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Julio Verne

Veinte mil leguas de viaje submarino

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Primera parte
1. Un escollo fugaz
El ao 1866 qued caracterizado por un extrao acontecimiento, por un fenmeno
inexplicable e inexplicado que nadie, sin duda, ha podido olvidar. Sin hablar de
los rumores que agitaban a las poblaciones de los puertos y que sobreexcitaban a
los habitantes del interior de los continentes, el misterioso fenmeno suscit
una particular emocin entre los hombres del mar. Negociantes, armadores,
capitanes de barco, skippers y masters de Europa y de Amrica, oficiales de la
marina de guerra de todos los pases y, tras ellos, los gobiernos de los
diferentes Estados de los dos continentes, manifestaron la mayor preocupacin
por el hecho.
Desde haca algn tiempo, en efecto, varios barcos se haban encontrado en sus
derroteros con una cosa enorme, con un objeto largo, fusiforme, fosforescente
en ocasiones, infinitamente ms grande y ms rpido que una ballena.
Los hechos relativos a estas apariciones, consignados en los diferentes libros
de a bordo, coincidan con bastante exactitud en lo referente a la estructura
del objeto o del ser en cuestin, a la excepcional velocidad de sus movimientos,
a la sorprendente potencia de su locomocin y a la particular vitalidad de que
pareca dotado. De tratarse de un cetceo, superaba en volumen a todos cuantos
especmenes de este gnero haba clasificado la ciencia hasta entonces. Ni
Cuvier, ni Lacepde, ni Dumeril ni Quatrefages hubieran admitido la existencia
de tal monstruo, a menos de haberlo visto por sus propios ojos de sabios.
El promedio de las observaciones efectuadas en diferentes circunstancias -una
vez descartadas tanto las tmidas evaluaciones que asignaban a ese objeto una
longitud de doscientos pies, como las muy exageradas que le imputaban una
anchura de una milla y una longitud de tres- permita afirmar que ese ser
fenomenal, de ser cierta su existencia, superaba con exceso todas las
dimensiones admitidas hasta entonces por los ictilogos.
Pero exista; innegable era ya el hecho en s mismo. Y, dada esa inclinacin a
lo maravilloso que existe en el hombre, se comprende la emocin producida por
esa sobrenatural aparicin. Preciso era renunciar a la tentacin de remitirla al
reino de las fbulas.
Efectivamente, el 20 de julio de 1866, el vapor Governor Higginson, de la
Calcuta and Burnach Steam Navigation Company, haba encontrado esa masa mvil a
cinco millas al este de las costas de Australia. El capitn Baker crey, al
pronto, hallarse en presencia de un escollo desconocido, y se dispona a
determinar su exacta situacin cuando pudo ver dos columnas de agua, proyectadas
por el inexplicable objeto, elevarse silbando por el aire hasta ciento cincuenta
pies. Forzoso era, pues, concluir que de no estar el escollo sometido a las
expansiones intermitentes de un giser, el Governor Higginson haba encontrado
un mamfero acutico, desconocido hasta entonces, que expulsaba por sus
espirculos columnas de agua, mezcladas con aire y vapor.

Se observ igualmente tal hecho el 23 de julio del mismo ao, en aguas del
Pacfico, por el Cristbal Coln, de la West India and Pacific Steam Navigation
Company,. Por consiguiente, el extraordinario cetceo poda trasladarse de un
lugar a otro con una velocidad sorprendente, puesto que, a tres das de
intervalo tan slo, el Governor Higginson y el Cristbal Coln lo haban
observado en dos puntos del mapa separados por una distancia de ms de
setecientas leguas martimas1[L1].
Quince das ms tarde, a dos mil leguas de all, el Helvetia, de la Compagnie
Nationale, y el Shannon, de la Royal Mail, navegando en sentido opuesto por la
zona del Atlntico comprendida entre Europa y Estados Unidos, se sealaron
mutuamente al monstruo a 420 15'de latitud norte y 600 35'de longitud al oeste
del meridianode Greenwich. En esa observacin simultnea se crey poder evaluar
la longitud mnima del mamfero en ms de trescientos cincuenta pies
ingleses2[L2], dado que el Shannon y el Helvetia eran de dimensiones inferiores,
aun cuando ambos midieran cien metros del tajamar al codaste. Ahora bien, las
ballenas ms grandes, las que frecuentan los parajes de las islas Aleutinas, la
Kulammak y la Umgullick, no sobrepasan los cincuenta y seis metros de longitud,
si es que llegan a alcanzar tal dimensin.
Estos sucesivos informes; nuevas observaciones efectuadas a bordo del
transatlntico Le Pereire, un abordaje entre el monstruo y el Etna, de la lnea
Iseman; un acta levantada por los oficiales de la fragata francesa La Normandie;
un estudio muy serio hecho por el estado mayor del comodoro Fitz-james a bordo
del Lord Clyde, causaron una profunda sensacin en la opinin pblica. En los
pases de humor ligero se tom a broma el fenmeno, pero en los pases graves y
prcticos, en Inglaterra, en Amrica, en Alemania, caus una viva preocupacin.
En todas partes, en las grandes ciudades, el monstruo se puso de moda. Fue tema
de canciones en los cafs, de broma en los peridicos y de representacin en los
teatros. La prensa hall en l la ocasin de practicar el ingenio y el
sensacionalismo. En sus pginas, pobres de noticias, se vio reaparecer a todos
los seres imaginarios y gigantescos, desde la ballena blanca, la terrible Moby
Dick de las regiones hiperbreas, hasta el desmesurado Kraken, cuyos tentculos
pueden abrazar un buque de quinientas toneladas y llevrselo a los abismos del
ocano. Se lleg incluso a reproducir las noticias de los tiempos antiguos, las
opiniones de Aristteles y de Plinio que admitan la existencia de tales
monstruos, los relatos noruegos del obispo Pontoppidan, las relaciones de Paul
Heggede y los informes de Harrington, cuya buena fe no puede ser puesta en duda
al afirmar haber visto, hallndose a bordo del Castillan, en 1857, la enorme
serpiente que hasta entonces no haba frecuentado otros mares que los del
antiguo Constitutionnel.
Todo esto dio origen a la interminable polmica entre los crdulos y los
incrdulos, en las sociedades y en las publicaciones cientficas. La cuestin
del monstruo inflam los nimos. Los periodistas imbuidos de espritu
cientfico, en lucha con los que profesan el ingenio, vertieron oleadas de tinta
durante la memorable campaa; algunos llegaron incluso a verter dos o tres gotas
de sangre, al pasar, en su ardor, de la serpiente de mar a las ms ofensivas
personalizaciones.
Durante seis meses la guerra prosigui con lances diversos. A los artculos de
fondo del Instituto Geogrfico del Brasil, de la Academia Real de Ciencias de
Berln, de la Asociacin Britnica, del Instituto Smithsoniano de Washington, a
los debates del The Indian Archipelago, del Cosmos del abate Moigno y del
Mittheilungen de Petermann, y a las crnicas cientficas de las grandes
publicaciones de Francia y otros pases replicaba la prensa vulgar con alardes
de un ingenio inagotable. Sus inspirados redactores, parodiando una frase de
Linneo que citaban los adversarios del monstruo, mantuvieron, en efecto, que la
naturaleza no engendra tontos, y conjuraron a sus contemporneos a no infligir
un ments a la naturaleza y, consecuentemente, a rechazar la existencia de los
Kraken, de las serpientes de mar, de las Moby Dick y otras lucubraciones de
marineros delirantes. Por ltimo, en un artculo de un temido peridico
satrico, el ms popular de sus redactores, haciendo acopio de todos los
elementos, se precipit, como Hiplito, contra el monstruo, le asest un golpe

definitivo y acab con l en medio de una carcajada universal. El ingenio haba


vencido a la ciencia.
La cuestin pareca ya enterrada durante los primeros meses del ao de 1867, sin
aparentes posibilidades de resucitar, cuando nuevos hechos llegaron al
conocimiento del pblico. Hechos que revelaron que no se trataba ya de un
problema cientfico por resolver, sino de un peligro serio, real, a evitar. La
cuestin adquiri as un muy diferente aspecto. El monstruo volvi a erigirse en
islote, roca, escollo, pero un escollo fugaz, indeterminable, inaprehensible.
El 5 de marzo de 1867, el Moravian, de la Montreal Ocean Company, navegando
durante la noche a 270 30' de latitud y 720 15' de longitud, choc por estribor
con una roca no sealada por ningn mapa en esos parajes. Impulsado por la
fuerza combinada de viento y de sus cuatrocientos caballos de vapor, el buque
navegaba a la velocidad de trece nudos. Abierto por el choque, es indudable que
de no ser por la gran calidad de su casco, el Moravian se habra ido a pique con
los doscientos treinta y siete pasajeros que haba embarcado en Canad.
El accidente haba ocurrido hacia las cinco de la maana, cuando comenzaba a
despuntar el da. Los oficiales de guardia se precipitaron hacia popa y
escrutaron el mar con la mayor atencin, sin ver otra cosa que un fuerte
remolino a unos tres cables de distancia del barco, como si las capas lquidas
hubieran sido violentamente batidas. Se tomaron con exactitud las coordenadas
del lugar y el Moravian continu su rumbo sin averas aparentes. Haba chocado
con una roca submarina o haba sido golpeado por un objeto residual, enorme, de
un naufragio? No pudo saberse, pero al examinar el buque en el dique carenero se
observ que una parte de la quilla haba quedado destrozada.
Pese a la extrema gravedad del hecho, tal vez habra pasado al olvido como
tantos otros si no se hubiera reproducido en idnticas condiciones, tres semanas
despus. Pero en esta ocasin la nacionalidad del buque vctima de este nuevo
abordaje y la reputacin de la compaa a la que perteneca el navo dieron al
acontecimiento una inmensa repercusin.
Nadie ignora el nombre del clebre armador ingls Cunard, el inteligente
industrial que fund, en 1840, un servicio postal entre Liverpool y Halifax, con
tres barcos de madera, de ruedas, de cuatrocientos caballos de fuerza y con un
arqueo de mil ciento sesenta y dos toneladas. Ocho aos despus, el material de
la compaa se vea incrementado en cuatro barcos de seiscientos cincuenta
caballos y mil ochocientas veinte toneladas, y dos aos ms tarde, en otros dos
buques de mayor potencia y tonelaje. En 1853, la Compaa Cunard, cuya exclusiva
del transporte del correo acababa de serle renovada, aadi sucesivamente a su
flota el Arabia, el Persia, el China, el Scotia, el Java y el Rusia, todos ellos
muy rpidos y los ms grandes que, a excepcin del Great Eastern, hubiesen
surcado nunca los mares. As, pues, en 1867, la compaa posea doce barcos,
ocho de ellos de ruedas y cuatro de hlice.
La mencin de tales detalles tiene por fm mostrar la importancia de esta
compaa de transportes martimos, cuya inteligente gestin es bien conocida en
el mundo entero. Ninguna empresa de navegacin transocenica ha sido dirigida
con tanta habilidad como sta; ningn negocio se ha visto coronado por un xito
mayor. Desde hace veintisis aos, los navos de las lneas Cunard han
atravesado dos mil veces el Atlntico sin que ni una sola vez se haya malogrado
un viaje, sin que se haya producido nunca un retraso, sin que se haya perdido
jams ni una carta, ni un hombre ni un barco. Por ello, y pese a la poderosa
competencia de las lneas francesas, los pasajeros continan escogiendo la
Cunard, con preferencia a cualquier otra, como demuestran las conclusiones de
los documentos oficiales de los ltimos aos. Dicho esto, a nadie sorprender la
repercusin hallada por el accidente ocurrido a uno de sus mejores barcos.
El 13 de abril de 1867, el Scotia se hallaba a 150 12' de longitud y 450 37' de
latitud, navegando con mar bonancible y brisa favorable. Su velocidad era de
trece nudos y cuarenta y tres centsimas, impulsado por sus mil caballos de
vapor. Sus ruedas batan el agua con una perfecta regularidad. Su calado era de
seis metros y sesenta centmetros, y su desplazamiento de seis mil seiscientos
veinticuatro metros cbicos.

A las cuatro y diecisiete minutos de la tarde, cuando los pasajeros se hallaban


merendando en el gran saln, se produjo un choque, poco sensible, en realidad,
en el casco del Scotia, un poco ms atrs de su rueda de babor.
No haba sido el Scotia el que haba dado el golpe sino el que lo haba
recibido, y por un instrumento ms cortante o perforante que contundente. El
impacto haba parecido tan ligero que nadie a bordo se habra inquietado si no
hubiesen subido al puente varios marineros de la cala gritando:
Nos hundimos! Nos hundimos!.
Los pasajeros se quedaron espantados, pero el capitn Anderson se apresur a
tranquilizarles. En efecto, el peligro no poda ser inminente. Dividido en siete
compartimientos por tabiques hermticos, el Scotia poda resistir impunemente
una va de agua.
El capitn Anderson se dirigi inmediatamente a la cala. Vio que el quinto
compartimiento haba sido invadido por el mar, y que la rapidez de la invasin
demostraba que la va de agua era considerable. Afortunadamente, las calderas no
se hallaban en ese compartimiento. De haber estado alojadas en l se hubiesen
apagado instantneamente. El capitn Anderson orden de inmediato que pararan
las mquinas. Un marinero se sumergi para examinar la avera. Algunos instantes
despus pudo comprobarse la existencia en el casco del buque de un agujero de
unos dos metros de anchura. Imposible era cegar una va de agua tan
considerable, por lo que el Scotia, con sus ruedas medio sumergidas, debi
continuar as su travesa. Se hallaba entonces a trescientas millas del cabo
Clear. Con un retraso de tres das que inquiet vivamente a la poblacin de
Liverpool, consigui arribar a las drsenas de la compaa.
Una vez puesto el Scotia en el dique seco, los ingenieros procedieron a examinar
su casco. Sin poder dar crdito a sus ojos vieron cmo a dos metros y medio por
debajo de la lnea de flotacin se abra una desgarradura regular en forma de
tringulo issceles. La perforacin de la plancha ofreca una perfecta nitidez;
no la hubiera hecho mejor una taladradora. Evidente era, pues, que el
instrumento perforador que la haba producido deba ser de un temple poco comn,
y que tras haber sido lanzado con una fuerza prodigiosa, como lo atestiguaba la
horadacin de una plancha de cuatro centmetros de espesor, haba debido
retirarse por s mismo mediante un movimiento de retraccin verdaderamente
inexplicable.
Tal fue este ltimo hecho, que tuvo por resultado el de apasionar nuevamente a
la opinin pblica. Desde ese momento, en efecto, todos los accidentes martimos
sin causa conocida se atribuyeron al monstruo. El fantstico animal carg con la
responsabilidad de todos esos naufragios, cuyo nmero es desgraciadamente
considerable, ya que de los tres mil barcos cuya prdida se registra anuabnente
en el Bureau Veritas, la cifra de navos de vapor o de vela que se dan por
perdidos ante la ausencia de toda noticia asciende a no menos de doscientos.
Justa o injustamente se acus al monstruo de tales desapariciones. Al
revelarse as cada da ms peligrosas las comunicaciones entre los diversos
continentes, la opinin p blica se pronunci pidiendo enrgicamente que se
desembarazaran los mares, de una vez y a cualquier precio, del formidable
cetceo.
2. Los pros y los contras
En la poca en que se produjeron estos acontecimientos me hallaba yo de regreso
de una exploracin cientfica emprendida en las malas tierras de Nebraska, en
los Estados Unidos. En mi calidad de profesor suplente del Museo de Historia
Natural de Pars, el gobierno francs me haba delegado a esa expedicin. Tras
haber pasado seis meses en Nebraska, llegu a Nueva York, cargado de preciosas
colecciones, hacia finales de marzo. Mi regreso a Francia estaba fijado para los
primeros das de mayo. En espera del momento de partir, me ocupaba en clasificar
mis riquezas mineralgicas, botnicas y zoolgicas. Fue entonces cuando se
produjo el incidente del Scotia.
Estaba yo perfectamente al corriente de la cuestin que dominaba la actualidad.
Cmo podra no estarlo? Haba ledo y reledo todos los diarios americanos y
europeos, pero en vano. El misterio me intrigaba. En la imposibilidad de

formarme una opinin, oscilaba de un extremo a otro. Que algo haba, era
indudable, y a los incrdulos se les invitaba a poner el dedo en la llaga del
Scotia.
A mi llegada a Nueva York, el problema estaba ms candente que nunca. La
hiptesis del islote flotante, del escollo inaprehensible, sostenida por algunas
personas poco competentes, haba quedado abandonada ya. Porque, en efecto, cmo
hubiera podido un escollo desplazarse con tan prodigiosa rapidez sin una mquina
en su interior? Esa rapidez en sus desplazamientos es lo que hizo asimismo
rechazar la existencia de un casco flotante, del enorme resto de un naufragio.
Quedaban, pues, tan slo dos soluciones posibles al problema, soluciones que
congregaban a dos bandos bien diferenciados: de una parte, los que crean en un
monstruo de una fuerza colosal, y de otra, los que se pronunciaban por un barco
submarino de una gran potencia motriz.
Ahora bien, esta ltima hiptesis, admisible despus de todo, no pudo resistir a
las investigaciones efectuadas en los dos mundos. Era poco probable que un
simple particular tuviera a su disposicin un ingenio mecnico de esa
naturaleza. Dnde y cundo hubiera podido construirlo, y cmo hubiera podido
mantener en secreto su construccin?
nicamente un gobierno poda poseer una mquina destructiva semejante. En estos
desastrosos tiempos en los que el hombre se esfuerza por aumentar la potencia de
las armas de guerra es posible que un Estado trate de construir en secreto un
arma semejante. Despus de los fusiles chassepot, los torpedos; despus de los
torpedos, los arietes submarinos; despus de stos .... la reaccin. Al menos,
as puede esperarse.
Pero hubo de abandonarse tambin la hiptesis de una mquina de guerra, ante las
declaraciones de los gobiernos. Tratndose de una cuestin de inters pblico,
puesto que afectaba a las comunicaciones transocenicas, la sinceridad de los
gobiernos no poda ser puesta en duda. Adems, cmo poda admitirse que la
construccin de ese barco submarino hubiera escapado a los ojos del pblico?
Guardar el secreto en una cuestin semejante es muy dificil para un particular,
y ciertamente imposible para un Estado cuyas acciones son obstinadamente
vigiladas por las potencias rivales.
Tras las investigaciones efectuadas en Inglaterra, en Francia, en Rusia, en
Prusia, en Espaa, en Italia, en Amrica e incluso en Turqua, hubo de
rechazarse definitivamente la hiptesis de un monitor submarino.
Ello sac nuevamente a flote al monstruo, pese a las incesantes burlas con que
lo acribillaba la prensa, y, por ese camino, las imaginaciones calenturientas se
dejaron invadir por las ms absurdas fantasmagoras de una fantstica
ictiologa.
A mi llegada a Nueva York, varias personas me haban hecho el honor de
consultarme sobre el fenmeno en cuestin. Haba publicado yo en Francia una
obra, en cuarto y en dos tomos, titulada Los misterios de los grandes fondos
submarinos, que haba hallado una excelente acogida en el mundo cientfico. Ese
libro haca de m un especialista en ese dominio, bastante oscuro, de la
Historia Natural. Solicitada mi opinin, me encerr en una absoluta negativa
mientras pude rechazar la realidad del hecho. Pero pronto, acorralado, me vi
obligado a explicarme categricamente. El honorable Pierre Aronnax, profesor
del Museo de Pars, fue conminado por el New York Herald a formular una
opinin.
Hube de avenirme a ello. No pudiendo ya callar por ms tiempo, habl. Analic la
cuestin desde todos los puntos de vista, polticamente y cientficamente. Del
muy denso artculo que publiqu en el nmero del 30 de abril, doy a continuacin
un extracto.
As pues -deca yo-, tras haber examinado una por una las diversas hiptesis
posibles y rechazado cualquier otra suposicin, necesario es admitir la
existencia de un animal marino de una extraordinaria potencia.
Las grandes profundidades del ocano nos son totalmente desconocidas. La sonda
no ha podido alcanzarlas. Qu hay en esos lejanos abismos? Qu seres los
habitan? Qu seres pueden vivir a doce o quince millas por debajo de la
superficie de las aguas? Cmo son los organismos de esos animales? Apenas puede
conjeturarse.

La solucin del problema que me ha sido sometido puede revestir la forma del
dilema. O bien conocemos todas las variedades de seres que pueblan nuestro
planeta o bien no las conocemos. Si no las conocemos todas, si la Naturaleza
tiene an secretos para nosotros en ictiologa, nada ms aceptable que admitir
la existencia de peces o de cetceos, de especies o incluso de gneros nuevos,
de una organizacin esencialmente adaptada a los grandes fondos, que habitan las
capas inaccesibles a la sonda, y a los que un acontencimiento cualquiera, una
fantasa, un capricho si se quiere, les lleva a largos intervalos al nivel
superior del ocano.
Si, por el contrario, conocemos todas las especies vivas, habr que buscar
necesariamente al animal en cuestin entre los seres marinos ya catalogados, y
en este caso yo me indinara a admitir la existencia de un narval gigantesco.
El narval vulgar o unicornio marino alcanza a menudo una longitud de sesenta
pies. Quintuplquese, decuplquese esa dimensin, otrguese a ese cetceo una
fuerza proporcional a su tamao, aumntense sus armas ofensivas y se obtendr el
animal deseado, el que reunir las proporciones estimadas por los oficiales del
Shannon, el instrumento exigido por la perforacin del Scotia y la potencia
necesaria para cortar el casco de un vapor.
En efecto, el narval est armado de una especie de espada de marfil, de una
alabarda, segn la expresin de algunos naturalistas. Se trata de un diente que
tiene la dureza del acero. Se han hallado algunos de estos dientes clavados en
el cuerpo de las ballenas a las que el narval ataca siempre con eficacia. Otros
han sido arrancados, no sin esfuerzo, de los cascos de los buques, atravesados
de parte a parte, como una barrena horada un tonel. El Museo de la Facultad de
Medicina de Pars posee una de estas defensas que mide dos metros veinticinco
centmetros de longitud y cuarenta y ocho centmetros de anchura en la base.
Pues bien, supngase esa arma diez veces ms fuerte, y el animal, diez veces ms
potente, lncesele con una velocidad de veinte millas por hora, multiplquese su
masa por su velocidad y se obtendr un choque capaz de producir la catstrofe
requerida.
En consecuencia, y hasta disponer de ms amplias informaciones, yo me inclino
por un unicornio marino de dimensiones colosales, armado no ya de una alabarda,
sino de un verdadero espoln como las fragatas acorazadas o los "rams" de
guerra, de los que parece tener a la vez la masa y la potencia motriz.
As podra explicarse este fenmeno inexplicable, a menos que no haya nada, a
pesar de lo que se ha entrevisto, visto, sentido y notado, lo que tambin es
posible.
Estas ltimas palabras eran una cobarda por mi parte, pero yo deba cubrir
hasta cierto punto mi dignidad de profesor y protegerme del ridculo evitando
hacer rer a los americanos, que cuando ren lo hacen con ganas. Con esas
palabras me creaba una escapatoria, pero, en el fondo, yo admita la existencia
del monstruo.
Las calurosas polmicas suscitadas por mi artculo le dieron una gran
repercusin. Mis tesis congregaron un buen nmero de partidarios, lo que se
explica por el hecho de que la solucin que propona dejaba libre curso a la
imaginacin. El espritu humano es muy proclive a las grandiosas concepciones de
seres sobrenaturales. Y el mar es precisamente su mejor vehculo, el nico medio
en el que pueden producirse y desarrollarse esos gigantes, ante los cuales los
mayores de los animales terrestres, elefantes o rinocerontes, no son ms que
unos enanos. Las masas lquidas transportan las mayores especies conocidas de
los mamferos, y quiz ocultan moluscos de tamaos incomparables y crustceos
terrorficos, como podran ser langostas de cien metros o cangrejos de
doscientas toneladas. Por qu no? Antiguamente, los animales terrestres,
contemporneos de las pocas geolgicas, los cuadrpedos, los cuadrumanos, los
reptdes, los pjaros, alcanzaban unas proporciones gigantescas. El Creador los
haba lanzado a un molde colosal que el tiempo ha ido reduciendo poco a poco.
Por qu el mar, en sus ignoradas profundidades, no habra podido conservar esas
grandes muestras de la vida de otra edad, puesto que no cambia nunca, al
contrario que el ncleo terrestre sometido a un cambio incesante? Por qu no
podra conservar el mar en su seno las ltimas variedades de aquellas especies
titnicas, cuyos aos son siglos y los siglos milenios?

Pero me estoy dejando llevar a fantasmagoras que no me es posible ya sustentar.


Basta ya de estas quimeras que el tiempo ha transformado para m en realidades
terribles! Lo repito, la opinin qued fijada en lo que concierne a la
naturaleza del fenmeno y el pblico admiti sin ms discusin la existencia de
un ser prodigioso que no tena nada en comn con las fabulosas serpientes de
mar.
Pero frente a los que vieron en ello un problema puramente cientfico por
resolver, otros, ms positivos, sobre todo en Amrica y en Inglaterra, se
preocuparon de purgar al ocano del temible monstruo, a fin de asegurar las
comunicaciones martimas. Las publicaciones especializadas en temas industriales
y comerciales trataron la cuestin principalmente desde este punto de vista. La
Shipping and Mercantile Gazette, el Lloyd, el Paquebot, La Revue Maritime et
Coloniale, todas las publicaciones peridicas en las que estaban representados
los intereses de las compaas de seguros, que amenazaban ya con la elevacin de
las tarifas de sus plizas, coincidieron en ese punto.
Habindose pronunciado ya la opinin pblica, fueron los Estados de la Unin los
primeros en decidirse a tomar medidas prcticas. En Nueva York se hicieron
preparativos para emprender una expedicin en persecucin del narval. Una
fragata muy rpida, la Abraham Lincoln, fue equipada para hacerse a la mar con
la mayor brevedad. Se abrieron los arsenales al comandante Farragut, quien
aceler el armamento de su fragata.
Pero como suele ocurrir, bast que se hubiera tomado la decisin de perseguir al
monstruo para que ste no reapareciera ms. Nadie volvi a or hablar de l
durante dos meses. Ningn barco se lo encontr en su derrotero. Se hubiera dicho
que el unicornio conoca la conspiracin que se estaba tramando contra l Se
haba hablado tanto de l y hasta por el cable transatlntico! Los bromistas
pretendan que el astuto monstruo haba interceptado al paso algn telegrama a
l referido y que obraba en consecuencia.
En tales circunstancias, no se saba adnde dirigir la fragata, armada para una
larga campaa y provista de formidables aparejos de pesca. La impaciencia iba en
aumento cuando, el 3 de julio, se notific que un vapor de la lnea de San
Francisco a Shangai haba vuelto a ver al animal tres semanas antes, en los
mares septentrionales del Pacfico.
Grande fue la emocin causada por la noticia. No se concedieron ni veinticuatro
horas de plazo al comandante Farragut. Sus vveres estaban a bordo. Sus paoles
desbordaban de carbn. La tripulacin contratada estaba al completo. No haba
ms que encender los fuegos, calentar y zarpar. No se le habra perdonado una
media jornada de retraso. El comandante Farragut no deseaba otra cosa que
partir.
Tres horas antes de que el Abraham Lincoln zarpase del muelle de Brooklyn,
recib una carta redactada en estos trminos:
Sr. Aronnax,
Profesor del Museo de Pars.
Fifth Avenue Hotel,
Nueva York.
Muy seor nuestro: si desea usted unirse a la expedicin del Abraham Lincoln, el
gobierno de la Unin vera con agrado que Francia estuviese representada por
usted en esta empresa. El comandante Farragut tiene un camarote a su
disposicin.
Muy cordialmente le saluda
J. B. Hobson,
Secretario de la Marina.
3. Como el seor guste
Tres segundos antes de la recepcin de la carta de J. B. Hobson, estaba yo tan
lejos de la idea de perseguir al unicornio como de la de buscar el paso del

Noroeste. Tres segundos despus de haber ledo la carta del honorable Secretario
de la Marina, haba comprendido ya que mi verdadera vocacin, el nico fin de mi
vida, era cazar a ese monstruo inquietante y liberar de l al mundo.
Sin embargo, acababa de regresar de un penoso viaje y me senta cansado y vido
de reposo. Mi nica aspiracin era la de volver a mi pas, a mis amigos y a mi
pequeo alojamiento del jardn de Plantas con mis queridas y preciosas
colecciones. Pero nada pudo retenerme. Lo olvid todo, fatigas, amigos,
colecciones y acept sin ms reflexin la oferta del gobierno americano.
Adems -pens- todos los caminos llevan a Europa y el unicornio ser lo
bastante amable como para llevarme hacia las costas de Francia. El digno animal
se dejar atrapar en los mares de Europa, en aras de mi conveniencia personal, y
no quiero dejar de llevar por lo menos medio metro de su alabarda al Museo de
Historia Natural.
Pero, mientras tanto, deba buscar al narval por el norte del Pacfico, lo que
para regresar a Francia significaba tomar el camino de los antpodas.
-Conseil! -grit, impaciente.
Conseil era mi domstico, un abnegado muchacho que me acompaaba en todos mis
viajes; un buen flamenco por quien senta yo mucho cario y al que l
corresponda sobradamente; un ser flemtico por naturaleza, puntual por
principio, cumplidor de su deber por costumbre y poco sensible a las sorpresas
de la vida. De gran habilidad manual, era muy apto para todo servicio. Y a pesar
de su nombre1[L3], jams daba un consejo, incluso cuando no se le peda que lo
diera.
El roce continuo con los sabios de nuestro pequeo mundo del jardn de Plantas
haba llevado a Conseil a adquirir ciertos conocimientos. Tena yo en l un
especialista muy docto en las clasificaciones de la Historia Natural. Era capaz
de recorrer con una agilidad de acrbata toda la escala de las ramificaciones,
de los grupos, de las clases, de las subclases, de los rdenes, de las familias,
de los gneros, de los subgneros, de las especies y de las variedades. Pero su
ciencia se limitaba a eso. Clasificar, tal era el sentido de su vida, y su saber
se detena ah. Muy versado en la teora de la clasificacin, lo estaba muy poco
en la prctica, hasta el punto de que no era capaz de distinguir, as lo creo,
un cachalote de una ballena. Y sin embargo, cun digno y buen muchacho era!
Desde haca diez aos, Conseil me haba seguido a todas partes donde me llevara
la ciencia. jams le haba odo una queja o un comentario sobre la duracin o la
fatiga de un viaje, ni una objecin a hacer su maleta para un pas cualquiera,
ya fuese la China o el Congo, por remoto que fuera. Se pona en camino para un
sitio u otro sin hacer la menor pregunta.
Gozaba de una salud que desafiaba a todas las enfermedades. Tena unos slidos
msculos y careca de nervios, de la apariencia de nervios, moralmente hablando,
se entiende.
Tena treinta aos, y su edad era a la ma como quince es a veinte. Se me
excusar de indicar as que yo tena cuarenta aos.
Conseil tena tan slo un defecto. Formalista empedernido, nunca se diriga a m
sin utilizar la tercera persona, lo que me irritaba bastante.
-Conseil! -repet, mientras comenzaba febrilmente a hacer mis preparativos de
partida.
Ciertamente, yo estaba seguro de un muchacho tan abnegado. Generalmente no le
preguntaba yo nunca si le convena o no seguirme en mis viajes, pero esta vez se
trataba de una expedicin que poda prolongarse indefinidamente, de una empresa
arriesgada, en persecucin de un animal capaz de echar a pique a una fragata
como si se tratara de una cscara de nuez. Era para pensarlo, incluso para el
hombre ms impasible del mundo. Qu iba a decir Conseil?
-Conseil! -grit por tercera vez.
Conseil apareci.
-Me llamaba el seor?
-S, muchacho. Preprame, preprate. Partimos dentro de dos horas.
-Como el seor guste -respondi tranquilamente Conseil.
-No hay un momento que perder. Mete en mi bal todos mis utensilios de viaje,
trajes, camisas, calcetines, lo ms que puedas, y date prisa!
-Y las colecciones del seor?-record Conseil.

-Nos ocuparemos luego de eso.


-Cmo! El arquiotherium, el hyracotherium, el orodon, el queroptamo.y las
dems osamentas del seor!
-Las dejaremos en el hotel.
-Y el babirusa vivo del seor?
-Lo mantendrn durante nuestra ausencia. Voy a ordenar que nos enven a Francia
nuestro zoo.
-Es que no regresamos a Pars?
-S .... naturalmente... -respond evasivamente-. Pero regresamos dando un
rodeo.
-El rodeo que el seor quiera.
-Oh!, poca cosa. Un camino un poco menos directo, eso es todo. Viajaremos a
bordo del Abraham Lincoln.
-Como convenga al seor -respondi Conseil con la mayor placidez.
-Sabes, amigo mo? Vers .... se trata del monstruo, del famoso narval... Vamos
a librar de l los mares... El autor de una obra en dos volmenes sobre los
Misterios de los grandes fondos submarinos no poda sustraerse a la expediciin
del comandante Farragut. Misin gloriosa, pero... tambiri peligrosa. No se sabe
adnde nos llevar esto... Esos animales pueden ser muy caprichosos ... Pero
iremos, de todos modos. Con un comandante que no conoce el miedo.
-Yo har lo que haga el seor -dijo Conseil.
-Pinsalo bien, pues no quiero ocultarte que este viaje e, uno de esos de cuyo
retorno no se puede estar seguro.
-Como el seor guste.
Un cuarto de hora ms tarde, nuestro equipaje estaba preparado. Conseil lo haba
hecho en un periquete, y yo tena la seguridad de que nada faltara, pues
clasificaba las camisas y los trajes tan bien como los pjaros o los mamferos.
El ascensor del hotel nos deposit en el gran vestbulo de entresuelo. Descend
los pocos escalones que conducan a piso bajo y pagu mi cuenta en el largo
mostrador que estaba siempre asediado por una considerable muchedumbre. Di la
orden de expedir a Pars mis fardos de animales disecados y de plantas secas y
dej una cuenta suficiente para la manutencin del babirusa. Seguido de Conseil,
tom un coche.
El vehculo, cuya tarifa por carrera era de veinte francos descendi por
Broadway hasta Union Square, sigui luego por la Fourth Avenue hasta su empalme
con Bowery Street, se adentr por la Katrin Street y se detuvo en el muelle
trigesimocuarto. All, el Katrin ferry-boat nos traslad, hombres, caballos y
coche, a Brooklyn, el gran anexo de Nueva York, situado en la orilla izquierda
del ro del Este, y en algunos minutos nos deposit en el muelle en el que el
Abraham Lincoln vomitaba torrentes de humo negro por sus dos chimeneas.
Trasladse inmediatamente nuestro equipaje al puente de la fragata. Me precipit
a bordo y pregunt por el comandante Farragut. Un marinero me condujo a la
toldilla y me puso en presencia de un oficial de agradable aspecto, que me
tendi la mano.
-El seor Pierre Aronnax? -me pregunt.
-El mismo -respond-. Comandante Farragut?
-En persona. Bienvenido a bordo, seor profesor. Tiene preparado su camarote.
Me desped de l, y, dejndole ocupado en dar las rdenes para aparejar, me hice
conducir al camarote que me haba sido reservado.
El Abraham Lincoln haba sido muy acertadamente elegido y equipado para su nuevo
cometido. Era una fragata muy rpida, provista de aparatos de caldeamiento que
permitan elevar a siete atmsferas la presin del vapor. Con tal presin, el
Abraham Lincoln poda alcanzar una velocidad media de dieciocho millas y tres
dcimas por hora, velocidad considerable, pero insuficiente, sin embargo, para
luchar contra el gigantesco cetceo.
El acondicionamiento interior de la fragata responda a sus cualidades nuticas.
Me satisfizo mucho mi camarote, situado a popa y contiguo al cuarto de los
oficiales.
-Aqu estaremos bien-dije a Conseil.
-Tan bien, si me lo permite el seor, como un bernardo en la concha de un
buccino.

Dej a Conseil ocupado en instalar convenientemente nuestras maletas y sub al


puente para seguir los preparativos de partida.
El comandante Farragut estaba ya haciendo largar las ltimas amarras que
retenan al Abraham Lincoln al muelle de Brooklyn. As, pues, hubiera bastado un
cuarto de hora de retraso, o menos incluso, para que la fragata hubiese zarpado
sin m y para perderme esta expedicin extraordinaria, sobrenatural,
inverosmil, cuyo verdico relato habr de hallar sin duda la incredulidad de
algunos.
El comandante Farragut no quera perder ni un da ni una hora en su marcha hacia
los mares en que acababa de sealarse la presencia del animal. Llam a su
ingeniero.
-Tenemos suficiente presin? -le pregunt.
-S, seor -respondi el ingeniero.
-Go ahead! -grit el comandante Farragut.
Al recibo de la orden, transmitida a la sala de mquinas por medio de aparatos
de aire comprimido, los maquinistas accionaron la rueda motriz. Silb el vapor
al precipitarse por las correderas entreabiertas, y gimieron los largos pistones
horizontales al impeler a las bielas del rbol. Las palas de la hlice batieron
las aguas con una creciente rapidez y el Abraham Lincoln avanz majestuosamente
en medio de un centenar de ferry-boats y de tenders [L4]cargados de
espectadores, que lo escoltaban.
Los muelles de Brooklyn y de toda la parte de Nueva York que bordea el ro del
Este estaban tambin llenos de curiosos. Tres hurras sucesivos brotaron de
quinientas mil gargantas. Millares de pauelos se agitaron en el aire sobre la
compacta masa humana y saludaron al Abraham Lincoln hasta su llegada a las aguas
del Hudson, en la punta de esa alargada pennsula que forma la ciudad de Nueva
York.
La fragata, siguiendo por el lado de New Jersey, la admirable orilla derecha del
ro bordeada de hotelitos, pas entre los fuertes, que saludaron su paso con
varias salvas de sus caones de mayor calibre. El Abraham Lncoln respondi al
saludo arriando e izando por tres veces el pabelln norteamericano, cuyas
treinta y nueve estrellas resplandecan en su pico de mesana. Luego modific su
marcha para tomar el canal balizado que sigue una curva por la baha interior
formada por la punta de Sandy Hook, y coste esa lengua arenosa desde la que
algunos millares de espectadores lo aclamaron una vez ms.
El cortejo de boats y tenders sigui a la fragata hasta la altura del lightboat, cuyos dos faros sealan la entrada de los pasos de Nueva York. Al llegar a
ese punto, el reloj marcaba las tres de la tarde. El prctico del puerto
descendi a su canoa y regres a la pequea goleta que le esperaba. Se forzaron
las mquinas y la hlice bati con ms fuerza las aguas. La fragata coste las
orillas bajas y amarillentas de Long Island. A las ocho de la tarde, tras haber
dejado al Noroeste el faro de Fire Island, la fragata surcaba ya a todo vapor
las oscuras aguas del Atlntico.
4. Ned Land
El comandante Farragut era un buen marino, digno de la fragata que le haba sido
confiada. Su navo y l formaban una unidad, de la que l era el alma.
No permita que la existencia del cetceo fuera discutida a bordo, por no
abrigar la menor duda sobre la misma. Crea en l como algunas buenas mujeres
creen en el Leviatn, por fe, no por la razn. Estaba tan seguro de su
existencia como de que librara los mares de l. Lo haba jurado. Era una
especie de caballero de Rodas, un Diosdado de Gozon en busca de la serpiente que
asolaba su isla. O el comandante Farragut mataba al narval o el narval mataba al
comandante Farragut. Ninguna solucin intermedia.
Los oficiales de a bordo compartan la opinin de su jefe. Haba que orles
hablar, discutir, disputar, calcular las posibilidades de un encuentro y verles
observar la vasta extensin del ocano. Ms de uno se impona una guardia
voluntaria, que en otras circunstancias hubiera maldecido, en los baos del
juanete. Y mientras el sol describa su arco diurno, la arboladura estaba llena
de marineros, como si el puente les quemara los pies, que manifestaban la mayor

impaciencia. Y eso que el Abraham Lincoln estaba todava muy lejos de abordar
las aguas sospechosas del Pacfico.
La tripulacin estaba, en efecto, impaciente por encontrar al unicornio, por
arponearlo, izarlo a bordo y despedazarlo. Por eso vigilaba el mar con una
escrupulosa atencin. El comandante Farragut haba hablado de una cierta suma de
dos mil dlares que se embolsara quien, fuese grumete o marinero, contramaestre
u oficial, avistara el primero al animal. No hay que decir cmo se ejercitaban
los ojos a bordo del Abraham Lincoln.
Por mi parte, no le ceda a nadie en atencin en las observaciones cotidianas.
La fragata hubiera podido llamarse muy justificadamente Argos. Conseil era el
nico entre todos que se manifestaba indiferente a la cuestin que nos
apasionaba y su actitud contrastaba con el entusiasmo general que reinaba a
bordo.
Ya he dicho cmo el comandante Farragut haba equipado cuidadosamente su navo,
dotndolo de los medios adecuados para la pesca del gigantesco cetceo. No
hubiera ido mejor armado un ballenero. Llevbamos todos los ingenios conocidos,
desde el arpn de mano hasta los proyectiles de los trabucos y las balas
explosivas de los arcabuces. En el castillo se haba instalado un can
perfeccionado que se cargaba por la recmara, muy espeso de paredes y muy
estrecho de nima, cuyo modelo debe figurar en la Exposicin Universal de 1867.
Este magnfico instrumento, de origen americano, enviaba sin dificultad un
proyectil cnico de cuatro kilos a una distancia media de diecisis kilmetros.
El Abraham Lincoln no careca, pues, de ningn medio de destruccin. Pero tena
algo mejor an. Tena a Ned Land, el rey de los arponeros. Ned Land era un
canadiense de una habilidad manual poco comn, que no tena igual en su
peligroso oficio. Posea en grado superlativo las cualidades de la destreza y de
la sangre fra, de la audacia y de la astucia. Muy maligna tena que ser una
ballena, singularmente astuto deba ser un cachalote, para que pudiera escapar a
su golpe de arpn.
Ned Land tena unos cuarenta aos de edad. Era un hombre de elevada estatura
-ms de seis pies ingleses1[L5]- y de robusta complexin. Tena un aspecto grave
y era poco comunicativo, violento a veces y muy colrico cuando se le
contrariaba. Su persona llamaba la atencin, y sobre todo el poder de su mirada
que daba un singular acento a su fisonoma.
Creo que el comandante Farragut haba estado bien inspirado al contratar a este
hombre que, por su ojo y su brazo, vala por toda la tripulacin. No puedo
hallarle mejor comparacin que la de un potente telescopio que fuese a la vez un
can.
Quien dice canadiense dice francs y, por poco comunicativo que fuese Ned Land,
debo decir que me cobr cierto afecto, atrado quiz por mi nacionalidad. Era
para l una ocasin de hablar, como lo era para m de or, esa vieja lengua de
Rabelais todava en uso en algunas provincias canadienses. La familia del
arponero era originaria de Quebec, y formaba ya una tribu de audaces pescadores
en la poca en que esa tierra perteneca a Francia.
Poco a poco, Ned se aficion a hablar conmigo. A m me gustaba mucho orle el
relato de sus aventuras en los mares polares. Narraba sus lances de pesca y sus
combates, con una gran poesa natural. Sus relatos tomaban una forma pica que
me llevaba a creer estar oyendo a un Homero canadiense cantando la Ilada de las
regiones hiperbreas.
Describo ahora a este audaz compaero tal como lo conozco actualmente. Somos
ahora viejos amigos, unidos por la inalterable amistad que nace y se cimenta en
las pruebas difciles. Ah, mi buen Ned! Slo pido vivir an cien aos ms para
poder recordarte ms tiempo.
Cual era la opinin de Ned Land sobre la cuestin del monstruo marino? Debo
confesar que no crea apenas en el unicornio y que era el nico a bordo que no
comparta la conviccin general. Induso evitaba hablar del tema, sobre el que le
abord un da. Era el 30 de julio, es decir, a las tres semanas de nuestra
partida, y la fragata se hallaba a la altura del cabo Blanco, a treinta millas a
sotavento de las costas de la Patagonia. Habamos pasado ya el trpico de
Capricornio, y el estrecho de Magallanes se abra a menos de setecientas millas

al sur. Antes de ocho das, el Abraham Lincoln se hallara en aguas del


Pacfico.
Haca una magnfica tarde, y sentados en la toldilla hablbamos Ned Land y yo de
unas y otras cosas, mientras mirbamos el mar misterioso cuyas profundidades han
permanecido hasta aqu inaccesibles a los ojos del hombre. Llev naturalmente la
conversacin al unicornio gigantesco, y me extend en consideraciones sobre las
diversas posibilidades de xito o de fracaso de nuestra expedicin. Luego, al
ver que Ned Land me dejaba hablar, le ataqu ms directamente.
-Cmo es posible, Ned, que no est usted convencido de la existencia del
cetceo que perseguimos? Tiene usted razones particulares para mostrarse tan
incrdulo?
El arponero me mir durante algunos instantes antes de responder, se golpe la
frente con la mano, con un gesto que le era habitual, cerr los ojos como para
recogerse y dijo, al fin:
-Quiz, seor Aronnax.
-Sin embargo, Ned, usted que es un ballenero profesional, usted que est
familiarizado con los grandes mamferos marinos, usted cuya imaginacin debera
aceptar fcilmente la hiptesis de cetceos enormes, parece el menos indicado...
debera ser usted el ltimo en dudar, en semejantes circunstancias.
-Se equivoca, seor profesor. Pase an que el vulgo crea en cometas
extraordinarios que atraviesan el espacio o en la existencia de monstruos
antediluvianos que habitan el interior del globo, pero ni el astrnomo ni el
gelogo admitirn tales quimeras. Lo mismo ocurre con el ballenero. He
perseguido a muchos cetceos, he arponeado un buen nmero de ellos, he matado a
muchos, pero por potentes y bien armados que estuviesen, ni sus colas ni sus
defensas hubieran podido abrir las planchas metlicas de un vapor.
-Y, sin embargo, Ned, se ha demostrado que el narval ha conseguido atravesar con
su diente barcos de parte a parte.
-Barcos de madera, quiz, es posible, aunque yo no lo he visto nunca. As que
hasta no tener prueba de lo contrario, yo niego que las ballenas, los cachalotes
o los unicornios puedan producir tal efecto.
-Escuche, Ned...
-No, seor profesor, no. Todo lo que usted quiera, excepto eso. Quiz un pulpo
gigantesco?
-An menos, Ned. El pulpo no es ms que un molusco, y ya esto indica la escasa
consistencia de sus carnes. Aunque tuviese quinientos pies de longitud, el
pulpo, que no pertenece a la rama de los vertebrados, es completamente
inofensivo para barcos tales como el Scotia o el Abraham Lincoln. Hay que
relegar al mundo de la fbula las proezas de los krakens u otros monstruos de
esa especie.
-Entonces, seor naturalista -pregunt Ned Land con un tono irnico-, persiste
usted en admitir la existencia de un enorme cetceo?
-S, Ned, se lo repito con una conviccion que se apoya en la lgica de los
hechos. Creo en la existencia de un mamfero, poderosamente organizado,
perteneciente a la rama de los vertebrados, como las ballenas, los cachalotes o
los delfines, y provisto de una defensa crnea con una extraordinaria fuerza de
penetracin.
-Hum! -dijo el arponero, moviendo la cabeza con el ademn de un hombre que no
quiere dejarse convencer.
-Y observe, mi buen canadiense, que si tal animal existe, si habita las
profundidades del ocano, si frecuenta las capas lquidas situadas a algunas
millas por debajo de la superficie de las aguas, tiene que poseer necesariamente
un organismo cuya solidez desafe a toda comparacin.
-Y por qu un organismo tan poderoso? -pregunt Ned. -Porque hace falta una
fuerza incalculable para mantenerse en las capas profundas y resistir a su
presin.
-De veras? -dijo Ned, que me miraba con los ojos entrecerrados.
-Ciertamente, y algunas cifras se lo probarn fcilmente.
-Oh, las cifras! -replic Ned-. Se hace lo que se quiere con las cifras.
-En los negocios, s, Ned, pero no en matemticas. Escuche. Admitamos que la
presin de una atmsfera est representada por la presion de una columna de agua

de treinta y dos pies de altura. En realidad, la altura de la columna sera


menor, puesto que se trata de agua de mar cuya densidad es superior a la del
agua dulce. Pues bien, cuando usted se sumerge, Ned, tantas veces cuantas
descienda treinta y dos pies soportar su cuerpo una presin igual a la de la
atmsfera, es decir, de kilogramos por cada centmetro cuadrado de su
superficie. De ello se sigue que a trescientos veinte pies esa presin ser de
diez atmsferas, de cien atmsferas a tres mil doscientos pies, y de mil
atmsferas, a treinta y dos mil pies, es decir a unas dos leguas y media. Lo que
equivale a decir que si pudiera usted alcanzar esa profundidad en el ocano,
cada centmetro cuadrado de la superficie de su cuerpo sufrira una presin de
mil kilogramos. Y sabe usted, mi buen Ned, cuntos centmetros cuadrados tiene
usted en superficie?
-Lo ignoro por completo, seor Aronnax.
-Unos diecisiete mil, aproximadamente.
-Tantos? De veras?
-Y, como, en realidad, la presin atmosfrica es un poco superior al peso de un
kilogramo por centmetro cuadrado, sus diecisiete mil centmetros cuadrados
estn soportando ahora una presin de diecisiete mil quinientos sesenta y ocho
kilogramos.
-Sin que yo me d cuenta?
-Sin que se d cuenta. Si tal presin no le aplasta a usted es porque el aire
penetra en el interior de su cuerpo con una presin igual. De ah un equilibrio
perfecto entre las presiones interior y exterior, que se neutralizan, lo que le
permite soportarla sin esfuerzo. Pero en el agua es otra cosa.
-S, lo comprendo -respondi Ned, que se mostraba ms atento-. Porque el agua me
rodea y no me penetra.
-Exactamente, Ned. As, pues, a treinta y dos pies por debajo de la superficie
del mar sufrira usted una presin de diecisiete mil quinientos sesenta y ocho
kilogramos; a trescientos veinte pies, diez veces esa presin, o sea, ciento
setenta y cinco mil seiscientos ochenta kilogramos; a tres mil doscientos pies,
cien veces esa presin, es decir, un milln setecientos cincuenta y seis mil
ochocientos kilogramos; y a treinta y dos mil pies, mil veces esa presin, o sea
diecisiete millones quinientos sesenta y ocho mil kilogramos. En una palabra,
que se quedara usted planchado como si le sacaran de una apisonadora.
-Diantre! -exclam Ned.
-Pues bien, mi buen Ned, si hay vertebrados de varios centenares de metros de
longitud y de un volumen proporcional que se mantienen a semejantes
profundidades, con una superficie de millones de centmetros cuadrados, calcule
la presin que resisten en miles de millones de kilogramos. Calcule usted cul
debe ser la resistencia de su armazn sea y la potencia de su organismo para
resistir a tales presiones.
-Deben estar fabricados -respondi Ned Land- con planchas de hierro de ocho
pulgadas, como las fragatas acorazadas.
-Como usted dice, Ned. Piense ahora en los desastres que puede producir una masa
semejante lanzada con la velocidad de un expreso contra el casco de un buque.
-S ... , en efecto .... tal vez -respondi el canadiense, turbado por esas
cifras, pero sin querer rendirse.
-Pues bien, le he convencido?
-Me ha convencido de una cosa, seor naturalista, y es de que si tales animales
existen en el fondo de los mares deben necesariamente ser tan fuertes como dice
usted.
-Pero si no existen, testarudo arponero, cmo se explica usted el accidente que
le ocurri al Scotia?
-Pues ... porque... -dijo Ned, titubeando.
-Contine!
-Pues, porque... eso no es verdad! -respondi el canadiense, repitiendo, sin
saberlo, una clebre respuesta de Arago.
Pero esta respuesta probaba la obstinacin del arponero y slo eso. Aquel da no
le acos ms. El accidente del Scotia no era negable. El agujero exista, y
haba habido que colmarlo. No creo yo que la existencia de un agujero pueda
hallar demostracin ms categrica. Ahora bien, ese agujero no se haba hecho

solo, y puesto que no haba sido producido por rocas submarinas o artefactos
submarinos, necesariamente tena que haberlo hecho el instrumento perforante de
un animal.
Y en mi opinin, y por todas las razones precedentemente expuestas, ese animal
perteneca a la rama de los vertebrados, a la clase de los mamferos, al grupo
de los pisciformes, y, finalmente, al orden de los cetceos. En cuanto a la
familia en que se inscribiera, ballena, cachalote o delfn, en cuanto al gnero
del que formara parte, en cuanto a la especie a que hubiera que adscribirle, era
una cuestin a elucidar posteriormente. Para resolverla haba que disecar a ese
monstruo desconocido; para disecarlo, necesario era apoderarse de l; para
apoderarse de l, haba que arponearlo (lo que competa a Ned Land); para
arponearlo, haba que verlo (lo que corresponda a la tripulacin), y para verlo
haba que encontrarlo (lo que incumba al azar).
5. A la aventura!
Ningn incidente marc durante algn tiempo el viaje del Abraham Lincoln, aunque
se present una circunstancia que patentiz la maravillosa habilidad de Ned Land
y mostr la confianza que poda depositarse en l.
A lo largo de las Malvinas, el 30 de junio, la fragata entr en comunicacin con
unos balleneros norteamericanos, que nos informaron no haber visto al narval.
Pero uno de ellos, el capitn del Monroe, conocedor de que Ned Land se hallaba a
bordo del Abraham Lincoln, requiri su ayuda para cazar una ballena que tenan a
la vista. Deseoso el comandante Farragut de ver en accin a Ned Land, le
autoriz a subir a bordo del Monroe. Y el azar fue tan propicio a nuestro
canadiense que en vez de una ballena arpone a dos con un doble golpe,
asestndoselo a una directamente en el corazn. Se apoder de la otra despus de
una persecucin de algunos minutos. Decididamente, si el monstruo llegaba a
habrselas con el arpn de Ned Land, no apostara yo un cntimo por el monstruo.
La fragata corri a lo largo de la costa sudeste de Amrica con una prodigiosa
rapidez. El 3 de julio nos hallbamos a la entrada del estrecho de Magallanes, a
la altura del cabo de las Vrgenes. Pero el comandante Farragut no quiso
adentrarse en ese paso sinuoso y maniobr para doblar el cabo de Hornos,
decisin que mereci la unnime aprobacin de lo tripulacin, ante la
improbabilidad de encontrar al narval en ese angosto estrecho. Fueron muchos los
marineros que opinaban que el montruo no poda pasar por l, que era demasiado
grande para eso.
El 6 de julio, hacia las tres de la tarde, el Abraham Lincoln doblaba a quince
millas al sur ese islote solitario, esa roca perdida en la extremidad del
continente americano, al que los marinos holandeses impusieron el nombre de su
ciudad natal, el cabo de Hornos. Se enderez el rumbo al Noroeste y, al da
siguiente, la hlice de la fragata bata, al fin, las aguas del Pacfico.
-Abre el ojo! Abre el ojo! -repetan los marineros del Abraham Lincoln.
Y los abran desmesuradamente. Los ojos y los catalejos, un poco deslumbrados,
cierto es, por la perspectiva de los dos mil dlares, no tuvieron un instante de
reposo. Da y noche se observaba la superficie del ocano. Los nictlopes, cuya
facultad de ver en la oscuridad aumentaba sus posibilidades en un cincuenta por
ciento, jugaban con ventaja en la conquista del premio.
No era yo el menos atento a bordo, sin que me incitara a ello el atractivo del
dinero. Conceda tan slo algunos minutos a las comidas y algunas horas al sueo
para, indiferente al sol o a la lluvia, pasar todo mi tiempo sobre el puente.
Unas veces inclinado sobre la batayola del castillo y otras apoyado en el
coronamiento de popa, yo devoraba con vida mirada la espumosa estela que
blanqueaba el mar hasta el lmite de la mirada. Cuntas veces compart la
emocin del estado mayor y de la tripulacin cuando una caprichosa ballena
elevaba su oscuro lomo sobre las olas! Cuando eso suceda, se poblaba el puente
de la fragata en un instante. Las escotillas vomitaban un torrente de marineros
y oficiales, que, sobrecogidos de emocin, observaban los movimientos del
cetceo. Yo miraba, miraba hasta agotar mi retina y quedarme ciego, lo que le
haca decirme a Conseil, siempre flemtico, en tono sereno:

-Si el seor forzara menos los ojos, vera mejor.


Vanas emociones aquellas! El Abraham Lincoln modificaba su rumbo en persecucin
del animal sealado, que resultaba ser una simple ballena o un vulgar cachalote
que pronto desaparecan entre un concierto de imprecaciones.
El tiempo continuaba siendo favorable y el viaje iba transcurriendo en las
mejores condiciones. Nos hallbamos entonces en la mala estacin austral, por
corresponder el mes de julio de aquella zona al mes de enero en Europa, pero la
mar se mantena tranquila y se dejaba observar fcilmente en un vasto permetro.
Ned Land continuaba manifestando la ms tenaz incredulidad, hasta el punto de
mostrar ostensiblemente su desinters por el examen de la superficie del mar
cuando no estaba de servicio o cuando ninguna ballena se hallaba a la vista. Y,
sin embargo, su maravillosa potencia visual nos hubiera sido muy til. Pero de
cada doce horas, ocho por lo menos las pasaba el testarudo canadiense leyendo o
durmiendo en su camarote. Ms de cien veces le reconvine por su indiferencia.
-Bah! -responda-, no hay nada, seor Aronnax, y aunque existiese ese animal,
qu posibilidades tenemos de verlo, corriendo, como lo estamos haciendo, a la
aventura? Se ha dicho que se vio a esa bestia en los altos mares del Pacfico,
lo que estoy dispuesto a admitir, pero han pasado ya ms de dos meses desde ese
hallazgo, y a juzgar por el temperamento de su narval no parece gustarle
enmohecerse en los mismos parajes. Parece estar dotado de una prodigiosa
facilidad de desplazamiento. Y usted sabe mejor que yo, seor profesor, que la
naturaleza no hace nada sin sentido; por eso, no habra dado a un animal lento
por constitucin la facultad de moverse rpidamente si no tuviera la necesidad
de utilizar esa facultad. Luego, si la bestia existe, debe estar ya lejos.
No saba yo qu responder a tal argumentacin. Era evidente que bamos a ciegas.
Pero cmo podramos proceder de otro modo? Cierto que nuestras probabilidades
eran muy limitadas. Pese a todo, nadie a bordo dudaba todava del xito, y no
haba un marinero dispuesto a apostar contra la prxima aparicin del narval.
El 20 de julio atravesamos el trpico de Capricornio a 1050 de longitud, y el 27
del mismo mes, el ecuador, por el meridiano 110. La fragata tom entonces una
ms decidida direccin hacia el Oeste, hacia los mares centrales del Pacfico.
El comandante Farragut pensaba, con fundamento, que era mejor frecuentar las
aguas profundas y alejarse de los continentes y de las islas, cuyas proximidades
pareca haber evitado siempre el animal, sin duda porque no haba demasiada
agua para l, deca el contramaestre. La fragata pas, pues, a lo largo de las
islas Pomot, Marquesas y Sandwich, cort el trpico de Cncer a 1320 de
longitud y se dirigi hacia los mares de China.
Por fin nos hallbamos en el escenario de la ltima aparicin del monstruo. A
partir de entonces puede decirse que ya no se viva a bordo. Los corazones
latan furiosamente, incubando futuros aneurismas incurables. La tripulacin
entera sufra una sobreexcitacin nerviosa de la que yo no podra dar una plida
idea. No se coma ni se dorma. Veinte veces al da, un error de apreciacin,
una ilusin ptica de algn marinero encaramado a una cofa, causaban un sbito
alboroto, y estas emociones, veinte veces repetidas, nos mantenan en un estado
de eretismo demasiado violento para no provocar una prxima recesin. Y, en
efecto, la reaccin no tard en producirse. Durante tres meses, tres meses de
los que cada da duraba un siglo, el Abraham Lincoln surc todos los mares
septentrionales del Pacfico, corriendo tras de las ballenas sealadas,
procediendo a bruscos cambios de rumbo, virando sbitamente de uno a otro bordo,
parando repentinamente sus mquinas, forzando o reduciendo el vapor
alternativamente, con riesgo de desnivelar su maquinaria, y sin dejar un punto
inexplorado desde las costas del Japn a las de Amrica. Y nada! Nada ms que
la inmensidad de las olas desiertas! Nada que se asemejara a un narval
gigantesco, ni a un islote submarino, ni a un resto de naufragio, ni a un
escollo fugaz ni a nada sobrenatural.
La previsible reaccin a tanto entusiasmo baldo se produjo inevitablemente. El
desnimo se apoder de todos y abri una brecha a la incredulidad. Un nuevo
sentimiento nos embarg a todos, un sentimiento que se compona de tres dcimas
de vergenza y siete dcimas de furor. Haba que ser estpidos para dejarse
seducir por una quimera, y esta reflexin aumentaba nuestro furor. Las montaas
de argumentos acumulados desde haca un ao se derrumbaban lamentablemente. Cada

uno pensaba ya nicamente en desquitarse, en las horas del sueo y de las


comidas, del tiempo que haba sacrificado tan estpidamente.
Con la versatdidad inherente al espritu humano, se pas de un exceso al
extremadamente opuesto. Los ms fervientes partidarios de la empresa se
convirtieron fatalmente en sus ms ardientes detractores. La reaccin subi
desde los fondos del navo, desde los puestos de los paoleros hasta los de la
oficialidad, y, ciertamente, sin la muy particular obstinacin del capitn
Farragut, la fragata hubiese puesto definitivamente proa al Sur.
Sin embargo, no poda prolongarse mucho ms tiempo esa bsqueda intil. El
Abraham Lincoln no tena nada que reprocharse, pues haba hecho todo lo posible
por lograrlo. Nunca una tripulacin de un buque de la marina norteamericana
haba dado ms muestras de celo y de paciencia, y en ningn caso poda
imputrsele la responsabilidad de fracaso. Ya no quedaba ms que regresar, y as
se le comunic al comandante, quien se mantuvo firme en su intencin de
persistir en su empeo. Los marineros no ocultaron entonces su descontento, de
lo que se resinti el servicio, sin que ello quiera decir que se produjese una
rebelin a bordo. Despus de un razonable perodo de obstinacin, el comandante
Farragut, al igual que Coln en otro tiempo, pidi tres das de paciencia. Si en
ese plazo no apareciera el monstruo, el timonel dara tres vueltas de rueda y el
Abraham Lincoln pondra rumbo a los mares de Europa.
Tal promesa fue hecha el 2 de noviembre, y tuvo por resultado inmediato reanimar
a la abatida tripulacin. De nuevo volvi a escrutarse el horizonte con la mayor
atencin, empeados todos y cada uno en consagrarle esa ltima mirada en la que
se resume el recuerdo. Se apuntaron los catalejos al horizonte con una ansiedad
febril. Era el supremo desafo al gigantesco narval, y ste no poda
razonablemente dejar de responder a esta convocatoria de comparecencia.
Transcurrieron los dos primeros das. El Abraham Lincoln navegaba a presin
reducida. Se emplearon todos los medios posibles para llamar la atencin o para
estimular la apata del animal, en el supuesto de que se hallase en aquellos
parajes. Se echaron al mar, a la rastra, enormes trozos de tocino, para la mayor
satisfaccin de los tiburones, debo decirlo. Se echaron al agua varios botes
para explorar en todas direcciones, en un amplio radio de accin, el mar en
torno al Abraham Lincoln, dejado al pairo. Pero la noche del 4 de noviembre
lleg sin que se hubiera desvelado el misterio submarino.
Al da siguiente, 5 de noviembre, expiraba a medioda el plazo de rigor. Tras
fijar la posicin, el comandante Farragut, fiel a su promesa, deba poner rumbo
al Sudeste y abandonar definitivamente las regiones septentrionales del
Pacfico.
La fragata se hallaba entonces a 310 15' de latitud Norte y 1360 42' de longitud
Este. Las tierras del Japn distaban menos de doscientas millas a sotavento. Se
acercaba ya la noche, acababan de dar las ocho. Grandes nubarrones velaban el
disco lunar, entonces en su primer cuarto. La mar ondulaba apaciblemente bajo la
roda de la fragata. Yo me hallaba a proa, apoyado en la batayola de estribor. A
mi lado, Consed miraba el horizonte. La tripulacin, encaramada a los obenques,
escrutaba el horizonte que iba reducindose y oscurecindose poco a poco. Los
oficiales escudriaban la creciente oscuridad con sus catalejos de noche. De vez
en cuando el oscuro ocano resplandeca fugazmente bajo un rayo de luna entre
dos nubes. Luego, el rayo de luz se desvaneca de nuevo en las tinieblas.
Observando a Conseil, cre ver que el buen muchacho se haba dejado contagiar un
poco del estado de nimo general. Quiz y por vez primera sus nervios vibraban
bajo el sentimiento de la curiosidad.
-Vamos, Conseil -le dije-, sta es la ltima ocasin de embolsarse dos mil
dlares.
-Permtame el seor decirle que en ningn momento he contado con esa prima, y
que aunque se hubieran ofrecido cien mil dlares no por eso se hubiera visto ms
pobre el gobierno de la Unin.
-Tienes razn, Conseil. Despus de todo, es una estpida aventura, y nos hemos
lanzado a ella con una excesiva ligereza. Cunto tiempo perdido y cuntas
emociones intiles! Pensar que hace ya seis meses que podamos estar en
Francia!

-En la casa del seor, en el museo del seor. Y yo tendra ya clasificados los
fsiles del seor. El babirusa del seor estara ya instalado en su jaula del
jardn de Plantas, y sera la atraccin de todos los curiosos de la capital.
-As es, Conseil. Y lo que es ms, as me lo temo, la gente va a burlarse de
nosotros.
-En efecto -respondi muy tranquilamente Conseil-. Creo que van a burlarse del
seor. Y puedo permitirme decir que ... ?
-Puedes permitrtelo, Conseil.
-Pues bien, que el seor se lo tiene merecido.
-De veras?
-Cuando se tiene el honor de ser un sabio como el seor, no se puede exponer uno
a...
Conseil no pudo acabar su frase. En medio del silencio, se oy una voz. La de
Ned Land. Y la voz de Ned Land gritaba:
- Oh! La cosa en cuestin, a sotavento, al travs!
6. A todo vapor
Al or este grito, toda la tripulacin se precipit hacia el arponero;
comandante, oficiales, contramaestres, marineros, grumetes y hasta los
ingenieros, que dejaron sus mquinas, y los fogoneros, que abandonaron sus
puestos. Se haba dado la orden de parar, y la fragata ya no se desplazaba ms
que por su propia inercia.
Tan profunda era ya la oscuridad que yo me preguntaba cmo haba podido verlo el
canadiense, por buenos que fuesen sus ojos. Mi corazn lata hasta romperse.
Pero Ned Land no se haba equivocado, y todos pudimos advertir el objeto que su
mano indicaba. A unos dos cables del Abraham Lincoln y por estribor, el mar
pareca estar iluminado por debajo. No era un simple fenmeno de fosforescencia
ni caba engaarse. El monstruo, sumergido a algunas toesas [L6] de la
superficie, proyectaba ese inexplicable pero muy intenso resplandor que haban
mencionado los informes de varios capitanes. La magnfica irradiacin deba ser
producida por un agente de gran poderluminoso. La luz describa sobre el mar un
inmenso valo muy alargado, en cuyo centro se condensaba un foco ardiente cuyo
irresistible resplandor se iba apagando por degradaciones sucesivas.
-No es ms que una aglomeracin de molculas fosforescentes -exclam uno de los
oficiales.
-No, seor -repliqu con conviccin-. Ni las folas ni las salpas son capaces de
producir una luminosidad tan fuerte. Ese resplandor es de naturaleza
elctrica... Adems, mire, mire cmo se desplaza! Se mueve hacia adelante y
hacia atrs! Se precipita hacia nosotros!
Un grito unnime surgi de la fragata.
-Silencio! -grit el comandante Farragut-. Caa a barlovento, toda! Mquina
atrs!
Los marineros se precipitaron hacia la caa del timn y los ingenieros hacia sus
mquinas. El Abraham Lincoln, abatiendo a babor, describi un semicrculo.
-A la va el timn! Mquina avante! -grit el comandante Farragut.
Ejecutadas estas rdenes, la fragata se alej rpidamente del foco luminoso.
Digo mal, quiso alejarse, hubiera debido decir, pues la bestia sobrenatural se
le acerc con una velocidad dos veces mayor que la suya.
Jadebamos, sumidos en el silencio y la inmovilidad, ms por el estupor que por
el pnico. El animal se nos acercaba con facilidad. Dio luego una vuelta a la
fragata cuya marcha era entonces de catorce nudos y la envolvi en su resplandor
elctrico como en una polvareda luminosa. Se alej despus a unas dos o tres
millas, dejando una estela fosforescente comparable a los torbellinos de vapor
que exhala la locomotora de un expreso. De repente, desde los oscuros lmites
del horizonte, a los que haba ido a buscar impulso, el monstruo se lanz hacia
el Abraham Lincoln con una impresionante rapidez, se detuvo bruscamente a unos
veinte pies de sus cintas, y se apag, no abismndose en las aguas, puesto que
su resplandor no sufri ninguna degradacin, sino sbitamente y como si la
fuente de su brillante efluvio se hubiera extinguido de repente. Luego

reapareci al otro lado del navo, ya fuera por haber dado la vuelta en torno al
mismo o por haber pasado por debajo de su casco. En cualquier momento poda
producirse una colisin de nefastos efectos para nosotros.
Las maniobras de la fragata me sorprendieron. En vez de atacar, hua. El barco
que haba venido en persecucin del monstruo se vea perseguido. Como preguntara
la razn de esa inversin de papeles, el comandante Farragut, cuyo rostro tan
impasible de ordinario reflejaba entonces un asombro infinito, me dijo:
-Seor Aronnax, ignoro cmo es el ser formidable con que tengo que habrmelas, y
no quiero poner en peligro imprudentemente a mi fragata en medio de esta
oscuridad. Adems, cmo atacar a lo desconocido?, cmo defenderse? Esperemos
la luz del da y entonces los papeles cambiarn.
-Le queda alguna duda, comandante, sobe la naturaleza del animal?
-No, seor, es evidentemente un narval gigantesco, pero es tambin un narval
elctrico.
-Quiz -dije- si emite descargas elctricas sea tan inabordable como un gimnoto
o un torpedo.
-Posiblemente -respondi el comandante-, y si posee en s una potencia
fulminante debe ser el animal ms terrible que haya salido nunca de las manos
del Creador. Por eso, hay que ser prudentes.
Toda la tripulacin permaneci en pie durante la noche, sin que nadie pensara en
dormir. No pudiendo competir en velocidad, el Abraham Lincoln haba moderado su
marcha. Por su parte, el narval, imitando a la fragata, se dejaba mecer por las
olas y pareca decidido a no abandonar el escenario de la lucha.
Sin embargo, hacia medianoche desapareci, o, por emplear una expresin ms
adecuada, se apag como una lucirnaga. Habra huido? Caba temer ms que
esperar que as fuera. Pero, a la una menos siete minutos, pudimos or un
silbido ensordecedor, semejante al producido por una columna de agua exhalada
con una extrema violencia.
El comandante Farragut, Ned Land y yo estbamos en ese momento en la toldilla,
escrutando vidamente las profundas tinieblas.
-Ned Land, ha odo usted a menudo el rugido de las ballenas? -pregunt el
comandante.
-Muchas veces, senor, pero nunca el de una ballena cuyo hallazgo me haya valido
dos mil dlares.
-En efecto, se ha ganado usted la prima. Pero, dgame, no es se el ruido que
hacen los cetceos al exhalar el agua por sus espirculos?
-El mismo ruido, seor, con la diferencia de que el que acabamos de or es
incomparablemente ms fuerte, No hay error posible, es un cetceo lo que tenemos
ante nosotros. Y con su permiso, seor -aadi el arponero-, maana al despuntar
el da le diremos dos palabras a nuestro vecino.
-Si es que est de humor para escucharle, seor Land -dije con un tono de escasa
conviccin.
-Que pueda yo acercarme a cuatro largos de arpn -replic el canadiense- y ver
usted si se siente obligado a escucharme.
-Para acercarse a l -dijo el comandante- supongo que tendr que poner una
ballenera a su disposicin.
-Claro est.
-Lo que significar poner en juego la vida de mis hombres.
-Y la ma -respondi el arponero, con la mayor simplicidad.
Hacia las dos de la maana reapareci con no menor intensidad el foco luminoso,
a unas cinco millas a barlovento del Abraham Lincoln. A pesar de la distancia y
de los ruidos del viento y del mar, se oan claramente los formidables coletazos
del animal y hasta su jadeante y poderosa respiracin. Se dira que en el
momento en que el enorme narval ascenda a la superficie del ocano para
respirar, el aire se precipitaba en sus pulmones como el vapor en los vastos
cilindros de una mquina de dos mil caballos.
Hum!, una ballena con la fuerza de un regimiento de caballera sera ya una
seora ballena, pens.
Permanecimos alertas hasta el alba. Se iniciaron los preparativos de combate. Se
dispusieron los aparejos de pesca a lo largo de las bordas. El segundo de a
bordo hizo cargar las piezas que lanzan un arpn a una distancia de una milla y

las que disparan balas explosivas cuyas heridas son mortales hasta para los ms
poderosos animales. Ned Land se haba limitado a aguzar su arpn, que en sus
manos se convertia en un arma terrible.
A las seis comenz a despuntar el da, y con las primeras luces del alba
desapareci el resplandor elctrico del narval. A las siete era ya de da, pero
una bruma matinal muy espesa, impenetrable para los mejores catalejos, limitaba
considerablemente el horizonte, ante la clera y la decepcin de todos.
Sub hasta la cofa de mesana. Algunos oficiales estaban ya encaramados en lo
alto de los mstiles.
De repente, y al igual que en la vspera, se oy la voz de Ned Land:
-La cosa en cuestin por babor, atrs!
Todas las miradas convergieron en la direccin indicada. A una milla y media de
la fragata, un largo cuerpo negruzco emerga de las aguas en un metro,
aproximadamente. Su cola, violentamente agitada, produca un considerable
remolino. Jams aparato caudal alguno haba batido el mar con tal violencia. Un
inmenso surco de blanca espuma describa una curva alargada que marcaba el paso
del animal.
La fragata se aproxim al cetceo, y pude observarlo con tranquilidad. Los
informes del Shannon y del Helvetia haban exagerado un poco sus dimensiones. Yo
estim su longitud en unos doscientos cincuenta pies tan slo. En cuanto a su
grosor, no era fcil apreciarlo, pero, en suma, el animal me pareci
admirablemente proporcionado en sus tres dimensiones.
Mientras observaba aquel ser fenomenal, vi cmo lanzaba dos chorros de agua y de
vapor por sus espirculos hasta una altura de unos cuarenta metros. Eso me
revel su modo de respiracin, y me permiti concluir definitivamente que
perteneca a los vertebrados, clase de los mamferos, subclase de los
monodelfos, grupo de los pisciformes, orden de los cetceos, familia ... En este
punto no poda pronunciarme todava. El orden de los cetceos comprende tres
familias: las ballenas, los cachalotes y los delfines, y es en esta ltima en la
que se inscriben los narvales. Cada una de estas familias se divide en varios
gneros, cada gnero en especies y cada especie en variedades. Variedad,
especie, gnero y familia me faltaban an pero no dudaba yo de que llegara a
completar mi clasificacin, con la ayuda del cielo y del comandante Farragut.
La tripulacin esperaba impaciente las rdenes de su jefe Tras haber observado
atentamente al animal, el comandante llam al ingeniero, quien se present
inmediatamente.
-Tiene suficiente presin? -le pregunt el comandante.
-S, seor -respondi el ingeniero.
-Bien, refuerce entonces la alimentacin, y a toda mquina.
Tres hurras acogieron la orden. Haba sonado la hora del combate. Unos instantes
despus, la dos chimeneas de la fragata vomitaban torrentes de humo negro y el
puente se mova con la trepidacin de las calderas.
Impelido hacia adelante por su potente hlice, el Abraham Lincoln se dirigi
frontalmente hacia el animal. ste le dej aproximarse, indiferente, hasta medio
cable de distancia, tras lo cual se alej sin prisa, limitndose a mantener su
distancia sin tomarse la molestia de sumergirse.
La persecucin se prolong as durante tres cuartos de hora, aproximadamente,
sin que la fragata consiguiera ganarle al cetceo ms de dos toesas. Era
evidente que con esa marcha la fragata no le alcanzara nunca.
El comandante Farragut se mesaba con rabia su frondosa perilla.
- Ned Land! -grit.
Acudi a la orden el canadiense.
-Me aconseja todava que eche mis botes al mar?
-No, seor -respondi Ned Land-, pues esa bestia no se dejar atrapar si no
quiere.
-Qu hacer entonces?
-Forzar las mquinas si es posible. Si usted me lo permite, yo voy a instalarme
en los barbiquejos del bauprs y si conseguimos acercarnos a tiro de arpn, lo
arponear.
-De acuerdo, Ned, hgalo -respondi el comandante Farragut-. Ingeniero -grit-,
aumente la presin!

Ned Land se dirigi a su puesto. Se forzaron las mquinas. La hlice comenz a


girar a cuarenta y tres revoluciones por minuto. El vapor se escapaba por las
vlvulas. Lanzada la corredera, se comprob que el Abraham Lncoln haba
alcanzado una velocidad de dieciocho millas y cinco dcimas por hora.
Pero el maldito animal corra tambin a dieciocho millas y cinco dcimas por
hora.
Durante una hora an, la fragata se mantuvo a esa velocidad, sin conseguir
ganarle una toesa al animal, lo que era particularmente humillante para uno de
los ms rpidos navos de la marina norteamericana. Una ira sorda embarg a la
tripulacin, que injuriaba al monstruo, sin que ste se dignara responder. El
comandante Farragut no se retorca ya la perilla, se la coma.
El ingeniero se vio convocado de nuevo.
-Ha llegado usted al mximo de presin? -le pregunt el comandante.
-S, seor -respondi el ingeniero.
-Y estn cargadas las vlvulas?
-A seis atmsferas y media.
-Pues crguelas a diez atmsferas.
Una orden bien norteamericana, ciertamente. No se hubiera llegado ms all en el
Mississippi en las competiciones de velocidad a que se entregan los vapores
fluviales.
-Conseil -dije a mi buen sirviente, que se hallaba a mi lado-, te das cuenta de
que muy probablemente vamos a saltar por los aires?
-Como el seor guste -respondi Conseil.
Pues bien, debo confesar que, en mi excitacin, no me importaba correr ese
riesgo.
Se cargaron las vlvulas, se reforz la alimentacin de carbn y se activ el
funcionamiento de los ventiladores sobre el fuego. Aument la velocidad del
Abraham Lincoln hasta el punto de hacer temblar a los mstiles sobre sus
carlingas. Las chimeneas eran demasiado estrechas para dar salida a las espesas
columnas de humo. Se ech nuevamente la corredera.
-Y bien, timonel? -pregunt el comandante Farragut.
-Diecinueve millas y tres dcimas, seor.
-Forzad los fuegos!
El ingeniero obedeci. El manmetro marc diez atmsferas.
Pero el cetceo acompas nuevamente su velocidad a la del barco, a la de
diecinueve millas y tres dcimas.
Qu persecucin! No, imposible me es describir la emocin que haca vibrar todo
mi ser.
Ned Land se mantena en su puesto, preparado para lanzar su arpn.
En varias ocasiones, el animal se dej aproximar.
-Le ganamos terreno! -grit el canadiense.
Pero en el momento en que se dispona al lanzamiento de su arpn, el cetceo se
alejaba, con una rapidez que no puedo por menos de estimar en unas treinta
millas por hora. Y en alguna ocasin se permiti incluso ridiculizar a la
fragata, impulsada al mximo de velocidad por sus mquinas, dando alguna que
otra vuelta en torno suyo, lo que arranc un grito de furor de todos nosotros.
A medioda nos hallbamos, pues, en la misma situacin que a las ocho de la
maana.
El comandante Farragut se decidi entonces por el recurso a mtodos ms
directos.
-Ah! -exclam-. Ese animal es ms rpido que el Abraham Lincoln. Pues bien,
vamos a ver si es ms rpido tarnbin que nuestros obuses. Contramaestre,
artilleros a la batera de proa!
Inmediatamente se procedi a cargar y a apuntar el can de proa. Efectuado el
primer disparo, el obs pas a algunos pies por encima del cetceo, que se
mantena a media milla de distancia.
-Otro con mejor puntera! -grit el comandante-. Quinientos dlares a quien
sea capaz de atravesar a esa bestia infernal!
Un viejo artillero de barba canosa -me parece estar vindolo ahora con una
expresin fra y tranquila en su semblante- se acerc a la pieza, la situ en
posicin y la apunt durante largo tiempo. La fuerte detonacin fue seguida casi

inmediatamente de los hurras de la tripulacin. El obs haba dado en el blanco,


pero no normalmente, pues tras golpear al animal se haba deslizado por su
superficie redondeada y se haba perdido en el mar a unas dos millas.
-Ah!, no es posible! -exclam, rabioso, el viejo artillero-. Ese maldito est
blindado con planchas de seis pulgadas!
-Maldicin! -exclam el comandante Farragut.
La persecucin recomenz, y el comandante Farragut, cernindose sobre m, me
dijo:
-Voy a perseguir a ese animal hasta que estalle mi fragata!
-S -respond-, tiene usted razn.
Poda esperarse que el animal se agotara, que no fuera indiferente a la fatiga
como una mquina de vapor. Pero no fue as. Transcurrieron horas y horas sin que
diera ninguna seal de fatiga.
Hay que decir en honor del Abraham Lincoln que luch con una infatigable
tenacidad. No estimo en menos de quinientos kilmetros la distancia que recorri
nuestro barco durante aquella desventurada jornada del 6 de noviembre, hasta la
llegada de la noche que sepult en sus sombras las agitadas aguas del ocano.
En aquel momento cre llegado el fin de nuestra expedicin, al pensar que nunca
ms habramos de ver al fantstico animal. Pero me equivocaba.
A las diez horas y cincuenta minutos de la noche, reapareci la claridad
elctrica a unas tres millas a barlovento de la fragata, con la misma pureza e
intensidad que en la noche anterior. El narval pareca inmvil. Tal vez,
vencido por la fatiga, dorma, entregado a la ondulacin de las olas? El
comandante Farragut resolvi aprovechar la oportunidad que crey ver en esa
actitud del animal, y dio las rdenes en consecuencia. El Abraham Lincoln se
acerc a l despacio, prudentemente, para no sobresaltar a su adversario.
No es raro encontrar en pleno ocano a las ballenas sumidas en un profundo
sueo, ocasin que es aprovechada con xito por sus cazadores. Ned Land haba
arponeado a ms de una en tal circunstancia.
El canadiense volvi a instalarse en los barbiquejos del bauprs.
La fragata se acerc silenciosamente, par sus mquinas a unos dos cables del
animal y continu avanzando por su fuerza de inercia. Todo el mundo a bordo
contena la respiracin. El silencio ms profundo reinaba sobre el puente.
Estbamos ya tan slo a unos cien pies del foco ardiente, cuyo resplandor
aumentaba deslumbrantemente.
Inclinado sobre la batayola de proa vea yo por debajo de m a Ned Land, quien,
asido de una mano al moco del bauprs, blanda con la otra su terrible arpn.
Apenas veinte pies le separaban ya del animal inmvil.
De repente, Ned Land despleg violentamente el brazo y lanz el arpn. O el
choque sonoro del arma, que pareca haber golpeado un cuerpo duro.
La claridad elctrica se apag sbitamente. Dos enormes trombas de agua se
abatieron sobre el puente de la fragata y corrieron como un torrente de la proa
a la popa, derribando a los hombres y rompiendo las trincas del maderamen. Se
produjo un choque espantoso y, lanzado por encima de la batayola, sin tiempo
para agarrarme, fui precipitado al mar.
7. Una ballena de especie desconocida
La sorpresa causada por tan inesperada cada no me priv de la muy clara
impresin de mis sensaciones.
La cada me sumergi a una profundidad de unos veinte pies. Sin pretender
igualarme a Byron y a Edgar Poe, que son maestros de natacin, creo poder decir
que soy buen nadador. Por ello la zambullida no me hizo perder la cabeza, y dos
vigorosos taconazos me devolvieron a la superficie del mar. Mi primer cuidado
fue buscar con los ojos la fragata. Se habra dado cuenta la tripulacin de mi
desaparicin? Habra virado de bordo el Abraham Lincoln? Habra botado el
comandante Farragut una embarcacin en mi bsqueda? Poda esperar mi salvacin?
Profundas eran las tinieblas. Entrev una masa negra que desapareca hacia el
Este y cuyas luces de posicin iban desapareciendo en la lejana. Era la
fragata. Me sent perdido.

-Socorro! Socorro! -grit, mientras nadaba desesperadamente hacia el Abraham


Lincoln, embarazado por mis ropas que, pegadas a mi cuerpo por el agua,
paralizaban mis movimientos. Me iba abajo... Me ahogaba.
-Socorro!
Fue el ltimo grito que exhal. Mi boca se llen de agua. Me debata, succionado
por el abismo.
De pronto me sent asido por una mano vigorosa que me devolvi violentamente a
la superficie, y o, s, o estas palabras pronunciadas a mi odo:
-Si el seor fuera tan amable de apoyarse en mi hombro, nadara con ms
facilidad.
Mi mano se asi del brazo de mi fiel Conseil.
-T! Eres t!
-Yo mismo -respondi-, a las rdenes del seor.
-Te precipit el choque al mar al mismo tiempo que a m?
-No. Pero como estoy al servicio del seor, segu al seor.
El buen muchacho encontraba eso natural.
-Y la fragata?
-La fragata! -respondi Conseil, volvindose de espaldas-. Creo que el seor
har bien en no contar con ella.
-Cmo dices?
-Digo que en el momento en que me arroj al mar, o que los timoneles gritaban:
Se han roto la hlice y el timn!.
-Rotos?
-S; destrozados por el diente del monstruo. Es la nica avera, creo yo, que ha
sufrido el Abraham Lincoln. Pero desgraciadamente para nosotros es una avera
que le impide gobernarse.
-Entonces estamos perdidos.
-Posiblemente -respondi Conseil, con la mayor tranquilidad-. Pero an tenemos
unas cuantas horas por delante, y en unas horas pueden pasar muchas cosas.
La imperturbable sangre fra de Conseil me dio nimos. Nad con ms vigor, pero,
incomodado por mis ropas que me opriman como los cellos de un barril, tena
grandes dificultades para sostenerme a flote. Conseil se dio cuenta.
-Permtame el seor hacerle una incisin.
Y con una navaja desgarr mis ropas de arriba abajo en un rpido movimiento.
Luego me liber de mis ropas con gran habilidad, mientras yo nadaba por los dos.
A mi vez proced a prestar idntico servicio a Conseil, y continuamos
navegando uno junto al otro.
Nuestra situacin era terrible. Tal vez no se hubiera dado cuenta nadie de
nuestra desaparicin, y aunque no hubiera pasado inadvertida, la fragata,
privada de gobierno, no podra venir en busca nuestra. nicamente podamos
contar con sus botes.
Partiendo de esta hiptesis, Conseil razon framente e hizo un plan
consecuente. Qu extraordinaria naturaleza la de este flemtico muchacho, que
se senta all como en su casa!
Dado que nuestra nica posibilidad de salvacin era la de ser recogidos por los
botes del Abraham Lincoln, se decidi que debamos organizarnos de suerte que
pudiramos esperarlos el mayor tiempo posible. Yo resolv entonces que
dividiramos nuestras fuerzas a fin de no agotarlas simultneamente, y as
convinimos que uno de nosotros se mantendra inmvil, tendido de espaldas, con
los brazos cruzados y las piernas extendidas, mientras el otro nadara
impulsndolo hacia adelante. Esta tarea de remolcador no deba prolongarse ms
de diez minutos, y relevndonos as podramos nadar durante varias horas y
mantenernos incluso hasta el alba.
Dbil posibilidad, pero la esperanza est tan fuertemente enraizada en el
corazn del hombre! Adems, ramos dos. Y, por ltimo, puedo afirmar, por
improbable que esto parezca, que aunque tratara de destruir en m toda ilusin,
aunque me esforzara por desesperar, no poda conseguirlo.
La colisin de la fragata y del cetceo se haba producido hacia las once de la
noche. Calcul, pues, que debamos nadar durante unas ocho horas hasta la salida
del sol. Operacin rigurosamente practicable con nuestro sistema de relevos. El
mar, bastante bonancible, nos fatigaba poco. A veces trataba yo de penetrar con

la mirada las espesas tinieblas que tan slo rompa la fosforescencia provocada
por nuestros movimientos. Miraba esas ondas luminosas que se deshacan en mis
manos y cuya capa espejeante formaba como una pelcula de tonalidades lvidas.
Se hubiera dicho que estbamos sumergidos en un bao de mercurio.
Hacia la una de la maana me senta ya totalmente extenuado, con los miembros
rgidos por el efecto de unos violentos calambres. Conseil tuvo que sostenerme,
y a partir de ese momento nuestra conservacin pes exclusivamente sobre l.
Pronto o jadear al pobre muchacho. Su respiracin se torn corta y rpida, y
eso me hizo comprender que no podra resistir ya mucho ms tiempo.
-Djame! Djame! -le dije.
-Abandonar al seor! Nunca! Antes me ahogar yo. Me ahogar antes que l.
La luna apareci en aquel momento, entre los bordes de una espesa nube que el
viento impela hacia el Este. La superficie del mar riel bajo sus rayos. La
bienhechora luz reanim nuestras fuerzas. Pude levantar la cabeza y escrutar el
horizonte. Vi la fragata, a unas cinco millas de nosotros, como una masa oscura,
apenas reconocible. Pero no haba ni un bote a la vista.
Quise gritar. -Para qu, a tal distancia! Mis labios hinchados no dejaron pasar
ningn sonido. Conseil pudo articular algunas palabras, y gritar repetidas
veces:
-Socorro! Socorro!
Suspendidos por un instante nuestros movimientos, escuchamos. Y quiz fuera uno
de esos zumbidos que en el odo produce la sangre congestionada, pero me pareci
que un grito haba respondido al de Conseil.
-Has odo? -murmur.
-S! S!
Y Conseil lanz al espacio otra llamada desesperada.
Ya no haba error posible. Una voz humana estaba respondiendo a la nuestra!
Era la voz de algn infortunado abandonado en medio del ocano, la de otra
vctima del choque sufrido por el navo? O provena esa voz de un bote de la
fragata, llamndonos en la oscuridad?
Conseil hizo un supremo esfuerzo y, apoyndose en mi hombro, mientras yo extraa
fuerzas de una ltima convulsin, irgui medio cuerpo fuera del agua sobre la
que cay en seguida, agotado.
-Has visto algo?
-He visto... -murmur-, he visto .... pero no hablemos..., conservemos todas
nuestras fuerzas ...
Qu poda haber visto? Entonces, no s cmo ni por qu, me asalt por vez
primera el recuerdo del monstruo. Pero y esa voz ... ? En estos tiempos los
Jons no se refugian ya en el vientre de las ballenas.
Conseil comenz a remolcarme. De vez en cuando levantaba la cabeza, miraba ante
s y profera un grito de reconocimiento al que responda la voz, cada vez ms
cercana. Yo apenas poda orla, llegado ya al lmite de mis fuerzas. Notaba cmo
se me iban separando los dedos; mis manos no me obedecan ya y me negaban un
punto de apoyo; la boca, abierta convulsivamente, se llenaba de agua; el fro me
invada hasta los huesos. Levant la cabeza por ltima vez y me hund... En ese
instante, choqu con un cuerpo duro, y me agarr a l. Sent cmo me retiraban y
me sacaban a la superficie. Mis pulmones se descongestionaron, y me desvanec...
Pronto volv en m, gracias a unas vigorosas fricciones que recorrieron mi
cuerpo. Entreabr los ojos.
-Conseil! -murmur.
-Llamaba el seor? -dijo Conseil.
A la dbil luz de la luna que descenda por el horizonte vi una figura que no
era la de Conseil y que reconoc en seguida.
-Ned! -exclam.
-En persona, seor, el mismo, que va corriendo tras de la prima ganada
-respondi el canadiense.
-Tambin le precipit al mar el choque de la fragata?
-S, seor profesor, pero ms afortunado que usted, pude tomar pie casi
inmediatamente sobre un islote flotante.
-Un islote?
-O, por decirlo con ms propiedad, sobre su narval gigantesco.

