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El arroyo de Elseo Recls

EL ARROYO
Elseo Recls

CAPTULO PRIMERO LA FUENTE

La historia de un arroyo, hasta la del ms pequeo que nace y se pierde entre el musgo, es la historia del infinito. Sus gotas centelleantes han atravesado el granito, la roca calcrea y la arcilla; han sido nieve sobre la cumbre del fro monte, mol cula de vapor en la nube, blanca espuma en las eri!adas olas. "l sol, en su carrera diaria, las ha hecho resplandecer con hermosos refle#os; la plida lu! de la luna las ha irisado apenas perceptiblemente; el rayo la ha convertido en hidr$geno y o%geno, y luego, en un nuevo choque, ha hecho descender en forma de lluvia sus elementos primitivos. &odos los agentes de la atm$sfera y el espacio y todas las fuer!as c$smicas, han traba#ado en concierto para modificar incesantemente el aspecto y la posici$n de la imperceptible gota; a su ve!, ella misma es un mundo como los astros enormes que dan vueltas por los cielos, y su $rbita se desenvuelve de cielo en cielo eternamente y sin reposo. &oda nuestra imaginaci$n no basta para abarcar en su con#unto el circuito de la gota y por eso nos limitamos a seguirla en su curso y su cada, desde su aparici$n en la fuente, hasta me!clarse con el agua del caudaloso ro y el oc ano inmenso. 'omo seres d biles, intentamos medir la naturale!a con nuestra propia talla; cada uno de sus fen$menos se resume para nosotros en un pequeo n(mero de impresiones que hemos sentido. )*u es el arroyo, sino el sitio hermoso y apacible donde hemos visto correr el agua cristalina ba#o la sombra de los lamos, balancearse sus hierbas largas como serpentinas y temblar agitados los #uncos de sus islitas+ La orilla florida donde go!bamos acostndonos al sol, soando en la libertad, el sendero tortuoso que bordea el margen y que nosotros seguimos con paso lento contemplando el curso del agua, la arista de la piedra desde la cual el agua unida en apretado ha! se precipita en cascada o se deshace en espuma; he ah lo que en nuestro recuerdo es el arroyo, casi con toda su infinita y comple#a naturale!a, puesto que lo restante se pierde en las obscuridades de lo inconcebible. La fuente, el punto donde el chorro de agua, oculto hasta all, se manifiesta repentinamente, es el para#e encantador hacia el cual nos sentimos invenciblemente atrados; que sta pare!ca adormecida en un prado como simple balsa entre los #uncos, que salga a borbotones de la arena arrastrando laminitas de cuar!o o de mica, que suben y ba#an arremolinndose en un torbellino sin fin, que brote modestamente entre dos piedras, a la sombra discreta de los grandes rboles, o bien que salga con estr pito de una abertura de la roca )c$mo no sentirse fascinado por el agua que acaba de salir de la obscuridad y tan alegremente refle#a la lu!+ ,o!ando nosotros del espectculo encantador que el manantial nos ofrece, nos es fcil comprender por qu los rabes, los espaoles, los campesinos de los -irineos y otros muchos hombres de todas las ra!as y de todos los climas han credo ver en las fuentes .o#os/ de seres encerrados en las tenebrosas entraas de las rocas, con los cuales contemplan el espacio y la
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verdura. Libre de la crcel que la aprisionaba, la ninfa alegre mira el cielo a!ul, los rboles, las hierbas, las caas que se balancean; refle#a la inmensa naturale!a en el hermoso !afiro de sus aguas, y, sugestionados por sus lmpidas miradas, nos sentimos posedos de misteriosa ternura. La transparencia de las fuentes fue en todo tiempo el smbolo de la pure!a moral; en la poesa de todos los pueblos, la inocencia se compara con el agua cristalina de las fuentes, y el recuerdo de esta imagen, transmitido de siglo en siglo, se ha convertido para nosotros en atractivo. 0o cabe duda que esta agua se enturbiar ms le#os; pasar por rocas que le de#arn materias impuras y arrastrar vegetales en putrefacci$n; se escurrir por sucias tierras y se cargar de inmundancias por los animales y los hombres; pero aqu, en su balsa de piedra o en su cuna de #uncos, es tan pura, tan luminosa, que parece aire condensado1 los refle#os movibles de la superficie, los repentinos borbotones, los crculos conc ntricos de sus ri!os, los contornos indecisos y flotantes de las piedras sumergidas, es lo (nico que revela que ese fluido tan claro, es agua lo mismo que los ros cenagosos. 2nclinndonos sobre la fuente y viendo en ella refle#ada nuestra cara fatigada y con frecuencia nada buena sobre su lmpida superficie, no hay nadie que no repita instintivamente, hasta sin haberlo aprendido, el antiguo canto que los g3ebros enseaban a sus hi#os1 4c rcate a la flor, pero no la desho#es, 5rala y d en vo! ba#a1 67h, qui n fuera tan bueno8 "n fuente cristalina no arro#es nunca piedras; 'ont mplala y e%clama1 67h, qui n fuera tan puro8 6*u hermosas son esas cabe!as de nyade con la cabellera coronada de ho#as y flores que los artistas hel nicos han burilado en sus medallas y esas estatuas de ninfas que han elevado sobre las columnatas y los templos8 6'un encantadoras son esas imgenes ligeras y vaporosas que ,ou#on ha sabido, no obstante, fi#ar para los siglos en el mrmol de sus fuentes8 'un graciosa y alegre no es esa fuente que el vie#o 2ngres ha casi esculpido con su pincel8 0ada parece ser tan fugitivo, tan indeciso como el agua corriente vista entre #uncos; es cosa de preguntarse c$mo una mano humana puede atreverse a simular la fuente, con sus rasgos precisos, en el mrmol o la tela; pero pintor o escultor, el artista no tiene ms que mirar esta agua transparente, de#arse seducir por el sentimiento que le invade, para ver que aparece ante su vista la imagen graciosa y de redondeces abultadas y hermosas. 9 la ah, bella y desnuda, sonriendo a la vida, fresca como la onda en la que su pie se baa; es #oven y no enve#ecer #ams; aunque las generaciones pasen rpidas ante ella, sus formas sern siempre igualmente suaves, su mirada igualmente pura, y el agua que se e%tiende como perlas en su urna encantada, brillar siempre al sol con iguales resplandores. 6*u importa que la ninfa inocente, desconocedora de las miserias de la vida, no tenga en su cabe!a un torbellino de ideas8 :eli! ella, no suea en nada; pero su dulce mirada nos hace soar a nosotros y, a su vista, nos prometemos ser sinceros y buenos hasta ser su igual, y su virtud nos fortalece contra el mundo odioso del vicio y la calumnia. La leyenda romana nos dice que 0uma -ompilio tena como conse#era a la ninfa "geria. -enetraba solo en el interior de los bosques, ba#o la sombra misteriosa de las encinas; se apro%imaba confiadamente a la gruta sagrada y con su sola presencia, al agua pura de la cascada, con su ropa#e bordado de espuma y el flotante velo de vapor, irisado, adquira la forma de una mu#er hermosa y le sonrea con amor. 0uma, el msero mortal, la hablaba como a su igual, y la ninfa le contestaba con vo! cristalina, a la que se me!claban como un coro le#ano el murmullo del folla#e y los ruidos del bosque. "l legislador aprendi$ all su sabidura. 0ing(n
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anciano con su barba blanca hubiera pronunciado palabras tan #uiciosas como las que salan de los labios de la ninfa, inmortal y eternamente #oven. )*u nos dice esta leyenda, sino que s$lo la naturale!a y no la bara(nda de las multitudes puede iniciarnos en la verdad+ )qu para iniciarse en los misterios de la ciencia es preciso retirarse a la soledad y desarrollar su inteligencia por la refle%i$n+ 0uma -ompilio, "geria, no son ms que nombres simb$licos que resumen todo un perodo de la historia del pueblo romano, lo mismo que la de toda sociedad naciente1 a las ninfas, $, por me#or decir, a las fuentes; a los bosques, a los montes deben los hombres la inspiraci$n de sus costumbres y sus leyes en el origen de la civili!aci$n. ; aun cuando fuera cierto que la discreta naturale!a hubiera dado as conse#os a los legisladores, transformados bien pronto en opresores de la humanidad, 6cunto bien no ha hecho sobre ella en favor de los que sufren en la tierra, para darles energa, consolarlos en las horas de desgracia y fortalecerlos para la gran batalla de la vida8 Si los oprimidos no hubieren tenido donde templar las energas y crearse un alma fuerte contemplando la tierra y sus grandes paisa#es, la iniciativa y la audacia hubieran muerto ha muchos siglos. &odas las cabe!as se hubieran inclinado ante unos cuantos d spotas y todas las inteligencias hubieran cado en una indestructible red de sutile!as y mentiras. "n nuestras universidades e institutos, muchos profesores, sin saber lo que hacen o creyendo hacer bien, intentan disminuir el valor de la #uventud educando la fuer!a y la originalidad seg(n sus propias ideas, imponiendo a todos la misma disciplina y mediocridad. "%iste una tribu de pieles ro#as en la que las madres intentan hacer hi#os para conse#eros y para la guerra haci ndoles inclinar la cabe!a hacia adelante o hacia atrs por medio de s$lidos instrumentos de madera y venda#es apropiados; lo mismo que esta tribu e%isten pedagogos que se consagran a la obra funesta de fabricar cabe!as de funcionario y otros cargos, lo cual consiguen, desgraciadamente, con harta frecuencia. -ero pasan los die! meses de cadena, los die! largos meses de estudios, y llegan los das felices de vacaciones1 la #uventud adquiere su libertad; vuelve al campo, ve nuevamente los lamos del prado, los rboles del bosque, y la fuente sobre cuyas aguas flotan ya las primeras ho#as amarillas que el otoo marchita; llenan sus pulmones con el aire puro de la campia, renuevan su sangre, fortalecen un cuerpo y todos los aburrimientos de la escuela sern insuficientes para hacer que desapare!can del cerebro los recuerdos de la naturale!a libre. *ue el colegial salido de la crcel, esc ptico y e%tenuado, se aficione a seguir el tortuoso sendero que bordea al arroyo, que contemple los remolinos de las aguas, que separe las ho#as o levante las piedras para ver salir el agua de los pequeos manantiales, y este e#ercicio le har muy pronto sencillo de cora!$n, #ovial y cndido. ; lo mismo que sucede a los #$venes sucede a los pueblos en su adolescencia. 4 miles, los sacerdotes y directores de las naciones, p rfidos o llenos de buenas intenciones, se han armado del ltigo y la morda!a, o bien, con mayor habilidad se han limitado a hacer repetir en todos los siglos las ideas de obediencia con ob#eto de matar las voluntades y envilecer los espritus; pero, afortunadamente, todos esos <pastores= que han querido esclavi!ar al hombre por el terror, la ignorancia o la aplastante rutina, no han conseguido crear un mundo a su imagen, no han podido hacer de la naturale!a un gran #ardn de olorosos naran#os, con rboles retorcidos en forma de monstruos y de enanos, con valles cortados como figuras geom tricas y rocas talladas a la (ltima moda. La tierra, por la magnificencia de sus hori!ontes, las frescuras de sus bosques y la pure!a de sus fuentes, ha sido y contin(a siendo la gran educadora y no ha cesado de llamar a las naciones a la armona y a la conquista de la libertad. &al monte cuyas nieves y hielos aparecen en pleno cielo por encima de las nubes, tal bosque en el que el viento ruge, o tal riachuelo que corre susurrante por prados y valles, han hecho con frecuencia mucho ms que formidables e# rcitos por la libertad de un pueblo. 4s lo sintieron los antiguos vascos, nobles descendientes de los beros, nuestros abuelos1 por el anhelo de libertad y altiva valenta, construan sus residencias al borde de las fuentes, a la sombra de los grandes rboles, y ms a(n que su fiere!a, el amor a la naturale!a asegur$ durante siglos su independencia.
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0uestros otros antepasados, los arios de 4sia, adoraban las aguas corrientes, y desde el origen de las edades hist$ricas, fueron ob#eto de un culto verdadero. >ivan en la salida de los hermosos valles que descendan de -almira, el .techo del mundo/, saban utili!ar todos los torrentes de agua clara dividi ndolos en numerosos canales, transformando as en f rtiles huertas sus ridas tierras, y si invocaban a las fuentes, si las ofrecan sacrificios, no era s$lo porque el agua fertili!aba sus campos y haca crecer sus rboles y calmaba la sed de ellos y sus ganados, sino tambi n, seg(n decan, porque el agua purifica a los hombres, equilibra las pasiones y calma los .deseos desmedidos/. "l agua era quien les evitaba los odios y furias insensatos de sus vecinos, los semitas del desierto, y ella era quien les haba salvado de la vida errante fecundando sus campos y alimentando sus cultivos; a ella deban el haber podido fi#ar la primera piedra del hogar, y luego, la poblaci$n y la ciudad, ensanchando as el crculo de sus sentimientos y sus ideas. Sus hi#os, los helenos, comprendieron la importancia del agua y su influencia decisiva en el origen de las sociedades, seg(n ms tarde demostraron construyendo un templo y levantando la estatua de un dios al borde de cada una de sus fuentes. 9asta entre nosotros, (ltimos descendientes de los arios, subsiste en algunos puntos un resto de la antigua adoraci$n a las fuentes. ?espu s de la muerte de los antiguos dioses y la destrucci$n de sus templos, los pueblos cristianos continuaron en muchas partes venerando el agua de los manantiales1 as en el nacimiento del 'efiso en @eocia, se ve una al lado de otra, las ruinas de dos ninfeos griegos con sus elegantes columnas y la pesada arquitectura de una capilla de la "dad 5edia. "n la "uropa occidental algunas iglesias y conventos han sido construidos en la orilla de las fuentes; pero en muchos ms puntos aun, los sitios encantadores en donde alegremente salen del suelo las aguas cristalinas, han sido maldecidos como para#es frecuentados por demonios. ?urante los dolorosos siglos de la "dad 5edia, el temor transform$ los hombres, y este sentimiento funesto les hi!o ver caras gesticulantes y ridculas, en donde nuestros antepasados sorprendieron la sonrisa de los dioses, transformando en antesala del infierno la alegre tierra que para los helenos fue la base del 7limpo. Los negros sacerdotes, comprendiendo por instinto que la libertad podra renacer del amor a la naturale!a, haban entregado la tierra a los genios infernales; haban puesto los demonios y los fantasmas en el mismo punto que antes ocupaban los dradas y las fuentes donde en otro tiempo se baaban las ninfas. 4l nacimiento de las aguas acudan los espectros de los muertos para unir sus sollo!os con los que#idos lastimeros de los rboles y el murmullo del agua al chocar con las piedras; era tambi n el punto de reuni$n de las bestias salva#es, en donde por las noches el siniestro duende se emboscaba detrs de una brea para lan!arse de un salto sobre los caminantes y convertirlos en cabalgadura suya. "n :rancia, como en "spaa 6cuntas .fuentes del diablo/ y .bocas de infierno/ e%isten, no frecuentadas por los campesinos supersticiosos, y teniendo (nicamente de infernal, sin embargo, esas fuentes temidas y esos antros subterrneos, la ma#estad salva#e del lugar o la a!ul profundidad de sus aguas8 "n adelante, a todos los hombres que aman a la ve! la poesa y la ciencia, a todos los que deben traba#ar de com(n acuerdo para el bienestar general, corresponde el deber de levantar la maldici$n arro#ada sobre las fecundas y encantadoras fuentes por los sacerdotes de la "dad 5edia. 0o adoraremos, es cierto, como nuestros antepasados, arios, semitas o beros, el agua transparente que sale a borbotones del suelo; para manifestar nuestro agradecimiento por la vida y las rique!as que produce a las sociedades, no lo construiremos ning(n ninfeo, no le dedicaremos ninguna libaci$n solemne, pero en honor de la fuente haremos ms que todo eso. "studiaremos en sus aguas, en su espuma, en la arena que arrastra, en las tierras que disuelve y, a pesar de las tinieblas, remontaremos el curso subterrneo hasta la primera gota que la roca transpira; a la lu! del da la seguiremos de cascada en cascada, de curva en curva, hasta llegar al inmensa dep$sito del mar a donde va a confundirse, y conoceremos con e%actitud el papel importante que desempea en la historia del planeta. 4l mismo tiempo, aprenderemos a utili!arla de un modo completo en el riego de nuestros campos, convirti ndola en una de
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nuestras rique!as, poni ndola al servicio com(n de la humanidad, en ve! de de#arla arrasar los cultivos o perderse en pestilentes pantanos. 'uando hayamos, en fin, comprendido a la fuente con e%acta perfecci$n, entonces ser nuestra fiel asociada en la obra de embellecimiento del globo; entonces apreciaremos prcticamente su encanto y su belle!a, y nuestras miradas no sern ya de infantil admiraci$n. "l agua, como la tierra que vivifica, nos parecer cada da ms hermosa en cuanto se haya purificado, no sin pena, de su larga maldici$n. Las tradiciones de nuestros antepasados, los ciudadanos hel nicos, que miraban con tanto amor el perfil de los montes, el nacimiento de las aguas y el contorno accidentado de las orillas del arroyo, han sido vueltas a la vida por nuestros artistas para la tierra entera como para la fuente, y gracias a esta resurrecci$n la humanidad florece de nuevo en su #uventud y su alegra. 'uando empe!$ el renacimiento de los pueblos europeos, un mito e%trao se propag$ entre los hombres. Se contaba que le#os, muy le#os, ms all de los lmites del mundo conocido, e%ista una fuente maravillosa, que reuna las virtudes de todas las dems fuentes; no s$lo curaba los males sino que re#uveneca y daba la inmortalidad. "l vulgo crey$ esta fbula y se puso a buscar la .:uente d la Auventud,/ esperando encontrarla, no en la entrada de los infiernos, como la laguna "stigia, sino al contrario, en un paraso terrestre, en medio de flores y verdura, ba#o una primavera eterna. ?espu s del descubrimiento del 0uevo 5undo, los soldados espaoles, a millares, se aventuraban con herosmo inusitado en medio de tierras desconocidas, a trav s de los bosques, pantanos, barrancos y montes, y en regiones pobladas de enemigos; iban siempre adelante, y cada una de sus etapas se marcaba con la muerte de muchos de ellos; pero los que quedaban avan!aban sin detenerse, esperando hallar al fin, en recompensa de sus esfuer!os, esa agua maravillosa cuyo contacto les hara vencer a la muerte. 4un hoy, seg(n se dice, los pescadores descendientes de los primeros conquistadores espaoles dan vueltas alrededor de las islas del estrecho de las @ahamas, con la esperan!a de ver en alguna playa salir a borbotones la maravillosa agua. ); a qu es debido el que hombres, go!ando despu s, de todo de un e%celente buen sentido y gran fuer!a de voluntad, buscaran con tanta pasi$n la fuente divina que deba renovar sus cuerpos y se e%ponan alegremente a todos los peligros con la esperan!a de encontrarla+ 'onsiste en que nada les pareca imposible a los que haban visto reali!arse las maravillas del Benacimiento. "n 2talia, los sabios haban sabido resucitar el mundo griego con sus pensadores y artistas; en la brumosa 4lemania los magos de la verdad haban descubierto la maravilla de hacer grabar el metal y la madera; los libros se impriman, y el dominio infinito de las ciencias se abra as a las masas del pueblo, condenadas en otro tiempo a la obscuridad de la ignorancia; en fin, los navegantes genoveses, venecianos, espaoles y portugueses haban hecho surgir, como un segundo planeta unido al nuestro, un continente nuevo con sus plantas, sus animales, sus pueblos y sus dioses. La inmensa renovaci$n de las cosas haba embriagado los espritus; s$lo lo posible pareca quim rico. La "dad 5edia desapareci$ en el abismo de los siglos pasados, y, para los hombres empe!aba una nueva era, ms libre y feli!. Los que por el estudio se haban emancipado del error y las supersticiones, comprendieron que la ciencia, el traba#o y la uni$n fraternal podan s$lo aumentar el poder de la humanidad y hacerla triunfar definitivamente de la influencia del pasado; pero los soldados groseros, h roes contra el buen sentido, iban buscando en el pasado legendario esa gran era de renovaci$n que se abra precisamente por las conquistas de la observaci$n y la negaci$n del milagro; tenan necesidad de un smbolo material para creer en el progreso, y este smbolo era el de la fuente, en donde los miembros del anciano recobraran la fuer!a y la belle!a. La imagen que se presentaba naturalmente a su imaginaci$n era la de la fuente, naciendo a la libertad del fondo tenebroso del suelo y haciendo crecer en seguida sobre sus orillas frondosas las plantas, las flores y la #uventud.

