, no est de acuerdo. 5Ahora ya me creo los datos, son correctos. E!ectivamente, hay ms transcripcin. 4ero es algo que no tiene ning+n e!ecto so"re el !enotipo y por tanto la evolucin no lo ve5. =e trata, dice, de una transcripcin neutral, y &irney la relaciona con un !enmeno en cierto modo opuesto al de que un mismo gen d, lugar a muchas prote'nas distintasA el de que dos secuencias 6dos genes6 distintas, puedan dar lugar a prote'nas con la misma !uncin. 5En los sesenta se pensa"a que cada aminocido es clave para la evolucin, pero en los setenta se vio que no, que la mayor'a de los cam"ios en los aminocidos no es importante, es neutral. -o traslado este concepto a otros niveles de in!ormacin en el genoma, adems de en la secuencia5, e0plica &irney. 4ero >de verdad no generan cam"ios en el !enotipo de un organismo los A;* que no se traducen en prote'nas? :ingeras no est seguro. 59enemos una tendencia enorme a clasi!icar como no relevante lo que no entendemos. En este caso tal vez simplemente no sepamos medir el e!ecto de lo que se transcri"e en el organismo, no tengamos a+n el instrumento para hacerlo5. A $alencia le interesa especialmente otra nueva !orma de entender el gen, una !orma ms 5pro"a"il'stica5. )os genes en el genoma no tienen una estructura clara, una secuencia de "ases que empieza y termina y ya estD generalmente las partes del gen que se traducen, los e0ones, estn interrumpidas por "ases que no se leen 6los intrones6. A la hora de ser traducidos no siempre se tienen en cuenta todos los e0ones del gen, y esa es una de las razones por las que las prote'nas producto del mismo gen puedan ser distintas. )os investigadores a+n no sa"en por qu, a veces un gen es traducido de una !orma y a veces de otra. 59al vez un gen sea la pro"a"ilidad con la que se asocian esos !ragmentos, una proporcin que puede cam"iar en una en!ermedad como el cncer, modi!icando el tipo de prote'nas que se producen5, dice $alencia.