-Explquese, Ned.
-Slo que pronto pude comprender por qu mi arpn no le hiri y se mell en su
piel.
-Porqu, Ned, porqu?
-Porque esta bestia, seor profesor, est hecha de acero.
Debo aqu hacer acopio de mis impresiones, revivificar mis recuerdos y controlar
mis propias aserciones.
Las ltimas palabras del canadiense haban dado un vuelco a mi cerebro.
Rpidamente me ic hasta la cima del ser o del objeto semisumergido que nos
serva de refugio y la golpe con el pie. Era evidentemente un cuerpo duro,
impenetrable, y no la sustancia blanda que forma la masa de los grandes
mamferos marinos. Pero ese cuerpo duro poda ser un caparazn seo semejante al
de los animales antediluvianos, que me permitira clasificar al monstruo entre
los reptiles anfibios, tales como las tortugas y los aligtores.
Pues bien, no. El lomo negruzco que me soportaba era liso, bruido, sin
imbricaciones. Responda a los golpes con una sonoridad metlica, y, por
increble que fuera, pareca estar hecho, qu digo, estaba hecho con planchas
atornilladas.
La duda ya no era posible. El animal, el monstruo, el fenmeno natural que haba
intrigado al mundo cientfico de todo el orbe y excitado y extraviado la
imaginacin de los marinos de ambos hemisferios era, haba que reconocerlo, un
fenmeno an ms asombroso, un fenmeno creado por la mano del hombre.
El descubrimiento de la existencia del ser ms fabuloso, del ser ms mitolgico,
no habra podido sorprender tanto y entan alto grado a mi razn como el que
acababa de hacer. Que lo prodigioso provenga del Creador, parece sencillo. Pero
hallar de repente bajo los ojos lo imposible, misteriosa y humanamente
realizado, es algo que hace naufragar a la razn.
Y no haba vacilacin posible. Nos hallbamos, efectivamente, tendidos sobre la
superficie de una especie de barco submarino cuya forma, hasta donde poda
juzgar por lo que de ella vea, era la de un enorme pez de acero. Ned Land tena
ya formada su opinin al respecto, y Conseil y yo hubimos de compartirla con l.
-Pero, puesto que es as -dije-, este aparato contiene un mecanismo de
locomocin y una tripulacin para maniobrarlo.
-Evidentemente -respondi el arponero-, y sin embargo hace ya tres horas que
habito esta isla flotante sin que su tripulacin haya dado todava seales de
vida.
-Ha permanecido inmvil durante todo este tiempo?
-As es, seor Aronnax. Se deja mecer por las olas, sin ningn otro movimiento.
-Sin embargo, nosotros sabemos, sin la menor duda, que est dotado de una gran
velocidad. Ahora bien, para producir esa velocidad hace falta una mquina y para
hacer funcionar sta un maquinista. De todo ello infiero que... estamos
salvados!
-Hum! -exclam Ned Land, en tono de duda.
En aquel mismo momento, y como corroboracin de mi argumento, se oy un ruido
procedente de la extremidad posterior del extrao aparato, cuyo propulsor era
evidentemente una hlice, y se puso en movimiento. Apenas si tuvimos tiempo para
aferrarnos a su parte superior que emerga de las aguas en unos ochenta
centmetros. Afortunadamente, su velocidad no era excesiva.
-Mientras navegue horizontalmente -murmur Ned Land- nada tengo que objetar,
pero como le d por sumergirse, no doy dos dlares por mi pellejo.
Y an hubiera podido dar menos. Se haca, pues, urgente comunicar con los seres
encerrados en el interior de la mquina. Busqu en la superficie de la misma una
abertura, una escotilla, un agujero de hombre, por emplear la expresin
tcnica. Pero las lneas de tornillos, slidamente fijados en las junturas de
las planchas, eran continuas y uniformes.
La luna desapareci en ese momento y nos sumi en una profunda oscuridad.
Necesario era esperar la llegada del da para considerar los medios de
penetracin en el interior del barco submarino.
As, pues, nuestra salvacin dependa nicamente del capricho de los misteriosos
tripulantes que dirigan el aparato. Si decidan sumergirse, estaramos
perdidos. Exceptuado este caso, no dudaba yo de la posibilidad de entrar en

relacin con ellos. Pues, en efecto, de no producir por s mismos el aire,


neesario era que ascendiesen de vez en cuando a la superficie del ocano para
renovar su provisin de molculas respirables. De ah la necesidad de que
existiera una abertura que pusiera en comunicacin el interior del barco con la
atmsfera.
Haba que descartar ya completamente toda esperanza de ser salvados por el
comandante Farragut, pues bamos hacia el Oeste y a una velocidad que, aunque
relativamente moderada, yo estimaba no inferior a unas doce millas por hora. La
hlice bata el agua con una regularidad matemtica, y a veces emerga lanzando
una espuma fosforescente a gran altura.
Hacia las cuatro de la maana aument la velocidad. Nos era muy difcil resistir
a tan vertiginosa marcha, sobre todo cuando las olas nos azotaban de plano.
Afortunadamente, Ned hall una argolla fijada a la superficie del aparato, a la
que pudimos asirnos con seguridad.
Al fin acab la espantosa noche, de la que mi memoria no ha podido conservar
todas sus impresiones. Tan slo un detalle qued impreso en ella. Durante
algunos momentos de calma del mar y del viento cre or en varias ocasiones unos
vagos sonidos, una especie de armona fugaz producida por lejanos acordes. Cul
era, pues, el misterio de esa navegacin submarina cuya explicacin buscaba en
vano el mundo entero? Qu seres vivan en ese extrao barco? Qu agente
mecnico le permita desplazarse con tan prodigiosa velocidad?
Se hizo de da. Las brumas matinales nos envolvan, pero no tardaron en
desgarrarse. Me dispona a examinar atentamente la superficie del aparato, que
en su parte superior presentaba una especie de plataforma horizontal, cuando me
di cuenta de que el barco iniciaba un movimiento de inmersin.
-Eh! Por todos los diablos! -grit Ned Land, al tiempo que golpeaba con el pie
la plancha sonora-. brannos, navegantes inhospitalarios!
Pero era difcil hacerse or en medio del ensordecedor zumbido de la hlice.
Afortunadamente, ces el movimiento de inmersin.
De repente, se produjo en el interior del barco un ruido de herrajes, que
precedi a la apertura de una plancha por la que apareci un hombre que profiri
un extrao grito antes de desaparecer en seguida.
Algunos instantes despus, ocho hombres muy fornidos, con el rostro velado,
aparecieron por la abertura y, silenciosamente, nos introdujeron en su
formidable mquina.
8. Mobilis in mobile
Ese rapto tan brutalmente ejecutado se haba realizado con la rapidez del
relmpago, sin darnos tiempo ni a mis compaeros ni a m de poder efectuar
observacin alguna. Ignoro lo que ellos pudieron sentir al ser introducidos en
aquella prisin flotante, pero a m me recorri la epidermis un helado
escalofro. Con quin tendramos que habrnoslas? Sin duda con piratas de una
nueva especie que explotaban el mar a su manera.
Nada ms cerrarse la estrecha escotilla me envolvi una profunda oscuridad. Mis
ojos, an llenos de la luz exterior, no pudieron distinguir cosa alguna. Sent
el contacto de mis pies descalzos con los peldaos de una escalera de hierro.
Ned Land y Conseil, vigorosamente atrapados, me seguan. Al pie de la escalera
se abri una puerta que se cerr inmediatamente tras nosotros con estrpito.
Estbamos solos. Dnde? No poda decirlo, ni apenas imaginarlo. Todo estaba
oscuro. Era tan absoluta la oscuridad que, tras algunos minutos, mis ojos no
haban podido percibir ni una de esas mnimas e indeterminadas claridades que
dejan filtrarse las noches ms cerradas.
Furioso ante tal forma de proceder, Ned Land daba rienda suelta a su
indignacin.
-Por mil diablos! -exclamaba-. He aqu una gente que podra dar lecciones de
hospitalidad a los caledonianos. No les falta ms que ser antropfagos, y no me
sorprendera que lo fueran. Pero declaro que no dejar sin protestar que me
coman.

-Tranqudcese, amigo Ned, clmese -dijo plcidamente Conseil-. No se sulfure


antes de tiempo. Todava no estamos en la parrilla.
-En la parrdla, no -replic el canadiense-, pero s en el horno, eso es
seguro. Esto est bastante negro. Afortunadamente, conservo mi cuchillo y veo lo
suficiente como para servirme de l. Al primero de estos bandidos que me ponga
la mano encima...
-No se irrite usted, Ned -le dije-, y no nos comprometa con violencias intiles.
Quin sabe si nos estarn escuchando! Tratemos ms bien de saber dnde estamos.
Camin a tientas y a los cinco pasos me top con un muro de hierro, hecho con
planchas atornilladas. Al volverme, choqu con una mesa de madera, cerca de la
cual haba unas cuantas banquetas. El piso de aquel calabozo estaba tapizado con
una espesa estera de camo que amortiguaba el ruido de los pasos. Los muros
desnudos no ofrecan indicios de puertas o ventanas. Conseil, que haba dado la
vuelta en sentido opuesto, se uni a m y volvimos al centro de la cabina, que
deba tener unos veinte pies de largo por diez de ancho. En cuanto a su altura,
Ned Land no pudo medirla pese a su elevada estatura.
Haba transcurrido ya casi media hora sin modificacin alguna de la situacin
cuando nuestros ojos pasaron sbitamente de la ms extremada oscuridad a la luz
ms violenta. Nuestro calabozo se ilumin repentinamente, es decir, se llen de
una materia luminosa tan viva que no pude resistir al pronto su resplandor. En
su blancura y en su intensidad reconoc la iluminacin elctrica que produca en
torno del barco submarino un magnfico fenmeno de fosforescencia. Reabr los
ojos que haba cerrado involuntariamente yvi que el agente luminoso emanaba de
un globo deslustrado, encajado en el techo de la cabina.
-Por fin se ve! -exclam Ned Land, quien, cuchillo en mano, mostraba una
actitud defensiva.
-S -respond, arriesgando una anttesis-, pero la situacin no es por ello
menos oscura.
-Tenga paciencia el seor -dijo el impasible Conseil.
La sbita iluminacin de la cabina me permiti examinar sus menores detalles. No
haba ms mobiliario que la mesa y cinco banquetas. La puerta invisible deba
estar hermticamente cerrada. No llegaba a nosotros el menor ruido. Todo pareca
muerto en el interior del barco. Se mova, se mantena en la superficie o
estaba sumergido en las profundidades del ocano? No poda saberlo.
Pero la iluminacin de la cabina deba tener alguna razn, y ello me hizo
esperar que no tardaran en manifestarse los hombres de la tripulacin. Cuando
se olvida a los cautivos no se ilumina su calabozo.
No me equivocaba. Pronto se oy un ruido de cerrojos, la puerta se abri y
aparecieron dos hombres.
Uno de ellos era de pequea estatura y de msculos vigorosos, ancho de hombros y
robusto de complexin, con una gruesa cabeza con cabellos negros y abundantes;
tena un frondoso bigote y una mirada viva y penetrante, y toda su persona
mostraba ese sello de vivacidad meridional que caracteriza en Francia a los
provenzales. Diderot pretenda, con razn, que los gestos humanos son
metafricos, y aquel hombre constitua ciertamente la viva demostracin de tal
aserto. Al verlo se intua que en su lenguaje habitual deba prodigar las
prosopopeyas, las metonimias y las hiplages, pero nunca pude comprobarlo, pues
siempre emple ante m un singular idioma, absolutamente incomprensible.
El otro desconocido merece una descripcin ms detallada. Un discpulo de
Gratiolet o de Engel hubiera podido leer en su fisonoma como en un libro
abierto. Reconoc sin vacilacin sus cualidades dominantes: la confianza en s
mismo, manifestada en la noble elevacin de su cabeza sobre el arco formado por
la lnea de sus hombros y en la mirada llena de fra seguridad que emitan sus
ojos negros; la serenidad, pues la palidez de su piel denunciaba la tranquilidad
de su sangre; la energa, demostrada por la rpida contraccin de sus msculos
superciliares, y, por ltimo, el valor, que caba deducir de su poderosa
respiracin como signo de una gran expansin vital. Debo aadir que era un
hombre orgulloso, que su mirada firme y tranquila pareca reflejar una gran
elevacin de pensamientos, y que de todo ese conjunto de rasgos y de la
homogeneidad expresiva de sus gestos corporales y faciales caba diagnosticar,
segn la observacin de los fisonomistas, una indiscutible franqueza.

Me sent involuntariamente tranquilizado en su presencia y optimista en cuanto


al resultado de la conversacin.
Imposible me hubiera sido precisar si el personaje tena treinta y cinco o
cincuenta aos. Era de elevada estatura; su frente era ancha; recta la nariz; la
boca, netamente dibujada; la dentadura, magnfica, y sus manos eran finas y
alargadas, eminentemente psquicas, por emplear la expresin de la
quirognomona con que se caracteriza unas manos dignas de servir a un alma
elevada y apasionada. Aquel hombre constitua ciertamente el tipo ms admirable
que me haba encontrado en toda mi vida. Detalle particular: sus ojos, un tanto
excesivamente separados entre s, podan abarcar simultneamente casi la cuarta
parte del horizonte. Esa facultad -que pude verificar ms tarde- se acompaaba
de la de un poder visual superior incluso al de Ned Land. Cuando aquel
desconocido fijaba sus ojos en un objeto, la lnea de sus cejas se frunca, sus
anchos prpados se plegaban circunscribiendo las pupilas y, estrechando as la
extensin del campo visual, miraba. Qu mirada la suya! Cmo aumentaba el
tamao de los objetos disminuidos por la distancia! Cmo le penetraba a uno
hasta el alma, al igual que lo haca con las capas lquidas, tan opacas para
nuestros ojos, y como lea en lo ms profundo de la mar!
Los dos desconocidos, tocados con boinas de piel de nutria marina y calzados con
botas de piel de foca, vestan unos trajes de un tejido muy particular que
dejaban al cuerpo una gran libertad de movimientos.
El ms alto de los dos -evidentemente el jefe a bordo- nos examinaba con una
extremada atencin, sin pronunciar palabra. Luego se volvi hacia su companero y
habl con l en un lenguaje que no pude reconocer. Era un idioma sonoro,
armonioso, flexible, cuyas vocales parecan sometidas a una muy variada
acentuacin.
El otro respondi con un movimiento de cabeza y aadi dos o tres palabras
absolutamente incomprensibles para nosotros. De nuevo los ojos del jefe se
posaron en m y su mirada pareca interrogarme directamente.
Respond, en buen francs, que no entenda su idioma, pero l pareci no
comprenderme a su vez y pronto la situacin se torn bastante embarazosa.
-Cuntele el seor nuestra historia, de todos modos -me dijo Conseil-. Es
probable que estos seores puedan comprender algunas palabras.
Comenc el relato de nuestras aventuras, cuidando de articular claramente las
sflabas y sin omitir un solo detalle. Declin nuestros nombres y profesiones,
hacindoles una presentacin en regla del profesor Aronnax, de su domstico
Conseil y de Ned Land, el arponero.
El hombre de ojos dulces y serenos me escuch tranquilamente, cortsmente
incluso, y con una notable atencin. Pero nada en su rostro indicaba que hubiera
comprendido mi historia. Cuando la hube terminado, no pronunci una sola
palabra.
Quedaba el recurso de hablar ingls. Tal vez pudiramos hacernos comprender en
esa lengua que es prcticamente universal. Yo la conoca, as como la lengua
alemana, de forma suficiente para leerla sin dificultad, pero no para hablarla
correctamente. Y lo que importaba era que nos comprendieran.
-Vamos, seor Land! -le dije al arponero-, saque de s el mejor ingls que haya
hablado nunca un anglosajn, a ver si es ms afortunado que yo.
Ned no se hizo rogar y recomenz mi relato, que pude comprender casi totalmente.
Fue el mismo relato en el fondo, pero diferente en la forma. El canadiense,
llevado de su carcter, le dio una gran animacin. Se quej con acritud de haber
sido aprisionado con desprecio del derecho de gentes, pidi que se le dijera en
virtud de qu ley se le retena as, invoc el habeas corpus, amenaz con
querellarse contra los que le haban secuestrado indebidamente, se agit,
gesticul, grit, y, finalmente, dio a entender con expresivos gestos que nos
moramos de hambre.
Lo que era totalmente cierto, aunque casi lo hubiramos olvidado.
Con gran asombro por su parte, el arponero pudo darse cuenta de que no haba
sido ms inteligible que yo. Nuestros visitantes permanecan totalmente
impasibles. Era evidente que no comprendan ni la lengua de Arago ni la de
Faraday.

Tras haber agotado en vano nuestros recursos fdolgicos, me hallaba yo muy


turbado y sin saber qu partido tomar, cuando me dijo Conseil:
-Puedo contrselo en alemn, si el seor me lo permite.
-Cmo! T hablas alemn?
-Como un flamenco, mal que le pese al seor.
-Al contrario, eso me agrada. Adelante, muchacho.
Y Conseil, con su voz pausada, cont por tercera vez las diversas peripecias de
nuestra historia. Pero, pese a los elegantes giros y la buena prosodia del
narrador, la lengua alemana no conoci mayor xito que las anteriores.
Exasperado ya, decid por ltimo reunir los restos de mis primeros estudios y
narrar nuestras aventuras en latn. Cicern se habra tapado los odos y me
hubiera enviado a la cocina, pero a trancas y barrancas segu mi propsito. Con
el mismo resultado negativo.
Abortada definitivamente esta ltima tentativa, los dos desconocidos cambiaron
entre s algunas palabras en su lengua incomprensible y se retiraron sin tan
siquiera habernos dirigido uno de esos gestos tranquilizadores que tienen curso
en todos los pases del mundo. La puerta se cerr tras ellos.
-Esto es una infamia! -exclam Ned Land, estallando de indignacin por vigsima
vez-. Cmo! Se les habla a estos bandidos en francs, en ingls, en alemn y
en latn, y no tienen la cortesa de responder!
-Clmese, Ned -dije al fogoso arponero-, la clera no conduce a nada.
-Pero se da usted cuenta, seor profesor -replic nuestro irascible compaero-,
de que podemos morir de hambre en esta jaula de hierro?
-Bah! Con un poco de filosofa, podemos resistir an bastante tiempo -dijo
Conseil.
-Amigos mos -dije-, no hay que desesperar. Nos hemos hallado en peores
situaciones. Hacedme el favor de esperar para formarnos una opinin sobre el
comandante y la tripulacin de este barco.
-Mi opinin ya est hecha -replic Ned Land-. Son unos bandidos.
-Bien, pero... de qu pas?
-Del pas de los bandidos.
-Mi buen Ned, ese pas no est an indicado en el mapamundi. Confieso que la
nacionalidad de estos dos desconocidos es difcil de identificar. Ni ingleses,
ni franceses, ni alemanes, es todo lo que podemos afirmar. Sin embargo, yo dira
que el comandante y su segundo han nacido en bajas latitudes. Hay algo en ellos
de meridional. Pero son espaoles, turcos, rabes o hindes? Eso es algo que
sus tipos fsicos no me permiten decidir. En cuanto a su lengua, es
absolutamente incomprensible.
-ste es el inconveniente de no conocer todas las lenguas, o la desventaja de
que no exista una sola -respondi Conseil.
-Lo que no servira de nada -replic Ned Land-. No ven ustedes que esta gente
tiene un lenguaje para ellos, un lenguaje inventado para desesperar a la buena
gente que pide de comer? Abrir la boca, mover la mandbula, los dientes y los
labios no es algo que se comprende en todos los pases del mundo? Es que eso
no quiere decir tanto en Quebec como en Pomotu, tanto en Pars como en los
antpodas, que tengo hambre, que me den de comer?
-Oh!, usted sabe, hay naturalezas tan poco inteligentes.
No haba acabado Conseil de decir esto, cuando se abri la puerta y entr un
steward. Nos traa ropas, chaquetas y pantalones, hechas con un tejido cuya
naturaleza no pude reconocer. Me apresur a ponerme esas prendas y mis
compaeros me imitaron.
Mientras tanto, el steward -mudo, sordo quiz- haba dispuesto la mesa, sobre la
que haba colocado tres cubiertos.
-Vaya! Esto parece serio y se anuncia bien -dijo Conseil.
-Bah! -respondi el rencoroso arponero-, qu diablos quiere usted que se coma
aqu? Hgado de tortuga, fidete de tiburn o carne de perro marino...
-Ya veremos -dijo Conseil.
Los platos, cubiertos por una tapa de plata, haban sido colocados
simtricamente sobre el mantel. Nos sentamos a la mesa. Decididamente, tenamos
que vrnoslas con gente civilizada, y de no ser por la luz elctrica que nos
inundaba, hubiera podido creerme en el comedor del hotel Adelhi, en Liverpool, o

del Gran Hotel, en Pars. Sin embargo, debo decir que faltaban por completo al
pan y el vino. El agua era fresca y lmpida, pero era agua, lo que no fue del
gusto de Ned Land. Entre los platos que nos sirvieron reconoc diversos pescados
delicadamente cocinados, pero hubo otros sobre los que no pude pronunciarme,
aunque eran excelentes, hasta el punto de que hubiera sido incapaz de afirmar si
su contenido perteneca al reino vegetal o al animal. En cuanto al servicio de
mesa, era elegante y de un gusto perfecto. Cada utensilio, cuchara, tenedor,
cuchillo y plato, llevaba una letra rodeada de una divisa, cuyo facsmil exacto
helo aqu:
MOBILIS N IN MOBILE
Mvil en el elemento mvil! Esta divisa se aplicaba con exactitud a este
aparato submarino, a condicin de traducir la preposicin in por en y no por
sobre. La letra N era sin duda la inicial del nombre del enigmtico personaje al
mando del submarino.
Ned y Conseil no hacan tantas reflexiones, devoraban, y yo no tard en
imitarles. Estaba ya tranquilizado sobre nuestra suerte, y me pareca evidente
que nuestros huspedes no queran dejarnos morir de inanicin.
Todo tiene un fin en este bajo mundo, hasta el hambre de quienes han permanecido
sin comer durante quince horas. Satisfecho nuestro apetito, se dej sentir
imperiosamente la necesidad de dormir. Reaccin muy natural tras la interminable
noche que habamos pasado luchando contra la muerte.
-Me parece que no me vendra mal un sueecito -dijo Conseil.
-Yo ya estoy durmiendo -respondi Ned.
Mis compaeros se tumbaron en el suelo y no tardaron en sumirse en un profundo
sueo. Por mi parte, ced con menos facilidad a la imperiosa necesidad de
dormir. Demasiados pensamientos se acumulaban en mi Cerebro, acosado por
numerosas cuestiones insolubles, y un tropel de imgenes mantena mis prpados
entreabiertos. Dnde estbamos? Qu extrao poder nos gobernaba? Senta, o ms
bien crea sentir, que el aparato se hunda en las capas ms profundas del mar,
y me asaltaban violentas pesadillas. Entrevea en esos misteriosos asilos todo
un mundo de desconocidos animales, de los que el barco submarino era un
congnere, como ellos vivo, moviente y formidable... Mi cerebro se fue calmando,
mi imaginacin se fundi en una vaga somnolencia, y pronto ca en un triste
sueo.
9. Los arrebatos de Ned Land
Ignoro cul pudo ser la duracin del sueo, pero debi ser larga, pues nos libr
completamente del cansancio acumulado. Yo me despert el primero. Mis compaeros
no se haban movido todava y permanecan tendidos en su rincn como masas
inertes.
Apenas me hube levantado de aquel duro lecho, me sent con el cerebro
despejado y las ideas claras, y reexamin atentamente nuestra celda.
Nada haba cambiado en su disposicin interior. La prisin segua sindolo y los
prisioneros tambin. Sin embargo, el steward haba aprovechado nuestro sueo
para retirar el servicio de mesa. Nada indicaba, pues, un prximo cambio de
nuestra situacin, y me pregunt seriamente si nuestro destino sera el de vivir
indefinidamente en ese calabozo.
Esa perspectiva me pareci tanto ms penosa cuanto que, si bien mi cerebro se
vea libre de las obsesiones de la vspera, senta una singular opresin en el
pecho. Respiraba con dificultad, al no bastar el aire, muy pesado, al
funcionamiento de mis pulmones. Aunque la cabina fuese bastante amplia, era
evidente que habamos consumido en gran parte el oxgeno que contena. En
efecto, cada hombre consume en una hora el oxgeno contenido en cien litros de
aire, y el aire, cargado entonces de una cantidad casi igual de cido carbnico,
se hace irrespirable.
Era, pues, urgente renovar la atmsfera de nuestra crcel, y tambin, sin duda,
la del barco submarino. Esto me llev a preguntarme cmo procedera para ello el

comandante de aquella vivienda flotante. Obtendra el aire por procedimientos


qumicos, mediante la liberacin por el calor del oxgeno contenido en el
clorato de potasa y la absorcin del cido carbnico por la potasa custica? En
ese caso, deba haber conservado alguna relacin con los continentes para poder
procurarse las materias necesarias a tal operacin. O se limitara nicamente a
almacenar en depsitos el aire bajo altas presiones para luego distribuirlo
segn las necesidades de su tripulacin? Tal vez. Quedaba tambin el
procedimiento, ms cmodo y econmico, y por tanto ms probable, de emerger a la
superficie de las aguas para respirar, como un cetceo, y renovar as su
provisin de atmsfera para un perodo de veinticuatro horas. Fuera cual fuese
el mtodo adoptado, me pareca prudente que se empleara sin ms tardanza.
En efecto, mis pulmones se sentan ya obligados a multiplicar sus inspiraciones
para extraer de la celda el escaso oxgeno que contena. De repente, me sent
refrescado por una corriente de aire puro y perfumado de emanaciones salinas.
Era la brisa del mar, vivificante y cargada de yodo. Abr ampliamente la boca y
mis pulmones se saturaron de frescas molculas. Al mismo tiempo, sent un
movimiento de balanceo, de escasa intensidad, pero perfectamente determinable.
El barco, el monstruo de acero, acababa evidentemente de subir a la superficie
del ocano para respirar, al modo de las ballenas. La forma de ventilacin del
barco quedaba, pues, perfectamente identificada.
Tras absorber a pleno pulmn el aire puro busqu el conducto, el aerfero que
canalizaba hasta nosotros el bienhechor efluvio y no tard en encontrarlo. Por
encima de la puerta se abra un agujero de aireacin que dejaba pasar una fresca
columna de aire para la renovacin de la atmsfera de la cabina.
Me hallaba concentrado en esa observacin cuando Ned y Conseil se despertaron
casi al mismo tiempo, bajo la influencia de la revivificante aeracin. Ambos se
restregaron los ojos, desperezaron los brazos y se pusieron en pie en un
instante.
-Ha dormido bien el seor? -pregunt Conseil con su cortesa consuetudinaria.
-Magnficamente -respond-. Y usted, Ned?
-Profundamente, seor profesor. Pero, si no me engano, me parece que estoy
respirando la brisa marina.
Un marino no poda engaarse. Cont al canadiense lo que haba ocurrido durante
su sueo.
-Bien -dijo-. Eso explica perfectamente los mugidos que omos cuando el supuesto
narval se hall en presencia del Abraham Lincoln.
-As es, seor Land, era su respiracin.
-No tengo la menor idea de qu hora pueda ser, seor Aronnax. No ser la hora
de la cena?
-La hora de la cena? Debera decir la hora del almuerzo, pues con toda
seguridad nuestra ltima comida data de ayer.
-Lo que demuestra -dijo Conseil- que hemos dormido por lo menos veinticuatro
horas.
-sa es mi opinin -respond.
-No voy a contradecirle -manifest Ned Land-, pero cena o almuerzo, el steward
sera bienvenido, ya trajera una u otro.
-Una y otro -corrigi Conseil.
-Justo -replic el canadiense-, pues tenemos derecho a dos comidas, y por mi
parte hara honor a ambas.
-Pues bien, Ned, esperemos -respond-. Es evidente que estos desconocidos no
tienen la intencin de dejarnos morir de hambre, ya que si as fuera no tendra
sentido la comida de ayer.
-A menos que ese sentido sea el de cebarnos -replic Ned.
-Protesto! -respond-. No hemos cado entre canibales.
-Una golondrina no hace verano -dijo con seriedad el canadiense-. Quin sabe si
esta gente no estar privada desde hace mucho tiempo de carne fresca, y en ese
caso, tres hombres sanos y bien constituidos como el seor profesor, su
domstico y yo...
-Aleje de s esas ideas, seor Land -respond al arponero-, y, sobre todo, no se
base en ellas para encolerizarse contra nuestros huspedes, lo que no hara ms
que agravar nuestra situacin.

-En todo caso - dijo el arponero-, tengo un hambre endiablada, y ya sea la cena
o el almuerzo, no llega.
-Seor Land -repliqu-, hay que conformarse al reglamento de a bordo, y supongo
que nuestros estmagos se adelantan a la campana del cocinero.
-Pues bien, los pondremos en hora -dijo con tranquilidad Conseil.
-Slo usted podra hablar as, amigo Conseil -replic el irascible canadiense-.
Se ve que usa usted poco su bilis y sus nervios. Siempre tranquilo! Sera usted
capaz de decir el Deo gracias antes que el benedcite y de morir de hambre antes
que de quejarse.
-De qu servira? -dijo Conseil.
-Pues servira para quejarse! Ya es algo. Y si estos piratas (y digo piratas
por respeto y por no contrariar al seor profesor, que prohibe llamarles
canibales) se figuran que van a guardarme en esta jaula en la que me ahogo, sin
or las imprecaciones con que yo suelo sazonar mis arrebatos, se equivocan de
medio a medio. Veamos, sefor Aronnax, hable con franqueza, cree usted que nos
tendrn por mucho tiempo en esta jaula de hierro?
-A decir verdad, s tanto como usted, amigo Land.
-Pero qu es lo que usted supone?
-Supongo que el azar nos ha hecho conocer un importante secreto. Y si la
tripulacin de este barco submarino tiene inters en mantener ese secreto, y si
ese inters es ms importante que la vida de tres hombres, creo que nuestra
existencia se halla gravemente comprometida. En el caso contrario, el monstruo
que nos ha tragado nos devolver en la primera ocasin al mundo habitado por
nuestros semejantes.
-A menos -dijo Conseil- que nos enrolen en su tripulacin y nos guarden as con
ellos.
-Hasta el momento -replic Ned Land- en que alguna fragata, ms rpida o ms
afortunada que el Abraham Lincoln, se apodere de este nido de bandidos y enve a
su tripulacin, y a nosotros con ella, a respirar por ltima vez a la extremidad
de su verga mayor.
-Buen razonamiento, Ned -dije-. Pero todava no se nos ha hecho, que yo sepa,
ninguna proposicin. Intil, pues, discutir el partido que debamos tomar hasta
que sea necesario. Se lo repito, esperemos; tomemos consejo de las
circunstancias y abstengmonos de toda accin, puesto que no hay nada que hacer.
-Al contrario, seor profesor -respondi el arponero, que no quera darse por
vencido-, hay que hacer algo.
-Qu, seor Land?
-Escaparnos.
-Escaparse de una prisin terrestre es a menudo dificil, pero hacerlo de una
prisin submarina, me parece absolutamente imposible.
-Vamos, amigo Ned! -dijo Conseil-, qu va a responder ala objecin del seor?
Yo no puedo creer que un americano se halle nunca a falta de recursos.
El arponero, visiblemente turbado, se call.
Una huida, en las condiciones en que nos haba puesto el azar, era absolutamente
imposible. Pero un canadiense es un francs a medias, y Ned Land lo acredit con
su respuesta, tras unos momentos de vacilacin y reflexin.
-As que, seor Aronnax, no adivina usted lo que deben hacer unos hombres que
no pueden escaparse de su prisin?
-No, amigo mo.
-Pues es bien sencillo, es preciso que se las arreglen para permanecer en ella.
-Diantre! -exclam Conseil-, es cierto que ms vale estar dentro que debajo o
encima.
-Pero despus de haber expulsado de ella a los carceleros y a los guardianes
-aado Ned Land.
-Cmo? Ned, piensa usted en serio en apoderarse de este barco?
-Muy en serio, en efecto -respondi el canadiense.
-Eso es imposible.
-Por qu? Puede presentarse alguna oportunidad favorable, y no veo lo que
podra impedirnos aprovecharla. Si no hay ms de una veintena de hombres a bordo
de esta mquina, no creo que hagan retroceder a dos franceses y a un canadiense,
digo yo.

Ms vala admitir la proposicin del arponero que discutirla. Por ello me limit
a responderle as:
-Dejemos que las circunstancias manden, seor Land, y entonces veremos. Pero
hasta entonces, se lo ruego, contenga su impaciencia. No podemos actuar ms que
con astucia, y no es con la prdida del control de los nervios con lo que podr
usted originar circunstancias favorables. Promtame, pues, que aceptar usted la
situacin sin dejarse llevar de la ira.
-Se lo prometo, seor profesor -respondi Ned Land, con un tono poco
tranquilizador-. Ni una palabra violenta saldr de mi boca, ni un gesto brutal
me traicionar, aunque el servicio de la mesa no se cumpla con la regularidad
deseable.
-Tengo su palabra, Ned.
Cesamos la conversacin, y cada uno de nosotros se puso a reflexionar por su
cuenta. Confesar que, por mi parte, y pese a la determinacin del arponero, no
me haca ninguna ilusin. No crea yo en esas circunstancias favorables que ha
ba invocado Ned Land. Tan segura manipulacin del sub marino requera una
numerosa tripulacin y, consecuente mente, en el caso de una lucha, nuestras
probabilidades de xito seran nfimas. Adems, necesario era, ante todo, estar
libres, y nosotros no lo estbamos. No vea ningn medio de salir de una celda
de acero tan hermticamente cerrada. Y si como pareca probable, el extrao
comandante de ese barco tena un secreto que preservar, caba abrigar pocas
esperan zas de que nos dejara movernos libremente a bordo. La incgnita
estribaba en saber si se librara violentamente de nosotros o si nos lanzara
algn da a algn rincn de la tierra Todas estas hiptesis me parecan
extremadamente plausi-bles, y haba que ser un arponero para poder creer en la
reconquista de la libertad.
Me di cuenta de que las ideas de Ned Land iban agrindose con las reflexiones a
que se entregaba su celebro. Poda or poco a poco el hervor de sus
imprecaciones en el fondo de su garganta, y vea cmo sus gestos iban tornndose
amenazadores. Andaba, daba vueltas como una fiera enjaulada y golpeaba con pies
y manos las paredes de la celda. Pasaba el tiempo mientras tanto y el hambre nos
aguijoneaba cruelmente, sin que nada nos anunciara la aparicin del steward.
Esto era ya olvidar demasiado nuestra situacin de nufragos, si es que
realmente se tenan buenas intenciones hacia nosotros.
Atormentado por las contracciones de su robusto estmago, Ned Land se
encolerizaba cada vez ms, lo que me haca temer, pese a su palabra, una
explosin cuando se hallara en presencia de uno de los hombres de a bordo.
La ira del canadiense fue creciendo durante las dos horas siguientes. Ned Land
llamaba y gritaba, pero en vano. Sordas eran las paredes de acero. Yo no oa el
menor ruido en el interior del barco, que pareca muerto. No se mova, pues de
hacerlo hubiera sentido los estremecimientos del casco bajo la impulsin de la
hlice. Sumergido sin duda en los abismos de las aguas, no perteneca ya a la
tierra. El silencio era espantoso. No me atreva a estimar la duracin de
nuestro abandono, de nuestro aislamiento en el fondo de aquella celda. Las
esperanzas que me haba hecho concebir nuestra entrevista con el comandante iban
disipndose poco a poco. La dulzura de la mirada de aquel hombre, la expresin
generosa de su fisonoma, la nobleza de su porte, iban desapareciendo de mi
memoria. Volva a ver al enigmtico personaje, s, pero tal como deba ser,
necesariamente implacable y cruel. Me lo imaginaba fuera de la humanidad,
inaccesible a todo sentimiento de piedad, un implacable enemigo de sus
semejantes, a los que deba profesar un odio imperecedero.
Pero iba ese hombre a dejarnos morir de inanicin, encerrados en esa estrecha
prisin, entregados a esas horribles tentaciones a las que impulsa el hambre
feroz? Tan espantosa idea cobr en mi nimo una terrible intensidad, que, con el
refuerzo de la imaginacin, me sumi en un espanto insensato.
Conseil permaneca tranquilo, en tanto que Ned Land ruga.
En aquel momento, omos un ruido exterior, el de unos pasos resonando por las
losas metlicas, al que pronto sigui el de un corrimiento de cerrojos. Se abri
la puerta y apareci el steward.

Antes de que pudiera hacer un movimiento para impedrselo, el canadiense se


precipit sobre el desgraciado, le derrib y le mantuvo asido por la garganta.
El steward se asfixiaba bajo las poderosas manos de Ned Land.
Conseil estaba ya tratando de retirar de las manos del arponero a su vctima
medio asfixiada, y yo iba a unirme a sus esfuerzos, cuando, sbitamente, me
clavaron al suelo estas palabras, pronunciadas en francs:
-Clmese, seor Land, y usted, seor profesor, tenga la amabilidad de
escucharme.
10. El hombre de las aguas
Era el comandante de a bordo quien as haba hablado.
Al or tales palabras, Ned Land se incorpor sbitamente. El steward, casi
estrangulado, sali, tambalendose, a una seal de su jefe; pero era tal el
imperio del comandante que ni un gesto traicion el resentimiento de que deba
estar animado ese hombre contra el canadiense.
Conseil, vivamente interesado pese a su habitual impasibilidad, y yo,
estupefacto, esperbamos en silencio el desenlace de la escena.
El comandante, apoyado en el ngulo de la mesa, cruzado de brazos, nos observaba
con una profunda atencin. Dudaba de si deba proseguir hablando? Caba creer
que lamentaba haber pronunciado aquellas palabras en francs.
Tras unos instantes de silencio que ninguno de nosotros os romper, dijo con una
voz tranquila y penetrante:
-Seores, hablo lo mismo el francs que el ingls, el alemn que el latn. Pude,
pues, responderles durante nuestra primera entrevista, pero quera conocerles
primero y reflexionar despus. Su cudruple relato, absolutamente semejante en
el fondo, me confirm sus identidades, y supe as que el azar me haba puesto en
presencia del seor Pierre Aronnax, profesor de Historia Natural en el Museo de
Pars, encargado de una misin cientfica en el extranjero; de su domstico,
Conseil, y de Ned Land, canadiense y arponero a bordo de la fragata Abraham
Licoln, de la marina nacional de los Estados Unidos de Amrica.
Me inclin en signo de asentimiento. No haba ninguna interrogacin en las
palabras del comandante, y en consonancia no requeran respuesta. Se expresaba
con una facilidad perfecta, sin ningn acento. Sus frases eran ntidas; sus
palabras, precisas; su facilidad de elocucin, notable. Y, sin embargo, yo no
poda sentir en l a un compatriota.
El hombre prosigui hablando en estos trminos:
-Sin duda ha debido parecerle, seor, que he tardado demasiado en hacerles esta
segunda visita. Lo cierto es que, una vez conocida su identidad, hube de sopesar
cuidadosamente la actitud que deba adoptar con ustedes. Y lo he dudado mucho.
Las ms enojosas circunstancias les han puesto en presencia de un hombre que ha
roto sus relaciones con la humanidad. Han venido ustedes a perturbar mi
existencia...
-Involuntariamente -dije.
-Involuntariamente? -dijo el desconocido, elevando la voz-. Puede afirmarse
que el Abraham Lincoln me persigue involuntariamente por todos los mares?
Tomaron ustedes pasaje a bordo de esa fragata involuntariamente? Rebotaron
involuntariamente en mi navo los obuses de sus caones? Fue involuntariamente
como nos arpone el seor Land?
Haba una contenida irritacin en las palabras que acababa de proferir. Pero a
tales recriminaciones haba una respuesta natural, que es la que yo le di.
-Seor, sin duda ignora usted las discusiones que ha suscitado en Amrica y en
Europa. Tal vez no sepa usted que diversos accidentes, provocados por el choque
de su aparato submarino, han emocionado a la opinin pblica de ambos
continentes. No le cansar con el relato de las innumerables hiptesis con las
que se ha tratado de hallar explicacin al inexplicable fenmeno cuyo secreto
slo usted conoca. Pero debe saber usted que al perseguirle hasta los altos
mares del Pacfico, el Abraham Lincoln crea ir en pos de un poderoso monstruo
marino del que haba que librar al ocano a toda costa.

Un esbozo de sonrisa se dibuj en los labios del comandante, quien aadi, en


tono ms suave:
-Seor Aronnax, osara usted afirmar que su fragata no hubiera perseguido y
caoneado a un barco submarino igual que a un monstruo?
Su pregunta me dej turbado, pues con toda certeza el comandante Farragut no
hubiese dudado en hacerlo, creyendo deber suyo destruir un aparato de ese
gnero, al mismo ttulo que un narval gigantesco.
-Comprender usted, pues, seor, que tengo derecho a tratarles como enemigos.
No respond, y con razn. Para qu discutir semejante proposicin, cuando la
fuerza puede destruir los mejores argumentos?
-Lo he dudado mucho. Nada me obligaba a concederles mi hospitalidad. Si deba
separarme de ustedes, no tena ningn inters en volver a verles. Me hubiera
bastado situarles de nuevo en la plataforma de este navo que les sirvi de
refugio, sumergirme y olvidar su existencia. No era se mi derecho?
-Tal vez sea se el derecho de un salvaje -respond-, pero no el de un hombre
civilizado.
-Seor profesor -replic vivamente el comandante-, yo no soy lo que usted llama
un hombre civilizado. He roto por completo con toda la sociedad, por razones que
yo slo tengo el derecho de apreciar. No obedezco a sus reglas, y le conjuro a
usted que no las invoque nunca ante m.
Lo haba dicho en un tono enrgico y cortante. Un destello de clera y desdn se
haba encendido en los ojos del desconocido. Entrev en ese hombre un pasado
formidable. No slo se haba puesto al margen de las leyes humanas, sino que se
haba hecho independiente, libre en la ms rigurosa acepcin de la palabra,
fuera del alcance de la sociedad. Quin osara perseguirle hasta el fondo de
los mares, puesto que en su superficie era capaz de sustraerse a todas las
asechanzas que contra l se tendan? Qu navo poda resistir al choque de su
monitor submarino? Qu coraza, por gruesa que fuese, poda soportar los golpes
de su espoln? Nadie, entre los hombres, poda pedirle cuenta de sus actos.
Dios, si es que crea en l; su conciencia, si la tena, eran los nicosjueces
de los que poda depender.
Tales eran las rpidas reflexiones que haba suscitado en m el extrao
personaje, quien callaba, como absorto y replegado en s mismo. Yo le miraba con
un espanto lleno de inters, tal y como Edipo debi observar a la esfinge.
Tras un largo silencio, el comandante volvi a hablar.
-As, pues, dud mucho, pero al fin pens que mi inters poda conciliarse con
esa piedad natural a la que todo ser humano tiene derecho. Permanecern ustedes
a bordo, puesto que la fatalidad les ha trado aqu. Sern ustedes libres, y a
cambio de esa libertad, muy relativa por otra parte, yo no les impondr ms que
una sola condicin. Su palabra de honor de someterse a ella me bastar.
-Diga usted, seor -respond-, supongo que esa condicin es de las que un hombre
honrado puede aceptar.
-S, seor, y es la siguiente: es posible que algunos acontecimientos
imprevistos me obliguen a encerrarles en sus camarotes por algunas horas o
algunos das, segn los casos. Por ser mi deseo no utilizar nunca la violencia,
espero de ustedes en esos casos, ms an que en cualquier otro, una obediencia
pasiva. Al actuar as, cubro su responsabilidad, les eximo totalmente, pues debo
hacerles imposible ver lo que no debe ser visto. Aceptan ustedes esta
condicin?
Ocurran all, pues, cosas por lo menos singulares, que no deban ser vistas por
gentes no situadas al margen de las leyes sociales. Entre las sorpresas que me
reservaba el porvenir no deba ser sa una de las menores.
-Aceptamos -respond-. Pero permtame hacerle una pregunta, una sola.
-Dgame.
-Ha dicho usted que seremos libres a bordo?
-Totalmente.
-Quisiera preguntarle, pues, qu es lo que entiende usted por libertad.
-Pues la libertad de ir y venir, de ver, de observar todo lo que pasa aqu
-salvo en algunas circunstancias excepcionales-, la libertad, en una palabra, de
que gozamos aqu mis companeros y yo.
Era evidente que no nos entendamos.

-Perdn, seor -prosegu-, pero esa libertad no es otra que la que tiene todo
prisionero de recorrer su celda, y no puede bastarnos.
-Preciso ser, sin embargo, que les baste.
-Cmo! Deberemos renunciar para siempre a volver a ver nuestros pases,
nuestros amigos y nuestras familias?
-S, seor. Pero renunciar a recuperar ese insoportable yugo del mundo que los
hombres creen ser la libertad, no es quiz tan penoso como usted puede creer.
-Jams dar yo mi palabra -intervino Ned Land- de que no tratar de escaparme.
-Yo no le pido su palabra, seor Land -respondi framente el comandante.
-Seor -dije, encolerizado a mi pesar-, abusa usted de su situacin. Esto se
llama crueldad.
-No, seor, esto se llama clemencia. Son ustedes prisioneros mos despus de un
combate. Les guardo conmigo, cuando podra, con una sola orden, arrojarles a los
abismos del ocano. Ustedes me han atacado. Han venido a sorprender un secreto
que ningn hombre en el mundo debe conocer, el secreto de toda mi existencia. Y
creen ustedes que voy a reenviarles a ese mundo que debe ignorarme? jams! Al
retenerles aqu no es a ustedes a quienes guardo, es a m mismo.
Esta declaracin indicaba en el comandante una decisin contra la que no podra
prevalecer ningn argumento.
-As, pues, seor -dije-, nos da usted simplemente a elegir entre la vida y la
muerte, no?
-As es, simplemente.
-Amigos mos -dije a mis compaeros-, ante una cuestin as planteada, no hay
nada que decir. Pero ninguna promesa nos liga al comandante de a bordo.
-Ninguna, seor -respondi el desconocido.
Luego, con una voz ms suave, aadi:
-Ahora, permtame acabar lo que quiero decirle. Yo le conozco, seor Aronnax. Si
no sus compaeros, usted, al menos, no tendr tantos motivos de lamentarse del
azar que le ha ligado a mi suerte. Entre los libros que sirven a mis estudios
favoritos hallar usted el que ha publicado sobre los grandes fondos marinos. Lo
he ledo a menudo. Ha llevado usted su obra tan lejos como le permita la
ciencia terrestre. Pero no sabe usted todo, no lo ha visto usted todo. Djeme
decirle, seor profesor, que no lamentar usted el tiempo que pase aqu a bordo.
Va a viajar usted por el pas de las maravillas. El asombro y la estupefaccin
sern su estado de nimo habitual de aqu en adelante. No se cansar fcilmente
del espectculo incesantemente ofrecido a sus ojos. Voy a volver a ver, en una
nueva vuelta al mundo submarino (que, quin sabe?, quiz sea la ltima), todo
lo que he podido estudiar en los fondos marinos tantas veces recorridos, y usted
ser mi compaero de estudios. A partir de hoy entra usted en un nuevo elemento,
ver usted lo que no ha visto an hombre alguno (pues yo y los mos ya no
contamos), y nuestro planeta, gracias a m, va a entregarle sus ltimos
secretos.
No puedo negar que las palabras del comandante me causaron una gran impresin.
Haban llegado a lo ms vulnerable de mi persona, y as pude olvidar, por un
instante, que la contemplacin de esas cosas sublimes no poda valer la libertad
perdida. Pero tan grave cuestin quedaba confiada al futuro, y me limit a
responder:
-Seor, aunque haya roto usted con la humanidad, quiero creer que no ha renegado
de todo sentimiento humano. Somos nufragos, caritativamente recogidos a bordo
de su barco, no lo olvidaremos. En cuanto a m, me doy cuenta de que si el
inters de la ciencia pudiera absorber hasta la necesidad de la libertad, lo que
me promete nuestro encuentro me ofrecera grandes compensaciones.
Pensaba yo que el comandante iba a tenderme la mano para sellar nuestro tratado,
pero no lo hizo y lo sent por l.
-Una ltima pregunta -dije en el momento en que ese ser inexplicable pareca
querer retirarse.
-Dgame, seor profesor.
-Con qu nombre debo llamarle?
-Seor -respondi el comandante-, yo no soy para ustedes ms que el capitn
Nemo, y sus compaeros y usted no son para m ms que los pasajeros del
Nautilus.

El capitn Nemo llam y apareci un steward. El capitn le dio unas rdenes en


esa extraa lengua que yo no poda reconocer. Luego, volvindose hacia el
canadiense y Conseil, dijo:
-Les espera el almuerzo en su camarote. Tengan la amabilidad de seguir a este
hombre.
-No es cosa de despreciar -dijo el arponero, a la vez que sala, con Conseil, de
la celda en la que permanecamos desde haca ms de treinta horas.
-Y ahora, seor Aronnax, nuestro almuerzo est dispuesto. Permtame que le gue.
-A sus rdenes, capitn.
Segu al capitn Nemo, y nada ms atravesar la puerta, nos adentramos por un
estrecho corredor iluminado elctricamente. Tras un recorrido de una decena de
metros, se abri una segunda puerta ante m.
Entr en un comedor, decorado y amueblado con un gusto severo. En sus dos
extremidades se elevaban altos aparadores de roble con adornos incrustados de
bano, y sobre sus anaqueles en formas onduladas brillaban cermicas, porcelanas
y cristaleras de un precio inestimable. Una vajiHa lisa resplandeca en ellos
bajo los rayos que emita un techo luminoso cuyo resplandor mitigaban y
tamizaban unas pinturas de delicada factura y ejecucin.
En el centro de la sala haba una mesa ricamente servida. El capitn Nemo me
indic el lugar en que deba instalarme.
-Sintese, y coma como debe hacerlo un hombre que debe estar murindose de
hambre.
El almuerzo se compona de un cierto nmero de platos, de cuyo contenido era el
mar el nico proveedor. Haba algunos cuya naturaleza y procedencia me eran
totalmente desconocidas. Confieso que estaban muy buenos, pero con un gusto
particular al que me acostumbr fcilmente. Me parecieron todos ricos en
fsforo, lo que me hizo pensar que deban tener un origen marino.
El capitn Nemo me miraba. No le pregunt nada, pero debi adivinar mis
pensamientos, pues respondi a las preguntas que deseaba ardientemente
formularle.
-La mayor parte de estos alimentos le son desconocidos. Sin embargo, puede
comerlos sin temor, pues son sanos y muy nutritivos. Hace mucho tiempo ya que he
renunciado a los alimentos terrestres, sin que mi salud se resienta en lo ms
mnimo. Los hombres de mi tripulacin son muy vigorosos y se alimentan igual que
yo.
-Todos estos alimentos son productos del mar?
-S, seor profesor. El mar provee a todas mis necesidades. Unas veces echo mis
redes a la rastra y las retiro siempre a punto de romperse, y otras me voy de
caza por este elemento que parece ser inaccesible al hombre, en busca de las
piezas que viven en mis bosques submarinos. Mis rebaos, como los del viejo
pastor de Neptuno, pacen sin temor en las inmensas praderas del ocano. Tengo yo
ah una vasta propiedad que exploto yo mismo y que est sembrada por la mano del
Creador de todas las cosas.
Mir al capitn Nemo con un cierto asombro y le dije:
-Comprendo perfectamente que sus redes suministren excelentes pescados a su
mesa; me es ms difcil comprender que pueda cazar en sus bosques submarinos;
pero lo que no puedo comprender en absoluto es que un trozo de carne, por
pequeo que sea, pueda figurar en su minuta.
-Nunca usamos aqu la carne de los animales terrestres -respondi al capitn
Nemo.
-Y eso? -pregunt, mostrando un plato en el que haba an algunos trozos de
fdete.
-Eso que cree usted ser carne no es otra cosa que filete de tortuga de mar. He
aqu igualmente unos hgados de delfn que podra usted tomar por un guisado de
cerdo. Mi cocinero es muy hbil en la preparacin de los platos y en la
conservacin de estos variados productos del ocano. Prubelos todos. He aqu
una conserva de holoturias que un malayo declarara sin rival en el mundo; he
aqu una crema hecha con leche de cetceo; y azcar elaborada a partir de los
grandes fucos del mar del Norte. Y por ltimo, permtame ofrecerle esta
confitura de anmonas que vale tanto como la de los ms sabrosos frutos.

Prob de todo, ms por curiosidad que por gula, mientras el capitn Nemo me
encantaba con sus inverosmiles relatos.
-Pero el mar, seor Aronnax, esta fuente prodigiosa e inagotable de nutricin,
no slo me alimenta sino que tambin me viste. Esas telas que le cubren a usted
estn tejidas con los bisos de ciertas conchas bivalvas, teidas con la prpura
de los antiguos y matizadas con los colores violetas que extraigo de las
aplisias del Mediterrneo. Los perfumes que hallar usted en el tocador de su
camarote son el producto de la destilacin de plantas marinas. Su colchn est
hecho con la zostera ms suave del ocano. Su pluma ser una barba crnea de
ballena, y la tinta que use, la secretada por la jibia o el calamar. Todo me
viene ahora del mar, como todo volver a l algn da.
-Ama usted el mar, capitn.
-S! Lo amo! El mar es todo! Cubre las siete dcimas partes del globo
terrestre. Su aliento es puro y sano. Es el inmenso desierto en el que el hombre
no est nunca solo, pues siente estremecerse la vida en torno suyo. El mar es el
vehculo de una sobrenatural y prodigiosa existencia; es movimiento y amor; es
el infinito viviente, como ha dicho uno de sus poetas. Y, en efecto, seor
profesor, la naturaleza se manifiesta en l con sus tres reinos: el mineral, el
vegetal y el animal. Este ltimo est en l ampliamente representado por los
cuatro grupos de zofitos, por tres clases de articulados, por cinco de
moluscos, por tres de vertebrados, los mamferos, los reptiles y esas
innumerables legiones de peces, orden infinito de animales que cuenta con ms de
trece mil especies de las que tan slo una dcima parte pertenece al agua dulce.
El mar es el vasto receptculo de la naturaleza. Fue por el mar por lo que
comenz el globo, y quin sabe si no terminar por l. En el mar est la suprema
tranquilidad. El mar no pertenece a los dspotas. En su superficie pueden
todava ejercer sus derechos inicuos, batirse, entredevorarse, transportar a
ella todos los horrores terrestres. Pero a treinta pies de profundidad, su poder
cesa, su influencia se apaga, su potencia desaparece. Ah! Viva usted, seor,
en el seno de los mares, viva en ellos! Solamente ah est la independencia.
Ah no reconozco dueo ni seor! Ahyo soy libre!
El capitn Nemo call sbitamente, en medio del entusiasmo que le desbordaba.
Se haba dejado ir ms all de su habitual reserva? Habra hablado demasiado?
Muy agitado, se pase durante algunos instantes. Luego sus nervios se calmaron,
su fisonoma recuper su acostumbrada frialdad, y volvindose hacia m, dijo:
-Y ahora, seor profesor, si desea visitar el Nautilus estoy a su disposicin.
11. El Nautilus
El capitn Nemo se levant y yo le segu. Por una doble puerta situada al fondo
de la pieza entr en una sala de dimensiones semejantes a las del comedor.
Era la biblioteca. Altos muebles de palisandro negro, con incrustraciones de
cobre, soportaban en sus anchos estantes un gran nmero de libros encuadernados
con uniformidad. Las estanteras se adaptaban al contorno de la sala, y
terminaban en su parte inferior en unos amplios divanes tapizados con cuero
marrn y extraordinariamente cmodos. Unos ligeros pupitres mviles, que podan
acercarse o separarse a voluntad, servan de soporte a los libros en curso de
lectura o de consulta. En el centro haba una gran mesa cubierta de
publicaciones, entre las que aparecan algunos peridicos ya viejos. La luz
elctrica que emanaba de cuatro globos deslustrados, semiencajados en las
volutas del techo, inundaba tan armonioso conjunto. Yo contemplaba con una real
admiracin aquella sala tan ingeniosamente amueblada y apenas poda dar crdito
a mis ojos.
-Capitn Nemo -dije a mi husped, que acababa de sentarse en un divn-, he aqu
una biblioteca que honrara a ms de un palacio de los continentes. Y es una
maravilla que esta biblioteca pueda seguirle hasta lo ms profundo de los mares.
-Dnde podra hallarse mayor soledad, mayor silencio, seor profesor? Puede
usted hallar tanta calma en su gabinete de trabajo del museo?
-No, seor, y debo confesar que al lado del suyo es muy pobre. Hay aqu por lo
menos seis o siete mil volmenes, no?

-Doce mil, seor Aronnax. Son los nicos lazos que me ligan a la tierra. Pero el
mundo se acab para m el da en que mi Nautilus se sumergi por vez primera
bajo las aguas. Aquel da compr mis ltimos libros y mis ltimos peridicos, y
desde entonces quiero creer que la humanidad ha cesado de pensar y de escribir.
Seor profesor, esos libros estn a su disposicin y puede utilizarlos con toda
libertad.
Di las gracias al capitn Nemo, y me acerqu a los estantes de la biblioteca.
Abundaban en ella los libros de ciencia, de moral y de literatura, escritos en
numerosos idiomas, pero no vi ni una sola obra de economa poltica, disciplina
que al parecer estaba all severamente proscrita. Detalle curioso era el hecho
de que todos aquellos libros, cualquiera que fuese la lengua en que estaban
escritos, se hallaran clasificados indistintamente. Tal mezcla probaba que el
capitn del Nautilus deba leer corrientemente los volmenes que su mano tomaba
al azar.
Entre tantos libros, vi las obras maestras de los ms grandes escritores
antiguos y modernos, es decir, todo lo que la humanidad ha producido de ms
bello en la historia, la poesa, la novela y la ciencia, desde Homero hasta
Victor Hugo desde jenofonte hasta Michelet, desde Rabelais hasta la seora Sand.
Pero los principales fondos de la biblioteca estaban integrados por obras
cientficas; los libros de mecnica, de balstica, de hidrografa, de
meteorologa, de geografa, de geologa, etc., ocupaban en ella un lugar no
menos amplio que las obras de Historia Natural, y comprend que constituan el
principal estudio del capitn. Vi all todas las obras de Humboldt, de Arago,
los trabajos de Foucault, de Henri Sainte-Claire Deville, de Chasles, de MilneEdwards, de Quatrefages, de Tyndall, de Faraday, de Berthelot, del abate Secchi,
de Petermann, del comandante Maury, de Agassiz, etc.; las memorias de la
Academia de Ciencias, los boletines de diferentes sociedades de Geografa,
etctera. Y tambin, y en buen lugar, los dos volmenes que me haban valido
probablemente esa acogida, relativamente caritativa, del capitn Nemo. Entre las
obras que all vi de Joseph Bertrand, la titulada Los fundadores de la
Astronoma me dio incluso una fecha de referencia; como yo saba que dicha obra
databa de 1865, pude inferir que la instalacin del Nautilus no se remontaba a
una poca anterior[L7]. As, pues, la existencia submarina del capitn Nemo no
pasaba de tres aos como mximo. Tal vez -me dije- hallara obras ms recientes
que me permitieran fijar con exactitud la poca, pero tena mucho tiempo ante m
para proceder a tal investigacin, y no quise retrasar ms nuestro paseo por las
maravillas del Nautilus.
-Seor -dije al capitn-, le agradezco mucho que haya puesto esta biblioteca a
mi disposicin. Hay aqu tesoros de ciencia de los que me aprovechar.
-Esta sala no es slo una biblioteca -dijo el capitn Nemo-, es tambin un
fumadero.
-Un fumadero? Se fuma, pues, a bordo?
-En efecto.
-Entonces eso me fuerza a creer que ha conservado usted relaciones con La
Habana.
-De ningn modo -respondi el capitn-. Acepte este cigarro, seor Aronnax, que
aunque no proceda de La Habana habr de gustarle, si es usted buen conocedor.
Tom el cigarro que me ofreca. Pareca fabricado con hojas de oro, y por su
forma recordaba al londres. Lo encend en un pequeo brasero sustentado en una
elegante peana de bronce, y aspir las primeras bocanadas con la voluptuosidad
de quien no ha fumado durante dos das.
-Es excelente -dije-, pero no es tabaco.
-No -respondi el capitn-, este tabaco no procede ni de La Habana ni de
Oriente. Es una especie de alga, rica en nicotina, que me provee el mar, si bien
con alguna escasez. Le hace echar de menos los londres, seor?
-Capitn, a partir de hoy los desprecio.
-Fume, pues, sin preocuparse del origen de estos cigarros. No han pasado por el
control de ningn monopolio, pero no por ello son menos buenos, creo yo.
-Al contrario.

En este momento el capitn Nemo abri una puerta situada frente a la que me
haba abierto paso a la biblioteca, y por ella entr a un saln inmenso y
esplndidamente iluminado.
Era un amplio cuadriltero (diez metros de longitud, seis de anchura y cinco de
altura) en el que las intersecciones de las paredes estaban recubiertas por
paneles. Un techo luminoso, decorado con ligeros arabescos, distribua una luz
clara y suave sobre las maravillas acumuladas en aquel museo. Pues de un museo
se trataba realmente. Una mano inteligente y prdiga haba reunido en l tesoros
de la naturaleza y del arte, con ese artstico desorden que distingue al estudio
de un pintor.
Una treintena de cuadros de grandes maestros, en marcos uniformes, separados por
resplandecientes panoplias, ornaban las paredes cubiertas por tapices con
dibujos severos. Pude ver all telas valiossimas, que en su mayor parte haba
admirado en las colecciones particulares de Europa y en las exposiciones. Las
diferentes escuelas de los maestros antiguos estaban representadas por una
madona de Rafael, una virgen de Leonardo da Vinci, una ninfa del Correggio, una
mujer de Tiziano, una adoracin de Veronese, una asuncin de Murillo, un retrato
de Holbein, un fraile de Velzquez, un mrtir de Ribera, una fiesta de Rubens,
dos paisajes flamencos deteniers, tres pequeos cuadros de gnero de Gerard Dow,
de Metsu y de Paul Potter, dos telas de Gericault y de Prud'hon, algunas marinas
de Backhuysen y de Vernet. Entre las obras de la pintura moderna, haba cuadros
firmados por Delcroix, Ingres, Decamps, Troyon, Meissonier, Daubigny, etc., y
algunas admirables reducciones de estatuas de mrmol o de bronce, segn los ms
bellos modelos de la Antigedad, se erguan sobre sus pedestales en los ngulos
del magnfico museo.
El estado de estupefaccin que me haba augurado el comandante del Nautilus
comenzaba ya a apoderarse de mi nimo.
-Seor profesor -dijo aquel hombre extrao-, excusar usted el descuido con que
le recibo y el desorden que reina en este saln.
-Seor -respond-, sin que trate de saber quin es usted, puedo reconocer en
usted un artista?
-Un aficionado, nada ms, seor. En otro tiempo gustaba yo de coleccionar estas
bellas obras creadas por la mano del hombre. Era yo un vido coleccionista, un
infatigable buscador, y as pude reunir algunos objetos inapreciables. Estos son
mis ltimos recuerdos de esta tierra que ha muerto para m. A mis ojos, sus
artistas modernos ya son antiguos, ya tienen dos o tres mil aos de existencia,
y los confundo en mi mente. Los maestros no tienen edad.
-Y estos msicos? -pregunt, mostrando unas partituras de Weber, de Rossini, de
Mozart, de Beethoven, de Haydn, de Meyerbeer, de Herold, de Wagner, de Auber y
de Gounod, y otras muchas, esparcidas sobre un piano-rgano de grandes
dimensiones, que ocupaba uno de los paneles del saln.
-Estos msicos -respondi el capitn Nemo- son contemporneos de Orfeo, pues las
diferencias cronolgicas se borran en la memoria de los muertos, y yo estoy
muerto, seor profesor, tan muerto como aqullos de sus amigos que descansan a
seis pies bajo tierra.
El capitn Nemo call, como perdido en una profunda ensoacin. Le mir con una
viva emocin, analizando en silencio los rasgos de su fisonoma. Apoyado en sus
codos sobre una preciosa mesa de cermica, l no me vea, pareca haber olvidado
mi presencia.
Respet su recogimiento y continu examinando las curiosidades que enriquecan
el saln.
Adems de las obras de arte, las curiosidades naturales ocupaban un lugar muy
importante. Consistan principalmente en plantas, conchas y otras producciones
del ocano, que deban ser los hallazgos personales del capitn Nemo. En medio
del saln, un surtidor iluminado elctricamente caa sobre un piln formado por
una sola tridacna. Esta concha, perteneciente al mayor de los moluscos acfalos,
con unos bordes delicadamente festoneados, meda una circunferencia de unos seis
metros; exceda, pues, en dimensiones alas bellas tridacnas regaladas a
Francisco I por la Repblica de Venecia y de las que la iglesia de San Sulpicio,
en Pars, ha hecho dos gigantescas pilas de agua bendita.

En torno al piln, en elegantes vitrinas fijadas por armaduras de cobre, se


hallaban, convenientemente clasificados y etiquetados, los ms preciosos
productos del mar que hubiera podido nunca contemplar un naturalista. Se
comprender mi alegra de profesor.
La divisin de los zofitos ofreca muy curiosos especmenes de sus dos grupos
de plipos y de equinodermos. En el primer grupo, haba tubporas; gorgonias
dispuestas en abanico; esponjas suaves de Siria; sinos de las Molucas;
penntulas; una virgularia admirable de los mares de Noruega; ombelularias
variadas; los alcionarios; toda una serie de esas madrporas que mi maestro
Milne-Edwards ha clasificado tan sagazmente en secciones y entre las que
distingu las adorables fiabelinas; las oculinas de la isla Borbn; el carro de
Neptuno de las Antillas; soberbias variedades de cora les; en fin, todas las
especies de esos curiosos plipos cuya asamblea forma islas enteras que un da
sern continentes Entre los equinodermos, notables por su espinosa envoltu ra,
las asterias, estrellas de mar, pantacrinas, comtulas, as terfonos, erizos,
holoturias, etc., representaban la coleccin completa de los individuos de este
grupo.
Un conquililogo un poco nervioso se hubiera pasmado y vuelto loco de alegra
ante otras vitrinas, ms numerosas, en las que se hallaban clasificadas las
muestras de la divisin de los moluscos. Vi una coleccin de un valor
inestimable, para cuya descripcin completa me falta tiempo. Por ello, y a
ttulo de memoria solamente, citar el elegante martillo real del ocano ndico,
cuyas regulares manchas blancas destacaban vivamente sobre el fondo rojo y
marrn; un espndilo imperial de vivos colores, todo erizado de espinas, raro
espcimen en los museos europeos y cuyo valor estim en unos veinte mil francos;
un martillo comn de los mares de la Nueva Holanda, de difcil obtencin pese a
su nombre; berberechos exticos del Senegal, frgiles conchas blancas bivalvas
que un soplo destruira como una pompa de jabn; algunas variedades de las
regaderas de Java, especie de tubos calcreos festoneados de repliegues
foliceos, muy buscados por los aficionados; toda una serie de trocos, unos de
color amarillento verdoso, pescados en los mares de Amrica, y otros, de un
marrn rojizo, habitantes de los mares de Nueva Holanda, o procedentes del golfo
de Mxico y notables por su concha imbricada; estelridos hallados en los mares
australes, y, por ltimo, el ms raro de todos, el magnfico espoln de Nueva
Zelanda; admirables tellinas sulfuradas, preciosas especies de citereas y de
venus; el botn trencillado de las costas de Tranquebar; el turbo marmreo de
ncar resplandeciente; los papagayos verdes de los mares de China; el cono casi
desconocido del gnero Coenodulli; todas las variedades de porcelanas que sirven
de moneda en la India y en frica; la Gloria del mar, la ms preciosa concha
de las Indias orientales; en fin, litorinas, delfinulas, turritelas, jantinas,
vulas, volutas, olivas, mitras, cascos, prpuras, bucnidos, arpas, rocas,
tritones, ceritios, husos, estrombos, pterceras, patelas, hilicos, cleodoras,
conchas tan finas como delicadas que la ciencia ha bautizado con sus nombres ms
encantadores.
Aparta en vitrinas especiales haba sartas de perlas de la mayor belleza a las
que la luz elctrica arrancaba destellos de fuego; perlas rosas extradas de las
ostras-peas del mar Rojo; perlas verdes del hialtide iris; perlas amarillas,
azules, negras; curiosos productos de los diferentes moluscos de todos los
ocanos y de algunas ostras del Norte, y, en fin, varios especmenes de un
precio incalculable, destilados por las ms raras pintadinas. Algunas de
aquellas perlas sobrepasaban el tamao de un huevo de paloma, y valan tanto o
ms que la que vendi por tres millones el viajero Tabernier al sha de Persia o
que la del imn de Mascate, que yo crea sin rival en el mundo.
Imposible hubiera sido cifrar el valor de esas colecciones. El capitn Nemo
haba debido gastar millones para adquirir tales especmenes. Estaba
preguntndome yo cul sera el alcance de una fortuna que permita satisfacer
tales caprichos de coleccionista, cuando el capitn interrumpi el curso de mi
pensamiento.
-Lo veo muy interesado por mis conchas, seor profesor, y lo comprendo, puesto
que es usted naturalista. Pero para m tienen adems un encanto especial, puesto

que las he cogido todas con mis propias manos, sin que un solo mar del globo
haya escapado a mi bsqueda.
-Comprendo, capitn, comprendo la alegra de pasearse en medio de tales
riquezas. Es usted de los que han hecho por s mismos sus tesoros. No hay en
toda Europa un museo que posea una semejante coleccin de productos del ocano.
Pero si agoto aqu mi capacidad de admiracin ante estas colecciones, qu me
quedar para el barco que las transporta? No quiero conocer secretos que le
pertenecen, pero, sin embargo, confieso que este Nautilus, la fuerza motriz que
encierra, los aparatos que permiten su maniobrabilidad, el poderoso agente que
lo anima, todo eso excita mi curiosidad... Veo en los muros de este saln
instrumentos suspendidos cuyo uso me es desconocido. Puedo saber .. ?...
-Seor Aronnax, ya le dije que sera usted libre a bordo, y consecuentemente,
ninguna parte del Nautilus le est prohibida. Puede usted visitarlo
detenidamente, y es para m un placer ser su cicerone.
-No s cmo agradecrselo, seor, pero no quiero abusar de su amabilidad.
nicamente le preguntar acerca de la finalidad de estos instrumentos de fsica.
-Seor profesor, esos instrumentos estn tambin en mi camarote, y es all donde
tendr el placer de explicarle su empleo. Pero antes voy a mostrarle el camarote
que se le ha reservado. Debe usted saber cmo va a estar instalado a bordo del
Nautilus.
Segu al capitn Nemo, quien, por una de las puertas practicadas en los paneles
del saln, me hizo volver al corredor del barco. Me condujo hacia adelante y me
mostr no un camarote sino una verdadera habitacin, elegantemente amueblada,
con lecho y tocador.
Di las gracias a mi husped.
-Su camarote es contiguo al mo -me dijo, al tiempo que abra una puerta-. Y el
mo da al saln del que acabamos de salir.
Entr en el camarote del capitn, que tena un aspecto severo, casi cenobial.
Una cama de hierro, una mesa de trabajo y una cmoda de tocador componan todo
el mobiliario, reducido a lo estrictamente necesario.
El capitn Nemo me mostr una silla.
-Sintese, por favor.
Me sent y l tom la palabra en los trminos que siguen.
12. Todo por la electricidad
- Seor -dijo el capitn Nemo, mostrndome los instrumentos colgados de las
paredes de su camarote-, he aqu los aparatos exigidos por la navegacin del
Nautilus. Al igual que en el saln, los tengo aqu bajo mis ojos, indicndome mi
situacin y mi direccin exactas en medio del ocano. Algunos de ellos le son
conocidos, como el termmetro que marca la temperatura interior del Nautilus, el
barmetro, que pesa el aire y predice los cambios de tiempo; el higrmetro que
registra el grado de sequedad de la atmsfera; el storm-glass, cuya mezcla, al
descomponerse, anuncia la inminencia de las tempestades; la brjula, que dirige
mi ruta; el sextante, que por la altura del sol me indica mi latitud, los
cronmetros, que me permiten calcular mi longitud y, por ltimo, mis anteojos de
da y de noche que me sirven para escrutar todos los puntos del horizonte cuando
el Nautilus emerge a la superficie de las aguas.
-Son los instrumentos habituales del navegante y su uso me es conocido -repuse-.
Pero hay otros aqu que responden sin duda a las particulares exigencias del
Nautilus. Ese cuadrante que veo, recorrido por una aguja inmvil, no es un
manmetro?
-Es un manmetro, en efecto. Puesto en comunicacin con el agua, cuya presin
exterior indica, da tambin la profundidad a la que se mantiene mi aparato.
-Y esas sondas, de una nueva clase?
-Son unas sondas termomtricas que indican la temperatura de las diferentes
capas de agua.
-Ignoro cul es el empleo de esos otros instrumentos.
-Seor profesor, aqu me veo obligado a darle algunas explicaciones. Le ruego me
escuche.

El capitn Nemo guard silencio durante algunos instantes y luego dijo:


-Existe un agente poderoso, obediente, rpido, fcil, que se pliega a todos los
usos y que reina a bordo de mi barco como dueo y seor. Todo se hace aqu por
su mediacin. Me alumbra, me calienta y es el alma de mis aparatos mecnicos.
Ese agente es la electricidad.
-La electricidad! -exclam bastante sorprendido.
-S, seor.
-Sin embargo, capitn, la extremada rapidez de movimientos que usted posee no
concuerda con el poder de la electricidad. Hasta ahora la potencia dinmica de
la electricidad se ha mostrado muy restringida y no ha podido producir ms que
muy pequeas fuerzas.
-Seor profesor, mi electricidad no es la de todo el mundo, yeso es todo cuanto
puedo decirle.
-Bien, no insisto, aun cuando me asombre tal resultado. Una sola pregunta, sin
embargo, que puede no contestar si la considera usted indiscreta. Pienso que los
elementos que emplee usted para producir ese maravilloso agente deben gastarse
pronto. Por ejemplo, el cinc cmo lo reemplaza usted, puesto que no mantiene
ninguna comunicacion con tierra?
-Responder a su pregunta. Le dir que en el fondo del mar existen minas de
cinc, de hierro, de plata y de oro, cuya explotacin sera ciertamente posible.
Pero yo no recurro a ninguno de estos metales terrestres, sino que obtengo del
mar mismo los medios de producir mi electricidad.
-Del mar?
-S, seor profesor, y no faltan los medios de hacerlo. Yo podra obtener la
electricidad estableciendo un circuito entre hilos sumergidos a diferentes
profundidades, a travs de las diversas temperaturas de las mismas, pero
prefiero emplear un sistema ms prctico.
-Cul?
-Usted conoce perfectamente la composicin del agua marina. En cada mil gramos
hay noventa y seis centsimas y media de agua, dos centsimas y dos tercios
aproximadamente,/de cloruro sdico, y muy pequeas cantidades de dor-ros
magnsico y potsico, de bromuro de magnesio, de st4fato de magnesio y de
carbonato clcico. De esa notable cahtldad de cloruro sdico contenida por el
agua marina extraigo yo el sodio necesario para componer mis elementos.
-El sodio?
-En efecto. Mezclado con el mercurio forma una amalgama que sustituye al cinc en
los elementos Bunsen. El mercurio no se gasta nunca. Slo se consume el sodio, y
el mar me lo suministra abundantemente. Debo decirle, adems, que las pilas de
sodio deben ser consideradas como las ms enrgicas y que su fuerza
electromotriz es doble que la de las pilas de cinc.
-Comprendo bien, capitn, la excelencia del sodio en las condiciones en que
usted se halla. El mar lo contiene. Bien. Pero hay que fabricarlo, extraerlo.
Cmo lo hace? Evidentemente, sus pilas pueden servir para tal extraccin, pero,
si no me equivoco, el consumo de sodio necesitado por los aparatos elctricos
habra de superar a la cantidad producida. Ocurrira as que consumira usted
para producirlo ms del que obtendra.
-Por esa razn es por la que no lo extraigo por las pilas, seor profesor.
Simplemente, empleo el calor del carbn terrestre.
-Terrestre?
-Digamos carbn marino, si lo prefiere -respondi el capitn Nemo.
-Acaso puede usted explotar yacimientos submarinos de hulla?
-As es y habr de verlo usted. No le pido ms que un poco de paciencia, puesto
que tiene usted tiempo para ser paciente. Recuerde slo una cosa: que yo debo
todo al ocano. l produce la electricidad, yla electricidad da al Nautilus el
calor, la luz, el movimiento, en una palabra, la vida.
-Pero no el aire que respira...
-Oh!, podra fabricar el aire que consumimos, pero sera intil, ya que cuando
quiero subo a la superficie del mar. Si la electricidad no me provee del aire
respirable, s acciona, al menos, las poderosas bombas con que lo almacenamos en
depsitos especiales, lo que me permite prolongar por el tiempo que desee, si es
necesario, mi permanencia en las capas profundas.

-Capitn, no tengo ms remedio que admirarle. Ha hallado usted, evidentemente,


lo que los hombres descubrirn sin duda algn da, la verdadera potencia
dinmica de la electricidad.
-Yo no s si la descubrirn -respondi framente el capitn Nemo-. Sea como
fuere, conoce usted ya la primera aplicacin que he hecho de este precioso
agente. Es l el que nos ilumina con una igualdad y una continuidad que no tiene
la luz del sol. Mire ese reloj, es elctrico y funciona con una regularidad que
desafa a la de los mejores cronmetros. Lo he dividido en veinticuatro horas,
como los relojes italianos, pues para m no existe ni noche, ni da, ni sol ni
luna, sino nicamente esta luz artificial que llevo hasta el fondo de los mares.
Mire, en este momento son las diez de la maana.
-En efecto.
-Aqu tiene otra aplicacin de la electricidad, en ese cuadrante que sirve para
indicar la velocidad del Nautilus. Un hilo elctrico lo pone en comunicacin con
la hlice de la corredera, y su aguja me indica la marcha real del barco.
Fjese, en estos momentos navegamos a una velocidad moderada, a quince millas
por hora.
-Es maravilloso, y veo, capitn, que ha hecho usted muy bien al emplear este
agente que est destinado a reemplazar al viento, al agua y al vapor.
-No hemos terminado an, seor Aronnax -dijo el capitn Nemo, levantndose-, y
si quiere usted seguirme, visitaremos la parte posterior del Nautilus.
En efecto, conoca ya toda la parte anterior del barco submarinc-,cuya divisin
exacta, del centro al espoln de proa, era la siguiente-- el comedor, de cinco
metros, separado de la biblioteca por un tabique estanco, es decir, impenetrable
al agua; la biblioteca, de cinco metros; el gran saln, de diez metros, separado
del camarote del capitn por un segundo tabique estanco; el camarote del
capitn, de cinco metros; el mo, de dos metros y medio, y, por ltimo, un
depsito de aire de siete metros y medio, que se extenda hasta la roda. El
conjunto daba una longitud total de treinta y cinco metros. Los tabiques
estancos tenan unas puertas que se cerraban hermticamente por medio de
obturadores de caucho, y ellas garantizaban la seguridad a bordo del Nautilus,
en el caso de que se declarara una va de agua.
Segu al capitn Nemo a lo largo de los corredores y llegamos al centro del
navo. All haba una especie de pozo que se abra entre dos tabiques estancos.
Una escala de hierro, fijada a la pared, conduca a su extremidad superior.
Pregunt al capitn Nemo cul era el uso de aquella escala.
-Conduce al bote -respondi.
-Cmo! Tiene usted un bote? -pregunt asombrado.
-As es. Una excelente embarcacin, ligera e insumergible, que nos sirve para
pasearnos y para pescar.
-Pero entonces, cuando quiera embarcarse en l estar obligado a volver a la
superficie del mar, no?
-No. El bote est adherido a la parte superior del casco del Nautilus, alojado
en una cavidad dispuesta en l para recibirlo. Tiene puente, est absolutamente
impermeabilizado y se halla retenido por slidos pernos. Esta escala conduce a
una abertura practicada en el casco del Nautilus, que comunica con otra similar
en el costado del bote. Por esa doble abertura es por la que me introduzco en la
embarcacin. Se cierra la del Nautilus, cierro yo la del bote por medio de
tornillos a presin, largo los pernos y entonces el bote sube con una prodigiosa
rapidez a la superficie del mar. Luego abro la escotilla del puente,
cuidadosamente cerrada hasta entonces, pongo el mstil, izo la vela o cojo los
remos, y estoy listo para pasearme.
-Pero cmo regresa usted a bordo?
-No soy yo el que regresa, seor Aronnax, sino el Nautilus.
-A una orden suya?
-As es, porque unido al Nautilus por un cable elctrico, me basta expedir por
l un telegrama.
-Bien -dije, maravillado-, nada ms sencillo, en efecto.
Tras haber pasado el hueco de la escalera que conduca a la plataforma, vi un
camarote de unos dos metros de longitud en el que Conseil y Ned Land se hallaban
todava comiendo con visible apetito y satisfaccin. Abrimos una puerta y nos

hallamos en la cocina, de unos tres metros de longitud, situada entre las


amplias despensas de a bordo. All era la electricidad, ms enrgica y ms
obediente que el mismo gas, la que haca posible la preparacin de las comidas.
Los cables que llegaban a los fogones comunicaban a las hornillas de platino un
calor de regular distribucin y mantenimiento. La electricidad calentaba tambin
unos aparatos destiladores que por medio de la evaporacin suministraban una
excelente agua potable. Cerca de la cocina haba un cuarto de bao muy bien
instalado cuyos grifos provean de agua fra o caliente a voluntad.
Tras la cocina se hallaba el dormitorio de la tripulacin, en una pieza de cinco
metros de longitud. Pero la puerta estaba cerrada y no pude ver su interior que
me habra dado una indicacin sobre el nmero de hombres requerido por el
Nautilus para su manejo.
Al fondo haba un cuario tabique estanco que separaba el dormitorio del cuarto
de mquinas. Se abri una puerta y me introduje all, donde el capitn Nemo -un
ingeniero de primer orden, con toda seguridad- haba instalado sus aparatos de
locomocin. El cuarto de mquinas, netamente iluminado, no rneda menos de
veinte metros de longitud. Estaba dividido en dos partes: la primera, reservada
a los elementos que producan la electricidad, y la segunda, a los mecanismo)ransmitan el movimiento a la hlice.
Nada ms entrar, me sorprendi el olor sui generis que llenaba la pieza. El
capitn Nemo advirti mi reaccin.
-Son emanaciones de gas producidas por el empleo del sodio. Pero se trata tan
slo de un ligero inconveniente. Adems, todas las maanas purificamos el barco
ventilndolo completamente.
Yo examinaba, con el inters que puede suponerse, la maquinaria del Nautilus.
-Como ve usted -me dijo el capitn Nemo-, uso elementos Bunsen y no de
Ruhmkorff, que resultaran impotentes. Los elementos Bunsen son poco numerosos,
pero grandes y fuertes, lo que da mejores resultados segn nuestra experiencia.
La electricidad producida se dirige hacia atrs, donde acta por electroimanes
de gran dimensin sobre un sistema particular de palancas y engranajes que
transmiten el movimiento al rbol de la hlice. sta, con un dimetro de seis
metros y un paso de siete metros y medio, puede dar hasta ciento veinte
revoluciones por segundo.
-Con lo que obtiene usted...
-Una velocidad de cincuenta millas por hora.
Haba ah un misterio, pero no trat de esclarecerlo. Cmo poda actuar la
electricidad con tal potencia? En qu poda hallar su origen esa fuerza casi
limitada? Acaso en su tensin excesiva, obtenida por bobinas de un nuevo tipo?
O en su transmisin, que un sistema de palancas desconocido [L8]poda aumentar
al infinito? Eso era lo que yo no poda explicarme.
-Capitn Nemo, compruebo los resultados, sin tratar de explicrmelos. He visto
al Nautilus maniobrar ante el Abraham Lincoln y s a qu atenerme acerca de su
velocidad. Pero no basta moverse. Hay que saber adnde se va. Hay que poder
dirigirse a la derecha o a la izquierda, hacia arriba o hacia abajo. Cmo hace
usted para alcanzar las grandes profundidades en las que debe hallar una
resistencia creciente, evaluada en centenares de atmsferas? Cmo hace para
subir a la superficie del ocano? Y, por ltimo, cmo puede mantenerse en el
lugar que le convenga? Soy indiscreto al formularle talslweguntas?
-En modo alguno, seor profesor -me respondi el capitn, tras una ligera
vacilacin-, ya que nunca saldr usted de este barco submarino. Venga usted al
saln, que es nuestro verdadero gabinete de trabajo, y all sabr todo lo que
debe conocer sobre el Nautilus.
13. Algunas cifras
Un instante despus, nos hallbamos sentados en un divn del saln, con un
cigarro en la boca. El capitn me mostraba un dibujo con el plano, la seccin y
el alzado del Nautilus. Comenz su descripcin en estos trminos:
-He aqu, seor Aronnax, las diferentes dimensiones del barco en que se halla.
Como ve, es un cilindro muy alargado, de extremos cnicos. Tiene, pues, la forma

de un cigarro, la misma que ha sido ya adoptada en Londres en varias


construcciones del mismo gnero. La longitud de este cilindro, de extremo a
extremo, es de setenta metros, y su bao, en su mayor anchura, es de ocho metros.
No est construido, pues, con las mismas proporciones que los ms rpidos
vapores, pero sus lneas son suficientemente largas y su forma suficientemente
prolongada para que el agua desplazada salga fcilmente y no oponga ningn
obstculo a su marcha. Estas dos dimensiones le permitirn obtener por un simple
clculo la superficie y el volumen del Nautilus. Su superficie comprende mil
cien metros cuadrados cuarenta y cinco centsimas: su volumen, mil quinientos
metros cbicos y dos dcimas, lo que equivale a decir que en total inmersin
desplaza o pesa mil quinientos metros cbicos o toneladas.
Al realizar los planos de este barco, destinado a una navegacin submarina, lo
hice con la intencin de que en equilibrio en el agua permaneciera sumergido en
sus nueve dcimas partes. Por ello, en tales condiciones no deba desplazar ms
que las nueve dcimas partes de su volumen, o sea, mil trescientos cincuenta y
seis metros y cuarenta y ocho centmetros, o, lo que es lo mismo, que no pesara
ms que igual nmero de toneladas. Esto me oblig a no superar ese peso al
construirlo segn las citadas dimensiones.
El Nautilus se compone de dos cascos, uno interno y otro externo, reunidos
entre s por hierros en forma de T, que le dan una extrema rigidez. En efecto,
gracias a esta disposicin celular resiste como un bloque, como si fuera macizo.
Sus juntas no pueden ceder, se adhieren por s mismas y no por sus remaches, y
la homogeneidad de su construccin, debida al perfecto montaje de sus
materiales, le permite desafiar los mares n-s violentos.
Estos dos casos estn fabricados con planchas de acero, cuya densidad con
relacin al agua es de siete a ocho dcimas. El primero no tiene menos de cinco
centmetros de espesor y pesa trescientas noventa y cuatro toneladas y noventa y
seis centsimas. El segundo, con la quilla que con sus cincuenta centmetros de
altura y veinticinco de ancho pesa por s sola sesenta y dos toneladas, la
maquinaria, el lastre, los diversos accesorios e instalaciones, los tabiques y
los virotillos interiores, tiene un peso de novecientas sesenta y una toneladas
con sesenta y dos centsimas, que, aadidas a las trescientas noventa y cuatro
toneladas con noventa y seis centsimas del primero, forman el total exigido de
mil trescientas cincuenta y seis toneladas con cuarenta y ocho centsimas. Ha
comprendido?
-Comprendido.
-As pues-prosigui el capitn-, cuando el Nautilus se halla a flote en estas
condiciones, una dcima parte del mismo se halla fuera del agua. Ahora bien, si
se instalan unos depsitos de una capacidad igual a esa dcima parte, es decir,
con un contenido de ciento cincuenta toneladas con setenta y dos centsimas, y
se les llena de agua, el barco pesar o desplazar entonces mil quinientas siete
toneladas y se hallar en inmersin completa. Y esto es lo que ocurre, seor
profesor. Estos depsitos estn instalados en la parte inferior del Nautlus, y
al abrir las llaves se llenan y el barco queda a flor de agua.
-Bien, capitn, pero aqu llegamos a la verdadera dificultad. Que su barco pueda
quedarse a flor de agua, lo comprendo. Pero, ms abajo, al sumergirse ms, no
se encuentra su aparato submarino con una presin que le comunique un impulso de
abajo arriba, evaluada en una atmsfera por treinta pies de agua, o sea, cerca
de un kilogramo por centmetro cuadrado?
-As es, en efecto.
-Luego, a menos que no llene por completo el Nautilus, no veo cmo puede
conseguir llevarlo a las profundidades.
-Seor profesor, respondi el capitn Nemo, no hay que confundir la esttica con
la dinmica, si no quiere uno exponerse a errores graves. Cuesta muy poco
alcanzar las bajas regiones del ocano, pues los cuerpos tienen tendencia a la
profundidad. Siga usted mi razonamiento.
-Le escucho, capitn.
-Cuando me plante el problema de determinar el aumento de peso que haba que
dar al Nautilus para sumergirlo, no tuve que preocuparme ms que de la reduccin
de volumen que sufre el agua del mar a medida que sus capas van hacindose ms
profundas.