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CAPTULO II EL AGUA DEL DESIERTO

-ara comprender la importancia que han tenido los manantiales y los arroyos en la vida de las sociedades, es preciso transportarse, aunque s$lo sea con el pensamiento, a los pases donde la tierra avara no de#a brotar ms que muy raras fuentes. 4costados blanda y c$modamente sobre la hierba de nuestros prados, cerca del agua que se escapa a borbotones, es muy fcil abandonarnos a la voluptuosidad de vivir, contentndonos s$lo con los encantadores hori!ontes de nuestro clima; pero de#emos nuestro espritu vagar bastante ms all de los lmites donde alcan!a nuestra mirada. >ia#emos a capricho le#os de las matas gramneas que se balancean a nuestro lado a la otra parte de los lamos que hacen sombra a la fuente, y de los surcos que rayan la falda de la colina; ms all todava de las ondulaciones vaporosas de las crestas que marcan las fronteras del valle y de los blancos #irones de nubes que festonean el hori!onte. Sigamos en su vuelo, al otro lado de los montes y los mares, al p#aro que se marcha hacia otros continentes. La frente refle#a un instante su rpida imagen pero bien pronto desaparece en el espacio. 4qu, en nuestros ricos valles de la "uropa occidental, el agua corre en abundancia; las plantas bien regadas, se desarrollan con toda su belle!a; las ramas de los rboles, con su corte!a lisa y tierna, estn rebosando savia; el aire tibio est cargado de vapores. -or influencia del contraste, es natural pensar en otras comarcas menos felices, en las que la atm$sfera no produce lluvia, y el suelo, demasiado rido, da vida raqutica a una insignificante vegetaci$n. "n esas regiones es donde las gentes saben apreciar el agua en su #usto valor. "n el interior del 4sia, en la -ennsula arbiga, en el Sahara y el desierto del Cfrica 'entral, en las llanuras del 0uevo 5undo, y hasta en ciertas regiones de "spaa, cada fuente es algo ms que el smbolo de la vida; es la vida misma1 que el agua sea abundante y la prosperidad del pas se acrecentar; si la cantidad disminuye o desaparece completamente, los pueblos se empobrecen o mueren1 su historia es la del hilo de agua, cerca del cual construyen sus cabaas. Los orientales, cuando tienen ensueos de felicidad, se ven siempre al borde de un arroyuelo, y en sus cantos celebran, sobre todo, la belle!a de las fuentes. 5ientras que en nuestra "uropa, con bastante agua para el desenvolvimiento de la vida, nos saludamos burguesamente preguntndonos por la salud y los negocios, los gallos del Cfrica oriental, se preguntan inclinndose. .)9as hallado agua+/ "n el 2ndostn, al criado encargado de refrescar la morada rociando el piso, le llaman el .paradisiaco/. "n las costas del -er( y de @olivia, donde el agua pura es muy rara, miran frecuentemente con desesperaci$n la vasta e%tensi$n de las ondas saladas. La tierra rida tiene un color amarillo, el cielo es a!ul o de un color de acero. Sucede a veces que una nube se forma en la atm$sfera1 inmediatamente, las gentes se #untan para seguir con la mirada el hermoso lien!o de vapor que se deshace en el espacio sin resolverse en lluvia. 0o obstante, despu s de meses y aos de espera, un feli! movimiento del aire funde en agua a la nube sobre las arideces de la costa. 6*u alegra, ver caer el chaparr$n tanto tiempo esperado8 Los nios salen de la casa para recibir la lluvia sobre sus cuerpos desnudos y se baan en las charcas lan!ando gritos de alegra; los adultos esperan impacientes el final de la tormenta para salir al aire libre y go!ar del contacto con las mol culas h(medas que flotan todava en la atm$sfera. La lluvia que acaba de caer va a renacer por todas partes, no en fuentes, sino cambiada por la maravillosa qumica del suelo, en verdura, en flores y en aromas, para transformar durante algunos das el desierto rido en hermoso prado. -or desgracia, esas hierbas se secan en muy pocas semanas, la tierra se calcina de nuevo, y los habitantes, afligidos, se ven obligados a ir en busca del agua
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necesaria, a las llanuras le#anas cubiertas de eflorescencias salitrosas. "l agua se deposita en grandes tina#as, y les gusta mirarse en ella, lo mismo que en nuestros felices climas podemos hacer en el mgico espe#o de nuestras fuentes. "l e%tran#ero que se aventura por ciertos pueblos del alto 4rag$n, construidos sobre las cumbres de los montes que sirven de base a los -irineos lo mismo que rocas a punto de rodar hasta el valle, se ve sorprendido por la tierra ro#a que cimenta las piedras irregulares de las miserables casuchas. Supone que la ro#a argamasa se ha amasado con arena ro#i!a, pero no es as; los constructores, avaros de su agua, han preferido hacer el mortero con vino. La cosecha del ao anterior ha sido buena, sus bodegas estn llenas de lquido, y si se quiere colocar la nueva cosecha, no tiene otro recurso que vaciar una buena parte. -ara ir en busca del agua, muy le#os en el valle, al pie de las colinas, sera necesario perder das enteros y cargar numerosas caravanas de mulas. "n cuanto a servirse del agua que cae gota a gota por la hendidura de la roca inmediata, es un sacrilegio en el cual nadie piensa. "sta agua, las mu#eres que van todos los das a recogerla en sus cntaros, la conservan con un amor religioso. 6'unto ms viva todava debe ser la admiraci$n que por el agua siente el via#ero que atraviesa el desierto de piedras o de arena, y que ignora si tendr la suerte de hallar un poco de humedad en alg(n po!o, cuyas paredes estn formadas con huesos de camello8 Llega al punto indicado, pero la (ltima gota acaba de ser evaporada por el sol; ahonda el h(medo suelo con la punta de su lan!a; todo in(til, la fuente que buscaba no volver a tener agua hasta la pr$%ima temporada de lluvias. )*u tiene, pues, de e%trao que su imaginaci$n, siempre obsesionada por la visi$n de las fuentes, dirigida hacia la imagen de las aguas, se las haga aparecer repentinamente+ "l espe#ismo no es s$lo, tal como lo dice la fsica moderna, una ilusi$n de la vista producida por la refracci$n de los rayos del sol al trav s de un plano en el que la temperatura no es en todas partes la misma; es tambi n con frecuencia una alucinaci$n del fatigado via#ero. -ara l, el colmo de su felicidad sera ver aparecer a sus pies mismos un lago de agua fresca, en el cual pudiera al mismo tiempo que calmar su sed, refrescar su cuerpo, y tal es la intensidad de su deseo, que transforma su ensueo en una imagen visible. "l hermoso lago que describe en su pensamiento, se le aparece al fin refle#ando a lo le#os la lu! del sol y presentando a su vista la orilla dilatada hasta el hori!onte, poblada de tupidas y elegantes palmeras. ?entro de algunos minutos nadar voluptuosamente en sus aguas, y ya que no puede go!ar de la realidad, disfruta al menos con la ilusi$n. 6*u momento de entusiasmo y alegra aquel en que el gua de la caravana, dotado de vista ms penetrante que sus compaeros, divisa en el hori!onte el punto negro que le revela el verdadero oasis8 Lo seala con el dedo a los que le siguen, y todos sienten en el mismo instante disminuir la la%itud1 la vista de ese pequeo punto casi imperceptible ha sido suficiente para reparar sus fuer!as y cambiar en alegra su desesperaci$n; las caballeras alargan el paso, porque tambi n ellas saben que la terrible #ornada va a tener pronto fin. "l punto negro aumenta poco a poco; ahora se presenta ya como una nube indecisa, contrastando por su color negro con la superficie inmensa del desierto de un color ro#o deslumbrador; luego la nube se e%tiende y se levanta sobre la llanura1 es un bosque, sobre el cual empie!an a distinguirse las redondas cimas de las palmeras, parecidas a bandadas de gigantescos p#aros. 4l fin, el via#ero penetra ba#o la alegre sombra, y ahora s que es agua, agua verdadera, lo que oye murmurar al pie de los rboles. 6-ero qu cuidado religioso ponen los habitantes del oasis en utili!ar hasta la (ltima gota del precioso lquido8 ?ividen el nacimiento en una multitud de pequeos regueros, con ob#eto de esparcir la vida sobre la mayor e%tensi$n posible, y tra!an a todas estas pequeas venas de agua el camino ms recto hacia las plantaciones y los cultivos. "mpleada as hasta la (ltima gota, la fuente no va a perderse en el arroyo y en el desierto1 sus lmites son los del oasis mismo; donde crecen los (ltimos arbustos, all acaban las (ltimas arterias del agua, absorbida por las races para transformarla en savia. 6"%trao contraste el de las cosas8 -ara los que habitan el oasis es este un presidio; para los que lo divisan de le#os o lo ven s$lo con la
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imaginaci$n, es un paraso. Sitiado por el inmenso desierto, donde el via#ero desorientado s$lo halla hambre, sed, la locura, o tal ve! la muerte, los habitantes del oasis son adems die!mados por las fiebres que la pestilencia de las aguas producen, al pie mismo de las po ticas palmeras. 'uando los emperadores romanos, modelo de todos los que les han sucedido en la historia de la autoridad, tenan inter s en deshacerse de un enemigo sin necesidad de derramar sangre, se limitaban a desterrarlos a un oasis, y poco tiempo despu s tenan la alegra de saber que la muerte haba hecho rpidamente el servicio esperado. ; no obstante, esos oasis mortferos, gracias a sus aguas cristalinas y al contraste que ofrecen con las soledades ridas, hacen surgir en el hombre la idea de un lugar de delicias y han llegado a ser el smbolo mismo de la felicidad. "n sus via#es de conquista a trav s del mundo, los rabes, deseosos de crearse una patria en todas las comarcas a donde les llevaba el amor de conquista y el fanatismo de la fe, intentaron crear por doquier pasaban pequeos oasis. )*u son en 4ndaluca esos #ardines encerrados entre las tristes murallas de un alc!ar moro, sino miniaturas del oasis, que les recordaban los del desierto+ -or el lado de la poblaci$n y de sus calles llenas de polvo, las altas murallas coronadas de almenas y agu#ereadas de trecho en trecho por algunas angostas aberturas, presentan un aspecto terrible; pero cuando se ha penetrado en el recinto y se han pasado las b$vedas, los corredores y las arcadas, se nos presenta el #ardn rodeado de elegantes columnas que recuerdan los esbeltos troncos de las palmeras. Las plantas trepadoras se enla!an en los fustes de mrmol, las flores llenan el reducido espacio con su perfume penetrante, y el agua, poco abundante, pero distribuida con el mayor arte, cae como perlas sonoras en el vaso de la fuente. "n presencia de las hermosas fuentes de nuestro clima, cuya agua nos apaga la sed y nos enriquece, se nos ocurre preguntar cul de los agentes naturales de la civili!aci$n ha hecho ms para ayudar a la humanidad en su lento desenvolvimiento. )"s acaso el mar con sus aguas pobladas de vidas, con sus playas, que fueron los primeros caminos empleados por el hombre, y su superficie infinita e%citando en el brbaro el deseo de recorrerla de una a otra orilla+ )"s acaso el monte con sus altas cimas, que son la belle!a de la tierra, sus profundos valles, donde los pueblos hallan abrigo, su atm$sfera pura, que da a los que la respiran una alma fuerte+ )7 ser tal ve! la humilde fuente, hi#a del mar y de los montes+ S; la historia de las naciones nos ensea c$mo la fuente y el arroyo han contribuido directamente al progreso del hombre ms que el oc ano, los montes y toda otra parte del gran cuerpo del planeta que habitamos. 'ostumbres, religiones, estado social, dependen, sobre todo, de la abundancia de aguas corrientes. Seg(n una leyenda oriental, fue a la orilla de una fuente del desierto donde los legendarios antepasados de las tres grandes ra!as del antiguo mundo cesaron de ser hermanos para convertirse en enemigos. Los tres, fatigados por la marcha a trav s de la arena, se sentan morir de calor y de sed. Llenos de alegra al divisar una fuente, corrieron para arro#arse en sus aguas. "l ms #oven que lleg$ primero, sali$ transformado; su color, negro como el de sus hermanos antes de sumergirse en la fuente, haba tomado el color de un blanco rosado, y sobre sus espaldas brillaban rubios cabellos. "l agua desapareca por momentos, y el segundo hermano no pudo baarse por entero; no obstante, se revolc$ sobre la arena h(meda, y su piel se ti$ de un color dorado. 4 su ve! el tercero se arro#$ en la balsa, poro no quedaba ya ni una gota de agua. "l desgraciado se agitaba in(tilmente queriendo beber y humedecer su cuerpo; pero s$lo las plantas de los pies y las palmas de sus manos, apretando la arena se humedecieron un poco y adquirieron un mati! ligeramente blanco. "sta leyenda relativa a los habitantes de los tres continentes del 4ntiguo 5undo, nos cuenta, tal ve! en forma velada, cules son las verdaderas causas de la prosperidad de las ra!as. Las naciones de "uropa han llegado a ser las ms morales, las ms inteligentes y las ms felices, no porque lleven en s preeminencia alguna, sino porque go!an de un mayor n(mero de ros y fuentes, y sus cuencas fluviales estn ms feli!mente distribuidas. "l 4sia, donde muchos pueblos son del mismo origen ario que las principales naciones de "uropa, tiene una historia
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mucho ms antigua, y ha hecho, no obstante, menos progresos en civili!aci$n y podero sobre la naturale!a porque sus canales de riego estn peor distribuidos, y porque vastos desiertos separan sus f rtiles valles. ; el Cfrica, continente informe, poblado de desiertos, de mesetas, de llanuras tostadas por el sol, y de pantanos, hace largos siglos que es la tierra desheredada a causa de la falta de fuentes y de ros. -ero a pesar de los odios y las guerras, en auge todava, los pueblos se hacen ms solidarios cada da, y saben ya comunicarse sus privilegios para hacer de ellos un patrimonio com(n; gracias a la ciencia y a la industria que se propagan de da en da, saben ya hacer brotar el agua donde nuestros antepasados no saban hallarla, y poner en comunicaci$n unos ros con otros, aunque est n muy distantes. Los tres primeros hombres se separaron enemigos en la fuente de la ?iscordia, pero la misma leyenda aade que se reconciliaron un da en el manantial de la 2gualdad, para ser eternamente hermanos. "n las regiones predilectas del sol, donde tradiciones y mitos van a buscar la mayor parte de las causas de la civili!aci$n de las naciones, es alrededor de la fuente, condici$n principal de la vida, donde afirman que por ve! primera se reunieron los hombres. "n medio del desierto, la tribu vive aprisionada en el oasis; for!osamente agrcola, los lmites de su territorio estn marcados por el alcance que el agua tiene. Las estepas de abundante hierba, ms fciles de atravesar que el desierto, no mantienen en cautiverio a las tribus, y los pastores n$madas conduciendo sus rebaos, via#an, seg(n la temporada, de un e%tremo a otro de la llanura; pero los puntos de reuni$n son siempre las fuentes, y de la mayor o menor abundancia del manantial depende el podero de la tribu. La instituci$n patriarcal de los semitas del 4sia occidental y de las dems ra!as del mundo, es debida sobre todo a la carencia de manantiales. La altiva ciudad griega, y con ella la admirable civili!aci$n de los helenos, que continuar resplandeciente a trav s de la historia, se e%plica tambi n en gran parte por la forma del 9 lada, donde numerosos lagos, separados unos de otros por colinas y elevadas montaas, tienen cada uno su pequea familia de arroyuelos y de valles. )Se puede imaginar "sparta sin el "urotas, 7limpia sin el 4lfeo y 4tenas sin el 2liso+ 4dems, los poetas griegos supieron reconocer lo que deba su patria a esas pequeas corrientes de agua que un salva#e de 4m rica ni siquiera se dignara mirar. Los aborgenes del 0uevo 5undo desprecian al arroyo porque ven correr con su terrible ma#estad los grandes ros como el 5adeira, el &apa#o! y el 4ma!onas; pero esas enormes masas de agua no las comprenden ni siquiera lo necesario para apreciar su potencia, y al contemplarlas se quedan como est(pidos. "l griego, al contrario, lleno de gratitud por el ms insignificante hilillo de agua, lo deificaba como una fuer!a natural; le construa templos, le eriga estatuas y acuaba medallas en su honor. ; el artista que grababa o esculpa esos rasgos divini!ados, comprenda tan perfectamente las virtudes ntimas de la fuente, que, al ver la imagen los ciudadanos que corran a contemplarla, la reconocan inmediatamente. 6'un c lebres son los nombres de los pequeos arroyuelos del 9 lada y del 4sia 5enor as transfigurados por los escultores y los poetas8 6'uando el via#ero desembarca en el 9elesponto, sobre las mismas playas donde Dlises y 4quiles sacaron sus embarcaciones sobre la arena; cuando apercibe el llano que en otro tiempo sostena las murallas de &roya y ve su propia imagen refle#arse, bien en los famosos manantiales del "scamandro, o en el agua cristalina del pequeo ro Simois, donde estuvo a punto de perecer el valiente 4#a%, bien pobre es su imaginaci$n y bien rebelde su cora!$n si no se siente profundamente conmovido en presencia de esas aguas que el vie#o 9omero ha cantado8 )*ui n no se sentir conmovido al visitar esas fuentes de ,recia, con sus hombres armoniosos de 'aliroe, 5nemosina, 9ipocrene, 'astalia+... "l agua que entonces manaba y que contin(a naciendo todava, es la que los poetas miraban con amor como si la inspiraci$n hubiera salido del suelo al mismo tiempo que las fuentes; a esos hilillos transparentes iban a beber, pensando en la inmortalidad y queriendo leer el destino de sus obras en los ri!os de la pequea laguna y en las pequeas ondulaciones de la cascadita.
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60o es posible que haya un via#ero que no se deleite recordando esas c lebres fuentes, si ha tenido la felicidad de contemplarlas un da8 ;o recuerdo todava con verdadera emoci$n las horas y los minutos en que, cual humilde amante de las fuentes, pude dirigir mi mirada hacia las aguas puras de los manantiales de la Sicilia griega, y sor prender en su alegre nacimiento, acariciados por la lu! del sol, los pequeos torrentes 4eis y 4menanos, y los borbotones transparentes de 'ianea y 4retusa. "s cierto que estas fuentes son hermosas, pero me parecan mil vecen ms encantadoras al recordar que muchos millones de hombres ya desaparecidos, las haban admirado como yo1 una especie de piedad filial me haca participar de los sentimientos de todos aquellos, que desde el #uicioso Dlises, se haban detenido al borde de esas aguas para satisfacer su sed, o tan s$lo para contemplar la profundidad a!ul y la cristalina corriente. "l recuerdo de los pueblos que se haban unido alrededor de esas fuentes, y cuyos palacios y templos se haban refle#ado temblando sobre la ri!ada superficie, se me!claba para m con el murmullo de la fuente saliendo fuera de su crcel calcrea o de lava. Los pueblos han sido destruidos; diversas civili!aciones se han sucedido con su flu#o y reflu#o de progreso y decadencia; pero la fuente, con su vo! clara, no cesa un instante de contar la historia de las antiguas ciudades griegas1 ms aun que la grave historia, las fbulas con las que los poetas han adornado la descripci$n de las fuentes, sirven en nuestros das para resucitar ante nosotros las pasadas generaciones. "l riachuelo 4cis que feste#aban ,alatea y las ninfas del bosque y que el gigante -olifemo medio enterr$ entre las rocas, nos habla de una erupci$n del "tna, el gigante terrible, con la mirada de fuego, encendida sobre la como el o#o fi#o del 'iclope; 'ifanelo o el 4!ulado que se coronaba de flores cuando el negro -lat$n vino a llevarse a -roserpina para abismarse con ella en las cavernas del infierno, nos hace aparecer los dioses #$venes en la poca de sus amores con la tierra virgen todava; la encantadora 4retusa que la leyenda nos dice haber venido de ,recia nadando a trav s de las olas del mar A$nico, siguiendo la estela de las embarcaciones d$ricas, nos cuenta la emigraci$n de los colonos griegos en su marcha gradual de progreso hacia 7ccidente. 4lfeo, el ro de 7limpia, corriendo en persecuci$n de la bella 4retusa, haba tambi n salvado el mar y me!clado sus aguas, en las costas de Sicilia, con la onda adorada de la fuente. Seg(n dicen los marinos, se ve a veces al 4lfeo levantarse sobre el mar en grandes borbotones, cerca de los muelles de Siracusa, y en su corriente arremolina las ho#as, las flores y los frutos de ,recia. La naturale!a entera, con sus aguas y sus plantas, haba seguido al heleno a su nueva patria. 5s cerca de nosotros, en el 5edioda de :rancia, pero tambi n sobre esas vertientes del 5editerrneo que, por sus rocas blancas, su vegetaci$n y su clima se parece ms al Cfrica y a Siria que a la "uropa templada, una fuente, la de 0imes, nos cuenta las bienandan!as del agua de los manantiales. :uera de la poblaci$n, se abre un anfiteatro de rocas poblado de pinos, cuyas cimas superiores estn inclinadas por el viento que ba#a de la torre 5agua1 en el fondo de este anfiteatro, entre murallas blancas con balaustres de mrmol es donde aparece la balsa de la fuente. 4lrededor se ven algunos restos de construcci$n antigua. "n la orilla misma se levantan aun las ruinas de un templo de las ninfas que se crea en otro tiempo haber sido consagrado a ?iana, la diosa casta, a causa, sin duda, de la belle!a de las noches, en las que se refle#a sobre las aguas el disco de la luna rielante y tembloroso. @a#o la terra#a del templo, un doble hemiciclo de mrmol rodea la fuente y sus gradas, donde las #$venes iban en otro tiempo a aprovisionarse de agua, ba#an hasta hundirse en el lquido cristalino. La fuente es de un a!ul insondable a la mirada. Saliendo del fondo de un abismo abierto como un embudo, la masa de agua se ensancha subiendo y se e%tiende circularmente en la superficie. 'omo un enorme ramo de verdura que sobresale del #arro, las hierbas acuticas con sus plateadas ho#as que crecen al borde de la fuente, y las algas de limo con sus largas cuerdas enguirnaldadas cediendo a la presi$n del agua que rebasa, se doblan hacia afuera por el borde del estanque; por entre su espesa capa la corriente se escapa abriendo anchos regueros con su cauce adornado de flotantes serpentinas. 4l escaparse del ta!$n de la fuente, el arroyo acaba de nacer; se sumerge a lo le#os ba#o b$vedas sonoras, se precipita en pequeas cascadas por entre los troncos sombreados de grandes castaos; luego, encerrado
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en un canal de piedra, atraviesa la ciudad, de la que es arteria de vida, y ms le#os, cargado de sedimentos impuros, se corrompe, convertido en canal de inmundicias. Sin la fuente que le alimenta, 0imes no se hubiera fundado; y si las aguas se e%tinguieran, la ciudad de#ara tal ve! de e%istir1 en los aos de sequa, cuando el manantial arro#a tan s$lo un hilito de agua, los habitantes emigran en gran n(mero. Sin duda, los naturales de 0imes podran traer de le#os a sus calles y pla!as muchas otras fuentes y hasta un bra!o del 4rdeche o el B$dano; pero, 6en cuntos traba#os f(tiles no distraen su actividad sin pensar antes en procurarse lo indispensable, es decir, agua abundante para proporcionarse con ella bienestar e higiene8 'omo para burlarse de su propia incuria, los nimeses han erigido en una de sus pla!as, la ms rida y llena de polvo, un grupo magnfico de ros adornados con tridentes y arroyuelos coronados de nen(fares; pero, a pesar de ese fausto escultural, el (nico recurso es siempre la fuente venerada, hermosa y pura como en los das en que sus antepasados los galos construyeron la primera cabaa al borde mismo de sus aguas. "n los pases del 0orte, regados casi todos con abundancia por fuentes, arroyos y ros, los manantiales no han atrado hacia ellos, como las fuentes del 5edioda, la poesa de las leyendas y la atenci$n de la historia. 'omo brbaros que miramos s$lo las venta#as del trfico, admiramos el ro caudaloso en proporci$n al n(mero de sacos o toneladas que transportan durante el ao, y apenas si nos ocupamos de los ros secundarios que lo forman y de las fuentes que los alimentan. "ntre los muchos millones de hombres que habitan en las orillas de los grandes ros de la "uropa occidental, s$lo algunos millares, en sus paseos o via#es, se dignan desviarse un poco de su camino para ir a contemplar las fuentes principales del ro que riega sus ricas tierras de la vega donde nacieron, pone en movimiento sus fbricas y mantiene a flote las embarcaciones. 4lgunas fuentes, admirables por la transparencia de sus aguas y por el encanto del paisa#e que las rodea, permanecen completamente ignoradas para los burgueses de la ciudad vecina, que, fieles a las rutinas en boga, van todos los aos a llenarse de polvo por las calles y caminos de las ciudades en moda. 'omo viven una e%istencia artificial, han olvidado completamente a la naturale!a y no saben siquiera abrir los o#os para contemplar el hori!onte, ni mirar lo que e%iste en donde ponen sus pies. 6-oco nos importa8 )"s acaso la naturale!a menos hermosa porque ellos la miren con indiferencia+ )-or qu #ams se hayan dignado mirarlas, son menos encantadoras las pequeas fuentes que nacen susurrantes en medio de las flores y el poderoso manantial que se escapa a borbotones de las concavidades de la roca+

