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Lavoisier y la Revolucin de la Qumica

l 8 de mayo de 1794, cinco aos despus del comienzo de la Revolucin Francesa, la afilada hoja de la guillotina cort la cabeza de Lavoisier. La gran prdida que esto signific para la ciencia lo reflej Lagrange (1736-1813), importante matemtico de origen italiano, en un comentario que dirige a Delambre (1749-1822), famoso astrnomo francs: Bast slo un instante para cortarle la cabeza, y probablemente cien aos no bastarn para producir otra semejante Antoine-Laurent de Lavoisier naci en Pars el 26 de agosto de 1743 en el seno de una familia acomodada vinculada a la magistratura. Estudi en el colegio de ms prestigio de Pars, el Collge des Quatre Nations, hasta 1761 para despus iniciar los estudios de derecho, en los que se licenci en 1764. Posteriormente continu con una formacin polivalente vinculada a la ciencia, realizando estudios de fsica, de botnica y, con Jean-tienne Guettard (1715-1786), miembro de la Academia de Ciencias de Pars, de mineraloga. Fue Guettard quien le inici en la qumica, entendida como una ciencia al servicio del estudio de los minerales. Entre 1764 y 1767 estuvo vinculado a proyectos tan dispares como la realizacin de un mapa

geolgico y mineralgico de Francia, informes sobre el yeso (material que se empleaba para blanquear las casas), o una propuesta para iluminar las calles de la capital francesa de forma econmica. En 1766 falleci su padre dejndole una herencia considerable. En 1768, con el dinero de la herencia, se convirti en accionista de la Ferme Gnrale, empresa privada que se encargaba de recaudar los impuestos sobre la sal, el tabaco y otros artculos importados. El sistema de cobro de los impuestos facilitaba los abusos y la corrupcin, por lo que los fermiers no eran muy populares, como se comprob pocos aos despus de iniciarse la Revolucin. En 1768 Lavoisier pas a ser miembro de la Academia de Ciencias de Pars. En 1771 se cas con Marie Anne Paultze

(1758-1836), de 14 aos, hija de otro socio de la Ferme Gnrale, lo que afianz ms su posicin en dicha institucin. Marie Anne se convirti en una excelente colaboradora, traduciendo del ingls los trabajos de investigacin de los cientficos ingleses e implicndose en las investigaciones del cientfico; adems, por sus dotes de pintora, realiz los dibujos incluidos en las publicaciones de Lavoisier. Tambin participaba en las reuniones semanales que mantena el cientfico con otros colegas, reuniones que ella continu celebrando despus de la ejecucin de su esposo.

rigurosidad de un mtodo y en el establecimiento de un marco terico que ayudase a entender el funcionamiento de la naturaleza; en cambio, la qumica se fundamentaba en la sntesis de sustancias de uso comercial y en el desarrollo de instrumentos de laboratorio, careciendo de una metodologa cientfica que la colocara en el mismo nivel que la fsica. Adems no exista un modelo terico que explicara los hechos experimentales, ni un lenguaje sistemtico que sirviera como herramienta de comunicacin. Lavoisier revolucion la qumica al someterla a la disciplina de la metodologa cientfica, sacndola de las oscuridades de la tradicin alquimista de la Edad Media. Su meticulosidad y su rigor en los experimentos y en las mediciones correspondientes dieron a su trabajo el carcter fundacional de una nueva qumica.
Las principales contribuciones de Lavoisier a la qumica fueron: 1. La explicacin clara de la composicin del agua. 2. La prueba de la composicin del aire. 3. El establecimiento de la conservacin de la materia en los procesos qumicos. 4. La revisin y articulacin de la nomenclatura qumica. 5. El reconocimiento de que la combustin, la calcinacin y la respiracin exigen consumo de oxgeno.

La revolucin qumica
Mientras que la revolucin en la fsica comenz en el siglo XVI con el modelo heliocntrico del Universo propuesto por Nicols Coprnico (1473-1543) y se formaliz en el siglo XVII con los trabajos de Galileo Galilei (1564-1642) y de Isaac Newton (1643-1727), la qumica sigui anclada en la tradicin de los alquimistas. En el siglo XVII la fsica se convirti en una ciencia moderna basada en la

Desde principios del siglo XVIII se acept la propuesta del qumico alemn Georg Ernst Stahl (1660-1734) segn la cual todos los metales y cuerpos combustibles contenan un principio comn, el flogisto, que se eliminaba durante la combustin o calcinacin. El flogisto era invisible, no poda obtenerse en estado puro y se le adjudicaban extraas propiedades. A travs del trabajo desarrollado por Lavoisier durante varios aos, se termin

aceptando que la calcinacin de los metales y la combustin de los cuerpos tenan lugar por la participacin del oxgeno del aire, lo que llev al abandono de la teora del flogisto y a elevar la qumica a la consideracin de ciencia moderna. El momento culminante del trabajo de Lavoisier, y por tanto de la revolucin qumica del siglo XVIII, fue la publicacin en 1789, glorioso ao de la Revolucin, del Trait lmentaire de Chimie (Tratado elemental de Qumica). Esta obra recopilaba las bases de la nueva qumica

y, contrariamente a lo que sola ser habitual en sus trabajos, estaba dirigida a los principiantes y no a los instruidos. La pasin de Lavoisier por el conocimiento cientfico determin que jugara el rol ms importante de su vida, ser el artfice de la revolucin de la qumica moderna. Paradjicamente, su trabajo de recaudador de impuestos y su condicin de fiel servidor de la monarqua, hizo que muriera vctima de la revolucin social que tuvo lugar a finales del XVIII.