-Es evidente.
-Ahora bien, si es cierto que el agua no es absolutamente incompresible, no lo
es menos que es muy poco compresible. En efecto, segn los clculos ms
recientes, esta compresin no es ms que de cuatrocientas treinta y seis
diezmillonsimas por atmsfera, o lo que es lo mismo, por cada treinta pies de
profundidad. Si quiero descender a mil metros, tendr que tener en cuenta la
reduccin del volumen bajo una presin equivalente a la de una columna de agua
de mil metros, es decir, bajo una presin de cien atmsferas. Dicha reduccin
ser en ese caso de cuatrocientas treinta y seis cienmilsimas.
Consecuentemente, deber aumentar el peso hasta mil quinientas trece toneladas y
setenta y siete centsimas, en lugar de mil quinientas siete toneladas y dos
dcimas. El aumento no ser, pues, ms que de seis toneladas y cincuenta y siete
centsimas.
-Tan slo?
-Tan slo, seor Aronnax, y el clculo es fcilmente verificable. Ahora bien,
dispongo de depsitos suplementarios capaces de embarcar cien toneladas. Puedo
as descender a profundidades considerables. Cuando quiero subir y aflorar a la
superficie, me basta expulsar ese agua, y vaciar enteramente todos los depsitos
si deseo que el Nautilus emerja en su dcima parte sobre la superficie del agua.
A tales razonamientos apoyados en cifras nada poda yo objetar.
-Admito sus clculos, capitn -respond-, y mostrara mala fe en discutilos,
puesto que la experiencia le da razn cada da, pero me temo que ahora nos
hallamos en presencia de una dificultad real.
-Cul?
-Cuando se halle usted a mil metros de profundidad, las paredes del Nautilus
debern soportar una presin de cien atmsferas. Si en ese momento decide usted
vaciar sus depsitos suplementarios para aligerar su barco y remontar a la
superficie, las bombas tendrn que vencer esa presin de cien atmsferas o, lo
que es lo mismo, de cien kilogramos por centmetro cuadrado. Pues bien, eso
exige una potencia.
-Que slo la electricidad poda darme -se apresur a decir el capitn Nemo-. Le
repito que el poder dinmico de mi maquinaria es casi infinito. Las bombas del
Nautilus tienen una fuerza prodigiosa, lo que pudo usted comprobar cuando vio
sus columnas de agua precipitarse como un torrente sobre el Abraham Lncoln. Por
otra parte, no me sirvo de los depsitos suplementarios ms que para alcanzar
profundidades medias de mil quinientos a dos mil metros, con el fin de proteger
mis aparatos. Pero cuando tengo el capricho de visitar las profundidades del
ocano, a dos o tres leguas por debajo de su superficie, empleo maniobras ms
largas, pero no menos infalibles.
-Cules, capitn?
-Esto me obliga naturalmente a revelarle cmo se maneja el Nautilus.
-Estoy impaciente por saberlo.
-Para gobernar este barco a estribor o a babor, para moverlo, en una palabra, en
un plano horizontal, me sirvo de un timn ordinario de ancha pala, fijado a la
trasera del codaste, que es accionado por una rueda y un sistema de poleas. Pero
puedo tambin mover al Nautilus de abajo arriba y de arriba abajo, es decir, en
un plano vertical, por medio de dos planos inclinados unidos a sus flancos sobre
su centro de flotacin. Se trata de unos planos mviles capaces de adoptar todas
las posiciones y que son maniobrados desde el interior por medio de poderosas
palancas. Si estos planos se mantienen paralelos al barco, ste se mueve
horizontalmente. Si estn inclinados, el Nautilus, impulsado por su hlice, sube
o baja, segn la disposicin de la inclinacin, siguiendo la diagonal que me
interese. Si deseo, adems, regresar ms rpidamente a la superficie, no tengo
ms que embragar la hlice para que la presin del agua haga subir verticalmente
al Nautilus como un globo henchido de hidrgeno se eleva rpidamente en el aire.
-Magnfico, capitn! Pero cmo puede el timonel seguir el rumbo que le fija
usted en medio del agua?
-El timonel est alojado en una cabina de vidrio con cristales lenticulares, que
sobresale de la parte superior del casco del Nautilus.
-Cristales? Y cmo pueden resistir a tales presiones ?

-Perfectamente. El cristal, por frgil que sea a los choques, ofrece, sin
embargo, una resistencia considerable. En experiencias de pesca con luz
elctrica hechas en 1864 en los mares del Norte, se ha visto cmo placas de
vidrio de un espesor de siete milmetros nicamente, resistan a una presin de
diecisis atmsferas, mientras dejaban pasar potentes radiaciones calorficas
que le repartan desigualmente el calor. Pues bien, los cristales de que yo me
sirvo tienen un espesor no inferior en su centro a veintin centmetros, es
decir, treinta veces ms que el de aquellos.
-Bien, debo admitirlo, capitn Nemo; pero, en fin, para ver es necesario que la
luz horade las tinieblas, y yo me pregunto cmo en medio de la oscuridad de las
aguas...
-En una cabina situada en la parte trasera est alojado un poderoso reflector
elctrico, cuyos rayos iluminan el mar hasta una distancia de media milla.
-Magnfico, capitn! Ahora me explico esa fosforescencia del supuesto narval
que tanto ha intrigado a los sabios. Y a propsito,,,deseara saber si el
abordaje del Scotia por el Nautilus, que tanto dio que hablar, fue o no el
resultado de un choque fortuito.
-Absolutamente fortuito. Yo navegaba a dos metros de profundidad cuando se
produjo el choque, que, como pude ver, no tuvo graves consecuencias.
-En efecto. Pero y su encuentro con el Abraham Lincoln?
-Seor profesor, lo siento por uno de los mejores navos de la valiente marina
americana, pero fui atacado y hube de defenderme. Sin embargo, me limit a poner
a la fragata fuera de combate. No le ser difcil reparar sus averas en el
puerto ms cercano.
-Ah!, comandante -exclam con conviccin-, su Nautilus es verdaderamente
maravilloso.
-S, seor profesor -respondi con autntica emocin el capitn Nemo-, y para m
es como un rgano de mi propio cuerpo. El hombre est sometido a todos los
peligros que sobre l se ciernen a bordo de cualquiera de vuestros barcos
confiados a los azares de los ocanos, en cuya superficie se tiene como primera
impresin el sentimiento del abismo, como ha dicho tan justamente el holands
jansen, pero por debajo de su superficie y a bordo del Nautilus el hombre no
tiene ningn motivo de inquietud. No es de temer en l deformacin alguna, pues
el doble casco de este barco tiene la rigidez del hierro; no tiene aparejos que
puedan fatigar los movimientos de balanceo y cabeceo aqu inexistentes; ni velas
que pueda llevarse el viento; ni calderas que puedan estallar por la presin del
vapor; ni riesgos de incendio, puesto que todo est hecho con planchas de acero;
ni carbn que pueda agotarse, puesto que la electricidad es su agente motor; ni
posibles encuentros, puesto que es el nico que navega por las aguas profundas;
ni tempestades a desafiar, ya que a algunos metros por debajo de la superficie
reina la ms absoluta tranquilidad. S, ste es el navo por excelencia. Y si es
cierto que el ingeniero tiene ms confianza en el barco que el constructor, y
ste ms que el propio capitn, comprender usted la confianza con que yo me
abandono a mi Nautilus, puesto que soy a la vez su capitn, su constructor y su
ingeniero.
Transfigurado por el ardor de su mirada y la pasin de sus gestos, el capitn
Nemo haba dicho esto con una elocuencia irresistible. S, amaba a su barco como
un padre ama a su hijo. Pero esto planteaba una cuestin, indiscreta tal vez,
pero que no pude resistirme a formulrsela.
-Es, pues, ingeniero, capitn Nemo?
-S, seor profesor. Hice mis estudios en Londres, Pars y Nueva York, en el
tiempo en que yo era un habitante de los continentes terrestres.
-Pero cmo pudo construir en secreto este admirable Nautilus?
-Cada una de sus piezas, seor Aronnax, me ha llegado de un punto diferente del
Globo con diversos nombres por destinatario. Su quilla fue forjada en Le
Creusot; su rbol de hlice, en Pen y Ca., de Londres; las planchas de su
casco, en Leard, de Liverpool; su hlice, en Scott, de Glasgow. Sus depsitos
fueron fabricados por Cail y Ca., de Pars; su maquinaria, por Krupp, en
Prusia; su espoln, por los talleres de Motala, en Suecia; sus instrumentos de
precisin, por Hart Hermanos, en Nueva York, etc., y cada uno de estos
proveedores recibi mis planos bajo nombres diversos.

-Pero estas piezas separadas hubo que montarlas y ajustarlas -dije.


-Para ello, seor profesor, haba establecido yo mis talleres en un islote
desierto, en pleno ocano. All, mis obreros, es decir, mis bravos compaeros, a
los que he instruido y formado, y yo, acabamos nuestro Nautilus. Luego, una vez
terminada la operacin, el fuego destruy toda huella de nuestro paso por el
islote, al que habra hecho saltar de poder hacerlo.
-As construido, parece lgico estimar que el precio de costo de este buque ha
debido ser cuantiossimo.
-Seor Aronnax, un buque de hierro cuesta mil ciento veinticinco francos por
tonelada. Pues bien, el Nautilus desplaza mil quinientas. Su costo se ha
elevado, pues, a un milln seiscientos ochenta y siete mil quinientos francos; a
dos millones con su mobiliario y a cuatro o cinco millones con las obras de arte
y las colecciones que contiene.
-Una ltima pregunta, capitn Nemo.
-Diga usted.
-Es usted riqusimo, no?
-Inmensamente, seor profesor. Yo podra pagar sin dificultad los diez mil
millones de francos a que asciende la deuda de Francia.
Mir con fijeza al extrao personaje que as me hablaba. Abusaba acaso de mi
credulidad? El futuro habra de decrmelo.
14. El ro Negro
En tres millones ochocientos treinta y dos mil quinientos cincuenta y ocho
mirimetros cuadrados, o sea, ms de treinta y ocho millones de hectreas, est
evaluada la porcin del globo terrestre ocupada por las aguas[L9]. Esta masa
lquida de dos mil doscientos cincuenta millones de millas cbicas formara una
esfera de un dimetro de sesenta leguas, cuyo peso sera de tres quintillones de
toneladas. Para poder hacerse una idea de lo que esta cantidad representa ha de
tenerse en cuenta que un quintifin es a mil millones lo que stos a la unidad,
es decir, que hay tantas veces mil mifiones en un quintilln como unidades hay
en mil millones. Y toda esta masa lquida es casi equivalente a la que verteran
todos los ros de la Tierra durante cuarenta mil aos.
Durante las pocas geolgicas, al perodo del fuego sucedi el perodo del agua.
El ocano fue universal al principio. Luego, poco a poco, en los tiempos
silricos, fueron apareciendo las cimas de las montaas, emergieron islas que
desaparecieron bajo diluvios parciales y reaparecieron nuevamente, se soldaron
entre s, formaron continentes y, finalmente, se fijaron geogrficamente tal
como hoy los vemos. Lo slido haba conquistado a lo lquido treinta y siete
millones seiscientas cincuenta y siete millas cuadradas, o sea, doce mil
novecientos diecisis millones de hectreas.
La configuracin de los continentes permite dividir las aguas en cinco grandes
partes: el ocano Glacial rtico, el ocano Glacial Antrtico, el ocano fndico,
el ocano Atlntico y el ocano Pacfico.
El ocano Pacfico se sita del norte al sur entre los dos crculos polares, y
del oeste al este entre Asia y Amrica, sobre una extensin de ciento cuarenta y
cinco grados en longitud. Es el ms tranquilo de los mares; sus corrientes son
anchas Y lentas; sus mareas, mediocres; sus lluvias, abundantes. Tal era el
ocano al que mi destino me hab amado a recorrer en las ms extraas
condiciones.
-Seor profesor -me dijo el capitn Nemo-, si desea acompaarme voy a fijar
exactamente nuestra posicin y el punto de partida de este viaje. Son las doce
menos cuarto. Vamos a subir a la superficie.
El capitn Nemo puls tres veces un timbre elctrico. Las bombas comenzaron a
expulsar el agua de los depsitos. La aguja del manmetro iba marcando las
diferentes presiones con que se acusaba el movimiento ascensional del Nautilus,
hasta que se detuvo.
-Hemos llegado -dijo el capitn.
Me dirig a la escalera central que conduca a la plataforma. Sub por los
peldaos de metal y, a travs de la escotilla abierta, llegu a la superficie
del Nautilus.

La plataforma emerga nicamente unos ochenta centmetros. La proa y la popa del


Nautilus remataban su disposicin fusiforme que le daba el aspecto de un largo
cigarro. Observ que sus planchas de acero, ligeramente imbricadas, se parecan
a las escamas que revisten el cuerpo de los grandes reptiles terrestres. As
poda explicarse que aun con los mejores anteojos este barco hubiese sido
siempre tomado por un animal marino.
Hacia la mitad de la plataforma, el bote, semiencajado en el casco del navo,
formaba una ligera intumescencia. A proa y a popa se elevaban, a escasa altura,
dos cabinas de paredes inclinadas y parcialmente cerradas por espesos vidrios
lenticulares: la primera, destinada al timonel que diriga el Nautilus, y la
otra, a alojar el potente fanal elctrico que iluminaba su rumbo.
Tranquilo estaba el mar y puro el cielo. El largo vehculo apenas acusaba las
ondulaciones del ocano. Una ligera brisa del Este arrugaba la superficie del
agua. El horizonte, limpio de brumas, facilitaba las observaciones. Pero no
haba nada a la vista. Ni un escollo, ni un islote. Ni el menor vestigio del
Abraham Lincoln. Slo la inmensidad del ocano.
Provisto de su sextante, el capitn Nemo tom la altura del sol para establecer
la latitud. Debi esperar algunos minutos a que se produjera la culminacin del
astro en el horizonte. Mientras as proceda a sus observaciones ni el menor
movimiento alter sus msculos. El instrumento no habra estado ms inmvil en
una mano de mrmol.
-Medioda -dijo-. Seor profesor, cuando usted quiera.
Dirig una ltima mirada al mar, un poco amarillento por la proximidad de las
tierras japonesas, y descend al gran saln. All, el capitn hizo el punto y
calcul cronomtricamente su longitud, que control con sus precedentes
observaciones de los ngulos horarios. Luego me dijo:
-Seor Aronnax, nos hallamos a 1370 15' de longitud Oeste.
-De qu meridiano? -pregunt vivamente, con la esperanza de que su respuesta me
diera la clave de su nacionalidad.
-Tengo diversos cronmetros ajustados a los meridianos de Greenwich, de Pars y
de Washington. Pero, en su honor, me servir del de Pars.
Su respuesta no me revelaba nada. El comandante prosigui:
-Treinta y siete grados y quince minutos de longitud al oeste del meridiano de
Pars, y treinta grados y siete minutos de latitud Norte, es decir, a unas
trescientas millas de las costas del Japn. Hoy es 8 de noviembre, a medioda, y
aqu y ahora comienza nuestro viaje de exploracin bajo las aguas.
-Que Dios nos guarde -respond.
-Y ahora, seor profesor, le dejo con sus estudios. He dado la orden de seguir
rumbo al Nordeste, a cincuenta metros de profundidad. Aqu tiene usted mapas en
los que podr seguir nuestra derrota. Este saln est a su disposicin. Y ahora,
con su permiso, voy a retirarme.
El capitn Nemo se despidi y me dej solo, absorto en mis pensamientos, que se
centraban exclusivamente en el comandante del Nautilus. Llegara a saber alguna
vez a qu nacin perteneca aquel hombre extrao que se jactaba de no pertenecer
a ninguna? Quin o qu haba podido provocar ese odio que profesaba a la
humanidad, ese odio que buscaba tal vez terribles venganzas? Era uno de esos
sabios desconocidos, uno de esos genios vctimas del desprecio y de la
humillacin, segn la expresin de Conseil, un Galileo moderno, o bien uno de
esos hombres de ciencia como el americano Maury cuya carrera ha sido rota por
revoluciones polticas? No poda yo decirlo. El azar me haba llevado a bordo de
su barco, y puesto mi vida entre sus manos. Me haba acogido fra pero
hospitalariamente. Pero an no haba estrechado la mano que yo le tenda ni me
haba ofrecido la suya.
Permanec durante una hora sumido en tales reflexiones, procurando esclarecer
aquel misterio de tanto inters para m. Me sustraje a estos pensamientos y
observ el gran planisferio que se hallaba extendido sobre la mesa. Mi dedo
ndice se pos en el punto en que se entrecruzaban la longitud y la latitud
fijadas.
El mar tiene sus ros, como los continentes. Son corrientes especiales,
reconocibles por su temperatura y su color, entre las que la ms notable es
conocida con el nombre de Gulf Stream. La ciencia ha determinado sobre el globo

la direccin de las cinco corrientes principales: una en el Atlntico Norte,


otra en el Atlntico Sur, una tercera en el Pacfico Norte, otra en el Pacifico
Sur y la quinta en el sur del Indico. Es probable que una sexta corriente
existiera en otro tiempo en el norte del Indico, cuando los mares Caspio y Aral,
unidos a los grandes lagos de Asia, formaban una sola extensin deagua.
En el punto que sealaba mi dedo en el planisferio se desarrollaba una de estas
corrientes la del Kuro-Sivo de los japoneses[L10], el ro Negro, que sale dei
golfo de Bengala donde le calientan los rayos perpendiculares do sol de los
trpicos, atraviesa el estrecho de Malaca, sube por las costas de Asia, y se
desva en el Pacfico Norte hacia las Aleutianas, arrastrando troncos de
alcanforeros y tros productos indgenas, y destacndose entre las olas del
ocano por el puro color ail de sus aguas calientes. Esta corriente es la que
el Nautlus iba a recorrer. Yo la segua con la mirada, la vea perderse en la
inmensidad del Pacfico y me senta arrastrado con ella.
Ned Land y Conseil aparecieron en la puerta del saln. Mis dos bravos compaeros
se quedaron petrificados a la vista de las maravillas acumuladas ante sus ojos.
-Dnde estamos? Dnde estamos? -exclam el canadiense-. En el museo de
Quebec?
-Yo dira ms bien que nos hallamos en el palacio del Sommerard -dijo Conseil.
-Amigos mos -les dije, tras indicarles que entraran-, no estn ni en Canad ni
en Francia, sino a bordo del Nautilus y a cincuenta metros por debajo del nivel
del mar.
-Habr que creerle al seor, puesto que as lo afirma -replic Conseil-, pero
francamente este saln est hecho para sorprender hasta a un flamenco como yo.
-Asmbrate, amigo mo, y mira, pues para un clasificador como t hay aqu
materia de ocupacin.
Innecesario era estimular en este punto a Conseil. El buen muchacho, inclinado
sobre las vitrinas, murmuraba ya las palabras del idioma de los naturalistas:
clase de los gasterpodos, familia de los bucnidos, gnero de las Porcelanas,
especie de los Cyproea Madagascariensis...
Mientras as murmuraba Conseil, Ned Land, poco conquililogo l, me interrogaba
acerca de mi entrevista con el capitn Nemo. Haba podido descubrir yo quin
era, de dnde vena, adnde iba, hacia qu profundidades nos arrastraba? Me
haca as mil preguntas, sin darme tiempo a responderle.
Le inform de todo lo que saba, o ms bien de todo lo que no saba, y le
pregunt qu era lo que, por su parte, haba odo y visto.
-No he visto ni he odo nada -respondi el canadiense-. Ni tan siquiera he
podido ver a la tripulacin del barco. Acaso sus tripulantes sern tambin
elctricos?
-Elctricos?
-A fe ma, que as podra creerse. Pero usted, seor Aronnax -me pregunt Ned
Land, obseso con su idea-, no puede decirme cuntos hombres hay a bordo? Diez,
veinte, cincuenta, cien?
-No puedo decrselo, Ned. Pero, crame, abandone por el momento la idea de
apoderarse del Nautilus o de huir de l. Este barco es una obra maestra de la
industria moderna y yo lamentara no haberlo visto. Son muchos los que
aceptaran de buen grado nuestra situacin, aunque no fuese ms que por
contemplar estas maravillas. As que mantngase tranquilo, y tratemos de ver lo
que pasa en torno nuestro.
-Ver? -dijo el arponero-. Pero si no se ve nada! Si no puede verse nada en
esta prisin de acero! Navegamos como ciegos...
No haba acabado Ned Land de pronunciar estas ltimas palabras, cuando
sbitamente se hizo la oscuridad, una oscuridad absoluta. El techo luminoso se
apag, y tan rpidamente que mis ojos sintieron una sensacin dolorosa, anloga
a la que produce el paso contrario de las profundas tinieblas a la luz ms
brillante.
Nos habamos quedado mudos e inmviles, no sabiendo qu sorpresa, agradable o
desagradable, Os esperaba. Se oy algo as como un objeto que se deslizara. Se
hubiera dicho que se maniobraba algo en los flancos del Nautilus.
-Es el fin del final -dijo Ned Land.
-Orden de las hidromedusas-se oy decir a Conseil.

Sbitamente, se hizo la luz a ambos lados del saln, a travs de dos aberturas
oblongas. Las masas lquidas aparecieron vivamente iluminadas por la irradiacin
elctrica. Dos placas de cristal nos separaban del mar. Me estremeci la idea de
que pudiera romperse tan frgil pared. Pero fuertes armaduras de cobre la
mantenan y le daban una resistencia casi infinita.
El mar era perfectamente visible en un radio de una milla en torno al Nautilus.
Qu espectculo! Qu pluma podra describirlo? Quin podra pintar los
efectos de la luz a travs de esas aguas transparentes y la suavidad de sus
sucesivas degradaciones hasta las capas inferiores y superiores del ocano?
Conocida es la diafanidad del mar. Sabido es que su limpidez es an mayor que la
de las aguas de roca. Las sustancias minerales y orgnicas que mantiene en
suspensin aumentan incluso su transparencia. En algunas partes del ocano, en
las Antillas, ciento cuarenta y cinco metros de agua dejan ver el lecho de arena
con una sorprendente nitidez y la fuerza de penetracin de los rayos solares no
parece detenerse sino hasta una profundidad de trescientos metros. Pero en el
medio fluido que recorra el Nautilus el resplandor elctrico se produca en el
seno mismo del agua, que no era ya agua luminosa sino luz lquida.
Si se admite la hiptesis de Erhemberg, que cree en una iluminacin
fosforescente de los fondos submarinos, la naturaleza ha reservado ciertamente a
los habitantes del mar uno de sus ms prodigiosos espectculos, del que yo poda
juzgar por los mil juegos de aquella luz. A cada lado tena una ventana abierta
sobre aquellos abismos inexplorados. La oscuridad del saln realzaba la claridad
exterior, y nosotros mirbamos como si el puro cristal hubiera sido el de un
inmenso acuario.
El Nautilus pareca inmvil. La causa de ello era que faltaban los puntos de
referencia. A veces, sin embargo, las lneas de agua, divididas por su espoln,
huan ante nosotros con gran rapidez.
Maravillados, con los codos apoyados en las vitrinas, permanecamos silenciosos,
en un silencio que expresaba elocuentemente nuestra estupefaccin. Conseil
rompi el silencio, diciendo:
-Quera usted ver, Ned, pues bien, vea!
-Es curioso! Curiossimo! -dijo el canadiense, que, olvidando su clera y sus
proyectos de evasin, sufra una atraccin irresistible-. Se vendra aqu de
ms lejos incluso pari admirar este espectculo!
-Ah! -exclam-, ahora puedo comprender la vida de este hombre. Se ha hecho un
mundo aparte que le reserva su ms asombrosas maravillas.
-Pero y los peces? -dijo Ned Land-. No veo peces.
-Y qu puede importarle, amigo Ned -dijo Conseil-, puesto que no los conoce
usted?
-Decirme eso a m, a un pescador como yo! -exclam, indignado, Ned.
Y con este motivo se entabl entre los dos amigos una discusin, pues ambos
conocan los peces, pero cada uno de una forma muy diferente.
Sabido es que los peces son la cuarta y ltima clase de la ramificacin de los
vertebrados. Se les ha definido muy justamente como vertebrados de doble
circulacin y de sangre fra que respiran por branquias y viven en el agua.
Componen dos series distintas: la de los peces seos, es decir, la de aquellos
cuya espina dorsal est constituida por vrtebras seas, y la de los peces
cartilaginosos, cuya espina dorsal est hecha de vrtebras cartilaginosas.
El canadiense conoca tal vez esa distincin, pero Conseil saba mucho ms y,
unido ya a l por una fuerte amistad, no poda admitir que fuese menos instruido
que l. As, le dijo:
-Amigo Ned, es usted un matador de peces, un hbil pescador que ha capturado un
gran nmero de estos interesantes animales. Pero apostara algo a que no sabe
usted clasificarlos.
-S -respondi seriamente el arponero-. Se les clasifica en peces comestibles y
en peces no comestibles.
-sa es una distincin gastronmica. Pero dgame si conoce la diferencia entre
los peces seos y los peces cartilaginosos.
-Creo que s, Conseil.
-Y la subdivisin de esas dos grandes clases?
-Me temo que no -respondi el canadiense.

-Pues bien, amigo Ned, esccheme bien y retngalo. Los peces seos se subdividen
en seis rdenes: los acantopterigios, cuya mandbula superior es completa y
mvil y cuyas branquias tienen la forma de un peine; este orden comprende quince
familias, es decir, las tres cuartas partes de los peces conocidos. Su prototipo
podra ser la perca.
-Que est bastante buena -dijo Ned Land.
-Otro orden es el de los abdominales, que tienen las aletas ventrales
suspendidas bajo el abdomen y ms atrs de las pectorales, sin estar soldadas a
las vrtebras dorsales, orden que se divide en cinco familias que comprenden la
mayor parte de los peces de agua dulce. Tipos: la carpa y el lucio.
-Puaf! -exclam, despectivamente, el canadiense-. Peces de agua dulce!
-Hay tambin los subbranquianos, con las ventrales colocadas bajo las pectorales
e inmediatamente suspendidas de las vrtebras dorsales. Este orden contiene
cuatro familias, y sus tipos son las platijas, los gallos, los rodaballos, los
lenguados, etctera.
-Excelentes! Excelentes! -exclam el arponero, que continuaba obstinndose en
considerar los peces exclusivamente desde el punto de vista gastronmico.
-Hay tambin -prosigui Conseil, sin desanimarse- los podos, de cuerpo
alargado, desprovistos de aletas ventrales y revestidos de una piel espesa y
frecuentemente viscosa. Es ste un orden que se reduce a una sol familia. Tipos:
la anguila y el gimnoto.
-Mediocre, mediocre -respondi Ned Land.
-En quinto lugar, los lofobranquios, que tienen las mandbulas completas y
libres y cuyas branquias estn formadas por pequeos flecos dispuestos por
parejas a lo largo de los arcos branquiales. Este orden no cuenta ms que con
una familia. Tipos: los hipocampos y los pegasos dragones.
-Malo! Malo! -replic el arponero.
-Y sexto y ltimo, el de los plectognatos, cuyo hueso maxilar est fijado al
lado del intermaxilar que forma la mandbula, y cuyo arco palatino se engrana
por sutura con el crneo, lo que le hace inmvil. Este orden carece de
verdaderas aletas ventrales; se compone de dos familias y sus tipos son los
tetrodones y los peces-luna.
-Que bastaran por s solos para deshonrar a un caldero -dijo el canadiense.
-Ha comprendido usted, amigo Ned? -pregunt el sabio Conseil.
-Ni una palabra, amigo Conseil. Pero siga, siga, es muy interesante.
-En cuanto a los peces cartilaginosos -prosigui, imperturbable, Conseil- tienen
tan slo tres rdenes.
-Tanto mejor -dijo Ned.
-En primer lugar, los ciclstomos, cuyas mandbulas estn soldadas en un anillo
mvil y cuyas branquias se abren por numerosos agujeros. Una sola familia cuyo
tipo ms representativo es la lamprea.
-Hay a quien le gusta -respondi Ned Land.
-Segundo, los selacios, con branquias semejantes a las de los ciclstomos, pero
con la mandbula inferior mvil. Este orden, que es el ms importante de la
clase, tiene dos familias, con las rayas y los escualos por tipos ms
representativos.
-Cmo? Las rayas y los tiburones en el mismo orden? Pues bien, amigo Conseil,
por el bien de las rayas le aconsejo que no los ponga juntos en el mismo bocal.
-Y por ltimo, los esturionianos, cuyas branquias est abiertas por una sola
hendidura con un oprculo. Hay cuatro gneros y el esturin es el tipo ms
representativo.
-Amigo Conseil, se dej usted lo mejor para el final, en mi opinin, al menos.
Y esto es todo?
-S, mi buen Ned, pero observe usted que saber esto es no saber nada, pues las
familias se subdividen en gneros, sul gneros, especies, variedades...
-Pues mire, Conseil -dijo el arponero, inclinndose sobre el cristal-, mire esas
variedades que pasan.
-En efecto, son peces -exclam Conseil-. Uno se creer en un acuario.
-No-respond-, pues un acuario no es ms que una jaula, y esos peces son libres
como el pjaro en el aire.
-Bueno, Conseil, nmbremelos, dgame cmo se llaman, ande -dijo Ned.

-No soy capaz de hacerlo -dijo Conseil-. Eso concierne al seor.


Efectivamente, el buen muchacho, empedernido clasificador, no era un
naturalista. Yo creo que no era capaz de distinguir un atn de un bonito. Lo
contrario que el canadiense, que nombraba todos los peces sin vacilar.
-Un baliste -haba dicho yo.
-Y es un baliste chino -respondi Ned Land.
-Gnero de los balistes, familia de los esclerodermos, orden de los plectognatos
-murmur Conseil.
Decididamente, entre los dos, Ned y Conseil, hubieran constituido un brillante
naturalista.
No se haba equivocado el canadiense. Un grupo de balistes, de cuerpo
comprimido, de piel granulada, armados de un aguijn en el dorso, evolucionaban
en torno al Nautilus, agitando las cuatro hileras de punzantes y erizadas
espinas que llevan a ambos lados de la cola. Nada ms admirable que la
pigmentacin de su piel, gris por arriba y blanca por debajo, con manchas
doradas que centelleaban entre los oscuros remolinos del agua. Entre ellos, se
movan ondulantemente las rayas, como banderas al viento. Con gran alegra por
mi parte, vi entre ellas esa raya china, amarillenta por arriba y roscea por
abajo, provista de tres aguijones tras el ojo; una especie rara y de dudosa
identificacin en la poca de Lacepde, quien nicamente pudo verla en un lbum
de dibujosjapons.
Durante un par de horas, todo un ejrcito acutico dio escolta al Nautilus. En
medio de sus juegos, de sus movimientos en los que rivalizaban en belleza,
brillo y velocidad, distingu el labro verde; el salmonete barbatus, marcado con
una doble raya negra; el gobio eleotris, de cola redondeada,de color blanco
salpicado de manchas violetas en el dorso; el escombro japons, admirable
caballa de esos mares, con el cuerpo azulado y la cabeza plateada; brillantes
azurores cuyo solo nombre dispensa de toda descripcin; los esparos rayados, con
las aletas matizadas de azul y de amarillo; los esparos ornados de fajas con una
banda negra en la cola; los esparos zonforos, elegantemente encorsetados en sus
seis cinturas; los aulostomas, verdaderas bocas de flauta o becadas marinas,
algunos de los cuales alcanzaban una longitud de un metro; las salamandras del
Japn; las morenas equdneas, largas serpientes con ojos vivos y pequeos y una
amplia boca erizada de dientes...
Contemplbamos el espectculo con una admiracin infinita que expresbamos en
incontenibles interjecciones. Ned nombraba los peces, Conseil los clasificaba, y
yo me extasiaba ante la vivacidad de sus evoluciones y la belleza de sus formas.
Nunca hasta entonces me haba sido dado poder contemplarlos as, vivos y libres
en su elemento natural.
No citar todas las variedades, toda esa coleccin de los mares del Japn y de
la China, que pasaron as ante nuestros ojos deslumbrados. Ms numerosos que los
pjaros en el aire, todos esos peces pasaban ante nosotros atrados sin duda por
el brillante foco de luz elctrica.
Sbitamente, desapareci la encantadora visin al cerrarse los paneles de acero
e iluminarse el saln. Pero durante largo tiempo permanec an arrobado en esa
visin, hasta que mi mirada se fij en los instrumentos suspendidos de las
paredes. La brjula mostraba la direccin Norte-Nordeste, el manmetro indicaba
una presin de cinco atmsferas correspondiente a una profundidad de cincuenta
metros y la corredera elctrica daba una velocidad de quince millas por hora.
Yo esperaba que apareciera el capitn Nemo, pero no lo hizo. Eran las cinco en
el reloj.
Ned Land y Conseil regresaron a su camarote y yo hice lo propio. Hall servida
la comida, compuesta de una sopa de tortuga, de un mlido de carne blanca, cuyo
hgado, preparado aparte, estaba delicioso, y filetes de emperador cuyo gusto me
pareci superior al del salmn.
Pas la velada leyendo, escribiendo y pensando. Luego, ganado por el sueo, me
acost y me dorm profundamente, mientras el Nautilus se deslizaba a travs de
la rpida corriente del ro Negro.
15. Una carta de invitacin

Me despert al da siguiente, 9 de noviembre, tras un largo sueo de doce horas.


Segn su costumbre, Conseil vino a enterarse de cmo haba pasado la noche el
seor y a ofrecerme sus servicios. Haba dejado su amigo el canadiense
durmiendo como un hombre que no hubiera hecho otra cosa en la vida.
Le dej charlar a su manera, sin apenas responderle. Me tena preocupado la
ausencia del capitn Nemo durante la vspera y esperaba poder verlo nuevamente
ese da.
Me puse el traje de biso, cuya naturaleza intrigaba a Conseil. Le expliqu que
nuestras ropas estaban hechas con los filamentos brillantes y sedosos que unen a
las rocas a los pnnidos, moluscos bivalvos muy abundantes a orillas del
Mediterrneo. Antiguamente se tejan con este biso bellas telas, guantes y
medias, a la vez muy suaves y de mucho abrigo. La tripulacin del Nautilus poda
vestirse as econmicamente y sin tener que pedir nada ni a los algodoneros, ni
a las ovejas ni a los gusanos de seda.
Tras haberme lavado y vestido, me dirig al gran saln, que se hallaba vaco,
donde me consagr al estudio de los tesoros de conquiliologa contenidos en las
vitrinas, y de los herbarios que ofrecan a mi examen las ms raras plantas
marinas que, aunque disecadas, conservaban sus admirables colores. Entre tan
preciosos hidrfitos llamaron mi atencin los cladostefos verticilados, las
padinaspavonias, las caulerpas de hojas de via, los callithammion granferos,
las delicadas ceramias de color escarlata, las agreas en for- ma de abanico,
las acetabularias, semejantes a sombreritos de hongos muy deprimidos, que fueron
durante largo tiempo clasificados como zofitos, y toda una serie de fucos.
Transcurri as todo el da, sin que el capitn Nemo me honrara con su visita.
No se descubrieron los cristales de observacin, como si se quisiera evitar que
nuestros sentidos se mellaran en la costumbre de tan bello espectculo.
La direccin del Nautilus se mantuvo al Este-Nordeste; su velocidad, en doce
millas, y su profundidad, entre cincuenta y sesenta metros.
Al da siguiente, 10 de noviembre, se nos mantuvo en el mismo abandono, en la
misma soledad. No vi a nadie de la tripulacin. Ned y Conseil pasaron la mayor
parte del da conmigo, desconcertados ante la inexplicable ausencia del capitn.
Se hallara enfermo aquel hombre singular? O tal vez se propona modificar sus
proyectos respecto a nosotros?
Despus de todo, como observ Conseil, gozbamos de una entera libertad y se nos
tena abundante y delicadamente alimentados. Nuestro husped se haba atenido
hasta entonces a los trminos de lo estipulado, y no podamos quejarnos. Adems,
la singularidad de nuestro destino nos reservaba tan hermosas compensaciones que
no tenamos derecho a reprocharle nada.
Fue aquel mismo da cuando comenc a escribir el diario de estas aventuras. Esto
es lo que me ha permitido narrarlas con una escrupulosa exactitud. Como detalle
curioso, dir que escrib este diario en un papel fabricado con zostera marina.
En la madrugada del 11 de noviembre, la expansin del aire fresco por el
interior del Nautilus me revel que habamos emergido a la superficie del ocano
para renovar la provisin de oxgeno. Me dirig a la escalerilla central y sub
a la plataforma.
Eran las seis de la maana. El cielo estaba cubierto y el mar gris, pero en
calma, apenas mecido por el oleaje. Tena la esperanza de encontrarme all con
el capitn Nemo, pero vendra? Vi nicamente al timonel, encerrado en su jaula
de vidrio.
Sentado en el saliente que formaba el casco del bote, aspir con delicia las
emanaciones salinas. Poco a poco, la bruma iba disipndose bajo la accin de los
rayos solares. El astro radiante se elevaba en el horizonte. El mar se inflam
bajo su mirada como un reguero de plvora. Esparcidas por el cielo, las nubes se
colorearon de tonos vivos y Henos de matices, y numerosas lenguas de gato[L11]
anunciaron viento para todo el da.
Pero qu podra importar el viento al Nautilus, insensible a las tempestades?
Contemplaba, admirado, aquella salida del sol, tan jubilosa como vivificante,
cuando o a alguien subir hacia la plataforma.
Me dispuse a saludar al capitn Nemo, pero fue su segundo -al que ya haba visto
yo durante la primera visita del capitn- quien apareci.

Avanz sobre la plataforma, sin parecer darse cuenta de mi presencia. Con su


poderoso anteojo, el hombre escrut todos los puntos del horizonte con una
extremada atencin. Acabado su examen, se acerc a la escotilla y pronunci esta
frase cuyos trminos recuerdo con exactitud por haberla odo muchas veces en
condiciones idnticas:
Nautron respoc lorni virch
Ignoro lo que pueda significar.
Pronunciadas esas palabras, el segundo descendi a bordo. Pens que el Nautilus
iba a reanudar su navegacin submarina y descend a mi camarote.
As pasaron cinco das sin que cambiara la situacin. Cada maana suba yo a la
plataforma y oa pronunciar esa frase al mismo individuo.
El capitn Nemo segua sin aparecer.
Ya me haba hecho a la idea de no verle ms cuando, el 16 de noviembre, al
regresar a mi camarote con Ned y Conseil, hall sobre la mesa una carta. La abr
con impaciencia. Escrita con una letra clara, un poco gtica, la carta deca lo
siguiente:
Seor profesor Aronnax.
A bordo del Nautilus, a 16 de noviembre de 1867.
El capitn Nemo tiene el honor de invitar al profesor Aronnax a una partida de
caza que tendr lugar maana por la maana en sus bosques de la isla Crespo.
Espera que nada impida al seor profesor participar en la expedicin, a la que
se invita tambin a sus compaeros.
El comandante del Nautilus
Capitn NEMO.
-Una cacera! -exclam Ned.
-Y en sus bosques de la isla Crespo -aadi Conseil.
-As que va, pues, a tierra, este hombre -dijo Ned Land.
-As parece indicarlo claramente la carta -dije, releyndola.
-Pues bien, hay que aceptar la invitacin -dijo el canadiense-. Una vez en
tierra firme, veremos qu podemos hacer. Por otra parte, no nos vendr mal comer
un poco de carne fresca.
Sin pararme a pensar en la contradiccin existente entre el horror manifiesto
del capitn Nemo por los continentes y las islas, y su invitacin a una cacera
en un bosque, dije a mis compaeros:
-Veamos ante todo dnde est y cmo es esa isla Crespo.
Consult el planisferio y a los 320 40' de latitud Norte y 1670 50'de longitud
Oeste hall un islote que fue descubierto en 1801 por el capitn Crespo y al que
los antiguos mapas espaoles denominaban como Roca de la Plata. Nos hallbamos,
pues, a unas mil ochocientas millas de nuestro punto de partida. La direccin
del Nautilus, ligeramente modificada, le llevaba hacia el Sudeste.
Mostr a mis compaeros aquella pequea roca perdida en medio del Pacfico
septentrional.
-Si el capitn Nemo va de vez en cuando a tierra -les dije-, escoge para ello
islas absolutamente desiertas.
Ned Land movi la cabeza por toda respuesta, antes de salir con Conseil.
Aquella noche, tras dar cuenta de la cena, que me fue servida por el steward
mudo e impasible, me dorm no sin alguna preocupacin.
Al despertarme al da siguiente, 17 de noviembre, sent que el Nautilus se
hallaba absolutamente inmvil. Me vest rpidamente y fui al gran saln. All
estaba el capitn Nemo, esperndome. Se levant, me salud y me pregunt si
estaba dispuesto a acompaarle.

Como no hizo la menor alusin a su ausencia durante aquellos ocho das, yo me


abstuve de todo comentario al respecto, limitndome a decirle simplemente que
tanto yo como mis compaeros estbamos dispuestos a seguirle.
-Tan slo -aad- deseara hacerle una pregunta.
-Pregunte, seor Aronnax, que si puedo darle respuesta lo har con mucho gusto.
-Pues bien, capitn, cmo es posible que usted, que ha roto toda relacin con
la tierra, posea bosques en la isla Crespo?
-Seor profesor, los bosques de mis posesiones no piden al sol ni su luz ni su
calor. Ni leones, ni tigres, ni panteras, ni ningn cuadrpedo los frecuentan.
Slo yo los conozco y slo para m crece su vegetacin. No son bosques
terrestres, son bosques submarinos.
-Bosques submarinos?
-S, seor profesor.
-Y es a ellos a los que me invita a seguirle?
-Precisamente.
-A pie?
-En efecto.
-Para cazar?
-Para cazar.
-Escopeta en mano?
-Escopeta en mano.
No pude entonces dejar de mirar al comandante del Nautilus de un modo poco
halageo para su persona.
Decididamente -pens-, est mal de la cabeza. Ha debido sufrir durante estos
ocho das un acceso que an le dura. Qu lstima! Preferira habrmelas con un
extravagante que con un loco.
Deban leerse claramente en mi rostro tales pensamientos, pero el capitn Nemo
se limit a invitarme a seguirle, lo que hice como un hombre resignado a todo.
Llegamos al comedor, donde hallamos servido ya el desayuno.
-Seor Aronnax -me dijo el capitn-, le ruego que comparta conmigo sin ceremonia
este almuerzo. Hablaremos mientras comemos. Le he prometido un paseo por el
bosque, pero no puedo comprometerme a encontrar un restaurante por el camino.
As que coma usted, teniendo en cuenta que la prxima colacin vendr con algn
retraso.
Hice honor a la comida que tena ante m, compuesta de diversos pescados y de
rodajas de holoturias, excelentes zofitos, con una guarnicin de algas muy
aperitivas, tales como la Porphyria laciniata y la Laurentia primafetida.
Tenamos por bebida un agua muy lmpida a la que, tomando ejemplo del capitn,
aad algunas gotas de un licor fermentado, extrado, a usanza kamchatkiana, del
alga conocida con el nombre de Rodimenia palmeada.
El capitn Nemo comi durante algn tiempo en silencio. Luego, dijo:
-Seor profesor, al proponerle ir de caza a mis bosques de Crespo, ha pensado
usted hallarme en contradiccin conmigo mismo. Al informarle de que se trata de
bosques submarinos, me ha credo usted loco. Seor profesor, nunca hay quejuzgar
a los hombres a la ligera.
-Pero, capitn, le ruego...
-Esccheme, y ver entonces si puede acusarme de locura o de contradiccin.
-Le escucho.
-Seor profesor, sabe usted tan bien como yo que el hombre puede vivir bajo el
agua a condicin de llevar consigo su provisin de aire respirable. En los
trabajos submarinos, el obrero, revestido de un traje impermeable y con la
cabeza encerrada en una cpsula de metal, recibe el aire del exterior por medio
de bombas impelentes y de reguladores de salida.
-Es el sistema de las escafandras -le dije.
-En efecto, pero en esas condiciones el hombre no es libre: est unido a la
bomba que le enva el aire por un tubo de goma, verdadera cadena que le amarra a
tierra. Si nosotros debiramos estar as ligados al Nautilus, no podramos ir
muy lejos.
-Y cul es el medio de estar libre?
-El que nos ofrece el aparato Rouquayrol-Denayrouze, inventado por dos
compatriotas suyos, y que yo he perfeccionado para mi uso particular. Este

sistema le permitir arriesgarse en estas nuevas condiciones fisiolgicas sin


que sus rganos sufran. Se compone de un depsito de chapa gruesa, en el que
almaceno el aire bajo una presin de cincuenta atmsferas. Ese depsito se fija
a la espalda por medio de unos tirantes, igual que un macuto de soldado. Su
parte superior forma una caja de la que el aire, mantenido por un mecanismo de
fuelle, no puede escaparse ms que a su tensin normal. En el aparato
Rouquayrol, tal como es empleado, dos tubos de caucho salen de la caja para
acabar en una especie de pabelln que aprisiona la nariz y la boca del operador;
uno sirve para la introduccin del aire inspirado y el otro para la salida del
aire expirado; es la lengua la que cierra uno u otro segn las necesidades de la
respiracin. Pero yo, que tengo que afrontar presiones considerables en el fondo
de los mares, he tenido que modificar ese sistema, con la utilizacin de una
esfera de cobre como escafandra. Es en esta esfera en la que desembocan los
tubos de inspiracin y expiracin.
-Muy bien, capitn Nemo, pero el aire que usted lleva debe usarse muy
rpidamente y cuando ste no contiene ms de un quince por ciento de oxgeno se
hace irrespirable.
-As es, pero ya le he dicho que las bombas del Nautilus me permiten almacenarlo
bajo una presin considerable, y en esas condiciones el depsito del aparato
puede proveer aire respirable durante nueve o diez horas.
-Ninguna objecin ya por mi parte -respond-. nicamente, quisiera saber,
capitn, cmo puede usted iluminar su camino por el fondo del ocano.
-Con el aparato Ruhmkorff, seor Aronnax. Si el otro se lleva a la espalda,
ste se fija a la cintura. Se compone de una pila Bunsen que yo pongo en
actividad no con bicromato de potasa, sino con sodio. Una bobina de induccin
recoge la electricidad producida y la dirige hacia una linterna de una
disposicin particular. En esta linterna hay una serpentina de vidrio que
contiene solamente un residuo de gas carbnico. Cuando el aparato funciona, el
gas se hace luminoso, dando una luz blanquecina y continua. As equipado,
respiro y veo.
-Capitn Nemo, da usted tan abrumadoras respuestas a todas mis objeciones que no
me atrevo ya a dudar. Sin embargo, aunque obligado a admitir los aparatos
Rouquayrol y Ruhmkorff, me quedan algunas reservas acerca del fusil con el que
va a armarme.
-Por supuesto, no se trata de un fusil de plvora -respondi el capitn.
-De aire?
' -Claro es. Cmo quiere que fabrique plvora a bordo, sin tener aqu ni
salitre, ni azufre ni carbn?
-Por otra parte -dije-, para tirar bajo el agua, en un medio que es ochocientas
cincuenta y cinco veces ms denso que el aire, habra que vencer una resistencia
considerable.
-Eso no sera un obstculo mayor. Hay ciertos caones, perfeccionados despus de
Fulton por los ingleses Philippe Coles y Burley, por el francs Furcy y por el
italiano Landi, que estn provistos de un sistema particular de cierre y que
pueden tirar en esas condiciones. Pero, se lo repito, como carezco de plvora,
la he reemplazado por aire comprimido que me procuran en abundancia las bombas
del Nautilus.
-Pero ese aire debe gastarse rpidamente.
-Mi depsito Rouquayrol puede proveerme de aire si es necesario. Basta para ello
un grifo ad hoc. Adems, seor Aronnax, podr usted comprobar por s mismo que
en estas caceras submarinas no se hace un consumo excesivo de aire ni de balas.
-Pese a todo, me parece que en esa semioscuridad, y en medio de un lquido muy
denso en relacin con la atmsfera, los tiros no pueden ir muy lejos y deben ser
difcilmente mortales.
-Al contrario, con este tipo de fusil todos los tiros son mortales, y todo
animal tocado, por ligeramente que sea, cae fulminado.
-Por qu?
-Porque no son balas ordinarias las que tira el fusil sino pequeas cpsulas de
vidrio (inventadas por el qumico austraco Leniebrock) de las que tengo un
considerable aprovisionamiento. Estas cpsulas de vidrio, recubiertas por una
armadura de acero, y hechas ms pesadas por un casquillo de plomo, son

verdaderas botellitas de Leyde, en las que la electricidad est forzada a muy


alta tensin. Se descargan al ms ligero choque, y por poderoso que sea el
animal que las reciba, cae fulminado. Aadir que estas cpsulas tienen un
grosor del cuatro y que la carga de un fusil ordinario podra contener una
decena.
-No discuto ms -respond, levantndome- y estoy dispuesto a tomar mi fusil.
Adems, a donde vaya usted, ir yo.
El capitn Nemo me condujo hacia la parte posterior del Nautilus y, al pasar
ante el camarote de Ned y Conseil, les llam para que nos siguieran.
Llegamos a una cabina, situada cerca de la sala de mquinas, en la que debarnos
ponernos nuestros trajes de paseo.
16. Andando por la llanura
Aquella cabina era, para hablar con propiedad, el arsenal y el vestuario del
Nautilus. Colgadas de las paredes, una docena de escafandras esperaban a los
expedicionarios.
Al verlas, Ned Land manifest una gran repugnancia a la idea de introducirse en
una de ellas.
-Pero, Ned -le dije-, los bosques de la isla Crespo son submarinos.
-Vaya! -dijo el arponero, desilusionado al ver desvanecerse sus sueos de carne
fresca-, y usted, seor Aronnax, va a meterse en un ropaje as?
-Es necesario, Ned.
-Es usted muy libre de hacerlo -respondi el arponero, alzndose de hombros-,
pero lo que es yo, a menos que se me obligue, nunca me meter en una de estas
vestimentas.
-Nadie va a obligarle, seor Ned -dijo el capitn Nemo.
-Y Conseil, va a arriesgarse? -pregunt Ned.
-Yo seguir al seor a donde vaya -respondi Conseil.
A una llamada del capitn, acudieron dos hombres de la tripulacin para
ayudarnos a ponernos aquellos trajes impermeables, hechos de caucho y sin
costuras y realizados de modo que sus usuarios pudieran soportar presiones
considerables. Se hubiera dicho una armadura elstica a la vez que resistente.
Formados aquellos extraos trajes por chaqueta y pantaln, ste se empalmaba con
unas gruesas botas guarnecidas con unas pesadas suelas de plomo. El tejido de la
chaqueta estaba reforzado por fmas lminas de cobre, que acorazaban el pecho
protegindole de la presin de las aguas y que permitan el libre funcionamiento
de los pulmones; sus mangas terminaban en unos fmos guantes que dejaban a las
manos gran libertad de movimientos.
Como se ve, tales escafandras perfeccionadas distaban mucho de recubrimientos
tan informes como las corazas de corcho, los cofres, y los trajes marinos
inventados o preconizados en el siglo XVIII.
El capitn Nemo, uno de sus compaeros -una especie de Hrcules, que deba tener
una fuerza prodigiosa-, Conseil y yo nos hallamos pronto revestidos de aquellos
trajes, a falta tan slo ya de alojar nuestras cabezas en sus esferas metlicas.
Pero antes de proceder a esta operacin, ped permiso al capitn para examinar
los fusiles que nos estaban destinados.
Uno de los hombres del Nautilus me present un fusil muy sencillo cuya culata,
hecha de acero y hueca en su interior, era de gran dimensin. La culata serva
de depsito al aire comprimido al que una vlvula, accionada por un gatillo,
dejaba escapar por el can de metal. Una caja de proyectiles, alojada en la
culata, contena una veintena de balas elctricas que por medio de un resorte se
colocaban automticamente en el can del fusil. Efectuado un disparo, el
proyectil siguiente quedaba listo para partir.
-Capitn Nemo -le dije-, es un arma perfecta y de fcil manejo. Estoy deseando
probarla. Pero cmo vamos a llegar al fondo del mar?
-En este momento, seor profesor, el Nautilus est posado a diez metros de
profundidad. Vamos a partir.
-Pero cmo saldremos?
-Va usted a verlo.

El capitn Nemo introdujo su cabeza en la esfera metlica, y Conseil y yo


hicimos lo propio, no sin antes haber odo al canadiense desearnos irnicamente
una buena caza. Nuestros trajes terminaban en un collar de cobre agujereado al
que se ajustaba el casco de metal. Tres aberturas protegidas por gruesos
cristales permitan ver en todas las direcciones sin ms que ladear la cabeza en
el interior de la esfera. Una vez que sta se hall ajustada, los aparatos
Rouquayrol, colocados a la espalda, comenzaron a fimcionar. Pude comprobar que
se respiraba perfectamente.
Con la lmpara Ruhmkorff suspendida de mi cinturn y con el fusil en la mano, me
hall listo para partir. Pero aprisionado en un traje tan pesado y clavado al
suelo por mis suelas de plomo me result imposible dar un paso.
El caso estaba previsto, pues sent que me empujaban hacia una pequea cabina
contigua al vestuario. Igualmente impelidos, mis compaeros me siguieron. Pude
or como se cerraba tras nosotros una puerta provista de obturadores, y
sbitamente nos hallamos envueltos en una profunda oscuridad.
Tras unos minutos de espera, o un vivo silbido, al tiempo que sent que el fro
ganaba mi cuerpo desde los pies al pecho. Evidentemente, desde el interior del
barco y mediante una vlvula se haba dado entrada en l al agua exterior que
nos invada y que pronto llen la cmara en que nos hallbamos. Una segunda
puerta practicada en el flanco del Nautilus se abri entonces dando paso a una
difusa claridad. Un instante despus, nuestros pies hollaban el fondo del mar.
Cmo poder transcribir ahora las impresiones indelebles que dej en m este
paseo bajo las aguas? Las palabras son impotentes para expresar tales
maravillas. Cuando el mismo pincel es incapaz de reflejar los efectos
particulares del elemento lquido, cmo podra reproducirlos la pluma?
El capitn Nemo iba delante y su compaero cerraba la marcha a algunos pasos de
nosotros. Conseil y yo nos mantenamos uno cerca del otro, pese a que no fuera
posible cambiar una sola palabra a travs de nuestros caparazones metlicos. Yo
no senta ya la pesadez de mi revestimiento, ni la de las botas, ni la de mi
depsito de aire, ni la de la esfera en cuyo interior mi cabeza se bamboleaba
como una almendra en su cascarn. Al sumergirse en el agua, todos estos objetos
perdan una parte de su peso igual a la del lquido desplazado, y yo aprovechaba
con placer esta ley fsica descubierta por Arqumedes. Haba dejado de ser una
masa inerte y tena una libertad de movimientos relativamente amplia.
Me asombr la potencia de la luz que, a treinta pies bajo la superficie del
ocano, llegaba al fondo. Los rayos solares atravesaban fcihnente aquella masa
acuosa disipando su coloracin. Poda distinguir con nitidez los objetos a una
distancia de cien metros. Ms all, los fondos se deshacan en finas
degradaciones del azul hasta borrarse en la oscuridad. Verdaderamente, el agua
que me rodeaba era casi como el aire, ms densa que la atmsfera terrestre, pero
casi tan difana. Por encima de m, distingua la tranquila superficie del mar.
Caminbamos sobre una arena fina lisa, no arrugada como la de las playas que
conservan la huella de la resaca. Aquella alfombra deslumbrante, como un
verdadero reflector, reflejaba los rayos del sol con una sorprendente
intensidad, produciendo una inmensa reverberacin que penetraba en todas las
molculas lquidas. Se me creer si afirmo que a esa profundidad de treinta
pies vea yo como si estuviera en la superficie? Durante un cuarto de hora
anduvimos por ese fondo de arena sembrado de una impalpable capa de polvo de
conchas. El casco del Nautilus, perceptible como un largo escollo, desapareca
poco a poco, pero su fanal, cuando se hiciera la noche en medio de las aguas,
facilitara nuestro retorno a bordo, con la proyeccin de sus rayos ntidamente
visibles. Efecto difcil de comprender para quien no ha visto ms que en tierra
esas luces blancas tan vivamente acusadas. All, el polvo que satura el aire les
da la apariencia de una niebla luminosa; pero en el mar, como bajo el mar, esa
luz se transmite con una incomparable pureza.
Seguamos caminando por aquella vasta llanura que pareca no tener lmites. Al
cortar con la mano la masa lquida que se cerraba tras de m, comprob que la
huella de mis pasos se borraba inmediatamente bajo la presin del agua.
De repente, se dibujaron ante nuestros ojos algunas formas casi diluidas en la
lejana. Eran unas magnficas rocas tapizadas de las ms bellas muestras de

zofitos. Pero lo que ms llam mi atencin fue un efecto especial al medio en


que me hallaba.
Eran en ese momento las diez de la maana. Los rayos del sol tocaban la
superficie de las aguas en un ngulo bastante oblicuo, y al contacto de su luz
descompuesta por la refraccin, como a travs de un prisma, flores, rocas,
plantas, conchas y plipos se tean en sus bordes de los siete colores del
espectro. El entrelazamiento de colores era una maravilla, una fiesta para los
ojos, un verdadero calidoscopio de verde, de amarillo, de naranja, de violeta,
de ail, azul .... en fin, toda la paleta de un furioso colorista. Cunto
senta no poder comunicar a Conseil las vivas sensacio s que me emabargaban y
rivalizar con l en exclamaciones deliracin! No saba, como el capitn Nemo y
su compaero, cambiar mis pensamientos por signos convenidos. Por ello, me
hablaba a m mismo y gritaba en la esfera de cobre que rodeaba mi cabeza,
gastando as en vanas palabras ms aire de lo conveniente.
Ante tan esplndido espectculo, Conseil se haba detenido como yo.
Evidentemente, en presencia de esas muestras de zofitos y moluscos, el buen
muchacho se dedicaba, como de costumbre, al placer de la clasificacin. Plipos
y equinodermos abundaban en el suelo. Los isinos variados; las cornularias que
viven en el aislamiento; racimos de oculinas vrgenes, en otro tiempo designadas
con el nombre de coral blanco; las fungias erizadas en forma de hongos; las
anmonas, adheridas por su disco muscular, semejaban un tapiz de flores
esmaltado de porpites adornadas con su gorguera de tentculos azulados; de
estrellas de mar que constelaban la arena y de asterofitos verrugosos, finos
encajes que se dira bordados por la mano de las nyades y cuyos festones se
movan ante las ondulaciones provocadas por nuestra marcha. Senta un verdadero
pesar al tener que aplastar bajo mis pies los brillantes especmenes de moluscos
que por millares sembraban el suelo: los peines concntricos; los martillos; las
donceas, verdaderas conchas saltarinas; los trocos; los cascos rojos; los
estrombos ala-de-ngel; las afisias y tantos otros productos de este inagotable
ocano. Pero haba que seguir andando y continuamos hacia adelante, mientras por
encima de nuestras cabezas bogaban tropeles de fisalias con sus tentculos
azules flotando detrs como una estela, y medusas, cuyas ombrelas opalinas o
rosceas festoneadas por una raya azul nos abrigaban de los rayos solares, y
pelagias noctilucas que, en la oscuridad, habran sembrado nuestro camino de
resplandores fosforescentes.
Entrev todas esas maravillas en el espacio de un cuarto de milla, detenindome
apenas y siguiendo al capitn Nemo que, de vez en cuando, me haca alguna que
otra seal. La naturaleza del suelo empez a modificarse. A la llanura de arena
sucedi una capa de barro viscoso que los americanos llaman oaze, compuesta
nicamente de conchas silceas o calcreas. Luego recorrimos una pradera de
algas, plantas pelgicas muy frondosas que las aguas no haban arrancado
todava. Aquel csped apretado y mullido habra podido rivalizar con las ms
blandas alfombras tejidas por la mano del hombre. Pero a la vez que bajo
nuestros pies, la vegetacin se extenda tambin sobre nuestras cabezas. Una
ligera bveda de plantas marinas, pertenecientes a la exuberante familia de las
algas, de las que se conocen ms de dos mil especies, se cruzaba en la
superficie de las aguas. Vea flotar largas cintas de fucos, globulosos unos,
tubulados otros, laurencias, cladstefos de hojas finsimas, rodimenas palmeadas
semejantes a abanicos de cactus. Observ que las plantas verdes se mantenan
cerca de la superficie del mar, mientras que las rojas ocupaban una profundidad
media, dejando el fondo a los hidrfilos negros u oscuros.
Estas algas son verdaderamente un prodigio de la creacin, una de las maravillas
de la flora universal. Esta familia forma a la vez los vegetales ms pequeos y
ms grandes de la naturaleza. As, si se han podido contar en un espacio de
cinco milmetros cuadrados cuarenta mil de estas plantas, se han recogido
tambin fucos de una longitud superior a quinientos metros.
Haca ya aproximadamente hora y media que habamos salido del Nautilus. Era ya
casi medioda, a juzgar por la perpendicularidad de los rayos solares, que ya no
se refractaban. La magia de los colores fue desapareciendo poco a poco, y los
matices de la esmeralda y del zafiro se borraron de nuestro firmamento.
Caminbamos a un paso regular que resonaba sobre el suelo con una gran

intensidad. Los menores ruidos se transmitan con una rapidez a la que no est
acostumbrado el odo en tierra. En efecto, el agua es para el sonido mejor
vehculo que el aire y se propaga en ella con una rapidez cuatro veces mayor.
En aquel momento, el suelo adquiri un declive muy pronunciado. La luz cobr una
tonalidad uniforme. Alcanzamos una profundidad de cien metros que nos someti a
una presin de diez atmsferas. Pero nuestros trajes estaban tan bien concebidos
para ello que esa presin no me caus ningn sufrimiento. nicamente sent una
cierta molestia en las articulaciones de los dedos, pero fue pasajera. En cuanto
al cansancio que deba producir un paseo de dos horas, embutido en una
escafandra a la que no estaba acostumbrado, era prcticamente nulo, pues mis
movimientos, ayudados por el agua, se producan con una sorprendente facilidad.
Llegados a una profundidad de trescientos pies, veamos an, pero dbilmente,
los rayos del sol. A su intensa luz haba sucedido un crepsculo rojizo, a medio
trmino entre el da y la noche. Sin embargo, veamos an lo suficiente como
para no necesitar del concurso de los aparatos Ruhmkorff.
El capitn Nemo se detuvo, esper a que me uniera a l y entonces me mostr con
el dedo unas masas negras que se destacaban en la oscuridad a corta distancia.
Es el bosque de la isla de Crespo, pens. Y no me equivocaba.
17. Un bosque submarino
Habamos llegado por fin al linde de ese bosque, uno de los ms bellos de los
inmensos dominios del capitn Nemo. l lo consideraba como suyo y se atribua
sobre l los mismos derechos que tenan los primeros hombres en los primeros
das del mundo. Y quin hubiera podido disputarle la posesin de esa parcela
submarina? Haba acaso un pionero ms audaz que pudiera ir all, hacha en mano,
a desmontar aquellas umbrosas espesuras?
Grandes plantas arborescentes formaban el bosque, y tan pronto como penetramos
en l me sorprendi la singular disposicin de sus ramajes que nunca haba
podido yo observar en lugar alguno.
Ninguna de las hierbas que tapizaban el suelo, ninguna de las ramas que erizaban
los arbustos se curvaba ni se extenda en un plano horizontal. Todas suban
hacia la superficie del ocano. No haba ni un filamento, ni una planta, por
delgados que fuesen, que no se mantuvieran rectos, como varillas de hierro. Los
fucos y las lianas se desarrollaban siguiendo una lnea rgida y perpendicular,
mantenida por la densidad del elemento que las haba producido. Inmviles,
cuando yo las apartaba con la mano las plantas recuperaban inmediatamente su
posicin primera. Era aquel el reino de la verticalidad.
No tard en acostumbrarme a esa extraa disposicin, as como a la relativa
oscuridad que nos envolva. El suelo del bosque estaba sembrado de agudas
piedras difciles de evitar. La flora submarina me pareci ser muy completa, ms
rica que la de las zonas rticas o tropicales. Pero durante algunos minutos
confund involuntariamente los reinos entre s, tomando los zofitos por
hidrfitos, los animales por plantas. Quin no los hubiera confundido? La fauna
y la flora se tocan muy de cerca en el mundo submarino.
Observ que todas esas plantas se fijaban al suelo muy superficialmente.
Desprovistas de races, indiferentes al cuerpo slido -arena, conchas,
caparazones de moluscos o piedras- que las soporta, estas plantas no le piden
ms que un punto de apoyo, no la vitalidad. Estas plantas no proceden ms que de
s mistnas, y el principio de su existencia est en ,el agua que las sostiene y
las alimenta. En lugar de hojas, la mayora de ellas formaban unas tiras de
aspectos caprichosos, circunscritas a una restringida gama de colores: rosa,
carmn, verdes claro y oliva, rojo oscuro y marrn. All vi, pero no disecadas
como en las vitrinas del Nautilus, las padinas o pavonias, desplegadas en
abanicos que parecan solicitar la brisa; ceramias escarlatas; laminarias que
alargaban sus retoos comestibles; nereocsteas filiformes y onduladas que se
expandan a una altura de unos quince metros; ramos de acetabularias cuyos
tallos crecen por el vrtice, y otras muchas plantas pelgicas, todas
desprovistas de flores. Curiosa anomala, extrao elemento -ha dicho un
ingenioso naturalista- en el que florece el reino animal y no el vegetal.

Entre esos arbustos, tan grandes como los rboles de las zonas templadas, y bajo
su hmeda sombra se amasaban verdaderos matorrales con flores vivas, setos de
zofitos sobre los que se abran las meandrinas, rayadas como cebras por surcos
tortuosos; amarillentas cariofleas de tentculos difanos; haces de zoantarios
en forma de csped... Y, para completar la ilusin, los peces-mosca volaban de
rama en rama como un enjambre de colibres, mientras que dactilperos,
monocentros y amarillos lepisacantos, de erizadas mandbulas y escamas agudas,
se levantaban a nuestro paso como una bandada de chochas.
Hacia la una, con gran satisfaccin por mi parte, el capitn Nemo dio la seal
de alto, y nos tendimos bajo un haz de alarias cuyos largos y delgados filoides
se erguan como flechas.
Delicioso fue para m ese instante de reposo. No nos faltaba ms que el placer
de la conversacin, en la imposibilidad de hablar o de responder. Acerqu mi
gruesa cabeza de cobre a la de Conseil y vi cmo sus ojos brillaban de contento
y cmo, en seal de satisfaccin, se agitaba en su escafandra del modo ms
cmico del mundo.
Me sorprendi no tener hambre tras cuatro horas de marcha, sin que pudiera
explicarme la razn de ello. Pero, en cambio, senta unos invencibles deseos de
dormir, como ocurre a todos los buzos. Mis ojos se cerraron tras los espesos
cristales y pronto me sum en una profunda somnolencia que slo el movimiento de
la marcha haba podido contener hasta entonces. El capitn Nemo y su robusto
compaero, tendidos en aquel lecho cristalino, dorman ya.
No puedo decir cunto tiempo permanec as sumido en el sueo, pero me pareci
observar al despertarme que el sol declinaba ya en el horizonte. El capitn Nemo
se haba levantado ya y estaba yo desperezando mis miembros cuando una
inesperada aparicion me puso bruscamente en pie. A unos pasos, una monstruosa
araa de mar, de un metro de altura, me miraba con sus extraos ojos, dispuesta
a lanzarse sobre m. Aunque mi traje de inmersin fuese suficientemente grueso
para protegerme del ataque de ese animal no pude contener un gesto de horror.
Conseil y el marinero del Nautilus se despertaron en ese momento. El capitn
Nemo mostr el horrible crustceo a su compaero, quien le asest al instante un
fuerte culatazo. Vi como las horribles patas del monstruo se retorcan en
terribles convulsiones.
Ese encuentro me hizo pensar que aquellos fondos oscuros deban estar habitados
por otros animales ms temibles, de cuyos ataques no podra protegerme la
escafandra. No haba pensado en ello hasta entonces y decid mantenerme alerta.
Supona yo que ese alto marcaba el trmino de nuestra expedicin, pero me
equivocaba, y, en vez de retornar al Nautilus, el capitn Nemo continu la audaz
excursin.
El suelo continuaba deprimindose, y su pendiente, cada vez ms acusada, nos
condujo a mayores profundidades. Seran aproximadamente las tres cuando llegamos
a un estrecho valle encajado entre altas paredes cortadas a pico y situado a
unos ciento cincuenta metros de profundidad.
Gracias a la perfeccin de nuestros aparatos, habamos sobrepasado as en
noventa metros el lmite que la naturaleza pareca haber impuesto hasta entonces
a las incursiones submarinas del hombre.
He dicho ciento cincuenta metros, aunque carecisemos de todo instrumento para
evaluar la profundidad, por saber que, incluso en los mares ms lmpidos, los
rayos solares no podan penetrar ms all[L12]. Y, precisamente, la oscuridad se
haba hecho muy densa. Nada era ya visible a diez pasos de distancia. Andaba,
pues, a tientas, cuando sbitamente vi brillar una luz muy viva. El capitn Nemo
acababa de poner en accin su aparato elctrico. Su compaero le imit y Conseil
y yo seguimos su ejemplo. Girando un tornillo, establec la comunicacin entre
la bobina y el serpentn de cristal, y el mar, iluminado por nuestras cuatro
linternas, se hizo visible en un radio de unos veinticinco metros.
El capitn Nemo continu adentrndose en la oscura profundidad del bosque cuyos
arbustos iban rarificndose. Observ que la vida vegetal desapareca con ms
rapidez que la animal. Las plantas pelgicas abandonaban ya un suelo que iba
tornndose rido, pero en el que pululaban en cantidades prodigiosas zofitos,
articulados, moluscos y peces.

Pensaba yo, mientras proseguamos la marcha, que la luz de nuestros aparatos


Ruhmkorff deba necesariamente atraer a algunos de los habitantes de esos
oscuros fondos. Pero aunque muchos se acercaron lo hicieron a una distancia
lamentable para un cazador. Varias veces vi al capitn Nemo detenerse y apuntar
con su fusil para, tras algunos instantes de observacin, desistir de tirar y
reanudar la marcha.
La maravillosa excursin concluy hacia las cuatro, al toparnos con un muro de
soberbios peascos aglomerados en bloques gigantescos, de una masa imponente,
que se irgui ante nosotros. Era un enorme acantilado de granito excavado de
grutas oscuras, pero que no ofreca ninguna rampa practicable. Eran los cantiles
de la isla Crespo. Era la tierra.
El capitn Nemo se detuvo y nos hizo un gesto de alto. Por muchos deseos que
hubiera tenido de franquear aquella muralla hube de pararme. Ah terminaban los
dominios del capitn Nemo, que l no quera sobrepasar. Ms all comenzaba la
porcin del Globo que se haba jurado no volver a pisar.
Al frente de su pequea tropa, el capitn Nemo comenz el retorno, marchando sin
vacilacin. Me pareci que no tombamos el mismo camino para regresar al
Nautilus. El que bamos siguiendo, muy escarpado, y por consiguiente, muy
penoso, nos acerc rpidamente a la superficie del mar. Pero ese retorno a las
capas superiores no fue tan rpido, sin embargo, como para provocar una
descompresin que hubiera producido graves desrdenes en nuestros organismos y
determinar en ellos esas lesiones internas tan fatales a los buzos. Pronto
reapareci y aument la luz, y, con el sol ya muy bajo en el horizonte, la
refraccin festone nuevamente los objetos de un anillo espectral.
Marchbamos a diez metros de profundidad, en medio de un enjambre de pececillos
de todas las especies, ms numerosos que los pjaros en el aire, ms giles
tambin, pero an no se haba ofrecido a nuestros ojos una presa acutica digna
de un tiro de fusil.
En aquel momento, vi al capitn apuntar su arma hacia algo que se mova entre la
vegetacin. Sali el tiro, que produjo un dbil silbido, y un animal cay
fulminado a algunos pasos. Era una magnfica nutria de mar, el nico cuadrpedo
exclusivamente marino. La pieza, de un metro y medio de longitud, deba tener un
precio muy alto. Su piel, de color pardo oscuro por el lomo y plateado por
debajo, era de esas que tanto se cotizan en los mercados rusos y chinos. La
finura y el lustre de su pelaje le aseguraban un valor mnimo de dos mil
francos. Contempl con admiracin al curioso mamfero de cabeza redondeada con
pequeas orejas, sus ojos redondos, sus bigotes blancos, semejantes a los del
gato, sus pies palmeados con uas y su cola peluda. Este precioso carnicero,
sometido a la intensa persecucin y caza de los pescadores, va hacindose
extremadamente raro. Se ha refugiado principalmente en las zonas boreales del
Pacfico, en las que muy probablemente no tardar en extinguirse la especie.
El compaero del capitn Nemo se ech la pieza al hombro, y proseguimos la
marcha.
Durante una hora, se desarroll ante nosotros una llanura de arena que a menudo
ascenda a menos de dos metros de la superficie. Entonces vea nuestra imagen,
ntidamente reflejada, dibujarse en sentido invertido y, por encima de nosotros,
apareca una comitiva idntica que reproduca nuestros movimientos y nuestros
gestos con toda fidelidad, con la diferencia de que marchaba cabeza abajo y los
pies arriba.
Otro efecto notable era el causado por el paso de espesas nubes que se formaban
y se desvanecan rpidamente. Pero al reflexionar en ello, comprend que las
supuestas nubes no eran debidas sino al espesor variable de las olas de fondo,
cuyas crestas se deshacan en espuma agitando las aguas. No escapaba tan
siquiera a mi percepcin el rpido paso por la superficie del mar de la sombra
de las aves en vuelo sobre nuestras cabezas. Una de ellas me dio ocasin de ser
testigo de uno de los ms esplndidos tiros que haya conmovido nunca la fibras
de un cazador. Un pajaro enorme, perfectamente visible, se acercaba planeando.
El compaero del capitn Nemo le apunt cuidadosamente y dispar cuando se
hallaba a unos metros tan slo por encima de las aguas. El pjaro cay
fulminado, y su cada le llev al alcance del diestro cazador, que se apoder de
l. Era un esplndido albatros, un especimen admirable de las aves pelgicas.

El lance no haba interrumpido nuestra marcha. Durante unas dos horas,


continuamos caminando tanto por llanuras arenosas como por praderas de sargazos
que atravesbamos penosamente. No poda ya ms de cansancio, cuando distingu
una vaga luz que a una media milla rompa la oscuridad de las aguas. Era el
fanal del Nautilus. Antes de veinte minutos debamos hallarnos a bordo y all
podra respirar a gusto, pues tena ya la impresin de que mi depsito empezaba
a suministrarme un aire muy pobre en oxgeno. Pero no contaba yo al pensar as
que nuestra llegada al Nautilus iba a verse ligeramente retrasada por un
encuentro inesperado.
Me hallaba a una veintena de pasos detrs del capitn Nemo cuando le vi volverse
bruscamente hacia m. Con su brazo vigoroso me ech al suelo al tiempo que su
compaero haca lo mismo con Conseil. No supe qu pensar, de pronto, ante este
brusco ataque, pero me tranquilic inmediatamente al ver que el capitn se
echaba a mi lado y permaneca inmvil.
Me hallaba, pues, tendido sobre el suelo y precisamente al abrigo de una masa de
sargazos, cuando al levantar la cabeza vi pasar unas masas enormes que despedan
resplandores fosforescentes. Se me hel la sangre en las venas al reconocer en
aquellas masas la amenaza de unos formidables escualos. Era una pareja de
tintoreras, terribles tiburones de cola enorme, de ojos fros y vidriosos, que
destilan una materia fosforescente por agujeros abiertos cerca de la boca.
Monstruosos animales que trituran a un hombre entero entre sus mandbulas de
hierro! No s si Conseil se ocupaba en clasificarlos, pero, por mi parte, yo
observaba su vientre plateado y su boca formidable erizada de dientes desde un
punto de vista poco cientfico, y, en todo caso, ms como vctima que como
naturalista.
Afortunadamente, estos voraces animales ven mal. Pasaron sin vernos, rozndonos
casi con sus aletas parduscas. Gracias a eso escapamos de milagro a un peligro
ms grande, sin duda, que el del encuentro con un tigre en plena selva.
Media hora despus, guiados por el resplandor elctrico, llegamos al Nautilus.
La puerta exterior haba permanecido abierta, y el capitn Nemo la cerr, una
vez que hubimos entrado en la primera cabina. Luego oprimi un botn. O cmo
maniobraban las bombas en el interior del navo y, en unos instantes, la cabina
qued vaciada. Se abri entonces la puerta interior y pasamos al vestuario.
No sin trabajo, nos desembarazamos de nuestros pesados ropajes. Extenuado,
cayndome de sueo e inanicin, regres a mi camarote, maravillado todava de la
sorprendente excursin por el fondo del mar.
18. Cuatro mil leguas bajo el Pacifico
Al amanecer del da siguiente, 18 de noviembre, perfectamente repuesto ya de mi
fatiga de la vspera, sub a la plataforma en el momento en que el segundo del
Nautilus pronunciaba su enigmtica frase cotidiana. Se me ocurri entonces que
esa frase deba referirse al estado del mar o que su significado poda ser el de
Nada a la vista.
Y en efecto, el ocano estaba desierto. Ni una sola vela en el horizonte. Las
alturas de la isla Crespo haban desaparecido durante la noche.
El mar absorba los colores del prisma, con excepcin del azul, y los reflejaba
en todas direcciones cobrando un admirable tono de ail. Sobre las olas se
dibujaban con regularidad anchas rayas de muar.
Hallbame yo admirando tan magnfico efecto de la luz sobre el ocano, cuando
apareci el capitn Nemo, quien, sin percatarse de mi presencia, comenz a
efectuar una serie de observaciones astronmicas. Luego, una vez terminada su
operacin, se apost en el saliente del fanal para sumirse en la contemplacin
del ocano.
Entretanto, una veintena de marineros del Nautilus, todos de una vigorosa y bien
constituida complexin, haban subido a la plataforma para retirar las redes
dejadas a la lastra durante la noche. Aquellos marineros pertenecan
evidentemente a nacionalidades diferentes, aunque el tipo europeo estuviera
fuertemente pronunciado en todos ellos. Reconoc, sin temor a equivocarme,
irlandeses, franceses, algunos eslavos y un griego o candiota. Pero eran tan

sobrios de palabras, y las pocas que usaban eran las de aquel extrao idioma
cuyo origen me era hermtico, que deb renunciar a interrogarles.
Se izaron las redes a bordo. Eran redes de barredera, semejantes a las usadas en
las costas normandas, amplias bolsas mantenidas entreabiertas por una verga
flotante y una cadena pasada por las mallas inferiores. Esas redes, as
arrastradas, barran el fondo del mar y recogan todos sus productos a su paso.
Aquel da subieron curiosas muestras de aquellos fondos abundantes en pesca:
pejesapos, a los que sus cmicos movimientos les han valido el calificativo de
histriones; los peces negros de Commerson, provistos de sus antenas; balistes
ondulados, rodeados de fajas rojas; tetrodones, cuyo veneno es extremadamente
sutil; algunas lampreas olivceas; macrorrincos, cubiertos de escamas plateadas;
triquiuros, cuya potencia elctrica es igual a la del gimnoto y del torpedo;
notpteros escamosos, con fajas pardas transversales; gdidos verdosos;
diferentes variedades de gobios, y, finalmente, algunos peces de ms amplias
proporciones; un pmpano de prominente cabeza y de una longitud de casi un
metro; varios escmbridos, entre ellos algunos bonitos, ornados de colores
azules y plateados,y tres magnficos atunes a los cpe la rapidez de su marcha no
haba podido salvar de la red.
Calcul en ms de mil libras lo izado por la red. Era un buen botn, pero no
sorprendente, porque ese tipo de redes, mantenidas a la rastra dura-nte varias
horas, capturan en su prisin de mallas todo un mundo acutico. No debamos,
pues, carecer de vveres de excelente calidad, y fcilmente renovables por la
rapidez del Nautilus y por la atraccin de su luz elctrica.
Se introdujo inmediatamente el pescado por el escotilln y se llev a las
despensas, unos para su consumo en fresco y otros para su preparacin en
conserva.
Terminada la pesca y renovada la provisin de aire, crea yo que el Nautilus iba
a proseguir su viaje submarino y me dispona ya a regresar a mi camarote, cuando
el capitn Nemo, volvindose hacia m, me dijo sin prembulo alguno:
-Mire el ocano, seor profesor. No est dotado de una vida real? No tiene sus
ataques de clera y sus accesos de ternura? Ayer se durmi como nosotros y helo
aqu que se despierta tras una noche apacible.
As me habl, sin saludo previo de ninguna clase. Se hubiera dicho que el
extrao personaje continuaba conmigo una conversacin ya iniciada.
-Mire cmo se despierta bajo la caricias del sol para revivir su existencia
diurna! Interesante estudio el de observar el ritmo de su organismo. Posee
pulso, arterias, tiene espasmos, y yo estoy de acuerdo con el sabio Maury, que
ha descubierto en l una circulacin tan real como la de la sangre en los
animales.
Siendo obvio que el capitn Nemo no esperaba de m ninguna respuesta, me pareci
intil asentir a sus palabras con frmulas tales como evidentemente, as es,
tiene usted razn... Se hablaba ms bien a s mismo, con largas pausas entre
frase y frase. Era una meditacin en alta voz.
-S -prosigui-, el ocano posee una verdadera circulacin, y para provocarla ha
bastado al Creador de todas las cosas multiplicar en l el calrico, la sal y
los animlculos. El calrico crea, en efecto, densidades diferentes que producen
las corrientes y contracorrientes. La evaporacin, nula en las regiones
hiperbreas, muy activa en las tropicales, provoca un cambio permanente entre
las aguas tropicales y polares. Adems, yo he sorprendido corrientes de arriba
abajo y de abajo arriba que forman la verdadera respiracin del ocano. Yo he
visto la molcula de agua de mar, caliente en la superficie, redescender a las
profundidades, alcanzar su mximo de densidad a dos grados bajo cero para, al
enfriarse as, hacerse ms ligera y volver a subir. Ver usted, en los Polos,
las consecuencias de este fenmeno, y comprender entonces por qu, en virtud de
esta ley de la previsora naturaleza, la congelacin no puede producirse nunca
ms que en la superficie de las aguas.
Mientras el capitn Nemo acababa su frase, yo me deca: El Polo! Es que este
audaz personaje pretende conducirnos hasta all?.
El capitn Nemo guard nuevamente silencio, en la contemplacin de ese elemento
tan completa e incesantemente estudiado por l.

-Las sales -prosigui luego- se hallan en el mar en considerables cantidades,


tantas que si pudiera usted, seor profesor, retirar todas las que contiene en
disolucin extraera usted una masa de cuatro millones y medio de leguas cbicas
que, extendida sobre el Globo, formara una capa de ms de diez metros de
altura[L13]. Y no crea que la presencia de esas sales sea debida a un capricho
de la naturaleza. No. Esas sales hacen que el agua marina sea menos evaporable,
impiden a los vientos arrebatarle una excesiva cantidad de vapores, que, al
condensarse y luego licuarse, sumergiran las zonas templadas. Inmenso papel de
equilibrio el suyo en la economa del Globo!
El capitn Nemo se detuvo, se incorpor, dio algunos pasos sobre la plataforma y
regres hacia m '.
-En cuanto a los infusorios -continu diciendo-, en cuanto a esos miles de
millones de animlculos, de los que slo una gota de agua contiene millones y de
los que hacen falta unos ochocientos mil para dar un peso de un miligramo, su
papel no es menos importante. Absorben las sales marinas, asimilan los elementos
slidos del agua y, verdaderos creadores de continentes calcreos, fabrican
corales y madrporas. Y entonces, la gota de agua, privada de su elemento
mineral, se aligera, asciende a la superficie donde absorbe las sales
abandonadas por la evaporacin, se hace ms pesada, redesciende y lleva a los
animlculos nuevos elementos para absorber. De ah, una doble corriente
ascendente y descendente, en un movimiento continuo, en el movimiento de la
vida. La vida, ms intensa que en los continentes, ms exuberante, ms infinita,
triunfante en todas las partes del ocano, elemento mortfero para el hombre, se
ha dicho, pero elemento vital para miradas de animales y para m.
Al hablar as, el capitn Nemo se transfiguraba y provocaba en m una
extraordinaria emocin.
-As, pues, aqu est la verdadera existencia. Yo podra concebir la fundacin
de ciudades nuticas, de aglomeraciones de casas submarinas [L14]que, como el
Nautlus, ascenderan cada maana a respirar a la superficie del mar, ciudades
libres como no existe ninguna, ciudades independientes. Pero quin sabe si algn
dspota...
El capitn Nemo interrumpi su frase con un gesto violento. Luego, como para
expulsar un pensamiento funesto, se dirigi a m dicindome:
-Seor Aronnax, sabe usted cul es la profundidad del ocano?
-S al menos, capitn, lo que nos han revelado los principales sondeos hechos
hasta la fecha.
-Podra usted citarlos, para que yo pueda controlarlos?
-He aqu algunos -respond-, o por lo menos los que me vienen ahora a la
memoria. Si no me equivoco, se ha hallado una profundidad media de ocho mil
doscientos metros en el Atlntico Norte y de dos mil quinientos metros en el
Mediterrneo. Los sondeos ms notables efectuados en el Atlntico Sur, cerca de
los treinta y cinco grados, han dado doce mil metros, catorce mil noventa y un
metros y quince mil ciento cuarenta y nueve metros. En resumen, se estima que si
el fondo del mar estuviera nivelado su profundidad media sera de unos siete
kilmetros[L15].
-Bien, seor profesor -respondi el capitn Nemo-, espero mostrarle algo mejor.
En cuanto a la profundidad media de esta parte del Pacfico, puedo informarle de
que es solamente de cuatro mil metros.
Dicho esto, el capitn Nemo se dirigi hacia la escotilla y desapareci por la
escalera. Le segu y me dirig al gran saln.
En seguida, la hlice se puso en movimiento y la corredera acus una velocidad
de veinte millas por hora.
Durante los das y las semanas siguientes, vi al capitn Nemo muy pocas veces.
Su segundo echaba regularmente el punto, que se consignaba en la carta, de tal
suerte que yo poda seguir exactamente la ruta del Nautlus.
Conseil y Land pasaban mucho tiempo conmigo. Conseil haba relatado a su amigo
las maravillas de nuestro paseo, y el canadiense lamentaba no habernos
acompaado. Pero yo esperaba que se presentara nuevamente una ocasion para
visitar los bosques ocenicos.

Durante algunas horas y casi todos los das se descubran los observatorios del
saln y nuestras miradas no se cansaban de penetrar en los misterios del mundo
submarino.
El rumbo general del Nautlus era Sudeste y se mantena entre cien y ciento
cincuenta metros de profundidad. Un da, sin embargo, por no s qu capricho,
navegando diagonalmente por medio de sus planos inclinados, alcanz las capas de
agua situadas a dos mil metros. El termmetro indicaba una temperatura de cuatro
grados centgrados, temperatura que a esa profundidad parece ser comn a todas
las latitudes[L16].
El 26 de noviembre, a las tres de la maana, el Nautilus franque el trpico de
Cncer a 1720 de longitud. El 27 pas ante las costas de las islas Sandwich,
donde el ilustre Cook hall la muerte el 14 de febrero de 1779. Habamos
recorrido ya cuatro mil ochocientas sesenta leguas desde nuestro punto de
partida. Al ascender aquella maana a la plataforma, pude ver, a unas dos millas
a sotavento, Hawaii, la mayor de las siete islas que forman el archipilago de
este nombre. Distingu con claridad los linderos de sus cultivos, las diversas
cadenas montaosas que corren paralelas a la costa y sus volcanes dominados por
el Mauna-Kea, que se eleva a cinco mil metros sobre el nivel del mar.
Entre otras muestras recogidas por las redes en aquellos parajes destacaban unas
flabelarias pavonias, plipos comprimidos de graciosas formas, que son
peculiares de esta parte del ocano.
El Nautilus se mantuvo rumbo al Sudeste. Cort el ecuador el 1 de diciembre a
1420 de longitud, y el 4 del mismo mes, tras una rpida travesa efectuada sin
incidente alguno, avistamos el archipilago de las Marquesas. A 80 57' de
latitud Sur y 1390 32' de longitud Oeste, vi a unas tres millas el cabo Martn,
de Nouka-Hiva, la principal isla de este archipilago, que pertenece a Francia.
Tan slo me fue dado ver las montaas boscosas que se dibujaban en el horizonte,
pues el capitn Nemo evitaba acercarse a tierra. All las redes recogieron
hermosos especmenes de peces, como unas corferas con las aletas azuladas y la
cola de oro, cuya carne no tiene rival; hologimnosos casi desprovistos de
escamas y tambin de un sabor exquisito; ostorrincos de mandibula sea; todos
ellos dignos de la mesa del Nautilus.
Tras haber dejado aquellas encantadoras islas bajo pabelln francs, el Nautilus
recorri unas dos mil millas, del 4 al 11 de diciembre, sin ms hecho
mencionable que el encuentro de una inmensa cantidad de calamares, curiosos
moluscos muy semejantes a la jibia. Los pescadores franceses los designan con el
nombre de encornets. Los calamares pertenecen a la clase de los cefalpodos y a
la familia de los dibranquios que incluye con ellos a las jibias y a los
argonautas. Estos animales fueron particularmente estudiados por los
naturalistas de la Antigedad, y, de creer a Ateneo, mdico griego que vivi
antes que Galeno, proveyeron de numerosas metforas a los oradores del gora, a
la vez que de un plato excelente a la mesa de los ricos ciudadanos.
Fue durante la noche del 9 al 10 de diciembre cuando el Nautilus hall aquel
ejrcito de moluscos, que son particularmente nocturnos. Podan contarse por
millones. Iban en emigracin de las zonas templadas hacia las menos clidas,
siguiendo el itinerario de los arenques y de las sardinas. A travs de los
gruesos cristales los veamos nadar hacia atrs con gran rapidez, movindose por
medio de su tubo locomotor, persiguiendo a peces y moluscos, devorando a los
pequeos y siendo derovados por los grandes, y agitando en una indescriptible
confusin los diez pies que la naturileza les ha implantado sobre la cabeza,
como una cabellera de serpientes neumticas. A pesar de su velocidad, el
Nautilus naveg durante varias horas en medio de ese banco animal y sus redes
izaron a bordo una enorme cantidad de ejemplares entre los que reconoc las
nueve especies del Pacfico clasificadas por D'Orbigny.
As, durante la travesa el mar nos prodigaba incesantemente sus ms
maravillosos espectculos, varindolos al infinito y cambiando su decoracin y
su escenificacin para el placer de nuestros ojos. Llamados estbamos no slo a
contemplar en medio del elemento lquido las obras del Creador, sino tambin a
penetrar los ms temibles misterios del ocano.
Durante la jornada del 11 de diciembre, me hallaba yo leyendo en el gran saln,
mientras Ned Land y Conseil observaban las aguas luminosas a travs del cristal.