CAPTULO III EL TORRENTE DE LA MONTAA

"ntre los innumerables arroyos que corren por la superficie de la tierra y se precipitan en el mar o se re(nen para formar grandes ros, ste, cuyo curso vamos a seguir, no tiene nada que particularmente atraiga la atenci$n de los hombres. 0o sale de altos montes cubiertos de hielo; sus orillas no aparecen pobladas de una especial vegetaci$n; su nombre no es tampoco c lebre en la historia. 0o obstante, es encantador, )pero qu arroyo no lo es, a menos de que corra por f tidas tierras pantanosas, por el desag3e de las ciudades o que sus orillas no hayan sido afeadas por un cultivo sin arte+ Los montes de donde nacen aguas del arroyuelo son de una mediana elevaci$n1 verdes hasta la cima, aparecen afelpados por los prados de sus hondonadas; las pequeas colinas que le rodean estn pobladas de bosque, y los terrenos para el pastoreo, medio cubiertos por los
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a!ulados vapores del aire, tapi!an las altas pendientes. Dna cima de ancho lomo domina las dems cumbres, que, alinendose en larga fila, forman una prolongada cadena de colinas entre los valles laterales. Las bruscas escarpaduras y los promontorios avan!ados, no permiten encerrar el paisa#e en una mirada1 al pronto s$lo se ve una especie de laberinto donde depresiones y alturas alternan sin orden; pero si volramos como los p#aros, o si nos balanceramos en la barquilla de un globo, se vera que los lmites de las vertientes se redondean alrededor de todas las fuentes del arroyo como un anfiteatro, y que los barrancos abiertos en la vasta redonde! se inclinan y convergen para reunirse en un valle com(n. La cadena principal de las alturas forma el borde ms elevado del circo; otros dos lados los forman cadenas laterales que, ba#ando gradualmente, se ale#an de la grande arista, y algunas pequeas colinas se apro%iman para cerrar el circo paralelamente a los grandes montes; de#an, sin embargo, una abertura por la cual se escapa el arroyo. Los montes, diferentes por su elevaci$n, lo son tambi n por la naturale!a de los terrenos, el perfil y el aspecto general. La cima ms elevada, que parece el pastor del rebao de montes, es una ancha c(pula con resistentes bases; la masa de granito, oculta ba#o las plantas, se revela por los ma#estuosos movimientos de la verdura que forma su relieve. 7tras cimas ms humildes, ensean en las inmediaciones sus largas crestas como dientes de sierra gigantesca en rpidos declives1 son asientos esquistosos que el cono central de granito ha formado al levantarse. 5s le#os aparecen alturas calcreas, cortadas verticalmente y se contin(an por vastas mesetas ligeramente redondeadas. 'ada cima tiene su vida propia; como un ser distinto, tiene su osamenta particular y su forma e%terior correspondiente; cada arroyuelo que corre por sus flancos tiene su curso y accidentes particulares y su lengua#e, su murmullo y su estruendo propio. La fuente que nace a mayor altura es la que brota del pico ms elevado y la que por consecuencia recorre ms espacio hasta llegar al valle. 'on frecuencia, en los das lluviosos, y hasta en los que estn los campos alumbrados por un sol hermoso, hemos visto, a una distancia de varias leguas, formarse la fuente en las alturas del aire. Dna nube blanca se levanta como una humareda de la cima le#ana, crece poco a poco o rpidamente y cubre los prados, dividi ndose en #irones impelida por el viento. ."l monte se pone el sombrero/, dice el campesino, y ese sombrero de nubes no es otra cosa que la fuente ba#o diferente forma1 despu s de haber sido nube, niebla y lluvia, reaparece ya fuente algunos cientos de metros ms aba#o de la cima por una hendidura de la roca o por un ligero repliegue del terreno. ?urante el invierno y parte de la primavera, el viento deposita en las alturas en forma de nieve el agua que ha de brotar del suelo como fuente permanente. Las nubes grises que se pegan al suelo de la cumbre, no se evaporan sin de#ar huellas de su paso; en el punto donde antes se vea la verde dehesa se e%tiende ahora un vasto lien!o de blanca nieve. "sta blanca capa de copos, es todava, ba#o una nueva forma, la nube de vapor que se condensaba en el espacio, que bien pronto ser el arroyo que se diri#a alegremente hacia la llanura. 5ientras que la superficie de la nieve cada se endurece por el fro del invierno, sobre todo durante las noches, un sordo traba#o se reali!a deba#o del gran laboratorio del monte1 las gotas que el sol ha fundido durante el da, penetran en el suelo hasta las rocas de granito y de un grano de arena a otro, y del cristal de cuar!o a la mol cula de arcilla, desciende imperceptiblemente por la pendiente; se #untan unas gotas a otras, se hacen ms gruesas, a su ve! stas se re(nen y se forman hilillos de agua que corren subterrneamente por entre las races del c sped o por las fisuras de la roca subyacente. Luego, cuando llegan los primeros calores del verano, la nieve se funde rpidamente en agua, para aumentar el caudal de las corrientes ocultas, y la hierba, que parece abrasada por un incendio, reaparece a la lu! y adquiere nuevamente su color verde.

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Si el monte tuviera grietas profundas, las aguas se sumergiran por las hendiduras y no reapareceran sino muy le#os en la llanura, o hasta pudiera ser que no renacieran otra ve!; pero no, la roca es compacta y s$lo ligeramente hendida en la superficie; el agua corriente no se introduce mucho en el monte y h la nuevamente, de una depresi$n del suelo, salir en pequeos borbotones levantando granillos de arena y balanceando blandamente las verdes ho#as del berro. "s cierto que la hermosa fuente no es abundante, sobre todo durante los calores del verano, cuando s$lo queda en la tierra la humedad de las nubes y la niebla; acostndose en el suelo para beber en la fuente, se ve disminuir su recipiente a medida que los labios la absorben; pero el pequeo dep$sito medio vaco se llena de nuevo, y el agua pura se desborda por la pendiente para emprender su via#e por el mundo e%terior. La fuente ms alta y el c sped que la rodea son el para#e ms delicioso de todas las montaas. 4ll se est en el lmite de dos mundos; de un lado, por encima de los promontorios poblados de vegetaci$n e%uberante, aparece el valle frondoso con sus cultivos, sus casas, sus aguas tranquilas, y la bruma indistinta que all le#os pesa sobre la ciudad; por el otro lado, se e%tienden las laderas solitarias y el pico baado en el profundo a!ul del cielo. "l aire es fortificante y suave1 se sienten deseos de lan!arse al espacio, y cuando se divisa el guila volando a lo le#os sostenida por sus fuertes alas, llegamos casi a preguntarnos por qu nosotros no volamos tambi n, como ella, sobre los montes y los llanos, mirando desde arriba las pequeas obras de los hombres. 6'untas veces, ms por la voluptuosidad de ver que por las dul!uras del reposo, me he sentado cerca del alto manantial del monte, apartando mis miradas de la discreta fuente para dirigirlas hacia ese mundo que se difuminaba a lo le#os dentro del gran crculo del hori!onte8 ?e la pequea laguna de la fuente se escapa un chorrito de agua que desaparece entre las hendiduras del suelo y por entre las races del c sped para aparecer y desaparecer alternativamente, produciendo el efecto de una serie de fuentes escalonadas. 4 cada salida, la pequea corriente adquiere una fisonoma nueva; choca contra el saliente de una roca y salta en grupos de perlas; se rompe entre las piedras, luego se e%tiende en un pequeo rellano arenoso, lan!ndose en seguida en una pequea cascada cuyas gotas, separadas en el salto, van a mo#ar las hierbas de la orilla. 4 derecha e i!quierda, nuevos manantiales vienen a aumentar el caudal uni ndose a la principal corriente, y muy pronto la masa lquida es bastante abundante para poder correr por la superficie1 cuando en su curso llega a una roca inclinada, se e%tiende ampliamente en un vasto lien!o, que se puede ver desde el llano a algunos Eil$metros de distancia. "sa agua que cae resbalando por la piedra, y que el sol hace brillar, aparece a lo le#os como una placa de pulido metal. ?escendiendo sin cesar y creciendo constantemente, el arroyo se vuelve estrepitoso; cerca del nacimiento apenas si su arrullo era perceptible; en ciertos puntos, para or el susurro de las aguas es preciso prestar mucha atenci$n, escuchando de un modo indefinido el pequeo estremecimiento de la hierba y el choque insensible contra las pequeas piedras; pero he aqu que el pequeo arroyo habla con vo! clara, luego se hace ruidoso, y cuando corre por rpidas pendientes o se arro#a en cascadas, su ruido lo repercuten los ecos del bosque y las concavidades del monte. 5s aba#o todava, sus saltos producen el ruido del trueno, y hasta en los para#es de su curso donde el cauce es casi hori!ontal, el arroyo muge y produce sordos murmullos al ro!ar en las orillas y arrastrarse sobre el fondo sinuoso. 4l principio s$lo arrastra pequeos granos de arena; luego, ms fuerte ya, mueve los pequeos gui#arros; y ahora arrastra en su marcha piedras enormes que chocan unas con otras produciendo sordos ruidos; mina en su base las paredes de la roca que le aprisionan, y hace caer masas de tierra y piedra, rompiendo las races de los rboles que le prestan su sombra. 4s, la pequea hebra lquida, apenas perceptible, se ha cambiado en arroyuelo, y ms tarde en verdadero torrente. 'on los nuevos barrancos tributarios aumenta el caudal de sus aguas, e impetuoso y alborotador, sale al fin de los desfiladeros del monte para correr ms lentamente
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por el ancho valle dominado s$lo por las redondeadas colinas. "l intr pido e%plorador que ha seguido su curso desde su nacimiento hasta la superficie menos accidentada del valle, ha visto, durante su largo descenso, en muchas partes peligroso, las ms bruscas desigualdades del terreno, con sus inesperadas diferencias de inclinaci$n1 a los rellanos en donde el agua parece estancada, suceden repentinamente los precipicios perpendiculares donde el arroyo se arro#a furioso; abismos, declives ms o menos rpidos, superficies hori!ontales, aparecen sin orden aparente a primera vista; y, sin embargo, cuando el ge$grafo, sin hacer caso de detalles, calcula y tra!a sobre el papel la curva descrita por el arroyo desde la fuente situada en la regi$n de los pastos hasta el valle frondoso, se ve que esta curva es de una regularidad casi perfecta. "l torrente traba#a sin descanso para formarse un cauce, y, reba#ando los salientes y llenando de arena y arcilla los agu#eros de la roca, ha conseguido determinar una parbola regular, parecida a la que describe un carro ba#ando desde lo alto de una montaa rusa.