El Nautilus estaba inmvil. Llenos sus depsitos, se mantena a una profundidad


de mil metros, regin poco habitada, en la que tan slo los grandes peces hacan
raras apariciones. Estaba yo leyendo un libro delicioso de Jean Mac, Los
servidores del estmago, y saboreando sus ingeniosas lecciones, cuando Conseil
interrumpi mi lectura:
-Quiere venir un instante el seor?
-Qu pasa, Conseil?
-Mire el seor.
Me levant y me acerqu al cristal.
Iluminada por la luz elctrica, una enorme masa negruzca, inmvil, se mantena
suspendida en medio de las aguas. La observ atentamente, tratando de reconocer
la naturaleza del gigantesco cetceo. Pero otra idea me asalt sbitamente.
-Un navo! -exclam.
-S -respondi el canadiense- un barco que se fue a pique.
No se equivocaba Ned Land. Estbamos ante un barco cuyos obenques cortados
pendan an de sus cadenas. Su casco pareca estar en buen estado, y su
naufragio deba datar de unas pocas horas. Tres trozos de mstiles, cortados a
dos pies por encima del puente, indicaban que el barco haba debido sacrificar
su arboladura. Pero vencido de costado, haba hecho agua y an daba la banda por
babor. Si triste era el espectculo de ese casco perdido bajo el agua, ms lo
era an el de su puente, en el que yacan algunos cadveres, amarrados con
cuerdas. Cont cuatro -cuatro hombres, uno de los cuales se mantena en pie, al
timn- y luego una mujer, medio asomada a la toldilla con un nio en sus brazos.
Era una mujer joven, y a la luz del foco del Nautilus pude ver sus rasgos an no
descompuestos por el agua. En un supremo esfuerzo haba elevado por encima de su
cabeza a su hijo, pobre ser cuyos brazos trataban de aferrarse al cuello de la
madre. Espantosa era la actitud de los cuatro marineros, retorcidos en sus
movimientos convulsivos que denunciaban un ltimo esfuerzo por arrancarse a las
cuerdas que les ligaban al barco. Slo, ms sereno, con el semblante grave, sus
grises cabellos pegados a la frente, y la mano crispada sobre la rueda del
timn, el timonel pareca conducir an su barco naufragado a travs de las
profundidades del ocano.
Qu escena! Estbamos en silencio, con el corazn palpitante, ante aquel
naufragio sorprendido nfraganti y, por as decir, fotografiado en su ltimo
minuto. Y vea ya avanzar a enormes tiburones que con los ojos encendidos
acudan atrados por el cebo de la carne humana.
El Nautilus dio una vuelta en torno al navo sumergido, y al pasar ante la popa
del mismo pude leer su nombre: Florda, Sunderland.
19. Vanikoro
Ese terrible espectculo inauguraba la serie de catstrofes martimas que el
Nautilus deba encontrar en su derrotero. Desde su incursin en mares ms
frecuentados, veamos a menudo restos de naufragios que se pudran entre dos
aguas, y ms profundamente caones, obuses, anclas, cadenas y otros mil objetos
de hierro carcomidos por el orn.
El Nautilus, en el que vivamos como aislados, lleg el 11 de diciembre a las
inmediaciones del archipilago de las Pomot, calificado como peligroso por
Bougainville, que se extiende sobre un espacio de quinientas leguas desde el
EsteSudeste al Oeste-Noroeste, entre los 130 30' y 230 50' de latitud Sur y los
1250 30' y 1510 30' de longitud Oeste, desde la isla Ducia hasta la isla
Lazareff. Este archipilago cubre una superficie de trescientas setenta leguas
cuadradas y est formado por unos sesenta grupos de islas, entre los que destaca
el de Gambier, al que Francia ha impuesto su protectorado. Son islas
coralgenas. Un levantamiento lento pero continuo, provocado por el trabajo los
plipos, las unir algn da entre s. Luego, esta nueva isla se soldar a su
vez a los archipilagos vecinos, y un quinto continente se extender desde la
Nueva Zelanda y la Nuelva Caledonia hasta las Marquesas.
El da que ante el capitn Nemo desarroll esta teora, l me respondi
framente:

-No son nuevos continentes lo que necesita la Tierra, sino hombres nuevos.
Los azares de su navegacin haban conducido al Nautilus hacia la isla ClermontTonnerre, una de las ms curiosas del grupo, que fue descubierta en 1822 por el
capitn Bell, de la La Minerve. Pude as estudiar el sistema madreprico, al que
deben su formacin las islas de este ocano.
Las madrporas, que no hay que confundir con los corales, tienen un tejido
revestido de una costra calcrea, cuyas modificaciones estructurales han
inducido a mi ilustre maestro, Milne-Edwards, a clasificarlas en cinco
secciones. Los animlculos que secretan este plipo viven por millones en el
fondo de sus celdas. Son sus depsitos calcreos los que se erigen en rocas,
arrecifes, islotes e islas. En algunos lugares forman un anillo circular en
torno a un pequeo lago interior comunicado con el mar por algunas brechas. En
otros, se alinean en barreras de arrecifes semejantes a las existentes en las
costas de la Nueva Caledonia y en diversas islas de las Pomot. Finalmente, en
otros lugares, como en las islas de la Reunin y de Mauricio, elevan arrecifes
dentados en forma de altas murallas rectas, en cuyas proximidades son
considerables las profundidades del ocano.
Como el Nautilus bordeara a unos cables de distancia tan slo el basamento de la
isla Clermont-Tonnerre, pude admirar la obra gigantesca realizada por esos
trabajadores microscpicos. Aquellas murallas eran especialmente obra de las
madrporas conocidas con los nombres de miliporas, porites, astreas y
meandrinas. Estos plipos se desarrollan particularmente en las capas agitadas
de la superficie del mar y, consecuentemente, es por su parte superior por la
que comienzan estas construcciones que, poco a poco, se hunden con los restos de
las secreciones que las soportan. Tal es, al menos, la teora de Darwin, que
explica as la formacin de los atolones, teora ms plausible, en mi opinin,
que la que da por base a los trabajos madrepricos las cimas de las montaas o
de los volcanes sumergidos a algunos pies bajo la superficie del mar.
Pude observar de cerca aquellas curiosas murallas verticales, ya que la sonda
indicaba ms de trescientos metros de profundidad, y nuestros focos elctricos
arrancaban resplandores de aquella brillante masa calcrea.
Asombr mucho a Conseil, en respuesta a su pregunta sobre el crecimiento de esas
barreras colosales, al decirle que los sabios medan ese crecimiento en un
octavo de pulgada por siglo.
-Luego, para elevar esas murallas se ha necesitado...
-Ciento noventa y dos mil aos, mi buen Conseil, lo que ampla singularmente los
das bblicos. Pero, por otra parte, la formacin de la hulla, es decir, la
mineralizacin de los bosques hundidos por los diluvios, ha exigido un tiempo
mucho ms considerable. Pero debo aadir que los das de la Biblia son pocas y
no el perodo que media entre dos salidas del sol, puesto que, segn la misma
Biblia, el astro diurno no data del primer da de la creacin.
Cuando el Nautilus emergi a la superficie pude ver en todo su desarrollo la
isla de Clermont-Tonnerre, baja y boscosa. Sus rocas madrepricas fueron
evidentemente fertilizadas por las lluvias y tempestades. Un da, alguna semilla
arrebatada por el huracn a las tierras vecinas cay sobre las capas calcreas
mezcladas con los detritus descompuestos de peces y de plantas marinas que
formaron el mantillo. Una nuez de coco, llevada por las olas, lleg a estas
nuevas costas. La semilla arraig. El rbol creciente retuvo el vapor de agua.
Naci un arroyo. La vegetacin se extendi poco a poco. Algunos animales,
gusanos, insectos, llegaron sobre troncos arrancados a las islas por el viento.
Las tortugas vinieron a depositar sus huevos. Los pjaros anidaron en los
jvenes rboles. De esa forma, se desarroll la vida animal y, atrado por la
vegetacin y la fertilidad, apareci el hombre. As se formaron estas islas,
obras inmensas de animales microscpicos.
Al atardecer, Clermont-Tonnerre se desvaneci en la lejana.
El Nautilus modific sensiblemente su rumbo. Tras haber pasado el trpico de
Capricornio por el meridiano ciento treinta y cinco, se dirigi hacia el OesteNoroeste, remontando toda la zona intertropical. Aunque el sol del verano
prodigara generosamente sus rayos, no nos afectaba en absoluto el calor, pues a
treinta o cuarenta metros por debajo del agua la temperatura no se elevaba por
encima de diez a doce grados.

El 15 de diciembre dejbamos al Este el esplndido archipilago de la Sociedad y


la graciosa Tahit, la reina del Pacfico, cuyas cimas vi por la maana a
algunas millas a sotavento. Sus aguas suministraron a la mesa de a bordo algunos
peces excelentes, como caballas, bonitos, albacoras y una variedad de serpiente
de mar llamada munerofis.
El Nautilus haba recorrido entonces ocho mil cien millas. A nueve mil
setecientas veinte millas se elevaba la distancia recorrida cuando pas entre el
archipilago de Tonga-Tab, en el que perecieron las tripulaciones del Argo, del
Port-au-Prince y del Duke o Portland, y el archipilago de los Navegantes, en el
que fue asesinado el capitn de Langle, el amigo de La Prousse. Luego pas ante
el archipilago Viti, en el que los salvajes mataron a los marineros del Union y
al capitn Bureu, de Nantes, comandante de la Aimable Josephine.
Este archipilago, que se prolonga sobre una extensin de cien leguas de Norte a
Sur, y sobre noventa leguas de Este a Oeste, est situado entre 60 y 20 de
latitud Sur y 1740 y 1790 de longitud Oeste. Se compone de un cierto nmero de
islas, de islotes y de escollos, entre los que destacan las islas de Viti-Levu,
de Vanua-Levu y de Kandubon.
Fue Tassman quien descubri este grupo en 1643, el mismo ao en que Torricelli
invent el barmetro y en el que Luis XIV ascendi al trono. Pinsese cul de
esos hechos fue ms til a la humanidad. Vinieron luego Cook, en 1714,
D'Entrecasteaux, en 1793, y Dumont d'Urville, en 1827, que fue quien aclar el
caos geogrfico de este archipilago.
El Nautilus se aproxim luego a la baha de Wailea, escenario de las terribles
aventuras del capitn Dillon, que fue el primero en aclarar el misterio del
naufragio de La Prousse.
Esta baha, dragada en varias ocasiones, nos suministr unas ostras excelentes,
de las que hicimos un consumo inmoderado, tras'haberlas abierto en nuestra
propia mesa siguiendo el consejo de Sneca. Aquellos moluscos pertenecan a la
especie conocida con el nombre de ostra lamellosa, muy comn en Crcega. El
banco de Wailea deba ser considerable, y, ciertamente, si no fuera por las
mltiples causas de destruccin, esas aglomeraciones terminaran por colmar las
bahas, ya que se cuentan hasta dos millones de huevos en un solo individuo.
Si Ned Land no tuvo que arrepentirse de su glotonera en esa ocasin es porque
la ostra es el nico alimento que no provoca ninguna indigestin. No se
requieren menos de seis docenas de estos moluscos acfalos para suministrar los
trescientos quince gramos de sustancia azoada necesarios a la alimentacin
cotidiana del hombre.
El 25 de diciembre, el Nautilus navegaba en medio del archipilago de las Nuevas
Hbridas descubierto por Quirs, en 1606; explorado por Bougainville, en 1768, y
bautizado con su actual nombre por Cook, en 1773. Este grupo se compone
principalmente de nueve grandes islas, y forma una banda de ciento veinte leguas
del Norte-Noroeste al Sur-Sudeste, entre los 150 y 20 de latitud Sur y los 1640
y 1680 de longitud. Pasamos bastante cerca de la isla de Auru que, en el momento
de las observaciones de medioda, vi como una masa boscosa dominada por un pico
de gran altura.
Aquel da era Navidad, y me pareci que Ned Land lamentaba vivamente que no se
celebrara el Christmas, verdadera fiesta familiar de la que los protestantes son
fanticos observadores.
Haca ya ocho das que no vea al capitn Nemo cuando, el 27 por la maana,
entr en el gran saln, con ese aire del hombre que acaba de dejarle a uno hace
cinco minutos. Estaba yo tratando de reconocer en el planisferio la ruta seguida
por el Nautilus. El capitn se acerc, marc con el dedo un punto del mapa y
pronunci una sola palabra:
-Vanikoro.
Era una palabra mgica. Era el nombre de los islotes en los que se perdieron los
navos de La Prousse. Me incorpor y le pregunt:
-Nos lleva el Nautilus a Vanikoro?
-S, seor profesor.
-Y podr visitar estas clebres islas en las que se destrozaron el Boussole y
el Astrolabe?
-Si as le place, seor profesor.

-Cundo estaremos en Vanikoro?


-Estamos ya, seor profesor.
Seguido del capitn Nemo sub a la plataforma, y desde all mi mirada recorri
vidamente el horizonte.
Al Nordeste emergan dos islas volcnicas de desigual magnitud, rodeadas de un
arrecife de coral de unas cuarenta millas de permetro. Estbamos ante la isla
de Vanikoro propiamente dicha, a la que Dumont d'Urville impuso el nombre de
isla de la Rcherche, y precisamente ante el pequeo puerto de Vanu, situado a
160 4' de latitud Sur y 1640 32' de longitud Este. Las tierras parecan
recubiertas de verdor, desde la playa hasta las cimas del interior, dominadas
por e monte Kapogo a una altitud de cuatrocientas setenta y seis toesas.
Tras haber franqueado el cinturn exterior de rocas por un estrecho paso, el
Nautilus se encontr al otro lado de los rompientes, en aguas cuya profundidad
se limitaba a unas treinta o cuarenta brazas. Bajo la verde sombra de los
manglares, vi a algunos salvajes que manifestaban una viva sorpresa. En el largo
cuerpo negruzco que avanzaba a flor de agua no vean ellos un formidable
cetceo del que haba que desconfiar?
En aquel momento, el capitn Nemo me pregunt qu era lo que yo saba acerca del
naufragio de La Prousse.
-Lo que sabe todo el mundo, capitn -le respond.
-Y podra decirme qu es lo que sabe todo el mundo? -me pregunt con un tono un
tanto irnico.
-Con mucho gusto.
Y le cont lo que los ltimos trabajos de Dumont d'Urville haban dado a
conocer, y que muy sucintamente resumido es lo que sigue. La Prousse y su
segundo, el capitn de Langle, fueron enviados por Luis XIV, en 1785, en un
viaje de circunnavegacin a bordo de las corbetas Boussole y Astrolabe, que
nunca ms reapareceran.
En 1791, el gobierno francs, inquieto por la suerte de las dos corbetas arm
dos grandes navos, Rcherche y Esperance, que zarparon de Brest el 28 de
septiembre, bajo el mando de Bruni d'Entrecasteaux. Dos meses despus, se supo
por la declaracin de un tal Bowen, capitn del Albermale, que se haban visto
restos de los buques naufragados en la costas de la Nueva Georgia. Pero
ignorando D'Entrecasteaux tal comunicacin, bastante incierta, por otra parte,
se dirigi hacia las islas del Almirantazgo, designadas en un informe del
capitn Hunter como escenario del naufragio de La Prousse.
Vanas fueron sus bsquedas. La Esperance y la Rcherche pasaron incluso ante
Vanikoro sin detenerse. Fue un viaje muy desgraciado, pues cost la vida a
D'Entrecasteaux, a dos de sus oficiales y a varios marineros de su tripulacin.
Sera un viejo navegante del Pacfico, el capitn Dillon, el primero que
encontrara huellas indiscutibles de los nufragos. El 15 de mayo de 1824, al
pasar con su navo, el Saint-Patrick, cerca de la isla de Tikopia, una de las
Nuevas Hbridas, un indgena que se haba acercado en piragua le vendi la
empuadura de plata de una espada en la que aparecan unos caracteres grabados
con buril. El indgena afirm que seis aos antes, durante una estancia en
Vanikoro, haba visto a dos europeos, pertenecientes a las tripulaciones de unos
barcos que haban naufragado haca largos aos en los arrecifes de la isla.
Dillon adivin que se trataba de los barcos de La Prousse, cuya desaparicin
haba conmovido al mundo entero. Quiso ir a Vanikoro, donde, segn el indgena,
haba numerosos restos del naufragio, pero los vientos y las corrientes se lo
impidieron. Dillon regres a Calcuta, donde consigui interesar en su
descubrimiento a la Sociedad Asitica y a la Compaa de Indias, que pusieron a
su disposicion un navo, al que l dio el nombre de Rcherche, con el que se
hizo a la mar el 23 de enero de 1827, acompaado por un agente francs.
La nueva Rcherche, tras haber tocado en distintos puntos del Pacfico, fonde
ante Vanikoro el 7 de julio de 1827, en la misma rada de Vanu en la que se
hallaba el Nautlus en ese momento.
All pudo recoger numerosos restos del naufragio, utensilios de hierro, ncoras,
estrobos de poleas, caones, un obs del dieciocho, restos de instrumentos de
astronoma, un trozo del coronamiento y una campana de bronce con la

inscripcin: Bazin me hizo, marca de la fundicin del arsenal de Brest hacia


1785. La duda ya no era posible.
Estuvo Dillon completando sus investigaciones en el lugar del naufragio hasta el
mes de octubre. Luego, zarp de Vanikoro, se dirigi hacia Nueva Zelanda y lleg
a Calcuta el 7 de abril de 1828. Viaj despus a Francia, donde fue acogido con
mucha simpata por Carlos X.
Pero mientras tanto, ignorante Dumont d'Urville de los hallazgos de Dillon,
haba partido para buscar en otro lugar el escenario de naufragio. Y, en efecto,
se haba sabido por un bafienero que unas medallas y una cruz de San Luis se
hallaban entre las manos de los salvajes de la Luisiada y de la Nueva Caledonia.
Dumont d'Urville se haba hecho, pues, a la mar, al mando del Astrolabe, y dos
meses despus que Dillon abandonara Vanikoro fondeaba ante Hobart Town. Fue all
donde se enter de los hallazgos de Dillon y donde supo, adems, que un tal
James Hobbs, segundo del Union, de Calcuta, haba desembarcado en una isla,
situada a 80 18' de latitud Sur y 1560 30'de longitud Este, y visto a los
indgenas de la misma servirse de unas barras de hierro y de telas rojas.
Bastante perplejo y dudando de si dar crdito a estos relatos, comunicados por
peridicos poco dignos de confianza, Dumont d'Urvifie se decidi, sin embargo, a
seguir los pasos de Dillon.
El 10 de febrero de 1828, Dumont d'Urville se present en Tikopia, donde tom
por gua e intrprete a un desertor establecido en esa isla, y de all se
dirigi a Vanikoro, cuyas costas avist el 12 de febrero. Estuvo bordeando sus
arrecifes hasta el 14, y tan slo el 20 pudo fondear al otro lado de la barrera,
en la rada de Vanu. El da 23, varios de sus oficiales dieron la vuelta a la
isla y volvieron con algunos restos de escasa importancia. Los indgenas,
atenindose a una actitud negativa y evasiva, rehusaban conducirles al lugar del
naufragio. Esa sospechosa conducta les indujo a creer que los indgenas haban
maltratado a los nufragos y que teman que Dumont d'Urville hubiese llegado
para vengar a La Prousse y a sus infortunados compaeros. Sin embargo, unos
das ms tarde, el 26, estimulados por algunos regalos y comprendiendo que no
tenan que temer ninguna represalia, condujeron al lugarteniente de Dumont,
Jasquinot, al lugar del naufragio.
All, a tres o cuatro brazas de agua y entre los arrecifes de Pac y de Vanu
yacan 4,coras, caones y piezas de hierro fundido y de plomo, incrustados en
las concreciones calcreas. El Astrolabe envi al lugar su chalupa y su
ballenera. No sin gran trabajo, sus tripulaciones consiguieron retirar un ncora
que pesaba mil ochocientas libras, un can del ocho de fundicion, una pieza de
plomo y dos caoncitos de cobre.
El interrogatorio a que someti Dumont d'Urville a los indgenas le revel que
La Prousse, tras la prdida de sus dos barcos en los arrecifes de la isla,
haba construido uno ms pequeo, que se perdera a su vez. Dnde? Se ignoraba.
El capitn del Astrolabe hizo erigir bajo un manglar un cenotaflo a la memoria
del clebre navegante y de sus compaeros. Era una simple pirmide cuadrangular
asentada sobre un basamento de corales, de la que excluy todo objeto metlico
que pudiera excitar la codicia de los indgenas.
Dumont d'Urville quiso partir inmediatamente, pero hallndose sus hombres y l
mismo minados por las fiebres que haban contrado en aquellas costas malsanas,
no pudo aparejar hasta el 17 de marzo.
Mientras tanto, temeroso el gobierno francs de que Dumont d'Urville no se
hubiese enterado de los hallazgos de Dillon, haba enviado a Vanikoro a la
corbeta Bayonnaise, al mando de Legoarant de Tromelin, desde la costa occidental
de Amrica donde se hallaba. Legoarant fonde ante Vanikoro algunos meses
despus de la partida del Astrolabe. No hall ningn documento nuevo, pero pudo
comprobar que los salvajes haban respetado el mausoleo de La Prousse.
Tal es, en sustancia, el relato que expuse al capitn Nemo.
-As que se ignora todava dnde fue a acabar el tercer navo, construido por
los nufragos en la isla de Vanikoro, no es as?
-En efecto.
Por toda respuesta, el capitn Nemo me indic que le siguiera al gran saln.
El Nautilus se sumergi algunos metros por debajo de las olas. Se corrieron los
paneles metlicos para dar visibilidad a los cristales.

Yo me precipit a ellos, y bajo las concreciones de coral, revestidas de


fungias, de sifoneas, de alcionarios y de cariofleas, y a travs de miriadas de
peces hermossimos, de girelas, de glifisidontos, de ponfridos, de dicopodos y
de holocentros, reconoc algunos restos que las dragas no haban podido
arrancar; tales como abrazaderas de hierro, ncoras, caones, obuses, una pieza
del cabrestante, una roda, objetos todos procedentes de los navos naufragados y
tapizados ahora de flores vivas.
Mientras contemplaba yo as aquellos restos desolados, el capitn Nemo me deca
con una voz grave:
-El comandante La Prousse parti el 7 de diciembre de 1785 con sus navos
Boussole y Astrolabe. Fonde primero en Botany Bay, visit luego el archipilago
de la Amistad, la Nueva Caledonia, se dirigi hacia Santa Cruz y arrib a
Namuka, una de las islas del archipilago Hapai. Lleg ms tarde a los arrecifes
desconocidos de Vanikoro. El Boussole, que iba delante, toc en la costa
meridional. El Astrolabe, que acudi en su ayuda, encall tambin. El primero
qued destruido casi inmediatamente. El segundo, encallado a sotavento, resisti
algunos das. Los indgenas dieron una buena acogida a los nufragos. stos se
instalaron en la isla y construyeron un barco ms pequeo con los restos de los
dos grandes. Algunos marineros se quedaron voluntariamente en Vanikoro. Los
otros, debilitados y enfermos, partieron con La Prousse hacia las islas
Salomn, para perecer all en la costa occidental de la isla principal del
archipilago, entre los cabos Decepcin y Satisfaccin.
-Cmo lo sabe usted? -le pregunt.
-Encontr esto en el lugar de ltimo naufragio.
El capitn Nemo me mostr una caja de hojalata sellada con las armas de Francia
y toda roosa por la corrosin del agua marina. La abri y vi un rollo de
papeles amarillentos, pero an legibles.
Eran las instrucciones del ministro de la Marina al comandante La Prousse, con
anotaciones al margen hechas personalmente por Luis XVI.
-Una hermosa muerte para un marino -dijo el capitn Nemo- y una tranquila tumba
de coral. Quiera el cielo que tanto yo como mis compaeros no tengamos otra!
20. El estrecho de Torres
Durante la noche del 27 al 28 de diciembre, el Nautilus abandon los parajes de
Vanikoro a toda mquina. Hizo rumbo al Sudoeste y, en tres das, franque las
setecientas cincuenta leguas que separan el archipilago de La Prousse de la
punta Sudeste de la Papuasia.
El 1 de enero de 1868, a primera hora de la maana, Conseil se reuni conmigo en
la plataforma.
-Permtame el seor que le desee un buen ao.
-Cmo no, Conseil! Exactamente como si estuviramos en Pars, en mi gabinete
del Jardn de Plantas. Acepto tus votos y te los agradezco. Pero tendr que
preguntarte qu es lo que entiendes por un buen ao, en las circunstancias en
que nos encontramos. Es el ao que debe poner fin a nuestro cautiverio o el ao
que ver continuar este extrao viaje?
-A fe ma, que no s qu decirle al seor. Cierto es que estamos viendo cosas
muy curiosas, y que, desde hace dos meses, no hemos tenido tiempo de aburrirnos.
La ltima maravilla es siempre la mejor, y si esta progresin se mantiene no s
adnde vamos a parar. Me parece a m que no volveremos a encontrar nunca una
ocasin semejante.
-Nunca, Conseil.
-Adems, el seor Nemo, que justifica muy bien su nombre latino, no es ms
molesto que si no existiera.
-Dices bien, Conseil.
-Yo pienso, pues, mal que le pese al seor, que un buen ao sera el que nos
permitiera verlo todo.
-Todo? Quiz fuera entonces un poco largo. Pero qu piensa de esto Ned Land?
-Ned Land piensa exactamente lo contrario que yo. Es un hombre positivo, con un
estmago imperioso. Pasarse la vida mirando y comiendo peces no le basta. La

falta de vino, de pan, de carne, no conviene a un digno sajn familiarizado con


los bistecs, y a quien no disgusta ni el brandy ni la ginebra en proporciones
moderadas.
-No es eso lo que a m me atormenta, Conseil, yo me acomodo muy bien al rgimen
de a bordo.
-Igual que yo -respondi Conseil-. Por eso, yo quiero permanecer aqu tanto como
Ned Land quiere fugarse. As, si el ao que comienza no es bueno para m, lo
ser para l y recprocamente. De esta forma, siempre habr alguno satisfecho.
En fin, y para concluir, deseo al seor lo que desee el seor.
-Gracias, Conseil. nicamente te pedir que aplacemos la cuestin de los regalos
y que los reemplacemos provisionalmente por un buen apretn de manos. Es lo
nico que tengo sobre m.
-Nunca ha sido tan generoso el seor -respondi Conseil.
Y el buen muchacho se fue.
El 2 de enero habamos recorrido once mil trescientas cuarenta millas desde
nuestro punto de partida en los mares del Japn. Ante el espoln del Nautilus se
extendan los peligrosos parajes del mar del Coral, a lo largo de la costa
nordeste de Australia. Nuestro barco bordeaba a una distancia de algunas millas
el temible banco, en el que estuvieron a punto de naufragar los navos de Cook,
el 10 de junio de 1770. El barco en que navegaba Cook choc con una roca, y si
no se fue a pique se debi a la circunstancia de que el trozo de coral arrancado
se incrust en el casco entreabierto.
Yo deseaba vivamente visitar ese arrecife de trescientas sesenta leguas de
longitud contra el que el mar rompa su oleaje con una formidable intensidad
slo comparable a la de las descargas del trueno. Pero en aquel momento, los
planos inclinados del Nautilus nos llevaban a una gran profundidad y no pude ver
nada de esas altas murallas coralgenas. Hube de contentarme con la observacin
de los diferentes especmenes de peces capturados por nuestras redes. Observ,
entre otros, a unos escombros, grandes como atunes, con los flancos azulados y
surcados por unas bandas transversales que desaparecan con la vida del animal.
Estos peces nos acompaaban en gran cantidad y suministraron a nuestra mesa un
delicado manjar. Cogimos tambin un buen nmero de esparos de medio decmetro de
longitud, cuyo sabor es muy parecido al de la dorada, y peces voladores,
verdaderas golondrinas marinas que, en las noches oscuras, rayan
alternativamente el agua y el aire con sus resplandores fosforescentes. Entre
los moluscos y los zofitos hall en las redes de la barredera diversas especies
de alcionarias, de erizos de mar, de martillos, espolones, ceritios, hilidos.
La flora estaba representada por bellas algas flotantes, laminarias y
macrocsteas, impregnadas del muclago que exudaban sus poros y entre las que
recog una admirable Nemastoma geliniarode, que hall su lugar entre las
curiosidades naturales del museo.
Dos das despus de haber atravesado el mar del Coral, el 4 de enero, avistamos
las costas de la Papuasia. En esa ocasin, el capitn Nemo me notific su
intencin de dirigirse al ocano indico por el estrecho de Torres, sin darme ms
precisiones. Ned observ, complacido, que esa ruta nos acercaba a los mares
europeos.
El estrecho de Torres debe su reputacin de peligroso tanto a los escollos de
que est erizado Como a los salvajes habitantes de sus costas. El estrecho
separa la Nueva Holanda de la gran isla de la Papuasia, conocida tambin con el
nombre de Nueva Guinea.
La Papuasia tiene cuatrocientas leguas de longitud por ciento treinta de
anchura, y una superficie de cuarenta mil leguas geogrficas[L17]. Est situada,
en latitud, entre 00 19' y 100 2' Sur, y, en longitud, entre 1280 23' y 1460
15'. A medioda, mientras el segundo tomaba la altura del sol, vi las cimas de
los montes Arfalxs, que se alzan en grandes planos para terminar en pitones
agudos.
Esta tierra, descubierta en 1511 por el portugus Francisco Serrano, fue
sucesivamente visitada por don Jos de Meneses, en 1526; por el general espaol
Alvar de Saavedra, en 1528; por Juigo Ortez, en 1545; por el holands Shouten,
en 1616; por Nicols Sruick, en 1753; por Tasman, Dampier, Fumel, Carteret,
Edwards, Bougainville, Cook, Forrest, Mac Cluer y D'Entrecasteaux, en 1792; por

Duperrey, en 1823; y por Dumont d'Urville, en 1827. Es el foco de los negros


que ocupan toda la Malasia, ha dicho Rienzi. No poda yo sospechar que los
azares de esta navegacin iban a ponerme en presencia de los temibles Andamenos.
El Nautilus se present en la entrada del estrecho ms peligroso del mundo, cuya
travesa evitan hasta los ms audaces navegantes. Es el estrecho que afront
Luis Paz de Torres a su regreso de los mares del Sur, en la Melanesia, y en el
que las corbetas encalladas de Dumont d'Urville estuvieron a punto de perderse
por completo en 1840. El Nautilus, superior a todos los peligros del mar, se
dispona, sin embargo, a desafiar a los arrecifes de coral.
El estrecho de Torres tiene unas treinta y cuatro leguas de anchura, pero se
halla obstruido por una innumerable cantidad de islas, islotes, rocas y
rompientes que hacen casi impracticable su navegacin. Por ello, el capitn Nemo
tom todas las precauciones posibles para atravesarlo. Flotando a flor de agua,
el Nautilus avanzaba a una marcha moderada. Su hlice bata lentamente las
aguas, como la cola de un cetceo.
Mis dos compaeros y yo aprovechamos la ocasin para instalarnos en la
plataforma. Ante nosotros se elevaba la cabina del timonel, quien, si no me
engao, deba ser en esos momentos el propio capitn Nemo.
Tena yo a la vista los excelentes mapas del estrecho de Torres levantados y
trazados por el ingeniero hidrgrafo Vincendon Dumoulin ypor el teniente de
navo Coupvent-Desbois -almirante en la actualidad-, integrantes del estado
mayor de Dumont d'Urville durante el ltimo viaje de circunnavegacin realizado
por ste. Estos mapas son, junto con los del capitn King, los mejores para
guiarse por el intrincado laberinto del estrecho, y yo los consultaba con una
escrupulosa atencin.
El mar se agitaba furiosamente en torno al Nautilus. La corriente de las olas,
que iba del Sudeste al Noroeste con una velocidad de dos millas y media, se
rompa en los arrecifes que asomaban sus crestas por doquier.
-Mal est la mar -dijo Ned Land.
-Detestable, en efecto -le respond-, y ms an para un barco como el Nautilus.
-Muy seguro tiene que estar de su camino este condenado capitn -dijo el
canadiense- para meterse por aqu, entre estas barreras de arrecifes que slo
con rozarlo pueden romper su casco en mil pedazos.
Grande era el peligro, en efecto. Pero el Nautilus pareca deslizarse como por
encanto en medio de los terribles escollos. No segua exactamente el rumbo del
Astrolabe y de la Zele, que tan funesto fue para Dumont d'Urville, sino que,
orientndose ms al Norte, pas ante la isla Murray, para luego dirigirse al
Sudoeste, hacia el paso de la Cumberland. Por un momento tem que fuera a chocar
con ella, pero puso rumbo al Noroeste para dirigirse, a travs de una gran
cantidad de islas e islotes poco conocidos, hacia la isla Tound y el canal Malo.
Ya estaba yo preguntndome si el capitn Nemo, imprudente hasta la locura, iba a
meter su barco por aquel paso en el que haban encallado las dos corbetas de
Dumont d'Urville, cuando, modificando por segunda vez su rumbo hacia el Oeste,
se dirigi hacia la isla Gueboroar.
Eran las tres de la tarde y la marea alcanzaba ya casi la pleamar. El Nautilus
se acerc a aquella isla, todava intacta en mi memoria con su hilera de
pandanes. Navegbamos a unas dos millas de la isla, cuando, sbitamente, un
choque me derrib. El Nautilus acababa de tocar en un escollo, y qued
inmovilizado tras bascular ligeramente a babor. Cuando me reincorpor, vi en la
plataforma al capitn Nemo y a su segundo examinando la situacin del barco y
hablando en su incomprensible idioma.
A dos millas, por estribor, se divisaba la isla Gueboroar, cuya costa se
redondeaba desde el Norte al Oeste como un inmenso brazo. Hacia el Sur y el Este
el reflujo comenzaba a dejar al descubierto las crestas de algunos arrecifes de
coral. Habamos tocado de lleno y en uno de esos mares que tienen mareas pobres,
lo que dificultaba la puesta a flote del Nautilus. Sin embargo, ste no pareca
haber sufrido ninguna avera gracias a la extraordinaria solidez de su casco.
Pero si no poda abrirse ni irse a pique, s corra el riesgo, en cambio, de
permanecer para siempre aprisionado en esos escollos. As, tal vez haba acabado
all su carrera el aparato submarino del capitn Nemo.

En tales trminos me planteaba yo la situacin, cuando el capitn, fro y


tranquilo, tan dueo de s como siempre, sin manifestar la ms mnima emocin o
contrariedad, se acerc a m.
-Un accidente? -le pregunt.
-No; un incidente -me respondi.
-Pero un incidente que puede obligarle a ser nuevamente un habitante de esa
tierra de la que huye.
El capitn Nemo me mir de un modo singular e hizo un gesto de negacin,
claramente expresivo de su conviccin de que nada le obligara nunca a regresar
a tierra. Luego, me dijo:
-Seor Aronnax, el Nautilus no est perdido, tranquilicese. Volver a ofrecerle
el espectculo de las maravillas del ocano. Nuestro viaje no ha hecho ms que
comenzar, y yo no deseo privarme tan pronto del honor de su compaa.
-Y, sin embargo, capitn Nemo -le dije, sin darme por enterado del tono irnico
de sus palabras-, el Nautilus ha encallado en el momento de la pleamar. Y dado
que las mareas son dbiles en el Pacfico y que no puede usted deslastrar al
Nautilus (lo que me parece imposible), no veo cmo va a sacarlo a flote.
-Tiene usted razn, seor profesor, las mareas no son fuertes en el Pacfico.
Pero en el estrecho de Torres hay una diferencia de un metro entre los niveles
de las mareas altas y bajas. Estamos hoy a 4 de enero, y dentro de cinco das
tendremos luna llena. Pues bien, mucho me sorprendera que nuestro complaciente
satlite no levantara suficientemente estas masas de agua, hacindome as un
favor que slo a l quiero deber.
Dicho esto, el capitn Nemo, seguido de su segundo, se introdujo en el interior
del Nautilus. ste permaneca completamente inmvil, como si los plipos
coralferos lo hubiesen enquistado ya en su indestructible cemento.
-Y bien, seor? -me pregunt Ned Land, que se haba acercado a m tras la
marcha del capitn.
-Amigo Ned, que vamos a esperar tranquilamente la marea del da 9, ya que parece
que va ser la luna la encargada de ponernos a flote.
-As de sencillo?
-As de sencillo.
-Cmo? Es que el capitn no va a echar el ancla fuera, ni disponer su
maquinaria para hacer todo lo posible por sacarlo tirando del espa?
-Para qu, puesto que bastar con la marea? -dijo Conseil.
El canadiense le mir y se alz de hombros. Era el marino quien hablaba en l.
-Puede usted creerme, seor, si le digo que este trasto de hierro no volver a
navegar por el mar ni bajo el mar. Ya slo vale para venderlo como chatarra.
Creo que ha llegado el momento de prescindir de la compaa del capitn Nemo.
-Amigo Ned -respond-, yo tengo ms confianza que usted en el Nautilus. De todos
modos, dentro de cuatro das sabremos a qu atenernos sobre las mareas del
Pacfico. En cuanto a su consejo de darnos a la fuga, me parecera oportuno si
nos hallramos a la vista de las costas de Inglaterra o de la Provenza, pero en
estos parajes de la Papuasia la costa es muy diferente. No obstante, siempre
tendremos ocasin de recurrir a esta extremidad si el Nautilus no consigue salir
a flote, lo que, para m, sera muy grave.
-Pero, al menos, no podramos poner pie en tierra? -dijo Ned Land-. Ah tenemos
una isla. En esa isla hay rboles. Y bajo esos rboles hay animales terrestres,
portadores de chuletas y rosbifs, en los que yo hincara el diente muy
gustosamente.
-En esto tiene razn el amigo Ned -dijo Conseil-, y yo soy de su opinin. No
podra obtener el seor de su amigo, el capitn Nemo, que se nos trasladase a
tierra, aunque no fuese ms que para no perder la costumbre de pisar las partes
slidas de nuestro planeta?
-Puedo pedrselo, pero creo que ser intil.
-Intntelo el seor -dijo Conseil-, y as sabremos a qu atenernos sobre la
amabilidad del capitn Nemo.
Con gran sorpresa por mi parte, el capitn Nemo me concedi su autorizacin con
toda facilidad, sin tan siquiera exigirme la promesa de nuestro retorno a bordo.
Cierto es que una huida a travs de las tierras de la Nueva Guinea era demasiado
peligrosa y no sera yo quien aconsejase a Ned Land intentarla. Ms vala ser

prisionero a bordo del Nautilus que caer entre las manos de los naturales de la
Papuasia.
Se puso a nuestra disposicin el bote para el da siguiente. Yo daba por
descontado que no nos acompaaran ni el capitn Nemo ni ninguno de sus hombres
y que Ned Land habra de dirigir l solo la embarcacin. Pero la tierra no se
hallaba ms que a dos millas de distancia, y para el canadiense sera un juego
conducir el ligero bote entre esas lneas de arrecifes tan peligrosas para los
grandes navos.
Al da siguiente, 5 de enero, se extrajo de su alvolo la canoa y se bot al mar
desde lo alto de la plataforma. Dos hombres bastaron para realizar la operacin.
Los remos estaban ya a bordo y nos embarcamos a las ocho de la maana, con
nuestras hachas y fusiles.
El mar estaba bastante bonancible. Soplaba una ligera brisa de tierra. Conseil y
yo rembamos vigorosamente, en tanto que Ned Land manejaba el timn en los
estrechos pasos que dejaban los rompientes. La canoa obedeca bien al timn y
navegaba con rapidez.
Ned Land no poda contener su alegra. Era un prisionero escapado de su crcel,
y no pareca pensar que deba volver a ella.
-Carne! -exclamaba-. Vamos a comer carne, y qu carne! Caza autntica! No
digo yo que el pescado no sea una buena cosa, pero sin abusar, y un buen trozo
de carne fresca a la parrilla sera una agradable variacin.
-El muy glotn, me est haciendo la boca agua! -dijo Conseil.
-Queda por ver -dije- si hay caza en esos bosques. Y puede que las piezas sean
de tal tamao que cacen al cazador.
-Oh!, seor Aronnax -respondi el canadiense, cuyos dientes parecan estar tan
afilados como el filo de un hacha-, le aseguro que estoy dispuesto a comer
tigre, solomillo de tigre, si no hay otro cuadrpedo en esta isla.
-El amigo Ned es inquietante -dijo Conseil.
-Lo que sea -prosigui Ned Land-. Cualquier animal de cuatro patas sin plumas o
de dos patas con plumas recibir el saludo de mi fusil.
-He aqu que el seor Land vuelve a excitarse.
-No tema, seor Aronnax -respondi el canadiense-, y reme con fuerza. No pido
ms de media hora para ofrecerle un plato a mi manera.
A las ocho y media, la canoa del Nautilus arrib a una playa de arena, tras
haber franqueado con fortuna el anillo de coral que rodeaba a la isla de
Gueboroar.
21. Unos das en tierra
Me impresion vivamente tocar tierra.
Ned Land pisaba el suelo como en un acto de posesin. No haca ms de dos meses,
sin embargo, que ramos, segn la expresin del capitn Nemo, los pasajeros del
Nautilus, es decir, en realidad, los prisioneros de su comandante.
En pocos minutos estuvimos a tiro de fusil de la costa. El suelo era casi
enteramente madreprico, pero algunos lechos de torrentes desecados, sembrados
de restos granfticos, demostraban que la isla era debida a una formacin
primordial.
Una cortina de hermosos bosques ocultaba el horizonte. rboles enormes, algunos
de los cuales alcanzaban doscientos pies de altura, se unan entre ellos por
guirnaldas de lianas, verdaderas hamacas naturales a las que meca la brisa.
Mimosas, ficus, casuarinas, teks, hibiscos, pandanes y palmeras se mezclaban con
profusin, y al abrigo de sus bvedas verdes, al pie de sus tallos, crecan
orqudeas, leguminosas y helechos.
Sin reparar en tan bellas muestras de la flora papuasiana, el canadiense
abandon lo agradable orlo til, alver un cocotero. Abati rpidamente algunos
e sus frutos, los abri y entonces bebimos su leche y comim s su almendra con
una satisfaccin que pareca expresar una protesta contra la dieta del Nautilus.
- Excelente! -decia Ned Land.
-Exquisito! -responda Conseil.

-Espero -dijo el canadiense- que el capitn Nemo no se oponga a que


introduzcamos a bordo una carga de cocos.
-No lo creo -respond-, pero dudo que quiera probarlos.
-Peor para l -dijo Conseil.
-Y tanto mejor para nosotros -aadi Ned Land-, as tocaremos a ms.
-Ned -dije al arponero, que se dispona a vaciar otro cocotero-, los cocos estn
muy buenos, pero antes de llenar el bote, me parece que sera prudente ver si la
isla produce algo no menos til. Creo que la despensa del Nautilus acogera con
agrado legumbres frescas.
-Tiene razn el seor -dijo Conseil-, y yo propongo que reservemos en la canoa
tres espacios: uno para los frutos, otro para las legumbres y el tercero para la
caza, de la que no he visto todava ni la ms pequea muestra.
-Conseil, no hay que desesperar -respondi el canadiense.
-Continuemos, pues, nuestra excursin -dije-, pero con el ojo al acecho. Aunque
parezca deshabitada, bien podra albergar la isla algunos individuos menos
escrupulosos que nosotros sobre la naturaleza de la caza.
-Eh! Eh! -exclam Ned Land, haciendo un significativo movimiento de
mandbulas.
-Pero, Ned! -exclam Conseil.
-Pues, sabe lo que le digo? Que comienzo a comprender los encantos de la
antropofagia.
-Pero qu dice, Ned! -exclam Conseil-. Usted antropfago! Ya no podr
sentirme seguro a su lado, durmiendo en el mismo camarote. Me despertar un da
semidevorado?
-Amigo Conseil, le quiero mucho, pero no tanto como para comrmelo sin
necesidad.
-No s, no me fo -dijo Conseil-. Hala, a cazar! Es menester cobrar una pieza
como sea, para satisfacer a este canbal; si no, una de estas maanas, el seor
no hallar ms que unos trozos de domstico para servirle.
Mientras as iban bromeando, nos adentramos en la espesura del bosque, que,
durante dos horas, recorrimos en todos sentidos.
El azar se mostr propicio a nuestra bsqueda de vegetales comestibles. Uno de
los ms tiles productos de las zonas tropicales nos provey de un alimento
precioso, del que carecamos a bordo. Habl del rbol del pan, muy abundante en
la isla de Gueboroar, que ofreca esa variedad desprovista de semillas que se
conoce en malayo con el nombre de rima. Se distingua este rbol de los otros
por su tronco recto, de una altura de unos cuarenta pies. Su cima, graciosamente
redondeada y formada de grandes hojas multilobuladas, denunciaba claramente a
los ojos de un naturalista ese artocarpo que tan felizmente se ha aclimatado en
las islas Mascareas. Entre su masa de verdor destacaban los gruesos frutos
globulosos, de un decmetro de anchura, con unas rugosidades exteriores que
tomaban una disposicin hexagonal. til vegetal este con que la naturaleza ha
gratificado a regiones que carecen de trigo, y que, sin exigir ningn cultivo,
da sus frutos durante ocho meses al ao.
Ned Land conoca bien ese fruto, por haberlo comido durante sus numerosos
viajes, y saba preparar su sustancia comestible. La vista del mismo excit su
apetito, y sin poder contenerse dijo:
-Seor, si no pruebo esta pasta del rbol del pan, me muero.
-Pues adelante, Ned, a su gusto. Est os aqu para hacer experimentos.
Hagmoslos.
-No llevar mucho tiempo -respondi el canadiense.
Y, provisto de una lupa, encendi un fuego con ramas secas que chisporrotearon
alegremente. Mientras tanto, Conseil y yo escogamos los mejores frutos del
artocarpo. Algunos no haban alcanzado an un grado suficiente de madurez y su
piel espesa recubra una pulpa blanca pero poco fibrosa. Otros, en muy gran
nmero, amarillos y gelatinosos estaban pidiendo ser ya cogidos.
Los frutos no contenan hueso. Conseil llev una docena de ellos a Ned Land,
quien los coloc sobre las ascuas tras haberlos cortado en gruesas rodajas.
-Ver usted, seor, lo bueno que es este pan -deca.
-Sobre todo, cuando se ha estado privado durante tanto tiempo -dijo Conseil.

-Es ms que pan -aadi el canadiense-, es obra de respostera, y delicada. No


la ha comido usted nunca?
-No, Ned.
-Pues preprese a probar una cosa suculenta. Si no es as, dejo yo de ser el rey
de los arponeros.
Al cabo de algunos minutos, la parte de los frutos expuesta al fuego qued
completamente tostada. Por dentro apareci una pasta blanca, como una tierna
miga, cuyo sabor recordaba el de la alcachofa. Hay que reconocerlo, era un pan
excelente y lo com con gran placer.
-Desgraciadamente -dije- esta pasta no puede conservarse fresca. Es intil, por
tanto, que llevemos una provisin a bordo.
-Ah, no! -exclam Ned Land-. Habla usted como un naturalista, pero yo voy a
actuar como un panadero. Conseil, haga usted una buena recoleccin de frutos,
que cogeremos a la vuelta.
-Cmo va a prepararlo, entonces? -le pregunt.
-Haciendo con su pulpa una pasta fermentada que se conservar indefinidamente
sin pudrirse. Cuando quiera emplearla, la cocer en la cocina y ver usted cmo
a pesar de su sabor un poco cido estar muy rica.
-As, Ned, veo que no le falta nada a este pan...
-S, seor profesor, le faltan algunas frutas o al menos algunas legumbres.
-Pues busquemos frutas y legumbres.
Una vez acabada nuestra recoleccin, nos pusimos en marcha para completar
nuestro almuerzo terrestre.
No result balda nuestra bsqueda; a medioda habamos hecho ya una buena
recoleccin de pltanos. Estos deliciosos productos de la zona trrida maduran
durante todo el ao. Los malayos, que les dan el nombre de pisang, los comen
crudos. Adems de los pltanos recogimos unas jacas enormes, fruta de sabor muy
fuerte, mangos tambin muy sabrosos y pias tropicales de un tamao
extraordinario.
Estas tareas nos llevaron mucho tiempo, aunque a la vista de su resultado no
caba lamentarlo.
Conseil no le quitaba ojo a Ned, que abra la marcha e iba recogiendo al paso,
con mano segura, magnficas frutas para completar nuestras provisiones.
-No le falta nada, Ned? -pregunt Conseil.
-Hum! -gru el canadiense.
-Cmo? De qu se queja?
-De que todos estos vegetales no nos ofrecen una comida. Son el postre. Pero y
la sopa?, y el asado?
-Es cierto -dije-. Ned nos haba prometido unas chuletas, que empiezan a
parecerme muy problemticas.
-Oiga -me dijo el canadiense-, no slo no ha terminado la cacera, sino que
todava no ha comenzado. Tengamos paciencia, que acabaremos encontrando algn
animal de pluma o de pelo, y si no es por aqu, ser en otro sitio.
-Y si no es hoy, ser maana -aadi Conseil-, pues no hay que alejarse
demasiado. Es ms, creo que deberamos volver a la canoa.
-Tan pronto? -dijo Ned.
-Debemos estar de regreso antes de la noche -dije.
-Pero qu hora es? -pregunt el canadiense.
-Por lo menos son las dos -respondi Conseil.
-Cmo pasa el tiempo en tierra firme! -exclam Ned Land, con un suspiro de
pesar.
-En marcha entonces -dijo Conseil.
Volvimos sobre nuestros pasos y durante el camino fuimos completando nuestra
recoleccin con nueces de palma, para lo que hubimos de subir a la cima de los
rboles, as como con ese gnero de pequeas habichuelas que los malayos
denominan abrou, y con batatas de magnfica calidad.
As, llegamos muy sobrecargados a la canoa. Pero Ned Land no se hallaba todava
satisfecho con las provisiones. Le favoreci la suerte entonces, ya que en el
momento en que iba a embarcar vio varios rboles, de unos veinticinco a treinta
pies de altura, pertenecientes a la familia de las palmas. Estos rboles, tan
preciosos como el artocarpo, son considerados justamente como uno de los ms

tiles productos de Malasia. Eran sags, vegetales silvestres que se reproducen,


como los morales, por sus retoos y sus semillas.
Ned Land conoca la manera de utilizar esos rboles. Manejando el hacha con gran
vigor, derrib dos o tres sags, cuya madurez denunciaba el polvillo blanco que
recubra sus palmas.
Yo le observaba ms con los ojos del naturalista que con los de un hombre
hambriento. Nad Land arrancaba de cada tronco una capa de corteza de una pulgada
de espesor, dejando as al descubierto una red de fibras alargadas que formaban
inextricables nudos amazacotados por una especie de harina gomosa. Esta fcula
era el sag, que constituye uno de los alimentos bsicos de las poblaciones de
la Melanesia.
Ned Land se limit de momento a cortar los troncos como si de lea se tratara,
dejando para ms tarde la extraccin de la fcula, que habra de ser separada de
sus ligamentos fibrosos, expuesta al sol para evaporar su humedad y, finalmente,
depositada en moldes para endurecerse.
Eran las cinco de la tarde cuando abandonamos las orillas de la isla, cargados
con nuestras riquezas. Media hora ms tarde, llegbamos al Nautilus. Nadie
presenci nuestra llegada. El enorme cilindro de acero pareca deshabitado.
Embarcadas nuestras provisiones, fui a mi camarote, en el que hall la cena
servida. Despus de comer, me dorm.
Al da siguiente, 6 de enero, sin novedad a bordo. Ni un ruido, ni un signo de
vida, La canoa se hallaba en el mismo lugar en que la habamos dejado.
Resolvimos volver a la isla Gueboroar. Ned Land esperaba tener ms fortuna que
en la vspera, como cazador, y deseaba visitar otra parte de la selva.
A la salida del sol, ya estbamos en marcha. Alcanzamos la isla en pocos
instantes. Desembarcamos, y, pensando que lo mejor era fiarse del instinto del
canadiense, seguimos a Ned Land, cuyas largas piernas amenazaban distanciarnos
excesivamente.
Ned Land sigui la costa hacia el Oeste. Luego, tras haber vadeado algunos
torrentes, llegamos a un altiplano bordeado de magnficos bosques. A lo largo de
los cursos de agua vimos algunos martines pescadores que no aceptaron nuestra
proximidad. Su circunspeccin probaba que aquellos voltiles saban a qu
atenerse sobre los bpedos de nuestra especie, y de ello infer que si la isla
no estaba habitada era, por lo menos, frecuentada por seres humanos.
Tras haber atravesado una tupida pradera, llegamos al lindero de un bosquecillo
animado por el canto y el vuelo de un gran nmero de pjaros.
-Slo pjaros -dijo Conseil.
-Los hay tambin comestibles -respondi el arponero.
-No stos, amigo Ned -replic Conseil-, pues no veo ms que loros.
-Conseil, el loro es el faisn de los que no tienen otra cosa que comer -dijo
gravemente Ned.
-A lo que yo aadir -intervine- que este pjaro, convenientemente preparado,
puede valer la pena de arriesgar el tenedor.
En medio del follaje del bosque, todo un mundo de loros volaba de rama en rama,
sin ms separacin entre sus garriduras y la lengua humana que la de una ms
cuidada educacin. Por el momento, garran en compaa de cotorras de todos los
colores, de graves papagayos, que parecan meditar un problema filosfico,
mientras loritos reales de un rojo brillante pasaban como un trozo de estambre
llevado por la brisa, en medio de los claos de ruidoso vuelo, de los papas,
esos palmpedos que se pintan con los ms finos matices del azul, y de toda una
gran variedad de voltiles muy hermosos pero escasamente comestibles.
Aquella coleccin careca, sin embargo, de un pjaro propio de estas tierras
hasta el punto de que nunca ha salido de los lmites de las islas de Arr y de
las islas de los Papas. Pero la suerte me tena reservada la posibilidad de
admirarlo al poco tiempo. En efecto, despus de atravesar un soto de escasa
frondosidad nos encontramos en una llanura llena de matorrales. Fue all donde
vi levantar el vuelo a unos magnficos pjaros a los que la disposicin de sus
largas plumas obligaba a dirigirse contra el viento. Su vuelo ondulado, la

gracia de sus areos giros y los reflejos tornasolados de sus colores atraan y
encantaban la mirada. Pude reconocerlos sin dificultad.
-Aves del paraso! -exclam.
-Orden de los paseriformes, seccin de los clistmoros -respondi Conseil.
-Familia de las perdices? -pregunt Ned Land.
-No lo creo, seor Land, pero cuento con su pericia para atrapar a uno de estos
maravillosos productos de la naturaleza tropical.
-Lo intentar, seor profesor, aunque estoy ms acostumbrado a manejar el arpn
que el fusil.
Los malayos, que hacen un activo comercio de estos pjaros con los chinos, se
sirven para su captura de diversos medios que a nosotros nos estaban vedados, y
que consisten ya sea en tenderles unos lazos en la copa de los elevados rboles
en que estas aves suelen buscar su morada, ya sea con una liga tenaz que
paraliza sus movimientos. Incluso llegan a envenenar las fuentes en las que
estos pjaros van a beber. Nuestros medios quedaban limitados a la tentativa de
cazarlos al vuelo, con muy pocas posibilidades de alcanzarles. Y, en efecto, en
estas tentativas gastamos en vano una buena parte de nuestra municin.
Hacia las once de la maana, alcanzadas ya las primeras estribaciones de las
montaas que forman el centro de la isla, todava no habamos conseguido cobrar
ninguna pieza. El hambre empezaba a aguijonearnos. Habamos confiado en exceso
en la caza y cometido una imprudencia. Pero, afortunadamente, y con gran
sorpresa por su parte, Conseil mat dos pjaros de un tiro y asegur el
almuerzo. Eran una paloma blanca y una torcaz que, rpidamente desplumadas y
ensartadas en una broqueta, fueron llevadas al fuego. Mientras se asaban, Ned
prepar el pan con el fruto del artocarpo. Devoramos las palomas hasta los
huesos, encontrndolas excelentes. La nuez moscada de que se alimentan perfuma
su carne dndole un sabor delicioso.
-Es como si los pollos se alimentaran de trufas -dijo Conseil.
-Y ahora, Ned, qu es lo que falta?
-Una pieza de cuatro patas, seor Aronnax. Estas palomas no son ms que un
entrems para abrir boca. No estar contento hasta que no haya matado un animal
con chuletas.
-Ni yo, Ned, si no consigo atrapar un ave del paraso.
-Continuemos, pues, la cacera -intervino Conseil-, pero de regreso ya hacia el
mar. Hemos llegaddo a las primeras pendientes de las montaas y creo que ms
vale volver.
Era un consejo sensato, y lo adoptamos.
Al cabo de una hora de marcha llegamos a un verdadero bosque de sags. Algunas
inofensivas serpientes huan de vez en cuando a nuestro paso. Las aves del
paraso nos huan y haba perdido ya toda esperanza, cuando Conseil, que abra
la marcha, se inclin sbitamente, lanz un grito triunfal y vino hacia m con
un magnfico ejemplar.
-Ah! Bravo, Conseil! -exclam, entusiasmado.
-Crame que no vale la pena de...
-Cmo que no! Ah es nada coger uno de estos pjaros vivos! Y con la mano!
-Si el seor lo examina de cerca, podr ver que no he tenido gran mrito.
-Porqu, Conseil?
-Porque este pjaro est borracho.
-Borracho?
-S, seor. Ebrio de la nuez moscada que estaba comiendo en la mirstica en que
lo he encontrado. Vea, amigo Ned, vea los terribles efectos de la intemperancia.
-Mil diantres! -replic el canadiense-. Mira que echarme en cara la ginebra
que he bebido desde hace dos meses!
Al examinar al curioso pjaro vi que Conseil no se equivocaba. El ave del
paraso, embriagada por el jugo espirituoso, estaba reducida a la impotencia,
incapaz de volar y apenas de andar. Pero eso no me preocupaba y le dej dormir
la mona.
Nuestra presa perteneca a la ms hermosa de las ocho especies conocidas en
Papuasia y en la islas vecinas, es decir, a la llamada gran esmeralda que es,
adems, una de las ms raras. Meda unos tres decmetros de largo. Su cabeza era
relativamente pequea y los ojos, situados cerca de la abertura del pico, eran

tambin de pequeo tamao. Todo l era una sinfona de colores: el amarillo del
pico, el marrn de las patas y de las uas, el siena de las alas que en sus
extremidades se tornaba en prpura, el amarillo pajizo de la cabeza y del
cuello, el esmeralda de la garganta, el marrn de la pechuga y del vientre. Las
plumas, largas y ligeras de la cola, de una finura admirable, realzaban la
belleza de este maravilloso pjaro, poticamente llamado por los indgenas
pjaro de sol.
Yo deseaba vivamente poder llevar a Pars aquel soberbio ejemplar de ave del
paraso, a fin de donarlo al Jardn de Plantas, que no posee ninguno vivo.
-Es, pues, tan raro? -pregunt el canadiense, con el tono del cazador poco
inclinado a estimar la caza desde un punto de vista artstico.
-Muy raro, s, y, sobre todo, muy difcil de capturarlo vivo. Y aun muertos,
estos pjaros son objeto de un comercio muy activo. Por eso, los indgenas han
llegado incluso a fabricarlos, como se hace con las perlas y los diamantes.
-Cmo? -dijo Conseil-. Es posible falsificar las aves de paraso?
-S, Conseil.
-Y conoce el seor el procedimiento de los indgenas?
-S. Durante el monzn del Este, las aves del paraso pierden las magnficas
plumas que rodean su cola, esas plumas que los naturalistas han llamado
subalares. Los falsificadores recogen esas plumas y las adaptan con mucha
destreza a una pobre cotorra previamente mutilada. Luego tien las suturas,
barnizan al pjaro y lo venden para su expedicin a los museos y a los
aficionados de Europa. Es una singular industria sta.
-Bueno -dijo Ned Land-, si el pjaro no es autntico s lo son sus plumas, y
como no est destinado a ser comido no lo veo mal.
Si mis deseos estaban colmados con la posesin del pjaro del paraso, no
aconteca lo mismo con los del cazador canadiense. Pero, afortunadamente, hacia
las dos, Ned Land pudo cobrarse un magnfico cerdo salvaje, un bar-outang como
lo llaman los naturales. Muy oportunamente haba hecho su aparicin aquel puerco
que iba a procurarnos autntica carne de cuadrpedo, y fue bien recibido. Ned
Land se mostr muy orgulloso de su disparo. El cerdo, alcanzado por la bala
elctrica, haba cado fulminado.
El canadiense lo despoj y vaci limpiamente de sus entraas y extrajo media
docena de chuletas destinadas a asegurarnos una buena parrillada para la cena.
Luego, continuamos la cacera en la que Ned y Conseil renovaran sus proezas.
En efecto, los dos amigos se entregaron a una batida por los matorrales de los
que levantaron un grupo de canguros que salieron dando saltos sobre sus patas
elsticas. Pero su huida no fue tan rpida como para evitar que las balas
elctricas no detuvieran a algunos en su carrera.
- Ah, seor profesor! -exclam Ned Land, a quien exaltaba el ardor de la caza-,
qu carne tan excelente, sobre todo estofada! Qu despensa para el Nautilusi
Dos... tres.... cinco ... ! Y cuando pienso que nos comeremos toda esta carne,
y que esos imbciles de a bordo no van a probarla!
Creo que si no hubiera hablado tanto, en su agitacin, el canadiense los habra
exterminado a todos. Pero se limit a derribar una docena de estos curiosos
marsupiales que forman el primer orden de los mamferos aplacentarios, como nos
dira Conseil.
Eran de pequea talla, una especie de los canguros-conejo, que se alojan
habitualmente en los troncos huecos de los rboles, y que estn dotados de una
gran rapidez de desplazamiento. Pero si eran pequeos, su carne era muy
estimable.
Estbamos muy satisfechos del resultado de la caza. El alegre Ned se propona
regresar al da siguiente a esta isla encantada, a la que quera despoblar de
todos sus cuadrpedos comestibles. Pero esto era no contar con lo que iba a
sobrevenir.
A las seis de la tarde nos hallbamos de regreso en la playa. Nuestra canoa
estaba varada en su lugar habitual. El Nautilus emerga de las olas, como un
largo escollo, a dos millas de la costa.
Sin ms tardanza, Ned Land se ocup de la cena, con su acreditada pericia. Las
chuletas de bari-outang, puestas sobre las ascuas, perfumaron deliciosamente el
aire...

Pero me doy cuenta de que estoy parecindome al canadiense. Heme aqu en


xtasis ante una parrillada de cerdo fresco! Espero que se me perdone como yo se
lo he perdonado a Ned Land, y por los mismos motivos.
La cena fue excelente. Dos palomas torcaces completaron la extraordinaria
minuta. La fcula de sag, el pan del artocarpo, unos cuantos mangos, media
docena de anans y un poco de licor fermentado de nueces de coco nos alegraron
el nimo, hasta el punto de que las ideas de mis companeros, as me lo pareci,
llegaron a perder algo de su solidez habitual.
-Y si no regresramos esta noche al Nautilus? -dijo Conseil.
-Y si no volviramos nunca ms? -aadi Ned Land.
Apenas haba acabado de formular su proposicin el arponero cuando cay una
piedra a nuestros pies.
22. El rayo del capitn Nemo
Miramos hacia el bosque, sin levantarnos. Mi mano se haba detenido en su
movimiento hacia la boca, mientras la de Ned Land acababa el suyo.
-Una piedra no cae del cielo -dijo Conseil-, a menos que sea un aerolito.
Una segunda piedra, perfectamente redondeada, que arranc de la mano de Conseil
un sabroso muslo de paloma, dio an ms peso a la observacin que acababa de
proferir.
Nos incorporamos los tres, y tomando nuestros fusiles nos dispusimos a repeler
todo ataque.
-Son monos? -pregunt Ned Land.
-Casi -respondi Conseil-. Son salvajes.
-A la canoa -dije, a la vez que me diriga a la orilla.
Conveniente, en efecto, era batirse en retirada, pues una veintena de indgenas,
armados de arcos y hondas, haba hecho su aparicin al lado de unos matorrales
que, a unos cien pasos apenas, ocultaban el horizonte a nuestra derecha.
La canoa se hallaba a unas diez toesas de nosotros.
Los salvajes se aproximaron, sin correr pero prodigndonos las demostraciones
ms hostiles, bajo la forma de una lluvia de piedras y de flechas.
Ned Land no se haba resignado a abandonar sus provisiones, y pese a la
inminencia del peligro, no emprendi la huida sin antes coger su cerdo y sus
canguros.
Apenas tardamos dos minutos en llegar a la canoa. Cargarla con nuestras armas y
provisiones, botarla al mar y coger los remos fue asunto de un instante. No nos
habamos distanciado todava ni dos cables cuando los salvajes, aullando y
gesticulando, se metieron en el agua hasta la cintura. Esperando que su
aparicin atrajera a la plataforma del Nautilus algunos hombres, mir hacia l.
Pero el enorme aparato pareca estar deshabitado.
Veinte minutos ms tarde subamos a bordo. Las escotillas estaban abiertas. Tras
amarrar la canoa, entramos en el Nautlus.
Descend al saln, del que se escapaban algunos acordes. El capitn Nemo estaba
all, tocando el rgano y sumido en un xtasis musical.
-Capitn.
No me oy.
-Capitn -dije de nuevo, tocndole el hombro.
Se estremeci y se volvi hacia m.
-Ah! Es usted, seor profesor? Qu tal su cacera? Ha herborizado con xito?
-S, capitn, pero, desgraciadamente, hemos atrado una tropa de bpedos cuya
vecindad me parece inquietante.
-Qu clase de bpedos?
-Salvajes.
-Salvajes! -dijo el capitn Nemo, en un tono un poco irnico-. Y le asombra,
seor profesor, haber encontrado salvajes al poner pie en tierra? Y dnde no
hay salvajes? Y estos que usted llama salvajes son peores que los otros?
-Pero, capitn...
-Yo los he encontrado en todas partes.

-Pues bien -respond-, si no quiere recibirlos a bordo del Nautilus, har bien
en tomar algunas precauciones.
-Tranquilcese, seor profesor, no hay por qu preocuparse.
-Pero, estos indgenas son muy numerosos.
-Cuantos ha contado?
-Tal vez un centenar.
-Seor Aronnax -respondi el capitn Nemo, cuyos dedos se haban posado
nuevamente sobre el teclado del rgano-, aunque todos los indgenas de la
Papuasia se reunieran en esta playa, nada tendra que temer de sus ataques al
Nautilus.
Los dedos del capitn corrieron de nuevo por el teclado del instrumento, y
observ que slo golpeaba las teclas negras, lo que daba a sus melodas un color
tpicamente escocs. Pronto olvid mi presencia y se sumi en una ensoacin que
no trat de disipar.
Sub a la plataforma. Haba sobrevenido de golpe la noche, pues a tan baja
latitud el sol se pone rpidamente, sin crepsculo. Se vea ya muy confusamente
el perfil de la isla Gueboroar, pero las numerosas fogatas que iluminaban la
playa mostraban que los indgenas no pensaban abandonarla.
Permanec as, solo, durante varias horas. Pensaba en aquellos indgenas, ya sin
temor, ganado por la imperturbable confianza del capitn. Les olvid pronto,
para admirar los esplendores de la noche tropical. Siguiendo a las estrellas
zodiacales, mi pensamiento vol a Francia, que habra de ser iluminada por
aqullas dentro de unas horas.
La luna resplandeca en medio de las constelaciones del cenit. Entonces pens
que el fiel y complaciente satlite habra de volver a este mismo lugar dos das
despus para levantar las aguas y arrancar al Nautilus de su lecho de coral.
Hacia medianoche, viendo que todo estaba tranquilo, tanto en el mar como en la
orilla, baj a mi camarote y me dorm apaciblemente.
Transcurri la noche sin novedad. La sola vista del monstruo encallado er la
baha deba atemorizar a los papes, pues las escotillas que haban permanecido
abiertas les ofrecan un fcil acceso a su interior.
El 8 de enero, a las seis de la maana, sub a la plataforma.
A travs de las brumas matinales, que iban disipndose, la isla mostr sus
playas primero y sus cimas despus.
Los indgenas continuaban all, ms numerosos que en la vspera. Tal vez eran
quinientos o seiscientos. Aprovechndose de la marea baja, algunos haban
avanzado sobre las crestas de los arrecifes hasta menos de dos cables del
Nautilus. Los distingua fcilmente. Eran verdaderos papes, de atltica
estatura. Hombres de esplndida raza, tenan una frente ancha y alta, la nariz
gruesa, pero no achatada, y los dientes muy blancos. El color rojo con que
tean su cabellera lanosa contrastaba con sus cuerpos negros y relucientes como
los de los nubios. De los lbulos de sus orejas, cortadas y dilatadas, pendan
huesos ensartados. Iban casi todos desnudos. Entre ellos vi a algunas mujeres,
vestidas desde las caderas hasta las rodillas con una verdadera crinolina de
hierbas sostenida por un cinturn vegetal. Algunos jefes se adornaban el cuello
con collares de cuentas de vidrio rojas y blancas. Casi todos estaban armados de
arcos, flechas y escudos, y llevaban a la espalda una especie de red con las
piedras redondeadas que con tanta destreza lanzan con sus hondas.
Uno de los jefes examinaba atentamente y desde muy cerca al Nautilus. Deba de
ser un mado de alto rango, pues se arropaba con un tejido de hojas de banano,
dentado en sus bordes y teido con colores muy vivos.
Fcilmente hubiera podido abatir al indgena, por la escasa distancia a que se
hallaba, pero pens que ms vala esperar demostraciones de hostilidad por su
parte. Entre europeos y salvajes, conviene que sean aquellos los que repliquen y
no ataquen.
Mientra dur la marea baja, los indgenas merodearon por las cercanas de
Nautilus, sin mostrarse excesivamente ruidosos. Les o repetir frecuentemente la
palabra assai, y, por sus gestos, comprend que me invitaban a ir a tierra
firme, invitacin que cre deber declinar.

Aquel da no se movi la canoa, con gran pesar de Ned Land que no pudo completar
sus provisiones. El hbil canadiense emple su tiempo en la preparacin de las
carnes y las fculas que haba llevado de la isla Gueboroar.
Cuando, hacia las once de la maana, las crestas de los arrecifes comenzaron a
desaparecer bajo las aguas de la marea ascendente, los salvajes volvieron a la
playa, en la que su nmero iba acrecentndose. Probablemente estaban viniendo de
las islas vecinas o de la Papuasia propiamente dicha. Pero hasta entonces no
haba visto yo ni una sola piragua.
No teniendo nada mejor que hacer, se me ocurri dragar aquellas aguas, cuya
limpidez dejaba ver con profusin conchas, zofitos y plantas pelgicas. Era,
adems, el ltimo da que el Nautilus deba permanecer en aquellos parajes, si
es que consegua salir a flote con la alta marea del da siguiente, como
esperaba el capitn Nemo.
Llam, pues, a Conseil, quien me trajo una draga ligera, muy parecida a las
usadas para pescar ostras.
-Y esos salvajes? -me pregunt Conseil-. No me parecen muy feroces.
-No? Pues, sin embargo, son antropfagos, muchacho.
-Se puede ser antropfago y buena persona -respondi Conseil-, como se puede ser
glotn y honrado. Lo uno no excluye lo otro.
-Bien, Conseil, te concedo que son honrados antropfagos, y que devoran
honradamente a sus prisioneros. Sin embargo, como no me apetece nada ser
devorado, ni tan siquiera honradamente, prefiero mantenerme alerta, ya que el
comandante del Nautilus no parece tomar ninguna precaucin. Y ahora, a trabajar.
Durante dos horas pescamos activamente, pero sin coger ninguna pieza rara. La
draga s llenaba de orejas marinas, de arpas, de melanias, y muy en particular
de algunos de los ms bellos martillos que haba visto yo hasta ese da. Cogimos
tambin algunas holoturias, ostras perlferas y una docena de pequeas tortugas
que reservamos para la despensa de a bordo.
Pero en el momento en que menos me lo esperaba, puse la mano sobre una maravilla
o, por mejor decir, sobre una deformidad natural muy difcil de hallar. Acababa
Conseil de dar un golpe de draga y de elevar su aparato cargado de diversas
conchas bastante ordinarias, cuando, de repente, me vio hundir el brazo en la
red, retirar de ella una concha, y lanzar un grito de conquililogo, es decir,
el grito ms estridente que pueda producir la garganta humana.
-Qu le ocurre al seor? -pregunt Conseil, muy sorprendido-. Le ha mordido
algo?
-No, muchacho, aunque s hubiera dado con gusto un dedo por mi descubrimiento.
-Qu descubrimiento?
-Esta concha -le dije mostrndole el objeto de mi entusiasmo.
-Pero si no es ms que una simple oliva porfiria! Gnero oliva, orden de los
pectinibranquios, clase de los gasterpodos, familia de los moluscos.
-S, Conseil, pero en vez de estar enrollada de derecha a izquierda, lo est de
izquierda a derecha.
-Es posible?
-S, muchacho, es una concha senestrgira.
-Una concha senestrgira! -repiti Conseil, palpitndole el corazn.
-Mira su espira!
-Ah! Puede creerme el seor si le digo que en toda mi vida he sentido una
emocin parecida -dijo Conseil, a la vez que tomaba la preciosa concha con una
mano temblorosa.
Y era para estar emocionado. Sabido es, en efecto, y as lo han sealado los
naturalistas, que la tendencia diestra es una ley de la naturaleza. Los astros y
sus satlites efectan sus movimientos de traslacin y de rotacin de derecha a
izquierda. El hombre se sirve mucho ms a menudo de su mano derecha que de la
izquierda, y, consecuentemente, sus instrumentos y sus aparatos, escaleras,
cerraduras, resortes de los relojes, etc., estn concebidos para el uso de la
mano derecha. La naturaleza ha seguido generalmente esta ley para el
enrollamiento de sus conchas. Todas lo hacen a la derecha, y cuando, por azar,
sus espiras lo hacen al contrario, los aficionados las pagan a precio de oro.

Nos hallbamos absortos Conseil y yo en la contemplacin de nuestro tesoro, con


el que esperaba enriquecer el museo, cuando una maldita piedra, lanzada por un
indgena, rompi el precioso objeto en la mano de Conseil.
Mientras yo lanzaba un grito de desesperacin, Conseil se precipit hacia su
fusil y apunt con l a un salvaje que agitaba su honda a unos diez metros de
nosotros. Quise impedirle que disparara, pero no pude y su tiro destroz el
brazalete de amuletos que penda del brazo del indgena.
-Conseil! -grit-. Conseill.
-Y qu! No ve el seor que ha sido el canbal el que ha comenzado el ataque?
-Una concha no vale la vida de un hombre -le dije.
-Ah, el miserable! -exclam Conseil-. Hubiera preferido que me hubiera roto el
hombro!
Conseil era sincero al hablar as, pero yo no comparta su opinin.
La situacin haba cambiado desde haca algunos instantes, sin que nos
hubiramos dado cuenta. Una veintena de piraguas se hallaban ahora cerca del
Nautilus. Las piraguas, largas y estrechas, bien concebidas para la marcha, se
equilibraban por medio de un doble balancn de bamb que flotaba en la
superficie del agua. Los remeros, semidesnudos, las manejaban con habilidad, y
yo los vea avanzar no sin inquietud.
Era evidente que los indgenas haban tenido ya relacin con los europeos y que
conocan sus navos. Pero qu podan pensar de aquel largo cilindro de acero
inmovilizado en la baha, sin mstiles ni chimenea? Nada bueno, a juzgar por la
respetuosa distancia en que se haban mantenido hasta entonces. Sin embargo, su
inmovilidad deba haberles inspirado un poco de confianza, y trataban de
familiarizarse con l. Y era precisamente eso lo que convena evitar. Nuestras
armas, carentes de detonacin, no eran las ms adecuadas para espantar a los
indgenas, a los que slo inspiran respeto las que causan estruendo. Sin el
estrpito del trueno, el rayo no espantara a los hombres, pese a que el peligro
est en el relmpago y no en el ruido.
En aquel momento, ya muy prximas las piraguas al Nautilus, una lluvia de
flechas se abati sobre l.
-Diantre! Est granizando y quiz sea un granizo envenenado -dijo Conseil.
-Hay que avisar al capitn Nemo -dije-, y me introduje por la escotilla.
Descend al saln. No haba nadie, y me arriesgu a llamar a la puerta del
camarote del capitn.
-Pase.
Entr y hall al capitn Nemo sumergido en un mar de clculos, entre los que
abundaban las x y otros signos algebraicos.
-Le molesto? -le dije, por cortesa.
-S, seor Aronnax, pero supongo que tiene usted serias razones para venir a
verme, no?
-Muy serias. Las piraguas de los indgenas nos tienen rodeados, y dentro de unos
minutos nos veremos asaltados por varios centenares de salvajes.
-Ah! -dijo el capitn Nemo, con la mayor calma-, han venido con sus piraguas?
-S, seor.
-Pues bien, basta con cerrar las escotillas.
-Precisamente, y es lo que vena a decirle.
-Nada ms fcil -dijo el capitn Nemo, al tiempo que, pulsando un timbre
elctrico, transmita una orden a la tripulacin.
-Ya est -me dijo tras algunos instantes-. La canoa est en su sitio y las
escotillas cerradas. Supongo que no temer usted que esos seores destruyan unas
murallas contra las que nada pudieron los obuses de su fragata.
-No, capitn, pero subsiste an un peligro.
-Cul?
-Maana, a la misma hora, habr que reabrir las escotillas para renovar el aire
del Nautilus.
-As es, puesto que nuestro navo respira como los cetceos.
-Pues bien, si en ese momento los papes ocupan la plataforma, no veo cmo
podremos impedirles la entrada.
-As que supone usted que van a subir a bordo.
-Estoy seguro.

-Pues bien, que suban. No veo ninguna razn para impedrselo. En el fondo, estos
papes son unos pobres diablos y no quiero que mi visita a la isla Gueboroar
cueste la vida a uno solo de estos desgraciados.
Me dispona a retirarme, pero el capitn Nemo me retuvo y me invit a sentarme a
su lado. Me interrog con inters acerca de nuestras excursiones y la caza, y
pareci no comprender la necesidad de carne tan apasionadamente sentida por el
arponero. Luego la conversacin se orient hacia otros temas y, sin ser ms
comunicativo, el capitn Nemo se mostr ms amable.
Entre otras cosas, tocamos el tema de la situacin del Nautilus, encallado
precisamente en el mismo estrecho en que Dumont d'Urville estuvo a punto de
perder sus barcos. Y a propsito de Dumont d'Urville -me dijo el capitn Nemo:
-Fue uno de sus ms grandes marinos, uno de sus ms inteligentes navegantes.
Para ustedes, los franceses, Dumont d'Urville es como el capitn Cook para los
ingleses. Qu infortunio el de ese hombre sabio! Haber desafiado a los bancos
de hielo del Polo Sur, a los arrecifes de Oceana y a los canbales del
Pacfico, para acabar muriendo miserablemente en un tren! Si a ese hombre
enrgico le fue dado pensar durante los ltimos segundos de su existencia, se
imagina usted cules seran sus pensamientos?
Al hablar as, el capitn Nemo pareca emocionado, y yo inscrib ese gesto en su
activo.
Luego, mapa en mano, pasamos revista a los trabajos del navegante francs, sus
viajes de circunnavegacin, su doble tentativa del polo Sur que le vali el
descubrimiento de las tierras de Adelia y Luis Felipe y, por ltimo, sus mapas
hidrogrficos de las principales islas de Oceana.
-Lo que en la superficie de los mares hizo su Dumont d'Urville -me dijo el
capitn Nemo- lo he hecho yo en el interior del ocano, y ms completa y ms
fcilmente que l. El Astrolabe y la Zele, incesantemente zarandeados por los
huracanes, no podan competir con el Nautilus, tranquilo gabinete de trabajo y
verdaderamente sedentario en medio de las aguas.
-Y, sin embargo, capitn, hay un punto comn entre las corbetas de Dumont
d'Urville y el Nautilus.
-Cul?
-El de que el Nautilus haya encallado como ellas.
-El Nautilus no ha encallado -me respondi framente el capitn Nemo-. El
Nautilus est hecho para reposar en el lecho de los mares, y yo no tendr que
emprender las penosas maniobras que hubo de hacer Dumont d'Urville para sacar a
flote sus barcos. El Astrolabe y la Zele estuvieron a punto de perderse, pero
mi Nautilus no corre ningn peligro. Maana, en el da y a la hora sealados, la
marea lo elevar suavemente y reemprender su navegacin a travs de los mares.
-Capitn, yo no pongo en duda...
-Maana -aadi el capitn Nemo, levantndose- a las dos horas y cuarenta
minutos de la tarde, el Nautilus estar a flote y abandonar, sin avera alguna,
el estrecho de Torres.
El capitn Nemo se inclin ligeramente, en seal de despedida. Sal y volv a mi
camarote, donde hall a Conseil, que deseaba conocer el resultado de mi
conversacin con el capitn.
-Cuando le dije que su Nautilus estaba amenazado por los naturales de la
Papuasia, me respondi muy irnicamente. As, pues, ten confianza en l y vete a
dormir tranquilamente.
-El seor no necesita de mis servicios?
-No. Qu est haciendo Ned Land?
-El seor me excusar, pero el amigo Ned est haciendo un pat de canguro que va
a ser una maravilla.
Me acost y dorm bastante mal. Oa el ruido que hacan los salvajes al pisotear
la plataforma y sus gritos estridentes. Pas as la noche sin que la tripulacin
cambiara en lo ms mnimo su comportamiento habitual. La presencia de los
canbales les inquietaba tanto como a los soldados de un fuerte el paso de las
hormigas por sus empalizadas. Me levant a las seis de la maana. No se haban
abierto las escotillas para renovar el aire, pero hicieron funcionar los
depsitos para suministrar algunos metros cbicos de oxgeno a la atmsfera
enrarecida del Nautilus.

Estuve trabajando en mi camarote hasta medioda, sin ver ni un solo instante al


capitn Nemo. No pareca efectuarse ninguna maniobra de partida a bordo. Esper
an durante algn tiempo y luego fui al saln. El reloj de pared indicaba las
dos y media. Dentro de diez minutos la marea deba alcanzar su mxima altura y,
si el capitn Nemo no haba hecho una promesa temeraria, el Nautilus quedara
liberado. Si as no ocurra, podran pasar meses antes de salir de su lecho de
coral. Pero no tard en sentir los estremecimientos precursores que agitaron el
casco del buque. Luego se oyeron rechinar los flancos del mismo contra las
asperezas calcreas del arrecife.
A las dos horas y treinta y cinco minutos, el capitn Nemo apareci en el saln.
-Vamos a zarpar -dijo.
-Ah! -exclam.
-He dado orden de abrir las escotillas.
-Y los papas?
-Los papas? -dijo el capitn Nemo, alzndose de hombros.
-No teme que penetren en el Nautilus?
-Cmo podran hacerlo?
-Entrando por las escotillas.
-Seor Aronnax, no se entra as como as por las escotillas del Nautilus,
incluso cuando estn abiertas.
Le mir.
-No lo comprende, no es as?
-En efecto.
-Bien, pues venga y valo.
Me dirig hacia la escalera central, al pie de la cual se hallaban Ned Land y
Conseil, muy intrigados, contemplando cmo algunos hombres de la tripulacin
abran las escotillas. Afuera, sonaban gritos de rabia y espantosas
vociferaciones.
Se corrieron los portalones del exterior. Veinte figuras horribles aparecieron a
nuestra vista. Pero el primero de los indgenas que toc el pasamano de la
escalera, rechazado hacia atrs por no s qu fuerza invisible, huy dando
espantosos alaridos y saltos tremendos. Diez de sus compaeros le sucedieron y
los diez corrieron la misma suerte.
Conseil estaba fascinado. Ned Land, llevado de sus violentos instintos, se lanz
a la escalera. Pero nada ms tocar el pasamano, fue derribado a su vez.
-Mil diantres! -bram-. Me ha golpeado un rayo!
Su grito me lo explic todo. No era un pasamano, sino un cable metlico cargado
de electricidad. Quienquiera que lo tocara sufra una formidable sacudida, que
podra ser mortal si el capitn Nemo hubiera lanzado a ese conductor toda la
electricidad de sus aparatos. Poda decirse realmente que entre sus asaltantes y
l haba tendido una barrera elctrica que nadie poda franquear impunemente.
Los papas se haban retirado enloquecidos por el terror. Nosotros, venciendo a
duras penas la risa, consolbamos y friccionbamos al desdichado Ned Land, que
juraba como un poseso.
En aquel momento, el Nautilus, elevado por las aguas, abandonaba su lecho de
coral en el minuto exacto que haba fijado el capitn. Su hlice bati el agua
con una majestuosa lentitud. Su velocidad aument poco a poco. Navegando en
superficie, abandon sano y salvo los peligrosos pasos del estrecho de Torres.
23- (Aegri somnia)
Al da siguiente, 10 de enero, el Nautilus continu su marcha entre dos aguas,
pero con una velocidad extraordinaria, que no estim en menos de treinta y cinco
millas por hora. Era tal la rapidez de su hlice, que no poda yo ni seguir sus
vueltas ni contarlas.
Al pensar que ese maravilloso agente elctrico, adems de dar al Nautilus
movimiento, luz y calor, lo protega de todo ataque exterior y lo transformaba
en un arca santa que ningn profanador poda tocar sin ser fulminado, mi
admiracin no conoca lmites, y del aparato se remontaba al ingeniero que lo
haba creado.

Marchbamos directamente hacia el oeste, y el 11 de enero pasamos antes el cabo


Wessel, situado a 1350 de longitud y 100 de latitud norte, que forma la punta
oriental del golfo de Carpentaria. Los arrecifes eran todava numerosos, pero ya
ms dispersos, y estaban indicados en el mapa con una extremada precisin. El
Nautilus evit con facilidad los rompientes de Money, a babor, y los arrecifes
Victoria, a estribor, situados a 1300 de longitud sobre el paralelo 10, que
seguamos rigurosamente.
El 13 de enero, llegados al mar de Timor, pasamos cerca de la isla de este
nombre, a 1220 de longitud. La isla, cuya superficie es de mil seiscientas
veinticinco leguas cuadradas, est gobernada por rajs. Dichos prncipes dicen
ser hijos de cocodrilos, es decir, tener el ms alto origen a que puede aspirar
un ser humano. Sus escamosos antepasados abundan en los ros de la isla y son
objeto de una particular veneracin. Se les protege, se les mima, se les adula,
se les alimenta, se les ofrecen jvenes muchachas en ofrenda. Pobre del
extranjero que ose poner la mano sobre estos sagrados saurios!
Pero el Nautilus no tuvo nada que ver con tan feos animales. Timor slo fue
visible un instante, a medioda, cuando el segundo fij la posicin. Asimismo,
slo pude entrever la pequea isla Rotti, que forma parte del grupo, y cuyas
mujeres tienen adquirida en los mercados malayos una slida reputacin de
belleza.
A partir de ese punto, la direccin del Nautilus se inflexion en latitud hacia
el Sudoeste. Se puso rumbo al ocano Indico. Adnde iba a llevarnos la fantasa
del capitn Nemo? Se dirigira hacia las costas de Asia o hacia las de Europa?
Determinaciones poco probables en un hombre que rehua los continentes
habitados. Descendera, pues, hacia el Sur? Pasara por el cabo de Buena
Esperanza y por el de Hornos hacia el polo antrtico? O regresara a aquellos
mares del Pacfico en los que su Nautilus poda hallar una navegacin fcil e
independiente? Era esto algo que slo el porvenir podra decirnos.
Tras haber bordeado los escollos de Cartier, de Hibernia, de Seringapatam y de
Scott, ltimos esfuerzos del elemento slido contra el elemento lquido, el 14
de enero nos hallamos ms all de todo vestigio de tierra. La velocidad del
Nautilus se redujo considerablemente, y, muy caprichoso en su comportamiento,
navegaba alternativamente en inmersin y en superficie.
Durante este perodo del viaje, el capitn Nemo se entreg a interesantes
experimentos sobre las diversas temperaturas del mar en capas diferentes. En
condiciones normales, estos datos se obtienen por medio de instrumentos bastante
complicados. Las informaciones que stos procuran son por lo menos dudosas, ya
sean sondas termomtricas cuyos cristales se rompen a menudo bajo la presin de
las aguas, ya sean aparatos basados en la variacin de resistencia de los
metales a las corrientes elctricas. Los resultados as obtenidos no pueden ser
controlados con un rigor suficiente. Pero el capitn Nemo poda permitirse ir
por s mismo a buscar la temperatura en las profundidades del mar, y su
termmetro, puesto en comunicacin con las diversas capas lquidas, le
proporcionaba tan inmediata como seguramente los grados solicitados.
As es como, ya fuere sobrecargando sus depsitos, ya descendiendo oblicuamente
por medio de sus planos inclinados, el Nautilus alcanz sucesivamente
profundidades de tres, cuatro, cinco, siete, nueve y diez mil metros, y el
resultado definitivo de sus experimentos fue que, bajo todas las latitudes, el
mar, a una profundidad de mil metros, presentaba una temperatura constante de
cuatro grados y medio.
Yo segua tales estudios con el ms vivo inters. El capitn Nemo pona en ellos
una verdadera pasin. A menudo me preguntaba yo con qu fin proceda l a esas
observaciones. Las haca en beneficio de sus semejantes? No era probable que
as fuera, pues, un da u otro, los resultados de sus trabajos deban perecer
con l en algn mar ignorado. A menos que me destinara a m el resultado de sus
estudios. Pero eso significara admitir que mi extrao viaje tendra un trmino,
y ese trmino yo no lo vea.
Fuera como fuese, el capitn Nemo me dio a conocer algunos datos por l
obtenidos acerca de las densidades del agua en los principales mares del Globo.
De tal comunicacin deduje yo algo interesante a ttulo personal, que no tena
carcter cientfico.

Fue en la maana del 15 de enero, cuando me hallaba paseando con el capitn por
la plataforma. Me pregunt si conoca las diferentes densidades de las aguas
martimas. Le respond negativamente, precisndole que la ciencia careca de
observaciones rigurosas sobre este punto.
-Yo he efectuado esas observaciones, y puedo certificar la certeza de las
mismas.
-Bien, pero el Nautilus es un mundo aparte, y los secretos de los sabios no
llegan a la tierra.
-Tiene usted razn, seor profesor -me dijo tras algunos instantes de silencio-.
Es, efectivamente, un mundo aparte. Es tan extranjero a la Tierra como a los
planetas que la acompaan en su viaje alrededor del Sol. Nunca se conocern los
trabajos de los sabios de Saturno o de Jpiter. Sin embargo, y puesto que el
azar ha ligado nuestras vidas, voy a comunicarle el resultado de mis
observaciones.
-Le escucho, capitn.
-Usted sabe, seor profesor, que el agua de mar es ms densa que el agua dulce.
Pero esta densidad no es uniforme. En efecto, si se representara por la unidad
la densidad del agua dulce, hallaramos uno y veintiocho milsimas para las
aguas del Atlntico, uno y veintisis milsimas para la del Pacfico, uno y
treinta milsimas para las del Mediterrneo...
Ah! -pens-, as que se aventura por el Mediterrneo!.
-... uno y dieciocho milsimas para las del Jnico y uno y veintinueve milsimas
para las del Adritico.
Decididamente, el Nautilus no rehua los mares frecuentados de Europa, y de ello
infer que podra llevarnos -tal vez en breve- hacia continentes ms
civilizados. Pens que Ned Land acogera con gran satisfaccin esta informacin.
Durante varios das, nuestra jornadas transcurrieron en medio de experimentos de
todas clases, tanto sobre los grados de salinidad de las aguas a diferentes
profundidades como sobre su electrizacin, coloracin y transparencia. Y en
todos estos estudios el capitn Nemo despleg tanta ingeniosidad como amabilidad
hacia,/m. Pero luego, durante varios das consecutivos, no volv a verle y
permanec de nuevo aislado a bordo.
El 16 de enero, el Nautilus pareci dormirse a unos metros tan slo bajo la
superficie. Sus aparatos elctricos no funcionaban, y su hlice inmvil le
dejaba errar al dictado de la corriente. Supuse que la tripulacin se ocupaba de
las reparaciones interiores, hechas necesarias por la violencia de los
movimientos mecnicos de la mquina.
Mis compaeros y yo fuimos entonces testigos de un curioso espectculo. Los
observatorios del saln estaban descubiertos, y como el fanal del Nautilus
estaba apagado reinaba una vaga oscuridad en medio de las aguas. El cielo,
tormentoso y cubierto de espesas nubes, daba una insuficiente claridad a las
primeras capas del ocano.
Observaba yo el estado del mar en esas condiciones, en las que los ms grandes
peces aparecan como sombras apenas dibujadas, cuando el Nautilus se hall
sbitamente inundado de luz. Cre en un primer momento que se haba encendido el
fanal, pero una rpida observacin me hizo reconocer mi error.
El Nautilus flotaba en medio de una capa fosforescente que, en la oscuridad, se
haca deslumbrante. El fenmeno era producido por miriadas de animales
luminosos, cuyo brillo se acrecentaba al deslizarse sobre el casco metlico del
aparato. Advert entonces una serie de relmpagos en medio de las capas
luminosas, como coladas de plomo fundido en un horno o masas metlicas llevadas
a la incandescencia, de tal modo que, por contraste, algunas zonas luminosas
parecan oscuras en ese medio gneo que abola la oscuridad. No, aquella
luminosidad era muy diferente de la irradiacin continua de nuestro alumbrado
habitual; haba en ella una intensidad y un movimiento inslitos. Se dira una
luz viva!
Y viva era, puesto que emanaba de una infinita aglomeracin de infusorios
pelgicos, de las noctilucas miliares, verdaderos glbulos de gelatina difana,
provistos de un flagelo filiforme, de las que se ha llegado a contar hasta
veinticinco mil en treinta centmetros cbicos de agua. Su luminosidad se
reforzaba con los resplandores propios de las medusas, de las asterias, de las

aurelias, de los dtiles y de otros zofltos fosforescentes, impregnados de las


materias orgnicas procedentes del desove de los peces y descompuestas por el
mar, y tal vez de las mucosidades secretadas por los peces.
Durante varias horas, el Nautilus se ba en aquella luz. Nuestra fascinacin se
hizo an ms intensa al ver grandes animales marinos evolucionar como
salamandras. Vi all, en medio de ese fuego que no quema, unas marsopas rpidas
y elegantes, infatigables payasos de los mares, y unos istiforos o espadones
veleros, de tres metros de longitud, de quienes se dice que anuncian los
huracanes, y que golpeaban, a veces, nuestros cristales con su formidable
espada. Aparecieron luego peces ms pequeos, entre ellos variados balistes,
escmbridos saltadores, nasones y otros muchos que rayaban de colores
fulgurantes y zigzagueantes el agua luminosa.
Era un espectculo prodigioso, deslumbrante el de aquel fenmeno, cuya
intensidad tal vez era acrecentada por alguna perturbacin atmosfrica. Se
estaba desencadenando acaso una tempestad en la superficie del ocano? De ser
as, el Nautilus, a unos cuantos metros de profundidad, no senta su furor y se
meca apaciblemente en medio de las aguas tranquilas.
As prosegua nuestro viaje, siempre amenizado por alguna nueva maravilla.
Conseil observaba y clasificaba sus zofitos, sus articulados, sus moluscos y
sus peces. Los das pasaban rpidamente y ya no los contaba yo. Por su parte,
Ned se entretena tratando de variar la dieta de a bordo. ramos unos verdaderos
caracoles, ya acostumbrados a nuestro caparazn. Por eso puedo afirmar que es
fcil llegar a ser un perfecto caracol. As estbamos, adaptados ya a una
existencia que haba llegado a parecernos fcil y natural, sin que apenas
pudiramos imaginar ya que existiera una vida diferente en la superficie de la
tierra, cuando sobrevino un acontecimiento que habra de recordarnos lo extrao
de nuestra situacin.
El 18 de enero, el Nautilus se hallaba a 1050 de longitud y 150 de latitud
meridional. El tiempo estaba tormentoso y agitado y duro el mar. Soplaba con
fuerza el viento del Este. En baja desde haca varios das, el barmetro
anunciaba tempestad. Haba subido yo a la plataforma en el momento en que el
segundo tomaba sus medidas de ngulos horarios. Esperaba yo or, como siempre,
la frase cotidiana. Pero aquel da esa frase fue reemplazada por otra no menos
incomprensible. Casi inmediatamente vi aparecer al capitn Nemo, quien, provisto
de un catalejo, escrut el horizonte. Durante algunos minutos, el capitn
permaneci inmvil en su contemplacin. Luego, baj su catalejo y cambi unas
palabras con su segundo, quien pareca presa de una emocin que se esforzaba en
vano por contener. El capitn Nemo, ms dueo de s, permaneca sereno. Daba la
impresin de que opona algunas objeciones a lo que deca el segundo, a juzgar,
al menos, por la diferencia entre el tono y los gestos de ambos.
Por mi parte, haba mirado cuidadosamente en la direccin escrutada por el
capitn Nemo, sin ver otra cosa que la ntida lnea del horizonte en que se
confundan el cielo y el mar.
El capitn Nemo se paseaba de un extremo a otro de la plataforma, sin mirarme,
tal vez sin verme. Su paso era seguro, pero menos regular que de costumbre. Se
detena de vez en cuando y, los brazos cruzados sobre el pecho, observaba el
mar. Qu poda buscar en ese inmenso espacio? El Nautilus se hallaba a varios
centenares de millas de la costa ms cercana.
El segundo haba tomado el catalejo con el que interrogaba obstinadamente al
horizonte. Luego comenz a ir y venir, dando muestras de una agitacin nerviosa
que contrastaba con la serenidad de su jefe.
Pareca que el misterio iba a aclararse rpidamente, pues a una orden del
capitn Nemo, la mquina desarroll una mayor potencia imprimiendo a la hlice
una rotacin ms rpida.
En aquel momento, el segundo atrajo de nuevo la atencin del capitn. ste
suspendi su paseo y dirigi otra vez el catalejo hacia el punto indicado,
observndolo detenidamente.
Sumamente intrigado, descend al saln y volv provisto del catalejo que sola
yo usar. Tomando como soporte para el catalejo el saliente formado por el fanal,
me dispona a observar a mi vez el punto indicado, cuando, antes incluso de que

hubiera podido aplicar el ojo al ocular, se me arranc brutalmente el


instrumento de la mano.
Al volverme vi al capitn Nemo ante m, pero a un capitn Nemo irreconocible. Su
fisonoma se haba transfigurado. Sus ojos brillaban con un fulgor sombro bajo
su ceo fruncido. La boca descubra a medias sus dientes apretados. Su cuerpo,
tenso; sus puos, cerrados, y su cabeza, replegada entre los hombros,
denunciaban la violencia del odio que exhalaba su persona. Estaba inmvil. Se le
haba cado mi catalejo de la mano y rodado a sus pies.
Era yo quien, sin querer, haba provocado ese acceso de clera? Acaso crea
aquel incomprensible personaje que haba sorprendido yo un secreto prohibido a
los huspedes del Nautilus?
No. No deba ser yo el destinatario de su odio, puesto que no me miraba, y su
atencin segua concentrada obstinadamente en aquel impenetrable punto del
horizonte.
El capitn Nemo recobr por fin el dominio de s mismo. Su fisonoma, tan
profundamente alterada, recuper su calma habitual. Tras dirigir a su segundo
algunas palabras en su idioma incomprensible, se volvi hacia m y me dijo en un
tono bastante imperioso:
-Seor Aronnax, voy a reclamar de usted el cumplimiento de uno de los
compromisos que ha contrado conmigo.
-De qu se trata, capitn?
-Tanto usted como sus compaeros deben aceptar que les encierre hasta el momento
en que yo juzgue conveniente devolverles la libertad.
-Estamos en sus manos -le respond, mirndole fijamente-. Pero puedo hacerle
una pregunta?
-Ninguna, seor.
Ante esta respuesta, no caba discutir, sino obedecer, puesto que toda
resistencia hubiera sido imposible.
Descend al camarote de Ned Land y de Conseil y les inform de la determinacin
del capitn. Fcil es imaginar la reaccin del canadiense a esta comunicacin.
Pero ni tan siquiera hubo tiempo para explicaciones. Cuatro hombres de la
tripulacin nos esperaban a la puerta y nos condujeron a la celda en que
habamos pasado nuestra primera noche a bordo del Nautilus.
Ned Land quiso protestar, pero la puerta se cerr tras l por toda respuesta.
-Podra explicarnos el seor a qu se debe esto y por qu? -pregunt Conseil.
Refer a mis compaeros lo ocurrido, lo que les sorprendi tanto como a m y les
dej a dos velas.
No poda apartar de mi mente el recuerdo de la extraa fisonoma del capitn
Nemo y, sumido en un abismo de reflexiones, me perda en las ms absurdas
hiptesis, incapaz de reunir dos ideas lgicas, cuando Ned Land me sac de mi
concentracin al decir, con tono de sorpresa, que el almuerzo estaba servido.
En efecto, la mesa estaba puesta, lo que probaba que el capitn Nemo haba
ordenado servirla al mismo tiempo que haca acelerar la marcha del Nautilus.
-Me permitira el seor darle un consejo? -dijo Conseil.
-S, muchacho.
-El de que coma. Es prudente hacerlo, porque no sabemos lo que puede ocurrir.
-Tienes razn, Conseil.
-Desgraciadamente -dijo Ned Land- nos han dado el men de a bordo.
-Amigo Ned -replic Conseil-, qu dira entonces si nos hubieran dejado en
ayunas!
Este razonamiento bast para acallar al arponero.
Nos sentamos a la mesa y comimos en silencio. Yo com muy poco. Conseil se forz
a hacerlo, por prudencia, y Ned Land, pese a sus protestas, no perdi bocado.
Apenas habamos terminado de almorzar, cuando se apag el globo luminoso
sumindonos en una oscuridad total.
Ned Land no tard en dormirse, y, con gran sorpresa ma, Conseil cay tambin en
un profundo sopor. Me preguntaba qu era lo que haba podido provocar en l esa
imperiosa necesidad de dormir cuando me sent yo invadido por una pesada
somnolencia, que me haca cerrar los ojos contra mi voluntad. Me senta presa de
una extraa alucinacin.

Era evidente que se nos haba puesto en la comida alguna sustancia soporfera.
As pues, no bastaba infligirnos la prisin para ocultarnos los proyectos del
capitn Nemo, sino que adems haba que narcotizarnos.
O el ruido de las escotillas al cerrarse. Poco despus cesaba el ligero
movimiento de balanceo producido por las olas, lo que pareca indicar que el
Nautilus se haba sumergido.
Imposible me fue resistir al sueo. Mi respiracin se debilitaba. Sent un fro
mortal helar mis miembros cada vez ms pesados, como paralizados. Mis prpados,
pesados como el plomo, se cerraron sobre los ojos. Un sueo mrbido, poblado de
alucinaciones, se apoder de todo mi ser. Poco a poco fueron desapareciendo las
visiones, y me qued sumido en un total anonadamiento.
24. El reino del coral
Al da siguiente, me despert con la cabeza singularmente despejada, y vi con
sorpresa que me hallaba en mi camarote. Mis compaeros deban haber sido tambin
reintegrados al suyo sin darse cuenta, como yo. Como yo, ignoraban lo ocurrido
en esa noche. Para desvelar el misterio, slo poda confiar en el azar de lo
porvenir.
La idea de salir del camarote me llev a preguntarme si me hallara preso o
libre nuevamente. Libre por completo. Abr la puerta, recorr los pasillos y
sub la escalera central. Las escotillas, cerradas la vspera, estaban abiertas.
Llegu a la plataforma, donde ya estaban, esperndome, Ned y Conseil. A mis
preguntas respondieron diciendo que no saban nada. Les haba sorprendido
hallarse en su camarote, al despertarse de un pesado sueo que no haba dejado
en ellos recuerdo alguno.
El Nautilus estaba tan tranquilo y tan misterioso como siempre, navegando por la
superficie de las olas a una marcha moderada. Nada pareca haber cambiado a
bordo.
Ned Land observaba el mar con sus ojos penetrantes. No haba nada a la vista. El
canadiense no seal nada nuevo en el horizonte, ni vela ni tierra.
Soplaba una sonora brisa del Oeste, que encrespaba al mar en largas olas,
sometiendo al Nautilus a un sensible balanceo.
Tras haber renovado su aire, el Nautilus se sumergi a una profundidad media de
quince metros, al objeto, al parecer, de poder emerger rpidamente a la
superficie, operacin que, contra toda costumbre, se practic en varias
ocasiones durante aquella jornada del 19 de enero. En todas ellas, el segundo
suba a la plataforma y pronunciaba su frase habitual.
El capitn Nemo no apareci durante toda la maana. El nico miembro de la
tripulacin a quien vi fue al steward, que me sirvi la comida con su exactitud
y mutismo de costumbre.
Hacia las dos de la tarde me hallaba en el saln, ocupado en clasificar mis
notas, cuando apareci el capitn. A mi saludo respondi con una inclinacin
casi impercetible, sin dirigirme la palabra. Volv a mi trabajo, esperando que
me diera quiz alguna explicacin sobre los acontecimientos de la noche
anterior, pero no me dijo nada. Le mir. Su rostro denunciaba la fatiga, sus
ojos enrojecidos no haban sido refrescados por el sueo. Toda su fisonoma
expresaba una profunda tristeza, un sentimiento de pesadumbre real. Iba y vena,
se sentaba y se incorporaba, tomaba un libro al azar para dejarlo en seguida,
consultaba sus instrumentos sin tomar notas como sola, y pareca no poder estar
quieto ni un instante.
Al fin se acerc a m y me dijo:
-Es usted mdico, seor Aronnax?
Era tan inesperada su pregunta, que me qued mirndole sin responder.
-Es usted mdico? -repiti-. S que algunos de sus colegas han hecho estudios
de medicina, como Gratiolet, Moquin-Tandon y otros.
-En efecto -dije-. Soy mdico y he practicado durante varios aos como interno
de hospitales, antes de entrar en el Museo.
-Bien, muy bien.
Mi respuesta satisfizo evidentemente al capitn Nemo.

Ignorando cules pudieran ser sus intenciones, esper que me hiciera nuevas
preguntas, reservndome para responderle segn las circunstancias.
-Seor Aronnax, aceptara usted asistir a uno de mis hombres?
-Tiene usted un enfermo?
-S.
-Estoy a su disposicin.
-Sgame.
Debo confesar que me senta excitado. No s por qu vea yo una cierta conexin
entre la enfermedad de uno de los tripulantes y los acontecimientos de la
vspera, y este misterio me preocupaba casi tanto como el enfermo.
El capitn Nemo me condujo a la popa del Nautilus y me hizo entrar en un
camarote en el que sobre un lecho yaca un hombre de unos cuarenta aos de edad,
de aspecto enrgico. Era un verdadero prototipo del anglosajn.
Al inclinarme sobre l vi que no era simplemente un enfermo, sino un herido. Su
cabeza, envuelta en vendajes sanguinolentos, reposaba sobre una doble almohada.
Le retir el vendaje. El herido me miraba fijamente, sin proferir una sola
queja.
La herida era horrible. El crneo, machacado por un instrumento contundente,
dejaba el cerebro al descubierto. La sustancia cerebral haba sufrido una
profunda atricin y se haban producido unos cuajarones sanguneos con un color
parecido al de las heces del vino. Haba a la vez contusin y conmocion
cerebrales. La respiracin del enfermo era lenta. Su rostro estaba agitado por
espasmdicas contracciones musculares. La flegmasa cerebral era completa y
provocaba ya la parlisis de la sensibilidad y del movimiento.
El pulso del herido era intermitente. Comenzaban a enfriarse las extremidades
del cuerpo. Comprend que la muerte se acercaba sin que fuera posible hacer nada
por impedirlo. Tras haber vendado al herido, me dirig al capitn Nemo.
-Cmo se ha producido esta herida?
-Qu puede importar eso? -respondi evasivamente el capitn-. Un choque del
Nautlus ha roto una de las palancas de la maquinaria y herido a este hombre.
Pero, dgame, cmo est?
Al ver mi vacilacin en responder, el capitn me dijo:
-Puede usted hablar libremente. Este hombre no comprende el francs.
Mir nuevamente al herido y respond:
-Va a morir de aqu a dos horas.
-No hay nada que hacer?
-Nada.
Pude ver cmo se crispaban las manos del capitn Nemo, y cmo brotaban las
lgrimas de sus ojos, que yo no hubiera credo hechos para llorar.
Durante algunos momentos segu observando al agonizante, cuya palidez iba
aumentando bajo la luz elctrica que iluminaba su lecho mortal. Miraba su rostro
inteligente, surcado de prematuras arrugas labradas tal vez haca tiempo por la
desgracia, si no por la miseria.
Trataba de sorprender el secreto de su vida en las ltimas palabras que pudieran
dejar escapar sus labios.
-Puede usted retirarse, seor Aronnax -me dijo el capitn Nemo.
Dej al capitn en el camarote del agonizante y volv al mo, muy emocionado por
aquella escena. Durante todo el da me sent agitado por siniestros
presentimientos. Dorm mal aquella noche, y en los momentos de duermevela cre
or lejanos suspiros, y algo as como una fnebre salmodia. Sera aquello una
plegaria de difuntos en esa lengua que yo no poda comprender?
Al da siguiente, por la maana, cuando sub al puente hall all al capitn
Nemo. Nada ms verme me dijo:
-Seor profesor, desea hacer hoy una excursin submarina?
-Con mis compaeros?
-Si quieren.
-Estamos a sus rdenes, capitn.
-Vayan, pues, a ponerse sus escafandras.
Nada me dijo del moribundo o del muerto. Fui a buscar a Ned Land y a Conseil, a
quienes particip la proposicin del capitn Nemo. Conseil se apresur a aceptar
y, esta vez, el canadiense se mostr muy dispuesto a seguirnos.

Eran las ocho de la maana. Media hora despus estbamos ya vestidos para ese
nuevo paseo, y equipados de los dos aparatos de alumbrado y de respiracin. Se
abri la doble puerta, y, acompaados del capitn Nemo, al que seguan doce
hombres de la tripulacin, pusimos el pie a una profundidad de diez metros sobre
el suelo firme en el que reposaba el Nautilus.
Una ligera pendiente nos condujo a un fondo accidentado, a una profundidad de
unas quince brazas. Aquel fondo difera mucho del que haba visitado durante mi
primera excursin bajo las aguas del ocano Pacfico. Ni arena fina, ni praderas
submarinas, ni bosques pelgicos. Reconoc inmediatamente la maravillosa regin
a que nos conduca aquel da el capitn Nemo. Era el reino del coral.
Entre los zofltos y en la clase de los alcionarios figura el orden de los
gorgnidos, que incluye a las gorgonias, las isis y los coralarios. Es a este
ltimo grupo al que pertenece el coral, curiosa sustancia que fue
alternativamente clasificada en los reinos mineral, vegetal y animal. Utilizada
como remedio por los antiguos y como joya ornamental por los modernos, su
definitiva incorporacin al reino animal, hecha por el marsells Peysonnel, data
tan slo de 1694.
El coral es una colonia de pequesimos animales unidos entre s por un polpero
calcreo y ramificado de naturaleza quebradiza. Estos plipos tienen un
generador nico que los produce por brotes. Su vida comunal no les dispensa de
tener una existencia propia. Es, pues, una especie de socialismo natural.
Yo conoca los ltimos estudios hechos sobre este curioso zofito que se
mineraliza al arborizarse, segn la muy atinada observacin de los naturalistas,
y nada poda tener mayor inters para m que visitar uno de esos bosques
petrificados que la naturaleza ha plantado en el fondo del mar.
Con los aparatos Ruhmkorff en funcionamiento, caminamos a lo largo de un banco
de coral en va de formacin, que, con el tiempo, llegar a cerrar un da esta
zona del ocano ndico. El camino estaba bordeado de inextricables espesuras
formadas por el entrelazamiento de arbustos coronados por florecillas de blancas
corolas en forma de estrella. Pero a diferencia de las plantas terrestres,
aquellas arborescencias, fijadas a las rocas del suelo, se dirigan todas de
arriba abajo.
La luz produca maravillosos efectos entre aquellos ramajes tan vivamente
coloreados. Bajo la ondulacin de las aguas parecan temblar aquellos tubos
membranosos y cilndricos, que me ofrecan la tentacin de coger sus frescas
corolas ornadas de delicados tentculos, recin abiertas unas, apenas nacientes
otras, que los peces rozaban al pasar como bandadas de pjaros. Pero bastaba que
acercara la mano a aquellas flores vivas, como sensitivas, para que la alarma
recorriera la colonia. Las corolas blancas se replegaban en sus estuches rojos,
las flores se desvanecan ante mis ojos, y el matorral se transformaba en un
bloque ptreo.
El azar me haba puesto en presencia de una de las ms preciosas muestras de
este zofito. Aquel coral era tan valioso como el que se pesca en el
Mediterrneo, a lo largo de las costas de Francia, Italia y del Norte de frica.
Por sus vivos tonos, justificaba los poticos nombres de flor y espuma de sangre
que da el comercio a sus ms hermosos productos.
El coral llega a venderse hasta a quinientos francos el kilogramo, y el que all
tena ante mis ojos hubiera hecho la fortuna de un gran nmero de joyeros. La
preciosa materia, mezclada a menudo con otros polperos, formaba esos conjuntos
inextricables y compactos que se conocen con el nombre de macciota, y entre
los cuales pude ver admirables especmenes de coral rosa.
Pero pronto los matorrales se espesaron y crecieron las formaciones arbreas,
abrindose ante nosotros verdaderos sotos petrificados y largas galeras de una
arquitectura fantstica. El capitn Nemo se adentr por una de ellas a lo largo
de una suave pendiente que nos condujo a una profundidad de cien metros. La luz
de nuestras linternas arrancaba a veces mgicos efectos de las rugosas asperezas
de aquellos arcos naturales y de las pechinas que semejaban lucernas a las que
haca refulgir con vivos centelleos. Entre los arbustos de coral vi otros
plipos no menos curiosos, melitas, iris con ramificaciones articuladas, matojos
de coralinas, unas verdes y otras rojas, verdaderas algas enquistadas en sus
sales calcreas, a las que los naturalistas han alojado definitivamente, tras

largas discusiones, en el reino vegetal. Un pensador ha dicho que quiz se


halle all el lmite real a partir del cual la vida empieza a salir del sueo de
la piedra, sin por ello liberarse totalmente y todava de su rudo punto de
partida.
Al cabo de dos horas de marcha habamos llegado a una profundidad de unos
trescientos metros, es decir, al lmite extremo de la formacin del coral. All
no exista ya ni el aislado matorral ni el bosquecillo de monte bajo. Era el
dominio del bosque inmenso, de las grandes vegetaciones minerales, de los
enormes rboles petrificados, reunidos por guirnaldas de elegantes plumarias,
esas lianas marinas, cuya belleza realzaban sus matices de color y sus destellos
fosforescentes. Andbamos fcilmente bajo los altos ramajes perdidos en la
oscuridad de las aguas, mientras a nuestros pies, las tubporas, las meandrinas,
las astreas, las fungias, las carifilas, formaban un tapiz de flores sembrado
de gemas resplandecientes.
Qu indescriptible espectculo! Ah! No poder comunicar nuestras sensaciones!
Hallarse aprisionado en una jaula de metal y de vidrio! Vernos imposibilitados
para comunicarnos entre nosotros! Ah, no poder vivir la vida de esos peces que
pueblan el lquido elemento, o mejor an, la de esos anfibios que, durante largo
tiempo, pueden recorrer al albedro de su antojo el doble dominio de la tierra y
del agua!
Mis compaeros y yo suspendimos nuestra marcha al ver que el capitn Nemo se
haba detenido, con sus hombres formando semicrculo en torno suyo. Fue entonces
cuando me di cuenta de que cuatro de ellos llevaban sobre sus hombros un objeto
de forma oblonga.
Nos hallbamos en el centro de un vasto calvero, rodeado por las altas
concreciones arbreas del bosque submarino. Nuestras lmparas proyectaban sobre
ese espacio una especie de claridad crepuscular que alargaba desmesuradamente
nuestras sombras sobre el suelo. En los lindes del calvero la oscuridad era
profunda, slo surcada por algn que otro centelleo arrancado por nuestras
lmparas a las vivas aristas de coral.
Ned Land y Conseil se hallaban junto a m. Yo intua que bamos a asistir a una
extraa escena. Observando el suelo, vi que en algunos puntos se elevaba
ligeramente en unas protuberancias de depsitos calcreos cuya regularidad
traicionaba la mano del hombre.
En medio del calvero, sobre un pedestal de rocas groseramente amontonadas, se
ergua una cruz de coral cuyos largos brazos se hubiera dicho estaban hechos de
sangre petrificada.
A una seal del capitn Nemo, se adelant uno de sus hombres y, a algunos pasos
de la cruz, comenz a excavar un agujero con un pico que haba desatado de su
cinturn.
Slo entonces comprend que aquel calvero era un cementerio, el agujero, una
tumba, y el objeto oblongo, el cuerpo del hombre que haba muerto durante la
noche. El capitn Nemo y los suyos haban venido a enterrar a su compaero en
esa ltima residencia comn, en el fondo inaccesible del ocano!
No! Nunca mi espritu se haba sentido tan sobrecogido como en aquel momento!
Jams me haba sentido embargado por una emocin tan impresionante como
aqulla! No quera ver lo que estaban viendo mis ojos!
Pero la tumba iba tomando forma lentamente. Sobresaltados, huan los peces de
aqu y de all. Se oa resonar el hierro del pico sobre el suelo calcreo y de
vez en cuando sobre algn slex perdido en el fondo de las aguas. El agujero se
iba alargando y ensanchando y pronto se convirti en una fosa suficientemente
profunda para albergar el cuerpo.
Los portadores se acercaron a ella. El cuerpo, envuelto en un tejido de biso
blanco, descendi a su hmeda tumba. El capitn Nemo, los brazos cruzados sobre
el pecho, y todos los dems, se arrodillaron en la actitud de la plegaria... Mis
dos compaeros y yo nos inclinamos religiosamente.
Se recubri la tumba con los restos arrancados al suelo, formando una ligera
protuberancia.
El capitn Nemo y sus hombres se reincorporaron y, acercndose a la tumba,
extendieron sus manos en un gesto de suprema despedida.

La fnebre comitiva emprendi entonces el camino de regreso al Nautilus, bajo


los arcos del bosque, a travs de los matorrales y a lo largo de las plantas de
coral, en un ascenso continuo.
Aparecieron al fin las luces del Nautilus que guiaron nuestros ltimos pasos. A
la una, ya estbamos a bordo.
Nada ms despojarme de mi escafandra, sub a la plataforma donde, Presa de una
terrible confusin de ideas. fui a sentarme cerca del fanal. Pronto se uni a m
el capitn Nemo. Me levant y le dije:
-As, pues, tal y como haba pronosticado, ese hombre muri anoche.
-S, seor Aronnax.
-Y ahora est reposando junto a sus compaeros en ese cementerio de coral.
-S, olvidado de todos, pero no de nosotros. Nosotros cavamos las tumbas y los
plipos se encargan de sellar en ellas a nuestros muertos para toda la
eternidad.
Ocultando con un gesto brusco su rostro en sus manos crispadas, el capitn trat
vanamente de contener un sollozo. Luego, dijo:
-se es nuestro apacible cementerio, a algunos centenares de pies bajo la
superficie del mar.
-Sus muertos duermen en l tranquilos, capitn, fuera del alcance de los
tiburones.
-S, seor -respondi gravemente el capitn Nemo-, fuera del alcance de los
tiburones y de los hombres.
FIN DE LA PRIMERA PARTE
Segunda parte
1. El ocano ndico
Aqu comienza la segunda parte de este viaje bajo los mares. Termin la primera
con la conmovedora escena del cementerio de coral que tan profunda impresin ha
dejado en mi nimo.
As, pues, el capitn Nemo no solamente viva su vida en el seno de los mares,
sino que tambin haba elegido en ellos domicilio para su muerte, en ese
cementerio que haba preparado en el ms impenetrable de sus abismos. Ningn
monstruo del ocano podra perturbar el ltimo sueo de los habitantes del
Nautilus, de aquellos hombres que se haban encadenado entre s para la vida y
para la muerte. Ningn hombre, tampoco, haba aadido el capitn, con unas
palabras y un tono que confirmaban su feroz e implacable desconfianza hacia la
sociedad humana.
Haba algo que me induca a descartar la hiptesis sustentada por Conseil, quien
persista en considerar al comandante del Nautilus como uno de esos sabios
desconocidos que responden con el desprecio a la indiferencia de la humanidad.
Para Conseil, el capitn Nemo era un genio incomprendido que, cansado de las
decepciones terrestres, haba debido refugiarse en ese medio inaccesible en el
que ejerca libremente sus instintos. Pero, en mi opinin, tal hiptesis no
explicaba ms que una de las facetas del capitn Nemo.
El misterio de la noche en que se nos haba recluido y narcotizado, el violento
gesto del capitn al arrancarme el catalejo con el que me dispona a escrutar el
horizonte, y la herida mortal de aquel hombre causada por un choque inexplicable
del Nautilus, eran datos que me llevaban a plantearme el problema en otros
trminos. No! El capitn Nemo no se limitaba a rehuir a los hombres! Su
formidable aparato no era solamente un vehculo para sus instintos de libertad,
sino tambin, tal vez, un instrumento puesto al servicio de no s qu terribles
represalias!
Nada, sin embargo, es evidente para m en este momento, en el que slo me es
dado entrever algn atisbo de luz en las tinieblas, por lo que debo limitarme a
escribir, por as decirlo, al dictado de los acontecimientos.
Nada nos liga al capitn Nemo, por otra parte. l sabe que escaparse del
Nautilus es imposible. Ningn compromiso de honor nos encadena a l, no habiendo

empeado nuestra palabra. No somos ms que cautivos, sus prisioneros, aunque por
cortesa l nos designe con el nombre de huspedes.
Ned Land no ha renunciado a la esperanza de recobrar su libertad. Es seguro que
ha de aprovechar la primera ocasin que pueda depararle el azar. Sin duda, yo
har como l. Y, sin embargo, s que no podra llevarme sin un cierto pesar lo
que la generosidad del capitn nos ha permitido conocer de los misterios del
Nautilus. Pues, en ltimo trmino, hay que odiar o admirar a este hombre? Es
una vctima o un verdugo? Y, adems, para ser franco, antes de abandonarle para
siempre yo querra haber realizado esta vuelta al mundo bajo los mares, cuyos
inicios han sido tan magnficos. Yo querra haber visto lo que ningn hombre ha
visto todava, aun cuando debiera pagar con mi vida esta insaciable necesidad de
aprender. Qu he descubierto hasta ahora? Nada, o casi nada, pues an no hemos
recorrido ms que seis mil leguas a travs del Pacfico.
Sin embargo, s que el Nautilus se aproxima a costas habitadas, y s tambin que
si se nos ofreciera alguna oportunidad de salvacin sera cruel sacrificar a mis
compaeros a mi pasin por lo desconocido. No tendr ms remedio que seguirles,
tal vez guiarles. Pero se presentar alguna vez tal ocasin? El hombre, privado
por la fuerza de su libre albedro, la desea, pero el cientfico, el curioso, la
teme.
A medioda de aquella jornada, la del 21 de enero de 1868, el segundo de a bordo
subi a la plataforma a tomar la altura del sol. Yo encend un cigarro y me
entretuve en observar sus operaciones. Me pareci evidente que aquel hombre no
comprenda el francs, pues permaneci mudo e impasible tantas veces cuantas yo
expres en voz alta mis comentarios, que, de haberlos comprendido, no habran
dejado de provocar en l algn signo involuntario de atencin.
Mientras l efectuaba sus observaciones por medio del sextante, uno de los
marineros del Nautilus -el mismo que nos haba acompaado en nuestra excursin
submarina a la isla de Crespo- vino a limpiar los cristales del fanal. Eso me
hizo observar con atencin la instalacin del aparato cuya potencia se
centuplicaba gracias a los anillos lenticulares, dispuestos como los de los
faros, que mantenan su luz en la orientacin adecuada. La lmpara elctrica
estaba concebida para su mximo rendimiento posible. En efecto, su luz se
produca en el vaco, lo que aseguraba su regularidad a la vez que su
intensidad. El vaco economizaba tambin el deterioro de los filamentos de
grafito sobre los que va montado el arco luminoso. Y esa economa era importante
para el capitn Nemo, que no hubiera podido renovar con facilidad sus
filamentos. El deterioro de stos en esas condiciones era mnimo.
Al disponerse el Nautilus a practicar su inmersin, descend al saln. Se
cerraron las escotillas y se puso rumbo directo al Oeste.
Estbamos surcando las aguas del ocano Indico, vasta llanura lquida de una
extensin de quinientos cincuenta millones de hectreas, cuya transparencia es
tan grande que da vrtigo a quien se asoma a su superficie.
Durante varios das, el Nautilus naveg entre cien y doscientos metros de
profundidad.
A cualquier otro se le hubieran hecho largas y montonas las horas. Pero a m,
posedo de un inmenso amor al mar, los paseos cotidianos por la plataforma al
aire vivificante del ocano, el espectculo fascinante de las aguas a travs de
los cristales del saln, la lectura de los libros de la biblioteca y la
redaccin de mis memorias, ocupaban todo mi tiempo sin dejarme ni un momento de
cansancio o de aburrimiento.
La salud de todos se mantena en un estado muy satisfactorio. La dieta de a
bordo era perfectamente adecuada a nuestras necesidades, y yo me habra pasado
muy bien sin las variantes que en ella introduca Ned Land por espritu de
protesta. Adems, en aquella temperatura constante no haba que temer el ms
mnimo catarro. Por otra parte, la dendrofilia, ese madreprico que se conoce en
Provenza con el nombre de hinojo marino, de la que haba una buena reserva a
bordo, habra suministrado, con la carne de sus plipos, una pasta excelente
para la tos.
Durante algunos das vimos una gran cantidad de aves acuticas, palmpedas y
gaviotas. Algunas de ellas pasaron a la cocina para ofrecernos una aceptable
variacin a los mens marinos que constituan nuestro rgimen. Entre los grandes

veleros, que se alejan de tierra a distancias considerables y descansan sobre el


agua de la fatiga del vuelo, vi magnficos albatros, aves pertenecientes a la
familia de las longipennes y que se caracterizan por sus gritos discordantes
como el rebuzno de un asno. La familia de las pelecaniformes estaba representada
por rpidas fragatas que pescaban con gran ligereza los peces de la superficie y
por numerosos faetones, entre ellos el de manchitas rojas, del tamao de una
paloma, cuyo blanco plumaje est matizado de colores rosceos que contrastan
vivamente con el color negro de las alas.
Las redes del Nautilus nos ofrecieron algunos careys, tortugas marinas cuya
concha es muy estimada. Estos reptiles se sumergen muy fcilmente y pueden
mantenerse largo tiempo bajo el agua cerrando la vlvula carnosa que tienen en
el orificio externo de su canal nasal. A algunos de ellos se les cogi cuando
dorman bajo su caparazn, al abrigo de los animales marinos. La carne de
aquellas tortugas era bastante mediocre, pero sus huevos eran un excelente
manjar.
Los peces continuaban sumindonos en la mayor admiracin, cuando a travs de los
cristales del Nautilus sorprendamos los secretos de su vida acutica. Vi
algunas especies que no me haba sido dado poder observar hasta entonces. Entre
ellas citar los ostracios, habitantes del mar Rojo, de las aguas del Indico y
de las que baan las costas de la Amrica equinoccial. Estos peces, al igual que
las tortugas, los armadiros, los erizos de mar y los crustceos, se protegen
bajo una coraza que no es ptrea ni cretcea, sino verdaderamente sea. Algunos
de estos ostracios o peces-cofre tienen una forma triangular y otros
cuadrangular. Entre los triangulares, haba algunos de medio decmetro de
longitud, de una carne excelente, marrones en la cola y amarillos en las aletas,
cuya aclimatacin a las aguas dulces yo recomendara. Hay un cierto nmero de
peces marinos que pueden acostumbrarse fcilmente al agua dulce. Citar tambin
ostracios cuadrangulares, de cuyo dorso sobresalan cuatro grandes tubrculos, y
otros con manchitas blancas en la parte inferior, que son tan domesticables como
los pjaros; trigones, provistos de aguijones formados por la prolongacin de
sus placas seas, a los que su singular gruido les ha ganado el nombre de
cerdos marinos, y los llamados dromedarios por sus gruesas gibas en forma de
cono, cuya carne es dura y coricea.
En las notas diariamente redactadas por el profesor Conseil veo tambin
constancia de algunos peces del gnero de los tetrodones, propios de estos
mares, espenglerianos con el dorso rojo y el vientre blanco, que se distinguen
por tres hileras longitudinales de filamentos, y elctricos ornados de vivos
colores, de unas siete pulgadas de longitud. Tambin, como muestras de otros
gneros, ovoides, as Hamados por su semejanza con un huevo, de color marrn
oscuro surcado de franjas blancas y desprovistos de cola; diodones, verdaderos
puercoespines del mar, que pueden hincharse como una pelota de erizadas pas;
hipocampos, comunes a todos los ocanos; pegasos volantes de hocico alargado,
cuyas aletas pectorales, muy extendidas y dispuestas en forma de alas, les
permiten si no volar, s, al menos, saltar por el aire; pegasos espatulados, con
la cola cubierta por numerosos anillos escamosos; macrognatos, as llamados por
sus grandes mandbulas, de unos veinticinco centmetros de longitud, de hermosos
y muy brillantes colores, y cuya carne es muy apreciada; calinimos hvidos, de
cabeza rugosa; miradas de blenios saltadores, rayados de negro, que con sus
largas aletas pectorales se deslizan por la superficie del agua con una
prodigiosa rapidez; deliciosos peces veleros que levantan sus aletas como velas
desplegadas a las corrientes favorables; esplndidos kurtos engalanados por la
naturaleza con el amarillo, azul celeste, plata y oro; tricpteros, cuyas alas
estn formadas por radios filamentosos; los cotos, siempre manchados de cieno,
que producen un cierto zumbido; las triglas, cuyo hgado es considerado
venenoso; los serranos, con una especie de anteojeras sobre los ojos, y, por
ltimo, esos quetodontes de hocico alargado y tubular llamados arqueros,
verdaderos papamoscas marinos que, armados de un fusil no inventado por los
Chassepot o por los Remington, matan a los insectos disparndoles una simple
gota de agua.
En el octogesimonono gnero de la clasificacin ictiolgica de Lacepde, dentro
de la segunda subclase de los seos, caracterizados por un oprculo y una

membrana branquial, figura la escorpena, en la que pude observar su cabeza


armada de fuertes pas y su nica aleta dorsal. Los escorpnidos estn
revestidos o privados de pequeas escamas, segn el subgnero al que
pertenezcan. Al segundo subgnero correspondan los ejemplares de didctilos que
pudimos ver, rayados de amarillo, de tres a cuatro decmetros tan slo de
longitud, pero con una cabeza de aspecto realmente fantstico. En cuanto al
primer subgnero, pudimos ver varios ejemplares de ese extrasimo pez
justamente llamado sapo de mar, con una cabeza enorme y deformada tanto por
profundas depresiones como por grandes protuberancias; erizado de pas y
sembrado de tubrculos, tiene unos cuernos irregulares, de aspecto horroroso; su
cuerpo y su cola estn llenos de callosidades; sus pas causan heridas muy
peligrosas. Es un pez realmente horrible, repugnante.
Del 21 al 23 de enero, el Nautilus naveg a razn de doscientas cincuenta leguas
diarias, o sea, quinientas cuarenta millas, a una velocidad media de veintids
millas por hora. Nuestra observacin, al paso, de las diferentes variedades de
peces era posible porque, atrados stos por la luz elctrica, trataban de
acompaarnos. La mayor parte quedaban rpidamente distanciados por la velocidad
del Nautilus, pero los haba, sin embargo, que conseguan mantenerse algn
tiempo en su compaa.
En la maana del 24, nos hallbamos a 120 5' de latitud Sur y 940 33'de
longitud, en las proximidades de la isla Keeling, de edificacin madreprica,
plantada de magnficos cocoteros, que fue visitada por Darwin y el capitn FitzRoy. El Nautilus naveg a escasa distancia de esa isla desierta. Sus dragas
hicieron una buena captura de plipos, equinodermos y conchas de moluscos. Los
tesoros del capitn Nemo se incrementaron con algunos preciosos ejemplares de la
especie de las delfinulas, a las que aad una astrea puntfera, especie de
polpero parsito que se fija a menudo en una concha.
Pronto desapareci del horizonte la isla Keeling y se puso rumbo al Noroeste,
hacia la punta de la pennsula india.
-Tierras civilizadas -me dijo aquel da Ned Land-, mejores que las de esas islas
de la Papuasia en las que se encuentra uno ms salvajes que venados. En esas
tierras de la India, seor profesor, hay carreteras, ferrocarriles, ciudades
inglesas, francesas y asiticas. No se pueden recorrer cinco millas sin
encontrar un compatriota. No cree usted que ha llegado el momento de
despedirnos del capitn Nemo?
-No, Ned. No -le respond tajantemente-. El Nautilus se est acercando a los
continentes habitados. Vuelve a Europa, deje usted que nos lleve all. Una vez
llegados a nuestros mares, veremos lo que podamos hacer. Por otra parte, no creo
yo que el capitn Nemo nos permitiera ir de caza por las costas de Malabar o de
Coromandel, como en las selvas de Nueva Guinea.
-Es que necesitamos acaso de su permiso?
No respond al canadiense. No quera discutir. En el fondo, lo que yo deseaba de
todo corazn era recorrer hasta el fin los caminos del azar, del destino que me
haba llevado a bordo del Nautilus.
A partir de la isla Keeling, nuestra marcha se torn ms lenta y ms caprichosa,
con frecuentes incursiones por las grandes profundidades. En efecto, se hizo uso
en varias ocasiones de los planos inclinados por medio de palancas interiores
que los disponan oblicuamente a la lnea de flotacin. Descendimos as hasta
dos y tres kilmetros, pero sin llegar a tocar fondo en esos mares en los que se
han hecho sondeos de hasta trece mil metros sin poder alcanzarlo. En cuanto a la
temperatura de las capas bajas, el termmetro indic invariablemente cuatro
grados sobre cero en todos los descensos. Pude observar que, en las capas
superiores, el agua estaba siempre ms fra sobre los altos fondos que en alta
mar.
El 25 de enero, el ocano estaba absolutamente desierto. El Nautilus pas toda
la jornada en la superficie batiendo con su potente hlice las olas que haca
saltar a gran altura. Quin al verlo as no lo hubiera tomado por un gigantesco
cetceo?
Pas las tres cuartas partes de aquella jornada sobre la plataforma,
contemplando el mar. Nada en el horizonte, con la unica excepcin de un vapor al
que avist hacia las cuatro de la tarde navegando hacia el Oeste. Su arboladura

fue visible un instante, pero su tripulacin no poda ver al Nautilus, demasiado


a ras de agua. Yo supuse que el vapor deba pertenecer a la lnea Peninsular y
Oriental que cubre el servicio de Ceiln a Sidney, con escalas en la punta del
Rey George y en Melbourne.
Hacia las cinco de la tarde, antes de ese rapidsimo crepsculo que apenas
separa el da de la noche en esas zonas tropicales, Conseil y yo tuvimos ocasin
de presenciar, maravillados, un curioso espectculo.
Hay un gracioso animal cuyo encuentro presagiaba para los antiguos venturosas
perspectivas. Aristteles, Ateneo, Plinio y Opiano estudiaron su comportamiento
y volcaron en sus descripciones todo el lirismo de que eran capaces los sabios
de Grecia y de Italia. Lo llamaron Nautilus y Pompilius, denominacin no
ratificada por la ciencia moderna que ha aplicado a este molusco la de
argonauta.
Quien hubiera consultado a Conseil habra sabido que los moluscos se dividen en
cinco clases, la primera de las cuales, la de los cefalpodos, en sus dos
variedades de desnudos y de testceos, comprende a su vez dos familias: la de
los dibranquios y la de los tetrabranquios, en funcin de su nmero de
branquias. Hubiera sabido asimismo que la familia de los dibranquios contiene
tres gneros: el argonauta, el calamar y la jibia, en tanto que la de los
tetrabranquios tiene uno slo: el nautilo. Si despus de esta explicacin de
nomenclatura, un entendimiento rebelde confundiera al argonauta, que es
acetabulfero, es decir, portador de ventosas con el nautdo, que es
tentaculfero, es decir, portador de ten tculos, no tendra perdn.
Eran argonautas, y en una cantidad de varios centenares, los que acompaaban al
Nautilus. Pertenecan a la especie de los argonautas tuberculados, propia de los
mares de la India.
Los graciosos moluscos se movan a reculones por medio de su tubo locomotor a
travs del cual expulsaban el agua que haban aspirado. De sus ocho brazos,
seis, finos y alargados, flotaban en el agua, mientras los dos restantes,
redondeados, se tendan al viento como una vela ligera. Vea yo perfectamente su
concha espiraliforme y ondulada que Cuvier ha comparado a una elegante chalupa.
Y es, en efecto, un verdadero barquito que transporta al animal que lo ha
secretado, sin adherencia entre ambos.
-El argonauta es libre de abandonar su concha -le dije a Conseil-, pero nunca lo
hace.
-Lo mismo que el capitn Nemo -respondi atinada mente Conseil-. Por eso hubiera
hecho mejor en llamar a su navo El Argonauta.
Durante casi una hora naveg el Nautilus en medio de aquellos moluscos, hasta
que, sbitamente, espantados, al parecer, por algo que ignoro, y como
respondiendo a una seal, arriaron las velas, replegaron los brazos, contrajeron
los cuerpos y cambiaron el centro de gravedad al invertir la posicin de las
conchas. En un instante, toda la flotilla desapareci bajo las olas con una
simultaneidad y acompasamiento nunca igualados por los navos de una escuadra.
La desaparicin de los argonautas coincidi con la sbita cada de la noche. Las
olas, apenas levantadas por la brisa, golpeaban los flancos del Nautilus.
Al da siguiente, 26 de enero, cortbamos el ecuador por el meridiano noventa y
regresbamos al hemisferio boreal.
Durante aquel da tuvimos por cortejo una formidable tropa de escualos,
terribles animales que pululan en estos mares hacindolos muy peligrosos. Eran
escualos filipos de lomo oscuro y vientre blancuzco, armados de once hileras de
dientes; escualos ojeteados con el cuello marcado por una gran mancha negra
rodeada de blanco que parece un ojo; isabelos de hocico redondeado y manchado de
puntos oscuros. De vez en cuando, los potentes tiburones se precipitaban contra
el cristal de nuestro observatorio con una violencia inquietante, que pona
fuera de s a Ned Land. Quera subir a la superficie y arponear a los monstruos,
sobre todo a algunos emisoles con la boca empedrada de dientes dispuestos como
un mosaico, y a los tigres, de cinco metros de longitud, que le provocaban con
una particular insistencia. Pero el Nautilus aument su velocidad y no tard en
dejar rezagados a los ms rpidos de aquellos tiburones.
El 27 de enero, a la entrada del vasto golfo de Bengala, pudimos ver en varias
ocasiones el siniestro espectculo de cadveres flotantes. Eran los muertos de

las ciudades de la India llevados a alta mar por la corriente del Ganges, ya
devorados a medias por los buitres, los nicos sepultureros del pas. Pero no
faltaban all escualos para ayudarles en su fnebre tarea.
Hacia las siete de la tarde, el Nautilus, navegando a flor de agua, se hall en
medio de un mar blanquecino que se dira de leche.
El extrao efecto no se deba a los rayos lunares, pues la luna apenas se haba
levantado an en el horizonte. Todo el cielo, aunque iluminado por la radiacin
sideral, pareca negro por contraste con la blancura de las aguas.
Conseil no poda dar crdito a sus ojos y me interrog sobre las causas del
singular fenmeno.
-Es lo que se llama un mar de leche -le respond-, una vasta extensin de olas
blancas que puede verse frecuentemente en las costas de Amboine y en estos
parajes.
-Pero puede decirme el seor cul es la causa de este singular efecto? Porque
no creo yo que el agua se haya transformado en leche.
-Claro que no. Esta blancura que tanto te sorprende es debida a la presencia de
miradas de infusorios, una especie de gusanillos luminosos, incoloros y
gelatinosos, del grosor de un cabello y con una longitud que no pasa de la
quinta parte de un milmetro. Estos infusorios se adhieren entre s formando una
masa que se extiende sobre varias leguas.
-Leguas? Es posible?
-S, muchacho, y te recomiendo que no trates de calcular el nmero de
infusorios. Nunca lo conseguiras, pues, si no me equivoco, algunos navegantes
han flotado sobre estos mares de leche durante ms de cuarenta millas.
No s si Conseil tuvo o no en cuenta mi recomendacin, pero la profunda
concentracin en que se qued sumido pareca indicar que se hallaba calculando
cuntos quintos de milmetro pueden contener cuarenta millas cuadradas, mientras
yo continuaba observando el fenmeno.
Durante varias horas, el Nautilus cort con su espoln aquella agua blancuzca,
deslizndose sin ruido por el agua jabonosa, como si estuviera flotando en los
remolinos de espuma que forman las corrientes y contracorrientes de las bahas.
Hacia media noche, el mar recuper sbitamente su aspecto ordinario, pero detrs
de nosotros, y hasta los lmites del horizonte, el cielo, reflejando la blancura
del agua, pareci durante largo tiempo acoger los vagos fulgores de una aurora
boreal.
2. Una nueva proposicin del capitn Nemo
El 28 de febrero, al emerger el Nautilus a la superficie, a medioda, nos
hallbamos, a 90 4'de latitud Norte, ala vista de tierra, a unas ocho millas al
Oeste. Vi una aglomeracin de montaas, de unos dos mil pies de altura,
modeladas en formas muy caprichosas. Una vez fijada la posicin, volv al saln
donde al consultar el mapa reconoc que nos hallbamos en presencia de la isla
de Ceiln, esa perla que pende del lbulo inferior de la pennsula indostnica.
Fui a la biblioteca a buscar algn libro sobre la isla, una de las ms frtiles
del mundo, y hall un volumen de Sirr H. C., Esq., titulado Ceylan and the
Cingalese. En el saln, tom nota de la situacin y extensin de Ceiln, a la
que la Antigedad dio nombres tan diversos. Est entre 50 55'y 90 49' de latitud
Norte y entre 790 42' y 820 y 4', de longitud al Este del meridiano de
Greenwich. Tiene doscientas setenta y cinco millas de longitud y ciento
cincuenta de anchura mxima; su circunferencia, novecientas millas, y su
superficie, veinticuatro mil cuatrocientas cuarenta y ocho millas, es decir, un
poco inferior a la de Irlanda.
El capitn Nemo y su segundo entraron en el saln. El capitn ech una ojeada al
mapa y luego se volvi hacia m.
-La isla de Ceiln -dijo-, una tierra clebre por sus pesqueras de perlas. Le
gustara visitar una de esas pesqueras, seor Aronnax?
-Naturalmente que s, capitn.

-Bien, pues nada ms fcil. Veremos las pesqueras, pero no a los pescadores.
Todava no ha empezado la explotacin del ao. Voy a ordenar, pues, que nos
adentremos en el golfo de Manaar, al que llegaremos esta noche.
El capitn dijo algo a su segundo, que sali en seguida. Pronto el Nautilus se
sumergi nuevamente, a una profundidad de treinta pies, segn indic el
manmetro.
Busqu el golfo de Manaar en el mapa y lo hall en el noveno paralelo, en la
costa occidental de Ceiln. Est formado por la alargada lnea de la pequea
isla de Manaar. Para llegar a l haba que costear toda la parte occidental de
la isla.
-Seor profesor -dijo el capitn Nemo-, la pesca de perlas se efecta en el
golfo de Bengala, en el mar de las Indias, en los mares de China y del Japn, en
aguas de Amrica del Sur, en el golfo de Panam y en el de California, pero es
en Ceiln donde se hace con ms provecho. Llegamos un poco pronto, cierto. Los
pescadores no se concentran en el golfo de Manaar hasta el mes de marzo. En ese
tiempo y durante treinta das sus trescientos barcos se entregan a esta
lucrativa explotacin de los tesoros del mar. Cada barco tiene una dotacin de
diez remeros y diez pescadores. stos, divididos en dos grupos, bucean
alternativamente descendiendo hasta una profundidad de doce metros por medio de
una pesada piedra entre sus pies, que una cuerda liga al barco.
-Continan usando ese medio tan primitivo?
-As es -respondi el capitn Nemo-, pese a que estas pesqueras pertenezcan al
pueblo ms industrioso del mundo, a los ingleses, a quienes fueron cedidas por
el tratado de Amiens en 1802.
-Creo que la escafandra, tal como usted la usa, sera de gran utilidad en estas
faenas.
-S, ya que estos pobres pescadores no pueden resistir mucho tiempo bajo el
agua. El ingls Perceval, en la descripcin de su viaje a Ceiln, habla de un
cafre que resista cinco minutos bajo el agua, pero esto no es digno de crdito.
S que algunos llegan a resistir hasta cincuenta y siete segundos, e incluso los
hay que permanecen ochenta y siete segundos. Pero son muy pocos los que pueden
aguantar tanto, y cuando salen echan sangre por la nariz y los odos. Yo creo
que la media de tiempo que los pescadores pueden soportar es de treinta
segundos. Durante ese tiempo, se apresuran a meter en una pequea red todas las
ostras perlferas que pueden arrancar. Pero generalmente estos pescadores no
llegan a viejos. Su vista se debilita y sus ojos se ulceran, sus cuerpos se
cubren de llagas. Y con frecuencia sufren ataques de apopleja bajo el agua.
-S, es un triste oficio, y tanto ms cuanto que slo sirve a satisfacer los
caprichos de algunos. Pero, dgame, capitn, qu cantidad de ostras puede
pescar un barco al da?
-De cuarenta a cincuenta mil. Se dice que, en 1814, el gobierno ingls acometi
por su cuenta la explotacin y, en veinte das de trabajo, sus buceadores
cogieron setenta y seis millones de ostras.
-Estn bien retribuidos, al menos, estos pescadores?
-Apenas, seor profesor. En Panam, slo ganan un dlar a la semana. Se les paga
un sol por cada ostra que contenga una perla. Imagnese el nmero de ostras que
recogen sin perlas.
-Es odioso que se pueda pagar as a esas pobres gentes que enriquecen a sus
patronos.
-Bien, seor profesor, visitarn usted y sus compaeros el banco de Manaar, y si
por casualidad encontramos all algn pescador madrugador le veremos operar.
-De acuerdo, capitn.
-A propsito, seor Aronnax, espero que no tenga usted miedo a los tiburones.
-Tiburones?
La pregunta me pareci a m mismo ociosa.
-Y bien?
-Debo confesarle, capitn, que todava no estoy muy familiarizado con esta clase
de peces.
-Nosotros s lo estamos, como lo estar usted con el tiempo. Adems, iremos
armados y quiz podamos cazar alguno por el camino. Es una caza interesante.
As, pues, hasta maana. Habr que madrugar mucho, seor profesor.

Dicho eso, con la mayor naturalidad, el capitn Nemo sali del saln.
Cualquiera a quien se le invitara a una cacera de osos en las montaas de
Suiza, dira naturalmente: Muy bien, maana vamos a cazar osos. Si la
invitacin fuera a cazar leones en las llanuras del Atlas o tigres en las
junglas de la India, dira no menos naturalmente: Ah! Parece que vamos a cazar
leones o tigres. Pero cualquiera a quien se le invitara a cazar tiburones en su
elemento natural solicitara un tiempo de reflexin antes de aceptar la
invitacin.
Hube de pasarme la mano por la frente para secarme unas gotas de sudor fro.
Reflexionemos -me dije- y tommoslo con calma. Pase an lo de ir a cazar
nutrias en los bosques submarinos, como hicimos en la isla Crespo. Pero eso de
ir al fondo del mar con la seguridad de encontrar tiburones es harina de otro
costal. Ya s que en determinados lugares, como en las islas Andamenas, los
negros no vacilan en atacar al tiburn, con un pual en una mano y un lazo en la
otra, pero tambin s que muchos de los que afrontan a esos formidables animales
no vuelven nunca. Adems, yo no soy un negro, y aunque lo fuera, creo que la
duda no est desplazada.
Y heme aqu con la mente llena de tiburones, pensando en esas terribles
mandbulas armadas de mltiples hileras de dientes capaces de cortar a un hombre
en dos. Creo que llegu a sentir el dolor en los riones. Y, adems, me era
difcil digerir la naturalidad con que el capitn me haba hecho esa deplorable
invitacin. Cualquiera hubiese dicho que se trataba simplemente de cazar un
inofensivo zorro en el bosque.
Bueno -pens-, de todos modos, Conseil no querr venir, lo que me dispensar de
acompaar al capitn.
No estaba yo tan seguro de la cordura de Ned Land. Cualquier peligro, por grande
que fuese, ejerca una invencible atraccin sobre su naturaleza combativa.
Intent continuar la lectura del libro de Sirr, pero sin poder hacer otra cosa
que hojearlo maquinalmente. Vea entre las lneas las formidables mandilbulas
abiertas de los escualos.
En aquel momento, entraron Conseil y el canadiense. Venan tranquilos e incluso
alegres. No saban lo que les esperaba.
-Oiga -me dijo Ned Land-, su capitn Nemo (que el diablo se lleve) acaba de
hacernos una amable invitacin.
- Ah!, entonces ya sabis lo que...
-El comandante del Nautilus -dijo Conseil- nos ha invitado a visitar maana, en
compaa del seor, las magnficas pesqueras de Ceiln. Y lo ha hecho en los
trminos ms amables, como un verdadero gentleman.
-No os ha dicho nada ms?
-Nada, sino que ya le haba hablado al seor de este pequeo paseo.
-En efecto, pero no os ha dado ningn detalle sobre...
-Ninguno, seor naturalista. Nos acompaar usted, no?
-Yo .... sin duda, Ned. Pero veo que le apetece a usted.
-S, ser curioso, muy curioso.
-Peligroso tal vez -aad con un tono insinuante.
-Peligrosa una simple excursin por un banco de ostras ?
Decididamente, el capitn Nemo haba juzgado intil hablarles de los tiburones.
Yo les miraba, turbado, como si ya les faltara algn miembro. Deba
advertirles? S, sin duda, pero no saba cmo hacerlo.
-Querra el seor darnos algunos detalles sobre la pesca de perlas?
-Sobre la pesca en s misma, o sobre los incidentes que pueden ... ?
-Sobre la pesca -respondi el canadiense-. Bueno es conocer el terreno antes de
adentrarse en l.
-Pues bien, sentaos, amigos mos, y os ensear todo lo que el ingls Sirr acaba
de ensearme sobre esto.
Ned y Conseil se sentaron en el divn. Antes de que comenzara a explicarles,
pregunt el canadiense:
-Qu es exactamente una perla?
-Amigo Ned, para el poeta, la perla es una lgrima del mar; para los orientales,
es una gota de roco solidificada; para las damas, es una joya de forma oblonga,
de brillo hialino, de una materia nacarada, que ellas llevan en los dedos, en el

cuello o en las orejas; para el qumico, es una mezcla de fosfato y de carbonato


clcico con un poco de gelatina, y, por ltimo, para el naturalista, es una
simple secrecin enfermiza del rgano que produce el ncar en algunos bivalvos.
-Rama de los moluscos -dijo Conseil-, clase de los arfalos, orden de los
testceos.
-Precisamente, sabio Conseil. Ahora bien, entre estos testceos, la oreja de mar
iris, los turbos, las tridacnas, las pinnas, en una palabra, todos los que
secretan ncar, es decir, esta sustancia azul, azulada, violeta o blanca que
tapiza el interior de sus valvas, son susceptibles de producir perlas.
-Las almejas tambin? -pregunt el canadiense.
-S, las almejas de algunos ros de Escocia, del Pas de Gales, de Irlanda, de
Sajonia, de Bohemia y de Francia.
-Habr que estar atentos de ahora en adelante -respondi el canadiense.
-Pero el molusco por excelencia que destila la perla es la madreperla, la
Meleagrina margaritifera, la preciosa pintadina. La perla no es ms que una
concrecin nacarada de forma globulosa, que se adhiere a la concha de la ostra o
se incrusta en los pliegues del animal. Cuando se aloja en las valvas, la perla
es adherente; cuando lo hace en la carne, est suelta. Siempre tiene por ncleo
un pequeo cuerpo duro, ya sea un vulo estril, ya un grano de arena, en torno
al cual va depositndose la materia nacarada a lo largo de varios aos,
sucesivamente y en capas finas y concntricas.
-Puede haber varias perlas en una misma ostra?
-S, hay algunas madreperlas que son un verdadero joyero. Se ha hablado de un
ejemplar que contena, annque yo me permito dudarlo, nada menos que ciento
cincuenta tiburones.
-Ciento cincuenta tiburones? -exclam Ned Land.
-Dije tiburones? Quera decir perlas. Tiburones... no tendra sentido.
-En efecto -dijo Conseil-, pero tal vez el seor quiera decirnos ahora cmo se
extraen esas perlas.
-Se procede de varios modos. Cuando las perlas estn adheridas a las valvas se
arrancan incluso con pinzas. Pero lo corriente es que se depositen las
madreperlas en unas esterillas sobre el suelo. Mueren as al aire libre, y al
cabo de diez das se hallan en un estado satisfactorio de putrefaccin. Se meten
entonces en grandes depsitos Henos de agua de mar, y luego se abren y se lavan.
Se procede despus a un doble trabajo. Primero, se separan las placas de ncar
conocidas en el comercio con los nombres de franca plateada, bastarda blanca y
bastarda negra, que se entregan en cajas de ciento veinticinco a ciento
cincuenta kilos. Luego quitan el parnquima de la ostra, lo ponen a hervir y lo
tamizan para extraer hasta las ms pequeas perlas.
-Depende el precio del tamao? -pregunt Conseil.
-No slo de su tamao, sino tambin de su forma, de su agua, es decir, de su
color, y de su oriente, es decir, de ese brillo suave de visos cambiantes que
las hace tan agradables a la vista. Las ms bellas perlas son llamadas perlas
vrgenes o parangones. Son las que se forman aisladamente en el tejido del
molusco; son blancas, generalmente opacas, aunque a veces tienen una
transparencia opalina, y suelen ser esfricas o piriformes. Las esfricas son
comnmente utilizadas para collares y brazaletes; las piriformes, para
pendientes, y por ser las ms preciosas se venden por unidades. Las otras, las
que se adhieren a la concha de la ostra, son ms irregulares y se venden al
peso. Por ltimo, en un orden inferior se clasifican las pequeas perlas
conocidas con el nombre de aljfar, que se venden por medidas y que sirven
especialmente para realizar bordados sobre los ornamentos eclesisticos.
-Debe ser muy laboriosa la separacin de las perlas por su tamao -dijo el
canadiense.
-No. Ese trabajo se hace por medio de once tamices o cribas con un nmero
variable de agujeros. Las perlas que quedan en los tamices que tienen de veinte
a ochenta agujeros son las de primer orden. Las que no escapan a las cribas
perforadas por cien a ochocientos agujeros son las de segundo orden. Por ltimo,
aquellas con las que se emplean tamices de novecientos a mil agujeros son las
que forman el aljfar.

-Es muy ingeniosa esa clasificacin mecnica de las perlas -dijo Conseil-.
Podra decirnos el seor lo que produce la explotacin de los bancos de
madreperlas?
-Si nos atenemos al libro de Sirr -respond-, las pesqueras de Ceiln estn
arrendadas por una suma anual de tres millones de escualos.
-De francos -dijo Conseil.
-S, de francos. Tres millones de francos. Pero yo creo que estas pesqueras no
producen ya tanto como en otro tiempo Lo mismo ocurre con las pesqueras
americanas, que, bajo e reinado de Carlos V, producan cuatro millones de
francos en tanto que ahora no pasan de los dos tercios. En suma puede evaluarse
en nueve millones de francos el rendimiento general de la explotacin de las
perlas.
-Se ha hablado de algunas perlas clebres cotizadas a muy altos precios -dijo
Conseil.
-En efecto. Se ha dicho que Csar ofreci a Servilia una perla estimada en
ciento veinte mil francos de nuestra moneda.
-Yo he odo contar -dijo el canadiense- que hubo una dama de la Antigedad que
beba perlas con vinagre.
-Cleopatra -dijo Conseil.
-Eso deba tener muy mal gusto -aadi Ned Land.
-Detestable, Ned -respondi Conseil-, pero un vasito de vinagre al precio de mil
quinientos francos hay que apreciarlo.
-Siento no haberme casado con esa seora -dijo el canadiense a la vez que haca
un gesto de amenaza.
-Ned Land esposo de Cleopatra! -exclam Conseil.
-Pues aqu donde me ve, Conseil, estuve a punto de casarme -dijo el canadiense
muy en serio-, y no fue culpa ma que la cosa no saliera bien. Y ahora recuerdo
que a mi novia, Kat Tender, que luego se cas con otro, le regal un collar de
perlas. Pues bien, aquel collar no me cost ms de un dlar, y, sin embargo,
puede creerme el seor profesor, las perlas que lo formaban no hubieran pasado
por el tamiz de veinte agujeros.
-Mi buen Ned -le dije, riendo-, eran perlas artificiales, simples glbulos
huecos de vidrio delgado interiormente revestido de la llamada esencia de perlas
o esencia de Oriente.
-Pero esa esencia de perlas -dijo el canadiense- debe costar cara.
-Prcticamente nada. No es otra cosa que el albeto, la sustancia plateada de las
escamas del alburno, conservado en amonaco. No tiene valor alguno.
-Quiz fuera por eso por lo que Kat Tender se cas con otro -dijo
filosficamente Ned Land.
-Pero, volviendo a las perlas de muy alto valor -dije-, no creo que jams
soberano alguno haya posedo una superior a la del capitn Nemo.
-sta -dijo Consed, mostrando una magnfica perla en la vitrina.
-Estoy seguro de no equivocarme al asignarle como mnimo un valor de dos
millones de...
-De francos -dijo vivamente Conseil.
-S -dije-, dos millones de francos, sin que le haya costado seguramente ms
trabajo que recogerla.
-Quin nos dice que no podamos maana encontrar otra de tanto valor? -dijo Ned
Land.
-Bah! -exclam Conseil.
-Y por qu no?
-Para qu nos serviran esos millones, a bordo del Nautilus?
-A bordo, para nada -dijo Ned Land-; pero... fuera...
-Oh! Fuera de aqu! -exclam Conseil, moviendo la cabeza.
-Ned Land tiene razn -dije-, y si volvemos alguna vez a Europa o a Amrica con
una perla millonaria, tendremos algo que dar una gran autenticidad y al mismo
tiempo un alto precio al relato de nuestras aventuras.
-Ya lo creo -dijo el canadiense.
Pero Conseil, atrado siempre por el lado instructivo de las cosas, pregunt:
-Es peligrosa la pesca de perlas?
-No -respond vivamente-, sobre todo, si se toman ciertas precauciones.

-Qu puede arriesgarse en ese oficio? Tragar unas cuantas bocanadas de agua
salada? -dijo Ned Land.
-Tiene usted razn, Ned. A propsito -dije, tratando de remedar la naturalidad
del capitn Nemo-, no tiene usted miedo de los tiburones?
-Yo? Miedo yo, un arponero profesional? Mi oficio es burlarme de ellos.
-Es que no se trata de arponearlos, de izarlos al puente de un barco, de
despedazarlos, de abrirles el vientre y arrancarles el corazn para luego
echarlos al mar.
-Entonces, de lo que se trata es de...
-S.
-En el agua?
-En el agua.
-Bien, con un buen arpn! Sabe usted, seor profesor? Los tiburones tienen un
defecto, y es que necesitan ponerse tripa arriba para clavarle los dientes, y
mientras tanto...
Daba escalofros la forma con que Ned Land dijo eso de clavarle los dientes.
-Y t, Conseil, qu piensas de esto?
-Yo ser franco con el seor.
Vaya! Menos mal!, pens.
-Si el seor afronta a los tiburones, no veo por qu su fiel sirviente no lo
hara con l.
3. Una perla de diez millones
No pude apenas dormir aquella noche. Los escualos atravesaban mis sueos. Me
pareca tan justa como injusta a la vez esa etimologa que hace proceder la
palabra francesa con que se designa al tiburn, requin, de la palabra requiem.
A las cuatro de la maana me despert el steward que el capitn Nemo haba
puesto especialmente a mi servicio. Me levant rpidamente, me vest y pas al
saln, donde ya se hallaba el capitn Nemo.
-Est usted dispuesto, seor Aronnax?
-Lo estoy, capitn.
-Entonces, sgame.
-Y mis compaeros?
-Nos estn esperando ya.
-No vamos a ponernos las escafandras?
-Todava no. No he acercado el Nautilus a la costa, y estamos bastante lejos del
banco de Manaar. Pero he hecho preparar la canoa, que nos conducir al punto
preciso de desembarco evitndonos un largo trayecto. Nos equiparemos con los
trajes de buzo en el momento de dar comienzo a esta exploracin submarina.
El capitn Nemo me condujo hacia la escalera central, cuyos peldaos terminaban
en la plataforma. Ned y Conseil estaban ya all, visiblemente contentos de la
placentera expedicin que se preparaba.
Cinco marineros nos esperaban en la canoa adosada al flanco del Nautilus.
An era de noche. Las nubes cubran el cielo, dejando apenas entrever algunas
estrellas. Dirig la mirada a tierra, pero no vi ms que una lnea confusa que
cerraba las tres cuartas partes del horizonte del Sudoeste al Noroeste. El
Nautilus haba costeado durante la noche la regin occidental de Ceiln y se
hallaba al Oeste de la baha, o ms bien del golfo que forma con ese pas la
isla de Manaar. All, bajo sus oscuras aguas, se extenda el banco de
madreperlas sobre ms de veinte millas de longitud.
El capitn Nemo, Conseil, Ned Land y yo nos instalamos a popa. Un marinero se
puso al timn, mientras los otros cuatro tomaban los remos. Se larg la boza y
nos alejamos del Nautilus, con rumbo Sur. Los remeros trabajaban sin prisa.
Observ que sus vigorosos movimientos se sucedan cada diez segundos, segn el
mtodo generalmente usado por las marinas de guerra.
Mientras corra la embarcacin por su derrotero, las gotas lquidas golpeaban a
los remos crepitando como esquirlas de plomo fundido. Un ligero oleaje imprima
a la canoa un pequeo balanceo, y las crestas de algunas olas chapoteaban en la
proa.

bamos silenciosos. En qu pensaba el capitn Nemo? Tal vez en esa tierra hacia
la que se aproximaba y que deba parecerle excesivamente cercana, al contrario
que al canadiense, para quien deba estar excesivamente lejana. Conseil iba como
un simple curioso.
Hacia las cinco y media empez a acusarse ms netamente en el horizonte la lnea
superior de la costa. Bastante llana por el Este, se elevaba un poco hacia el
Sur. Cinco millas nos separaban todava de ella y su perfil se confunda an con
las aguas brumosas. Entre la costa y nosotros, el mar desierto. Ni un barco, ni
un buceador. Soledad profunda en este lugar de cita de los pescadores de perlas.
Tal como haba dicho el capitn Nemo, llegbamos a estos parajes con un mes de
anticipacin.
A las seis, se hizo sbitamente de da, con esa rapidez peculiar de las regiones
tropicales, que no conocen ni la aurora ni el crepsculo. Los rayos solares
atravesaron la cortina de nubes amontonadas en el horizonte oriental y el astro
radiante se elev rpidamente.
Vi entonces con toda claridad la tierra sobre la que se elevaban algunos rboles
dispersos.
La canoa avanz hacia la isla de Manaar que tomaba una forma redondeada por el
Sur. El capitn Nemo se puso en pie y observ el mar. A una seal suya, se ech
el ancla. La cadena corri apenas, pues el fondo no estaba a ms de un metro en
aquel lugar, uno de los ms elevados del banco de madreperlas. La canoa gir en
seguida en torno a su ancla, por el empuje del reflujo.
-Ya hemos llegado, seor Aronnax -dijo el capitn Nemo-. En esta cerrada baha,
dentro de un mes se reunirn los numerosos barcos de los pescadores y los
buceadores se sumergirn audazmente en su rudo trabajo. La disposicin de la
baha es magnfica para este tipo de pesca, al hallarse abrigada de los vientos.
El oleaje no es nunca demasiado fuerte, lo que favorece el trabajo de los
buceadores. Vamos a ponernos las escafandras, para comenzar nuestra expedicin.
No respond, y sin dejar de mirar aquellas aguas sospechosas, comenc a ponerme
mi pesado traje marino, ayudado por los marineros. El capitn Nemo y mis dos
compaeros se estaban vistiendo tambin. Ninguno de los hombres del Nautilus iba
a acompaarnos en esta nueva excursin.
No tardamos en hallarnos aprisionados hasta el cuello en los trajes de caucho,
con los aparatos de aire fijados a la espalda por los tirantes.
En esa ocasin no eran necesarios los aparatos Ruhmkorff. Antes de introducir mi
cabeza en la cpsula de cobre, se lo haba preguntado al capitn.
-No nos seran de ninguna utilidad -me haba respondido el capitn Nemo-. No
iremos a grandes profundidades y nos iluminar la luz del sol. Adems, no es
prudente llevar bajo estas aguas una linterna elctrica, que podra atraer
inopinadamente a algn peligroso habitante.
Al decir esto el capitn Nemo, me volv hacia Conseil y Ned Land, pero stos,
embutidos ya en su casco metlico, no podan ni or ni responder.
Me quedaba por hacer una ltima pregunta al capitn Nemo.
-Y nuestras armas? Los fusiles?
-Para qu? No atacan los montaeses al oso con un pual? No es ms seguro el
acero que el plomo? He aqu un buen cuchillo. Pngaselo en su cinturn y
partamos.
Mir a mis compaeros y les vi armados como nosotros. Slo que, adems, Ned Land
esgrima un enorme arpn que haba depositado en la canoa antes de abandonar el
Nautilus.
Luego, siguiendo el ejemplo del capitn, me dej poner la pesada esfera de cobre
sobre la cabeza.
Nuestros depsitos de aire entraron inmediatamente en actividad.
Un instante despus, los marineros nos desembarcaron uno tras otro, y tocamos
pie a metro y medio de profundidad, sobre una arena compacta. El capitn Nemo
nos hizo seal de seguirle y por una suave pendiente desaparecimos bajo el agua.
Una vez all, me abandonaron inmediatamente las ideas que atormentaban a mi
cerebro, y me hall completamente tranquilo. La facilidad de mis movimientos
aument mi confianza, mientras la rareza del espectculo cautivaba mi
imaginacin.

La luz solar penetraba con suficiente claridad para hace visibles los menores
objetos.
Al cabo de unos diez minutos de marcha, nos hallbamo a una profundidad de cinco
metros y el fondo iba hacindo se llano.
A nuestro paso, como una bandada de chochas en una laguna, levantaban el vuelo
unos curiosos peces del gnero de los monpteros, sin otra aleta que la de la
cola. Reconoc al javans, verdadera serpiente de unos ocho decmetros de
longitud, de vientre lvido, al que se le confundira fcilmente con el congrio
de no ser por las rayas doradas de sus flancos. En el gnero de los estromateos,
cuyo cuerpo es ovalado y muy comprimido, vi fiatolas de brillantes colores y con
una aleta dorsal como una hoz, peces comestibles que una vez secos y puestos en
adobo sirven para la preparacin de un plato excelente llamado karawade;
tranquebars, pertenecientes al gnero de los apsiforoides, con el cuerpo
recubierto de una coraza escamosa dividida en ocho partes longitudinales.
La progresiva elevacin del sol aumentaba la claridad en el agua. El suelo iba
cambiando poco a poco. A la arena fina suceda una verdadera calzada de rocas
redondeadas, revestidas de un tapiz de moluscos y de zofitos. Entre las
numerosas muestras de estas dos ramas, observ placenos de valvas finas y
desiguales, especie de ostrceos propios del mar Rojo y del ocano ndico;
lucinas anaranjadas de concha orbicular; tarazas; algunas de esas prpuras
persas que provean al Nautilus de un tinte admirable; mrices de quince
centmetros de largo que se erguan bajo el agua como manos dispuestas a hacer
presa; las turbinelas, vulgarmente llamadas dientes de perro, erizadas de
espinas; lngulas anatinas, conchas comestibles que alimentan los mercados del
Indostn; pelagias panpiras, ligeramente luminosas, y admirables oculinas
fiabeliformes, magnficos abanicos que forman una de las ms ricas
arborizaciones de estos mares.
En medio de estas plantas vivas y bajo los ramajes de los hidrfitos corran
legiones de torpes articulados: raninas dentadas con sus caparazones en forma de
tringulo un poco redondeado; birgos propios de estos parajes y horribles
partenopes de aspecto verdaderamente repugnante. No menos horroroso era el
enorme cangrejo que encontr varias veces, el mismo que fuera observado y
descrito por Darwin. Un cangrejo enorme al que la naturaleza ha dado el instinto
y la fuerza necesarios para alimentarse de nueces de coco; trepa por los rboles
de la orilla y hace caer los cocos que se rajan con el golpe y, ya en el suelo,
los abre con sus poderosas pinzas. Bajo el agua, el cangrejo corra con una gran
agilidad que contrastaba con el lento desplazamiento entre las rocas de los
quelonios que abundan en estas aguas del Malabar.
Hacia las siete llegbamos por fin al banco de madreperlas en que stas se
reproducen por millones. Estos preciosos moluscos se adheran fuertemente a las
rocas por ese biso de color oscuro que les impide desplazarse. En esto, las
ostras son inferiores a las almejas, a las que la naturaleza no ha rehusado toda
facultad de locomocin.
La meleagrina o madreperla, cuyas valvas son casi iguales, se presenta bajo la
forma de una concha redondeada, de paredes muy espesas y muy rugosas por fuera.
Algunas de ellas estaban formadas por varias capas y surcadas de bandas
verduzcas irradiadas desde la punta. Eran ostras jvenes. Las otras, de
superficie ruda y negra, que medan hasta quince centmetros de anchura, tenan
diez aos y an ms edad.
El capitn Nemo me indic con la mano ese prodigioso amontonamiento de
madreperlas, una mina verdaderamente inagotable, pues la fuerza creadora de la
naturaleza supera al instinto destructivo del hombre. Fiel a ese instinto, Ned
Land se apresuraba a llenar con los ms hermosos ejemplares un saquito que haba
tomado consigo.
Pero no podamos detenernos. Haba que seguir al capitn, que pareca dirigirse
por senderos tan slo por l conocidos. El suelo ascenda sensiblemente y a
veces al elevar el brazo lo sacaba por encima de la superficie del agua. Luego,
el nivel del banco descendi de nuevo caprichosamente. A menudo debamos
contornear altas rocas de formas piramidales. En sus oscuras anfractuosidades,
grandes crustceos, apostados sobre sus altas patas como mquinas de guerra, nos

miraban con sus ojos fijos, y bajo nuestros pies reptaban diversas clases de
nereidos alargando desmesuradamente sus antenas y sus cirros tentaculares.
De repente se abri ante nosotros una vasta gruta excavada en un pintoresco
conglomerado de rocas tapizadas de flora submarina. En un primer momento, la
gruta me pareci profundamente oscura. Los rayos solares parecan apagarse en
ella por degradaciones sucesivas. Su vaga transparencia no era ya ms que luz
ahogada. El capitn Nemo entr en ella y nosotros le seguimos. Mis ojos se
acostumbraron pronto a esas tinieblas relativas. Distingu los arranques de la
bveda, muy caprichosamente torneados, sobre pilares naturales slidamente
sustentados en su base grantica, como las pesadas columnas de la arquitectura
toscana.
Por qu razn nuestro incomprensible gua nos llevaba al fondo de aquella
cripta submarina? Pronto iba a saberlo.
Tras descender una pendiente bastante pronunciada llegamos al fondo de una
especie de pozo circular. All se detuvo el capitn Nemo y nos hizo una
indicacin con la mano. Lo indicado era una ostra de una dimensin
extraordinaria, una tridacna gigantesca, una pila que habra podido contener un
lago de agua bendita, un piln de ms de dos metros de anchura y,
consecuentemente, ms grande que la que adornaba el saln del Nautilus.
Me acerqu a aquel molusco fenomenal. Estaba adherido por su biso a una gran
piedra grantica, y se desarrollaba aisladamente all en las aguas tranquilas de
la gruta. Estim el peso de esa tridacna en no menos de trescientos kilos. Una
ostra semejante debe contener unos quince kilos de carne y hara falta el
estmago de un Garganta para comerse unas cuantas docenas.
El capitn Nemo conoca evidentemente la existencia de la ostra. No era la
primera vez que la visitaba. Yo pens que al conducirnos a ese lugar quera
mostrarnos simplemente una curiosidad natural. Me equivocaba. El capitn Nemo
tena un inters particular por comprobar el estado actual de la tridacna.
Las dos valvas del molusco estaban entreabiertas. El capitn se aproxim e
introdujo su pual entre las conchas para impedir que se cerraran; luego, con la
mano, levant la tnica membranosa con franjas en los bordes que formaban el
manto del animal. Entre los pliegues foliceos vi una perla libre del tamao de
un coco. Su forma globular, su perfecta limpidez, su admirable oriente hacan de
ella una joya de un precio inestimable. Llevado de la curiosidad, extend la
mano para cogerla, para sopesarla, para palparla. Pero el capitn Nemo me
contuvo con un gesto negativo, y retirando su cuchillo con un rpido gesto dej
que las valvas se cerraran sbitamente.
Comprend entonces que el designio del capitn Nemo al dejar la perla era la de
permitirle aumentar su tamao. Cada ao, la secrecin del molusco aada nuevas
capas concntricas. Slo el capitn Nemo conoca la gruta en la que maduraba
ese admirable fruto de la naturaleza. El capitn Nemo la criaba, por as
decirlo, a fin de trasladarla un da a su precioso museo. Tal vez, incluso,
siguiendo el ejemplo de los chinos y de los indios, haba determinado l la
produccin de esa perla introduciendo bajo los pliegues del molusco algn trozo
de vidrio o de metal recubierto poco a poco por la materia nacarada. En todo
caso, la comparacin de esa perla con las que yo conoca, y con las que
brillaban en la coleccin del capitn, me daba un valor no inferior a diez
millones de francos. Soberbia curiosidad natural y no joya de lujo, pues no
haba orejas femeninas que pudieran con ella.
La visita a la opulenta ostra haba terminado. El capitn Nemo sali de la gruta
y tras l ascendimos al banco de madreperlas, en medio de la claridad del agua
no turbada an por el trabajo de los buceadores.
bamos cada uno por nuestro lado, pasendonos, detenindonos o alejndonos a
capricho. Yo iba ya absolutamente despreocupado de los peligros que mi
imaginacin haba exagerado tan ridculamente. Los fondos se acercaban
sensiblemente a la superficie, hasta que mi cabeza emergi del agua. Conseil se
unio a mi y pegando su esfera metlica a la ma me salud amistosamente con los
ojos.
Pero la elevacin del fondo se limitaba a unas cuantas toesas y pronto nos
hallamos nuevamente en nuestro elemento. Pues creo tener ya el derecho de
denominarlo as.

Apenas habran pasado diez minutos, cuando el capitn Nemo se detuvo


sbitamente. Cre que haca alto para volver, pero no fue as.
Con un gesto nos orden que nos situramos a su lado, en el fondo de una amplia
anfractuosidad. Su mano nos indic algo en la masa lquida. Mir atentamente y
vi a unos cinco metros de distancia una sombra que descenda hacia el fondo. La
inquietante idea de los tiburones volvi a pasar por mi mente. Pero me
equivocaba, no tenamos que habrnoslas con esos monstruos del ocano. Era un
hombre, un hombre vivo, un indio, un negro, un pescador, un pobre diablo, sin
duda, que vena a la rebusca antes de la cosecha. Vi la quilla de su bote a
algunos pies por encima de su cabeza. El hombre se sumerga y ascenda
sucesivamente. Una piedra entre los pies ligada a su bote por una cuerda
constitua todo su equipamiento tcnico para descender ms rpidamente al fondo
del mar. Una vez llegado al fondo, a unos cinco metros de profundidad, se
precipitaba a coger, de rodillas, y a llenar su bolsa de todas las madreperlas
que poda. Luego, se remontaba, vaciaba su bolsa y recomenzaba su operacin, que
no duraba ms que treinta segundos.
No poda vernos el buceador por hurtarnos a sus miradas la sombra de la roca.
Por otra parte, cmo hubiera podido sospechar ese pobre indio que unos hombres,
sus semejantes, pudiesen estar all, bajo el agua espiando sus movimientos sin
perder un detalle de su pesca?
No recoga ms de una decena de madreperlas a cada inmersin, pues haba que
arrancarlas del banco al que se agarraban por su fuerte biso. Y cuntas de
aquellas ostras por las que arriesgaba su vida estaban privadas de perlas!
Yo le observaba con una profunda atencin. Realizaba sus maniobras con gran
regularidad desde haca ya media hora, sin que ningn peligro pareciera
amenazarle. Iba yo familiarizndome con el espectculo de su actividad, cuando,
de repente, en un momento en que se hallaba arrodillado en el suelo, le vi hacer
un gesto de espanto, levantarse y tomar impulso para subir a la superficie.
La sombra gigantesca que apareci por encima del buceador me hizo comprender su
espanto. Era la de un tiburn de gran envergadura que avanzaba diagonalmente,
con la mirada encendida y las mandbulas abiertas.
Me sent sobrecogido de horror, incapaz de todo movimiento.
El voraz animal se lanz hacia el indio, quien se ech a un lado y pudo evitar
as la mordedura del tiburn pero no su coletazo, que le golpe en el pecho y le
derrib al suelo.
Apenas haba durado unos segundos la terrible escena. El tiburn se revolvi y
se dispona a cortar al indio en dos, cuando sent al capitn Nemo erguirse a mi
lado y avanzar directamente hacia el monstruo, pual en mano, dispuesto a luchar
cuerpo a cuerpo con l. En el momento en que iba a despedazar al desgraciado
pescador, el escualo advirti la presencia de su adversario y se dirigi derecho
hacia l.
An estoy viendo la postura del capitn Nemo. Replegado en s mismo, esperaba
con extraordinaria sangre fra la acometida del formidable escualo. Cuando ste
se precipit contra l, el capitn se ech a un lado con una prodigiosa
agilidad, evit el choque y le hundi su pual en el vientre. Pero con ese golpe
no acab sino que comenz el combate. Un combate terrible.
El tiburn haba rugido, si se puede decir as. Sala a oleadas la sangre de su
herida. El mar se ti de rojo y no vi nada ms a travs de ese lquido opaco.
Nada ms hasta que, en el momento en que se aclar algo el agua, hallamos al
audaz capitn agarrado a una de las aletas del animal, luchando cuerpo a cuerpo,
asestndole una serie de pualadas al vientre, pero sin poder darle el golpe
definitivo, es decir, alcanzarle en pleno corazn. Al debatirse, el escualo
agitaba furiosamente el agua y las trombas que produca estuvieron a punto de
derribarme.
Yo hubiera querido socorrer al capitn, pero el espanto me clavaba al suelo.
Miraba despavorido y vea modificarse las fases de la lucha. Derribado por la
fuerza inmensa de aquella masa, el capitn cay al suelo. Las mandbulas del
tiburn se abrieron desmesuradamente como una guillotina, y en ellas hubiera
acabado el capitn si, rpido como el rayo, Ned Land, arpn en mano, no hubiera
golpeado con l al tiburn.