CAPTULO IV LA GRUTA

4l pie de un promontorio de base escarpada y redonda cima, poblado de grandes rboles, el torrente de la montaa viene a chocar con otro arroyo, casi tan abundante, y como l, corriendo y saltando por un plano e%cesivamente inclinado. Las aguas del afluente, que se me!clan a las ms caudalosas corrientes, formando anchos torbellinos bordeados de espuma, son de una pure!a cristalina; ni una mol cula de arcill enturbia su transparencia, y por el fondo de limpia roca, ni siquiera se arrastra un grano de arena. La masa lquida no ha tenido todava tiempo para ensuciarse, derribando las orillas y me!clndose con el barro que el suelo re!uma; acaba da salir del seno de la colina, y lo mismo que corra por un cauce tenebroso, salta ahora transparente de lu! y de alegra. La gruta de donde sale el arroyo no est le#os del confluente; apenas se han andado algunos pasos, cuando se ve ya, por entre las ramas que se cru!an, la puerta grande y negra que da acceso al templo subterrneo. "l umbral aparece cubierto por el agua que se esparce en raudal sobre las piedras amontonadas; pero saltando de uno a otro saliente de las rocas o sobre las piedras que el agua no llega a cubrir, se puede penetrar en la gruta y seguir #unto a la corriente, una estrecha y resbaladi!a cornisa por la cual se puede ascender, no sin peligro. 4 los pocos pasos se siente el curioso transportado a otro mundo. Dn fro h(medo sorprende repentinamente; el aire estancado, donde los bienhechores rayos del sol no penetran #ams, tiene yo no s qu de agrio, como si no lo debieran respirar los pulmones humanos; el murmullo del agua repercute en ecos le#anos por sonoras cavidades, y parece orse a las rocas lan!ar clamores, unas repercutiendo a lo le#os, y otras e%halando sordos y delicados suspiros en las subterrneas galeras. &odos los ob#etos adquieren formas fantsticas1 cualquier orificio practicado en la roca se nos anto#a un abismo; la conve%idad insignificante que aparece en la regularidad de la b$veda adquiere las proporciones de un monte derribado; las concreciones calcreas entrevistas aqu y all toman el aspecto de monstruos enormes; un murci lago que vuela, cualquier cosa que se desprende, nos produce un e%tremecimiento de horror. 0o es esto el palacio encantado, rico y espl ndido que nos describe el poeta rabe de las =5il y una noches=; es, al contrario, un antro sombro y siniestro, un lugar terrible.

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"sta sensaci$n la sentiremos, sobre todo, si para go!ar como artistas de la emoci$n del espanto, que e%perimenta hasta el hombre ms fuerte y bravo al entrar en una caverna, nos atrevemos a penetrar sin compaero y sin gua1 sin la emulaci$n que proporciona la compaa de los amigos, sin el amor propio que nos induce a adoptar una actitud auda!, sin el embriagamiento ficticio que producen las e%clamaciones, el eco de las voces, la lu! de las antorchas, s$lo osamos marchar con el santo terror del griego al entrar en el infierno. 4 cada momento volvemos atrs la mirada para ver la hermosa lu! del da1 como en un cuadro, el paisa#e sonriente y vaporoso aparece entre las sombras paredes, festoneadas en la entrada de hiedra y de via virgen. 4 medida que se avan!a, el foco luminoso disminuye gradualmente; de repente, una salida de la roca nos oculta la lu!, y s$lo una claridad mortecina se refle#a sobre las paredes y pilares de la caverna. Luego penetramos en la obscuridad sin fondo de las tinieblas, y, para guiarnos, s$lo tenemos la incierta y caprichosa lu! de las antorchas. "l via#e es penoso y parece largo a causa del temor a lo desconocido que llena las simas y las galeras. "n ciertos para#es, s$lo se puede avan!ar con mucha pena1 es preciso entrar en el cauce de la corriente y tenerse en equilibrio sobre las piedras resbaladi!as; ms le#os, la b$veda se reba#a por una curva repentina, y s$lo de#a un estrecho paso, que es preciso atravesar arrastrndose. Se sale del paso lleno de barro, y se sube a una roca escalonada, por cuyas desiguales gradas se asciende temblando. Las salas, con b$vedas inmensas, suceden a los desfiladeros y stos a las salas; montones de piedras desprendidas del techo se levantan como islas en medio del agua. "l riachuelo, siempre variando, diferente siempre, salta sobre las rocas; en algunos puntos se e%tiende como tranquila laguna, turbada s$lo por las gotas que caen por las grietas de la b$veda. 5s arriba, se oculta por el asiento de una piedra; ni siquiera se oye el ruido, pero en una curva violenta, aparece de nuevo saltando rpidamente, hasta que, por fin, se llega ante una estrecha abertura, de donde el agua sale como por la boca de un tubo. 4l llegar aqu, nuestro via#e, siguiendo el curso del arroyo, se ve for!osamente detenido. Sin embargo, la gruta se ramifica hasta el infinito en las profundidades del monte. 4 derecha e i!quierda se abren, como bocas de monstruo, las negras avenidas de las galeras laterales. 5ientras que en el libre valle, corriendo sin cesar, acariciado por la lu!, el arroyo ha derribado y arrastrado los escombros de las enormes masas de piedra que unan las aristas de los montes, actualmente cortadas, el agua de las cavernas que con el au%ilio del cido carb$nico atacaba a la dura roca para disolverla y agu#erearla paulatinamente, ha practicado tambi n galeras, balsas y t(neles, sin haber hecho hundirse al enorme edificio en cuyas entraas nace. "n cientos de metros de altura y algunas leguas de largo, la masa de las rocas est agu#ereada en todos sentidos por antiguos lechos que el agua ha formado y que luego ha abandonado por haber hallado una nueva salida. Las cavidades inmensas como salas de fabulosos palacios, se suceden a estrechos desfiladeros y stos a aqu llas; chimeneas, abiertas en la roca por antiguas cascadas, aparecen en la b$veda; al borde de estos po!os siniestros nos detenemos con horror, en los cuales, las piedras que arro#amos, ba#an chocando contra los salientes de las paredes y s$lo despu s de algunos segundos de#a de orse el ruido que produce en la cada. ?esgraciado del que se desorientara en el laberinto infinito de las grutas paralelas y ramificadas que suben y ba#an; tendra que tomar la resoluci$n de sentarse sobre un banco de estalagmitas, y contemplar c$mo su antorcha se apagaba lentamente, lo mismo que su vida, si tena bastante resignaci$n para no morir desesperado. 0o obstante, esas cavernas sombras, en donde hasta acompaado de un gua y sin perder de vista los le#anos refle#os del sol, sentimos el cora!$n oprimido por el terror, eran los antros que habitaban nuestros antepasados. -ara reverenciar el pasado, nos dirigimos en peregrinaci$n a las ruinas de las ciudades muertes, y contemplamos con emoci$n uniformes montones de piedras, porque sabemos que ba#o esos escombros yacen los huesos de hombres que traba#aron y sufrieron por nosotros, creando penosamente con la miseria y la lucha la preciosa herencia de e%periencias que llamamos historia. -ero si la veneraci$n a las generaciones
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pasadas no es ms que un vano sentimiento, 6con cunto ms respeto todava debi ramos recorrer estas cavernas, donde se refugiaban nuestros primeros abuelos, los brbaros iniciadores de toda civili!aci$n8 @uscando detenidamente en la gruta y escudriando los dep$sitos calcreos, podemos hallar las ceni!as y el carb$n del antiguo hogar donde se agrupaba la familia naciente; al lado estn los huesos rodos, restos de festines que se celebraron hace cientos de millares de aos, y en un rinc$n cualquiera se encuentran los esqueletos de los seres que en l tomaron parte rodeados de sus armas de piedra, hachas, ma!as y venablos. 0o cabe duda que entre esos restos humanos, me!clados con los de rinocerontes, hienas y osos de las cavernas, ninguno encerraba el cerebro de un "squilo o de un 9iperco; pero ni 9iperco ni "squilo hubieran e%istido si los primeros trogloditas divini!ados por los griegos con el smbolo de 9 rcules, no hubiesen conquistado el fuego del rayo o del volcn, si no hubiesen fabricado armas para limpiar la tierra de los monstruos que la poblaban, si no hubieran as, en una inmensa batalla que dur$ siglos y siglos, preparado para sus descendientes las pocas de relativo descanso, durante las cuales se ha elaborado el pensamiento. La labor de nuestros antepasados fue ruda, y su e%istencia llena de terrores. Salidos de la gruta para ir en busca de ca!a, se arrastraban por entre las hierbas y races para sorprender su presa, y luchaban cuerpo a cuerpo con las ms feroces bestias; a veces tenan que luchar con otros hombres, fuertes y giles como ellos; durante la noche, temiendo la sorpresa, vigilaban la entrada de la caverna, para lan!ar l grito de alarma en cuanto advirtieran la presencia de un enemigo y tener tiempo suficiente para que las familias pudieran esconderse en el d dalo de las galeras superiores. Sin embargo, tambi n ellos deban tener momentos de reposo y alegra. 'uando volvan de la e%cursi$n de ca!a o de la batalla, se regoci#aban oyendo el murmullo del arroyo y el acompasado y mon$tono ritmo de las gotas que caan; lo mismo que el leador al volver a su cabaa, miraban con piedad nuestros primeros padres los pilares de la gruta ba#o los cuales descansaban sus mu#eres y en donde haban nacido sus hi#os. "n cuanto a stos, corran y #ugaban a lo largo del arroyo subterrneo, en los lagos cristalinos, ba#o la ducha de las cascadas; se divertan ocultndose en los tenebrosos corredores como los nios de nuestros das en los andenes de los #ardines, y tal ve! en medio de sus alegres proe!as treparan por las paredes para sorprender a los murci lagos en sus negros refugios, practicados en la b$veda. 'iertamente no seremos nosotros los que afirmemos que la e%istencia actual sea menos penosa para el hombre. 5uchos de nosotros, desheredados todava, viven en las alcantarillas de los palacios que habitan sus hermanos ms felices que ellos; miles y millones de individuos del mundo civili!ado habitan cho!as estrechas y h(medas, grutas artificiales bastante ms insanas que las cavernas naturales donde se refugiaban nuestros antepasados. -ero si consideramos la situaci$n en con#unto, nos es preciso reconocer que los progreses reali!ados desde aquellos tiempos son bien grandes. "l aire y la lu! entran en la mayor parte de nuestras residencias; el sol penetra por las ventanas; a trav s de los rboles vemos brillar a lo le#os las perlas lquidas del arroyo y a nuestra vista se presenta hasta el inmenso hori!onte. "s cierto que el minero habita durante la mayor parte de su e%istencia las galeras subterrneas que l mismo ha vaciado, pero esas sombras de muerte donde se deposita el gris(, no son su (nica patria; si traba#a en ellas, su pensamiento est en otra parte, arriba, sobre la tierra alegre, al borde del fresco arroyo que murmura ba#o los olmos, festoneado de #uncos. 4 veces, cuando nos cuentan escenas de guerras antiguas, horribles episodios nos recuerdan lo que debi$ ser la vida de nuestros antepasados los trogloditas, y lo que sera la nuestra si ellos no nos hubieran preparado das ms felices que los suyos. 5uchas tribus perseguidas se han refugiado en las cavernas que sirvieron de morada com(n a sus abuelos, y a los perseguidores brbaros o pretendidos civili!ados, negros o blancos, vestidos con pieles o uniformados con bordados y condecoraciones, no se les ha ocurrido nada ms humano que asfi%iar por el humo a los refugiados en ellas, encendiendo hogueras a la entrada de la gruta. "n otras partes, los desgraciados encerrados han tenido que comerse unos a otros, y luego
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morir de hambre, intentando roer algunos restos de huesos; multitud de cadveres han quedado esparcidos por el suelo, y durante muchos aos se han visto rodar sus esqueletos, antes que el agua cada de las b$vedas los haya envuelto en un blanco sudario de estalagmitas. 'omo smbolo del tiempo que todo lo modifica, la gota, cargada de la piedra que ha disuelto, hace desaparecer lentamente las huellas de nuestros crmenes. 9asta las grutas de#an de e%istir por la acci$n del tiempo. La lluvia que cae sobre el monte y penetra en las fisuras de la piedra, se carga constantemente de mol culas calcreas. 'uando despu s de un recorrido ms o menos largo, viene a caer temblando por la b$veda de la caverna, una parte de lquido se evapora en el aire, y una pequea partcula de piedra, prolongada como la gota que la tena en suspensi$n, queda suspendida de la roca; una nueva gota deposita otra partcula sobre la primera, luego se deposita una tercera y millares de millones hasta el infinito. Lo mismo que rboles de piedra, las estalactitas crecen por capas conc ntricas endureci ndose poco a poco. @a#o ellas, en el suelo de la gruta, el agua cada se evapora igualmente y de#a en su puesto otras concreciones calcreas, que, de ho#a en ho#a, se levantan por grados hacia la b$veda. 'on el tiempo, las irregularidades de arriba y los conos de aba#o, llegan a encontrarse; primero se convierten en pilares y luego acaban por convertirse en paredes que se e%tienden a lo largo de la galera, y la gruta as obstruida, se encuentra dividida en una serie de salas distintas. "n el interior del monte, los re!umamientos y los hilos de agua que se asocian para formar el arroyo, reali!an as dos traba#os inversos1 de un lado, ensanchan las fisuras, agu#eran las rocas y forman anchos cauces; y de otro, cierran las hendiduras del monte, apoyan la b$veda con columnas y llenan de piedra los enormes agu#eros que ellas mismas practicaron miles de aos antes. ?e otra parte, las estalactitas, como todas las cosas de la naturale!a, varan hasta el infinito, seg(n la forma de la gruta, la disposici$n de las fisuras y la ms o menos cantidad de gotas que depositan las revocaciones calcreas. 4 pesar de las obscuras tinieblas que las llenan, infinidad de cavernas se han cambiado as en maravillosos palacios subterrneos. >erdaderos cortina#es de piedra con innumerables y elegantes pliegues, coloreados a tro!os por el ocre de ro#o y amarillo, se e%tienden como escaparates de te#idos en las entradas de las salas; en el interior se suceden hasta perderse de vista las columnas con basamentos y capiteles adornados con relieves caprichosos; monstruos, quimeras y grifos, se retuercen en grupos fantsticos en las naves laterales; altas estatuas de dioses se levanten aisladas, y a veces, a la lu! de las antorchas, parece que su mirada se anima y que, con en rgico ademn, alargan sus bra!os hacia nosotros. "sas roperas de piedra, esas columnatas, esos grupos de animales, esas figuras de hombres o de dioses, las ha esculpido el agua, y cada da, cada minuto, sin cesar en su obra, traba#a para aadir alguna modificaci$n graciosa a la inmensa arquitectura.