El agua se ahog en una masa de sangre agitada con un indescriptible furor por
los movimientos del escualo. Ned Land no haba fallado el golpe. Eran los
estertores del monstruo. Golpeado en el corazn, se debata en unos espasmos
espantosos que convulsionaban el agua con una violencia tal que Conseil cay al
suelo.
Mientras tanto, Ned Land ayudaba a incorporarse al capitn, que estaba indemne.
El capitn Nemo se dirigi inmediatamente hacia el indio, cort la cuerda que le
ataba a la piedra, lo tom en sus brazos y de un vigoroso golpe de taln
ascendi a la superficie del mar, seguido de nosotros tres. En algunos
instantes, milagrosamente salvados, alcanzamos la barca del pescador.
El primer cuidado del capitn Nemo fue el de reanimar al infortunado pescador.
No saba yo si lo lograra, aunque as lo esperaba porque su inmersin no haba
sido demasiado larga. Pero el coletazo del tiburn poda haberle herido de
muerte.
Afortunadamente, vi como poco a poco iba reanimndose bajo las vigorosas
fricciones de Conseil y del capitn. El hombre abri los ojos. Cun grande
debi ser su sorpresa, incluso su espanto, al ver las cuatro cabezas de cobre
que se inclinaban sobre l! Y qu pudo pensar cuando el capitn Nemo le puso en
la mano un saquito de perlas que haba sacado de un bolsillo de su traje? El
pobre indio de Ceiln acept con una mano temblorosa la magnfica limosna del
hombre de las aguas. Sus ojos desencajados indicaban que no saban a qu seres
sobrehumanos deba a la vez la fortuna y la vida.
A una seal del capitn, nos sumergimos nuevamente y, siguiendo el camino ya
recorrido, al cabo de media hora de marcha encontramos el ancla que fijaba al
suelo la canoa del Nautilus.
Una vez embarcados, nos desembarazamos de nuestras escafandras con la ayuda de
los marineros.
Las primeras palabras del capitn Nemo fueron para el canadiense.
-Gracias, seor Land.
-Es mi desquite, capitn -respondi Ned Land-. Se lo deba.
Un asomo de sonrisa aflor a los labios del capitn. Eso fue todo.
-Al Nautilus -orden.
La embarcacin se deslizaba rpidamente. Algunos minutos despus, vimos el
cadver del tiburn flotando sobre el agua. Por el color negro de la extremidad
de sus aletas reconoc al terrible melanptero del mar de las Indias, de la
especie de los tiburones propiamente dichos. Su longitud sobrepasaba los
veinticinco pies; su enorme boca ocupaba el tercio de su cuerpo. Era un adulto,
como se vea por las seis hileras de dientes en forma de tringulos issceles
sobre la mandlula superior.
Conseil le miraba con un inters cientfico, y estoy seguro de que lo
clasificaba, no sin razn, en la clase de los cartilaginosos, orden de los
condropterigios de branquias fijas, familia de los selacios, gnero de los
escualos.
Mientras miraba yo aquella masa inerte, una docena de esos voraces melanpteros
apareci de repente en torno a nuestra embarcacin. Pero sin preocuparse de
nosotros, se lanzaron sobre el cadver y se disputaron sus pedazos y hasta sus
jirones.
A las ocho y media estbamos ya de regreso a bordo del Nautilus.
All pude reflexionar ya con calma sobre los incidentes de nuestra excursin al
banco de Manaar. Dos conclusiones se derivaban inevitablemente de esos
incidentes: la demostracin por el capitn Nemo de su audacia sin igual, por una
parte, y, por otra, la de su abnegacin por un ser humano, por uno de los
representantes de la especie de la que l hua bajo los mares. Dijera lo que
dijese, ese hombre extrao no haba conseguido matar en l sus sentimientos, su
humanidad.
Al hacerle esta observacin, l me respondi con estas palabras no exentas de
una cierta emocin:
-Ese indio, seor profesor, es un habitante del pas de los oprimidos, y yo soy
an, y lo ser hasta mi muerte, de ese pas.

4. El mar Rojo
Durante la jornada del 29 de enero, la isla de Ceiln desapareci del horizonte,
y el Nautilus, a una velocidad de veinte millas por hora, se desliz por el
laberinto de canales que separan las Maldivas de las Laquedivas. Coste la isla
de Kittan, tierra de origen madreprico descubierta en 1499 por Vasco de Gama,
una de las principales islas del archipilago de las Laquedivas, situado entre
100 y 140 30 'de latitud septentrional y 690 y 500 72' de longitud oriental.
Habamos recorrido en ese momento diecisis mil doscientas veinte millas o siete
mil quinientas leguas desde nuestro punto de partida en los mares del Japn.
Al da siguiente, 30 de enero, no haba ninguna tierra a la vista cuando el
Nautilus emergi a la superficie, en su ruta Norte-Noroeste hacia el mar de
Omn, que se extiende entre las pennsulas arbiga e indostnica y sirve de
desembocadura al Golfo Prsico.
Hacia qu nos conduca esa ruta sin salida? Adnde nos llevaba el capitn
Nemo? No lo saba, y eso no satisfizo nada al canadiense.
-Vamos, Ned, a donde nos lleve el capricho del capitn.
-Pero ese capricho no puede llevarnos lejos -respondi el canadiense-. El Golfo
Prsico no tiene salida y si nos adentramos en l no tardaremos en volver sobre
nuestros pasos.
-Pues bien, volveremos, y si despus del Golfo Prsico el Nautilus quiere
visitar el mar Rojo, ah est el estrecho de Bab el Mandeb para abrirle paso.
-No le ensear nada, seor, si le digo que el mar Rojo no est menos cerrado
que el golfo, puesto que el istmo de Suez no est an horadado, y que aunque lo
estuviese ya un barco misterioso como el nuestro no se arriesgara en sus
canales cortados por las esclusas. Luego el mar Rojo no puede ser todava el
camino que nos lleve a Europa.
-Yo no he dicho que volvamos a Europa.
-Entonces qu es lo que usted supone?
-Yo supongo que tras haber visitado estos curiosos parajes de Arabia y Egipto,
el Nautilus volver a descender por el ocano Indico, quiz a travs del canal
de Mozambique, quiz a lo largo de las Mascareas, hacia el cabo de Buena
Esperanza.
-Y una vez en el cabo de Buena Esperanza? -pregunt el canadiense con una
insistencia muy particular.
-Bien, entonces penetraremos por vez primera en el Atlntico. Pero, dgame,
amigo Ned, es que est cansado ya de este viaje submarino? Acaso le hasta el
espectculo siempre cambiante de estas maravillas submarinas? En cuanto a m,
debo decirle que me disgustara ahora dar por terminado un viaje que a tan pocos
hombres les ha sido dado poder hacer.
-Pero se da usted cuenta, seor Aronnax, que hace ya tres meses que estamos
aprisionados a bordo de este Nautilus?
-No, Ned, no quiero darme cuenta, yo no cuento los das ni las horas.
-Y cundo va a acabar esta situacin?
-La conclusin vendr a su tiempo. Adems, no podemos hacer nada, y estamos
discutiendo intilmente. Si viniera usted a decirme: Se nos ofrece una
oportunidad de evasin, la discutira con usted. Pero no es ste el caso, y
para hablarle con toda franqueza, no creo que el capitn Nemo se aventure nunca
por los mares europeos.
Tan breve dilogo har ver que, fantico del Nautilus, haba llegado yo a
encarnarme en la piel de su comandante.
Ned Land termin esa conversacin rezongando estas palabras que se deca a s
mismo:
-Todo eso est muy bien, pero para m, donde hay coercin, no hay placer
posible.
Durante cuatro das, hasta el 3 de febrero, el Nautilus visit el mar de Omn, a
diversas velocidades y a diferentes profundidades. Pareca navegar al azar, como
si dudara de la ruta a seguir, pero no sobrepas el trpico de Cncer.
Al abandonar el mar de Omn avistamos por un instante Mascate, la ms importante
ciudad del pas de Omn. Me admir su extrao aspecto en medio de las negras
rocas que la rodean en contraste con sus blancas casas y sus fuertes. Vi las

cpulas redondeadas de sus mezquitas, la punta elegante de sus alminares, sus


frescas y verdes terrazas. Pero no fue ms que una rpida visin, tras la cual
el Nautilus se sumergi nuevamente en las aguas oscuras de esos parajes.
Naveg luego a una distancia de seis millas a lo largo de las costas arbigas de
Mahrah y de Hadramaut, con su lnea ondulada de montaas en las que se vean
algunas antiguas ruinas.
El 5 de febrero entrbamos en el golfo de Aden, verdadero embudo introducido en
ese cuello de botella que es el estrecho de Bab el Mandeb por el que pasan las
aguas del Indico al mar Rojo.
El 6 de febrero, el Nautilus se hallaba a la vista de Aden, situada en lo alto
de un promontorio que un estrecho istmo une al continente. Aden es una especie
de Gibraltar inaccesible, con sus fortificaciones que han restaurado los
ingleses tras su conquista en 1839. Pude entrever los alminares octogonales de
esta ciudad que fue antiguamente, segn el historiador Edrisi, el centro
comercial ms rico de la costa.
Llegados a tal punto, yo cre que el capitn Nemo iba a retroceder, pero me
equivocaba y, con gran sorpresa por mi parte, no lo hizo.
Al da siguiente, 7 de febrero, embocbamos el estrecho de Bab el Mandeb, nombre
que en lengua rabe significa 'la puerta de las lgrimas'. De veinte millas de
anchura, su longitud no excede de cincuenta y dos kilmetros. Para el Nautilus,
lanzado a toda velocidad, su travesa fue apenas asunto de una hora. Pero no
pude ver nada, ni tan siquiera la isla de Perim, fortificada por el gobierno
britnico para mejor proteger Aden. Eran demasiados los vapores ingleses o
franceses, de las lneas de Suez a Bombay, a Calcuta, a Melburne, a Bourbon y a
Mauricio, que surcaban aquel estrecho paso, para que el Nautilus tratara de
mostrarse. Ello hizo que se mantuviera prudentemente entre dos aguas. A medioda
estbamos ya surcando las aguas del mar Rojo.
El mar Rojo, lago clebre de tradiciones bblicas, no refrescado apenas por las
lluvias ni regado por ningn ro importante, est sometido a una excesiva
evaporacin que le hace perder anualmente una masa lquida de metro y medio de
altura. Singular golfo este, que, cerrado, en las condiciones de un lago,
quedara tal vez enteramente desecado. Tiene menos recursos a este respecto que
sus vecinos, el Caspio y el mar Muerto, cuyos niveles han descendido solamente
hasta el punto en que su evaporacin ha igualado el caudal de las aguas que
reciben.
El mar Rojo tiene una longitud de dos mil seiscientos kilmetros y una anchura
media de doscientos cuarenta. En tiempos de los Ptolomeos y de los emperadores
romanos fue la gran arteria comercial del mundo. La horadacin del istmo habr
de restituirle su antigua importancia, ya recuperada en parte por el ferrocarril
de Suez.
Ni tan siquiera trat yo de comprender la razn del capricho que haba inducido
al capitn Nemo a meternos en ese golfo, pero aprob sin reservas que lo
hiciera. El Nautilus se desplazaba con una velocidad media, ya mantenindose en
la superficie ya sumergindose para evitar a los navos, y as pude yo observar
el interior y el exterior de ese mar tan curioso.
El 8 de febrero, en la madrugada, avistamos Moka, ciudad ahora en ruinas con
unas murallas que se desmoronan al solo ruido de un caonazo y que apenas si dan
proteccin a unas verdes palmeras. Ciudad importante en otro tiempo, con seis
mercados pblicos, veintisiete mezquitas y unas murallas, entonces defendidas
por catorce fuertes, que formaban un cinturn de tres kilmetros.
El Nautilus se aproxim luego a las orillas africanas, donde la profundidad del
mar es ms considerable. All, entre dos aguas de una limpidez cristalina,
pudimos ver, por nuestros cristales, admirables matorrales de brillantes
corales y vastos muros rocosos revestidos de un esplndido tapiz verde de algas
y de fucos. Qu indescriptible espectculo y qu variedad de paisajes en las
rasaduras de esas rocas y de esas islas volcnicas que confinan con las costas
libias! Pero fue en las orillas orientales, a las que no tard en llegar el
Nautilus, donde las arborescencias aparecieron en toda su belleza, en las costas
del Tehama, pues all esas exhibiciones de zofitos no solamente florecan bajo
el mar, sino que formaban tambin pintorescos entrelazamientos que se

desarrollaban a diez brazas por encima, ms caprichosos pero menos coloreados


que aqullos cuyo frescor era mantenido por la hmeda vitalidad de las aguas.
Cuntas horas maravillosas pas as en el observatorio del saln! Cuntas
muestras nuevas de la flora y de la fauna submarinas pude admirar a la luz de
nuestro fanal elctrico! Fungias agariciformes, actinias de color pizarroso,
entre otras la thalassianthus aster, tubporas dispuestas como flautas a la
espera del soplo del dios Pan, conchas propias de este mar, que se establecen en
las excavaciones madrepricas, con la base contorneada en una breve espiral, y
mil especmenes de un polpero que an no haba observado, la vulgar esponja.
La clase de los espongiarios, primera del grupo de los plipos, ha sido creada
precisamente por ese curioso producto de utilidad indiscutible. La esponja no es
un vegetal como creen an algunos naturalistas, sino un animal de ltimo orden,
un polpero inferior al del coral. Su animalidad no es dudosa, y ni tan siquiera
es ya admisible la opinin de los antiguos que la consideraban como un ser
intermedio entre la planta y el animal. Debo decir, sin embargo, que los
naturalistas no se han puesto de acuerdo sobre el modo de organizacin de la
esponja. Para unos, es un polpero, y para otros, como, por ejemplo, MilneEdwards, es un individuo aislado y nico.
La clase de los espongiarios contiene unas trescientas especies que se
encuentran en un gran nmero de mares e incluso en algunos ros, lo que les da
el nombre de fluvitiles. Pero sus aguas predilectas son las del Mediterrneo,
archipilago griego, costa siria y mar Rojo. All se reproducen y se desarrollan
esas esponjas finas y suaves cuyo valor se eleva hasta ciento cincuenta francos,
la esponja rubia de Siria, la dura de Berbera, etc. Pero como no poda esperar
estudiar esos zofitos en el Mediterrneo, del que nos separaba el infranqueable
istmo de Suez, me content con observarlos en el mar Rojo.
Llam a Conseil a mi lado y ambos nos pusimos a observar, mientras el Nautilus
se deslizaba lentamente a ras de las rocas de la costa oriental, a una
profundidad media de ocho a nueve metros.
Crecan all esponjas de todas las formas: pediculadas, foliceas, globulares y
digitadas. Esas formas justificaban con bastante exactitud esos nombres de
canastillas, clices, ruecas, asta de ciervo, pata de len, cola de pavo real,
guante de Neptuno, que les han atribuido los pescadores, ms poticos que los
sabios. De su tejido fibroso, impregnado de una sustancia gelatinosa semifluida,
manaban incesantemente chorritos de agua que, tras haber llevado la vida a cada
clula, eran expulsados por un movimiento contrctd. Esa sustancia desaparece
tras la muerte del plipo, y se pudre liberando amonaco. Entonces no quedan ms
que las fibras crneas o gelatinosas con un tinte rojizo de que se compone la
esponja domstica, empleada para usos diversos segn su grado de elasticidad,
permeabilidad o resistencia a la maceracin.
Los polperos se adheran a las rocas, a las conchas de los moluscos, e incluso
a los tallos de los hidrfitos. Guarnecan las ms pequeas anfractuosidades,
irguindose unos y colgando otros, como excrecencias coralgenas. Le inform a
Conseil de las tcnicas de pesca de las esponjas, ya efectuada con dragas ya a
mano. Este ltimo mtodo, muy similar al usado con las perlas, tambin con
buceadores, es preferible, pues al respetar el tejido del polpero le deja un
valor muy superior.
Los otros zofitos que pululaban cerca de los esponglarios consistan
principalmente en medusas de una especie muy elegante. Los moluscos estaban
principalmente representados por diversas variedades de calamares, que, segn
D'Orbigny, son de un tipo especfico del mar Rojo, y los reptiles, por tortugas
virgata, pertenecientes al gnero de los quelonios, que proporcionaron a nuestra
mesa un plato sano y delicado.
Numerosos eran tambin los peces, y muchos de ellos muy notables. Las redes del
Nautilus suban frecuentemente a bordo rayas, entre ellas unas de forma ovalada
y de color ladrilloso, con el cuerpo lleno de manchas azules desiguales,
reconocibles por su doble aguijn dentado; arnacks de dorso plateado; pastinacas
de cola en forma de sierra; mantas de dos metros de largo que ondulaban entre
las aguas; aodontes, as llamados por su absoluta carencia de dientes,
cartilaginosos prximos a los escualos; ostracios-dromedarios, cuya giba
terminaba en un aguijn curvado de un pie y medio de longitud; ofidios,

verdaderas murenas de cola plateada, lomo azulado y pectorales oscuros bordeados


por una estra griscea; un escmbrido parecido al rodaballo, listado de rayas
de oro y ornado de los tres colores de Francia; soberbios carngidos, decorados
con siete bandas transversales de un negro magnfico, de azules y amarillos en
las aletas, y de escamas de oro y plata; centropodos; salmonetes rojizos y
dorados con la cabeza amarilla; escaros, labros, balistes, gobios, etc., y
muchos otros comunes a los ocanos que habamos atravesado ya.
El 9 de febrero, el Nautilus se hallaba en la parte ms ancha del mar Rojo, la
comprendida entre Suakin, en la costa occidental, y Quonfodah, en la oriental,
separadas por ciento noventa millas. Al medioda, el capitn Nemo subi a la
plataforma donde ya me hallaba yo. Me haba prometido a m mismo que no le
dejara descender sin antes haberle preguntado cules eran sus proyectos. Pero
nada ms verme se dirigi a m y me ofreci amablemente un cigarro.
-Y bien, seor profesor, le gusta el mar Rojo? Ha podido usted observar las
maravillas que recubre, sus peces y sus zofitos, sus parterres de esponjas y
sus bosques de coral? Ha entrevisto usted las ciudades ribereas?
-S, capitn Nemo, y el Nautilus se ha prestado maravillosamente a estas
observaciones. Ah! Es un barco inteligente!
-S, seor, inteligente, audaz e invulnerable. No teme ni a las terribles
tempestades del mar Rojo, ni a sus corrientes, ni a sus escollos.
-En efecto, este mar ha sido calificado como uno de los peores, y si no recuerdo
mal, en tiempos de los antiguos su reputacin era detestable.
-Detestable, en efecto, seor Aronnax. Los historiadores griegos y latinos no
hablaban muy bien de l, y Estrabn dijo que era particularmente duro en las
pocas de los vientos etesios y de la estacin de lluvias. El rabe Edrisi, que
lo describi bajo el nombre de Colzum, cuenta que los navos se destrozaban en
gran nmero en sus bancos de arena y que nadie se arriesgaba a navegar de noche.
Es, deca, un mar sometido a terribles huracanes, sembrado de islas inhspitas y
que no ofrece nada bueno ni en sus profundidades ni en su superficie. Y tal es
la opinin tambin de Arriano, Agatrquides y Artemidoro.
-Bien claro est que estos historiadores no navegaron a bordo del Nautilus.
-Ciertamente -respondi sonriente el capitn-, y a este respecto, los modernos
no estn ms adelantados que los antiguos. Han sido necesarios siglos para
descubrir la potencia mecnica del vapor. Quin sabe si de aqu a cien aos
podr verse un segundo Nautilus! Los progresos son tan lentos, seor Aronnax!
-Es cierto. Su nave se adelanta en un siglo, en varios, tal vez, a su poca.
Qu lstima que semejante invento deba perecer con su creador!
El capitn Nemo no respondi. Tras algunos minutos de silencio, dijo:
-Hablaba usted antes de la opinin de los historiadores de la Antigedad sobre
los peligros de la navegacin por el mar Rojo...
-As es, pero no eran un poco exagerados sus temores?
-S y no, seor Aronnax -me respondi el capitn Nemo, que pareca conocer a
fondo su mar Rojo-. Lo que ya no es peligroso para un navo moderno, bien
aparejado y slidamente construido, dueo de su direccin gracias al dcil
vapor, se presentaba lleno de riesgos para los barcos de los antiguos. Hay que
imaginarse lo que era para aquellos navegantes aventurarse en el mar con barcas
hechas de planchas unidas con cuerdas de palmeras, calafateadas con resina y con
grasa de perro marino. No tenan ni siquiera instrumentos Para orientarse y
navegaban a la estima, en medio de corrientes que apenas conocan. En tales
condiciones, los naufragios eran y deban ser numerosos. Pero en nuestra poca,
los vapores que hacen servicio entre Suez y los mares del Sur no tienen ya nada
que temer de la violencia de este golfo, pese a los monzones contrarios. Sus
capitanes y sus pasajeros no tienen que hacer ya sacrificios propiciatorios al
partir, ni ir al templo ms prximo, al regreso, a dar las gracias a los dioses.
-Convengo en ello -dije- y en que el vapor parece haber matado el agradecimiento
en el corazn de los marinos. Pero, capitn, puesto que parece que ha estudiado
usted a fondo este mar, podra decirme cul es el origen de su nombre?
-Hay numerosas explicaciones a este respecto, seor Aronna.x. Quiere conocer la
opinin de un cronista del siglo XIV?
-Dgame.

-Pretende dicho visionario que este mar recibi su nombre tras el paso de los
israelitas, cuando el faran pereci en las aguas que haban vuelto a cerrarse a
la orden de Moiss:
Como signo delportento,
roja tornse la mar,
y le dieron cognomento
de bermeja, roja mar
-Explicacin de poeta, capitn Nemo, que no puede satisfacerme. Le pido su
opinin personal.
-Mi opinin personal, seor Aronnax, es la de que hay que ver en esta
denominacin de mar Rojo una traduccin de la palabra hebrea Edrom, y si los
antiguos le dieron tal nombre fue a causa de la coloracin particular de sus
aguas.
-Hasta ahora, sin embargo, no he visto ms que agua lmpida, sin coloracin
alguna.
-As es, pero al avanzar hacia el fondo del golfo ver usted el fenmeno. Yo
recuerdo haber visto la baha de Tor completamente roja, como un lago de sangre.
-Y ese color lo atribuye usted a la presencia de un alga microscpica?
-S. Es una materia inucilaginosa, de color prpura, producda por esas algas
filamentosas llamadas Tricodesmias, tan diminutas que cuarenta mil de ellas
apenas ocupan el espacio de un milmetro cuadrado. Tal vez pueda verlas cuando
lleguemos a Tor.
-No es sta, pues, la primera vez que recorre el mar Rojo a bordo del Nautilus.
-No.
-Puesto que antes se refera usted al paso de los israelitas y a la catstrofe
de los egipcios, le preguntar si ha reconocido usted bajo el agua algn
vestigio de ese hecho histrico.
-No, seor profesor, y ello por una slida razn.
-Cul?
-La de que el lugar por el que pas Moiss con todo su pueblo est hoy tan
enarenado que los camellos apenas pueden baarse las patas. Comprender usted
que mi Nautilus no tiene agua suficiente.
-Dnde est ese lugar?
-Un poco ms arriba de Suez, en ese brazo que formaba antiguamente un profundo
estuario, cuando el mar Rojo se extenda hasta los lagos Amargos. Fuese
milagroso o no el paso, lo cierto es que los israelitas ganaron por all la
Tierra Prometida, y all fue donde pereci el ejrcito del faran. Yo creo que
si se hicieran excavaciones en esos arenales se descubrira una gran cantidad de
armas y de instrumentos de origen egipcio.
-Es evidente -respond-, y hay que esperar que los arquelogos realicen algn
da esas excavacones cuando se erijan nuevas ciudades en el istmo tras la
apertura del canal de Suez. Un canal intil, por cierto, para un navo como el
Nautilus.
-Pero de gran utilidad para el mundo entero -dijo el capitn Nemo-. Los antiguos
comprendieron la utilidad para su trfico comercial de establecer una
comunicacin entre el mar Rojo y el Mediterrneo, pero no pensaron en abrir un
canal directo y tomaron el Nilo como intermediario. Muy probablemente, el canal
que una al Nilo con el mar Rojo fue comenzado bajo Sesostris, de creer a la
tradicin. Lo que es seguro es que, seiscientos quince aos antes de Jesucristo,
Necos emprendi las obras de un canal alimentado por las aguas del Nilo, a
travs de la llanura de Egipto que mira a Arabia. Se recorra el canal en cuatro
das, y su anchura era suficiente para dejar paso a dos trirremes. Fue
continuado por Daro, hijo de Hystaspo, y acabado probablemente por Ptolomeo II.
Estrabn lo vio empleado en la navegacin. Pero la escasa pendiente entre su
punto de partida, cerca de Bubastis, y el mar Rojo lo haca apto para la
navegacin tan slo durante algunos meses al ao. El canal sirvi al comercio
hasta el siglo de los Antoninos. Abandonado, se cubri de arena hasta que el
califa Omar orden su restablecimiento. Fue definitivamente cegado en el ao 761
762 por el califa Almanzor, para impedir que le llegaran por l vveres a

Mohamed ben Abdallah, que se haba sublevado contra l. Durante su expedicin a


Egipto el general Bonaparte encontr vestigios del canal en el desierto de Suez,
donde, sorprendido por la marea, estuvo a punto de perecer unas horas antes de
llegar a Hadjaroth, el lugar mismo en que Moiss haba acampado tres mil
trescientos aos antes que l.
-Pues bien, capitn, lo que no osaron emprender los antiguos, esta unin entre
los dos mares, que acortar en nueve mil kilmetros la travesa desde Cdiz a la
India, lo ha hecho el seor Lesseps, quien dentro de muy poco va a convertir a
frica en una inmensa isla.
-As es, seor Aronnax, y puede usted sentirse orgulloso de su compatriota. Es
un hombre que honra tanto a una nacin como sus ms grandes capitanes. Como
tantos otros, ha comenzado hallando dificultades e incomprensin, pero ha
triunfado de todo por poseer el genio de la voluntad. Es triste pensar que esta
obra, que hubiera debido ser internacional, que habra bastado por s sola para
ilustrar a un reino, no hallar culminacin ms que por la energa de un solo
hombre. Gloria, pues, al seor de Lesseps!
-S, gloria a este gran ciudadano! -respond, sorprendido por el tono con que
el capitn Nemo acababa de hablar.
-Desgraciadamente -continu diciendo- no puedo conducirle a travs de ese canal
de Suez, pero podr usted ver los largos muelles de Port-Said, pasado maana,
cuando estemos en el Mediterrneo.
-En el Mediterrneo! -exclam.
-S, seor profesor. Le asombra?
-Lo que me asombra es pensar que podamos llegar pasado maana.
-De veras?
-S, capitn, aunque ya debera estar acostumbrado a no sorprenderme ante nada
desde que estoy con usted.
-Pero qu es lo que le sorprende tanto?
-Qu va a ser? La increble velocidad que deber usted exigir al Nautilus para
que pueda estar pasado maana en el Mediterrneo tras haber dado la vuelta a
frica y doblado el cabo de Buena Esperanza.
-Pero quin le ha dicho que vamos a dar la vuelta a frica? Quin ha hablado
del cabo de Buena Esperanza?
-Pero ... ! A menos que el Nautilus pase por encima del istmo, navegando por
tierra firme...
-O por debajo, seor Aronnax.
-Por debajo?
-S -respondi tranquilamente el capitn Nemo-. Desde hace mucho tiempo, la
naturaleza ha hecho bajo esta lengua de tierra lo que los hombres estn haciendo
hoy en su superficie.
-Cmo! Hay un paso?
-S, un paso subterrneo al que yo he dado el nombre de Tnel Arbigo, y que
partiendo desde un poco ms abajo de Suez acaba en el golfo de Pelusa.
-Pero no est compuesto el istmo de arenas movedizas?
-Slo hasta una cierta profundidad. A cincuenta metros hay una slida base de
roca.
Cada vez ms sorprendido, pregunt:
-Es el azar el que le ha permitido descubrir ese paso?
-El azar y el razonamiento, y dira que ms el razonamiento que el azar.
-Capitn, le escucho, pero mis odos se resisten a or lo que oyen.
-Ah! Aures habent et non audent, siempre ha sido as. Bien, no slo existe el
paso, sino que yo lo he atravesado varias veces. Si no, no me hubiera aventurado
hoy en el mar Rojo.
-Sera indiscreto preguntarle cmo descubri ese tnel?
-No puede haber nada secreto entre hombres que no deben separarse nunca.
Haciendo caso omiso de su insinuacin, esper el relato del capitn Nemo.
-Seor profesor, fue un simple razonamiento de naturalista lo que me condujo a
descubrir este paso, que soy el nico en conocer. Yo haba observado que en el
mar Rojo y en el Mediterrneo existan peces de especies absolutamente
idnticas: ofdidos, prcidos, aternidos, exoctidos, budiones, larnpugas, etc.
Convencido de este hecho, me pregunt si no existira una comunicacin entre los

dos mares. Pesqu un gran nmero de peces en las cercanas de Suez, les puse en
la cola un anillo de cobre y los devolv al mar. Algunos meses ms tarde, en las
costas de Siria pesqu varios peces anillados. Estaba demostrada la comunicacin
entre ambos mares. La busqu con mi Nautilus, la descubr, y me aventur por
ella. Y dentro de muy poco usted tambin habr franqueado mi tnel arbigo,
seor profesor.
5. Arabian Tunnel
Aquel mismo da refer a Conseil y a Ned Land cuanto de aquella conversacin
poda interesarles directamente. Al informarles de que dentro de dos das
estaramos en aguas del Mediterrneo, Conseil palmote de contento, pero el
canadiense se alz de hombros.
-Un tnel submarino! Una comunicacin entre los dos mares! Quin ha odo
hablar de tal cosa?
-Amigo Ned -respondi Conseil-, haba odo usted hablar alguna vez del
Nautilus? No, y, sin embargo, existe. Luego, no se alce de hombros tan a la
ligera, y no rechace nada bajo pretexto de que nunca ha odo hablar de ello.
-Ya veremos -replic Ned Land, moviendo la cabeza-. Despus de todo, nadie desea
ms que yo creer en la existencia de ese paso, y haga el cielo que el capitn
nos conduzca al Mediterrneo.
Aquella misma tarde, a 210 30' de latitud Norte, el Nautilus, navegando en
superficie, se aproxim a la costa rabe. Pude ver Yidda, importante factora
comercial para Egipto, Siria, Turqua y la India. Distingu claramente el
conjunto de sus construcciones, los navos amarrados a lo largo de los muelles y
los fondeados en la rada por su excesivo calado. El sol, ya muy bajo en el
horizonte, deba de lleno en las casas de la ciudad, haciendo resaltar su
blancura. En los arrabales, las cabaas de madera o de caas indicaban las zonas
habitadas por los beduinos.
Pronto Yidda se esfum en las sombras crepusculares, y el Nautilus se sumergi
en las aguas, ligeramente fosforescentes.
Al da siguiente, 10 de febrero, aparecieron varios barcos que llevaban rumbo
opuesto al nuestro, y el Nautilus volvi a sumergirse, pero a medioda,
hallndose desierto el mar, emergi nuevamente a la superficie.
Acompaado de Ned Land y de Conseil fui a sentarme en la plataforma. La costa se
dibujaba al Este como una masa esfumada en la bruma.
Adosados al costado de la canoa, hablbamos de unas cosas y otras, cuando Ned
Land, con la mano tendida hacia un punto del mar, me dijo:
-No ve usted nada, all, seor profesor?
-No, Ned, pero ya sabe usted que yo no tengo su vista.
-Mire bien, all, por estribor, casi a la altura del fanal. No ve una masa que
parece moverse?
-En efecto -dije, tras una atenta observacin-, parece un largo cuerpo negruzco
en la superficie del agua.
-Tal vez otro Nautilus? -dijo Conseil.
-No -respondi el canadiense-, o mucho me equivoco o es un animal marino.
-Hay ballenas en el mar Rojo? -pregunto Conseil.
-S, muchacho, se ven a veces.
-No es una ballena -dijo Ned Land, que no perda de vista el objeto sealado-.
Las ballenas y yo somos viejos conocidos, y no puedo confundirme.
-Esperemos un poco -dijo Conseil-. El Nautilus se dirige hacia all y dentro de
poco sabremos a qu atenernos.
Pronto el objeto negruzco estuvo a una milla de distancia. Pareca un gran
escollo, pero qu era? No poda pronunciarme an.
-Ah! Se mueve, se sumerge! -exclam Ned Land-. Mil diantres! Qu animal
puede ser? No tiene la cola bifurcada como las de las ballenas o los cachalotes,
y sus aletas parecen miembros troncados.
-Pero entonces... es...
-Miren! -dijo el canadiense-, se ha vuelto de espalda y ensea las mamas.
-Es una sirena, una verdadera sirena, diga lo que diga el seor -dijo Conseil.

El nombre de sirena me puso en la va, y comprend que aquel animal perteneca a


ese orden de seres marinos que han dado nacimiento al mito de las sirenas, mitad
mujeres y mitad peces.
-No, no es una sirena, sino un curioso ser del que apenas quedan algunos
ejemplares en el mar Rojo. Es un dugongo.
-Orden de los sirenios, grupo de los pisciformes, subdase de los monodelfos,
clase de los mamferos, rama de los vertebrados.
Y cuando Conseil hablaba as, no haba ms que decir.
Ned Land continuaba mirando, con los ojos brillantes de codicia. Su mano pareca
dispuesta al manejo del arpn. Se hubiese dicho que esperaba el momento de
lanzarse al mar para atacarlo en su elemento.
-Oh! -exclam, con una voz trmula de emocin-. jamas he matado eso!
En esa frase estaba expresado todo el arponero.
En aquel momento, apareci el capitn Nemo. Vio al dugongo y comprendi la
actitud del canadiense. Dirigindose a l, dijo:
-Seor Land, si tuviera usted un arpn no le quemara la mano?
-Usted lo ha dicho, seor.
-Le desagradara recuperar por un momento su oficio de arponero y aadir ese
cetceo a la lista de los que ha golpeado?
-Puede creer que no.
-Bien, pues haga la prueba.
-Gracias, capitn -respondi Ned Land, cuyos ojos brillaban de alegra.
-Pero le recomiendo muy vivamente -aadi el capitn-, y en su propio inters,
que no falle.
-Es que es peligrosa la caza del dugongo? -pregunt, a la vez que el canadiense
se alzaba de hombros.
-S, a veces -respondi el capitn-, porque el animal se revuelve contra sus
atacantes, y en sus embestidas logra, frecuentemente, hacer zozobrar las barcas.
Pero con el buen ojo y mejor brazo del seor Land no cabe temer ese peligro. Si
le recomiendo que no falle es porque el dugongo est considerado, y con
justicia, como una pieza gastronmica, y yo s que el seor Land es aficionado a
la buena mesa.
-Ah! -dijo el canadiense-, as que esa bestia se permite tambin el lujo de ser
apetitosa en la mesa...
-As es, seor Land. Su carne, que es verdadera carne, goza de gran estimacin,
hasta el punto de que en toda la Malasia est reservada a la mesa de los
prncipes. Por eso se le ha hecho vctima y objeto de una caza tan encarnizada
que, al igual que su congnere, el manat, va escaseando cada vez ms.
-Entonces, capitn -dijo Conseil-, si por casualidad ste fuera el ltimo de su
especie, convendra dejarle con vida, en inters de la ciencia.
-Tal vez -replic el canadiense-, pero en inters de la cocina, ms vale
cazarle.
-Adelante, pues, seor Land -respondi el capitn Nemo.
Siete hombres de la tripulacin, tan mudos e impasibles como siempre,
aparecieron en la plataforma. Uno de ellos llevaba un arpn y una cuerda
semejante a las utilizadas por los pescadores de ballenas. Se retir el puente
de la canoa, se arranc sta a su alvolo y se bot al mar. Seis remeros se
instalaron en sus bancos y otro se puso al timn. Ned, Conseil y yo nos
instalamos a popa.
-No viene usted, capitn? -le pregunt.
-No. Les deseo buena caza, seores.
Impulsado por sus seis remeros, el bote se dirigi rpidamente hacia el dugongo,
que flotaba a unas dos millas del Nautilus.
Llegado a algunos cables del cetceo, el bote aminor su marcha hasta que los
remos descansaron en las aguas tranquilas. Ned Land, arpn en mano, se coloc a
proa.
El arpn con que se golpea a la ballena est ordinariamente sujeto a una cuerda
muy larga que se desenrolla rpidamente cuando el animal herido la arrastra
consigo. Pero la cuerda que iba a manejar Ned Land en esa ocasin no meda ms
de una decena de brazas, y su extremidad estaba fijada a un barrilito que, al
flotar, deba indicar la marcha del dugongo bajo el agua.

Puesto en pie, observaba yo al adversario del canadiense, que se pareca mucho


al manat. Su cuerpo oblongo terminaba en una cola muy alargada, y sus aletas
laterales en verdaderos dedos. Se diferenciaba del manat en que su mandbula
superior estaba armada de dos dientes largos y puntiagudos que formaban a cada
lado defensas divergentes. Tena dimensiones colosales, su longitud sobrepasaba
casi los siete metros. No se mova y pareca dormir en la superficie del agua,
lo que haca ms fcil su captura.
El bote se aproxim prudentemente a unas tres brazas del animal, mantenindose a
dicha distancia, con los remos inmovilizados.
Ned Land, con el cuerpo ligeramente echado hacia atrs, blanda su arpn con
mano experta.
De repente se oy un silbido y el dugongo desapareci. El arpn, lanzado con
gran fuerza, haba debido herir el agua nicamente.
-Mil diablos! -exclam, furioso, el canadiense-. Err el golpe!
-No -le dije-, el animal est herido, mire la sangre, pero el arpn no le ha
quedado en el cuerpo.
-Mi arpn! Mi arpn! -grit Ned Land.
Los marineros comenzaron a remar, y el timonel dirigi el bote hacia el barril
flotante.
Repescado el arpn, la canoa se lanz a la persecucin del cetceo, que emerga
de vez en cuando para respirar. Su herida no haba debido debilitarle, pues se
desplazaba con una extremada rapidez. El bote, impulsado por brazos vigorosos,
corra tras l. Varias veces consigui acercarse a unas cuantas brazas y
entonces el canadiense intentaba golpearle, pero el dugongo se sumerga
frustrando las intenciones del arponero, cuya natural impaciencia se
sobreexcitaba con la ira. Ned Land obsequiaba al desgraciado animal con las ms
enrgicas palabrotas de la lengua inglesa. Por mi parte, nicamente senta un
cierto despecho cada vez que vea cmo el dugongo burlaba todas nuestras
maniobras.
Llevbamos ya una hora persiguindole sin descanso, y comenzaba ya a creer que
no podramos apoderarnos de l, cuando el animal tuvo la inoportuna inspiracin
de vengarse, inspiracin de la que habra de arrepentirse. En efecto, el animal
pas al ataque en direccin a la canoa.
Su maniobra no escap a la atencin del arponero.
-Cuidado! -grit.
El timonel pronunci unas palabras en su extraa lengua, alertando sin duda a
sus compaeros para que se mantuvieran en guardia.
Llegado a unos veinte pies de la canoa, el digongo se detuvo, olfate
bruscamente el aire con sus anchas narices agujereadas no en la extremidad sino
en la parte superior de su hocico y luego, tomando impulso, se precipit contra
nosotros. La canoa no pudo evitar el choque y, volcada a medias embarc una o
dos toneladas de agua que hubo que achicar, pero abordada al bies y no de lleno,
gracias a la habilidad de patrn, no zozobr.
Ned Land acribillaba a golpes de arpn al gigantesco animal, que, incrustados
sus dientes en la borda, levantaba la embarcacin fuera del agua con tanta
fuerza como la de un len con un cervatillo en sus fauces. Sus embates nos
haban derribado a unos sobre otros, y no s cmo hubiera terminado la aventura
si el canadiense, en su feroz encarnizamiento, no hubiese golpeado, por fin, a
la bestia en el corazn.
O el rechinar de sus dientes contra la embarcacin antes de que el dugongo
desapareciera en el agua, arrastrando consigo el arpn. Pero pronto retorn el
barril a la superficie y, unos instantes despus, apareci el cuerpo del animal
vuelto de espalda. El bote se acerc y se lo llev a remolque hacia el Nautilus.
Hubo de emplearse palancas de gran potencia para izar al dugongo a la
plataforma. Pesaba casi cinco mil kilogramos. Se le despedaz bajo los ojos del
canadiense, que no quiso perderse ningn detalle de la operacin.
El mismo da, el steward me sirvi en la cena algunas rodajas de esta carne,
magnficamente preparada por el cocinero. Tena un gusto excelente, superior
incluso a la de ternera, si no a la del buey.
Al da siguiente, 11 de febrero, la despensa del Nautilus se enriqueci con otro
delicado manjar, al abatirse sobre l una bandada de golondrinas de mar,

palmpedas de la especie Sterna Niltica, propia de Egipto, que tienen el pico


negro, la cabeza gris con manchitas, el ojo rodeado de puntos blancos, el dorso,
las alas y la cola grisceas, el vientre y el cuello blancos y las patas rojas.
Cazamos tambin unas docenas de patos del Nilo, aves salvajes con el cuello y la
cabeza blancos moteados de puntos negros, que eran muy sabrosos.
El Nautilus se desplazaba a una velocidad muy moderada, de paseo, por decirlo
as. Observ que el agua del mar Rojo iba hacindose menos salada a medida que
nos aproximbamos a Suez.
Hacia las cinco de la tarde avistamos, al Norte, el cabo de Ras Mohammed, que
forma la extremidad de la Arabia Ptrea, comprendida entre el golfo de Suez y el
golfo de Aqaba.
El Nautlus penetr en el estrecho de jubal, que conduce al golfo de Suez. Pude
ver con claridad la alta montaa que domina entre los dos golfos el Ras
Mohammed. Era el monte Horeb, ese Sina en cuya cima Moiss vio a Dios cara a
cara, y al que la imaginacin corona siempre de incesantes relmpagos.
A las seis, el Nautilus, alternativamente sumergido y en superficie, pas ante
Tor, alojada en el fondo de una baha cuyas aguas parecan teidas de rojo,
observacin ya efectuada por el capitn Nemo.
Se hizo de noche, en medio de un pesado silencio, roto a veces por los gritos de
los pelcanos y de algunos pjaros nocturnos, por el rumor de la resaca batiendo
en las rocas o por el lejano zumbido de un vapor golpeando con sus hlices las
aguas del golfo.
Desde las ocho a las nueve, el Nautilus naveg sumergido a muy pocos metros de
la superficie. Debamos estar ya muy cerca de Suez, segn mis clculos. A travs
de los cristales del saln, vea los fondos de roca vivamente iluminados por
nuestra luz elctrica. Me pareca que el estrecho iba cerrndose cada vez ms.
A las nueve y cuarto emergi nuevamente el Nautilus. Impaciente por franquear el
tnel del capitn Nemo, no poda yo estarme quieto y sub a la plataforma a
respirar el aire fresco de la noche.
En la oscuridad vi una plida luz que brillaba, atenuada por la bruma, a una
milla de distancia.
-Un faro flotante -dijo alguien cerca de m.
Me volv y reconoc al capitn.
-Es el faro flotante de Suez -aadi-. No tardaremos en llegar al tnel.
-Supongo que la entrada no debe ser fcil.
-No. Por eso, soy yo quien asegura la direccin del barco tomando el timn. Y
ahora le ruego que baje, seor Aronnax, pues el Nautilus va a sumergirse para no
reaparecer a la superficie hasta despus de haber atravesado el Arabian Tunnel.
Segu al capitn Nemo. Se cerr la escotilla, se llenaron de agua los depsitos
y el navo se sumergi una decena de metros.
En el momento en que me dispona a volver a mi camarote, el capitn me detuvo.
-Le gustara acompaarme en la cabina del piloto, seor profesor?
-No me atreva a pedrselo -respond.
-Venga, pues. As ver todo lo que puede verse en esta navegacin a la vez
submarina y subterrnea.
El capitn Nemo me condujo hacia la escalera central. A media rampa, abri una
puerta, se introdujo por los corredores superiores y lleg a la cabina del
piloto que se elevaba en la extremidad de la plataforma. Las dimensiones de la
cabina eran de unos seis pies por cada lado, y era muy semejante a la de los
steamboats del Mississippi o del Hudson. En el centro estaba la rueda, dispuesta
verticalmente, engranada en los guardines del timn que corran hasta la popa
del Nautilus. Cuatro portillas de cristales lenticulares encajadas en las
paredes de la cabina daban visibilidad al timonel en todas direcciones.
Pronto mis ojos se acostumbraron a la oscuridad de la cabina y vi al piloto, un
hombre vigoroso que manejaba la rueda. El mar estaba vivamente iluminado por el
foco del fanal situado ms atrs de la cabina, en el otro extremo de la
plataforma.
-Ahora -dijo el capitn- busquemos nuestro paso.
Una serie de cables elctricos unan la cabina del timonel con la sala de
mquinas, y desde all el capitn poda comunicar simultneamente direccin y

movimiento a su Nautilus. El capitn Nemo oprimi un botn metlico, y al


instante disminuy la velocidad de rotacin de la hlice.
En silencio, yo miraba la alta y escarpada muralla ante la que bamos pasando,
basamento inquebrantable del macizo arenoso de la costa. Continuamos as durante
una hora, a unos metros de distancia tan slo. El capitn Nemo no perda de
vista la brjula, y a cada gesto que haca, el timonel modificaba
instantneamente la direccin del Nautilus.
Yo me haba colocado ante la portilla de babor, y por ello vea magnficas
aglomeraciones de corales y zofitos, algas y crustceos que agitaban sus patas
enormes entre las anfractuosidades de la roca.
A las diez y cuarto, el capitn Nemo se puso l mismo al timn. Ante nosotros se
abra una larga galera, negra y profunda. El Nautilus se adentr audazmente por
ella. O un ruido inslito en sus flancos. Eran las aguas del mar Rojo que la
pendiente del tnel precipitaba hacia el Mediterrneo. El Nautilus se confi al
torrente, rpido como una flecha, a pesar de los esfuerzos de su maquinaria que,
para resistir, bata el agua a contrahlice.
A lo largo de las estrechas murallas del paso, no vea ms que rayas brillantes,
lneas rectas, surcos luminosos trazados por la velocidad bajo el resplandor de
la electricidad. Mi corazn lata con fuerza y yo sujetaba sus latidos con la
mano.
A las diez treinta y cinco, el capitn Nemo abandon la rueda del gobernalle y
volvindose hacia m, dijo:
-El Mediterrneo.
En menos de veinte minutos, arrastrado por el torrente, el Nautilus haba
franqueado el istmo de Suez.
6. El archipilago griego
Al da siguiente, 12 de febrero, al despuntar el da, el Nautilus emergi a la
superficie. Yo me precipit a la plataforma. A tres millas, al Sur, se dibujaba
vagamente la silueta de Pelusa.
Un torrente nos haba llevado de un mar a otro. Pero ese tnel, de fcil
descenso, deba ser impracticable en sentido opuesto.
Hacia las siete de la maana, Ned y Conseil se unieron a m en la plataforma.
Los dos inseparables compaeros haban dormido tranquilamente, sin preocuparse
de las proezas realizadas mientras tanto por el Nautilus.
El canadiense se dirigi a m y me pregunt con un tono burln:
-Qu, seor naturalista, y ese Mediterrneo?
-Estamos flotando en su superficie, amigo Ned.
-Cmo! As que esta misma noche! -exclam Conseil.
-S, esta misma noche, en algunos minutos, hemos franqueado ese istmo
infranqueable.
-No me lo creo -respondi el canadiense.
-Pues se equivoca, seor Land. Esa costa baja que se redondea hacia el Sur es la
costa egipcia.
-A otro con sas, seor -replic el testarudo canadiense.
-Puesto que el seor lo afirma, Ned, hay que creer al seor.
-Adems, Ned, el capitn Nemo me hizo el honor de invitarme a ver su tnel.
Estuve a su lado, en la cabina del timonel, mientras l mismo diriga al
Nautilus a travs del estrecho paso.
-Oye usted, Ned? -dijo Conseil.
-Usted, que tiene tan buena vista -aad-; puede ver desde aqu las escolleras
de Port-Said que se internan mar adentro.
El canadiense mir atentamente.
-En efecto, tiene usted razn, seor profesor, y su capitn es un hombre
extraordinario. Estamos en el Mediterrneo. Bien. Charlemos, pues, si le parece,
de nuestros asuntos, pero sin que nadie pueda ornos.
Comprend la intencin del canadiense. En todo caso, pens que ms vala hablar,
puesto que as lo deseaba, y nos fuimos los tres a sentarnos cerca del fanal,
donde estaramos menos expuestos a las salpicaduras de las olas.

-Le escuchamos, Ned -le dije-, qu es lo que tiene usted que comunicarnos?
-Lo que tengo que comunicarles es muy sencillo. Estamos en Europa, y antes de
que los caprichos del capitn nos lleven al fondo de los mares polares o de
nuevo a Oceana, debemos abandonar el Nautilus.
Debo confesar que continuaba resultndome embarazosa esa discusin con el
canadiense. Yo no quera de ninguna forma coartar la libertad de mis compaeros,
y sin embargo no tena el menor deseo de dejar al capitn Nemo. Gracias a l,
gracias a su aparato, iba yo completando cada da mis estudios oceanogrficos y
reescribiendo mi libro sobre los fondos submarinos en el seno mismo de su
elemento. Ciertamente, jams volvera a tener una ocasin semejante de observar
las maravillas del ocano. Yo no poda, pues, hacerme a la idea de abandonar el
Nautilus antes de haber completado el ciclo de mis investigaciones.
-Amigo Ned, respndame francamente. Se aburre usted a bordo? Lamenta que el
destino le haya lanzado en manos del capitn Nemo?
Durante algunos instantes, el canadiense guard silencio. Luego, cruzndose de
brazos, dijo:
-Francamente, no me pesa este viaje bajo el mar. Y me sentir contento de
haberlo hecho. Pero para haberlo hecho, menester es que haya terminado. sa es
mi opinin.
-Terminar, Ned.
-Dnde y cundo?
-Dnde? No lo s. Cundo? No puedo decirlo. Supongo que acabar cuando estos
mares no tengan ya nada que ensearnos. Todo lo que tiene comienzo tiene
forzosamente fin en este mundo.
-Yo pienso como el seor -dijo Conseil-, y es muy posible que tras haber
recorrido todos los mares del Globo, el capitn Nemo nos d el vuelo a los tres.
-El vuelo! -exclam el canadiense- Un voleo, quiere decir?
-No exageremos, seor Land. No tenemos nada que temer del capitn Nemo, pero
tampoco comparto la esperanza de Conseil. Conocemos los secretos del Nautilus, y
no creo que su comandante tome el riesgo de verlos correr por el mundo, por
darnos la libertad.
-Pero, entonces, a qu espera usted? -pregunt el canadiense.
-A que se presenten circunstancias favorables, que podremos y deberemos
aprovechar, ya sea ahora ya dentro de seis meses.
-Ya, ya! -dijo Ned Land-. Y dnde cree que estaremos dentro de seis meses,
seor naturalista?
-Tal vez aqu, tal vez en China. Usted sabe cmo corre el Nautilus. Atraviesa
los ocanos como una golondrina el aire o un exprs los continentes. No rehye
los mares frecuentados. Quin nos dice que no va a aproximarse a las costas de
Francia, de Inglaterra o de Amrica, en las que podramos intentarla evasin tan
ventajosamente como aqu?
-Seor Aronnax, sus argumentos se caen por la base. Habla usted en futuro:
Estaremos all... estaremos all ... . Yo hablo en presente: Ahora estamos
aqu, y hay que aprovechar la ocasin.
Puesto contra el muro por la lgica de Ned Land y sintindome batido en ese
terreno, no saba ya a qu argumentos apelar.
-Oiga, supongamos, por imposible que sea, que el capitn Nemo le ofreciera hoy
mismo la libertad. Qu hara usted?
-No lo s -le respond.
-Y si aadiera que esa oferta no volvera a hacrsela nunca ms, aceptara
usted?
No respond.
-Y qu es lo que piensa el amigo Conseil? -pregunt Ned Land.
-El amigo Conseil -respondi plcidamente el interrogado- no tiene nada que
decir. Est absolutamente desinteresado. Al igual que el seor y que su camarada
Ned, es soltero. Ni mujer, ni hijos, ni parientes le esperan. Est al servicio
del seor, piensa como el seor, habla como l, y por eso, y sintindolo mucho,
no debe contarse con l para formar mayora. Dos personas tan slo estn en
presencia: el seor, de un lado, y Ned Land, de otro. Dicho esto, el amigo
Conseil escucha y est dispuesto a marcar los tantos.

No pude impedirme sonrer al ver cmo Conseil aniquilaba por completo su


personalidad. En el fondo, el canadiense deba estar encantado de no tenerlo
contra l.
-Entonces, seor Aronnax, puesto que Conseil no existe, discutmoslo entre los
dos. Yo he hablado ya y usted me ha odo. Qu tiene que responder?
Era evidente que haba que concluir y me repugnaba recurrir a ms evasivas.
-Amigo Ned, he aqu mi respuesta. Tiene usted razn, y mis argumentos no
resisten a los suyos. No podemos contar con la buena volunta del capitn Nemo.
La ms elemental prudencia le prohibe ponernos en libertad. Por el contrario, la
prudencia exige que aprovechemos la primera ocasin de evadirnos del Nautilus.
-Bien, seor Aronnax, eso es hablar razonablemente.
-Sin embargo, quiero hacer una observacin, una sola. Es menester que la ocasin
sea seria. Es preciso que nuestra primera tentativa de evasin tenga xito, pues
si se aborta, no tendremos la oportunidad de hallar una segunda ocasin, y el
capitn Nemo no nos perdonar.
-Eso es muy sensato -respondi el canadiense-. Pero su observacin es aplicable
a toda tentativa de huida, ya sea dentro de dos aos o de dos das. Luego la
cuestin contina siendo sta; si se presenta una ocasin favorable, hay que
aprovecharla.
-De acuerdo. Y ahora, dgame, Ned, qu es lo que entiende usted por una ocasin
favorable?
-La que nos deparara la proximidad del Nautilus a una costa europea en una
noche oscura.
-Y tratara usted de escapar a nado?
-S, si estuviramos a escasa distancia de la orilla y si el navo flotara en la
superficie. No, si estuviramos demasiado alejados y con el barco entre dos
aguas.
-Y en ese caso?
-En ese caso, tratara de apoderarme de la canoa. S cmo hay que maniobrar para
ello. Nos introduciramos en el interior, y una vez quitados los tornillos,
remontaramos a la superficie sin que tan siquiera el timonel, situado a proa,
se diera cuenta de nuestra huida.
-Bien, Ned. Pues aceche esa ocasin, pero no olvide que un fracaso sera nuestra
perdicin.
-No lo olvidar, crame.
-Y ahora, Ned, quiere conocer mi opinin sobre su proyecto?
-Naturalmente, seor Aronnax.
-Pues bien, pienso (no digo espero) que esa ocasin favorable no va a
presentarse.
-Por qu?
-Porque el capitn Nemo no puede ignorar que no hemos renunciado a la esperanza
de recuperar nuestra libertad, y por tanto se mantendr en guardia, sobre todo
en las proximidades de las costas europeas.
-Estoy de acuerdo con el seor -dijo Conseil.
-Ya veremos -respondi Ned Land, que mova la cabeza en un gesto de
determinacin.
-Y ahora, Ned, dejemos esto. Ni una palabra ms sobre ello. El da que est
usted dispuesto, nos lo dir y nosotros le seguiremos. Lo dejo en sus manos.
As termin esta conversacin, que habra de tener ms tarde tan graves
consecuencias. Debo decir que los hechos parecieron confirmar mis previsiones,
para desesperacin del canadiense. Desconfiaba de nosotros el capitn Nemo en
esos mares tan frecuentados, o queria simplemente no ofrecerse a la vista de los
numerosos barcos de todas las nacionalidades que surcan el Mediterrneo? Lo
ignoro, pero lo cierto es que se mantuvo la mayor parte del tiempo en inmersin
y a gran distancia de la costa. Cuando emerga, lo haca tan slo mnimamente,
asomando la cabina del timonel, pero con ms frecuencia se sumerga a grandes
profundidades, pues entre el archipilago griego y el Asia Menor no hallbamos
fondo a dos mil metros.
As, slo supe de la proximidad de la isla de Crpatos, una de las Esprades,
por el verso de Virgilio que me recit el capitn Nemo al tiempo que posaba su
dedo en un punto del planisferio:

Est in Carpathio Neptuni gurgite vates


Caeruleus Proteus...
Era, en efecto, la antigua residencia de Proteo, el viejo pastor de los rebaos
de Neptuno, y la actual isla de Escarpanto, situada entre Rodas y Creta. Tan
slo pude ver su basamento grantico a travs de los cristales del saln.
Al da siguiente, 14 de febrero, decid emplear algunas horas en estudiar los
peces del archipilago, pero por un motivo desconocido las portillas
permanecieron hermticamente cerradas. Por la direccin del Nautilus observ que
marchaba hacia Canda, la antigua isla de Creta. En el momento en que embarqu
abordo del Abraham Lincoln, la poblacin de la isla acababa de sublevarse contra
el despotismo turco. Ignoraba absolutamente lo que hubiera acontecido con esa
insurreccin, y no era el capitn Nemo, privado de toda comunicacin con tierra
firme, quien hubiera podido informarme. No hice, pues, ninguna alusin a tal
acontecimiento cuando, por la tarde, me hall a solas con l en el saln. Por
otra parte, me pareci taciturno y preocupado. Luego, contrariamente a sus
costumbres, orden abrir las dos portillas del saln y yendo de una a otra
observ atentamente el mar. Con qu fin? Era algo que no poda yo adivinar, y
por mi parte me puse a observar los peces que pasaban ante mis ojos.
Entre otros muchos vi esos gobios citados por Aristteles y vulgarmente
conocidos con el nombre de lochas de mar, que se encuentran particularmente en
las aguas saladas prximas al delta del Nilo. Cerca de ellos evolucionaban
pagros semifosforescentes, especie de esparos a los que los egipcios colocaban
entre los animales sagrados, y cuya llegada a las aguas del ro, anunciadora de
su fecundo desbordamiento, era celebrada con ceremonias religiosas. Vi tambin
unos dntalos de tres decmetros de longitud, peces seos de escamas
transparentes, de un color lvido mezclado con manchas rojas; son grandes
devoradores de vegetales marinos, lo que les da ese gusto exquisito tan
apreciado por los gastrnomos de la antigua Roma, que los pagaban a alto precio.
Sus entraas, mezcladas con el licor seminal de las murenas, los sesos de pavo
real y las lenguas de los fenicpteros, componan ese plato divino que tanto
gustaba al emperador Vitelio.
Otro habitante de esos mares atrajo mi atencin y me hizo rememorar la
Antigedad. Era la rmora, que viaja adherida al vientre de los tiburones. Al
decir de los antiguos, este pequeo pez, adosado por su ventosa a la quilla de
un navo, poda detener su marcha, y uno de ellos, al retener as la nave de
Antonio durante la batalla de Actium, facilit la victoria de Augusto. De lo
que depende el destino de las naciones!
Vi tambin admirables antias, pertenecientes a la familia de los prcidos, peces
sagrados para los griegos, que les atribuyen el poder de expulsar a los
monstruos marinos de las aguas que frecuentaban; su nombre significa 'flor', y
lo justificaban por sus colores bellsimos, que recorran toda la gama del rojo,
desde el rosa plido hasta el brillo del rub, y los fugitivos reflejos que
tornasolaban su aleta dorsal.
Mis ojos no podan apartarse de esas maravillas del mar, cuando sbitamente
vieron una inslita aparicin. La de un hombre en medio de las aguas, un hombre
con una bolsa de cuero en su cintura. No era un cuerpo abandonado al mar, era un
hombre vivo que nadaba vigorosamente. El hombre apareci y desapareci varias
veces. Ascenda para respirar en la superficie y buceaba nuevamente.
Me volv hacia el capitn Nemo, emocionado:
-Un hombre! Un nufrago! Hay que salvarle a toda costa!
El capitn no me respondi y se acerc al cristal.
El hombre se haba aproximado tambin y, con la cara pegada al cristal, nos
miraba.
Profundamente estupefacto, vi cmo el capitn Nemo le haca una seal.
El buceador le respondi con un gesto de la mano, ascendi inmediatamente a la
superficie y ya no volvi ms.

-No se inquiete -me dijo el capitn-. Es Nicols, del cabo Matapn, apodado El
Pez. Es muy conocido en todas las Ccladas. Un audaz buceador. El agua es su
elemento. Vive ms en el agua que en tierra, yendo sin cesar de una isla a otra
y hasta a Creta.
-Le conoce usted, capitn?
-Por qu no, seor Aronnax?
Dicho eso, el capitn Nemo se dirigi hacia un mueble situado a la izquierda del
saln. Al lado del mueble haba un cofre de hierro cuya tapa tena una placa de
cobre con la inicial del Nautilus grabada, as como su divisa Mobilis in mobile.
Sin preocuparse de mi presencia, el capitn abri el mueble, une especie de caja
fuerte, que contena un gran nmero de lingotes.
Eran lingotes de oro. De dnde procedan esos lingotes que representaban una
fortuna enorme? Dnde haba obtenido ese oro el capitn y qu iba a hacer con
l?
Sin pronunciar una palabra, le miraba. El capitn Nemo cogi uno a uno los
lingotes y los coloc metdicamente en el cofre de hierro hasta llenarlo por
completo. Yo evalu su peso en ms de mil kilogramos de oro, es decir, en unos
cinco millones de francos.
Una vez hubo cerrado el cofre, el capitn Nemo escribi sobre su tapa unas
palabras que por sus caracteres deban pertenecer al griego moderno. Hecho esto,
el capitn Nemo puls un timbre. Poco despus, aparecieron cuatro hombres. No
sin esfuerzo, se llevaron el cofre del saln. Luego o cmo lo izaban por medio
de palancas por la escalera de hierro.
El capitn Nemo se volvi hacia m:
-Deca usted, seor profesor?
-No deca nada, capitn.
-Entonces, permtame desearle una buena noche.
El capitn Nemo sali.
Yo volv a mi camarote, muy intrigado, como puede suponerse. Trat en vano de
dormir. Buscaba una relacin entre la aparicin del buceador y ese cofre lleno
de oro. Luego, por los movimientos de balanceo y de cabeceo que haca el
Nautilus, me di cuenta de que haba emergido a la superficie. O un ruido de
pasos sobre la plataforma y supuse que estaban botando la canoa al mar. Se oy
el ruido del bote al chocar con el flanco del Nautilus, y luego fue el silencio.
Dos horas despus, se reprodujeron los mismos ruidos, las mismas das y venidas.
La embarcacin, izada a bordo, haba sido encajada en su alvolo, y el Nautilus
volvi a sumergirse.
As, pues, esos millones haban sido transportados a su destino. A qu lugar
del continente? Quin era el corresponsal del capitn Nemo?
Al da siguiente, cont a Conseil y al canadiense los acontecimientos de aquella
noche que tanto sobreexcitaban mi curiosidad. Mis compaeros se manifestaron no
menos sorprendidos que yo.
-Pero de dnde saca esos millones? -pregunt Ned Land.
No haba respuesta posible a esa pregunta. Me dirig al saln, despus de haber
desayunado, y me puse a trabajar. Hasta las cinco de la tarde estuve redactando
mis notas. En aquel momento sent un calor extremo, y atribuyndolo a una
disposicin personal, me quit mis ropas de biso. Era incomprensible, en las
latitudes en que nos hallbamos, y adems, el Nautilus en inmersin no deba
experimentar ninguna elevacin de temperatura. Mir el manmetro y vi que
marcaba una profundidad de sesenta pies, inalcanzable para el calor atmosfrico.
Continu trabajando, pero la temperatura se elev hasta hacerse intolerable.
Habr fuego a bordo?, me pregunt. Iba a salir del saln, cuando entr el
capitn Nemo. Se acerc al termmetro, lo consult y se volvi hacia m.
-Cuarenta y dos grados -dijo.
-Ya me doy cuenta, capitn, y si este calor aumenta no podremos soportarlo.
-Oh!, seor profesor, que el calor aumente depende de nosotros.
-Puede usted moderarlo a voluntad?
-No, pero puedo alejarme del foco que lo produce.
-Es, pues, exterior?
-S. Estamos en una corriente de agua hirviente.
-Es posible?

-Mire.
Se abrieron las portillas y vi el mar completamente blanco en torno al Nautilus.
Un torbellino de vapores sulfurosos se desarrollaba en medio de las aguas que
hervan como si estuvieran en una caldera. Apoy la mano en uno de los
cristales, pero el calor era tan intenso que hube de retirarla.
-Dnde estamos?
-Cerca de la isla Santorin, seor profesor -me respondi el capitn-, y
precisamente en el canal que separa la Nea Kamenni de la Palea Kamenni. He
querido ofrecerle el curioso espectculo de una erupcin submarina.
-Yo crea que la formacin de estas nuevas islas haba terminado.
-Nada est nunca terminado en los parajes volcnicos -respondi el capitn
Nemo-. El Globo est siempre siendo remodelado por los fuegos subterrneos. Ya
en el ao 19 de nuestra era, segn Casiodoro y Plinio, apareci una isla nueva,
Theia la divina, en el lugar mismo en que se han formado estos islotes. Se
hundi luego en el mar para reaparecer en el ao 69, hasta que se hundi
definitivamente. Desde entonces a nuestros das el trabajo plutnico qued
interrumpido. Pero el 3 de febrero de 1866, emergi un nuevo islote, al que se
dio el nombre de George, en medio de vapores sulfurosos, cerca de Nea Kamenni, a
la que qued unida el 6 del mismo mes. Siete das despus, el 13 de febrero,
apareci el islote Afroesa, creando entre l y Nea Kamenni un canal de diez
metros de anchura. Yo estaba por aqu cuando se produjo el fenmeno y pude
observar todas sus fases. El islote Afroesa, de forma redondeada, meda
trescientos pies de dimetro y tena una altura de treinta pies. Estaba
compuesto por lavas negras y vtreas, con fragmentos feldespticos. El 10 de
marzo, un islote ms pequeo, llamado Reka, apareci junto a Nea Kamenni, y
desde entonces, los tres islotes, soldados entre s, no forman ms que una sola
isla.
-Y este canal en el que estamos ahora?
-Valo aqu -me respondi el capitn Nemo, mostrndome un mapa del
archipilago-. Como ve, he inscrito en l los nuevos islotes.
-Pero este canal acabar colmndose un da, no?
-Es probable, seor Aronnax, pues desde 1866 han surgido ya ocho pequeos
islotes de lava frente al puerto San Nicols de Palca Kamenni. Es, pues,
evidente, que Nea y Palea se reunirn un da no lejano. Si en medio del Pacfico
son los infusorios los que forman los continentes, aqu son los fenmenos
eruptivos. Mire usted el trabajo que est realizndose bajo el mar.
Volv al cristal. El Nautilus pareca inmvil. El calor era ya intolerable. Del
blanco el mar haba pasado al rojo, coloracin debida a la presencia de una sal
de hierro. Pese a que el saln estaba hermticamente cerrado, haba sido
invadido por un olor sulfuroso absolutamente insoportable. Vea llamas
escarlatas cuya vivacidad apagaba el brillo de la electricidad.
Estaba sudando a mares, me asfixiaba, iba a cocerme. S, me senta literalmente
cocido.
-No podemos permanecer en esta agua hirviente -dije al capitn.
-No, no sera prudente -respondi el impasible capitn.
A una orden del capitn Nemo, el Nautilus vir de bordo y se alej de aquel
horno al que no poda desafiar impunemente por ms tiempo. Un cuarto de hora
despus, respirbamos el aire libre, en la superficie del mar. Se me ocurri
pensar entonces que si Ned hubiera escogido esos parajes como escenario de
nuestra fuga no habramos podido salir vivos de ese mar de fuego.
Al da siguiente, 16 de febrero, abandonamos aquella regin que, entre Rodas y
Alejandra, tiene fondos marinos de tres mil metros. Tras pasar a lo largo de
Cerigo y doblar el cabo Matapn, el Nautilus dejaba atrs el archipilago
griego.

7. El mediterrneo en cuarenta y ocho horas


El Mediterrneo, el mar azul por excelencia, el gran mar de los hebreos, el
mar de los griegos, el mare nostrum de los romanos; bordeado de naranjos, de

loes, de cactos, de pinos martimos; embalsamado por el perfume de los mirtos;


rodeado de montaas; saturado de un aire puro y transparente, pero
incesantemente agitado por los fuegos telricos, es un verdadero campo de
batalla en el que Neptuno y Plutn se disputan todava el imperio del mundo. En
l, en sus aguas y en sus orillas, dijo Michelet, el hombre se revigoriza en uno
de los ms poderosos climas de la Tierra.
Pero apenas me fue dada la oportunidad de observar la belleza de esta cuenca de
dos millones de kilmetros cuadrados de superficie. Tampoco pude contar con los
conocimientos personales del capitn Nemo, pues el enigmtico personaje no
apareci ni una sola vez en el saln durante una travesa efectuada a gran
velocidad. Estimo en unas seiscientas leguas el camino recorrido por el Nautilus
bajo la superficie del Mediterrneo y en un tiempo de cuarenta y ocho horas.
Habamos abandonado los parajes de Grecia en la maana del 16 de febrero y al
salir el sol el 18 ya habamos atravesado el estrecho de Gibraltar.
Fue evidente para m que ese mar, cercado por todas partes por la tierra firme
de la que hua, no agradaba al capitn Nemo. Sus aguas y sus brisas deban
traerle muchos recuerdos y tal vez pesadumbres. En el Mediterrneo no tena esa
libertad de marcha y esa independencia de maniobras que le dejaban los ocanos,
y su Nautilus deba sentirse incmodo entre las costas demasiado cercanas de
frica y de Europa.
Navegamos, pues, a una velocidad de veinticinco millas por hora, lo que equivale
a doce leguas de cuatro kilmetros. Obvio es decir que Ned Land, muy a su pesar,
debi renunciar a sus proyectos de evasin, en la imposibilidad de servirse de
un bote llevado a una marcha de doce o trece metros por segundo. Salir del
Nautilus en esas condiciones hubiera sido una maniobra tan imprudente como
saltar en marcha de un tren a esa velocidad. Adems, nuestro submarino no
emergi a la superficie ms que por la noche, a fin de renovar su provisin de
aire, confiando la direccin de su rumbo a las solas indicaciones de la brjula
y de la corredera.
Del interior del Mediterrneo pude ver tan slo lo que le es dado presenciar al
viajero de un tren expreso del paisaje que huye ante sus ojos, es decir, los
horizontes lejanos, y no los primeros planos que pasan como un relmpago. Sin
embargo, Conseil y yo pudimos observar algunos de esos peces mediterrneos que
por la potencia de sus aletas conseguan mantenerse algunos instantes en las
aguas del Nautilus. Permanecimos mucho tiempo al acecho ante los cristales del
saln, y nuestras notas me permiten ahora resumir en pocas palabras nuestra
visin ictiolgica de ese mar. De los diversos peces que lo habitan, sin hablar
de todos aquellos que la velocidad del Nautlus hart a mis ojos, puedo decir
que vi algunos y apenas entrev otros. Permtaseme, pues, presentarlos en una
clasificacin que ser caprichosa, sin duda, pero que, al menos, reflejar con
fidelidad mis rpidas observaciones.
Entre las aguas vivamente iluminadas por nuestra luz elctrica serpenteaban
algunas lampreas, de un metro de longitud, comunes a casi todas las zonas
dimticas. Algunas rayas de cinco pies de ancho, de vientre blanco y dorso gris
ceniza con manchas, evolucionaban como grandes chales llevados por la corriente.
Otras rayas pasaban tan rpidamente que no pude reconocer si merecan ese nombre
de guilas que les dieron los griegos, o las calificaciones de rata, de sapo o
de murcilago que les dan los pescadores marinos. Escualos milandros, de doce
pies de longitud, tan temidos por los buceadores, competan en velocidad entre
ellos. Como grandes sombras azuladas vimos zorras marinas, animales dotados de
una extremada finura de olfato, de unos ocho pies de longitud. Las doradas, del
gnero esparo, mostraban sus tonos de plata y de azul cruzados por franjas que
contrastaban con lo oscuro de sus aletas; peces consagrados a Venus, con el ojo
engastado en un anillo de oro; especie preciosa, amiga de todas las aguas,
dulces o saladas, que habita ros, lagos y ocanos, bajo todos los climas,
soportando todas las temperaturas, y cuya raza, que remonta sus orgenes a las
pocas geolgicas de la Tierra, ha conservado la belleza de sus primeros das.
Magnficos esturiones, de nueve a diez metros de largo, dotados de gran
velocidad, golpeaban con su cola poderosa los cristales de nuestro observatorio
y nos mostraban su lomo azulado con manchas marrones; se parecen a los escualos,
cuya fuerza no igualan, sin embargo; se encuentran en todos los mares, y en la

primavera remontan los grandes ros, en lucha contra las corrientes del Volga,
del Danubio, del Po, del Rin, del Loira, del Oder ... y se alimentan de
arenques, caballas, salmones y gdidos; aunque pertenezcan a la clase de los
cartilaginosos, son delicados; se comen frescos, en salazn, escabechados, y, en
otro tiempo, eran llevados en triunfo a las mesas de los Lculos.
Pero entre todos estos diversos habitantes del Mediterrneo, los que pude
observar ms tilmente, cuando el Nautilus se aproximaba a la superficie, fueron
los pertenecientes al sexagesimotercer gnero de la clasificacin de los peces
seos: los atunes, escmbridos con el lomo azul negruzco y vientre plateado,
cuyos radios dorsales desprendan reflejos dorados. Tienen fama de seguir a los
barcos, cuya sombra fresca buscan bajo los ardores del cielo tropical, y no la
desmintieron con el Nautilus, al que siguieron como en otro tiempo acompaando a
los navos de La Prousse. Durante algunas horas compitieron en velocidad con
nuestro submarino. Yo no me cansaba de admirar a estos animales verdaderamente
diseados para la carrera, con su pequea cabeza, su cuerpo liso y fusiforme que
en algunos de ellos sobrepasaba los tres metros, sus aletas pectorales dotadas
de extraordinario vigor y las caudales en forma de horquilla. Nadaban en
tringulo, como suelen hacerlo algunos pjaros cuya rapidez igualan, lo que
haca decir a los antiguos que la geometra y la estrategia no les eran ajenas.
Y, sin embargo, ese supuesto conocimiento de la estrategia no les hace escapar a
las persecuciones de los provenzales, que los estiman tanto como antao los
habitantes de la Propntide y de Italia, y como ciegos y aturdidos se lanzan y
perecen por millares en las almadrabas marsellesas.
Entre los peces que entrevimos apenas Conseil y yo, citar a ttulo de
inventario los blanquecinos fierasfers, que pasaban como inaprehensibles
vapores; los congrios y morenas, serpientes de tres o cuatro metros, ornadas de
verde, de azul y de amarillo; las merluzas, de tres pies de largo, cuyo hgado
ofrece un plato delicado; las cepolas tenioideas, que flotaban como finas algas;
las triglas, que los poetas llaman peces-lira y los marinos peces silbantes,
cuyos hocicos se adornan con dos lminas triangulares y dentadas que se asemejan
al instrumento taido por el viejo Homero, y triglas golondrinas que nadaban con
la rapidez del pjaro del que han tomado su nombre; holocentros de cabeza roja y
con la aleta dorsal guarnecida de filamentos; sbalos, salpicados de manchas
negras, grises, marrones, azules, verdes y amarillas, que son sensibles al
sonido argentino de las campanillas; esplndidos rodaballos, esos faisanes del
mar, con forma de rombo, aletas amarillentas con puntitos oscuros y cuya parte
superior, la del lado izquierdo, est generalmente veteada de marrn y de
amarillo; y, por ltimo, verdaderas bandadas de salmonetes, la versin martima
tal vez de las aves del paraso, los mismos que en otro tiempo pagaban los
romanos hasta diez mil sestercios por pieza, y que hacan morir a la mesa para
seguir con mirada cruel sus cambios de color, desde el rojo cinabrio de la vida
hasta la palidez de la muerte.
Y si no pude observar ni rayas de espejos, ni balistes, ni tetrodones, ni
hipocampos, ni centriscos, ni blenios, ni labros, ni eperlanos, ni exocetos, ni
pageles, ni bogas, ni orflos, ni los principales representantes del orden de los
pleuronectos, los lenguados, los gallos, las platijas, comunes al Atlntico y al
Mediterrneo, fue debido a la vertiginosa velocidad a que navegaba el Nautilus
por esas aguas opulentas.
En cuanto a los mamferos marinos, creo haber reconocido al pasar ante la bocana
del Adritico dos o tres cachalotes que por su aleta dorsal parecan pertenecer
al gnero de los fisetridos, algunos delfines del gnero de los globicfalos,
propios del Mediterrneo, cuya cabeza, en su parte anterior, est surcada de
unas rayas claras, as como una docena de focas de vientre blanco y pelaje
negro, de las llamadas frailes por su parecido con los dominicos, de unos tres
metros de longitud.
Por su parte, Conseil crey haber visto una tortuga de unos seis pies de
anchura, con tres aristas salientes orientadas longitudinalmente. Sent no
haberla visto, pues por la descripcin que de ella me hizo Conseil, deba de
pertenecer a esa rara especie conocida con el nombre de lad. Yo tan slo pude
ver algunas cacuanas de caparazn alargado. En cuanto a los zofitos, vi durante
algunos instantes una admirable galeolaria anaranjada que se peg al cristal de

la portilla de babor. Era un largo y tenue filamento que se complicaba en


arabescos arborescentes cuyas finas ramas terminaban en el ms delicado encaje
que hayan hilado jams las rivales de Aracne. Desgraciadamente, no pude pescar
esa admirable muestra, y ningn otro zoflto mediterrneo se habra presentado
ante mis ojos de no haber disminuido singularmente su velocidad el Nautilus en
la tarde del 16, y en las circunstancias que describo seguidamente.
Nos hallbamos a la sazn entre Sicilia y la costa de Tnez. En ese espacio
delimitado por el cabo Bon y el estrecho de Mesina, el fondo del mar sube
bruscamente formando una verdadera cresta a diecisiete metros de la superficie,
mientras que a ambos lados de la misma la profundidad es de ciento setenta
metros. El Nautilus hubo de maniobrar con prudencia para no chocar con la
barrera submarina.
Mostr a Conseil en el mapa del Mediterrneo el emplazamiento del largo
arrecife.
-Pero -dijo Conseil-, si es un verdadero istmo que une a Europa y frica!
-S, muchacho, cierra por completo el estrecho de Libia. Los sondeos hechos por
Smith han probado que los dos continentes estuvieron unidos en otro tiempo,
entre los cabos Boco y Furina.
-Lo creo -respondi Conseil.
-Una barrera semejante -aad- existe entre Gibraltar y Ceuta, que en los
tiempos geolgicos cerraba completamente el Mediterrneo.
-Mire que si un empuje volcnico levantara un da estas dos barreras por encima
de la superficie del mar! Entonces...
-Es muy poco probable que eso suceda, Conseil.
-Permftame el seor acabar lo que iba a decir, y es que si se produjera ese
fenmeno, lo sentira por el seor de Lesseps que tanto se est esforzando por
abrir su istmo.
-De acuerdo, pero te repito, Conseil, que ese fenmeno no se producir. La
violencia de las fuerzas subterrneas va decreciendo cada vez ms. Los volcanes,
tan numerosos en los primeros das del mundo, se apagan poco a poco. El calor
interno se debilita, y la temperatura de las capas inferiores subterrneas va
reducindose siglo a siglo en una apreciable proporcin, y ello en detrimento de
nuestro planeta, pues ese calor es su vida.
-Sin embargo, el sol...
-El sol es insuficiente, Conseil. Puede el sol dar calor a un cadver?
-No, que yo sepa.
-Pues bien, la Tierra ser algn da ese cadver fro. Ser inhabitable y estar
deshabitada como la Luna, que desde hace mucho tiempo ha perdido su calor vital.
-Dentro de cuntos siglos? -pregunt Conseil.
-Dentro de algunos centenares de millares de aos.
-Entonces, tenemos tiempo de acabar nuestro viaje, con el permiso de Ned Land.
Y Conseil, tranquilizado, se concentr en la observacin del alto fondo que el
Nautilus iba casi rozando a una moderada velocidad.
Sobre aquel suelo rocoso y volcnico se desplegaba toda una fauniflora viviente:
esponjas; holoturias; cidpidos hialinos con cirros rojizos que emitan una
ligera fosforescencia; beroes, vulgarmente conocidos como cohombros de mar,
baados en las irisaciones del espectro solar; comtulas ambulantes, de un metro
de anchura, cuya prpura enrojeca el agua; euriales arborescentes de gran
belleza; pavonarias de largos tallos; un gran nmero de erizos de mar
comestibles, de variadas especies, y actinias verdes de tronco grisceo, con el
disco oscuro, que se perdan en su cabellera olivcea de tentculos.
Conseil se haba ocupado ms particularmente de observar los moluscos y los
articulados, y aunque su nomenclatura sea un poco rida, no quiero ofender al
buen muchacho omitiendo sus observaciones personales.
En sus notas, cita entre los moluscos numerosos pectnculos pectiniformes;
espndilos amontonados unos sobre otros; doncidos o coquinas triangulares;
hilidos tridentados, con parpodos amarillos y conchas transparentes;
pleurobranquios anaranjados; vulas cubiertas de puntitos verdosos; aplisias,
tambin conocidas con el nombre de liebres de mar; dolios; ceras carnosas;
umbrelas, propias del Mediterrneo; orejas de mar, cuyas conchas producen un
ncar muy estimado; pectnculos apenachados; anomias, ms estimadas que las

ostras por los del Languedoc; almejas, tan preciadas por los marselleses; venus
verrucosas blancas y grasas; esas almejas del gnero mercenaria de las que tanto
consumo se hace en Nueva York; pechinas operculares o volandeiras de variados
colores; litodomos o dtiles hundidos en sus agujeros, cuyo fuerte sabor aprecio
yo mucho; venericrdidos surcados con nervaduras salientes en la cima abombada
de la concha; cintias erizadas de tubrculos escarlatas; carneiros de punta
curvada, semejantes a ligeras gndolas; frolas coronadas; atlantas, de conchas
espiraliformes; tetis grises con manchas blancas, recubiertas por su manto
festoneado; elidas, semejantes a pequeas limazas cavolinias rampando sobre el
dorso; aurculas, y entre ellas la aurcula miosotis de concha ovalada;
escalarias rojas; litorinas, janturias, peonzas, petrcolas, lamelarias, gorros
de Neptuno, pandoras, etc.
En sus notas, Conseil haba dividido, muy acertadamente, en seis clases a los
articulados, de las cuales tres pertenecen al mundo marino. Son los crustceos,
los cirrpodos y los anlidos.
Los crustceos se subdividen en nueve rdenes, el primero de los cuales
comprende a los decpodos, es decir, a los animales cuya cabeza est soldada al
trax, y cuyo aparato bucal se compone de varios pares de miembros, y que poseen
cuatro, cinco o seis pares de patas torcicas o ambulatorias. Conseil haba
seguido el mtodo de nuestro maestro Milne-Edwards, que divide en tres secciones
a los decpodos: los braquiuros, los macruros y los anomuros, nombres tan
brbaros como justos y precisos. Entre los braquiuros, Conseil cita un
oxirrinco, el amatas, armado de dos grandes puntas divergentes a modo de
cuernos; el inaco escorpin que, no s por qu, simbolizaba la sabidura entre
los griegos; lambro-massena y lambro espinoso, probablemente extraviados en tan
altos fondos puesto que generalmente viven a grandes profundidades; xantos;
pilumnos; romboides; calapas granulosos -de fcil digestin, anota Conseil-;
coristos desdentados; ebalias; cimopolios, cangrejos aterciopelados de Sicilia;
dorripos lanudos, etc. Entre los macruros, subdivididos en cinco familias, los
acorazados, los cavadores, los astcidos, los eucridos y los oquizpodos, cita
las langostas comunes, de carne tan apreciada, sobre todo en las hembras;
cigalas, camarones ribereos y toda clase de especies comestibles, pero no dice
nada de la subdivisin de los astcidos, en los que est incluido el bogavante,
pues las langostas son los nicos bogavantes del Mediterrneo. En fin, entre los
anomuros, cita las drocinas comunes, abrigadas en las conchas abandonadas de las
que se apoderan, homolas espinosas, ermitaos, porcelanas, etc.
Ah se detena el trabajo de Conseil. Le haba faltado tiempo para completar la
clase de los crustceos con el examen de los estomatpodos, anfpodos,
hompodos, ispodos, trilobites, branquipodos, ostrcodos y entomostrceos. Y
para terminar el estudio de los articulados marinos habra debido citar la clase
de los cirrpodos, en la que se incluyen los cdopes y los rgulos, y la de los
anlidos que no hubiera dejado de dividir en tubcolas y en dorsibranquios. Pero
es que el Nautilus, al dejar atrs el alto fondo del estrecho de Libia, haba
recuperado su velocidad habitual. Por eso, no fue posible ya ver ni moluscos, ni
articulados ni zofitos, apenas algunos grandes peces que pasaban como sombras.
Durante la noche del 16 al 17 de febrero, entramos en esa otra zona del
Mediterrneo cuyas mayores profundidades se sitan a tres mil metros.
Impulsado por su hlice y deslizndose a lo largo de sus planos inclinados, el
Nautilus se hundi hasta las ltimas capas del mar.
A falta de las maravillas naturales, el mar ofreci all a mis miradas escenas
emocionantes y terribles. Nos hallbamos surcando, en efecto, esa parte del
Mediterrneo tan fecunda en naufragios. Cuntos son los barcos que han
naufragado y desaparecido entre las costas argelinas y las provenzales! El
Mediterrneo no es ms que un lago, si se le compara con la vasta extensin
abierta del Pacfico, pero un lago caprichoso y voluble, hoy propicio y
acariciante para la frgil tartana que parece flotar entreel doble azul del mar
y del cielo, maana furioso y atormentado, descompuesto por los vientos,
destrozando los ms slidos navos con los golpes violentos de sus olas.
As, a nuestro rpido paso por esas capas profundas, vi un gran nmero de restos
en el fondo, unos recubiertos ya por los corales y otros revestidos de una capa
de orn; ncoras, caones, obuses, piezas de hierro, paletas de hlices, piezas

de mquinas, cilindros rotos, calderas destrozadas, cascos de buque flotando


entre dos aguas, unos hacia abajo y otros hacia arriba.
Todos estos navos haban naufragado o por colisiones entre ellos o por choques
con escollos de granito. Haba all algunos que se haban ido a pique, y que,
con su arboladura enhiesta y sus aparejos intactos, parecan estar fondeados en
una inmensa rada, esperando el momento de zarpar. Cuando pasaba entre ellos el
Nautilus, iluminndolos con su luz elctrica, pareca que esos navos fueran a
saludarle con su pabelln y darle su nmero de orden. Pero slo el silencio y la
muerte reinaban en ese campo de catstrofes.
Observ que los restos de naufragios en los fondos mediterrneos iban siendo ms
numerosos a medida que el Nautilus se acercaba al estrecho de Gibraltar. Las
costas de frica y de Europa van estrechndose y las colisiones en tan estrecho
espacio son ms frecuentes. Vi numerosas carenas de hierro, ruinas fantsticas
de barcos de vapor, en pie unos y tumbados otros, semejantes a formidables
animales. Uno de ellos, con los flancos abiertos, su timn separado del codaste
y retenido an por una cadena de hierro, con la popa corroda por las sales
marinas, me produjo una impresin terrible. Cuntas existencias rotas, cuntas
vctimas haba debido provocar su naufragio! Habra sobrevivido algn marinero
para contar el terrible desastre? No s por qu me vino la idea de que ese barco
pudiera ser el Atlas, desaparecido desde haca veinte aos sin que nadie haya
podido or la menor explicacin. Qu siniestra historia la que podra hacerse
con estos fondos mediterrneos, con este vasto osario en el que se han perdido
tantas riquezas y en el que tantas vctimas han hallado la muerte!
Rpido e indiferente, el Nautilus pasaba a toda mquina en medio de esas ruinas.
Hacia las tres de la maana del 18 de febrero, se presentaba en la entrada del
estrecho de Gibraltar.
Existen all dos corrientes, una superior, reconocida desde hace tiempo, que
lleva las aguas del ocano a la cuenca mediterrnea, y otra ms profunda, una
contracorriente cuya existencia ha sido demostrada por el razonamiento. En
efecto, la suma de las aguas del Mediterrneo, incesantemente acrecentada por
las del Atlntico y por los ros que en l se sumen, tendra que elevar cada ao
el nivel de este mar, pues su evaporacin es insuficiente para restablecer el
equilibrio. Del hecho de que as no ocurra se ha inferido naturalmente la
existencia de esa corriente inferior que por el estrecho de Gibraltar vierte en
el Atlntico ese excedente de agua.
Suposicin exacta, en efecto. Es esa contracorriente la que aprovech el
Nautilus para avanzar rpidamente por el estrecho paso. Durante unos instantes
pude entrever las admirables ruinas del templo de Hrcules, hundido, segn
Plinio y Avieno, con la isla baja que le serva de sustentacin, y algunos
minutos ms tarde, nos hallbamos en aguas del Atlntico.
8. La baha de Vigo
El Atlntico! Una vasta extensin de agua cuya superficie cubre veinticinco
millones de millas cuadradas, con una longitud de nueve mil millas y una anchura
media de dos mil setecientas millas. Mar importante, casi ignorado de los
antiguos, salvo, quiz, de los cartagineses, esos holandeses de la Antigedad,
que en sus peregrinaciones comerciales costeaban el occidente de Europa y de
frica. Ocano cuyas orillas de sinuosidades paralelas acotan un permetro
inmenso, regado por los ms grandes ros del mundo, el San Lorenzo, el
Mississippi, el Amazonas, el Plata, el Orinoco, el Nger, el Senegal, el Elba,
el Loira, el Rin, que le ofrendan las aguas de los pases ms civilizados y de
las comarcas ms salvajes. Llanura magnfica incesantemente surcada por navos
bajo pabelln de todas las naciones, acabada en esas dos puntas terribles,
temidas de todos los navegantes, del cabo de Hornos y del cabo de las
Tempestades.
El Nautilus rompa sus aguas con el espoln, tras haber recorrido cerca de diez
mil leguas en tres meses y medio, distancia superior a la de los grandes
crculos de la Tierra.
Adnde ibamos ahora y qu es lo que nos reservaba el futuro?

Al salir del estrecho de Gibraltar, el Nautilus se haba adentrado en alta mar.


Su retorno a la superficie del mar nos devolvi nuestros diarios paseos por la
plataforma.
Sub acompaado de Ned y de Conseil. A una distancia de doce millas se vea
vagamente el cabo de San Vicente que forma la punta sudoccidental de la
pennsula hispnica. El viento soplaba fuerte del Sur. La mar, gruesa y dura,
imprima un violento balanceo al Nautilus. Era casi imposible mantenerse en pie
sobre la plataforma batida por el oleaje. Hubimos de bajar en seguida tras haber
aspirado algunas bocanadas de aire.
Me dirig a mi camarote y Conseil al suyo, pero el canadiense, que pareca estar
muy preocupado, me sigui. Nuestra rpida travesa del Mediterrneo no le haba
permitido dar ejecucin a sus proyectos de evasin y no se molestaba en
disimular su enojo.
Tras cerrar la puerta de mi camarote, se sent y me mir en silencio.
-Le comprendo, amigo mo, pero no tiene nada que reprocharse. Tratar de
abandonar el Nautilus, en las condiciones en que navegaba, hubiera sido una
locura.
No me respondi Ned Land. Sus labios apretados y su ceo fruncido indicaban en
l la coercitiva obsesin de la idea fija.
-Veamos, Ned, nada est an perdido. Estamos cerca de las costas de Portugal. No
estn muy lejos de Francia ni Inglaterra, donde podramos hallar fcilmente
refugio. Si el Nautilus hubiera puesto rumbo al Sur, al salir del estrecho de
Gibraltar, yo compartira su inquietud. Pero sabemos ya que el capitn Nemo no
rehye los mares civilizados. Dentro de unos das podr actuar usted con alguna
seguridad.
Ned Land me mir con mayor fijeza an y por fin despeg los labios.
-Ser esta noche -dijo.
Di un respingo, al orle eso. No estaba yo preparado, lo confieso, para
semejante comunicacin. Hubiera querido responderle, pero me faltaron las
palabras.
-Habamos convenido esperar una circunstancia favorable -dijo Ned Land-. Esa
circunstancia ha llegado. Esta noche estaremos a unas pocas millas de la costa
espaola. La noche ser oscura y el viento favorable. Tengo su palabra, seor
Aronnax, y cuento con usted.
Yo continuaba callado. El canadiense se levant y se acerco a m.
-Esta noche a las nueve -dijo-. He avisado ya a Conseil. A esa hora el capitn
Nemo estar encerrado en su camarote y probablemente acostado. Ni los mecnicos
ni los hombres de la tripulacin podrn vernos. Conseil y yo iremos a la
escalera central. Usted, seor Aronnax, permanecer en la biblioteca, a dos
pasos de nosotros, a la espera de mi seal. Los remos, el mstil y la vela estn
ya en la canoa, donde tengo ya incluso algunos vveres. Me he procurado una
llave inglesa para quitar las tuercas que fijan el bote al casco del Nautlus.
Todo est, pues, dispuesto. Hasta la noche.
-La mar est muy dura -dije.
-S , es cierto, pero habr que arriesgarse. se ser el precio de la libertad y
hay que pagarlo. Vale la pena. Adems, la embarcacin es slida y unas pocas
millas, con el viento a nuestro favor, no sern un obstculo de monta. Quin
sabe si maana el Nautilus estar a cien millas, en alta mar? Si las
circunstancias nos favorecen, entre las diez y las once estaremos en tierra
firme, o habremos muerto. As, pues, a la gracia de Dios y hasta esta noche.
El canadiense se retir, dejndome aturdido. Yo haba pensado que cuando llegara
el momento tendra tiempo de reflexionar y de discutir. Pero mi obstinado
compaero no me lo permita. Despus de todo, qu hubiera podido decirle? Ned
Land tena sobrada razn de querer aprovechar la oportunidad. Poda yo faltar a
mi palabra y asumir la responsabilidad de comprometer el porvenir de mis
compaeros por mi inters personal? No era acaso muy probable que el capitn
Nemo nos llevara al da siguiente lejos de toda tierra?
Un fuerte silbido me anunci en aquel momento que se estaban llenando los
depsitos y que el Nautilus se sumerga.
Permanec en mi camarote. Deseaba evitar al capitn para ocultar a sus ojos la
emocin que me embargaba. Triste jornada la que as pas, entre el deseo de

recuperar la posesin de mi libre arbitrio y el pesar de abandonar ese


maravilloso Nautilus y de dejar inacabados mis estudios submarinos. Dejar as
ese ocano, mi Atlntico, como yo me complaca en llamarle, sin haber
observado sus fondos, sin robarle esos secretos que me haban revelado los mares
de la India y del Pacfico! Mi novela caa de mis manos en el primer volumen, mi
sueo se interrumpa en el mejor momento. Qu difciles fueron las horas que
pas as, ya vindome sano y salvo, en tierra, con mis compaeros, ya deseando,
contra toda razn, que alguna circunstancia imprevista impidiera la realizacin
de los proyectos de Ned Land!
Por dos veces fui al saln para consultar el comps. Quera ver si la direccin
del Nautilus nos acercaba a la costa o nos alejaba de ella. Seguamos en aguas
portuguesas, rumbo al Norte.
Haba que decidirse y disponerse a partir. Bien ligero era mi equipaje. Mis
notas, nicamente.
Me preguntaba yo qu pensara el capitn Nemo de nuestra evasin, qu
inquietudes y qu perjuicios le causara tal vez, as como lo que hara en el
doble caso de que resultara descubierta o fallida. No poda yo quejarme de l,
muy al contrario. Dnde hubiera podido hallar una hospitalidad ms franca que
la suya? Cierto es que al abandonarle no poda acusrseme de ingratitud. Ningn
juramento nos ligaba a l. No era con nuestra palabra con lo que l contaba para
tenernos siempre junto a s, sino con la fuerza de las cosas. Pero esa declarada
pretensin de retenernos a bordo eternamente, como prisioneros, justificaba
todas nuestras tentativas.
No haba vuelto a ver al capitn desde nuestra visita a la isla de Santorin. Me
pondra el azar en su presencia antes de nuestra partida? Lo deseaba y lo tema
a la vez. Me puse a la escucha de todo ruido procedente de su camarote, contiguo
al mo, pero no o nada. Su camarote deba estar vaco.
Se me ocurri pensar entonces si se hallara a bordo el extrao personaje. Desde
aquella noche en que la canoa haba abandonado al Nautilus en una misteriosa
expedicin, mis ideas sobre l se haban modificado ligeramente. Despus de
aquello, pensaba que el capitn Nemo, dijera lo que dijese, deba haber
conservado con la tierra algunas relaciones. Sera cierto que no abandonaba
nunca el Nautilus? Haban pasado semanas enteras sin que yo le viera. Qu haca
durante ese tiempo? Mientras yo le haba credo presa de un acceso de
misantropa, no habra estado realizando, lejos de all, alguna accin secreta
cuya naturaleza me era totalmente desconocida?
Estas y otras muchas ideas me asaltaron a la vez. En la extraa situacin en que
me hallaba, el campo de conjeturas era infinito. Senta yo un malestar
insoportable. La espera me pareca eterna. Las horas pasaban demasiado
lentamente para mi impaciencia.
Me sirvieron, como siempre, la cena en mi camarote, y com mal, por estar
demasiado preocupado. Me levant de la mesa a las siete. Ciento veinte minutos
-que habra de contar uno a uno- me separaban an del momento en que deba
unirme a Ned Land. Mi agitacin creca y me latan los pulsos con fuerza. No
poda permanecer inmvil. Iba y vena, esperando calmar mi turbacin con el
movimiento. La idea de sucumbir en nuestra temeraria empresa era la menor de mis
preocupaciones. Lo que me haca estremecerme, lo que agitaba los latidos de mi
corazn, era el temor de ver descubierto nuestro proyecto antes de dejar el
Nautilus o la idea de vernos llevados ante el capitn Nemo, irritado o, lo que
hubiera sido peor, entristecido por mi abandono.
Quise ver el saln por ltima vez. Me adentr por el corredor y llegu al museo
en que haba pasado tantas horas, tan agradables como tiles. Mir todas
aquellas riquezas, todos aquellos tesoros, como un hombre en vsperas de un
exilio eterno, que parte para nunca ms volver. Iba yo a abandonar para siempre
aquellas maravillas de la naturaleza y aquellas obras maestras del arte entre
las que haba vivido tantos das. Hubiera querido hundir mis miradas en el
Atlntico a travs de los cristales, pero los paneles de acero los recubran
hermticamente, separndome de ese ocano que no conoca an.
Recorr el saln y llegu cerca de la puerta que lo comunicaba con el camarote
del capitn. Vi con sorpresa que la puerta estaba entreabierta. Retroced
instintivamente. Si el capitn Nemo se hallaba en su camarote poda verme. Pero

al no or ningn ruido me acerqu. El camarote estaba vaco. Empuj la puerta y


pas al interior, que presentaba como siempre el mismo aspecto severo, cenobial.
Llamaron mi atencin unos aguafuertes colgados en la pared que no haba
observado durante mi primera visita. Eran retratos, retratos de esos grandes
hombres histricos cuya existencia no ha sido ms que una permanente y abnegada
entrega a un gran ideal: Kosciusko, el hroe cado al grito de Finis Poloniae;
Botzaris, el Lenidas de la Grecia moderna; O'Connell, el defensor de Irlanda;
Washington, el fundador de la Unin americana; Manin, el patriota italiano;
Lincoln, asesinado a tiros por un esclavista, y, por ltimo, el mrtir de la
liberacin de la raza negra, John Brown, colgado en la horca, tal como lo dibuj
tan terriblemente el lpiz de Victor Hugo.
Qu lazo exista entre aquellas almas heroicas y la del capitn Nemo?
Desvelaba tal vez aquella coleccin de retratos el misterio de su existencia?
Era tal vez el capitn Nemo un campen de los pueblos oprimidos, un liberador
de las razas esclavas? Haba participado en las ltimas conmociones polticas y
sociales del siglo? Haba sido tal vez uno de los hroes de la terrible guerra
americana, guerra lamentable y para siempre gloriosa?
Sonaron las ocho en el reloj, y el primer golpe sobre el timbre me arranc a mis
pensamientos. Me sobresalt como si un ojo invisible hubiese penetrado en lo ms
profundo de mi ser, y me precipit fuera del camarote.
Mi mirada se detuvo en la brjula. Nuestra direccin continuaba siendo el Norte.
La corredera indicaba una velocidad moderada, y el manmetro una profundidad de
unos sesenta pies. Las circunstancias favorecan, pues, los proyectos del
canadiense.
Regres a mi camarote. Me vest con la casaca de biso forrada de piel de foca y
el gorro de piel de nutria y me puse las botas de mar. Ya dispuesto, esper. Tan
slo el rumor de la hlice rompa el profundo silencio que reinaba a bordo. Yo
tenda la oreja, a la escucha, al acecho de alguna voz que pudiera indicar el
descubrimiento del plan de evasin de Ned Land. Me sobrecoga una inquietud
mortal. En vano trataba de recuperar mi sangre fra.
A las nueve menos unos minutos me puse a la escucha del camarote del capitn. No
o el ms mnimo ruido. Sal de mi camarote y fui al saln, que estaba vaco y
en semipenumbra.
Abr la puerta que comunicaba con la biblioteca. sta se hallaba tambin vaca y
en la misma penumbra. Me apost cerca de la puerta que daba a la caja de la
escalera central, y all esper la seal de Ned Land. En aquel momento, el rumor
de la hlice disminuy sensiblemente hasta cesar por completo. Cul era la
causa de ese cambio en la marcha del Nautilus? No me era posible saber si
aquella parada favoreca o perjudicaba a los designios de Ned Land.
Tan slo los latidos de mi corazn turbaban ya el silencio. Sbitamente, se
sinti un ligero choque, que me hizo comprender que el Nautilus acababa de tocar
fondo. Mi inquietud se redobl en intensidad. No me Regaba la seal del
canadiense. Sent el deseo de hablar con Ned Land para instarle a aplazar su
tentativa. Me daba cuenta de que nuestra navegacin no se haca ya en
condiciones normales.
En aquel momento se abri la puerta del gran saln para dar paso al capitn
Nemo. Al verme, y sin ms prembulos, me dijo:
-Ah!, seor profesor, le estaba buscando. Conoce usted la historia de Espaa?
Aun conociendo a fondo la historia de su propio pas, en las circunstancias en
que yo me hallaba, turbado el espritu y perdida la cabeza, imposible hubiera
sido citar una sola palabra.
-Me ha odo? -dijo el capitn Nemo-. Le he preguntado si conoce la historia de
Espaa.
-Poco y mal -respond.
-As son los sabios. No saben. Bien, sintese, que le voy a contar un curioso
episodio de esa historia.
El capitn se sent en un divn y, maquinalmente, me instal a su lado, en la
penumbra.
-Seor profesor, esccheme bien, pues esta historia le interesar en algn
aspecto, por responder a una cuestin que sin duda no ha podido usted resolver.

-Le escucho, capitn -le dije, no sabiendo bien adnde quera ir a parar y
preguntndome si tendra aquello relacin con nuestro proyecto de evasin.
-Seor profesor, si no le parece mal nos remontaremos a 1702. No ignora usted
que en esa poca, vuestro rey Luis XIV, creyendo que bastaba con un gesto de
potentado para enterrar los Pirineos, haba impuesto a los espaoles a su nieto
el duque de Anjou. Este prncipe, que rein ms o menos mal bajo el nombre de
Felipe V, tuvo que hacer frente a graves dificultades exteriores. En efecto, el
ao anterior, las casas reales de Holanda, de Austria y de Inglaterra haban
concertado en La Haya un tratado de alianza, con el fin de arrancar la corona de
Espaa a Felipe V para depositarla en la cabeza de un archiduque al que
prematuramente haban dado el nombre de Carlos III. Espaa hubo de resistir a
esa coalicin, casi desprovista de soldados y de marinos. Pero no le faltaba el
dinero, a condicin, sin embargo, de que sus galeones, cargados del oro y la
plata de Amrica, pudiesen entrar en sus puertos.
Hacia el fin de 1702, Espaa esperaba un rico convoy que Francia hizo escoltar
por una flota de veintitrs navos bajo el mando del almirante Chteau-Renault,
para protegerlo de las correras por el Atlntico de las armadas de la
coalicin. El convoy deba ir a Cdiz, pero el almirante, conocedor de que la
flota inglesa surcaba esos parajes, decidi dirigirlo a un puerto de Francia.
Tal decisin suscit la oposicin de los marinos espaoles, que deseaban
dirigirse a un puerto de su pas, y que propusieron, a falta de Cdiz, ir a la
baha de Vigo, al noroeste de Espaa, que no se hallaba bloqueada. El almirante
de Chteau-Renault tuvo la debilidad de plegarse a esta imposicin, y los
galeones entraron en la baha de Vigo. Desgraciadamente, esta baha forma una
rada abierta y sin defensa. Necesario era, pues, apresurarse a descargar los
galeones antes de que pudieran llegar las flotas coaligadas, y no hubiera
faltado el tiempo para el desembarque si no hubiera estallado una miserable
cuestin de rivalidades. Va siguiendo usted el encadenamiento de los hechos?
-Perfectamente -respond, no sabiendo an con qu motivos me estaba dando esa
leccin de historia.
-Contino, pues. He aqu lo que ocurri. Los comerciantes de Cdiz tenan el
privilegio de ser los destinatarios de todas las mercancas procedentes de las
Indias occidentales. Desembarcar los lingotes de los galeones en el puerto de
Vigo era ir contra su derecho. Por ello, se quejaron en Madrid y obtuvieron del
dbil Felipe V que el convoy, sin proceder a su descarga, permaneciera embargado
en la rada de Vigo hasta que se hubieran alejado las flotas enemigas. Pero,
mientras se tomaba esa decisin, la flota inglesa haca su aparicin en la baha
de Vigo el 22 de octubre de 1702. Pese a su inferioridad material, el almirante
de Chteau-Renault se bati valientemente. Pero cuando vio que las riquezas del
convoy iban a caer entre las manos del enemigo, incendi y hundi los galeones,
que se sumergieron con sus inmensos tesoros.
El capitn Nemo pareci haber concluido su relato que, lo confieso, no vea yo
en qu poda interesarme.
-Y bien? -le pregunt.
-Pues bien, seor Aronnax, estamos en la baha de Vigo, y slo de usted depende
que pueda conocer sus secretos.
El capitn se levant y me rog que le siguiera. Le obedec, ya recuperada mi
sangre fra. El saln estaba oscuro, pero a travs de los cristales
transparentes refulga el mar. Mir.
En un radio de media milla en torno al Nautilus las aguas estaban impregnadas de
luz elctrica. Se vea neta, claramente el fondo arenoso. Hombres de la
tripulacin equipados con escafandras se ocupaban de inspeccionar toneles medio
podridos, cofres desventrados en medio de restos ennegrecidos. De las cajas y de
los barriles se escapaban lingotes de oro y plata, cascadas de piastras y de
joyas. El fondo estaba sembrado de esos tesoros. Cargados del precioso botn,
los hombres regresaban al Nautilus, depositaban en l su carga y volvan a
emprender aquella inagotable pesca de oro y de plata.
Comprend entonces que nos hallbamos en el escenario de la batalla del 22 de
octubre de 1702 y que aqul era el lugar en que se haban hundido los galeones
fletados por el gobierno espaol. All era donde el capitn Nemo subvena a sus
necesidades y lastraba con aquellos millones al Nautilus. Para l, para l slo

haba entregado Amrica sus metales preciosos. l era el heredero directo y


nico de aquellos tesoros arrancados a los incas y a los vencidos por Hernn
Corts.
-Poda usted imaginar, seor profesor, que el mar contuviera tantas riquezas?
-pregunt, sonriente, el capitn Nemo.
-Saba que se evala en dos millones de toneladas la plata que contienen las
aguas en suspensin.
-Cierto, pero su extraccin arrojara un coste superior a de su precio. Aqu, al
contrario, no tengo ms que recoger lo que han perdido los hombres, y no slo en
esta baha de Vigo sino tambin en los mltiples escenarios de naufragios
registrados en mis mapas de los fondos submarinos. Comprende ahora por qu
puedo disponer de miles de millones?
-S, ahora lo comprendo, capitn. Permtame, sin embargo, decirle que al
explotar precisamente esta baha de Vigo no ha hecho usted ms que anticiparse a
los trabajos de una sociedad rival.
-Cul?
-Una sociedad que ha obtenido del gobierno espaol el privilegio de buscar los
galeones sumergidos. Los accionistas estn excitados por el cebo de un enorme
beneficio, pues se evala en quinientos millones el valor de esas riquezas
naufragadas.
-Quinientos millones... Los haba, pero ya no.
-En efecto -dije-. Y sera un acto de caridad prevenir a esos accionistas. Quin
sabe, sin embargo, si el aviso sera bien recibido, pues a menudo lo que los
jugadores lamentan por encima de todo es menos la prdida de su dinero que la de
sus locas esperanzas. Les compadezco menos, despus de todo, que a esos millares
de desgraciados a quienes hubieran podido aprovechar tantas riquezas bien
repartidas, y que ya sern siempre estriles para ellos.
No haba terminado yo de expresar esto cuando sent que haba herido al capitn
Nemo.
-Estriles! -respondi, con gran viveza-. Cree usted, pues, que estas riquezas
estn perdidas por ser yo quien las recoja? Acaso cree que es para m por lo
que me tomo el trabajo de recoger estos tesoros? Quin le ha dicho que no haga
yo buen uso de ellos? Cree usted que yo ignoro que existen seres que sufren,
razas oprimidas, miserables por aliviar, vctimas por vengar? No comprende
que ... ?
El capitn Nemo se contuvo, lamentando tal vez haber hablado demasiado. Pero yo
haba comprendido. Cualesquiera que fuesen los motivos que le haban forzado a
buscar la independencia bajo los mares, segua siendo ante todo un hombre. Su
corazn palpitaba an con los sufrimientos de la humanidad y su inmensa caridad
se volcaba tanto sobre las razas esclavizadas como sobre los individuos.
Fue entonces cuando comprend a quin estaban destinados los millones entregados
por el capitn Nemo, cuando el Nautilus navegaba por las aguas de la Creta
insurrecta.
9. Un continente desaparecido
Al da siguiente, 19 de febrero, por la maana, vi entrar al canadiense en mi
camarote. Esperaba yo su visita. Estaba visiblemente disgustado.
-Y bien, seor? -me dijo.
-Y bien, Ned, el azar se puso ayer contra nosotros.
-S. Este condenado capitn tuvo que detenerse precisamente a la hora en que
bamos a fugarnos.
-S, Ned. Estuvo tratando un negocio con su banquero.
-Su banquero?
-O ms bien su casa de banca; quiero decir que su banquero es este ocano que
guarda sus riquezas con ms seguridad que las cajas de un Estado.
Relat entonces al canadiense los hechos de la vspera, y lo hice con la secreta
esperanza de disuadirle de su idea de abandonar al capitn. Pero mi relato no
tuvo otro resultado que el de llevarle a lamentar enrgicamente no haber podido
hacer por su cuenta un paseo por el campo de batalla de Vigo.

-En fin! -suspir-. No todo est perdido. No es ms que un golpe de arpn en el


vaco. Lo lograremos en otra ocasin, tal vez esta misma noche si es posible.
-Cul es la direccin del Nautilus? -le pregunt.
-Lo ignoro -respondi Ned.
-Bien, a medioda lo sabremos.
El canadiense volvi junto a Conseil. Por mi parte, una vez vestido, fui al
saln. El comps no era muy tranquilizador. El Nautilus navegaba con rumbo Sursudoeste. Nos alejbamos de Europa.
Esper con impaciencia que se registrara la posicin en la carta de marear.
Hacia las once y media se vaciaron los depsitos y nuestro aparato emergi a la
superficie. Me lanc hacia la plataforma, en la que me haba precedido Ned Land.
Ninguna tierra a la vista. Nada ms que el mar inmenso. Algunas velas en el
horizonte, de los barcos que van a buscar hasta el cabo San Roque los vientos
favorables para doblar el cabo de Buena Esperanza. El cielo estaba cubierto, y
se anunciaba un ventarrn.
Rabioso, Ned Land trataba de horadar con su mirada el horizonte brumoso, en la
esperanza de que tras la niebla se extendiera la tierra deseada.
A medioda, el sol se asom un instante. El segundo de a bordo aprovech el
claro para tomar la altitud. El oleaje nos oblig a descender, y se cerr la
escotilla.
Una hora despus, al consultar el mapa vi que la posicin del Nautilus se
hallaba indicada en l a 160 17' de longitud y 330 22' de latitud, a ciento
cincuenta leguas de la costa ms cercana. Intil era pensar en la fuga, y puede
imaginarse la clera del canadiense cuando le notifiqu nuestra situacin.
En cuanto a m, no me sent muy desconsolado, sino, antes bien, aliviado del
peso que me oprima. As pude reanudar, con una calma relativa, mi trabajo
habitual.
Por la noche, hacia las once, recib la inesperada visita del capitn Nemo,
quien me pregunt muy atentamente si me senta fatigado por la velada de la
noche anterior, a lo que le respond negativamente.
-Si es as, seor Aronnax, voy a proponerle una curiosa excursin.
-Le escucho, capitn.
-Hasta ahora no ha visitado usted los fondos submarinos ms que de da y bajo la
claridad del sol. Le gustara verlos en una noche oscura?
-Naturalmente, capitn.
-El paseo ser duro, se lo advierto. Habr que caminar durante largo tiempo y
escalar una montaa. Los caminos no estn en muy buen estado.
-Lo que me dice, capitn, redobla mi curiosidad. Estoy dispuesto a seguirle.
-Venga entonces conmigo a ponerse la escafandra.
Llegado al vestuario, vi que ni mis compaeros ni ningn hombre de la
tripulacin deba seguirnos en esa excursin. El capitn Nemo no me haba
propuesto llevar con nosotros a Ned y a Conseil.
En algunos instantes nos hallamos equipados, con los depsitos de aire a
nuestras espaldas, pero sin lmparas elctricas. Se lo hice observar al capitn,
pero ste respondi:
-Nos seran intiles.
Cre haber odo mal, pero no pude insistir pues la cabeza del capitn haba
desaparecido ya en su envoltura metlica. Acab de vestirme, y not que me
ponan en la mano un bastn con la punta de hierro. Algunos minutos despus,
tras la maniobra habitual, tocbamos pie en el fondo del Atlntico, a una
profundidad de trescientos metros.
Era casi medianoche. Las aguas estaban profundamente oscuras, pero el capitn
Nemo me mostr a lo lejos un punto rojizo, una especie de resplandor que
brillaba a unas dos millas del Nautilus. Lo que pudiera ser aquel fuego, as
como las materias que lo alimentaban y la razn de que se revivificara en la
masa lquida, era algo que escapaba por completo a mi comprensin. En todo caso,
nos iluminaba, vagamente, es cierto, pero pronto me acostumbr a esas
particulares tinieblas, y comprend entonces la inutilidad en esas
circunstancias de los aparatos Ruhmkorff.
El capitn Nemo y yo marchbamos uno junto al otro, directamente hacia el fuego
sealado. El fondo llano ascenda insensiblemente. bamos a largas zancadas,

ayudndonos con los bastones, pero nuestra marcha era lenta, pues se nos hundan
con frecuencia los pies en el fango entre algas y piedras lisas. Oa, mientras
avanzaba, una especie de crepitacin por encima de mi cabeza, que redoblaba a
veces de intensidad y produca como un continuo chapoteo. No tard en comprender
que era el efecto de la lluvia que caa violentamente sobre la superficie.
Instintivamente me vino la idea de que iba a mojarme. Por el agua, en medio del
agua! No pude impedirme rer ante una idea tan barroca. Pero es que hay que
decir que bajo el pesado ropaje y la escafandra no se siente el lquido elemento
y uno se cree en medio de una atmsfera un poco ms densa que la terrestre.
Tras media hora de marcha, el suelo se hizo rocoso. Las medusas, los crustceos
microscpicos, las penntulas lo iluminaban ligeramente con sus fosforescencias.
Entrev montones de piedras que cubran mifiones de zofitos y matorrales de
algas. Los pies resbalaban a menudo sobre el viscoso tapiz de algas y, sin mi
bastn con punta de hierro, ms de una vez me hubiera cado.
Cuando me volva, vea el blanquecino fanal del Nautilus que comenzaba a
palidecer en la lejana.
Las aglomeraciones de piedras de que acabo de hablar estaban dispuestas en el
fondo ocenico segn una cierta regularidad que no poda explicarme. Vea surcos
gigantescos que se perdan en la lejana oscuridad y cuya longitud escapaba a
toda evaluacin. Habra otras particularidades de dificil interpretacin. Me
pareca que mis pesadas suelas de plomo iban aplastando un lecho de osamentas
que producan secos chasquidos. Qu era esa vasta llanura que bamos
recorriendo? Hubiera querido interrogar al capitn, pero su lenguaje de gestos
que le permita comunicarse con sus compaeros durante sus excursiones
submarinas, me era todava incomprensible.
La rojiza claridad que nos guiaba iba aumentando e inflamaba el horizonte. Me
intrigaba poderosamente la presencia de ese foco bajo las aguas. Eran efluvios
elctricos lo que all se manifestaba? Me hallaba acaso ante un fenmeno
natural an desconocido para los sabios de la tierra? O tal vez -pues reconozco
que la idea atraves mi cerebro- se deba aquella inflamacin a la mano del
hombre? Era sta la que atizaba el incendio? Acaso iba a encontrar, bajo esas
capas profundas, a companeros, amigos del capitn Nemo, protagonistas como l de
esa extraa existencia, a los que ste iba a visitar? Hallara yo all una
colonia de exiliados que, cansados de las miserias de la tierra, haban buscado
y hallado la independencia en lo ms profundo del ocano? Todas estas locas
ideas, estas inadmisibles figuraciones, me asaltaban en tropel, y en esa
disposicin de nimo, sobreexcitado sin cesar por la serie de maravillas que
pasaban ante mis ojos, no hubiera encontrado sorprendente la existencia de una
de esas ciudades submarinas que soaba el capitn Nemo.
Nuestro camino estaba cada vez ms iluminado. El blanquecino resplandor
irradiaba de la cima de una montaa de unos ochocientos pies de altura. Pero lo
que yo vea no era una simple reverberacin desarrollada por las aguas
cristalinas. El foco de esa inexplicable claridad se hallaba en la vertiente
opuesta de la montaa.
En medio de los ddalos de piedras que surcaban el fondo del Atlntico, el
capitn Nemo avanzaba sin vacilacin. Conoca la oscura ruta. No caba duda de
que la haba recorrido a menudo y que no tema perderse. Yo le segua con una
confianza inquebrantable. Me pareca ser uno de los genios del mar, y al verlo
andar ante m, admiraba su alta estatura que se recortaba en negro sobre el
fondo luminoso del horizonte.
Era ya la una de la madrugada. Habamos llegado a las primeras rampas de la
montaa. Pero para abordarlas haba que aventurarse por los difciles senderos
de una vasta espesura. S, una espesura de rboles muertos, sin hojas, sin
savia, rboles mineralizados por la accin del agua y de entre los que
sobresalan aqu y all algunos pinos gigantescos. Era como una hullera an en
pie, mantenindose por sus races sobre el suelo hundido, y cuyos ramajes se
dibujaban netamente sobre el techo de las aguas, a la manera de esas figuras
recortadas en cartulina negra. Imagnese un bosque del Harz, agarrado a los
flancos de una montaa, pero un bosque sumergido. Los senderos estaban llenos de
algas y de fucos, entre los que pululaba un mundo de crustceos. Yo iba
escalando las rocas, saltando por encima de los troncos abatidos, rompiendo las

lianas marinas que se balanceaban de un rbol a otro, y espantando a los peces


que volaban de rama en rama. Excitado, no senta la fatiga, y segua a mi gua
incansable.
Qu espectculo tan indescriptible! Cmo decir el aspecto de esos rboles y de
esas rocas en ese medio lquido, el de sus fondos tenebrosos y el de sus cimas
coloreadas de tonos rojizos bajo la claridad que difunda la potencia
reverberante de las aguas! Escalbamos rocas que se venan en seguida abajo con
el sordo fragor de un alud. A derecha e izquierda se abran tenebrosas galeras
por las que se perda la mirada. De vez en cuando se abran vastos calveros que
parecan practicados por la mano del hombre, y yo me preguntaba a veces si no
iba a aparecerse de repente algn habitante de esas regiones submarinas.
El capitn Nemo continuaba ascendiendo y yo le segua audazmente, no queriendo
quedarme rezagado. Mi bastn me prestaba un til concurso, pues un solo paso en
falso hubiese sido tremendamente peligroso en aquellos estrechos pasos tallados
en los flancos de los abismos. Marchaba yo con pie firme, sin sentir la
embriaguez del vrtigo. Unas veces saltaba una grieta cuya profundidad me
hubiese hecho retroceder en medio de los glaciares de la tierra, y otras me
aventuraba sobre el tronco vacilante de los rboles tendidos como puentes sobre
los abismos, sin mirar bajo mis pies, por no tener ojos ms que para admirar los
lugares salvajes de la regin. Algunas rocas monumentales, inclinadas sobre sus
bases irregularmente recortadas, parecan desafiar las leyes del equilibrio.
Entre sus rodillas de piedra, crecan rboles como surtidores sometidos a una
formidable presin, que sostenan a los que les soportaban a su vez. Torres
naturales, amplios cortes tallados a pico, como cortinas, se inclinaban bajo un
ngulo que las leyes de la gravitacin no habran autorizado en la superficie de
las regiones terrestres.
Yo mismo no senta esa diferencia debida a la poderosa densidad del agua,
cuando, pese a mis pesados ropajes, mi esfera de cobre y mis suelas metlicas,
me elevaba sobre pendientes de una elevacin impracticable, que iba franqueando,
por as decirlo, con la ligereza de una gamuza.
Bien s que no podr ser verosmil con este relato de excursin bajo el agua. Yo
soy el historiador de las cosas de apariencia imposible, que sin embargo son
reales, incontestables. No he soado. He visto y sentido.
A las dos horas de nuestra partida del Nautilus habamos atravesado la lnea de
rboles, y ya, a cien pies por encima de nuestras cabezas, se ergua el pico de
la montaa cuya proyeccin trazaba su sombra sobre la brillante irradiacin de
la vertiente opuesta. Algunos arbustos petrificados corran aqu y all en
ondulantes zigzags. Los peces se levantaban en masa bajo nuestros pasos como
pjaros sorprendidos en las altas hierbas. La masa rocosa estaba torturada por
impenetrables anfractuosidades, profundas grutas, insondables agujeros en cuyos
fondos oa yo removerse cosas formidables. La sangre me asaltaba a torrentes el
corazn cuando vea una antena enorme cerrarme la ruta o cuando alguna pinza
espantosa se cerraba ruidosamente en la sombra de las cavidades. Millares de
puntos luminosos acribillaban las tinieblas. Eran los ojos de crustceos
gigantescos, agazapados en sus guaridas, de enormes bogavantes erguidos como
alabarderos haciendo resonar sus patas con un estrpito de chatarra, titnicos
cangrejos apuntados como caones sobre sus cureas, y pulpos espantosos
entrelazando sus tentculos como un matorral vivo de serpientes.
Qu mundo exorbitante era ese que yo no conoca an? A qu orden pertenecan
esos articulados a los que las rocas daban un segundo caparazn? Dnde haba
hallado la naturaleza el secreto de su existencia vegetativa, y desde cuntos
siglos venan viviendo as en las ltimas capas del ocano?
Pero no poda yo detenerme. Familiarizado con esos terribles animales, el
capitn Nemo no paraba su atencin en ellos. Habamos llegado a una primera
meseta, en la que me esperaban otras sorpresas. La de unas ruinas pintorescas
que traicionaban la mano del hombre y no la del Creador. Eran vastas
aglomeraciones de piedras entre las que se distinguan vagas formas de
castillos, de templos revestidos de un mundo de zofitos en flor y a los que en
vez de hiedra las algas y los fucos revestan de un espeso manto vegetal.

Pero qu era esta porcin del mundo sumergida por los cataclismos? Quin haba
dispuesto esas rocas y esas piedras como dlmenes de los tiempos antehistricos?
Dnde estaba, adnde me haba llevado la fantasa del capitn Nemo?
Hubiera querido interrogarle. No pudiendo hacerlo, le detuve, agarrndole del
brazo. Pero l, moviendo la cabeza, y mostrndome la ltima cima de la montaa,
pareci decirme: Ven, sigue, contina.
Le segu, tomando nuevo impulso, y en algunos minutos acab de escalar el pico
que dominaba en una decena de metros toda esa masa rocosa.
Mir la pendiente que acabbamos de escalar. Por esa parte, la montaa no se
elevaba ms que de setecientos a ochocientos pies por encima de la llanura, pero
por la vertiente opuesta dominaba desde una altura doble el fondo de esa porcin
del Atlntico. Mi mirada se extenda a lo lejos y abarcaba un vasto espacio
iluminado por una violenta fulguracin. En efecto, era un volcn aquella
montaa. A cincuenta pies por debajo del pico, en medio de una lluvia de piedras
y de escorias, un ancho crter vomitaba torrentes de lava que se dispersaban en
cascada de fuego en el seno de la masa lquida. As situado, el volcn, como una
inmensa antorcha, iluminaba la llanura inferior hasta los ltimos lmites del
horizonte.
He dicho que el crter submarino escupa lavas, no llamas. Las llamas necesitan
del oxgeno del aire y no podran producirse bajo el agua, pero los torrentes de
lava incandescentes pueden llegar al rojo blanco, luchar victoriosamente contra
el elemento lquido y vaporizarse a su contacto. Rpidas corrientes arrastraban
a los gases en difusin y los torrentes de lava corran hasta la base de la
montaa como las deyecciones del Vesubio sobre otra Torre del Greco.
All, bajo mis ojos, abismada y en ruinas, apareca una ciudad destruida, con
sus tejados derruidos, sus templos abatidos, sus arcos dislocados, sus columnas
yacentes en tierra. En esas ruinas se adivinaban an las slidas proporciones de
una especie de arquitectura toscana. Ms lejos, se vean los restos de un
gigantesco acueducto; en otro lugar, la achatada elevacin de una acrpolis, con
las formas flotantes de un Partenn; all, los vestigios de un malecn que en
otro tiempo debi abrigar en el puerto situado a orillas de un ocano
desaparecido los barcos mercantes y los trirremes de guerra; ms all, largos
alineamientos de murallas derruidas, anchas calles desiertas, toda una Pompeya
hundida bajo las aguas, que el capitn Nemo resucitaba a mi mirada.
Dnde estaba? Dnde estaba? Quera saberlo a toda costa, quera hablar, quera
arrancarme la esfera de cobre que aprisionaba mi cabeza.
Pero el capitn Nemo vino hacia m y me contuvo con un gesto. Luego, recogiendo
un trozo de piedra pizarrosa, se dirigi a una roca de basalto negro y en ella
traz esta nica palabra:
ATLANTIDA
Qu relmpago atraves mi mente! La Atlntida! La antigua Merpide de
Teopompo, la Atlntida de Platn, ese continente negado por Orgenes, Porfirio,
Jmblico, D'Anville, Malte-Brun, Humboldt, para quienes su desaparicin era un
relato legendario, y admitido por Posidonio, Plinio, Ammien-Marcellin,
Tertuliano, Engel, Sherer, Tournefort, Buffon y D'Avezac, lo tena yo ante mis
ojos, con el irrecusable testimonio de la catstrofe. sa era, pues, la
desaparecida regin que exista fuera de Europa, del Asia, de Libia, ms all de
las columnas de Hrcules. All era donde viva ese pueblo poderoso de los
atlantes contra el que la antigua Grecia libr sus primeras guerras.
Fue el mismo Platn el historiador que consign en sus escritos las hazaas de
aquellos tiempos heroicos. Su dilogo de Timeo y Critias fue, por as decirlo,
trazado bajo la inspiracin de Soln, poeta y legislador.
Un da, Soln tuvo una conversacin con algunos sabios ancianos de Sais, ciudad
cuya antigedad se remontaba a ms de ochocientos aos, como lo testimoniaban
sus anales grabados sobre los muros sagrados de sus templos. Uno de aquellos
ancianos cont la historia de otra ciudad con miles de aos de antigedad. Esa
primera ciudad ateniense, de novecientos siglos de edad, haba sido invadida y
destruida en parte por los atlantes, pueblo que, deca l, ocupaba un continente
ms grande que frica y Asia juntas, con una superficie comprendida entre los

doce y cuarenta grados de latitud norte. Su dominio se extenda hasta Egipto, y


quisieron imponrselo tambin a Grecia, pero debieron retirarse ante la
indomable resistencia de los helenos. Pasaron los siglos, hasta que se produjo
un cataclismo acompaado de inundaciones y de temblores de tierra. Un da y una
noche bastaron para la aniquilacin de esa Atlntida, cuyas ms altas cimas,
Madeira, las Azores, las Canarias y las islas del Cabo Verde emergen an.
Tales eran los recuerdos histricos que la inscripcin del capitn Nemo haba
despertado en m. As, pues, conducido por el ms extrao destino, estaba yo
pisando una de las montaas de aquel continente. Mi mano tocaba ruinas mil veces
seculares y contemporneas de las pocas geolgicas. Mis pasos se inscriban
sobre los que haban dado los contemporneos del primer hombre. Mis pesadas
suelas aplastaban los esqueletos de los animales de los tiempos fabulosos, a los
que esos rboles, ahora mineralizados, cubran con su sombra.
Ah! Cmo sent que me faltara el tiempo para descender, como hubiera querido,
las pendientes abruptas de la montaa y recorrer completamente ese continente
inmenso que, sin duda, debi unir frica y Amrica, y visitar sus ciudades
antediluvianas! All se extendan tal vez Majimos, la guerrera, y Eusebes, la
piadosa, cuyos gigantescos habitantes vivan siglos enteros y a los que no
faltaban las fuerzas para amontonar esos bloques que resistan an a la accin
de las aguas. Tal vez, un da, un fenmeno eruptivo devuelva a la superficie de
las olas esas ruinas sumergidas. Numerosos volcanes han sido sealados en esa
zona del ocano, y son muchos los navos que han sentido extraordinarias
sacudidas al pasar sobre esos fondos atormentados. Unos han odo sordos ruidos
que anunciaban la lucha profunda de los elementos y otros han recogido cenizas
volcnicas proyectadas fuera del mar. Todo ese suelo, hasta el ecuador, est an
trabajado por las fuerzas plutnicas. Y quin sabe si, en una poca lejana, no
aparecern en la superficie del Atlntico cimas de montaas ignvomas formadas
por las deyecciones volcnicas y por capas sucesivas de lava.
Mientras as soaba yo, a la vez que trataba de fijar en mi memoria todos los
detalles del grandioso paisaje, el capitn Nemo, acodado en una estela musgosa,
permaneca inmvil y como petrificado en un xtasis mudo. Pensaba acaso en
aquellas generaciones desaparecidas y las interrogaba sobre el misterio del
destino humano? Era se el lugar al que ese hombre extrao acuda a sumergirse
en los recuerdos de la historia y a revivir la vida antigua, l que rechazaba la
vida moderna? Qu no hubiera dado yo por conocer sus pensamientos, por
compartirlos, por comprenderlos!
Permanecimos all durante una hora entera, contemplando la vasta llanura bajo el
resplandor de la lava que cobraba a veces una sorprendente intensidad. Las
ebulliciones interiores comunicaban rpidos estremecimientos a la corteza de la
montaa. Profundos ruidos, netamente transmitidos por el medio lquido, se
repercutan con una majestuosa amplitud.
Por un instante, apareci la luna a travs de la masa de las aguas y lanz
algunos plidos rayos sobre el continente sumergido. No fue ms que un breve
resplandor, pero de un efecto maravilloso, indescriptible.
El capitn se incorpor, dirigi una ltima mirada a la inmensa llanura, y luego
me hizo un gesto con la mano invitndome a seguirle.
Descendimos rpidamente la montaa. Una vez pasado el bosque mineral, vi el
fanal del Nautilus que brillaba como una estrella. El capitn se dirigi en
lnea recta hacia l, y cuando las primeras luces del alba blanqueaban la
superficie del ocano nos hallbamos ya de regreso a bordo.
10. Las hulleras submarinas
Me despert muy tarde al da siguiente, 20 de febrero. Las fatigas de la noche
haban prolongado mi sueo hasta las once. Me vest con rapidez porque me
apremiaba la curiosidad de conocer la direccin del Nautilus. Los instrumentos
me indicaron que segua con rumbo Sur a una velocidad de unas veinte millas por
hora y a una profundidad de cien metros.
Lleg Conseil y le cont nuestra expedicin nocturna. Como los cristales no
estaban tapados, le fue dado ver todava una parte del continente sumergido.

En efecto, el Nautilus navegaba a unos diez metros tan slo del suelo formado
por la llanura de la Atlntida. Corra como un globo impulsado por el viento por
encima de las praderas terrestres; pero ms apropiado sera decir que nos
hallbamos en aquel saln como en el vagn de un tren expreso. Los primeros
planos que pasaban ante nuestros ojos eran rocas fantsticamente recortadas,
bosques de rboles pasados del reino vegetal al mineral y cuyas inmviles
siluetas parecan gesticular bajo el agua. Haba tambin grandes masas ptreas
alfombradas de ascidias y de anmonas, entre las que ascendan largos hidrfitos
verticales, y bloques de lava extraamente moldeados que atestiguaban el furor
de las expansiones plutnicas.
Mientras observbamos ese extrao paisaje que resplandeca bajo la luz
elctrica, cont a Conseil la historia de los atlantes que tantas pginas
encantadoras, desde un punto de vista puramente imaginario, inspiraron a Bailly.
Le hablaba de las guerras de esos pueblos heroicos y argumentaba la cuestin de
la Atlntida como hombre a quien ya no le es posible ponerla en duda. Pero
Conseil, distrado, no me escuchaba apenas, y su indiferencia ante este tema
histrico tena una fcil explicacin. En efecto, numerosos peces atraan sus
miradas, y cuando pasaban peces, Conseil, arrastrado a los abismos de la
clasificacin, sala del mundo real. Obligado me vi a seguirle y a reanudar as
con l nuestros estudios ictiolgicos.
Aquellos peces del Atlntico no diferan sensiblemente de los que habamos
observado hasta entonces. Rayas de un tamao gigantesco, de cinco metros de
longitud, dotadas de una gran fuerza muscular que les permita lanzarse por
encima de las olas; escualos de diversas especies, entre otros una tintorera de
quince pies, de dientes triangulares y agudos, cuya transparencia la haca casi
invisible en medio del agua; sagros oscuros, humantinos en forma de prismas y
acorazados con una piel con escamas en forma de tubrculos; esturiones,
similares a los del Mediterrneo; singnatostrompetas, de un pie y medio de
longitud, de colores amarllo y marrn, provistos de pequeas aletas grises, sin
dientes ni lengua, que desfilaban como finas y flexibles serpientes. Entre los
peces seos, Conseil anot los makairas negruzcos, de tres metros de largo y
armados en su mandbula superior de una penetrante espada; peces araa de vivos
colores, conocidos en la poca de Aristteles con el nombre de dragones marinos,
y cuyos aguijones dorsales son muy peligrosos; llampugas de dorso oscuro surcado
por pequeas rayas azules y con los flancos de oro; hermosas doradas; pecesluna, como discos con reflejos azulados que se tornaban en manchas plateadas
bajo la iluminacin de los rayos solares; peces-espada de ocho metros de
longitud, que iban en grupo, con aletas amarillentas recortadas en forma de
hoces y espadas de seis pies de longitud, animales intrpidos, ms bien
herbvoros que piscvoros, que obedecan a la menor seal de sus hembras como
maridos bien amaestrados.
Pero la observacin de esos especmenes de la fauna marina no me impeda
examinar las largas llanuras de la Atlntida. A veces, los caprichosos
accidentes del suelo obligaban al Nautilus a disminuir su velocidad y a
deslizarse, con la pericia de un cetceo, por estrechos pasos entre las colinas.
Cuando el laberinto se haca inextricable, el aparato se elevaba como un
aerstato y, una vez franqueado el obstculo, recuperaba su rpida marcha a
algunos metros del fondo. Admirable y magnfica navegacin que recordaba las
maniobras de un paseo aerosttico, con la diferencia de que el Nautilus obedeca
sumisamente a la mano de su timonel.
Hacia las cuatro de la tarde, el terreno, compuesto generalmente de un espeso
fango en el que se entremezclaban las ramas mineralizadas, comenz a modificarse
poco a poco, tornndose ms pedregoso, con formaciones conglomeradas, tobas
baslticas, lavas y obsidianas sulfurosas. Ello me hizo pensar que las montaas
iban a suceder pronto a las largas llanuras, y, en efecto, al evolucionar el
Nautilus, vi el horizonte meridional clausurado por una alta muralla que pareca
cerrar toda salida. Su cima deba sobresalir de la superficie del ocano. Deba
ser un continente o, al menos, una isla, una de las Canarias o una del
archipilago de Cabo Verde. No habindose fijado la posicin -deliberadamente,
acaso-, yo la ignoraba. En todo caso, me pareci que esa muralla deba marcar el
fin de la Adntida, de la que apenas habamos recorrido una mnima porcin.

La cada de la noche no interrumpi mis observaciones, que efectu


solitariamente por haber regresado Conseil a su camarote. El Nautilus, a marcha
reducida, revoloteaba por encima de las confusas masas del suelo, ya rozndolas
cas como si hubiera querido posarse en ellas, ya remontndose caprichosamente a
la superficie. Cuando esto haca poda yo ver algunas vivas constelaciones a
travs del cristal de la aguas, y ms precisamente cinco o seis de esas
estrellas zo diacales que siguen a la cola de Orin.
Permanec durante un buen rato an tras el cristal admirando la belleza del mar
y del cielo, hasta que los paneles metlicos taparon el cristal. En aquel
momento, el Nautilus haba llegado al borde de la alta muralla. Cmo iba a poder
maniobrar all era algo que yo ignoraba. Volv a mi camarote. El Nautilus se
haba inmovilizado. Me dorm con la intencin de levantarme muy de madrugada.
Pero eran las ocho de la maana cuando, al da siguiente, volv al saln. La
consulta al manmetro me indic que el Nautilus flotaba en la superficie. O
adems el paso de alguien sobre la plataforma. Sin embargo, ni el ms mnimo
balanceo denunciaba la ondulacin del agua de la superficie.
Sub a la plataforma -la escotilla estaba abierta-, y en vez de la luz diurna
que esperaba encontrar me vi rodeado de una profunda oscuridad. Dnde
estbamos? Me haba equivocado y era an de noche? No. Ni una sola estrella
brillaba en el firmamento, y nunca la noche est envuelta en tinieblas tan
absolutas. No saba qu pensar, cuando o decir:
-Es usted, seor profesor?
-Ah! Capitn Nemo, dnde estamos?
-Bajo tierra, seor profesor.
-Bajo tierra? Y el Nautilus est a flote?
-S, contina flotando.
-No comprendo.
-Espere unos instantes. Se va a encender el fanal, y si le gustan las
situaciones claras va a verse satisfecho.
En pie sobre la plataforma, esper. La oscuridad era tan completa que no poda
ver tan siquiera al capitn Nemo. Sin embargo, al mirar al cenit, exactamente
por encima de mi cabeza, distingu un resplandor indeciso, una especie de
claridad difusa que surga de un agujero circular. Pero en aquel momento, se
encendi sbitamente el fanal y su viva luz eclips la vaga claridad que acababa
de atisbar.
Tras haber cerrado un instante los ojos, deslumbrados por la luz elctrica, mir
en torno mo. El Nautilus estaba inmovilizado cerca de una orilla dispuesta como
el malecn de un muelle. El mar en que flotaba era un lago aprisionado en un
circo de murallas que meda dos millas de dimetro, o sea, unas seis millas de
contorno. Su nivel -as lo indicaba el manmetro- no poda ser otro que el
exterior, pues necesariamente haba una comunicacin entre ese lago y el mar.
Las altas murallas, inclinadas sobre su base, se redondeaban en forma de bveda
figurando un inmenso embudo invertido cuya altura era de unos quinientos o
seiscientos metros. En lo alto se abra un orificio circular, por el que haba
atisbado yo esa vaga claridad, evidentemente debida a la luz diurna.
Antes de examinar ms atentamente la disposicin interior de esa enorme caverna,
antes de preguntarme si aquello era una obra de la naturaleza o del hombre, me
dirig hacia el capitn Nemo.
-Dnde estamos? -le pregunt.
-En el centro de un volcn apagado, un volcn cuyo interior ha sido invadido por
el mar tras alguna convulsin del suelo. Mientras dorma usted, seor profesor,
el Nautilus ha penetrado en esta laguna por un canal natural abierto a diez
metros por debajo de la superficie del ocano. ste es un puerto de base, un
puerto seguro, cmodo, secreto, abrigado de todos los vientos. Dgame dnde, en
sus continentes o en sus islas, puede hallarse una rada como este refugio
protegido del furor de los huracanes.
-En efecto -respond-, aqu se halla usted en total seguridad, capitn Nemo.
Quin podra alcanzarle en el centro de un volcn? Pero creo haber visto una
abertura en su cima, no?
-S, su crter, un crter lleno en otro tiempo de lavas, de vapores y de llamas
y que hoy da paso a este aire vivificante que respiramos.

-Qu montaa volcnica es sta?


-Pertenece a uno de los numerosos islotes de que est sembrada esta parte del
mar. Simple escollo para los barcos, caverna inmensa para nosotros. Me lo
descubri el azar, y muy tilmente por cierto.
-Pero no sera posible descender por el orificio del crter?
-Es tan imposible descender por l como para m ascender. La base interior de la
montaa es escalable hasta un centenar de metros, pero por encima de esa zona
las paredes caen a pico y sus rampas son impracticables.
-Veo, capitn, que la naturaleza le sirve siempre y en todas partes. Se halla
usted aqu en total seguridad, pues nadie ms que usted puede visitar estas
aguas. Pero para qu este refugio? El Nautilus no tiene necesidad de puertos.
-As es, seor profesor, pero s necesita de la electricidad para moverse, y por
lo tanto, de elementos para producirla, como el sodio, y de carbn para fabricar
el sodio, y de hureras para extraer el carbn. Y precisamente, aqu, el mar
recubre bosques enteros sumergidos en los tiempos geolgicos, ahora
mineralizados y transformados en hulla, que son para m una mina inagotable.
-Entonces, sus hombres se transforman aqu en mineros?
-S. Estas minas se extienden bajo el agua como las minas de Newcastle.
Revestidos de sus escafandras y pico en mano mis hombres van a extraer esta
hulla. Como ve, no necesito tampoco de las minas de la tierra para su obtencin.
Al fabricar aqu el sodio, el humo producido por la combustin de la hulla que
escapa por el orificio del crter debe darle a esta montaa la apariencia de un
volcn an en actividad.
-Podremos ver a sus hombres en actividad?
-No, no esta vez, al menos, pues quiero continuar sin demora nuestra vuelta al
mundo. Esta vez voy a limitarme a embarcar las reservas de sodio que aqu
tenemos. Las operaciones de carga no nos llevarn ms que un da, y luego
reemprenderemos el viaje. Si quiere usted recorrer la caverna y dar la vuelta al
lago puede aprovechar esta jornada, seor Aronnax.
Di las gracias al capitn y fui a buscar a mis companeros, que no haban
abandonado an su camarote. Les invit a seguirme sin decirles dnde nos
hallbamos, y subieron conmigo a la plataforma. Conseil, a quien nada asombraba
nunca, vio como la cosa ms natural despertarse bajo una montaa tras haber
dormido bajo el mar. En cuanto a Ned Land, no tuvo otra idea que la de buscar si
la caverna presentaba alguna salida.
Tras haber desayunado, descendimos a la orilla hacia las diez horas.
-Henos aqu de nuevo en tierra -dijo Conseil.
-Yo no le llamo tierra a esto -replic el canadiense-. Y adems no estamos
encima, sino debajo.
Entre la base de las paredes de la montaa y las aguas del lago se extenda una
orilla arenosa, que en algunos lugares llegaba a medir quinientos pies de
anchura. Sobre la arena era fcil dar la vuelta al lago. Pero la base de las
altas paredes formaba un suelo atormentado sobre el que yacan en un pintoresco
amontonamiento bloques volcnicos y enormes piedras pmez. Todas esas masas
disgregadas, recubiertas de un esmalte pulimentado por la accin de los fuegos
subterrneos, resplandecan bajo la luz elctrica del fanal. La polvareda
miccea que levantaban nuestros pasos sobre la orilla se dispersaba en un
revoloteo chispeante.
El suelo se elevaba sensiblemente a medida que se alejaba del manso reflujo de
las olas, y pronto llegamos a rampas largas y sinuosas, empinadas cuestas que
permitan elevarse poco a poco. Pero haba que andar con precaucin entre
aquellas conglomeraciones no cimentadas entre s, pues los pies resbalaban sobre
las traquitas vtreas compuestas de cristales de feldespato y de cuarzo.
La naturaleza volcnica de la enorme excavacin se afirmaba por todas partes, y
se lo hice observar a mis compaeros.
-Os figuris lo que debi ser este embudo cuando se llenaba de lavas hirvientes
y el nivel del lquido incandescente se elevaba hasta el orificio de la montaa,
como la fundicin por las paredes de un horno?
-Me lo imagino perfectamente -respondi Conseil-. Pero, dganos el seor, por
qu el gran fundidor suspendi sus operaciones y por qu la fundicin fue
reemplazada por las aguas tranquilas de un lago.

-Muy probablemente, Conseil, porque alguna convulsin produjo bajo la superficie


del ocano esta abertura que ha dado paso al Nautilus. Las aguas del Atlntico
se precipitaron entonces al interior de la montaa, producindose una lucha
terrible entre los dos elementos, lucha que acab con la victoria de Neptuno.
Pero han pasado muchos siglos desde entonces, y el volcn sumergido se ha
transformado en una gruta tranquila.
-Muy bien -dijo Ned Land-. Yo acepto la explicacin, pero siento mucho, por
nuestro propio inters, que la abertura de que habla el seor profesor no se
haya producido por encima del nivel del mar.
-Pero, Ned, si ese pasaje no hubiera sido submarino, el Nautilus no habra
podido entrar -dijo Conseil.
-Y yo aadir, seor Land, que las aguas no se habran precipitado bajo la
montaa y que el volcn hubiera seguido siendo un volcn. As que su lamentacin
es superflua.
Continuamos la ascencin por rampas cada vez ms empinadas y estrechas. De vez
en cuando haba que franquear las profundas excavaciones que las cortaban de
trecho en trecho, y desviar la marcha ante grandes bloques cortados a pico. A
veces, debamos marchar a gatas e incluso reptar sobre el vientre. Pero gracias
a la habilidad de Conseil y a la fuerza del canadiense pudimos sortear todos los
obstculos.
A unos treinta metros de altura, se modific la naturaleza del terreno sin que
por ello se hiciera ms transitable. A las conglomeraciones y a las traquitas
sucedieron los basaltos negros, unos extendidos en capas llenas de
protuberancias grumosas, otros formando prismas irregulares, dispuestos como una
columnata de soporte a la inmensa bveda, admirable muestra de la arquitectura
natural. Entre los basaltos serpenteaban largos ros de lava petrificada,
incrustados de rayas bituminosas, y en algunos lugares se extendan anchos
mantos de azufre. Una luz ya ms poderosa, procedente del crter superior,
inundaba de una vaga claridad todas aquellas deyecciones volcnicas para siempre
enterradas en el seno de la montaa apagada.
Nuestra marcha ascensional se vio interrumpida a unos doscientos cincuenta pies
de altura por obstculos infranqueables. El arco de la bveda interior se
verticalizaba casi a esa altura, obligndonos a cambiar la escalada por un paseo
circular. A esa altura el reino vegetal comenzaba a luchar con el reino mineral.
Algunos arbustos e incluso algunos rboles salan de las anfractuosidades de las
rocas de las paredes. Reconoc unos euforbios que dejaban correr su jugo
custico. Unos heliotropos, incapaces all de justificar su nombre por no llegar
nunca a ellos los rayos solares, inclinaban tristemente sus flores de colores y
perfumes desvados. Aqu y all algunos crisantemos crecan tmidamente al pie
de aloes de largas hojas tristes y enfermizas. Pero entre los regueros de lava
vi pequeas violetas, cuyo ligero perfume aspir con delicia. El perfume es el
alma de la flor y las flores de mar, esos esplndidos hidrfitos, no tienen
alma.
Habamos llegado al pie de unos dragos robustos que separaban las rocas con la
fuerza de sus musculosas races, cuando Ned Land lanz un grito jubiloso:
-Mire, seor, una colinena!
-Una colmena? -dije, haciendo un gesto de pasmosa incredulidad.
-S, una colmena -repiti el canadiense-, y con abejas zumbando alrededor suyo.
Me acerqu y hube de rendirme a la evidencia. En el orificio de un agujero
excavado en el tronco de un drago haba millares de esos ingeniosos insectos,
tan comunes en todas las Canarias, y cuyos productos son tan estimados.
Naturalmente, el canadiense quiso hacer su provisin de miel, y mal hubiera
podido yo oponerme. Mediante las chispas arrancadas a su mechero, Ned Land quem
un montn de hojas secas mezcladas con azufre y comenz a ahumar a las abejas.
Los zumbidos de la colmena fueron cesando poco a poco, y no tard Ned Land en
llenar su mochila con unas cuantas libras de miel perfumada.
-Con la mezcla de esta miel y de la pasta del artocarpo podr hacerles un pastel
suculento -dijo Ned.
-Estupendo! -dijo Conseil-. Ser una especie de alaj.
-Bienvenido sea el alaj -dije-, pero continuemos esta interesante excursin.

El lago se nos apareca en toda su extensin, en algunos de los recodos del


sendero por el que caminbamos. El fanal iluminaba completamente la superficie
de las lisas, apacibles aguas del lago. El Nautilus estaba en una inmovilidad
total. Sobre su plataforma y a sus orillas se agitaban los hombres de su
tripulacin como oscuras sfluetas recortadas en la luminosa atmsfera.
Al contornear la cresta ms elevada de las rocas que formaban la base de la
bveda, pude ver que las abejas no eran los nicos representantes del reino
animal en el interior del volcn. Aves de presa planeaban y giraban en la sombra
por todas partes o abandonaban sus nidos establecidos en las rocas. Eran
gavilanes de vientre blanco y chillones cerncalos. Por las pendientes corran
tambin, con toda la rapidez de sus zancas, hermosas y gruesas avutardas. La
vista de esas suculentas piezas excit al mximo la codicia del canadiense, que
se lament de no tener un fusil a su alcance. Trat Ned Land de sustituir el
plomo por la piedra y, tras varias infructuosas tentativas, logr herir a una de
aquellas magnficas avutardas. Veinte veces arriesg su vida por apoderarse de
ella, y tanto empeo puso en conseguirlo que al fin logr que su pieza fuera a
hacer compaa en la mochila a la provisin de miel.
La impracticabilidad de la muralla nos oblig a descender hacia la orilla. Por
encima de nosotros, el agujero del crter pareca la ancha abertura de un pozo.
A travs de ella veamos el cielo y las nubes desmelenadas que por l corran,
al impulso del viento del Oeste, dejando en la cima de la montaa una estela de
brumosos jirones. Ello probaba la escasa altura a que navegaban esas nubes, pues
el volcn no se elevaba a ms de ochocientos pies sobre el nivel del mar.
No haba transcurrido apenas media hora desde la ltima proeza cinegtica del
canadiense cuando ya nos hallbamos en la orilla interior. All, la flora estaba
representada por extensas alfombras de esa pequea planta marina umbelfera, el
hinojo marino, tambin conocida con los nombres de perforapiedras y pasapiedras,
con la que se puede hacer un buen confite. Conseil se hizo con unos cuantos
manojos. En cuanto a la fauna, haba millares de crustceos de todas clases,
bogavantes, bueyes de mar, palemones, misis, segadores, galateas, y un nmero
prodigioso de conchas, porcelanas, rocas y lapas.
Se abra en aquel lugar una magnfica gruta, en cuyo suelo de fina arena nos
tendimos con placer mis compaeros y yo. El fuego haba pulido sus paredes
esmaltadas y jaspeadas por el brillo del polvo de mica.
No pude por menos de sonrer al ver a Ned Land palpar las murallas como tratando
de averiguar su espesor. La conversacin se orient entonces a sus eternos
proyectos de evasin, y, sin comprometerme demasiado, cre poder darle la
esperanza de que tal vez el capitn Nemo hubiera descendido hacia el Sur con el
nico propsito de renovar sus provisiones de sodio. Hecho esto, poda esperarse
que volviera hacia las costas de Europa y de Amrica, lo que permitira al
canadiense reemprender con ms xito su abortada tentativa de fuga.
Haca ya una hora que permanecamos tendidos en el suelo de la hermosa gruta. La
conversacin, animada al principio, iba languideciendo, a medida que nos invada
una cierta somnolencia. Como no vea razn alguna para resistirme al sueo, me
dej ganar por l. So entonces -no se eligen los sueos- que mi existencia se
reduca a la vida vegetativa de un simple molusco. Me pareca que aquella gruta
formaba la doble valva de mi concha.
La voz de Conseil me despert bruscamente.
-Peligro! Peligro! -gritaba el muchacho.
-Qu pasa? -pregunt, incorporndome a medias.
-Nos invade el agua.
Me incorpor del todo. El mar se precipitaba como un torrente en nuestro
refugio. Decididamente, como no ramos moluscos, haba que ponerse a salvo. En
unos instantes nos hallamos en seguridad sobre la cima misma de la gruta.
-Qu es lo que pasa? -pregunt Conseil-. Qu nuevo fenmeno es ste?
-Es la marea, amigos mos -respond-, no es ms que la marea que ha estado a
punto de sorprendernos como al hroe de Walter Scott. El ocano se hincha fuera,
y, por una ley natural de equilibrio, el nivel del lago sube. Y lo hemos pagado
con un buen remojn. Vayamos a cambiarnos de ropa al Nautilus.

Tardamos tres cuartos de hora en recorrer nuestro camino circular y en regresar


a bordo, justo al tiempo en que los hombres de la tripulacin acababan de
embarcar las provisiones de sodio.
El Nautilus estaba ya en disposicin de reemprender la marcha. Sin embargo, el
capitn Nemo no dio ninguna orden. Acaso quera esperar la noche y salir
secretamente por su pasaje submarino? Tal vez.
Fuera como fuese, al da siguiente, el Nautilus, habiendo dejado su puerto,
navegaba por alta mar a algunos metros por debajo de las olas del Atlntico.
11. El mar de los Sargazos
El Nautilus no haba modificado su rumbo. As, pues, toda esperanza de regresar
hacia los mares europeos deba ser momentneamente abandonada. El capitn Nemo
mantena el rumbo Sur. Adnde nos llevaba? No me atreva yo a imaginarlo.
Aquel da, el Nautilus atraves una zona singular del ocano Atlntico. Nadie
ignora la existencia de esa gran corriente de agua clida conocida con el nombre
de Gulf Stream, que tras salir de los canales de Florida se dirige hacia el
Spitzberg. Pero antes de penetrar en el golfo de Mxico, hacia los 440 de
latitud Norte, la corriente se divide en dos brazos, el principal de los cuales
se encamina hacia las costas de Irlanda y de Noruega, en tanto que el segundo se
orienta hacia el Sur a la altura de las Azores, para baar las costas africanas
y, desde all, tras describir un valo alargado, volver hacia las Antillas. Este
segundo brazo -es ms bien un collar que un brazo- rodea con sus anillos de agua
clida esa zona fra del ocano, tranquila, inmvil, que se llama el mar de los
Sargazos. Verdadero lago en pleno Atlntico, las aguas de la gran corriente no
tardan menos de tres aos en circunvalarlo.
El mar de los Sargazos, hablando propiamente, cubre toda la parte sumergida de
la Atlntida. Algunos autores han llegado incluso a mantener que las espesas
hierbas de las que est sembrado las ha arrancado de las praderas de ese antiguo
continente. Es ms probable, sin embargo, que esas masas herbceas, algas y
fucos, arrancadas de las orillas de Europa y Amrica, hayan sido arrastradas
hasta esa zona por el Gulf Stream. sa fue una de las razones que llevaron a
Coln a suponer la existencia de un nuevo mundo. Cuando los navos del audaz
explorador llegaron al mar de los Sargazos, navegaron no sin dificultad en medio
de estas hierbas que detenan su marcha, con gran espanto de las tripulaciones,
y perdieron tres semanas en atravesarlas.
Tal era la regin que visitaba el Nautilus en aquel momento. Una verdadera
pradera, una tupida alfombra de algas, de fucos, de uvas del trpico, tan
espesa, tan compacta que la roda de un navo no poda desgarrarla sin gran
esfuerzo.
El capitn Nemo no quiso arriesgar su hlice en esa masa herbcea y se mantuvo a
algunos metros de profundidad.
El nombre dado a esta zona del mar viene de la palabra espaola sargazo
aplicada a estas algas, que son las que principalmente forman este banco inmenso
de hidrfitos, cuya formacin es explicada as por el erudito Maury, autor de la
Geografa fsica del Globo:
La explicacin que puede darse me parece resultar de un experimento de todos
conocido. Si se colocan en un vaso fragmentos de tapones de corcho o de
cualquier cuerpo flotante y se imprime al agua de ese vaso un movimiento
circular, se ver cmo esos fragmentos dispersos se agrupan en el centro de la
superficie lquida, es decir, en el punto menos agitado. En el fenmeno que nos
ocupa, el vaso es el Atlntico, el Gulf Stream es la corriente circular, y el
mar de los Sargazos, el punto central en el que vienen a reunirse los cuerpos
flotantes.
He podido estudiar el fenmeno en este medio especial en el que los navos
penetran raramente, y comparto la opinin de Maury.
Por encima de nosotros flotaban cuerpos de todo origen, amontonados en medio de
las hierbas oscuras, troncos de rboles arrancados a los Andes o a las montaas
Rocosas y transportados por el Amazonas o el Mississippi, numerosos restos de
naufragios, de quillas y carenas, tablones desgajados y tan sobrecargados de
conchas y de percebes que no podan remontar a la superficie del ocano. El

tiempo justificar algn da esta otra opinin de Maury: la de que estas


materias, as acumuladas durante siglos, se mineralizarn bajo la accin de las
aguas y formarn inagotables hulleras. Reserva preciosa que prepara la previsora
naturaleza para el momento en que los hombres hayan agotado las minas de los
continentes.
En medio de tan inextricable tejido de hierbas y de fucos observ unos hermosos
alciones estrellados de color rosa; actinias que arrastraban sus largas
cabelleras de tentculos; medusas verdes, rojas, azules, y esos grandes
rizstomas de Cuvier, cuya ombrela azulada est bordeada por un festn violeta.
Pasamos toda la jornada del 22 de febrero en el mar de los Sargazos, en el que
los peces hallan un abundante alimento en crustceos y en plantas marinas.
Al da siguiente, el ocano haba recuperado su aspecto habitual. Desde entonces
y durante diecinueve das, del 23 de febrero al 12 de marzo, el Nautilus
prosigui su marcha en medio del Atlntico a la velocidad constante de cien
leguas diarias. El capitn Nemo quera evidentemente realizar su programa
submarino, y yo no dudaba de que tuviera la intencin, tras haber doblado el
cabo de Hornos, de volver hacia los mares australes del Pacfico.
Los temores de Ned Land estaban justificados. En estos mares privados de islas
no era posible ninguna tentativa de evasin. Ningn medio de oponerse a la
voluntad del capitn Nemo. No haba otro partido que el de someterse. Pero lo
que no caba ya esperar de la fuerza o de la astucia, poda obtenerse, me deca
yo, por la persuasin. Terminado el viaje, no accedera el capitn Nemo a
devolvernos la libertad bajo el juramento de no revelar jams su existencia?
juramento de honor que cumpliramos escrupulosamente. Pero haba que tratar de
esta delicada cuestin con el capitn, y poda yo reclamar nuestra libertad?
Acaso no haba declarado l mismo, desde el principio y muy solemnemente, que
el secreto de su vida exiga nuestro aprisionamiento a perpetuidad a bordo del
Nautilus? Mi silencio durante esos cuatro meses no le habra parecido una
tcita aceptacin de la situacin? Volver sobre el asunto implicaba el riesgo de
hacer nacer sospechas que podran perjudicar a nuestros proyectos si ms tarde
se presentara alguna circunstancia favorable para su ejecucin. Sopesaba y daba
vueltas en mi mente a todas estas razones, y las someta a Conseil, quien no se
mostraba menos perplejo que yo. En definitiva, y aunque yo no me desanimaba
fcilmente, comprenda que las probabilidades de volver a ver alguna vez a mis
semejantes disminuan de da en da, a medida que el capitn Nemo avanzaba
temerariamente hacia el sur del Atlntico.
Durante los diecinueve das antes citados ningn incidente particular marc
nuestro viaje. Vea poco al capitn. Nemo trabajaba. En la biblioteca hallaba a
menudo los libros dejados por l abiertos; eran sobre todo libros de Historia
Natural. Mi obra sobre los fondos marinos, hojeada por l, estaba cubierta de
notas en los mrgenes, que contradecan, a veces, mis teoras y sistemas. Pero
el capitn se limitaba a anotar as mi trabajo, y era raro que discutiera de
ello conmigo. A veces oa los sonidos melanclicos de su rgano que l tocaba
con mucho sentimiento, pero solamente de noche, en medio de la ms secreta
oscuridad, cuando el Nautilus dorma en los desiertos del ocano.
Durante aquella parte del viaje navegamos durante jornadas enteras por la
superficie de las olas. El mar pareca abandonado. Apenas unos veleros, con
carga para las Indias, se dirigan hacia el cabo de Buena Esperanza. Un da
fuimos perseguidos por las embarcaciones de un ballenero, cuyos tripulantes nos
tomaron, sin duda, por una enorme ballena de alto precio. Pero el capitn Nemo
no quiso hacer perder a aquella gente su tiempo y termin la caza sumergindose
bajo el agua. El incidente pareci interesar vivamente a Ned Land. No creo
equivocarme al decir que el canadiense debi lamentar que nuestro cetceo de
acero no hubiese sido golpeado mortalmente por el arpn de los pescadores.
Los peces observados por Conseil y por m durante ese perodo diferan poco de
los que ya habamos estudiado bajo otras latitudes. Los principales fueron
algunos especmenes de ese terrible gnero de cartilaginosos, dividido en tres
subgneros que no cuentan con menos de treinta y dos especies: escualos de cinco
metros de longitud, de cabeza deprimida y ms ancha que el cuerpo, de aleta
caudal redondeada y cuyo dorso est surcado por siete grandes bandas negras,
paralelas y longitudinales; otros escualos de color gris ceniza, con siete

aberturas branquiales y provistos de una sola aleta dorsal colocada casi en


mitad del cuerpo.
Pasaron tambin grandes perros marinos, peces voraces donde los haya. Puede no
darse crdito a los relatos de los pescadores, pero he aqu lo que dicen. Se han
encontrado en el cuerpo de uno de estos animales una cabeza de bfalo y un
ternero entero; en otro, dos atunes y un marinero uniformado; en otro, un
soldado con su sable; en otro, por ltimo, un caballo con su caballero. Todo
esto, a decir verdad, no es artculo de fe. En todo caso, ninguno de esos
animales se dej atrapar en las redes del Nautilus y yo no pude verificar su
voracidad.
Durante das enteros nos acompaaron bandadas de elegantes y traviesos delfines.
Iban en grupos de cinco o seis, cazando juntos como los lobos en el campo. No
son los delfines menos voraces que los perros marinos si debo creer a un
profesor de Copenhague que sac del estmago de un delfn trece marsopas y
quince focas. Era, es cierto, un ejemplar perteneciente a la mayor especie
conocida, y cuya longitud sobrepasa, a veces, los veinticuatro pies. Esta
familia de los delfinidos cuenta con diez gneros, y los que yo vi pertenecan
al de los delfinorrincos, notables por un hocico excesivamente estrecho y de una
longitud cuatro veces mayor que la del crneo. Sus cuerpos medan tres metros, y
eran negros por encima y de un blanco rosceo por debajo sembrado de manchitas
muy raras.
Debo citar tambin en esos mares unos curiosos especmenes de esos peces, del
orden de los acantopterigios y de la familia de los escinidos. Algunos autores,
ms poetas que naturalistas, pretenden que estos peces cantan melodiosamente y
que sus voces reunidas forman un concierto que no podra igualar un coro de
voces humanas. No digo que no, pero a nosotros, y lo lamento mucho, no nos
dieron ninguna serenata a nuestro paso.
Conseil pudo clasificar una gran cantidad de peces voladores. Nada ms curioso
que ver a los delfines lanzarse a su caza con una precisin maravillosa.
Cualquiera que fiiese el alcance de su vuelo o la trayectoria que describiese,
aunque fuera sobre el mismo Nautilus, el infortunado pez acababa hallando la
boca abierta del delfn para recibirle. Eran pirpedos o triglas-milanos de boca
luminosa, que durante la noche, tras haber trazado rayas de fuego en el aire se
hundan en las aguas oscuras como estrellas errantes.
Nuestra navegacin continu en esas condiciones hasta el 13 de marzo. Aquel da,
se someti al Nautilus a diversos experimentos de sondeo que me interesaron
vivamente.
Habamos recorrido cerca de trece mil leguas desde nuestra partida de los altos
mares del Pacfico. Nos hallbamos entonces a 450 37' de latitud Sur y a 370 53'
de longitud Oeste. Eran los mismos parajes en los que el capitn Denham, del
Herald, haba largado catorce mil metros de sonda sin hallar fondo. Los mismos
tambin en los que el teniente Parcker, de la fragata americana Congress, no
haba podido hallar los fondos submarinos a quince mil ciento cuarenta metros.
El capitn Nemo decidi enviar su Nautlus a la ms extrema profundidad, a fin
de controlar esos sondeos. Yo me dispuse a anotar todos los resultados de su
investigacin. Se abrieron los paneles del saln y comenzaron las maniobras
necesarias para alcanzar esas capas tan prodigiosamente profundas.
Se comprende que no se tratara de sumergirse llenando los depsitos, pues aparte
de que no habran bastado para aumentar suficientemente el peso especfico del
Nautilus, al remontarse a la superficie habra que expulsar la sobrecarga de
agua y las bombas no tendran la potencia necesaria para vencer la presin
exterior.
El capitn Nemo resolvi buscar el fondo ocenico por una diagonal
suficientemente alargada, por medio de sus planos laterales, a los que se
dispuso en un ngulo de 45'. Se llev a la hlice a su mximo de revoluciones y
su cudruple paleta azot el agua con una extraordinaria violencia. Bajo esta
poderosa presin, el casco del Nautilus se estremeci como una cuerda sonora y
se hundi con regularidad en las aguas. Apostados en el saln, el capitn y yo
observbamos la aguja del manmetro, que se desviaba rpidamente. Pronto
sobrepasamos la zona habitable en que residen la mayora de los peces. Si
algunos de ellos no pueden vivir ms que en la superficie de los mares o de los

ros, otros, menos numerosos, se mantienen a profundidades bastante grandes.


Entre stos vi al hexanco, especie de perro marino provisto de seis hendiduras
respiratorias; al telescopio, de ojos enormes, al malarmat-acorazado, de
dorsales grises y pectorales negras, protegidas por un peto de rojas placas
seas, y, por ltimo, al lepidpodo, que, a los mil doscientos metros de
profundidad en que viva, soportaba una presin de ciento veinte atmsferas.
Pregunt al capitn Nemo si haba visto peces a profundidades an mayores.
-Peces? -me respondi-. Raramente. Pero qu se supone, qu se sabe, en el
estado actual de la ciencia?
-Se sabe, capitn, que al descender hacia las bajas capas del ocano la vida
vegetal desaparece ms rpidamente que la vida animal. Se sabe que all donde se
encuentran an seres animados no vegeta ya una sola hidrfita. Se sabe que las
peregrinas y las ostras llegan a vivir a dos mil metros de profundidad y que Mac
Clintock, el hroe de los mares polares, sac una estrella viva desde una
profundidad de dos mil quinientos metros. Se sabe que la tripulacin del BullDog, de la Marina real, pesc una asteria a dos mil seiscientas brazas, o sea, a
una profundidad de ms de una legua. Pero quiz me diga usted, capitn, que no
se sabe nada.
-No, seor profesor -respondi el capitn-, no incurrir en tal descortesa.
Pero s le preguntar cmo se explica usted que haya seres que puedan vivir a
tales profundidades.
-Lo explico por dos razones -respond-. Ante todo, porque las corrientes
verticales, determinadas por las diferencias de salinidad y de densidad de las
aguas, producen un movimiento que basta para mantener la vida rudimentaria de
las encrinas y las asterias.
-Muy justo -dijo el capitn.
-Y adems, porque si el oxgeno es la base de la vida, se sabe que la cantidad
de oxgeno disuelto en el agua marina aumenta con la profundidad en lugar de
disminuir, y que la presin de las capas bajas contribuye a comprimirlo.
-Ah! Se conoce eso? -dijo el capitn Nemo, con un tono ligeramente
sorprendido-. -Pues bien, seor profesor, eso est muy bien, porque es la pura
verdad. Yo aadir que la vejiga natatoria de los peces pescados en la
superficie contiene ms zoe que oxgeno a la inversa de la de los peces
extrados de las grandes profundidades. Lo que da la razn a su sistema. Pero
continuemos nuestras observaciones.
Mir al manmetro. El instrumento indicaba una profundidad de seis mil metros.
Llevbamos ya una hora en inmersin. El Nautilus continuaba descendiendo en
plano inclinado. Las aguas eran admirablemente transparentes y de una diafanidad
indescriptible. Una hora ms tarde nos hallbamos ya a trece mil metros -unas
tres leguas y cuarto-, y el fondo del ocano no se dejaba an presentir.
A los catorce mil metros vi unos picos negruzcos que surgan en medio del agua.
Pero esas cimas podan pertenecer a montaas tan altas como el Himalaya o el
Monte Blanco, o ms incluso, y la profundidad de los abismos continuaba siendo
difcil de evaluar.
El Nautilus descendi an ms, pese a la poderosa presin que sufra. Yo senta
sus planchas temblar bajo las junturas de sus tuercas; sus barrotes se
arqueaban; sus tabiques geman; los cristales del saln parecan combarse bajo
la presin del agua. El slido aparato habra cedido, sin duda, si tal como
haba dicho su capitn no hubiese sido capaz de resistir como un bloque macizo.
Al rasar las paredes de las rocas perdidas bajo las aguas pude ver an algunas
conchas, serpulas, espios vivos y algunos especmenes de asterias. Pero pronto
estos ltimos representantes de la vida animal desaparecieron, y, por debajo de
las tres leguas, el Nautilus sobrepas los lmites de la existencia submarina,
como lo hace un globo que se eleva en el aire por encima de las zonas
respirables. Habamos alcanzado una profundidad de diecisis mil metros -cuatro
leguas-, y los flancos del Nautilus soportaban entonces una presin de mil
seiscientas atmsferas, es decir, de mil seiscientos kilogramos por cada
centmetro cuadrado de su superficie.
-Qu situacin! -exclam-. Recorrer estas profundas regiones a las que el
hombre jams haba llegado! Mire, capitn, mire esas magnficas rocas, esas
grutas deshabitadas, esos ltimos receptculos del Globo donde la vida no es ya

posible. Qu lstima que nos veamos reducidos a no conservar ms que el


recuerdo de estos lugares desconocidos!
-Le gustara llevarse algo mejor que el recuerdo? -me pregunt el capitn Nemo.
-Qu quiere usted decir?
-Quiero decir que no hay nada ms fcil que tomar una vista fotogrfica de esta
regin submarina.
Apenas haba tenido tiempo para expresar la sorpresa que me caus esta nueva
proposicin cuando, a una simple orden del capitn, se nos trajo una cmara
fotogrfica. A travs de los paneles, el medio lquido, iluminado
elctricamente, se distingua con una claridad perfecta. No hubiese sido el sol
ms favorable a una operacin de esta naturaleza. Controlado por la inclinacin
de sus planos y por su hlice, el Nautilus permaneca inmvil. Se enfoc el
instrumento sobre el paisaje del fondo ocenico, y en algunos segundos pudimos
obtener un negativo de una extremada pureza. Es el positivo el que ofrezco aqu.
Se ven en l esas rocas primordiales que no han conocido jams la luz del cielo,
esos granitos inferiores que forman la fuerte base del Globo, esas grutas
profundas vaciadas en la masa ptrea, esos perfiles de una incomparable lnea
cuyos remates se destacan en negro como si se debieran a los pinceles de algunos
artistas flamencos. Luego, ms all, un horizonte de montaas, una admirable
lnea ondulada que compone los planos de fondo del paisaje. Soy incapaz de
describir ese conjunto de rocas lisas, negras, bruidas, sin ninguna adherencia
vegetal, sin una mancha, de formas extraamente recortadas y slidamente
establecidas sobre una capa de arena que brillaba bajo los resplandores de la
luz elctrica.
Tras terminar su operacin, el capitn Nemo me dijo.
-Ascendamos, seor profesor. No conviene abusar de la situacin ni exponer por
ms tiempo al Nautilus a tales presiones.
-Subamos -respond.
-Agrrese bien.
No haba tenido apenas tiempo de comprender la razn de la recomendacin del
capitn cuando me vi derribado al suelo.
Embragada la hlice a una seal del capitn y erguidos verticalmente sus planos,
el Nautilus se elevaba con una rapidez fulgurante, como un globo en el aire, y
cortaba la masa del agua con un estremecimiento sonoro. Ningn detalle era ya
visible. En cuatro minutos franque las cuatro leguas que le separaban de la
superficie del ocano, y tras haber emergido como un pez volador, recay sobre
ella haciendo saltar el agua a una prodigiosa altura.
12. Cachalotes y ballenas
Durante la noche del 13 al 14 de marzo, el Nautilus prosigui su derrota hacia
el Sur. Yo crea que a la altura del cabo de Hornos hara rumbo al Oeste,
dirigindose a los mares del Pacfico para acabar su vuelta al mundo, pero no lo
hizo as y continu su marcha hacia las regiones australes. Adnde quera ir?
Al Polo? Era, sencillamente, insensato. Empec a pensar que la temeridad del
capitn justificaba sobradamente los temores de Ned Land.
Desde haca algn tiempo, el canadiense no me hablaba ya de sus proyectos de
evasin. Se haba tornado menos comunicativo, casi silencioso. Vea yo cmo
pesaba en l tan prolongada reclusin y senta cmo iba concentrndose la ira en
su nimo. Cuando se cruzaba con el capitn en sus ojos se encenda una torva
mirada. Yo viva en el continuo temor de que su natural violencia le llevara a
cometer un desatino.
Aquel da, el 14 de marzo, Conseil y l vinieron a buscarme a mi camarote. A mi
pregunta sobre la razn de su visita, me dijo el canadiense:
-Quisiera hacerle una simple pregunta, seor.
-Dgame, Ned.
-Cuntos hombres cree usted que hay a bordo del Nautilus?
-No lo s, amigo mo.
-Me parece -dijo Ned Land-que su manejo no requiere una tripulacin muy
numerosa.

-En efecto -respond-, una decena de hombres debe bastar.


-Por qu entonces habran de ser ms?
-Por qu?
Mir fijamente a Ned Land, cuyas intenciones eran fciles de adivinar.
-Porque -le dije- si mis presentimientos son ciertos y si he comprendido bien la
existencia del capitn, el Nautilus no es slo un navo, sino tambin un lugar
de refugio para los que como su comandante han roto toda relacin con la tierra.
-Puede que as sea -dijo Conseil-, pero, de todos modos, el Nautilus no puede
contener ms que un nmero limitado de hombres. No podra evaluar el seor ese
mximo?
-De qu manera, Conseil?
-Por el clculo. Dada la capacidad del navo, que le es conocida al seor, y,
consecuentemente, la cantidad de aire que encierra, y sabiendo, por otra parte,
lo que cada hombre gasta en el acto de la respiracin, as como la necesidad del
Nautilus de remontar a la superficie cada veinticuatro horas, la comparacin de
estos datos...
No acab Conseil la frase, pero comprend adnde quera venir a parar.
-Te comprendo -dije-, pero esos clculos, de fcil realizacin, no pueden darnos
ms que un resultado muy incierto.
-No importa -dijo Ned Land.
-Bien, vayamos, pues, con el clculo. Cada hombre gasta en una hora el oxgeno
contenido en cien litros de aire, o sea, en veinticuatro horas, el oxgeno
contenido en dos mil cuatrocientos litros.
-Exactamente -asinti Conseil.
-Ahora bien -prosegu-, dado que la capacidad del Nautilus es de mil quinientas
toneladas, y la de la tonelada es de mil litros, el Nautilus contiene un milln
quinientos mil litros de aire, que divididos por dos mil cuatrocientos...
Rpidamente calcul con el lapicero:
-...Arrojan un cociente de seiscientos veinticinco, lo que equivale a decir que
el aire contenido en el Nautilus podra en rigor, bastar a seiscientos
veinticinco hombres durante veinticuatro horas.
-Seiscientos veinticinco! -exclam Ned.
-Pero podemos estar seguros -aad- de que entre pasajeros, marineros y
oficiales no llegamos ni a la dcima parte de esa cifra.
-Lo que resulta todava demasiado para tres hombres -murmur Conseil.
-As que, mi pobre Ned, no puedo hacer ms que aconsejarle paciencia.
-Y ms an que paciencia, resignacin -aadi Conseil, usando la palabra justaDespus de todo, el capitn Nemo no podr ir eternamente hacia el Sur. Forzoso
le ser detenerse, aunque no fuera ms que por los bancos de hielo, y regresar
hacia aguas ms civilizadas. Entonces ser llegado el momento de volver a pensar
en los proyectos de Ned Land.
El canadiense movi la cabeza, se pas la mano por la frente, y se retir.
-Permtame el seor hacerle una observacin. El pobre Ned est pensando
continuamente en todas las cosas de que est privado. Toda su vida le viene a la
memoria y echa de menos todo lo que aqu nos est prohibido. Le oprimen los
recuerdos y sufre. Hay que comprenderle. Qu es lo que pinta l aqu? Nada. No
es un sabio como el seor y no puede interesarse como nosotros por las cosas
admirables del mar. Sera capaz de arrostrar todos los peligros por poder entrar
en una taberna de su pas.
Cierto es que la monotona de la vida a bordo deba ser insoportable al
canadiense, acostumbrado a una existencia libre y activa. Raros eran all los
acontecimientos que podan apasionarle. Sin embargo, aquel da surgi un
incidente que vino a recordarle sus buenos das de arponero.
Hacia las once de la maana, el Nautilus, navegando en superficie, se encontr
de repente en medio de un grupo de ballenas. No me sorprendi el encuentro, pues
bien saba yo que la persecucin a ultranza de que son vctimas estos animales
les ha llevado a refugiarse en los mares de las altas latitudes.
Considerables han sido el papel y la influencia ejercidos por las ballenas en el
mundo marino y en los descubrimientos geogrficos. Fueron ellas las que
atrayendo a los vascos primero y luego a los asturianos, ingleses y holandeses
les estimularon a arrostrar los peligros del ocano y les condujeron de una

extremidad a otra de la Tierra. Las ballenas suelen frecuentar los mares


australes y boreales. Antiguas leyendas pretenden incluso que estos cetceos
atrajeron a los pescadores hasta siete leguas tan slo del Polo Norte. Si el
hecho es falso, ser verdadero algn da, porque probablemente ser la caza de
la ballena en las regiones rtica o antrtica la que lleve a los hombres a
alcanzar esos puntos desconocidos del Globo que son los Polos.
Estbamos sentados sobre la plataforma. El mar estaba en bonanza. El mes de
marzo, equivalente en esas latitudes al de septiembre, nos procuraba hermosos
das de otoo. Fue el canadiense quien avist una ballena en el horizonte, al
Este. No poda l equivocarse. Mirando atentamente, se vea el lomo negruzco de
la ballena elevarse y descender alternativamente sobre la superficie del mar, a
unas cinco millas del Nautilus.
-Ah! -exclam Ned Land-. Si estuviera yo a bordo de un ballenero, he ah una
vista que me hara feliz! Es un animal de gran tamao. Fjense con qu potencia
despiden sus espirculos columnas de aire y vapor. Mil diantres! Por qu he de
verme encadenado a este armatoste metlico?
-As, Ned-le dije-, todava vive en usted el viejo pescador..
-Cree usted, seor, que un pescador de ballenas puede olvidar su antiguo
oficio? Es que puede uno hastiarse alguna vez de las emociones de una caza como
sa?
-No ha pescado nunca en estos mares, Ned?
-Nunca, seor. nicamente en los mares boreales, tanto en el estrecho de Bering
como en el de Davis.
-Entonces, la ballena austral le es desconocida. La que ha pescado usted hasta
ahora es la ballena franca que nunca se arriesgara a atravesar las aguas
clidas del ecuador.
-Qu es lo que me est usted diciendo, seor profesor? -me replic el
canadiense, en un tono que denotaba su incredulidad.
-Digo lo que es.
-Ah, s? Pues, mire usted, el que le est hablando, en el ao 65, o sea, hace
dos aos y medio, captur, cerca de Groenlandia, una ballena que llevaba an en
su flanco el arpn marcado de un ballenero de Bering. Pues bien, yo le pregunto
cmo un animal arponeado al oeste de Amrica pudo venir a hacerse matar al Este
sin haber franqueado el ecuador, tras haber pasado ya sea por el cabo de Hornos,
ya por el de Buena Esperanza.
-Pienso lo mismo que el amigo Ned -dijo Conseil- y aguardo la respuesta del
seor.
-Pues el seor os responde, amigos mos, que las ballenas estn localizadas,
segn sus especies, en algunos mares que no abandonan. Si uno de estos animales
ha pasado del estrecho de Bering al de Davis es, simplemente, porque debe
existir un paso de un mar a otro, ya sea por las costas de Amrica o por las de
Asia.
-Hay que creerle? -dijo el canadiense, a la vez que cerraba un ojo.
-Hay que creer al seor -sentenci Conseil.
-As, pues -dijo el canadiense-, como nunca he pescado en estos parajes no
conozco las ballenas que los habitan, no es as?
-As es, Ned.
-Pues razn de ms para conocerlas- dijo Conseil.
-Miren! Miren! -grit el canadiense, con una voz conmovida-. Se acerca!
Viene hacia nosotros! Me est desafiando! Sabe que no puedo nada contra ella!
Ned golpeaba la plataforma con el pie y su brazo se agitaba blandiendo un arpn
imaginario.
-Son tan grandes estos cetceos como los de los mares boreales?
-Casi, casi, Ned.
-Es que yo he visto ballenas muy grandes, seor, ballenas que medan hasta cien
pies de longitud. Y he odo decir que la hullamock y la umgallick de las islas
Aleutianas sobrepasan a veces los ciento cincuenta pies.
-Eso me parece exagerado -respond-. Esos animales no son ms que balenpteros,
provistos de aletas dorsales, y, al igual que los cachalotes, son generalmente
ms pequeos que la ballena franca.
La mirada del canadiense no se apartaba del ocano.