CAPTULO V LA SIMA

0o le#os de la caverna, gran laboratorio de la naturale!a, donde se ve la formaci$n de un arroyo gota a gota, se abre un valle tranquilo en el fondo del cual brota otra fuente. Sale tambi n de la roca, pero esta roca no se levanta perpendicular como la de la gran caverna; se ha inclinado a consecuencia de alg(n desprendimiento. ?el c sped que la cubre crecen algunas plantas salva#es; y en su base, alrededor de la cristalina fuente, se han agrupado grandes rboles, cuyas ramas entrela!adas se balancean armoniosa y rtmicamente, impulsadas por la brisa.
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&odo es apacible y encantador en ese pequeo rinc$n del universo. La laguna es transparente, casi sin ondas, y el agua, saliendo por un arco de algunas pulgadas de altura, se e%tiende sin temor. 2nclinado sobre el agua que centellea por los rayos del sol, medito mirando la sombra por donde sale, y envidio la pequea araa acutica que corre patinando sobre la superficie lquida y va a refugiarse en un agu#ero de la roca. "n la entrada distingo todava algunas sinuosidades del fondo; piedras blancas, un poco de arena que se mueve lentamente, empu#ada por el agua que sale, produciendo ruidos de hervor; un poco hacia dentro se distinguen a(n los ri!os de las pequeitas ondulaciones, y las diminutas columnas que soportan la b$veda; alumbradas vagamente por refle#os de lu!, parecen temblar en la sombra1 se dira que una redecilla de seda flota sobre ella con ligeras ondulaciones. 5s all todo est negro; la corriente subterrnea no se revela ya, ms que a veces, por el ahogado susurro. )*u sinuosidades son las del agua ms adentro del punto a donde alcan!an los (ltimos refle#os de lu!+ "sas curvas del arroyo son las que yo intent buscar con la imaginaci$n. "n mis ensueos de hombre curioso, me convierto en un ser pequesimo, de algunas pulgadas de alto, como el gnomo de las leyendas, y saltando de piedra en piedra, insinundome por deba#o de las protuberancias de la b$veda, observo todos los confluentes de los arroyuelos en miniatura, y remonto los imperceptibles hilos de agua, hasta que convertido en tomo, llego por fin al punto donde la primera gota de agua re!uma en la piedra. 0o obstante, sin convertirnos en genios como hacan nuestros antepasados en los tiempos fabulosos, podemos, paseando tranquilamente por los campos cultivados o las ridas lomas, reconocer en la superficie del suelo los indicios que revelan el curso del oculto arroyo. Dn sendero tortuoso que empie!a al borde mismo de la fuente, sube por el flanco de la colina, contornando los troncos de los rboles, desaparece luego cubierto por las altas plantas en un repliegue del terreno, y llega, por fin, al llano, sembrado de hermoso trigo. 'on frecuencia, cuando yo era un colegial libre, suba corriendo ese sendero para ba#arlo despu s en pocos saltos; a veces, tambi n me aventuraba ale#ndome algo por el llano, hasta perder de vista el bosquecillo de la fuente; pero en un ngulo del camino me paraba sorprendido y sin aliento para ir ms le#os. 4 mi lado vea abierto un abismo en forma de embudo, lleno de parras y !ar!as enla!adas. -iedras de bastante peso, arro#adas por los transe(ntes o arrastradas por las lluvias violentas, se vean flotando sobre el folla#e polvoriento y mortecino; en el fondo se entrela!aban algunas ramas gruesas, y por entre sus ho#as vea la negrura temida de un abismo. Dn sordo murmullo sala de all constantemente como que#idos de alg(n animal encerrado. 4ctualmente me alegro de volver a encontrar el .gran agu#ero/ y hasta me atrevo a descender por l aunque para ello tenga que asustar a los animales que se refugian en su male!a. -ero en otro tiempo, 6con qu horror mirbamos, cuando nios todava, se cru!aba en nuestro camino este siniestro po!o en cuyo borde se detena el arado8 Dna noche tranquila, de hermosa luna, tuve que pasar solo cerca del sitio terrible. 4un tiemblo al recordarlo. "l abismo me miraba, me atraa; mis rodillas se doblaban desobedeciendo mi esfuer!o y los tallos de los arbustos avan!aban para arrastrarme hacia la negra boca. -as , sin embargo, golpeando con mis pies el suelo cavernoso y ocultando el pavor que me invada; pero detrs de m un gigante inmenso, formado de vapor, surgi$ inmediatamente1 se inclin$ para cogerme y el murmullo del abismo reson$ en mi odo durante largo rato como risa de odio o de triunfo. 4hora ya lo s ; ese abismo es una sima que sirve de respiradero al arroyo, y el sordo ruido que de ella sale es el que produce el agua chocando con las piedras. "n una poca no conocida, mucho antes que fueran redactados por el notario del pas los primeros documentos de propiedad, uno de los asientos de las rocas que forman el valle subterrneo se hunda en el lecho del arroyo; luego, las tierras, faltas de base, fueron gradualmente arrastradas hacia el llano; poco a poco el =gran agu#ero= se fue abriendo, y las aguas, corriendo por sus declives, le dieron la forma de un embudo casi regular. Los campesinos de la comarca que pasan con
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frecuencia cerca de l, le llaman el =@ebe=todo=, porque bebe en efecto, todas las lluvias que podran fertili!ar los campos. "l agua cada en la llanura que la tierra se niega a embeber, corre hacia el agu#ero en pequeas corrientes, coloreadas por la arcilla, para reaparecer luego en la fuente, cuya cristalina pure!a enturbia durante algunas horas. La sima que me asustaba en mi infancia, no es la (nica que se ha abierto sobre las galeras profundas. Siguiendo la parte ms ba#a, determinada por una especie de repliegue del suelo en la llanura, se pasa por cerca de otras cavidades que indican a los transe(ntes el curso interior de las aguas. "stas cavidades son diferentes en forma y dimensiones. 4lgunas son enormes po!os donde desapareceran enormes ros; otras son simples depresiones del suelo, especies de nidos bien tapi!ados por el c sped, donde en los hermosos das de otoo se puede go!ar de las tibias caricias del sol, sin temor al aire que pasa silbando sobre las hierbas secas del llano. 4lgunos de esos agu#eros se obstruyen y se llenan gradualmente; pero hay otros que se ensanchan y se ahondan de ao en ao visiblemente. 4lgunas aberturas que nos parecan refugio de serpientes, en las que no hubi ramos metido la mano por temor a ser mordidos, eran un principio del abismo; las lluvias y los derrumbamientos interiores las han ensanchado tanto, que muchas de ellas son hoy principios con declives de ro#a arcilla, surcados por la corriente de las aguas. ?e estos po!os naturales, los ms pintorescos son los ms ale#ados del nacimiento de la fuente. ?onde se encuentran stos, el llano, cuyo plano es ya ms desigual, termina bruscamente al pie de una muralla rocosa, al lado de la cual se abre un valle que lleva sus aguas a un ro le#ano. Las rocas levantan hasta el cielo sus bellos frontis dorados por la lu!; pero sus bases estn ocultas por un bosquecillo de encinas y castaos; gracias a la verdura y variedad del folla#e, el contraste demasiado duro que formara la abrupta pared de las rocas con la superficie hori!ontal del llano, aparece suave. "n el para#e ms espeso del bosque, es donde se encuentra el abismo. Sobre sus bordes, algunos arbustos inclinan sus tallos hacia la superficie a!ul, que se ve por entre las ramas de la encina; s$lo un abedul de#a caer por encima de la sima sus ramas delicadas. 4l llegar a estos para#es es preciso tomar algunas precauciones, porque el suelo est demasiado accidentado y los po!os no tienen ning(n brocal como los que construyen los ingenieros. 4van!amos lentamente arrastrndonos ba#o las ramas; luego, tendidos sobre el vientre, apoyando la cabe!a en nuestras manos, dirigimos nuestra mirada hacia el vaco. Las paredes del po!o circular, ennegrecidas a tro!os por la humedad que destila la roca, descienden verticalmente; apenas si alg(n pequeo saliente se insin(a fuera del plano de los muros de piedra. 5atas de helechos y escolopandras crecen en las anfractuosidades ms altas; ms aba#o la vegetaci$n desaparece, a menos que una mancha ro#a que se ve en la obscuridad del fondo, sobre un saliente de la roca, sea un grupo de algas infinitamente pequeo. 4 primera vista, en el fondo no hay ms que tinieblas; pero nuestros o#os, acostumbrndose poco a poco a la obscuridad, distinguen luego una superficie de agua clara sobre un lecho de arena. 4dems, puede descenderse al po!o, y yo soy uno de los que han tenido ese placer. La aventura produce una agradable sorpresa, puesto que es un via#e de e%ploraci$n; pero en s misma no tiene nada de seductora, y ninguno de los que han hecho estos descensos al abismo quedan en disposici$n de repetirlo. Dna cuerda, prestada por un campesino de las inmediaciones, se ata fuertemente al tronco de una encina, y de#ndola caer al fondo del abismo, oscila dulcemente por la impulsi$n de la pequea corriente de agua, en la cual se mo#a la e%tremidad libre. "l via#ero a reo se coge fuertemente a la cuerda, al mismo tiempo que con las manos, con las rodillas y los pies, y desciende con lentitud por la boca tenebrosa. "l descenso no es siempre fcil, desgraciadamente; se da vueltas con la cuerda alrededor de s mismo, se enreda en las matas de helecho, que el peso del cuerpo rompen, se choca varias veces contra la roca llena de aspere!as, y con la ropa se en#uga el agua fra que las paredes re!uman. -or fin se aborda una cornisa, se descansa un poco en ella para tomar aliento y equilibrio, y luego se lan!a nuevamente en el vaco para descansar ms tarde sobre el fondo de tierra firme.
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;o recuerdo sin alegra mi estancia durante algunos instantes en el fondo del abismo. 5is pies, estaban dentro del agua; el aire era fro y h(medo; la roca estaba cubierta de una especie de pasta resbaladi!a de arcilla diluida; una sombra siniestra me rodeaba y un resplandor tibio, vago refle#o de la lu! del da, me revelaba solamente algunas formas indecisas y una gruta llena de arrogantes protuberancias. 4 pesar mo, mis o#os se dirigan hacia la !ona iluminada que apareca redonda sobre la boca de la sima; miraba con amor la guirnalda de verdura que adornaba el borde del po!o, las grandes ramas con su folla#e superpuesto, que los rayos del sol doraban alegremente, y los p#aros le#anos volando con libertad por el a!ul del cielo. &ena vehementes deseos de volver a la lu!; d el grito de aviso y mis compaeros me sacaron fuera del po!o, ayudados por m, que ascenda apoyando mis pies en las sinuosidades de las rocas. 'omo cndido #oven, me crea un gran h roe por haber reali!ado el pequeo descenso a los .infiernos/, a unos treinta metros de profundidad, y buscaba en mi cabe!a algunas rimas para el poeta que se aventura a ba#ar al fondo de un abismo para sorprender la sonrisa de una ninfa encantada, mientras olvidaba a los verdaderos h roes, que, sin recitar #ams versos por sus frecuentes entrevistas con las divinidades subterrneas, se relacionan con ellas durante das y semanas enteros. "stos son los que conocen bien el misterio de las aguas ocultas. 4l lado de sus cabe!as, la pequea gota, suspendida de las estalactitas de la b$veda, brilla como un diamante a la lu! de sus lmparas, y cae sobre el pequeo charco estancado, produciendo un ruido seco que repercute el eco de las galeras. -equeas corrientes de agua, formadas por ese destilamiento de gotas, corren ba#o sus pies, y formando regueros y ms regueros se dirigen hacia la balsa de recepci$n, donde la bomba a vapor, parecida a un coloso encadenado, sumerge alternativamente sus dos bra!os de hierro, lan!ando prolongados gemidos a cada esfuer!o. 4l ruido de las aguas de la mina se me!cla a veces el sordo rumor de las aguas e%teriores que un desgraciado golpe de pico puede hacer inundar repentinamente la galera. 5ineros hay que no tienen temor en llevar sus traba#os de !apa hasta deba#o del mar, desde donde no cesan de or al terrible oc ano arrastrar constantemente los gui#arros de granito por encima de la b$veda que los protege; durante los das de tempestad, s$lo a algunos metros de donde ellos traba#an van a estrellarse los navos contra las rocas.

CAPTULO VI EL BARRANCO

?escendiendo por el curso del arroyo, en el que vienen a unirse el ruidoso torrente de la montaa, el arroyuelo nacido en la caverna y el agua apacible del manantial, vemos a derecha e i!quierda sucederse los valles, diferentes unos de otros por la naturale!a de sus terrenos, su pendiente, el aspecto que presentan y la vegetaci$n, distingui ndose adems por el caudal de aguas que aportan al cauce general del valle. 'asi enfrente de un torrente pequeo y murmurador, que salta alegremente de piedra en piedra para sumarse a la bastante considerable cantidad de agua del arroyo, se abre un barranco de rpida pendiente y seco con frecuencia. "s probable que este barranco, formado por la depresi$n en un suelo poroso, est sobre el cauce subterrneo de un arroyo permanente; este barranco s$lo se ve baado por la corriente de agua despu s de chubascos tempestuosos o de grandes lluvias. 'omo todos los pequeos valles laterales, el barranco es tributario del cauce central, pero tributario intermitente. Sin embargo, es curiossimo el visitarlo, porque pasendose sobre su seco cauce, se puede estudiar detenidamente la acci$n del curso de las aguas.
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Dn pequeo sendero que los surcos del labrador destruye cada otoo, y que el trnsito de los caminantes marca de nuevo muy pronto, serpentea sobre la ribera del barranco. "s verdad que las ramas de espino, plantadas por el campesino avariento, prohben el paso; pero el humilde obstculo, simulacro del temible dios & rmino, no tiene nada de terrorfico para los agricultores vecinos, y el camino, practicado tal ve! por los hombres desde la edad de piedra, no cesa de reformarse de ao en ao. Sera, pues, fcil remontar el barranco en su largo curso sin tener necesidad de servirse de las manos para salvar los accidentados obstculos de su cauce, pero quien ama la naturale!a y la quiere go!ar de cerca, abandona el pequeo sendero y se lan!a con entusiasmo por el estrecho espacio abierto entre sus bordes. ?esde los primeros pasos se halla como separado del mundo. -or detrs, una curva de la desembocadura le oculta el arroyo y los verdes prados que riega; por delante, el hori!onte se limita bruscamente por una serie de gradas que el agua salta en pequeas cascadas despu s de la lluvia; por encima, las branchas de rboles que bordean las riberas se curvan y entrela!an formando b$veda, y los ruidos de fuera no penetran en este salva#e cauce casi subterrneo. "s una gran alegra hallarse as en la naturale!a virgen, s$lo a algunos pasos de los campos arados en surcos paralelos y sentirse obligado a tra!arse un camino por entre las piedras y la male!a, no le#os del honesto burgu s que se pasea plcidamente contemplando sus cosechas. 4 cada vuelta del tortuoso barranco, la inclinaci$n y la forma del lecho cambian bruscamente1 los saltos y los hoyos se suceden contrastando de un modo e%trao. "ncima de un grupo de arbustos enla!ados por !ar!as que el agua invade s$lo en las mayores crecidas, se e%tiende un pequeo prado de algunos metros de ancho y frecuentemente baado por las inundaciones de un momento. 4lrededor del prado y el grupo de arbustos, se desarrolla en semicrculo una playa arenosa, en donde los materiales finos o gruesos, se han depositado con orden, seg(n la fuer!a de la corriente que los arrastr$. "l modesto lecho fluvial, de donde el agua ha desaparecido, es a(n tal cual lo tra!$ el torrente efmero, y revela tanto me#or las leyes de su formaci$n, por cuanto ni un pequeo charco de agua se halla en su curso. Dna especie de foso con su borde lleno de cieno seco y ho#as en descomposici$n, nos ensea que en este para#e el curso de las aguas es tranquilo y casi sin corriente; ms le#os, el lecho aparece apenas tra!ado porque las aguas se resbalan con rapide! por la gran pendiente; en otra parte, las aristas paralelas de los asientos rocosos atraviesan oblicuamente el fondo desde una a otra orilla, formando obstculos sobre los cuales la corriente se descompone formando pequeas ondas. Dna gran piedra ha hecho determinar una curva a la corriente, lan!ando a sta contra otra orilla, formando una brusca sinuosidad, y as gradualmente se ha cavado un cauce seg(n su capacidad1 ms arriba, ramas encadenadas; hierbas y piedras, han servido de punto de apoyo para formar uno o varios islotes rodeados de cauces tortuosos llenos de arena hermosamente blanca. 4 unos cuantos pasos de all, el aspecto del barranco cambia todava. 4qu el fondo no es ms que un pequeo reguero practicado por el agua en arcilla dura, casi rocosa; no sin pena, consigo pasar por el desfiladero asi ndome de algunas ramas que se mecen sobre mi cabe!a. "l hilo de agua o la columna lquida, seg(n la fuer!a del arroyo peri$dico, murmura dulcemente o ruge con estr pito por el estrecho corredor resbalndose rpidamente por una sucesi$n de grados; luego, al pie de la cada, ha formado una especie de cubo, ancha balsa donde las piedras arrastradas ruedan empu#adas por la presi$n de las aguas. ?espu s de haber pasado el desfiladero, encuentro a(n algo que fueron islas en otro tiempo, curvas, rpidas corrientes, cascadas1 hasta encuentro fuentes e%tinguidas que recono!co por la humedad de la arena y las fisuras rocosas. "l borde desde donde se lan!a una cascada lo forman dos races enla!adas, su#etas s$lo por un lado, encrustadas en la arcilla. "n este barranco, en el cual penetramos con alegra para contemplar en un pequeo espacio el cuadro de la naturale!a libre y para huir del aburrimiento de los campos cultivados con brbara monotona, una multitud de animale#os de varias especies, refractarios como nosotros al e%terior, penetran tambi n buscando un refugio contra el hombre, infle%ible perseguidor; desgraciadamente, el tena! ca!ador los persigue hasta este retiro, a pesar de las !ar!as y las
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races. Las tierras recientemente removidas, los negros agu#eros practicados en las paredes de la orilla, nos revelan el sitio donde se ocultan los cone#os y los !orros; al notar nuestra presencia, las serpientes enroscadas desenrollan rpidamente sus crculos y desaparecen en la espesura; las lagarti#as, ms rpidas, corren haciendo cru#ir las ho#as cadas; los insectos saltan sobre la arena o se balancean por las hierbas. "n las ramas de los arbustos se ven nidos de p#aros1 todo un mundo de fugitivos puebla este asilo, en donde se encuentra abrigo y comida. ; es que, en efecto, dentro de este pequeo barranco, de algunos metros de ancho, la vegetaci$n es muy variada; una multitud de plantas de origen y altitud diversos se encuentra aqu reunida, mientras que en los campos vecinos la uniformidad del terreno cultivado de#a germinar apenas, adems de la simiente arro#ada por el campesino, hasta cuatro o cinco .malas hierbas/, trivial adorno de los campos arados. "n esta estrecha hendidura, invisible de le#os, a no ser por la verdura de sus orillas, todas las cualidades del suelo, todos los contrastes de sequa y humedad, todas las diferencias de la sombra y el sol se encuentran en yu%taposici$n y, como consecuencia, numerosas plantas, desterradas de vulgares terrenos de cultivo, hallan en este rinc$n, respetado por el hombre, el ambiente propio para su desarrollo. La arena tami!ada por las aguas tiene sus plantas especiales, lo mismo que los amontonamientos de piedras arrastradas, la arcilla color de ocre y los intersticios de la dura roca. Las tierras vegetales, me!cladas en diversas proporciones, tienen tambi n su flora y su fauna; las rpidas pendientes e%puestas al sol del medioda, se encuentran pobladas de hierbas y arbustos que fabrican su savia en terreno seco; el fondo h(medo donde #ams llega un rayo de sol, da tambi n vida a otra vegetaci$n y el cieno que el agua cubre a(n, aparece cubierto por un mundo vegetal que le es peculiar. 6;, sin embargo, nada aparece desordenado en esta diversidad8 4l contrario, las plantas, libremente agrupadas, seg(n sus secretas afinidades y la naturale!a del terreno que les da vida, constituyen en con#unto un espectculo que llena el alma de una impresi$n singular de pa! y armona. 0ada hay aqu de artificial ni de impuesto como en un regimiento de soldados con sus movimientos mecnicos y sus uniformes, sino lo pintoresco, el encanto po tico, la libertad de actitud y de vida como en una multitud de hombres de todos los pases, apro%imndose por afinidad cada cual a los suyos. "s cierto que en este barranco, al igual que en toda la tierra, la batalla de la vida por el goce del aire, del agua, del espacio y de la lu!, no cesa un instante entre las especies y las familias vegetales; pero esta lucha no ha sido regulari!ada todava por la intervenci$n del hombre, y parece que en medio de estas plantas tan diversas y tan graciosamente asociadas, nos encontramos en una rep(blica federativa en la que cada vida est garanti!ada por la alian!a de todas. 9asta las colonias de plantas e%traas a la naturale!a libre, son respetadas, al menos por alg(n tiempo1 sobre una cornisa de tierra reba#ada que ha quedado suspendida al flanco de la ribera, veo balancearse las caas fle%ibles de una mata de avena, humilde colonia de esclavos fugitivos aventurados en un mundo de libres h roes brbaros. Lo mismo que el arroyo del valle y los grandes ros del llano, el pequeo barranco tiene sus orillas sombreadas por rboles. "l lamo blanco se levanta al lado del haya y el abedul; las ho#as finamente cortadas del fresno, aparecen por entre dos altos olmos con su rama#e como arreglado por la mano del hombre; el tronco blanco del abedul resalta al lado de la rugosa y sombra corte!a de la encina. "n lo ms alto de la ladera, donde el barranco no es ms que un repliegue del terreno, los pinos, en actitud grave y de ho#as casi negras, se ven reunidos como en un concilio. 4lrededor de ellos, la tierra sin vegetaci$n ha desaparecido ba#o una espesa capa de agu#as color de hierro o%idado mientras que no le#os de all, un alegre alerce color verde claro, levanta su cima, hermosamente adornada por clemtides, sobre un grupo de arbustos y plantas. 4 causa de la e%trema variedad de las condiciones del suelo, el estrecho barranco es bastante ms rico en especies diversas que los grandes bosques que cubren vastos territorios. "n algunos para#es, los troncos estn tan #untos que de una a otra ribera no se ve penetrar ni un rayo de sol; del fondo de las hondanadas, los rboles suben como
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columnas amontonadas para un edificio; luego, al nivel de los bordes, las ramas se e%tienden ampliamente, cubren la madera con su verdura y se prolongan sobre las tierras cultivadas buscando vidamente su alimento de aire y de lu!. @a#o sus sombras b$vedas, en las profundidades del barranco, la temperatura es siempre fresca, hasta en lo ms fuerte del verano; las ramas enla!adas impiden a la h(meda atm$sfera su salida hacia el espacio y, gracias al acuoso vapor, los helechos, con sus grandes ho#as cadas y los hongos, agrupados fraternalmente en pequeas asambleas, crecen y prosperan en las orillas. "l aire est tan cargado de humedad, que basta cerrar los o#os para hacerse la ilusi$n de que se est a la orilla de un arroyo, cuyas tranquilas aguas corren silenciosas. ?espu s de todo, el agua all est; si ha desaparecido es s$lo en apariencia. "l musgo que tapi!a el fondo del barranco y recubre las races de los rboles, se presenta hinchado del lquido absorbido durante la (ltima inundaci$n1 dilatados como espon#as, guardan, durante mucho tiempo, la fecunda y bienhechora humedad; despu s, a la ms insignificante lluvia, se hinchan de nuevo, empapndose con avide! de las gotas cadas. 4s, de musgo a musgo y de planta a planta, en la multitud infinita de c lulas orgnicas, se encuentra a(n el caudal de aguas corrientes del arroyuelo, desde, el principio al fin del barranco. "s verdad que no se ve esta corriente, que no se oye su murmullo, pero se adivina y se go!a la dulce frescura que esparce por la atm$sfera. Sin embargo, hay algo que me encanta y admira. "ste arroyuelo es pobre e intermitente, pero su acci$n geol$gica no es menos grande; es tanto ms poderosa relativamente cuanto ms insignificante es el agua que por l corre. Dna pequeita corriente ha cavado el enorme foso, ha abierto esas profundas hendiduras a trav s de la arcilla y la dura roca, ha esculpido las gradas de sus pequeas cascadas, y por los hundimientos de tierra ha formado esos amplios crculos en sus orillas. Fl es tambi n quien da vida a la rica vegetaci$n de musgo, hierbas, arbustos y grandes rboles. )"s que el 5isisipi, o el 4ma!onas proporcionalmente a su caudal de agua, reali!an en la superficie de la tierra la mil sima parte del traba#o de ste+ Si los caudalosos ros tuvieran igual fuer!a relativa que el pequeo arroyuelo intermitente, arrasaran las cordilleras, seran sus cauces abismos de algunos millares de metros de profundidad, alimentaran bosques con rboles cuyas cimas iran a balancearse en las ms elevadas capas atmosf ricas. -recisamente, en estos pequeos retiros es donde la naturale!a se nos muestra en todo su esplendor. 4costado sobre un tapi! de musgo, entre dos races que me sirven de apoyo, contemplo con admiraci$n estas altas riberas, sus desfiladeros, sus circos, sus gradas y la b$veda de folla#e, que me cuentan con tanta elocuencia la grandiosa obra de la pequea gota de agua.

CAPTULO VII LOS MANANTIALES DEL VALLE

4 todos los arroyuelos visibles e invisibles que descienden de barrancos y vallecillos hacia el arroyo principal, se unen a(n a centenares infinidad de pequeas fuentes y venas de agua, todas diferentes por el aspecto y el paisa#e de las piedras, los !ar!ales, arbustos o rboles que las rodean, diferencindose tambi n por la cantidad de sus aguas y por la oscilaci$n de su nivel, seg(n los meteoros y las estaciones del ao.

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4lgunas de ellas s$lo tienen una e%istencia temporal; despu s de haber manado durante cierto n(mero de horas, se secan repentinamente; los pequeos saltos de agua cesan de susurrar, las paredes de su balsita se secan y las hierbas que humedeca se doblan lnguidamente. Luego, pasados minutos u horas, se oye un murmullo subterrneo y he aqu el agua que sale nuevamente de su crcel de piedra, para devolver la vida a las races y las flores; con sus argentinos sonidos anuncia alegremente su resurrecci$n a los insectos ocultos entre el c sped, a todo un mundo infinitamente pequeo que esperaba su despertar para despertar ellos mismos. Los hombres de ciencia nos e%plican la causa de estas intermitencias; nos dicen el por qu de ese salir y ocultarse del agua alternativamente en las cavidades subterrneas, dispuestas en forma de sif$n. &odo esto es hermoso, pero a estos #uegos de la naturale!a, a esas fuentes que aparecen y se ocultan en un instante, preferimos los manantiales permanentes de los que omos constantemente su alegre murmullo, y en los cuales, a cualquiera hora, podemos ver c$mo se refle#a la lu!, rielando en su ondulada superficie. 5s encantadora aun me parece la discreta fuente que nace en el fondo del arroyo a la que s$lo contemplan los observadores estudiosos de la naturale!a. "n medio del agua transparente, no siempre se sabe distinguir la columna lquida del manantial que brota, pero se revela por las ondulaciones de las hierbas que acaricia su onda ascendente, por las burbu#as que salen de la arena y vienen a deshacerse al contacto del aire, y por el silencioso hervor que se produce en la superficie del agua y se propaga ale#ndose en ri!os ondulados que disminuyen gradualmente. ?esiguales por su caudal y por el paisa#e que las rodea, no lo son menos por la gran diversidad de substancias minerales que llevan en suspensi$n. -or muy pura que el agua del manantial pare!ca a nuestra vista, no es esta, como la qumica dice, una combinaci$n de dos cuerpos simples, el hidr$geno, que forma, seg(n dicen, los inmensos torbellinos de las ms le#anas nebulosas, y el o%geno, que para todos los seres es el gran alimento de la vida; contiene adems muchas otras substancias, ya rodando por su cauce en estado de arena, ya disueltas en su masa lquida y transparentes como ella. "ntre las fuentes tributarias del arroyo, hay algunas que, surgiendo de la dura pea, arrastran pepitas de oro en sus aluviones. Si arrastraran grandes cantidades como ciertos manantiales de 'alifornia, 'olombia, el @rasil o los Drales, inmediatamente una multitud de hombres se precipitara con avide! hacia las fuentes bienhechoras, y las arenas depositadas en sus orillas, seran muy pronto tami!adas, y hasta la roca sera atacada por los picos y a!adones y sus fragmentos seran sometidos a los martillos de la fundici$n; poco tiempo despu s, a las cabaas de un villorrio, habitadas por mineros, reempla!aran los grandes rboles de los prados y los valles. &al ve! el pas al ser ms rico, ms populoso y pr$spero, sera tambi n, a la larga, ms instruido y feli!; no obstante, nos paseamos llenos de noble alegra por las vrgenes orillas de nuestro -actolo, desconocido de la multitud, en el que hallamos la soledad y el silencio, como en los das que vimos brillar por ve! primera las pepitas de oro. "n sus alrededores s$lo e%iste, afortunadamente, un solo buscador de pepitas, vie#o ge$logo que ensea con orgullo algunos granos brillantes contenidos dentro de una ca#a de cart$n, donde posee todo el fruto de sus largos traba#os. 7tro manantial, vecino al pequeo "ldorado, se presenta tambi n pr$digo en pepitas brillantes pero de bien distinta especie. "s un chorro de agua que surge de rocas micceas y que arrastra sus partculas hacia la lu!. Las pepitas que la corriente hace rodar por el fondo se arremolinan un momento y luego se depositan llanas sobre otras lminas, de modo que se ve siempre lucir sus refle#os ba#o la temblorosa superficie. Los nios de la vecindad se divierten en sus #uegos, viniendo a sacar con sus manos esta arena brillante; apilan en montoncitos las pepitas de oro y las de plata, sabiendo, afortunadamente, los pobres nios, que la masa reluciente no es oro y plata ms que en apariencia; de otro modo, empe!aran, tal ve!, en la orilla de la apacible fuente, esa dura batalla por la vida, que ms tarde, cuando sean hombres, tendrn que emprender unos contra otros para arrancarse, en forma de moneda, el pan de cada da.
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"n un pequeo valle, al pie de rocas calcreas, nace otra fuentecita que, le#os de arrastrar pepitas brillantes, recubre, al contrario, de una especie de bao gris las piedras, las ho#as y las ramitas cadas de los arbustos que la adornan. "ste bao se compone de innumerables mol culas calcreas disueltas por el agua en el interior de la colina. 'ontenida el agua por un obstculo cualquiera, la corriente se desprende de las partculas de piedra de que estaba saturada. 4l lado de la balsita crece un helecho que balancea sus verdes ho#as agitadas por el aire h(medo, mientras que sus races, sumergidas en el agua, estn recubiertas de una capa de piedra. La naturale!a de los manantiales vara por las substancias s$lidas y gaseosas que arrastran o disuelven en su curso subterrneo y que sacan al e%terior. 9ay algunas que contienen sal, otras son ricas en hierro, en cobre y en diversos metales, habiendo alguna que e%hala cido carb$nico o emanaciones de gases sulfurosos. La proporci$n de me!clas que se operan as en el laboratorio de las fuentes difiere cada una de ellas, y el qumico que quiere conocer esta proporci$n de un modo preciso, se ve obligado a hacer un largo anlisis especial, que tiene que repetir varias veces. Luego, cuando ha pesado las diversas substancias, utili!ando los medios prodigiosos que actualmente le suministra la ciencia, tiene que estudiar los rayos coloreados que el agua del manantial despide en un espectro luminoso. "stas rayas que permiten al astr$nomo descubrir los metales en los astros, brillan como un punto en el fondo del espacio infinito y advierten al qumico la e%istencia de cuerpos que se hallan en cantidades infinitesimales en la pequea gota de agua del manantial. "l da que dos alemanes sealaron, o me#or dicho, arrancaron a la fuente por la fuer!a de la ciencia, metales que no eran todava conocidos, es uno de los grandes das de la historia. 'omparados con esta fecha, 6cun insignificantes son en los anales de la humanidad las victorias o la muerte de los ms c lebres conquistadores8 Las fuentes, diferentes entre s por las substancias que arrancan en sus via#es subterrneos, arrastrndolas al arroyo, son tambi n diferentes por sus temperaturas diversas. "n algunas, el calor de sus aguas es la temperatura media del pas; otras estn por deba#o de este t rmino medio, porque descienden de las nieves o porque una fuerte evaporaci$n se verifica en sus canales interiores ba#o la influencia de las corrientes de aire; otras tambi n, presentan al e%terior tibias o calientes sus aguas; se encuentran a diversas temperaturas desde la del hielo hasta la del vapor a gran presi$n. -or su temperatura, la fuente nos resume su historia subterrnea1 con s$lo mo#ar un dedo en sus aguas, podemos saber c$mo ha sido su via#e a trav s de los ocultos abismos. ?esde la orilla de un manantial fro, miramos los montes nevados y podemos decir1 .6"sta agua ba#a de all arriba8/ -ero si sale tibia, es, sin duda alguna, porque ha descendido, saltando de hueco en hueco hasta ba#ar a grandes profundidades, habi ndose calentado en esos conductos tenebrosos antes de salir a la superficie. ;, en fin, cuando la temperatura de una fuente se apro%ima a la del vapor a grandes presiones, sabemos por ello que sus aguas han llegado a dos o tres Eil$metros ba#o la superficie del suelo, porque s$lo a tal profundidad la temperatura de las rocas es la misma que la del agua en ebullici$n. Sentados sobre el c sped, al borde del manantial, con toda comodidad podemos seguir con el pensamiento el itinerario recorrido por el pequeo canal del agua en las entraas del monte antes de salir a la lu!, ayudados de los datos cientficos que la dolorosa e%periencia del minero ha adquirido habitando las profundas galeras. Las aguas tibias o termales, mucho ms que las fras, contribuyen a disolver las piedras en el interior de los montes, para depositarla ba#o otra forma a su salida. "n muchos para#es, el agua caliente que corre a unirse con el arroyo, se e%tiende primero en un gran lago que ella misma ha formado mol cula tras mol cula; al lado se encuentran otras lagunas secas, y a uno y otro
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lado las fisuras abiertas en la piedra estn bordadas por hermosas concreciones parecidas a los adornos de mrmol que vemos ornamentando las fachadas de nuestros edificios. 6-ero cun insignificantes son esos dep$sitos silceos o calcreos comparados con las enormes construcciones erigidas en diversos pases del mundo por esos ros termales, como por e#emplo los de 9olly=Springs, en los "stados Dnidos8 Los via#eros nos cuentan que esas aguas calientes edifican verdaderos palacios, ciudadelas y murallas de algunos Eil$metros de longitud. @lancos como el alabastro, los pilares y basamentos crecen incesantemente por el dep$sito de las cascadas susurrantes que poco a poco ocupan la llanura. "l agua, construyendo sin cesar, se cierra el paso, y, buscando continuamente un nuevo cauce, de#a detrs grandes balsas, puentes no terminados y bosque#os de admirables columnatas. 5ontes enteros que el ge$logo e%plora con admiraci$n, han sido formados por los torrentes de agua caliente al salir de las profundidades. -ero esas maravillas le#anas y nada numerosas, pocos de nosotros las han podido contemplar y ver al mismo tiempo esos ros de agua caliente c$mo traba#an en la construcci$n de sus marm$reos edificios. 5ucho ms modesta, la fuente de la pequea laguna no cambia los accidentes del terreno ni el aspecto del pas en algunos aos; pero empleando siglos y siglos en su traba#o, llega por fin a renovar todo el espacio que baa; cambian poco a poco la piedra y se tra!an un cauce diferente al que les haba preparado la naturale!a. "l ge$logo y el minero que penetran por la fuer!a con su pico y martillo en las entraas de la roca, descubren venas de #aspe y otras piedras transparentes o coloreadas; es el hilillo de agua termal, arrastrando arcilla en disoluci$n, que lo ha depositado en la fisura por donde corra, y que luego ha cambiado de curso. &odos esos filones sinuosos que atraviesan las rocas como arterias de cristal, deben su origen a modestas corrientes de agua. "s cierto que en la mayor parte de los casos, el agua sale de las profundidades del suelo, no en forma de lquido, sino en forma de vapor y a elevada temperatura, porque de otro modo no podra disolver los materiales que tapi!an las paredes de sus antiguos lechos. 4s los minerales de oro y plata han sido arrancados de las entradas de la roca por los vapores de un -actolo subterrneo. :uertes por el enorme poder que les da el tiempo, los manantiales que disuelven las piedras y o%idan los metales, consiguen tambi n alguna ve! hacer temblar los montes. "n una hermosa tarde de otoo, un temblor de tierra se de#$ sentir en la pequea cuenca del arroyo; las casas se balancearon con gran terror de sus habitantes, y algunas paredes ya agrietadas se derrumbaron con estr pito. "l temblor de tierra no tuvo otras funestas consecuencias, pero fue el tema que durante alg(n tiempo preocup$ a los sabios e ignorantes de los pueblos y aldeas. Dnos hablaban de un mar de fuego que llenara la tierra, y que una tempestad haba agitado sus olas; otros pretendan que un volcn intentaba surgir en las inmediaciones, y que dentro de poco tiempo, el crter se abrira; haba quien no sabiendo nada de fuego central, ni habiendo #ams visto crteres ni corrientes de lava, pensaba en un grupo de fuentes salinas y yesosas que nacan en un vallecillo al pie de una ladera pedregosa; al notar que despu s del temblor sus aguas se haban enturbiado y arrastraban lodo, y que algunas de ellas haban cambiado de orificio de salida, se preguntaban si no seran ellas la verdadera y (nica causa. &al ve!, los aldeanos tenan ra!$n. "s verdad que ni en un segundo, estas fuentes arrastraban una pequea cantidad de sulfato de cal y otras substancias s$lidas; pero en el transcurso de aos y siglos, los hilos de agua subterrneos han ido destruyendo la base de los montes. ?ebilitados los colosales cimientos del gigantesco edificio, ceden al peso, las b$vedas se hunden, el monte se estremece, y la tierra se agita algunos cientos de Eil$metros alrededor, como si una terrible e%plosi$n hubiera dislocado sus capas. "l gigante "ncelado que ha hecho temblar as los montes, las colinas y los llanos, es el tranquilo manantial que puede ocultar una mata de hierba.

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4fortunadamente, las fuentes saben hacer que las perdonemos los momentos de terror que nos causan a veces haciendo trepidar el suelo. "llas nos dan agua para beber nosotros y abrevar nuestros ganados, fertili!an nuestros campos y hacen germinar las simientes, alimentan nuestros rboles y nos traen del fondo de la tierra tesoros que sin ellas #ams hubi ramos conocido; fortifican, en fin, nuestro cuerpo, nos devuelven la salud perdida y restablecen el equilibrio en nuestro trastornado espritu. &ales son al salir de la tierra bienhechora las virtudes curativas de las fuentes termales y minerales, que en todos los pases civili!ados se han construido edificios en los nacimientos de los manantiales, para aprisionar el agua y medir cuidadosamente el empleo en los baos y piscinas. 'on ob#eto de recoger hasta la (ltima gota del precioso lquido, los ingenieros cavan a lo le#os las rocas para sorprender en su curso el pequeo hilo de agua que corre por las hendiduras interiores y el escape de vapor que sube desde las ocultas profundidades. Cvidos de salud, los enfermos utili!an todo lo que el manantial lleva consigo y todo lo que baan sus aguas; respiran el gas que desprenden, se envuelven en el lodo negro que forman la arcilla y la arena y llegan a cubrirse como tritones con el verde limo que se e%tiendo cual tapi! sobre las aguas. Sin embargo, no llevan la religi$n hasta acariciar contra sus cuerpos los animales que nacen y se desarrollan al dulce calor del agua termal. "%isten bonitas culebras, muy numerosas en algunas fuentes. 'uando el baista ve al reptil ondulando a su lado sus graciosos anillos, no cree en la maravillosa aparici$n de la serpiente de "sculapio, sino que, lleno de terror, salta sobresaltado prorrumpiendo en grandes gritos. "n otro tiempo, los hechiceros y los adivinos eran los encargados de ensear a los enfermos los manantiales donde encontraran la salud o el alivio de sus males; hoy los m dicos y los qumicos reempla!an a los magos de la "dad 5edia, indicndonos con mayor autoridad el agua bienhechora que nos ha de devolver las fuer!as y ha de darnos una segunda #uventud. 'uando la ciencia se complete con nuevos conocimientos, el hombre, sabiendo perfectamente cul debe ser su g nero de vida, sabr tambi n qu aguas, qu atm$sfera son (tiles para curar sus males y entonces go!ar plenamente de la vida hasta el t rmino natural, con la sola condici$n de que nuestro estado social no sea el de odiarnos y e%terminarnos. "n 4rabia, los fanticos soberanos de Gahabites hacan tapar cuidadosamente todas las fuentes termales y minerales, por temor a que sus s(bditos, convencidos de la virtud de las aguas de sus manantiales, se olvidaran de poner toda su confian!a en el solo poder de 4lah. "n el porvenir, al contrario, sabremos utili!ar todas las gotas que sur#an del suelo, todas las mol culas que salgan a la superficie y sabremos designar su funci$n para el provecho de la humanidad.