-Ah! Se acerca, viene hacia el Nautilus!


Luego, reanud la conversacin.
-Habla usted del cachalote como si fuera un pequeo animal. Sin embargo, se ha
hablado de cachalotes gigantescos. Son unos cetceos inteligentes. Algunos, se
dice, se cubren de algas y fucos, y se les toma entonces por islotes sobre los
que se acampa y se hace fuego...
-Y se edifican casas -dijo Conseil.
-En efecto, seor bromista -respondi Ned Land-. Y luego, un buen da, el animal
se sumerge y se lleva a todos sus habitantes al fondo del abismo.
-Como en los viajes de Simbad el Marino- repliqu, riendo-. Parece, seor Land,
que le gustan las historias extraordinarias. Qu cachalotes, los suyos! Espero
que no se lo crea.
Muy seriamente, respondi as el canadiense:
-Seor naturalista, de las ballenas hay que crerselo todo. Ah, cmo marcha
sa! Cmo se desva ... ! Se dice que estos animales podran dar la vuelta al
mundo en quince das.
-No dir que no.
-Pero lo que seguramente no sabe usted, seor Aronnax, es que en los comienzos
del mundo las ballenas marchaban ms rpidamente an.
-Ah, s? De veras, Ned? Y por qu?
-Porque entonces tenan la cola a lo ancho, como los peces, es decir, que la
cola, comprimida verticalmente, bata el agua de izquierda a derecha y de
derecha a izquierda. Pero el Creador, al darse cuenta de que marchaban demasiado
rpidamente, les torci la cola, y desde entonces azotan el agua de arriba a
abajo, en detrimento de su velocidad.
-Bien, Ned -dije, tomando una expresin del canadiense-, hay que creerle?
-No demasiado -respondi Ned Land-, no ms que si le dijera que hay ballenas de
trescientos pies de longitud y de cien mil libras de peso.
-Mucho es eso, en efecto. Sin embargo, hay que admitir que algunos cetceos
adquieren un desarrollo considerable, puesto que, al parecer, dan hasta ciento
veinte toneladas de aceite.
-Eso es verdad, eso lo he visto yo -dijo el canadiense.
-Lo creo, Ned, como creo que hay ballenas que igualan en tamao a cien
elefantes. Calcule usted el efecto que puede producir una masa as lanzada a
toda velocidad.
-Es verdad que pueden echar un barco a pique? -pregunt Conseil.
-No lo creo -le respond-. Se cuenta, sin embargo, que en 1820, precisamente en
estos mares del Sur, una ballena se precipit contra el Essex y le hizo
retroceder a una velocidad de cuatro metros por segundo. Las olas penetraron por
la popa y el Essex se fue a pique en seguida.
Ned me mir con un aire burln, y dijo:
-En cuanto a m, he recibido un coletazo de ballena; en mi bote, claro. Mis
compaeros y yo nos vimos despedidos a una altura de seis metros. Pero al lado
de la ballena del seor profesor, la ma no era ms que un ballenato.
-Viven muchos aos estos animales? -pregunt Conseil.
-Mil aos -respondi el canadiense, sin vacilar.
-Cmo lo sabe usted, Ned?
-Porque as se dice.
-Y por qu se dice?
-Porque se sabe.
-No, Ned, eso no se sabe, se supone, y esa suposicin se basa en este
razonamiento. Hace cuatrocientos aos, cuando los pescadores se lanzaron por vez
primera en persecucin de las ballenas, stas tenan un tamao muy superior al
actual. Se supone, pues, bastante lgicamente, que la inferioridad de las
actuales ballenas se debe a que no han tenido tiempo de alcanzar su completo
desarrollo. Esto es lo que hizo decir a Buffon que estos cetceos podan y
deban vivir mil aos. Me oye usted?
Pero Ned Land no oa ni escuchaba. La ballena continuaba acercndose y l la
segua, devorndola con los ojos.
-No es una ballena, son diez, veinte, es una manada entera! Y no poder hacer
nada! Estar aqu, atado de pies y manos!

-Por qu no pide permiso de caza al capitn Nemo, amigo Ned?


No haba acabado todava Conseil de hablar, cuando ya Ned Land se precipitaba al
interior en busca del capitn.
Algunos instantes despus, ambos reaparecan en la plataforma. El capitn Nemo
observ la manada de cetceos que evolucionaba a una milla del Nautilus.
-Son ballenas australes -dijo-. Hay ah la fortuna de una flota de balleneros.
-Y bien, seor -dijo el canadiense-, no podra yo darles caza, aunque slo
fuese para no olvidar mi antiguo oficio de arponero?
-Para qu? -respondi el capitn Nemo-. Cazar nicamente por destruir? No
necesitamos aceite de ballena a bordo.
-Sin embargo -dijo el canadiense-, en el mar Rojo usted nos autoriz a perseguir
a un dugongo.
-Se trataba entonces de procurar carne fresca a mi tripulacin. Aqu sera matar
por matar. Ya s que es ste un privilegio reservado al hombre, pero yo no
admito estos pasatiempos mortferos. Es una accin condenable la que cometen los
de su oficio, seor Land, al destruir a estos seres buenos e inofensivos que son
las ballenas, tanto la austral como la franca. Ya han despoblado toda la baha
de Baffin y acabarn aniquilando una clase de animales tiles. Deje, pues,
tranquilos a estos desgraciados cetceos, que bastante tienen ya con sus
enemigos naturales, los cachalotes, los espadones y los sierra. .
Fcil es imaginar la cara del canadiense ante ese curso de moral. Emplear
semejantes razonamientos con un cazador, palabras perdidas. Ned Land miraba al
capitn Nemo, y era evidente que no comprenda lo que ste quera decirle. Tena
razn el capitn. El brbaro, desconsiderado encarnizamiento de los pescadores
har desaparecer un da la ltima ballena del ocano.
Ned Land silb entre dientes su Yankee doodle, se meti las manos en los
bolsillos y nos volvi la espalda.
El capitn Nemo observaba la manada de cetceos. Sbitamente, se dirigi a m.
-Tena yo razn en decir que, sin contar al hombre, no le faltan a las ballenas
enemigos naturales. Dentro de poco sas van a pasar un mal rato. Distingue
usted, seor Aronnax, esos puntos negruzcos en movimiento, a unas ocho millas, a
sotavento?
-S, capitn -respond.
-Son cachalotes, animales terribles que he encontrado a veces en manadas de
doscientos o trescientos. A esos animales crueles y dainos, s que est
justificado exterminarlos.
Al or estas palabras, el canadiense se volvi con viveza.
-Pues bien, capitn -dije-, estamos a tiempo, en inters de las ballenas.
-Intil exponerse, seor profesor. El Nautilus se basta a s mismo para
dispersar a esos cachalotes, armado como est de un espoln de acero que, creo
yo, vale tanto al menos como el arpn del seor Land.
El canadiense no se molest en disimular lo que pensaba, encogindose de
hombros. Atacar a golpes de espoln a los cetceos! Dnde, cundo se haba
visto tal cosa?
-Espere, seor Aronnax -dijo el capitn Nemo-. Vamos a mostrarle una caza que no
conoce usted an. Nada de piedad con estos feroces cetceos. No son ms que boca
y dientes.
Boca y dientes. No se poda definir mejor al cachalote macrocfalo, cuyo tamao
sobrepasa a veces los veinticinco metros. La cabeza enorme de este cetceo ocupa
casi el tercio de su cuerpo. Mejor armado que la bafiena, cuya mandbula
superior est dotada nicamente de barbas, est provisto de veinticinco grandes
dientes de veinte centmetros de altura, cilndricos y cnicos en su vrtice,
que pesan dos libras cada uno. En la parte superior de su enorme cabeza, en
grandes cavidades separadas por cartilagos, contiene de trescientos a
cuatrocientos kilogramos de ese aceite precioso llamado esperma de ballena. El
cachalote es un animal feo, ms renacuajo que pez, segn la observacin de
Fredol, mal construido, malogrado, por as decirlo, en toda la parte izquierda
de su estructura y con la visin limitada apenas a su ojo derecho.
La monstruosa manada continuaba acercndose. Haba visto ya a las ballenas y se
dispona a atacarlas. Poda predecirse de antemano la victoria de los
cachalotes, no slo por estar mejor conformados para el ataque que sus

inofensivos adversarios, sino tambin porque pueden permanecer ms tiempo bajo


el agua sin subir a respirar a la superficie[L18].
Era tiempo ya de acudir en socorro de las ballenas. El Nautilus comenz a
navegar entre dos aguas. Conseil, Ned y yo nos apostamos en el observatorio del
saln. El capitn Nemo se dirigi a la cabina del timonel para maniobrar su
aparato como un artefacto de destruccin. Poco despus sent cmo se
multiplicaban las revoluciones de la hlice y aumentaba nuestra velocidad.
Ya haba comenzado el combate entre los cachalotes y las ballenas cuando lleg
el Nautilus. La maniobra de ste se orient a cortar la manada de macrocfalos.
Al principio, stos no parecieron mostrarse temerosos a la vista del nuevo
monstruo que se mezclaba en la batalla, pero pronto hubieron de emplearse en
esquivar sus golpes.
Qu lucha! El mismo Ned Land acab batiendo palmas, entusiasmado. El Nautilus
se haba tornado en un arpn formidable, blandido por la mano de su capitn. Se
lanzaba contra las masas carnosas y las atravesaba de parte a parte, dejando
tras su paso dos movedizas mitades de cachalote. No senta los tremendos
coletazos que azotaban a sus flancos ni los formidables choques. Exterminado un
cachalote, corra hacia otro, viraba rpidamente para no fallar la presa, se
diriga hacia adelante o hacia atrs, dcil al timn, sumergindose cuando el
cetceo se hunda en las capas profimdas o ascendiendo con l cuando volva a la
superficie, golpendole de lleno u oblicuamente, cortndole o desgarrndole con
su terrible espoln, y en todas las direcciones y a todas las velocidades.
Qu carnicera! Qu ruido en la superficie de las aguas producan los agudos
silbidos y los ronquidos de los espantosos animales! En medio de aquellas aguas
ordinariamente tan bonancibles sus coletazos producan una verdadera marejada.
Una hora dur aquella homrica matanza a la que no podan sustraerse los
macrocfalos. En varias ocasiones, diez o doce reunidos trataron de aplastar al
Nautilus bajo sus masas. A travs del cristal veamos sus grandes bocazas
pavimentadas de dientes, sus ojos formidables. Ned Land, que ya no era dueo de
s, les amenazaba e injuriaba. Sentamos que intentaban fijarse a nuestro
aparato como perros que hacen presa en un jabato entre la espesura del bosque.
Pero el Nautilus, forzando su hlice, les arrastraba consigo o les llevaba a la
superficie, sin sentir en lo ms mnimo su enorme peso ni sus poderosas
convulsiones.
Al fin fue clarendose la masa de cachalotes y las aguas recobraron su
tranquilidad. Sent que ascendamos a la superficie. Una vez en ella, se abri
la escotilla, y nos precipitamos a la plataforma.
El mar estaba cubierto de cadveres mutilados. Una formidable explosin no
habra dividido, desgarrado, descuartizado con mayor violencia aquellas masas
carnosas. Flotbamos en medio de cuerpos gigantescos, azulados por el lomo y
blancuzcos por el vientre, y sembrados todos de enormes protuberancias como
jorobas. Algunos cachalotes, espantados, huan por el horizonte. El agua estaba
teida de rojo en un espacio de varias millas, y el Nautilus flotaba en medio de
un mar de sangre.
El capitn Nemo se uni a nosotros, y dirigindose a Ned Land, dijo:
-Qu le ha parecido?
El canadiense, en quien se haba calmado el entusiasmo, respondi:
-Pues bien, seor, ha sido un espectculo terrible, en efecto. Pero yo no soy un
carnicero, soy un pescador, y esto no es ms que una carnicera.
-Es una matanza de animales dainos -respondi el capitn- y el Nautilus no es
un cuchillo de carnicero.
-Yo prefiero mi arpn -replic el canadiense.
-A cada cual sus armas -dijo el capitn, mirando fijamente a Ned Land.
Tem por un momento que ste se dejara llevar a un acto violento de deplorables
consecuencias. Pero su atencin y su ira se desviaron a la vista de una ballena
a la que se acercaba el Nautilus en ese momento. El animal no haba podido
escapar a los dientes de los cachalotes. Reconoc la ballena austral, de cabeza
deprimida, que es enteramente negra. Se distingue anatmicamente de la ballena
blanca y del Nord-Caper por la soldadura de las siete vrtebras cervicales y
porque tiene dos costillas ms que aqullas.

El desgraciado cetceo, tumbado sobre su flanco, con el vientre agujereado por


las mordeduras, estaba muerto. Del extremo de su aleta mutilada penda an un
pequeo ballenato al que tampoco haba podido salvar. Su boca abierta dejaba
correr el agua, que murmuraba como la resaca a travs de sus barbas.
El capitn Nemo condujo al Nautilus junto al cadver del animal. Dos de sus
hombres saltaron al flanco de la ballena. No sin asombro vi como los dos hombres
retiraban de las mamilas toda la leche que contenan, unas dos o tres toneladas
nada menos.
El capitn me ofreci una taza de esa leche an caliente. No pude evitar hacer
un gesto de repugnancia ante ese brebaje. l me asegur que esa leche era
excelente y que no se distingua en nada de la leche de vaca. La prob y hube de
compartir su opinin.
Era para nosotros una til reserva, pues esa leche, en forma de mantequilla
salada o de queso, introducira una agradable variacin en nuestra dieta
alimenticia.
Desde aquel da, observ con inquietud que la actitud de Ned Land hacia el
capitn Nemo iba tornndose cada vez ms peligrosa, y decid vigilar de cerca
los actos y los gestos del canadiense.
13. Los bancos de hielo
El Nautilus prosigui su imperturbable rumbo Sur por el meridiano cincuenta, a
una velocidad considerable. Acaso se propona llegar al Polo? No poda yo creer
que se fuera su propsito, pues hasta entonces haban fracasado todas las
tentativas de alcanzar ese punto del Globo. Por otra parte, estaba ya muy
avanzada la estacin, puesto que el 13 de marzo de las tierras antrticas
corresponde al 13 de septiembre de las regiones boreales, a unos das tan slo
del comienzo del perodo equinoccial.
El 14 de marzo, hallndonos a 550 de latitud, vi hielos flotantes, apenas unos
bloques plidos de unos veinte a veinticinco pies que se erigan como escollos
contra los que rompa el mar.
El Nautilus navegaba en superficie. La prctica de la pesca en los mares rticos
haba familiarizado a Ned Land con el espectculo de los icebergs. Conseil y yo
lo admirbamos por primera vez.
En la atmsfera, en el horizonte meridional, se extenda una franja blanca
deslumbrante. Los balleneros ingleses le han dado el nombre de iceblink. Ni las
nubes ms espesas consiguen oscurecer ese fenmeno anunciatorio de la presencia
de un pack o banco de hielo.
En efecto, no tardaron en aparecer bloques mucho ms considerables, cuyo brillo
cambiaba segn los caprichos de la bruma. Algunos de esos bloques mostraban
vetas verdes, como si sus onduladas lneas hubiesen sido trazadas con sulfato de
cobre. Otros, semejantes a enormes amatistas, se dejaban penetrar por la luz y
la reverberaban sobre las mil facetas de sus cristales. Aqullos, matizados con
los vivos reflejos del calcreo, hubieran bastado a la construccin de toda una
ciudad de mrmol.
Iban aumentando en nmero y en tamao aquellas islas flotantes a medida que
avanzbamos hacia el Sur. Los pjaros polares anidaban en ellas por millares.
Eran procelarias o petreles, que nos ensordecan con sus gritos. Algunas tomaban
el Nautilus por el cadver de una ballena y se posaban en l y lo picoteaban
sonoramente.
El capitn Nemo se mantuvo a menudo sobre la plataforma mientras dur la
navegacin entre los hielos, en atenta observacin de aquellos parajes
abandonados. A veces vea yo animarse su tranquila mirada. Se deca acaso a s
mismo que en esos mares polares prohibidos al hombre se hallaba l en sus
dominios, dueo de los infranqueables espacios? Tal vez. En todo caso, no
hablaba. Permaneca inmvil hasta que el instinto del piloto que haba en l le
reclamaba. Diriga entonces el Nautilus con una pericia consumada; evitaba con
habilidad los choques con las grandes masas de hielo, algunas de las cuales
medan varias millas de longitud y de setenta a ochenta metros de altura. Con
frecuencia el horizonte pareca enteramente cerrado. A la altura de los sesenta

grados de latitud, todo paso haba desaparecido. Pero en su bsqueda cuidadosa


no tardaba el capitn Nemo en hallar alguna estrecha apertura por la que se
meta audazmente, a sabiendas, sin embargo, de que habra de cerrarse tras l.
As fue como el Nautilus, guiado por tan hbil piloto, dej tras de s aquellos
hielos, clasificados, segn su forma o su tamao, con una precisin que
encantaba a Conseil, en: icebergs o montaas; ice-fields o campos unidos y sin
lmites; drift-ices o hielos flotantes; packs o campos rotos, llamados palchs
cuando son circulares, y streams cuando estn formados por bloques alargados.
La temperatura era ya bastante baja. El termmetro, expuesto al aire exterior,
marcaba dos o tres grados bajo cero. Pero estbamos bien abrigados con pieles
obtenidas a expensas de las focas y de los osos marinos. El interior del
Nautilus, regularmente caldeado por sus aparatos elctricos, desafiaba a las ms
bajas temperaturas. Por otra parte, bastaba que se sumergiera unos cuantos
metros para hallar una temperatura soportable.
Dos meses antes, habramos podido gozar en esas latitudes de un da sin fin,
pero ya la noche se adueaba durante tres o cuatro horas del tiempo, anticipando
la sombra que durante seis meses deba echar sobre aquellas regiones
circumpolares.
El da quince de marzo sobrepasamos la latitud de las islas New-Shetland y
Orkney del Sur. El capitn me inform de que en otro tiempo numerosas colonias
de focas habitaron aquellas tierras, pero los balleneros ingleses y americanos,
en su furia destructora, con la matanza de los animales adultos y de las hembras
preadas, dejaron tras ellos el silencio de la muerte donde haba reinado la
animacin de la vida.
El 16 de marzo, hacia las ocho de la maana, el Nautilus, en su marcha por el
meridiano cincuenta y cinco, franque el Crculo Polar Antrtico. Los hielos nos
rodeaban por todas partes y cerraban el horizonte. Pero el capitn Nemo
continuaba su marcha de paso en paso.
-Pero adnde va? -preguntaba yo.
-Hacia adelante -responda Conseil-. Despus de todo, ya parar cuando no pueda
ir ms lejos.
-No me atrevera yo a jurarlo.
Y debo confesar, a fuerza de franqueza, que no me disgustaba tan aventurada
excursin. La belleza de esas regiones nuevas me maravillaba hasta lo indecible.
Los hielos cobraban formas soberbias. Aqu, su conjunto tomaba el aspecto de una
ciudad oriental con sus alminares y sus innumerables mezquitas. All, una ciudad
derruida como si hubiera sido abatida por una convulsin del suelo. Aspectos
incesantemente variados por los oblicuos rayos del sol, o perdidos en las brumas
grises en medio de los vendavales de nieve. Y por todas partes formidables
detonaciones, desmoronamientos y derrumbamientos de icebergs que cambiaban el
decorado como el paisaje de un diorama.
Cuando esas rupturas se producan en momentos en que el Nautilus estaba
sumergido, se propagaba el ruido bajo el agua con una espantosa intensidad a la
vez que el derrumbamiento de las masas de hielos creaba temibles remolinos hasta
en las capas profundas del ocano. En esos momentos el Nautilus se balanceaba y
cabeceaba como un barco abandonado a la furia de los elementos.
A menudo, al no ver ya salidas por ninguna parte, pensaba yo que estbamos
definitivamente apresados, pero el capitn Nemo, dejndose guiar por su instinto
ante el ms ligero indicio, continuaba descubriendo pasos nuevos. jams se
equivocaba al observar los delgados regueros de agua azulada que surcaban los
tmpanos. Por ello no dudaba yo de que hubiese aventurado con anterioridad al
Nautilus por los mares antrticos.
Sin embargo, aquel mismo da, 16 de marzo, el hielo nos cerr absolutamente el
camino. No era todava la gran banca, sino vastos ice-fields cimentados por el
fro. Ese obstculo no poda detener al capitn Nemo, quien se lanz contra l
con una tremenda violencia. El Nautilus entraba como un hacha en la masa friable
y la divida entre estallidos terribles. Era el antiguo ariete propulsado por
una potencia infinita. Los trozos de hielo, proyectados a gran altura, recaan
en granizada sobre nosotros. Por su sola fuerza de impulsin, nuestro aparato se
abra un canal. A veces, arrastrado por su impulso, suba sobre el campo de
hielo y lo aplastaba con su peso, o, en algunos momentos, incrustado bajo el

ice-field lo divida por un simple movimiento de cabeceo que produca grandes


chasquidos.
Violentos chubascos nos asaltaron aquellos das, en los que las brumas eran tan
espesas que no hubiramos podido vernos de un extremo a otro de la plataforma.
El viento saltaba bruscamente de rumbo. La nieve se acumulaba en capas tan duras
que haba que romperla a golpes de pico. Sometidas a una temperatura de cinco
grados bajo cero, todas las partes exteriores del Nautilus se recubran de
hielo. Imposible hubiera sido all maniobrar todo aparejo, pues los extremos de
los cabos se habran quedado prendidos en la garganta de las poleas. Tan slo un
navo sin velas y movido por un motor elctrico poda afrontar tan altas
latitudes.
En tales condiciones, el barmetro se mantuvo generalmente muy bajo y lleg a
caer incluso hasta 73 cms. Ninguna garanta ofrecan ya las indicaciones de la
brjula. Enloquecidas, sus agujas marcaban direcciones contradictorias al
acercarse al Polo Sur magntico, que no se confunde con el geogrfico. En
efecto, segn Hansten, el polo magntico est situado a unos 700 de latitud y
1300 de longitud, en tanto que para Duperrey se halla, segn sus observaciones,
a 1350 de longitud y 700 30'de latitud. Haba que proceder a numerosas
observaciones en los compases instalados en diferentes puntos del navo y sacar
la media. Pero a menudo haba que confiarse a la estima para calcular el rumbo
seguido, mtodo poco satisfactorio en medio de aquellos pasos sinuosos cuyos
puntos de referencia cambiaban a cada momento.
El 18 de marzo, tras veinte asaltos intiles, el Nautilus qued definitivamente
inmovilizado. Ya no eran bloques de hielo en sus distintas formaciones -streams,
palchs o icefields-, sino una interminable e inmvil barrera formada por
montaas soldadas entre s.
-La gran banca de hielo -dijo el canadiense.
Comprend que para Ned Land, como para todos los navegantes que nos haban
precedido, aquello era el obstculo infranqueable.
La aparicin por un instante del sol, a medioda, permiti al capitn Nemo
situar con bastante exactitud nuestra posicin, que era la de 51' 30' de
longitud y 67 39' de latitud Sur, un punto muy avanzado ya de las regiones
antrticas.
Del mar, de su superficie lquida, no quedaba ya la menor apariencia ante
nosotros. Bajo el espoln del Nautilus se extenda una vasta llanura atormentada
por intrincados y confusos bloques, con ese caprichoso desorden que caracteriza
la superficie de un ro en deshielo, pero en proporciones gigantescas. Aqu y
all, agudos picos, aisladas agujas se elevaban a alturas de hasta doscientos
pies. Ms lejos, se perfilaba una serie de acantilados cortados a pico y
revestidos de tintes grisceos, vastos espejos que reflejaban algunos rayos de
sol semieclipsados por las brumas. En aquella desolada naturaleza reinaba un
silencio ominoso, feroz, apenas rasgado por los aleteos de los petreles. Todo,
hasta el ruido, estaba all congelado.
El Nautilus debi detenerse, pues, en su aventurera marcha por los campos de
hielo.
-Seor -me dijo aquel da Ned Land-, si su capitn llega ms lejos...
-Qu?
-Ser un superhombre.
-Por qu, Ned?
-Porque nadie puede atravesar la gran banca de hielo. Es muy poderoso su
capitn, pero, mil diantres!, no es ms poderoso que la Naturaleza, y all
donde sta pone sus lmites hay que detenerse, quirase o no.
-As es, Ned Land, y, sin embargo, yo hubiera querido saber lo que hay detrs de
esta gran banca. Un muro, eso es lo que ms me irrita.
-Tiene razn el seor -dijo Conseil-. No se han inventado los muros ms que para
exasperar a los sabios. No debera haber muros en ninguna parte.
-Bah! -exclam el canadiense-. Lo que hay detrs es bien sabido.
-Qu es? -pregunt.
-Hielo y ms hielo.
-Usted est seguro de eso, Ned -repliqu-, pero yo no lo estoy. Por eso es por
lo que querra ir a verlo.

-Pues ya puede usted ir renunciando a esa idea, seor profesor. Ha llegado usted
ante la gran banca, lo que ya est bien, y no ir usted ms lejos, como tampoco
su capitn Nemo ni su Nautilus. Quiralo l o no, tendremos que regresar hacia
el Norte, es decir, a donde vive la gente normal.
Debo convenir que Ned Land tena razn, que mientras los barcos no estn hechos
para navegar sobre los campos de hielo tendrn que detenerse ante la gran banca.
En efecto, pese a sus esfuerzos, pese a los potentes medios empleados para
romper los hielos, el Nautilus se vio reducido a la inmovilidad. Por lo comn, a
quien no puede ir ms lejos le queda la solucin de retroceder. Pero all
retroceder era tan imposible como avanzar, pues los pasos se haban cerrado tras
nosotros, y por poco tiempo que permaneciera nuestro aparato estacionario no
tardara en quedar totalmente bloqueado. Eso es lo que ocurri hacia las dos de
la tarde, cuando el hielo comprimi sus flancos con una asombrosa rapidez. La
conducta del capitn Nemo me pareci sobrepasar los lmites de la imprudencia.
Me hallaba yo en la plataforma cuando el capitn, que observaba la situacin
desde haca algunos instantes, me dijo:
-Qu piensa usted de esto, seor profesor?
-Creo que estamos atrapados, capitn.
-Atrapados! Por qu lo cree as?
-Sencillamente, porque no podemos ir ni hacia adelante ni hacia atrs ni hacia
ningn lado. Y esto es, creo yo, lo que se llama estar atrapados, al menos en
los continentes habitados.
-Piensa usted, pues, seor Aronnax, que el Nautilus no podr liberarse?
-Muy difcil lo veo, capitn, pues la estacin est ya demasiado avanzada para
poder esperar que se produzca el deshielo.
-Siempre ser usted el mismo, seor profesor -respondi el capitn Nemo en un
tono irnico-. No ve usted ms que impedimentos y obstculos. Pues yo le aseguro
que el Nautilus no slo se liberar, sino que incluso ir an ms lejos.
-Ms lejos? Hacia el Sur? -le pregunt, mirndole fijamente.
-S, seor. Ir al Polo.
-Al Polo! -exclam, sin poder ocultar mi incredulidad.
-S -respondi framente el capitn-, al Polo Antrtico, a ese punto desconocido
en que se cruzan todos los meridianos del globo. Usted sabe que yo hago con el
Nautilus lo que quiero.
S, lo saba. Saba tambin de su audacia, una audacia hasta la temeridad. Pero
vencer esos obstculos que se levantan ante el Polo Sur, ms inaccesible an que
el Polo Norte todava no alcanzado por los ms audaces navegantes, no era una
empresa absolutamente insensata, que slo el espritu de un loco poda concebir?
Se me ocurri entonces preguntarle si ya haba descubierto ese Polo jams
hollado por el pie de una criatura humana.
-No, seor -me respondi-, y lo descubriremos juntos. All donde otros han
fracasado no fracasar yo. Nunca he llevado a mi Nautilus tan lejos por los
mares australes, pero, se lo repito, ira an ms lejos.
-Quiero creerle, capitn -le dije, en un tono un tanto irnico-, y le creo.
Vayamos hacia adelante! No hay obstculos para nosotros! Rompamos esta masa
de hielo! Hagmosla saltar! Y si resiste, dmosle alas al Nautilus para que
pueda pasar por encima.
-Por encima? -dijo tranquilamente el capitn Nemo-. No, seor profesor, no por
encima, sino por debajo.
-Por debajo! -exclam.
Acababa de iluminar mi mente la sbita revelacin de los proyectos del capitn.
Comprend que las maravillosas posibilidades del Nautilus iban a servirle una
vez ms en tan sobrehumana empresa.
-Veo que empezamos a entendernos, seor profesor -me dijo el capitn, esbozando
una sonrisa-. Ya empieza usted a entrever la posibilidad (el xito, dir yo) de
esta tentativa. Lo que es impracticable para un navo ordinario es fcil para el
Nautilus. Si el Polo se halla en un continente, se detendr ante ese continente,
pero si, por el contrario, est baado por el mar libre ir hasta el mismo Polo.
Arrastrado, excitado por el razonamiento del capitn, dije:
-Claro, si la superficie del mar est solidificada por los hielos, sus capas
inferiores estn libres, por esa razn providencial que ha colocado en un grado

superior al de la congelacin el mximo de densidad del agua marina. Si no me


equivoco, la relacin entre las masas de hielo sumergidas y las emergentes es la
de cuatro a uno, no es as?
-Poco ms o menos, seor profesor. Por cada pie por encima del mar, los icebergs
tienen tres debajo. Y puesto que estas montaas de hielo no sobrepasan los cien
metros de altura, la parte sumergida debe ser de unos trescientos metros. Y qu
son trescientos metros para el Nautilus?
-Nada.
-El Nautilus podr incluso ir a buscar a una profundidad an mayor la
temperatura uniforme de las aguas marinas, y all podremos desafiar impunemente
los treinta o cuarenta grados de fro de la superficie.
-En efecto, as es -dije, animndome cada vez ms.
-La nica dificultad -prosigui el capitn Nemo- ser la de permanecer varios
das sumergidos sin poder renovar nuestra provisin de aire.
-Si no es ms que eso ... ! El Nautilus tiene vastos depsitos. Los llenaremos
y nos proveern de todo el oxgeno que podamos necesitar.
-Bien dicho, seor Aronnax -respondi, sonriendo, el capitn-. Pero no quiero
que pueda acusarme usted de temeridad y por eso me anticipo a someterle todas
mis objeciones.
-Le queda alguna ms?
-Una sola. Si el Polo Sur se halla en el mar, es posible que el mar est
enteramente congelado y que no podamos salir a su superficie.
-Capitn, olvida usted que el Nautilus est armado de un temible espoln. Es
que no podremos lanzarlo diagonalmente contra esos campos de hielo y abrirlos
con la fuerza del choque?
-Vaya, seor profesor! Veo que hoy tiene usted ideas.
-Adems, capitn -aad, cada vez ms ganado por el entusiasmo-, por qu no
habra de hallarse el mar libre en el Polo Sur como en el Polo Norte? Los polos
del fro y los polos terrestres no se confunden ni en el hemisferio austral ni
en el boreal y, mientras no se pruebe lo contrario, puede suponerse que ambos
puntos se hallen en un continente o en un ocano libres de hielos.
-Yo lo creo tambin, seor Aronnax. nicamente le har la observacin de que
tras haber expresado tantas objeciones contra mi proyecto es usted ahora quien
me abruma con sus argumentos a favor del mismo.
As era. Haba llegado yo a superar al capitn Nemo en audacia! Era yo quien le
arrastraba hacia el Polo. Me adelantaba a l y le distanciaba... Mas, no, pobre
loco! El capitn Nemo saba mejor que t los pros y los contras de la cuestin,
y se diverta al verte arrebatado por los sueos de lo imposible.
Entre tanto, no haba perdido l un momento. A una seal suya, apareci el
segundo. Los dos hombres conversaron rpidamente en su incomprensible lengua, y
fuera porque el segundo hubiese sido puesto ya en antecedentes o bien porque
hallase practicable el proyecto, no manifest sorpresa alguna. Pero por
impasible que se mostrara no lo fue ms que Conseil cuando le anunci nuestra
intencin de ir hasta el Polo Sur. Un como el seor guste acogi mi
comunicacin y eso fue todo. En cuanto a Ned Land, nadie se alz jams de
hombros con tanta expresividad como el canadiense.
-Mire, seor -me dijo-, me dan lstima usted y su capitn Nemo.
-Pero iremos al Polo, Ned.
-Posible, pero no volvern.
Y tras decir esto, Ned Land se fue a su camarote para evitar desahogarse
haciendo una barrabasada, me dijo al salir.
Los preparativos de la audaz empresa haban comenzado ya. Las potentes bombas
del Nautilus almacenaban el aire en los depsitos a muy alta presin. Hacia las
cuatro, el capitn Nemo me anunci que iban a cerrarse las escotillas. Mir por
ltima vez la espesa masa de hielo que bamos a franquear. El tiempo estaba
sereno, la atmsfera bastante pura. El fro era vivo, doce grados bajo cero,
pero como el viento se haba calmado, la temperatura no era demasiado
insoportable.
Una docena de hombres subieron a los flancos del Nautilus y, armados de picos,
rompieron el hielo en torno a su carena. La operacin se realiz con rapidez, ya
que la capa de hielo recin formada no era muy gruesa todava.

Todos penetramos en el interior. Los depsitos se llenaron del agua que la


flotacin haba mantenido libre. El Nautilus comenz a descender.
Me instal en el saln junto a Conseil. Por el cristal veamos las capas
inferiores del ocano austral. El termmetro iba subiendo. La aguja del
manmetro se desviaba sobre el cuadrante.
A unos trescientos metros, tal y como haba previsto el capitn Nemo, flotbamos
ya bajo la superficie ondulada de la banca de hielo. Pero el Nautlus se
sumergi an ms hasta alcanzar una profundidad de ochocientos metros. A esa
profundidad, la temperatura del agua, de doce grados en la superficie, no
acusaba ya ms que diez. Se haban ganado dos grados. Obvio es decir que la
temperatura del Nautilus, elevada por sus aparatos de calefaccin, se mantena a
una graduacin muy superior. Todas las maniobras iban realizndose con una
extraordinaria precisin.
-Pasaremos -dijo Conseil.
-Estoy seguro de ello -respond con una profunda conviccin.
Bajo el mar libre, el Nautilus tom directamente el camino del Polo, sin
apartarse del quincuagsimo segundo meridiano. De los 670 30' a los 900 haba
veintids grados y medio de latitud por recorrer, es decir, poco ms de
quinientas leguas. El Nautilus cobr una velocidad media de veintisis millas
por hora -la velocidad de un tren expreso- que, de mantenerla, fijaba en
cuarenta horas el tiempo necesario para alcanzar el Polo.
La novedad de la situacin nos retuvo a Conseil y a m durante una buena parte
de la noche ante el observatorio del saln. La irradiacin elctrica del fanal
iluminaba el mar, que apareca desierto. Los peces no permanecan en aquellas
aguas prisioneras, en las que no hallaban ms que un paso para ir del ocano
Antrtico al mar libre del Polo. Nuestra marcha era rpida y as se haca sentir
en los estremecimientos del largo casco de acero.
Hacia las dos de la maana me fui a tomar unas horas de descanso. Conseil me
imit. No encontr al capitn Nemo al recorrer los pasillos y supuse que deba
hallarse en la cabina del timonel.
Al da siguiente, 19 de marzo, a las cinco de la maana, me apost de nuevo en
el saln. La corredera elctrica me indic que la velocidad del Nautilus haba
sido reducida. Suba a la superficie, pero con prudencia, vaciando lentamente
sus depsitos.
Me lata con fuerza el corazn ante la incertidumbre de si podramos salir a la
superficie y hallar la atmsfera libre del Polo. Pero no. Un choque me indic
que el Nautilus haba golpeado la superficie inferior del banco de hielo, an
muy espeso a juzgar por el sordo ruido que produjo. En efecto, habamos
tocado, por emplear la expresin marina, pero al revs y a mil pies de
profundidad, lo que supona unos dos mil pies de hielo por encima de nosotros,
mil de los cuales fuera del agua. Era poco tranquilizador comprobar que la banca
de hielo presentaba una altura superior a la que habamos estimado en sus
bordes.
Durante aquel da, el Nautilus repiti varias veces la tentativa de salir a
flote sin otro resultado que el de chocar con la muralla que tena encima como
un techo. En algunos momentos, la encontr a novecientos metros, lo que acusaba
mil doscientos metros de espesor doscientos de los cuales se elevaban por encima
de la superficie del ocano. Era el doble de la altura que habamos estimado en
el momento en el que el Nautilus se haba sumergido.
Anot cuidadosamente las diversas profundidades y obtuve as el perfil submarino
de la cordillera que se extenda bajo las aguas.
Lleg la noche sin que ningn cambio hubiera alterado nuestra situacin. Siempre
el techo de hielo, entre cuatrocientos y quinientos metros de profundidad.
Disminucin evidente, pero qu espesor an entre nosotros y la superficie del
ocano!
Eran las ocho, y haca ya cuatro horas que debera haberse renovado el aire en
el interior del Nautilus, segn la diaria rutina de a bordo. No sufra yo
demasiado, sin embargo, aunque el capitn Nemo todava no hubiese solicitado a
sus depsitos un suplemento de oxgeno.
Asaltado alternativamente por el temor y la esperanza, dorm mal aquella noche.
Me levant varias veces. Las tentativas del Nautilus continuaban. Hacia las tres

de la maana, observ que la superficie inferior del banco de hielo se hallaba


solamente a cincuenta metros de profundidad. Ciento cincuenta pies nos separaban
entonces de la superficie del agua. El banco iba convirtindose nuevamente en un
icefield y la montaa se tornaba en una llanura.
Mis ojos no abandonaban el manmetro. Continubamos remontndonos, siguiendo, a
lo largo de la diagonal, la superficie resplandeciente del hielo que fulguraba
bajo los rayos elctricos. El banco de hielo se adelgazaba de milla en milla por
arriba y por abajo en rampas alargadas.
A las seis de la maana de aquel da memorable del 19 de marzo, se abri la
puerta del saln y apareci el capitn Nemo.
-El mar libre -me dijo.
14. El Polo Suir
M e precipit a la plataforma. S! El mar libre. Apenas algunos tmpanos
dispersos y algunos icebergs mviles. A lo lejos, un mar extenso; un mundo de
pjaros en el aire; miradas de peces bajo las aguas que, segn los fondos,
variaban del azul intenso al verde oliva.
El termmetro marcaba tres grados bajo cero. Era casi una primavera, encerrada
tras el banco de hielo cuyas masas lejanas se perfilaban en el horizonte del
Norte.
-Estamos en el Polo? -pregunt al capitn, con el corazn palpitante.
-Lo ignoro -me respondi-. A medioda fijaremos la posicin.
-Cree que se mostrar el sol a travs de esta bruma? -le pregunt, mirando al
cielo grisceo.
-Por poco que lo haga, me bastar -respondi el capitn.
Hacia el Sur y a unas diez millas del Nautilus un islote solitario se elevaba
hasta una altura de unos doscientos metros. Hacia ese islote nos dirigamos,
pero prudentemente, pues el mar poda estar sembrado de escollos.
Una hora ms tarde alcanzamos el islote. Invertimos otra hora en circunvalarlo.
Meda de cuatro a cinco millas de circunferencia. Un estrecho canal le separaba
de una tierra de considerable extensin, un continente tal vez cuyos lmites no
podamos ver. La existencia de esa tierra pareca dar razn a las hiptesis de
Maury. El ingenioso americano ha observado, en efecto, que entre el Polo Sur y
el paralelo 60 el mar est cubierto de hielos flotantes de enormes dimensiones
que no se encuentran nunca en el Atlntico Norte. De esa observacin ha
concluido que el crculo antrtico encierra extensiones de tierra considerables,
puesto que los icebergs no pueden formarse en alta mar, sino nicamente en las
cercanas de las costas. Segn sus clculos, las masas de los hielos que
envuelven al Polo austral forman un vasto casquete cuya anchura debe alcanzar
cuatro mil kilmetros.
El Nautilus, por temor a encallar, se detuvo a unos tres cables de un banco de
arena dominado por un soberbio conglomerado de rocas. Se lanz el bote al mar y
embarcamos el capitn, dos de sus hombres, portadores de los instrumentos,
Conseil y yo. Eran las diez de la maana. No haba visto a Ned Land. Sin duda,
el canadiense no quera aceptar el error de su prediccin sobre nuestra marcha
al Polo Sur. Unos cuantos golpes de remo condujeron al bote hasta la orilla,
donde encall en la arena.
Retuve a Conseil en el momento en que se dispona a saltar a tierra, y,
dirigindome al capitn Nemo, le dije:
-Le corresponde a usted el honor de pisar el primero esta tierra.
-S, seor, en efecto -respondi el capitn-, y lo hago sin vacilacin porque
ningn ser humano ha plantado hasta ahora el pie en esta tierra del Polo.
El capitn Nemo salt con ligereza sobre la arena. Una viva emocin le aceleraba
el corazn. Escal una roca que dominaba un pequeo promontorio y all, con los
brazos cruzados, inmvil, mudo, y con una mirada ardiente, permaneci durante
cinco minutos en el xtasis de su toma de posesin de aquellas regiones
australes. Luego, se volvi hacia nosotros.
-Cuando usted quiera, seor profesor -me grit.
Desembarqu, seguido de Conseil, dejando a los dos hombres en el bote.

El suelo estaba cubierto por una alargada toba de color rojizo, como de ladrillo
pulverizado. Las escorias, las coladas de lava y la piedra pmez denunciaban su
origen volcnico. En algunos lugares ligeras fumarolas que emanaban un olor
sulfuroso atestiguaban que los fuegos internos conservaban an su poder
expansivo. Sin embargo, y aunque sub a una alta pea, no vi ningn volcn en un
radio de varias millas. Sabido es que en estas comarcas antrticas hall James
Ross los crteres del Erebus y del Terror en plena actividad, en el meridiano
167 y a 770 32'de latitud.
Extremadamente escasa era la vegetacin de aquel desolado continente. Algunos
lquenes de la especie Usnea melanoxantha se extendan sobre las negras rocas.
Algunas plantas microscpicas, diatomeas rudimentarias como alvolos dispuestos
entre dos conchas cuarzosas, y largos fucos purpreos y de color carmes,
soportados por pequeas vejigas natatorias, arrojados a la costa por la resaca,
componan la pobre flora de la regin.
Las orillas estn sembradas de moluscos, de pequeos mejillones, de lapas, de
berberechos lisos en forma de corazones, y particularmente de clos de cuerpo
oblongo y membranoso cuya cabeza est formada por dos lbulos redondeados. Vi
tambin miradas de esos clos boreales de tres centmetros de longitud, de los
que la ballena se traga un mundo a cada bocado. Estos encantadores pterpodos,
verdaderas mariposas de mar, animaban las aguas libres en el borde de las
orillas.
Entre otros zofitos aparecan en los altos fondos algunas arborescencias
coralgenas de esas que, segn James Ross, viven en los mares antrticos hasta
mil metros de profundidad; pequeos alciones pertenecientes a la especie
Procellaria pelagica, as como un gran nmero de asterias particulares a estos
climas y estrellas de mar que constelaban el suelo.
Pero donde la vida se manifestaba en sobreabundancia era en el aire. All
volaban y revoloteaban por millares pjaros de variadas especies que nos
ensordecan con sus gritos. Otros, que pululaban por las rocas, nos vean pasar
sin ningn temor y nos seguan con familiaridad. Eran pinginos, tan giles y
vivaces en el agua, donde a veces se les ha confundido con rpidos bonitos, como
torpes y pesados son en tierra. Exhalaban gritos barrocos y formaban asambleas
numerosas, sobrias de gestos pero prdigas en clamores.
Entre las aves, vi unos quionis, de la familia de las zancudas, gruesos como
palomas, de color blanco, con el pico corto y cnico, y los ojos enmarcados en
un crculo rojo. Conseil hizo una buena provisin de ellos, pues estos
voltiles, convenientemente preparados, constituyen un plato agradable. Por el
aire pasaban albatros fuliginosos de una envergadura de cuatro metros,
justamente llamados los buitres del ocano; petreles gigantescos, entre ellos
los quebrantahuesos, de alas arqueadas, que son grandes devoradores de focas;
los petreles del Cabo, una especie de patos pequeos con la parte superior de su
cuerpo matizada de blanco y iiegro; en fin, toda una serie de petreles, unos
azules, propios de los mares antrticos, y otros blancuzcos y con los bordes de
las alas de color oscuro y tan aceitosos, dije a Conseil, que los habitantes de
las islas Fero se limitan a poner es una mecha antes de encenderlos.
-Un poco ms -respondi Conseil-y seran lmparas perfectas. Pero no puede
exigirse a la Naturaleza que, encina, les provea de una mecha.
Habamos recorrido ya media milla, cuando el suelo se mostr acribillado de
nidos de mancos, como madrigueras excavadas para la puesta de los huevos y de
las que escapaban numerosos pjaros. El capitn Nemo hara cazar ms tarde
algunos centenares, pues su carne negra es comestible. Lanzaban gritos muy
similares al rebuzno del asno. Estos animales, del tamao de una oca, con el
cuerpo pizarroso por arriba, blanco por debajo y con una cinta de color limn a
modo de corbata, se dejaban matar a pedradas sin intentar la huida.
Continuaba sin disiparse la bruma. A las once, no haba aparecido todava el
sol. No dejaba de inquietarme su ausencia. Sin el sol, no haba observacin
posible. Cmo bamos a poder determinar as si habamos alcanzado el Polo?
Busqu al capitn Nemo y le hall apoyado en una roca, silencioso y mirando el
cielo. Pareca impaciente y contrariado. Pero qu poda hacerse? El sol no
obedeca como el mar a aquel hombre audaz y poderoso.

Lleg el medioda sin que el sol se hubiese mostrado ni un instante. Ni tan


siquiera era posible reconocer el lugar que ocupaba tras la cortina de bruma. Y
al poco tiempo la bruma se resolvi en nieve.
-Habr que intentarlo maana -me dijo simplemente el capitn.
Regresamos al Nautilus, envueltos en los torbellinos de la atmsfera.
Durante nuestra ausencia, se haban echado las redes. Observ con inters los
peces que acababan de subir a bordo. Los mares antrticos sirven de refugio a un
gran nmero de peces migratorios que huyen de las tempestades de las zonas menos
elevadas para caer, cierto es, en las fauces de las marsopas y de las focas.
Anot algunos ctidos australes, de un decmetro de longitud, cartilaginosos y
blancuzcos, atravesados por bandas lvidas y armados de aguijones; quimeras
antrticas, de tres pies de longitud, con el cuerpo muy alargado, la piel
blanca, plateada y lisa, la cabeza redonda, el dorso provisto de tres aletas y
el hocico terminado en una trompa encorvada hacia la boca. Prob su carne, pero
la hall inspida, pese a la opinin en contra de Conseil.
La tempestad de nieve dur hasta el da siguiente. Era imposible mantenerse en
la plataforma. Desde el saln, donde anotaba yo los incidentes de la excursin
al continente polar, oa los gritos de los petreles y los albatros que se rean
de la tormenta.
El Nautilus no permaneci inmvil. Bordeando la costa, avanz una docena de
millas hacia el Sur, en medio de la difusa claridad que esparca el sol por los
bordes del horizonte.
Al da siguiente, 20 de marzo, ces la nieve. El fro era un poco ms vivo. El
termmetro marcaba dos grados bajo cero. La niebla se levant algo y yo pude
esperar que iba a ser posible efectuar la observacin.
En ausencia del capitn Nemo, Conseil y yo embarcamos en el bote y nos dirigimos
a tierra. La naturaleza del suelo era la misma, volcnica. Por todas partes,
vestigios de lava, de escorias, de basaltos, sin que se hiciera visible el
crter que los haba vomitado. All, como en el lugar que habamos recorrido con
anterioridad, miradas de pjaros animaban aquella zona del continente polar.
Pero en esa parte los pjaros compartan su imperio con grandes manadas de
mamferos marinos que nos miraban con sus ojos mansos. Eran focas de diversas
especies, unas extendidas sobre el suelo, otras echadas sobre bloques de hielo a
la deriva, mientras otras salan o entraban en el mar. Por no haber visto jams
al hombre, no huan al acercarnos. A la vista de tan gran nmero calcul que
all haba materia de provisin para varios centenares de barcos.
- Menos mal que Ned Land no nos ha acompaado! -dijo Conseil.
-Por qu dices eso?
-Porque el feroz cazador habra hecho una carnicera. Habra matado todo.
-Todo es mucho decir, pero creo, s, que no hubiramos podido impedir a nuestro
amigo arponear a algunos de estos magnficos cetceos. Lo que no habra dejado
de disgustar al capitn Nemo, pues l rehsa verter intilmente la sangre de los
animales inofensivos.
-Y tiene razn.
-Claro que s, Conseil. Pero, dime, has clasificado ya estos soberbios
especmenes de la fauna marina?
-El seor sabe muy bien que la prctica no es mi dominio. Cuando el seor me
haya enseado el nombre de esos animales...
-Son focas y morsas.
-Dos gneros que pertenecen a la familia de los pinnpedos, orden de los
carniceros, grupo de los unguiculados, subclase de los monodelfos, clase de los
mamferos, ramificacin de los vertebrados.
-Bien, Conseil, pero estos dos gneros, focas y morsas, se dividen en especies y
si no me equivoco tendremos aqu la ocasin de observarlos. En marcha.
Eran las ocho de la maana. Nos quedaban cuatro horas por emplear hasta el
momento en que pudiramos efectuar con utilidad la observacin solar. Dirig mis
pasos hacia una amplia baha que se escotaba en los granticos acantilados de la
orilla.
Desde all y hasta los lmites de la vista en torno nuestro las tierras y los
tmpanos estaban invadidos por los mamferos. Involuntariamente, busqu con la
mirada al viejo Proteo, al mitolgico pastor que guardaba los inmensos rebaos

de Neptuno. Eran sobre todo focas. Formaban grupos, machos y hembras; el padre
vigilaba a la familia, la madre amamantaba a sus cras; algunos jvenes, ya
fuertes, se emancipaban a algunos pasos. Cuando estos mamferos se desplazaban
lo hacan a saltitos por la contraccin de sus cuerpos, ayudndose torpemente
con sus imperfectas aletas que, en la vaca marina, su congnere, forma un
verdadero antebrazo. En el agua, su elemento por excelencia, estos animales de
espina dorsal mvil, de pelvis estrecha, de pelo raso y tupido, de pies
palmeados, nadan admirablemente.
En reposo y en tierra adoptaban posturas sumamente graciosas. Por ello, los
antiguos, al observar su dulce fisonoma, la expresiva mirada de sus ojos
lmpidos y aterciopelados que resiste la comparacin con la ms bella mirada de
una mujer, sus encantadoras posturas, los poetizaron a su manera y
metamorfosearon a los machos en tritones y a las hembras en sirenas.
Hice observar a Conseil el considerable desarrollo de los lbulos cerebrales en
los inteligentes cetceos. Exceptuado el hombre, ningn mamfero tiene una
materia cerebral tan rica. Por ello, las focas son susceptibles de recibir una
cierta educacin; se las domestica fcilmente, y yo creo, con algunos
naturalistas, que convenientemente amaestradas podran prestar grandes servicios
como perros de pesca.
La mayor parte de las focas dorman sobre las rocas o sobre la arena. Entre las
focas propiamente dichas que no tienen orejas externas -difieren en eso de las
otarias, que tienen las orejas salientes- observ algunas variedades de
estenorrincos, de tres metros de longitud, de pelo blanco, con cabezas de bulldogs, armados de diez dientes en cada mandbula, con cuatro incisivos arriba y
abajo y dos grandes caninos recortados en forma de flor de lis. Entre ellos
haba tambin elefantes marinos, especie de focas de trompa corta y mvil, los
gigantes de la especie, con una longitud de diez metros y una circunferencia de
veinte pies.
No hicieron ningn movimiento al acercarnos.
-No son animales peligrosos? -pregunt Conseil.
-No, a menos que se les ataque. Cuando una foca defiende a sus pequeos su furor
es terrible y no es raro que acabe despedazando la embarcacin de los
pescadores.
-Est en su derecho -replic Conseil.
-No digo que no.
Dos millas ms lejos, nos vimos detenidos por el promontorio que protega a la
baha de los vientos del Sur. El promontorio caa a pico sobre el mar y
espumarajeaba bajo el oleaje. Ms all resonaban unos formidables rugidos, como
slo una manada de rumiantes hubiese podido producir.
-Qu es eso? Un concierto de toros? -pregunt Conseil.
-No, un concierto de morsas.
-Se baten?
-Se baten o juegan.
-Mal que le pese al seor, habra que ver eso.
-Hay que verlo, Conseil.
Y henos all franqueando las negruzcas rocas, en medio de derrumbamientos
caprichosos y caminando sobre piedras resbaladizas por el hielo. Ms de una vez
ca rodando a expensas de mis caderas. Conseil, ms prudente o ms slido, no
tropezaba nunca. Me ayudaba a levantarme, dicindome a la vez:
-Si el seor tuviera la bondad de separar las piernas, conservara mejor el
equilibrio.
Llegados a la arista superior del promontorio, vi una vasta llanura blanca
cubierta de morsas que jugaban entre s. Eran bramidos de alegra, no de clera.
Las morsas se parecen a las focas por la forma de sus cuerpos y por la
disposicin de sus miembros. Pero su mandbula inferior carece de caninos y de
incisivos, y los caninos superiores son dos defensas de ochenta centmetros de
largo y de treinta y tres en la circunferencia de sus alvolos. Estos colmillos,
de un marfil compacto y sin estras, ms duros que los de los elefantes y menos
susceptibles de ponerse amarillos, son muy buscados. Por ello, las morsas son
vctimas de una caza desconsiderada que no tardar en llevarlas a su total

aniquilacin, pues los cazadores vienen abatiendo cada ao ms de cuatro mil,


sin respetar ni a las hembras preadas ni a los jvenes.
Pude examinar de cerca y a mis anchas a tan curiosos animales, pues nuestra
presencia no les inquiet en lo ms mnimo. Su piel era espesa y rugosa, de un
tono cobrizo tirando a rojo; su pelaje, corto y ralo. Algunas tenan una
longitud de cuatro metros. Ms tranquilas y menos temerosas que sus congneres
del Norte, no confiaban a centinelas escogidos la misin de vigilar las
inmediaciones de su campamento.
Tras haber examinado la poblacin de morsas, decid regresar. Eran las once, y
si el capitn Nemo se hallaba en condiciones favorables para efectuar su
observacin deseaba yo asistir a la operacin. No crea yo, sin embargo, que se
mostrara el sol aquel da, oculto como estaba tras las pesadas nubes que
aplastaban al horizonte. Se dira que el astro, celoso, no quera revelar a
seres humanos el punto inabordable del Globo.
Emprendimos el regreso hacia el Nautlus siguiendo una estrecha pendiente que
corra a lo largo de la cima del acantilado. A las once y media llegamos al
lugar en que habamos desembarcado. El bote, varado, haba depositado ya al
capitn en tierra. Le vi all, en pie sobre una roca basltica, con los
instrumentos a su lado, mirando fijamente al horizonte septentrional por el que
el sol iba describiendo su curva alargada.
Me situ a su lado y esper en silencio. Lleg el medioda sin que, al igual que
la vspera, se mostrara el sol.
Era la fatalidad. Imposible efectuar la observacin. Y si sta no poda hacerse
al da siguiente, tendramos que renunciar definitivamente a fijar nuestra
posicin. En efecto, aquel da -era precisamente el 20 de marzo. Y al da
siguiente, 21, el da del equinoccio, el sol, si no tenamos en cuenta la
refraccin, desaparecera del horizonte por un perodo de seis meses y con su
desaparicin comenzara la larga noche polar. Surgido con el equinoccio de
septiembre por el horizonte septentrional, el sol haba ido elevndose en
espirales alargadas hasta el 21 de diciembre. Desde ese da, solsticio de verano
de las regiones boreales, haba ido descendiendo y ahora se dispona a lanzar
sus ltimos rayos.
Como le comunicara mis temores al capitn Nemo, ste me dijo:
-Tiene usted razn, seor Aronnax. Si maana no puedo obtener la altura del sol
habrn de transcurrir seis meses antes de poder intentarlo nuevamente Pero
tambin es cierto que precisamente porque el azar de la navegacin me ha trado
a estos mares el 21 de marzo ser mucho ms fcil fijar la posicin si el sol se
nos muestra a medioda.
-Por qu, capitn?
-Porque cuando el sol describe espirales tan alargadas es difcil medir
exactamente su altura en el horizonte y los instrumentos estn expuestos a
cometer graves errores.
-Cmo proceder usted?
-No emplear ms que mi cronmetro. Si maana, 21 de marzo, a medioda, el disco
solar, habida cuenta de la refraccin, se halla cortado exactamente por el
horizonte del Norte, estar en el Polo Sur.
-As es, en efecto -dije-. Sin embargo, su afirmacin no es matemticamente
rigurosa, porque el equinoccio no se produce necesariamente a medioda.
-Sin duda, seor, pero el error no llegar a ser ni de cien metros y eso es
suficiente. Hasta manana, pues.
El capitn Nemo regres a bordo. Conseil y yo permanecimos hasta las cinco
recorriendo la playa, observando y estudiando. No recog ningn objeto curioso,
hecha la salvedad de un huevo de pingino, de un tamao notable, por el que un
aficionado habra pagado ms de mil francos. Su color bayo ylas rayas y
caracteres que a modo de jeroglficos lo decoraban hacan del huevo un raro
objeto de adorno. Lo confi a las manos de Conseil y el prudente mozo, el.de los
pasos seguros, lo llev intacto, como si se hubiera tratado de una preciosa
porcelana china, al Nautilus, donde lo deposit en una de las vitrinas del
museo.

Cen aquel da con apetito un excelente trozo de hgado de foca cuyo gusto
recordaba al de la carne de cerdo. Me acost luego, no sin antes haber invocado,
como un hind, los favores del astro radiante.
Al da siguiente, 21 de marzo, sub a la plataforma a las cinco de la maana y
hall al capitn Nemo.
-El tiempo se aclara un poco -me dijo-. Cabe la esperanza. Despus de desayunar
iremos a tierra para escoger un puesto de observacin.
Convenido esto, me fui a buscar a Ned Land, al que deseaba llevar conmigo. Pero
el obstinado canadiense rehus. Pude darme cuenta de que su mal humor y su
taciturnidad aumentaban de da en da. Pero, despus de todo, no sent
excesivamente su obstinacin en esa circunstancia, al considerar que haba
demasiadas focas en tierra y que ms vala no someter al empedernido pescador a
esa tentacin.
Tras desayunar, me dirig a tierra, con el capitn Nemo, dos hombres de la
tripulacin y los instrumentos, es decir, un cronmetro, un anteojo y un
barmetro. El Nautilus se haba desplazado unas cuantas millas durante la noche.
Se hallaba a algo ms de una legua de la costa en la que se elevaba un pico muy
agudo de unos cuatrocientos a quinientos metros de altura.
Durante la breve travesa, vi numerosas ballenas de las tres especies propias de
los mares australes: la ballena franca o right-whale de los ingleses, que no
tiene aleta dorsal; la hump-back, balenptero de vientre arrugado y de grandes
aletas blancuzcas que, pese a su nombre, no forman alas, y, por ltimo, la finback, de un marrn amarillento, el ms vivaz de los cetceos. Este poderoso
animal se hace or desde muy lejos cuando proyecta a gran altura sus columnas de
aire y de vapor que semejan torbellinos de humo. Todos estos mamferos
evolucionaban en grupos por las aguas tranquilas. Era bien visible que esa zona
del Polo antrtico serva de refugio a los cetceos acosados con exceso por la
persecucin de los cazadores.
Vi tambin unas largas cadenas blancuzcas de salpas, especies de moluscos
agregados, y medusas de gran tamao que se balanceaban entre los vaivenes de las
olas.
A las nueve, pusimos pie en tierra. El cielo se aclaraba. Las nubes huan hacia
el Sur y la bruma abandonaba la superficie fra de las aguas. El capitn Nemo se
dirigi hacia el pico que sin duda haba elegido como observatorio. La ascensin
fue penosa, sobre lavas agudas y piedra pmez y en medio de una atmsfera a
menudo saturada por las emanaciones sulfurosas de las fumarolas. Para un hombre
desacostumbrado a pisar la tierra, el capitn escalaba las rampas ms escarpadas
con una agilidad y una elasticidad que yo no poda igualar y que hubiese
envidiado un cazador de gamos. Necesitamos dos horas para alcanzar la cima del
pico de prfido y de basalto. Desde all, la vista dominaba un vasto mar que,
hacia el Norte, trazaba claramente su lnea terminal sobre el fondo del cielo. A
nuestros pies, campos deslumbrantes de blancura. Sobre nosotros, un plido azul,
despejado de brumas. Al Norte, el disco del sol como una bola de fuego ya
recortada por el filo del horizonte. Del seno de las aguas se elevaban en
magnficos haces centenares de lquidos surtidores. A lo lejos, el Nautilus
pareca un cetceo dormido. Detrs de nosotros, hacia el Sur y el Este, una
tierra inmensa, un catico amontonamiento de rocas y de bloques de hielos cuyos
confines no se divisaban.
Al llegar a la cima del pico, el capitn Nemo fij cuidadosamente su altura por
medio del barmetro, pues deba tenerla en cuenta en su observacin.
A las doce menos cuarto, el sol, al que nicamente habamos visto hasta entonces
por la refraccin, se mostr como un disco de oro y dispers sus ltimos rayos
sobre aquel continente abandonado en aquellos mares no surcados jams por hombre
alguno.
El capitn Nemo, provisto de un anteojo con retculas que por medio de un espejo
correga la refraccin, observ al astro que iba hundindose poco a poco en el
horizonte segn una diagonal muy prolongada. Yo tena el cronmetro. Me
palpitaba con fuerza el corazn. Si la desaparicin del semidisco solar
coincida con las doce en el cronmetro nos hallaramos en el mismo Polo.
-Medioda! -grit.
-El Polo Sur! -respondi el capitn Nemo con una voz grave.

Me dio el anteojo que mostraba al astro del da precisamente cortado en dos


porciones iguales por el horizonte.
Vi cmo los ltimos rayos coronaban el pico y cmo las sombras suban poco a
poco sobre sus rampas.
Apoyando su mano en mi hombro, el capitn Nemo dijo en aquel momento:
-Seor, en 1600, el holands Gheritk, arrastrado por las corrientes y las
tempestades, alcanz los 640 de latitud Sur y descubri las Nuevas Shetland. En
1773, el 17 de enero, el ilustre Cook, siguiendo el meridiano 38, lleg a los
670 30'de latitud, y en 1774, el 30 de enero, por el meridiano 109, alcanz los
710 15'de latitud. En 1819, el ruso Bellinghausen se encontr en el paralelo 69,
y, en 1821, en el 66, a 1110 de longitud Oeste. En 1820, el ingls Brunsfield se
vio detenido a los 650, en tanto que en el mismo ao el americano Morrel, cuyos
relatos son dudosos, remontando el meridiano 42 descubri el mar libre a los 700
14'de latitud. En 1825, el ingls Powell no pudo sobrepasar los 620. El mismo
ao, un simple pescador de focas, el ingls Weddel, se elev hasta los 720 14'
de latitud por el meridiano 35 y hasta 740 15' por el 36. En 1829, el ingls
Forster, capitn del Chanticler, tom posesin del continente antrtico a 630
26' de latitud y 660 26' de longitud. En 1831, el ingls Bisco descubri, el
primero de febrero, la tierra de Enderby a 680 50' de latitud, y en 1832, el 5
de febrero, la tierra de Adelaida a 670 de latitud, y el 21 de febrero, la
tierra de Graham a 640 45' de latitud. En 1838, el francs Dumont d'Urville,
detenido por la banca de hielo a 620 57' de latitud, descubra la tierra de Luis
Felipe; dos aos ms tarde, en una nueva punta al Sur, a 660 30', nombraba el 21
de enero la tierra Adelia, y ocho das despus, a 640 40', la costa Clarie. En
1838, el ingls Wilkes avanz hasta el paralelo 69 por el meridiano 100. En
1839, el ingls Balleny descubri la tierra Sabrina, en el lmite del crculo
polar. En fin, en 1842, el ingls James Ross, al mando del Erebus y del Terror,
hall la tierra Victoria el 12 de enero, a los 760 56'de latitud y 1710 7' de
longitud Este; el 23 del mismo mes se hall en el paralelo 74, el punto ms alto
alcanzado hasta entonces; el 27, se hall a 760 8'; el 28, a 770 32, y el 2 de
febrero, a 780 4'; y en 1842 no pudo pasar de los 710. Pues bien, yo, el capitn
Nemo, este 21 de marzo de 1868, he alcanzado el Polo Sur, a los 900, y tomo
posesin de esta zona del Globo igual a la sexta parte de los continentes
reconocidos.
-En nombre de quin, capitn?
-En mi propio nombre, seor.
Y mientras esto deca, el capitn Nemo despleg una bandera negra con una gran N
bordada en oro en su centro. Y luego, volvindose hacia el astro del da cuyos
ltimos rayos laman el horizonte del mar, dijo:
-Adis, Sol! Desaparece, astro radiante! Duerme bajo este mar libre, y deja a
la noche de seis meses extender sus sombras sobre mi nuevo dominio!
15. Accidente o incidente?
Al da siguiente, 22 de marzo, comenzaron los preparativos de marcha a las seis
de la maana, cuando los ltimos resplandores del crepsculo se fundan en la
noche. El fro era muy vivo. Resplandecan las constelaciones en el cielo con
una sorprendente intensidad. En el cenit brillaba la admirable Cruz del Sur, la
estrella polar de las regiones antrticas.
El termmetro marcaba doce grados bajo cero y el viento morda agudamente la
piel. Se multiplicaban los tmpanos en el agua libre. El mar tenda a congelarse
por todas partes. Las numerosas placas negruzcas esparcidas por su superficie
anunciaban la prxima formacin del hielo. Evidentemente, el mar austral, helado
durante los seis meses del invierno, era absolutamente inaccesible. Qu hacan
las ballenas durante este perodo? Sin duda deban ir por debajo del banco de
hielo en busca de aguas ms practicables. Las focas y las morsas, acostumbradas
a vivir en los ms duros climas, permanecan en aquellos helados parajes. Estos
animales tienen el instinto de cavar agujeros en los ice-fields, que mantienen
siempre abiertos y que les sirven para respirar. Cuando los pjaros, expulsados
por el fro, emigran hacia el Norte, estos mamferos marinos quedan como los
nico dueos del continente polar.

Llenados ya los depsitos de agua, el Nautilus descenda lentamente. Al llegar a


mil pies de profundidad, se detuvo. Su hlice bati el agua y se dirigi al
Norte a una velocidad de quince millas por hora. Por la tarde, navegaba ya bajo
el inmenso caparazn helado de la banca.
Los paneles que recubran los cristales del saln estaban cerrados por
precaucin, ya que el casco del Nautilus poda chocar con cualquier bloque
sumergido. Pas, por tanto, aquel da ordenando mis anotaciones. Tena la mente
embargada por los recuerdos del Polo. Habamos alcanzado ese punto inaccesible
sin fatiga, sin peligro, como si nuestro vagn flotante se hubiese deslizado por
los ralles del ferrocarril. El retorno comenzaba verdaderamente ahora. Me
reservara an semejantes sorpresas? As lo crea yo, tan inagotable es la serie
de maravillas submarinas. Desde que cinco meses y medio antes el azar nos haba
embarcado all, habamos recorrido catorce mil leguas, y en ese trayecto, ms
largo que el del ecuador terrestre, cuntos curiosos o terribles incidentes
haban jalonado nuestro viaje! La caza en los bosques de Crespo, el
encallamiento en el estrecho de Torres, el cementerio de coral, las pesqueras
de Ceiln, el tnel arbigo, los fuegos de Santorin, los millones de la baha de
Vigo, la Atlntida, el Polo Sur!
Durante la noche, todos estos recuerdos desfilando de sueo en sueo, no dejaron
a mi cerebro reposar un instante.
A las tres de la maana me despert un choque violento. Me incorpor sobre mi
lecho y me hallaba escuchando en medio de la oscuridad cuando un nuevo golpe me
precipit bruscamente al suelo. Evidentemente, el Nautilus haba pegado un
bandazo tras haber tocado.
Me acerqu a la pared y me deslic por los corredores hacia el saln alumbrado
por su techo luminoso. El bandazo haba derribado los muebles. Afortunadamente,
las vitrinas, slidamente fijadas en su base, haban resistido. Los cuadros
adosados a estribor, ante el desplazamiento de la vertical, se haban adherido a
los tapices, en tanto que los de babor se haban separado en un pie por lo menos
de su borde inferior. El Nautilus se haba acostado a estribor y, adems, se
haba inmovilizado por completo.
Oa ruidos de pasos y voces confusas. Pero el capitn Nemo no apareci. En el
momento en que me dispona a abandonar el saln, entraron Ned Land y Conseil.
-Qu ha ocurrido? -les pregunt.
-Yo vena a preguntrselo al seor -respondi Conseil.
-Mil diantres! -exclam el canadiense-, yo s s lo que ha pasado. El Nautilus
ha tocado y, a juzgar por su inclinacin, no creo que salga de sta como la
primera vez en el estrecho de Torres.
-Pero, al menos, ha vuelto a la superficie? -pregunt.
-Lo ignoramos -dijo Conseil.
-Es fcil averiguarlo -les respond, a la vez que consultaba el manmetro.
Sorprendido, vi que el manmetro indicaba una profundidad de trescientos sesenta
metros.
-Qu quiere decir esto? -exclam.
-Hay que interrogar al capitn Nemo-dijo Conseil.
-Pero dnde hallarle? -pregunt Ned Land.
-Seguidme -dije a mis compaeros.
Salimos del saln. En la biblioteca, nadie. En la escalera central y en las
dependencias de la tripulacin, nadie. Supuse que el capitn Nemo haba debido
apostarse en la cabina del timonel. Lo mejor era esperar, y regresamos los tres
al saln.
Silenciar las recriminaciones del canadiense, que haba hallado una buena
ocasin para encolerizarse. Le dej desahogar su mal humor a sus anchas, sin
responderle.
Llevbamos ya una veintena de minutos tratando de interpretar los menores ruidos
que se producan en el interior del Nautilus, cuando entr el capitn Nemo.
Afect no vernos. Su fisonoma, habitualmente tan impasible, revelaba una cierta
inquietud. Observ silenciosamente la brjula y el manmetro y luego se dirigi
al planisferio, en el que pos un dedo sobre un punto de los mares australes.

No quise interrumpirle. Tan slo algunos instantes ms tarde, cuando se volvi


hacia m, le dije, devolvindole la expresin de que se haba servido en el
estrecho de Torres:
-Un incidente, capitn?
-No, seor -respondi-, esta vez es un accidente.
-Grave?
-Tal vez.
-Es inmediato el peligro?
-No.
-Ha encallado el Nautilus?
-S.
-Cmo se ha producido?
-Por un capricho de la naturaleza, no por la impericia de los hombres. Ni un
solo fallo se ha cometido en nuestras maniobras. No obstante, no puede impedirse
al equilibrio que produzca sus efectos. Se puede desafiar a las leyes humanas,
pero no resistir a las leyes naturales.
Singular momento el escogido por el capitn Nemo para entregarse a esta
reflexin filosfica. En suma, su respuesta no me aclaraba nada.
-Puedo saber, seor, cul es la causa de este accidente?
-Un enorme bloque de hielo, una montaa entera, ha dado un vuelco -me
respondi-. Cuando los icebergs estn minados en su base por aguas ms calientes
o por reiterados choques, su centro de gravedad asciende. Entonces vuelcan y se
dan la vuelta. Eso es lo que ha ocurrido. Uno de estos bloques al volcarse se ha
abatido sobre el Nautilus, que flotaba bajo las aguas. Luego se ha deslizado
bajo su casco y lo ha subido con una irresistible fuerza hasta capas menos
densas, sobe las que se halla tumbado su flanco.
-No es posible liberar al Nautilus vaciando sus depsitos para reequilibrarlo?
-Es lo que est hacindose en estos momentos, seor. Puede usted or el ruido de
las bombas en funcionamiento. Mire la aguja del manmetro, indica que el
Nautilus sube, pero el bloque de hielo tambin lo hace con l, y hasta que no
surja un obstculo que detenga su movimiento ascensional nuestra posicin no
cambiar.
En efecto, el Nautilus segua tumbado a estribor. Sin duda, se levantara cuando
el bloque que lo impulsaba se detuviera. Pero quin sabe si entonces no
habramos chocado con la parte superior del banco, si no nos veramos
espantosamente comprimidos entre las dos masas de hielo?
Meditaba yo en todas las consecuencias de la situacin, mientras el capitn Nemo
no cesaba de observar el manmetro. Desde la cada del iceberg, el Nautilus
haba ascendido unos ciento cincuenta pies, pero continuaba haciendo el mismo
ngulo con la perpendicular.
Sbitamente se not un ligero movimiento en el casco. El Nautilus se enderezaba
un poco. Los objetos suspendidos en el saln iban recuperando sensiblemente su
posicin normal. Las paredes se acercaban a la verticalidad. Permanecamos todos
en silencio, observando, llenos de emocin, el movimiento que haca que el suelo
fuera recuperando la horizontalidad bajo nuestros pies. Transcurrieron as diez
minutos.
-Al fin- exclam-, ya est!
-S -dijo el capitn Nemo, que se dirigi a la puerta del saln.
-Pero podr salir a flote? -le pregunt.
-S -respondi-, puesto que los depsitos no estn an vacos, y una vez
vaciados, el Nautilus se remontar a la superficie del mar.
Sali el capitn, y pronto pude ver que haba ordenado detener la marcha
ascensional del Nautilus. De haber continuado sta, pronto habra chocado con la
parte inferior del banco de hielo. Ms vala mantenerlo entre dos aguas.
-De buena nos hemos librado! -dijo Conseil.
-S, podamos haber sido aplastados entre esos bloques de hielo o, al menos,
quedar aprisionados. Y entonces, faltos de poder renovar el aire... S, de
buena nos hemos librado!
-Si es que ya hemos salido de sta -murmur Ned Land.

No quise discutir intilmente con el canadiense, y no respond. Adems, en aquel


momento se corrieron los paneles y la luz exterior irrumpi en el saln a travs
de los cristales.
Estbamos, como he dicho, en el agua libre, pero a cada lado del Nautilus, y a
una distancia de unos diez metros se elevaba una deslumbrante muralla de hielo.
La misma muralla por encima y por debajo. Por encima, porque la superficie
inferior del banco se desarrollaba como un techo inmenso. Por debajo, porque el
bloque volcado haba encontrado en las murallas laterales dos puntos de apoyo
que lo mantenan en esa posicin. El Nautilus estaba aprisionado en un verdadero
tnel de hielo, de unos veinte metros de anchura, lleno de agua tranquila. Le
era, pues, fcil salir de l marchando hacia adelante o hacia atrs para hallar
luego, algunos centenares de metros ms abajo, un libre paso bajo la banca.
Se haba apagado el techo luminoso y sin embargo el saln resplandeca con una
luz intensa. Era debida a la poderosa reverberacin con que las paredes de hielo
reenviaban violentamente el haz luminoso del fanal. Era indescriptible el efecto
de los rayos voltaicos sobre los grandes bloques caprichosamente recortados, en
los que cada ngulo, cada arista, cada faceta despeda un resplandor diferente,
segn la naturaleza de las venas que corran por el hielo. Era una mina
deslumbrante de gemas, y particularmente de zafiros que cruzaban sus destellos
azules con los verdes de las esmeraldas. Matices opalinos de una delicadeza
infinita se insinuaban de vez en cuando entre puntos ardientes como otros tantos
diamantes de fuego cuyo brillo centelleante no poda resistir la mirada. La
potencia del fanal se centuplicaba en el hielo, como la de una lmpara a travs
de las hojas lenticulares de un faro de primer orden.
-Qu belleza! Qu belleza! -exclam Conseil.
-S, es realmente un espectculo admirable. No es cierto, Ned? -dije.
-S, mil diantres! -replic Ned Land-. Es soberbio! Forzoso me es admitirlo,
mal que me pese. Nunca se ha visto nada igual. Pero este espectculo puede
costarnos caro. Y, por decirlo todo, creo que estamos viendo cosas que Dios ha
querido prohibir al ojo humano.
Tena razn Ned. Era demasiado bello.
De repente, un grito de Conseil me hizo volverme.
-Qu pasa? -pregunt.
-Cierre los ojos el seor! No mire -dijo Conseil, a la vez que se tapaba los
prpados con las manos.
-Pero qu te ocurre, muchacho?
-Estoy deslumbrado, estoy ciego!
Involuntariamente mir al cristal, y no pude soportar el fuego que lo inflamaba.
Comprend lo que haba ocurrido. El Nautilus acababa de ponerse en marcha a gran
velocidad, y los destellos tranquilos de las murallas de hielo se haban tornado
en rayas de fuego, en las que se confundan los fulgores de las miradas de
diamantes. Impulsado por su hlice, el Nautilus viajaba en un joyero de
relmpagos.
Los paneles se desplazaron entonces tapando los cristales. Cubramos con las
manos nuestros ojos, en los que danzaban esas luces concntricas que flotan ante
la retina cuando los rayos solares la han golpeado con violencia. Fue necesario
que pasara un tiempo para que se calmaran nuestros ojos. Al fin, pudimos retirar
las manos.
-No hubiera podido creerlo -dijo Conseil.
-Y yo no puedo creerlo todava -replic el canadiense.
-Cuando volvamos a tierra -aadi Conseil- tras haber visto tantas maravillas de
la naturaleza, qu pensaremos de esos miserables continentes y de las pequeas
obras surgidas de la mano del hombre? No, el mundo habitado ya no es digno de
nosotros.
Tales palabras en boca de un impasible flamenco muestran hasta qu punto de
ebullicin haba llegado nuestro entusiasmo. Pero el canadiense no dej de echar
sobre l su jarro de agua fra.
-El mundo habitado! -dijo, moviendo la cabeza-. Est tranquilo, amigo Conseil,
nunca volveremos a l.
Eran las cinco de la maana, y justo en aquel momento se produjo un choque a
proa. Comprend que el espoln del Nautilus acababa de adentrarse en un bloque

de hielo, a consecuencia probablemente de una maniobra errnea, pues la


navegacin no era fcil en aquel tnel submarino obstruido por los hielos.
Supuse que el capitn Nemo modificara el rumbo para eludir los obstculos y
avanzar por las sinuosidades del tnel hacia adelante. Sin embargo, contra lo
que yo esperaba, el Nautilus tom un movimiento de retroceso muy vivo.
-Vamos marcha atrs? -pregunt Conseil.
-S -respond-. El tnel no debe tener salida por ese lado.
-Entonces qu ... ?
-Entonces -dije- la solucin es sencilla. Retrocederemos por donde hemos venido
y saldremos por el orificio del Sur. Eso es todo.
Al hablar as, trataba yo de parecer ms tranquilo de lo que realmente estaba.
El Nautilus aceleraba su movimiento de retroceso, y pronto, marchando a contra
hlice, alcanz una gran rapidez.
-Va a suponer un retraso -dijo Ned.
-Qu importan unas horas de ms o de menos, con tal que podamos salir!
-S -dijo Ned Land-, con tal que podamos salir!
Me pase durante algunos instantes del saln a la biblioteca. Mis compaeros,
sentados, guardaban silencio. Me sent en un divn y tom un libro, que comenc
a recorrer maquinalmente. As pas un cuarto de hora. Conseil se acerc amyme
dijo:
-Es interesante lo que est leyendo el seor?
-Muy interesante -respond.
-Lo creo. Es el libro del seor lo que est leyendo el seor.
-Mi libro?
En efecto, la obra que tena en mis manos era Los Grandes Fondos Marinos. No me
haba dado cuenta. Cerr el libro, me levant y volv a pasear. Ned y Conseil se
levantaron para retirarse. Les retuve.
-Quedaos aqu, amigos mos. Permanezcamos juntos hasta el momento en que
salgamos de este tnel.
-Como el seor guste -dijo Conseil.
Transcurrieron as varias horas, durante las cuales observ a menudo los
instrumentos adosados a la pared del saln. El manmetro indicaba que el
Nautilus se mantena a una profundidad constante de trescientos metros; la
brjula, que se diriga siempre hacia el Sur; la corredera, que marchaba a una
velocidad de veinte millas por hora, excesiva en un espacio tan cerrado. Pero el
capitn Nemo saba que no haba tiempo que perder y que los minutos valan
siglos en esa situacin.
A las ocho y veinticinco se produjo un segundo choque. A popa, esta vez.
Palidec. Mis compaeros se haban acercado a m. Agarr la mano de Conseil. Nos
interrogamos con las miradas, ms expresivamente de lo que hubiramos hecho con
palabras.
En aquel momento entr el capitn en el saln y yo me dirig a l.
-Est cerrado el camino por el Sur? -le pregunt.
-S, seor. El iceberg, al volcarse, ha cerrado toda salida.
-Estamos, pues, completamente bloqueados?
-S.
16. Sin aire
As, pues, un impenetrable muro de hielo rodeaba al Nautilus por encima y por
debajo. ramos prisioneros de la gran banca de hielo. El canadiense expres su
furor asestando un formidable puetazo a una mesa. Conseil estaba silencioso. Yo
mir al capitn. Su rostro haba recobrado su habitual impasibilidad. Estaba
cruzado de brazos y reflexionaba. El Nautilus no se mova.
El capitn habl entonces:
-Seores -dijo con una voz tranquila-, en las condiciones en que estamos hay dos
maneras de morir.
El inexplicable personaje tena el aire de un profesor de matemticas explicando
una leccin a sus alumnos.

-La primera -prosigui- es la de morir aplastados. La segunda, la de morir


asfixiados. No hablo de la posibilidad de morir de hambre, porque las
provisiones del Nautilus durarn con toda seguridad ms que nosotros.
Preocupmonos, pues, de las posibilidades de aplastamiento y de asfixia.
-No creo sea de temer la muerte por asfixia, capitn -dije-, pues nuestros
depsitos estn llenos.
-S, es cierto -replic el capitn Nemo-, pero no pueden suministrarnos aire ms
que para dos das. Hace ya treinta y seis horas que estamos en inmersin, y la
atmsfera rarificada del Nautilus exige ya renovacin. Nuestras reservas habrn
quedado agotadas dentro de cuarenta y ocho horas.
-Pues bien, capitn, tenemos cuarenta y ocho horas para liberarnos.
-Al menos, lo intentaremos. Trataremos de perforar la muralla que nos rodea.
-Por qu parte?
-Eso es lo que nos dir la sonda. Voy a varar al Nautilus sobre el banco
inferior, y mis hombres, revestidos con sus escafandras, atacarn al iceberg por
su pared menos espesa.
-Se puede abrir los paneles del saln?
-No hay inconveniente, puesto que estamos inmviles.
El capitn Nemo sali. Pronto, los silbidos que se hicieron or me indicaron que
el agua se introduca en los depsitos. El Nautilus se hundi lentamente hasta
que top con el fondo de hielo a una profundidad de trescientos cincuenta
metros.
-Amigos mos -dije-, la situacin es grave, pero cuento con vuestro valor y
vuestra energa.
El canadiense me respondi as:
-Seor, no es este el momento de abrumarle con recriminaciones. Estoy dispuesto
a hacer lo que sea por la salvacin comn.
-Muy bien, Ned -le dije, tendindole la mano.
-Y aadir -prosigui- que soy tan hbil manejando el pico como el arpn. As
que si puedo serle de utilidad al capitn estoy a su disposicin.
-No rehusar su ayuda, Ned. Vamos.
Conduje al canadiense al camarote en que los hombres de la tripulacin estaban
ponindose las escafandras. Comuniqu al capitn la proposicin de Ned, que fue
inmediatamente aceptada. El canadiense se endos su traje marino y pronto estuvo
tan dispuesto como sus compaeros de trabajo. Cada uno de ellos llevaba a la
espalda el aparato Rouquayrol con la reserva de aire extrada de los depsitos.
Extraccin considerable, pero necesaria. Las lmparas Ruhmkorff eran intiles en
medio de aquellas aguas luminosas y saturadas de rayos elctricos.
Cuando Ned estuvo vestido, regres al saln, donde los cristales continuaban
descubiertos y, junto a Conseil, examin las capas de hielo que soportaban al
Nautilus. Algunos instantes ms tarde vimos una docena de hombres de la
tripulacin tomar pie en el banco de hielo, y entre ellos a Ned Land,
reconocible por su alta estatura. El capitn Nemo estaba con ellos.
Antes de proceder a la perforacin de las murallas, el capitn hizo practicar
sondeos para averiguar en qu sentido deba emprenderse el trabajo. Se hundieron
largas sondas en las paredes laterales, pero a los quince metros de penetracin
todava las detena la espesa muralla. Intil era atacar la superficie superior,
puesto que en ella topbamos con la banca misma que meda ms de cuatrocientos
metros de altura. El capitn Nemo procedi entonces a sondear la superficie
inferior. Por ah nos separaban del agua diez metros de hielo. Tal era el
espesor del ice-field. A partir de ese dato, se trataba de cortar un trozo igual
en superficie a la lnea de flotacin del Nautilus. Haba que arrancar, pues,
unos seis mil quinientos metros cbicos a fin de lograr una abertura por la que
poder descender hasta situarnos por debajo del campo de hielo.
Se puso inmediatamente manos a la obra con un tesn infatigable. En lugar de
excavar en torno al Nautilus, lo que habra procurado dificultades
suplementarias, el capitn Nemo hizo dibujar el gran foso a ocho metros de la
lnea de babor. Luego los hombres taladraron el trazo simultneamente en varios
puntos de su circunferencia. Los picos atacaron vigorosamente la compacta
materia y fueron extrayendo de ella gruesos bloques. Por un curioso y especfico
efecto de la gravedad, los bloques as desprendidos, menos pesados que el agua,

volaban, por as decirlo, hacia la bveda del tnel que cobraba por arriba el
espesor que perda por abajo. Pero poco importaba eso con tal que la pared
inferior fuera adelgazndose.
Tras dos horas de un trabajo mprobo, Ned Land regres extenuado. Tanto l como
sus compaeros fueron reemplazados por nuevos trabajadores, a los que nos unimos
Conseil y yo, bajo la direccin del segundo del Nautilus.
El agua me pareci singularmente fra, pero pronto me calent el manejo del
pico. Mis movimientos eran muy libres, pese a producirse bajo una presin de
treinta atmsferas.
Cuando regres, tras dos horas de trabajo, para tomar un poco de alimento y de
reposo, encontr una notable diferencia entre el aire puro que me haba
suministrado el aparato Rouquayrol y la atmsfera del Nautilus ya cargada de
cido carbnico. Haca ya cuarenta y ocho horas que no se renovaba el aire y sus
cualidades vivificantes se haban debilitado considerablemente.
A las doce horas de trabajo no habamos quitado ms que una capa de hielo de un
metro de espesor, en la superficie delimitada, o sea, unos seiscientos metros
cbicos. Admitiendo que cada doce horas realizramos el mismo trabajo, haran
falta cinco noches y cuatro das para llevar a trmino nuestra empresa.
-Cinco noches y cuatro das, cuando no tenemos ms que dos das de aire en los
depsitos! -dije a mis compaeros.
-Sin contar -precis Ned-que una vez que estemos fuera de esta condenada trampa
estaremos an aprisionados bajo la banca y sin comunicacin posible con la
atmsfera.
Reflexin justa. Quin poda prever el mnimo de tiempo necesario para nuestra
liberacin? No nos asfixiaramos antes de que el Nautilus pudiera retornar a la
superficie del mar? Estaba destinado a perecer en esa tumba de hielo con todos
los que encerraba? La situacin era terrible, pero todos la habamos mirado de
frente y todos estbamos decididos a cumplir con nuestro deber hasta el final.
Segn mis previsiones, durante la noche se arranc una nueva capa de un metro de
espesor al inmenso alvolo. Pero cuando por la maana, revestido de mi
escafandra, recorr la masa lquida a una temperatura de siete grados bajo cero,
observ que las murallas laterales se acercaban poco a poco. Las capas de agua
alejadas del foso y del calor desprendido por el trabajo de los hombres y de las
herramientas, tendan a solidificarse. Ante este nuevo e inminente peligro, se
reducan an ms nuestras posibilidades de salvacin. Cmo impedir la
solidificacin de ese medio lquido que poda hacer estallar las paredes del
Nautilus como si fuesen de cristal?
Me abstuve de comunicar este nuevo peligro a mis dos compaeros. Para qu
desanimarles, desarmarles de esa energa que empleaban en el penoso trabajo de
salvamento? Pero cuando regres a bordo, le habl al capitn Nemo de tan grave
complicacin.
-Lo s -dijo, con ese tono tranquilo que ni las ms terribles circunstancias
lograban modificar-. Es un peligro ms, pero no veo ningn otro medio de
evitarlo que ir ms rpidos que la solidificacin. La nica posibilidad de
salvacin est en anticiparnos. Eso es todo.
Anticiparnos! En fin, no hubiera debido extraarme esa forma de hablar.
Aquel da, durante varias horas, manej el pico con gran tesn. El trabajo me
sostena. Adems, trabajar era salir del Nautilus, era respirar el aire puro
extrado de los depsitos, era abandonar una atmsfera viciada y empobrecida.
Por la noche, habamos ganado un metro ms en el foso. Cuando regres a bordo me
sent sofocado por el cido carbnico de que estaba saturado el aire. Si
hubiramos tenido los medios qumicos necesarios para expulsar ese gas
deletreo! Pues el oxgeno no nos faltaba, lo contena toda esa agua en
cantidades considerables, y