CAPTULO VIII LAS CORRIENTES Y LAS CASCADAS

5e!clndolo todo en su cauce, lo mismo las aguas que ba#an del monte que las fuentes que brotan del suelo, manantiales fros, tibios y termales, salinos, calcreos y ferruginosos, el arroyo crece y crece sin cesar en cada vuelta del valle, a cada nuevo afluente. Bpido y alegre como #oven que entra en la vida, ruge y salta desordenadamente; ya le llegar la calma y har ms lenta su corriente al llegar a la llanura hori!ontal y mon$tona; en el momento se resbala con alegra por la pendiente precipitndose hacia el mar. "s que se encuentra todava en el perodo heroico de su e%istencia.
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"n esta parte de su curso, las corrientes, las cascadas y los saltos, son los grandes fen$menos de la vida del arroyo. 0o siendo todava bastante fuerte para regulari!ar completamente la inclinaci$n de su lecho, y minar las bases de la roca, arrasar los salientes de la piedra y reducir a polvo los cantos esparcidos, tiene el arroyo que salvar estos obstculos saltando por encima o escaparse por los lados. Los saltos varan hasta el infinito, seg(n la altura de las piedras que ha de franquear, la inclinaci$n de la pendiente, la abundancia de las aguas, el aspecto de sus orillas, la vegetaci$n de sus riberas y el volumen de las piedras emergidas. 4unque diferentes entre s, todas son igualmente hermosas, ya por su graciosa forma, ya por su ma#estad, sinti ndose alegre y satisfecho quien se de#a mo#ar los pies. Las corrientes son el bosque#o de las cascadas donde toman estas su mpetu, para detenerse luego y precipitarse despu s. 4qu, el agua que choca contra una piedra musgosa la envuelve como con un globo de transparente cristal, y cie su base con una orla de espuma; all, la corriente inclinada desaparece rpidamente por entre dos rocas, y despu s, por encima de ocultos escollos, se repliega en ondas paralelas; ms le#os, el caudal se divide en varias curvas lan!ndose por saltos desiguales. "l hoyo profundo, la sutil capa de agua y la fran#a de espuma, se suceden con desorden hasta aba#o de la pendiente donde el arroyo recobra su calma y la regularidad de su curso. 6; cun grande es tambi n la diversidad de las cascadas8 ;o cono!co una, encantadora entre todas, que se oculta ba#o las flores y el folla#e. 4ntes de precipitarse, la superficie del arroyo es completamente lisa y pura; ni una roca saliente, ni una hierba en su fondo interrumpen su curso rpido y silencioso; el agua cae en un canal tra!ado con igual regularidad que si fuera obra del hombre. -ero en el punto de la cada, el cambio es repentino. Sobre la cornisa de donde el agua se lan!a en cascada, se levantan maci!os de roca parecidos a pilares de un puente derribado, apoyndose sobre anchos estribos cuya base lame la espuma. ,rupos de saponceas y otras plantas salva#es, crecen como en #arrones de adorno en las anfractuosidades de los puntos dominados por las cascadas, mientras que las !ar!as y clemtides, desplegadas como cortina#es, descansan sus guirnaldas sobre los salientes de la piedra y velan los distintos despeaderos de la cada. La espesa red de verdura oscila lentamente por la presi$n del aire que arrastra el agua al caer, y las lianas aisladas, cuyas e%tremidades se baan en los remolinos de espuma, se estremecen incesantemente. Los p#aros hacen su nido en este folla#e y se de#an balancear por el aire. 9ermoseado por las flores en primavera, adornado de frutos en verano y otoo, el cortina#e suspendido delante de la catarata ahoga en parte el estr pito; hasta podra supon rsele le#ana si el sol, penetrando sus rayos por entre las ramas, no hiciera brillar por diversos puntos el gigantesco diamante que oculta la verdura. 4 poca distancia de esta cascada cubierta por las ho#as y las flores, otro asiento de peascos atraviesa el arroyo, pero estos son tan duros que el agua ha hecho muy poca mella en ellos y apenas si est tra!ado su lecho. 9a tenido por consecuencia que e%tenderse a lo ancho y, rodeando piedras y arrastrando tierras vegetales, se ha dividido en numerosos hilos de agua, procurndose cada cual un curso favorable para llegar al punto de cada. 'ortado en su paso por una roca pulida que se levanta en medio de sus cascaditas, los vemos saltar por todas partes; unos bastante fuertes para arrastrar las piedras y otros tan d biles que apenas pueden descubrir las races del c sped. 4qu una pequea capa de agua se e%tiende sobre una roca cubierta de verdoso limo y luego resbala por un asiento inclinado rodeado de helechos, ocultndose furtivamente por entre dos ramas de sauce que se inclinan hacia el lquido. 5s le#os un pequesimo hilo de agua, contenido en una pequea hendidura, corre, centellea y
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murmura en mi cada. 7tro se precipita por una fisura negra y no se distingue desde fuera ms que por centelleos indistintos; otro aun se lan!a por aqu y all retorci ndose como una serpiente de crculos alternativamente negros y plateados. 4 trav s de las rocas, los arbustos y las hierbas, todos los arroyuelillos, despu s de un momento en reposo, se #untan nuevamente como una porci$n de nios al grito de la madre. ; todo esto re y canta con alegra. 'ada cascadita tiene su vo!, dulce o grave, argentina o profunda, produciendo en con#unto un encantador concierto que adormece el pensamiento, dndole, al igual que la m(sica, un movimiento acompasado y rtmico. -or fin, todas las fracciones se han reunido en el cauce com(n; chocan las corrientes bordadas de espuma y luego #untas emprenden el camino hacia la llanura. La catarata es otra cosa distinta. "n ella las aguas no se e%tienden sobre un ancho espacio para precipitarse luego al a!ar; se re(nen, al contrario, para lan!arse en masa compacta por el estrecho paso abierto entre dos puntas de roca. ?eprimido en sus orillas e hinchado en el medio por la presi$n de la corriente, el arroyo se estrecha y se curva hasta el corte, desde donde se lan!a al vaco. "l agua, empu#ada por rpida velocidad, ha perdido sus ondulaciones y sus pequeas olas; todos sus ri!os, prolongados por la rapide! del torrente se han cambiado en otras tantas lneas perpendiculares como tra!adas por la punta de un estilete. -arecida a una tela sedosa que se despliega, el lien!o lquido se desprende de la arista de la roca y se curva por encima de un negro corredor, en el fondo del cual bullen las aguas en torbellino. La base de la catarata es un caos de espuma. La masa que cae se deshace en olas que chocan entre s, dirigi ndose en tumulto hacia el chorro enorme contra el que se precipitan como para escalarlo. "n el estruendoso remolino, el agua y el aire, arrastrados a un mismo tiempo por la tromba, se confunden en una masa blanca que se agita incesantemente. 'ada torrente, cambiando a cada instante de forma, es un caos en el caos. "scapndose del torbellino, el aire aprisionado levanta millares de gotas pequeas, que al dirigirse hacia el espacio producen fina niebla que el sol irisa. 4 veces tambi n, encerrado ba#o la masa del agua, arrastra torrentes espumosos que se ven entre ella escurrirse a lo largo de la roca como blancos espectros; bastante le#os, delante de la cada, contin(a el torbellino del arroyo. -or cada lado ruedan violentos remolinos en el fondo de los cuales chocan las piedras, produciendo para las edades futuras .ollas de gigante/. -or la fuer!a del huracn que la empu#a, el agua, blanca y chispeante, entra rpida en el canal; sin embargo, poco a poco su marcha se hace lenta y adquiere un tono de a!ul cali!o como el del $palo; luego, s$lo presenta ligeras estras de espuma, y poco despu s encuentra su calma y su refle#o a!ul. 0ada recuerda ya la estrepitosa cada del arroyo, si no es la niebla de imperceptibles gotas que se ve brillar a lo le#os sobre el raudal que cae, produciendo un continuo mugido que hace vibrar la atm$sfera. 'ierto que la modesta catarata del arroyo no es un mar que se despea como el salto del 0igara; pero por pequeo que sea, no de#a de producir una impresi$n de grande!a a quien sabe mirarlo, y no pasa indiferente por su lado. 2rresistible e implacable, como si fuera empu#ada por el destino, el agua que cae lleva tal velocidad, que ni el pensamiento puede seguirla1 se cree tener ante la vista la mitad visible de una ancha rueda que gira incesantemente alrededor de la roca. 'ontemplando esta corriente siempre la misma y renovndose sin cesar, se pierde la noci$n de la realidad. -ero para sentirse poderosamente atrado por el v rtigo de la cascada, es preciso mirar hacia arriba, por encima del sitio donde el agua cesa de correr y, describiendo su curva, se lan!a libre al espacio. Los botones de espuma y las ho#as arrastradas, llagan lentamente a la compacta masa como via#eros cuya quietud nadie turba; despu s, repentinamente, se les ve temblar, dar vueltas sobre s mismos y, aumentando la rapide! a cada instante, se precipitan en los pliegues del agua para desaparecer en la cada. 4s, en infinita procesi$n, todo lo que ba#a por la superficie del agua obedece a la atracci$n del abismo; todos estos ob#etos se ven desaparecer como rpidas estras, como pequeas visiones que desaparecen en el momento
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de ser vistas; la mirada misma, arrastrada por la pendiente, por ese pasar desordenado de ho#as y archipi lagos de espuma, tiende a descender al abismo hacia el cual todo parece marchar, como si fuese all, en el rugiente po!o, donde debe hallarse la pa!. :recuentemente se ve llegar un insecto que hace esfuer!os o que intenta subir sobre una ho#a flotante, arrastrado tambi n hacia el precipicio. Se le ve agitar sus patas y antenas a la desesperada, se mueve y retuerce en todas direcciones, pero en cuanto ha sentido la invencible atracci$n, cuando ha empe!ado a describir con la masa de agua la gran curva de la cada, cesa repentinamente todos sus movimientos abandonndose a su destino. ?el mismo modo, un indio y su mu#er, remando en su piragua, a corta distancia de la catarata del 0igara, fueron cogidos en un violento remolino y arrastrados hacia la cada. ?urante largo rato intentaron luchar contra la terrible presi$n; los asustados espectadores que estaban en las orillas creyeron durante un momento que conseguiran dominar la corriente; pero no; la piragua, vencida en su esfuer!o, cede y cede sin cesar; la arrastra la corriente; se acerca a la terrible curva, se ha perdido toda esperan!a. "ntonces los dos indios cesan de remar, se cru!an de bra!os, miran con serenidad el turbulento espacio que les rodea y altivos hasta en la muerte, como es propio a los h roes, desaparecen en la inmensa tromba. 'ontemplada por la mirada de la ciencia en el infinito de las edades, la cascada en s no es un fen$meno menos pasa#ero que los insectos o los seres humanos arrastrados hacia el abismo, porque tambi n ella ha nacido y desaparecer. "n la superficie de la tierra todo nace, enve#ece y se renueva como el planeta mismo. &odo valle, cuando fue recorrido la primera ve! por el ro o el arroyo que hoy lo baa, estaba bastante ms accidentado que en la actualidad; la graciosa sucesi$n de fisuras y de charcos, no ofreca ms que una serie de lagos unidos y de cascadas que se sumergan en ellos; pero poco a poco la pendiente se ha determinado, los huecos se han llenado de aluvi$n, las cascadas que desgastaban gradualmente la roca se convirtieron en torrentes y despu s en arroyos pacficos. &arde o temprano la corriente descender hacia el mar, siguiendo un curso tranquilo y regular. 4l fin, toda irregularidad desaparecera si la tierra, al enve#ecer por un lado, no re#uveneciera por otro. Si hay montes que desaparecen, rodos por el tiempo y la intemperie, hay otros que surgen empu#ados hacia la lu! por fuer!as subterrneas; mientras unos ros se secan lentamente absorbidos por el desierto, otros torrentes nacen y crecen; unas cascadas se obliteran, pero otras, despu s de haber roto las paredes que las retenan, se desprenden de los altos lagos desplegndose en ligeras velas o se lan!an en compactas masas sobre las faldas de los montes.

CAPTULO IX LAS SINUOSIDADES Y LOS REMOLINOS

-uesto que desde la cumbre del monte hasta la llanura ba#a, el suelo removido por las aguas durante el curso de las edades se inclina en pendiente regular hacia el oc ano, el arroyo, empu#ado por su peso, deba, al parecer, descender en lnea recta; pero, por el contrario, su curso es una sucesi$n de curvas. La lnea recta es una pura abstracci$n del espritu, otra quimera como el punto matemtico, que no e%iste ms que para los ge$metras. "n la inmensidad del espacio, el sol y los cometas ruedan en curvas inmensas; en nuestro globo planetario, arrastrado como los dems en una espiral de elipses infinitas, los huracanes, las trombas, los aires, el ms insignificante c firo, se propagan en lneas curvas; las aguas del mar se pliegan y desarrollan, en curvadas olas; todas las formas orgnicas, animales y plantas, no
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ofrecen en sus c lulas y cavidades ms que superficies curvas y sinuosidades; hasta los duros cristales, mirados con el microscopio, no tienen esos planos regulares, esas aristas infle%ibles que aparecen a simple vista. Los dientes, las agu#as, las estras de los minerales y de los organismos infinitamente pequeos, revelan, ba#o la mirada del instrumento que los anali!a, las suaves ondulaciones de sus contornos. ?onde se produ!ca un movimiento, tanto en la piedra como en otro cuerpo o en la #untura de los mundos, este movimiento, resultante de diversas fuer!as, se reali!a siguiendo una direcci$n curvilnea. -ara ver las sinuosidades de los arroyos, no es preciso que nos armemos de un microscopio. "l cauce tortuoso y ba#o los rboles que le dan sombra, se desarrolla en crculos, en remolinos, en espirales; las hierbas del fondo, cabelleras ondulosas, los ri!os de la superficie, las lib lulas que revolotean entre los #uncos y que se #untan y se separan para volverse a reunir; los mosquitos que giran en crculos sin fin, el viento que pasa mati!ando de obscuro la brillante capa sobre la que dibu#a sus circulares soplos, en todo, en fin, no veo ms que curvas graciosamente cru!adas, crculos enla!ados y figuras de contornos flotantes. &al cual lo indican las inmersiones y emersiones sucesivas de la ho#a arrastrada, el agua que ba#a al fondo remonta en nueva curva hacia la superficie, aparece a la lu! y desaparece otra ve! ba#o las curvas lquidas, que, al mismo tiempo, han descendido hasta el fondo del cauce. -or la 2mpulsi$n de la corriente, las mol culas de agua cambian constantemente su posici$n respectiva; se dirigen unas hacia la derecha y otras se desvan haca la i!quierda. "n el cauce com(n cada gota tiene su curso particular, graciosa serie de curvas verticales, hori!ontales, oblicuas, comprimidas en las grandes sinuosidades del arroyo1 as es tambi n como el circuito de un planeta se desenvuelve en la $rbita inmensa del sistema solar que lo arrastra. "studiado en con#unto, el arroyo se desva a un lado y a otro como las gotas que lo componen. Su masa, contenida por una piedra o un tronco de rbol que obstruye su lecho, se desva un poco y va a chocar contra una orilla. Becha!ado por el obstculo, se dirige hacia la orilla opuesta, la hiere y, nuevamente recha!ado, se lan!a en sentido inverso. 4s la corriente se dirige sin cesar de un lado a otro tra!ando curvas sucesivas1 desde el manantial a la desembocadura, el agua no hace ms que rebotar contra los dos riba!os. Las ondulaciones c$ncavas y conve%as alternan en toda la longitud de sus bordes1 para la mirada es esto un ritmo, una m(sica. &ampoco la regularidad de las curvas es matemtica; las sinuosidades varan de forma hasta el infinito, seg(n la naturale!a del terreno, el declive del suelo, la violencia de la corriente y los gui#arros que rueden por su cauce. "ntre las paredes de las rocas, los ngulos se redondean ligeramente en las vueltas repentinas; el agua, impotente para minar los asientos de las piedras, retrocede bruscamente; en los montes, sobre todo, donde la pendiente del cauce es muy considerable, el torrente enca#onado por los desfiladeros, serpentea a uno y otro lado con mpetus sucesivos, como animal perseguido que procura salirse de la puntera del ca!ador. "n el llano, sus riberas, consolidadas por las races de grandes rboles, resisten tambi n durante mucho tiempo a la acci$n de la corriente, y en muchos puntos el cauce del arroyo no ofrece ms que ligeras sinuosidades en un gran trecho1 asi ndose fuertemente de una rama e inclinndose por encima de las aguas, se ve a lo le#os la perspectiva de ramas y troncos refle#ados sobre el movible cristal, rayado por la lu! de trecho en trecho. 0o obstante, tambi n aqu, donde el curso parece casi recto, concluye por determinar una sinuosidad a la que suceden otros rodeos hasta que el arroyo se me!cla con las aguas del ro para confundirse con las del mar. Las corrientes que ms encantadoramente presentan esta rtmica sucesi$n de rincones y pequeas pennsulas, son los torrentes cuyo cauce se e%tiende por un amplio lecho de arenas y gui#arros, y los riachuelos o barrancos que corren por prados, entre orillas arenosas que se hunden fcilmente por la acci$n de la corriente. &ales son las orillas de nuestro arroyo en casi todo su curso que empie!a en la base de los montes. 4l igual que muchas otras aguas
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corrientes cantadas por los poetas, esta despierta en la imaginaci$n la idea de una gigantesca serpiente que se resbala ba#o la hierba refle#ando sus crculos. >isto desde la cumbre de una colina, sus curvas brillan a la lu! como los pliegues y repliegues de una culebra con refle#os de plata; s$lo que, mayor que los dragones de la antigua mitologa, estas enormes serpientes tienen por lecho un valle que se e%tiende hasta perderse de vista, desde los montes hasta la tierra ba#a o hasta las arenosas playas del oc ano. "n casi todas las comarcas del mundo, los campesinos han tenido la natural idea de asimilar el nacimiento del arroyo a la cabe!a de un animal inmenso1 para ellos la fuente es el .Aefe del 4gua/, =Bas el 4in=. Lo mismo que nuestro arroyo y todos los riachuelos y ros del mundo, igual que el tortuoso 5eandro de 4sia, que ha dado su nombre a las sinuosidades de su curso, los arroyuelos de algunos metros de largo que se determinan en las playas del oc ano, despu s de los refle#os de la marea, tienen tambi n graciosas formas serpentinas. 'ada uno de estos pequeos surcos, con sus afluentes casi imperceptibles que a l convergen, se dibu#a sobre el suelo como la imagen de un arbusto cuyas ramas sacude el aire. "l mar, poderoso, con una sola de sus olas cubre de arena todos esos pequeos sistemas de ros en miniatura; pero los hilillos de agua que descienden luego se practican un nuevo cauce, y sus lechos, de s$lo algunos milmetros de ancho, se determinan otra ve! en una serie de ondulaciones regulares. Si se practica un agu#ero en la arena por encima de un cuerpo s$lido arrastrado tras la corriente, o en el punto ocupado por una concha marina, el pequeo torrente de unas cuantas gotas, atrado hacia este hoyo, desaparece dando vueltas en movimiento anlogo al de un tornillo. 'uando el microscopio nos revela los misterios de la simple gota de agua apenas perceptible a primera vista )qu vemos en ella, sino corrientes sinuosas y remolinos circulares, como en el ro y el gran oc ano+ "l via#e del agua que ba#a desde el monte al mar se verifica por un circuito de curvas que se suceden constantemente. )"s tal ve! por esto por lo que la leyenda germnica nos representa las ondinas de los arroyos volando durante las noches en vastos crculos, tocando con el pie el agua de las fuentes+ -or encima de los remolinos y torbellinos es donde las dan!as de las ninfas, vistas por la imaginaci$n de los poetas, deben ser interminables porque el agua da vueltos sin fin en un crculo sin salida. 4l pie de una cascada, un promontorio de rocas, sitiado por el espumoso torrente, protege con su masa un hoyo tranquilo donde ruedan las aguas que la corriente lan!a lateralmente. 0ada ms alegre a primera vista, ni ms entristecedor que el espectculo ofrecido por el movimiento de un ob#eto que se ha perdido en el remolino al precipitarse con la cascada. Dna bellota de encina, todava dentro de su c(pula, acaba de ser arrastrada por la cada y reaparece en medio de la espuma. ?urante algunos instantes parece desaparecer con la corriente, pero un movimiento oblicuo del agua la recha!a y separa; entra nuevamente en el remolino y, flotando, ro!ando la base del promontorio, vuelve poco a poco hacia la cascada. Se encuentra de nuevo en la lucha de las aguas que chocan, pero avan!a lentamente, sin embargo, para llegar bien pronto ba#o la masa del arroyo que se despea; entonces, como animada de un s(bito arranque de la voluntad, se sumerge en el pequeo abismo, dando una serie de piruetas. 5s aba#o reaparece en las tranquilas aguas, pero para continuar su camino y sumergirse de nuevo por la fuer!a de nuevas duchas. 4 veces se ale#a tanto, que se la llega a creer definitivamente libre de la atracci$n del remolino y parece decidida a marcharse #untamente con un copo de espuma; pero no; se detiene todava y luego, como si fuera un barco obediente al tim$n, vuelve su cabe!a hacia la cascada y empie!a nuevamente su movimiento giratorio. &al ve! estas vueltas sin fin, durarn hasta que, separada la bellota de su c(pula, ya completamente impregnada de agua, descienda al fondo del po!o para disgregarse y convertirse en lodo. 'on frecuencia suelen hallarse sobre las orillas del arroyo e%traas bolas eri!adas de pinchos como castaas en el rbol todava; son agrupaciones de espinas que se han aglomerado rodando por el remolino.

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?urante las grandes crecidas del arroyo, cuando sus aguas arrastran hacia el mar, no solamente bellotas de encina y ramitas de espino, sino rboles enteros, en el torbellino del po!o es donde termina, al menos por alg(n tiempo, la odisea de los troncos via#eros. Dna maana, algunos amigos y yo fuimos a visitar la cascada para ver brillar a los primeros rayos del sol la espuma mati!ada de rosa. Dn gran pino, desbranchado por sus choques contra las piedras, rodaba pesadamente por el charco. A$venes y muy ignorantes a(n de las cosas de la naturale!a, mirbamos con e%trae!a los sobresaltos e inmersiones del destro!ado rbol. &raqueteado el tronco incesantemente por el movimiento de las aguas, iba desde la cascada a la roca y volva luego de esta a la cascada; giraba aqu un momento, se perda un instante en las olas de agua y espuma, y luego reapareca por otro lado, levantndose fuera del abismo como el palo de un navo naufragado. >olviendo a caer con estr pito, flotaba lentamente hasta la e%tremidad del charco y chocaba contra una orilla, haci ndolo retroceder a la catarata. Smbolo de los desgraciados a quienes persigue el destino ine%orable, daba vueltas y ms vueltas con la incesante desesperaci$n de una fiera salva#e encerrada en una #aula de hierro. "ntretanto, nosotros esperbamos cndidamente que saliera del crculo fatal para verlo flotar sobre la corriente. Secretamente irritados contra l por su tardan!a en continuar su via#e, nos habamos prometido no marcharnos de all hasta su salida para saborear con tal triunfo nuestra comida. -ero, 6ay de nosotros8 "l monstruo no puso t rmino a sus vueltas e inmersiones, y, atormentados por el hambre, nos hubimos de resignar a marcharnos avergon!ados, no sin lan!ar una mirada furiosa al tronco de pino que, impasible, continuaba dando vueltas a(n. 4ntes de decidirse a partir, esperaba que la corriente cambiara de nivel. 0o solamente corre el agua por numerosas sinuosidades, torbellinos, curvas y remolinos, sino que adems toda impulsi$n que viene de fuera se propaga en la superficie del arroyo, determinando redondeadas formas. Dna ho#a que se desprenda del rbol, un grano de arena que caiga de la orilla, hace ri!arse el agua formando ligeros pliegues. 4lrededor de la depresi$n se levanta un reborde circular rodeado por un pequeo foso. Dn segundo crculo conc ntrico, luego un tercero, y otro y otros se forman alrededor del primero; la superficie entera del arroyo se cubre de redondeces tanto ms anchas y desiguales cuanto ms se ale#an del centro. ,olpeando en la orilla, cada onda de agua se propaga en sentido inverso cru!ando las olitas que la siguen; otras series de pliegues producidos por la cada de un nuevo grano de arena o por un estremecimiento de la onda, se confunden con las primeras y una multitud de lneas, propagndose en todas direcciones, suben y ba#an como las mallas de una red cuya trama s$lo la mirada hbil puede distinguir. 'omparadas con el ancho del arroyo, sus d biles ondulaciones son mil veces mayores que las ms formidables e impetuosas olas del mar. Befle#ados en el ondulado cristal de la superficie lquida, los rboles de la orilla, las ramas cru!adas y las nubes del cielo, se retuercen y despla!an en rtmicas curvas; el espacio infinito parece dan!ar sobre el centelleante espe#o. Si la lquida masa del arroyo no se arrastrara hacia el mar y estuviera inm$vil como la de un lago o estanque, cada ola conc ntrica se e%tendera en crculo con perfecta regularidad; pero la corriente es rpida, las mol culas de agua cambian de punto constantemente y, por consecuencia, el crculo regular, como la lnea recta, son una pura abstracci$n. ?e esta deformaci$n de crculos resulta una variedad ms en el entrecru!amiento de los lquidos ri!os. Las desigualdades de la corriente que arrastra el sistema entero de ondulaciones, modifica sus curvas, apro%imndolas o ale#ndolas unas de otras; un obstculo comprime y frunce las olas, un impulso rpido las separa y prolonga alisando la superficie1 por la duraci$n de cada intervalo entre los ri!os de agua se puede calcular e%actamente la velocidad de las pequeas corrientes parciales que componen el torrente total. "n los sitios en que es mayor la profundidad, cada piedra sirve de dique para contener la corriente, cada estrecho entre dos gui#arros es una esclusa por la que el agua se precipita y el caudal del arroyo queda dividido en infinidad de pequeos tringulos esf ricos, multitud infinita de ondulaciones que es a la ve! red luminosa que hace vibrar y centellear las bruidas piedras del fondo.
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4dems, no son solamente cuerpos inertes los que ondulan la superficie del arroyo, hay tambi n seres vivos que, cambiando de punto, transforman al mismo tiempo el centro de las ondulaciones. Dn pe! que pasa como un dardo da al con#unto de las vibraciones la forma de un $valo muy prolongado; el insecto flotante que se mueve por impulsos sucesivos, de#a tras s dos estelas oblicuas en las que se encierran crculos desiguales; otro bicho, una abe#a tal ve! cada de un rbol, se deshace dando vueltas agitando sus alas con tal rapide! que el agua se ri!a con una mirada de lneas vibrantes, entrecru!ando sus innumerables crculos1 el insecto que se agita con tanta vive!a, es lentamente arrastrado por el curso del arroyo y a veces lo vemos desaparecer repentinamente; es que un pe!, con rapide! incomparable, acaba de tragarse al insecto, cesando todo su corte#o de lneas circulares. ; yo tambi n, tranquilo contemplador del arroyo y sus maravillas, puedo variar hasta el infinito el aspecto de la superficie lquida con s$lo sumergir mi mano en la corriente. ?irigi ndola al a!ar, lenta o rpidamente, cada uno de mis movimientos modifica las ondulaciones de la superficie movible. Las ondas, los remolinos y los torbellinos cambian de punto; todo el r gimen del curso lquido vara por mi voluntad seg(n la posici$n de mi bra!o, y las ondas que se forman ante m las veo agruparse hacia la corriente, me!clarse a otras ondulaciones y, cada ve! ms d biles, pero siempre visibles, se e%tienden hasta la inmediata curva del arroyo. La presencia de esa superficie ri!ada, obedeciendo al impulso de mi mano, despierta en m una especie de tranquila alegra me!clada con no s qu de melancola. Las pequeas ondulaciones que yo provoco en la superficie del agua se propagan a lo le#os de ola en ola a grandes distancias. ?e igual modo, toda idea vigorosa, toda palabra en rgica y firme, todo esfuer!o en el gran combate de la #usticia y la libertad, repercuten al salir de nosotros de hombre en hombre, de pueblo en pueblo, y desde los ms remotos tiempos a las edades futuras. -ero si nos colocamos en otro punto de vista, y observamos la interminable sucesi$n de las cosas, entonces, la historia entera de la humanidad no es otra cosa, seg(n la e%presi$n de 9eimhol!, que una ola casi imperceptible en el mar sin lmites del tiempo.

CAPTULO X LA INUNDACIN

?urante muchas horas seguimos con la mirada el curso del torrente y con sorpresa observamos que la superficie del arroyo cambia a nuestra vista. 4l parecer es en el mismo punto donde las ho#as entran en el remolino y se sumergen dando vueltas; en esos sitios el agua se e%tiende en lien!os, se pliega en ondulaciones y se precipita por rpidas pendientes; a la misma altura, al parecer, se mo#an las races del lamo y la flor de miosotis se baa en el agua transparente. 0o obstante, el caudal cambia sin cesar; al mismo tiempo cambian tambi n de sitio los torbellinos, la forma y e%tensi$n de los remansos y sus ondulaciones; la altura de las cascadas y la inmersi$n de las plantas y races de los rboles. &odas estas pequeas variaciones de la corriente seran fciles de observar si en ve! de medir el agua con una simple mirada, se consignara la altura por medio de un instrumento de precisi$n. Las oscilaciones del arroyo, que son apenas perceptibles durante los das apacibles, cuando go!amos paseando por la orilla de las aguas susurrantes, se vuelven por el contrario, fuertes y rpidas, despu s de los bruscos cambios de temperatura y de las grandes lluvias. Si no tememos a pesar de la lluvia y el viento huracanado, detenernos en la orilla, protegidos por el pobre abrigo que ofrece el tronco de un sauce, veremos con cunta rapide! puede aumentar el caudal del arroyo, c$mo se aumenta la
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velocidad de su corriente, llena su cauce hasta los bordes y, salvando las orillas, inunda los campos cultivados. "n las gargantas de los montes las crecidas y las inundaciones son a(n ms rpidas. 4ll, el agua que cae de las nubes, chocando en las aristas de las piedras corre inmediatamente por los declives; de todos los pequeos regueros de los vallecillos, afluyen los hilos de agua y los torrentes para reunirse en enorme masa, en el gran receptculo abierto al origen de casi todos los valles. 4l agua de lluvia o las montaas de nieve medio derretida que el tibio chubasco ha hecho desprender de las laderas, se me!clan los restos fangosos, las piedrecitas y los fragmentos de roca cados de los flancos del monte. -or los cauces, donde de ordinario salta en sonoras cascadas un pequeo torrente de cristalina agua, corre ahora con estr pito una especie de fango, un lquido semis$lido que es al mismo tiempo que un diluvio un desprendimiento. "stos son los fen$menos que, con el tiempo, reba#an poco a poco los montes y los e%tienden en capas hori!ontales de aluvi$n sobre los llanos y en el fondo de los mares. "l curso de los torrentes acaba por allanar las ms altas cimas; derribarn los 4ndes y el 9imalaya como han hecho ya desaparecer montes no menos elevados que los ge$logos nos dicen han e%istido en otras edades. ;o recuerdo a(n el terror de una noche pasada a orillas del 'hiru, pequeo torrente de Sierra 0evada, en los "stados Dnidos de 'olombia. "l da haba sido hermoso; s$lo una tempestad haba estallado algunas leguas de all, en las gargantas superiores de la Sierra, y esta tempestad haba contribuido a la hermosura del da. "l sol se haba ocultado detrs de un hori!onte esplendoroso, cuya p(rpura real!aba el e%trao contraste de las nubes sombras con refle#os de cobre, ocultndonos las cimas de algunos montes, donde el estruendo del trueno se oa sin cesar. 4 la cada de la tarde la violencia de la tormenta haba terminado; cesaron los truenos, se apagaron los relmpagos, e inmediatamente la luna, asomndose por la cumbre le#ana, pareci$ dispersar por el cielo los #irones de nube, lo mismo que un navo rompe con su proa las flotantes islas de alga. Lleno de confian!a y fatigado por una larga correra, no me entretuve ni perd tiempo en buscar un refugio. La arena del barranco brillaba a los rayos de la luna y vea con agrado que me brindaba una cama ms blanda y menos h(meda que las hierbas del bosque; adems estaba seguro de no encontrar ninguna serpiente enroscada en la male!a, y contra todo otro animal, tena la venta#a de encontrarme en un espacio libre desde donde poda, al menor aviso, distinguir a mi enemigo. 5e desembarac de mi mochila para convertirla en almohada, me aflo# el cintur$n y con el cuchillo en la mano me tend para descansar. 4fortunadamente, los mosquitos no cesaron de turbar mi reposo; como durmiendo con sueo intranquilo, mi odo perciba vagamente todos los ruidos a m alrededor y oa la charanga enervante de los mosquitos y el saltar de los monos chillones. -ero, repentinamente, al triste concierto se uni$ un murmullo creciente parecido al de una multitud le#ana que sollo!aba, gema y gritaba desesperadamente. 5i sueo se haca intranquilo por momentos, cambindose al instante en pesadilla y despertando sobresaltado. ;a era hora; mis o#os, e%traviados por el terror, distinguieron a corta distancia una especie de muralla movible precedida de una masa espumosa que avan!aba hacia m con la velocidad de un caballo desbocado. "sa muralla de barro, agua y piedras, era la que produca el terrible estruendo que me haba despertado y me amena!aba. Becog mi baga#e precipitadamente, y a grandes saltos, consegu ganar la orilla del torrente. 'uando volv la vista, el furioso elemento cubra ya el punto donde estaba acostado momentos antes. Las olas, amontonadas en torbellinos, pasaban silbando; las piedras del cauce, empu#adas por las aguas, cambiaban lentamente de puesto como monstruos despertados de su sueo y chocaban entre s produciendo un sordo ruido; rboles arrancados de ra!, se levantaban fuera del agua y se sumergan pesadamente rompi ndose las ramas contra las piedras arrastradas; las orillas temblaban sin cesar por los choques de los enormes
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proyectiles que el agua furiosa lan!aba contra ellas. ?urante toda la noche, el 'hirgua continu$ mugiendo, pero el estr pito disminuy$ poco a poco; el agua, negra por el arrastre de materias e%traas, se aclar$ un poco, y las pesadas piedras que arrastraba la corriente se detuvieron en mitad del cauce. 'uando los rayos del sol esparcieron por la superficie del arroyo sus primeros refle#os, me pareci$ que el agua haba disminuido lo suficiente para franquear el arroyo y continuar mi marcha despu s de liar mis ropas en una especie de turbante que rodeaba mi cabe!a; me aventur a franquear la corriente y, no sin peligro, consegu llegar a la orilla opuesta. "l rpido torrente haca temblar mis piernas y doblarse mis rodillas; gui#arros de punta me cortaban los pies; pequeas piedras arrastradas chocaban a(n contra m, y la corriente me empu#aba violentamente. 'uando llegu al fin, sano y salvo a la parte opuesta, sent no haber tenido la buena idea del campesino austriaco, que esperaba cndida y pacientemente sobre las orillas del ?anubio, que el ro cesara de correr1 algunas horas despu s de mi paso, el 'hiru no era ms que un d bil hilo de agua, serpenteando por entre las piedras, que hubiera podido franquearse saltando de una a otra orilla. 4fortunadamente, estas crecidas repentinas, que debi ramos llamar avalanchas de agua, cambian de aspecto en la base de las montaas. "n los llanos donde la inclinaci$n del suelo es relativamente d bil, y a veces imperceptible, la masa lquida del arroyo pierde su fuer!a de impulsi$n y cesa de empu#ar las materias arrancadas de las laderas. Las piedras son las primeras que se detienen, luego los ob#etos pesados, y, por fin, el torrente, convertido en arroyo, no arrastra por el fondo de su cauce ms que pequea grava, y s$lo lleva en suspensi$n la fina arena y la tami!ada arcilla. Se calma la furia del diluvio, sobre todo, despu s de haberse unido a otros cursos de agua venidos de otras regiones donde no ha llovido, o por lo menos, no al mismo tiempo. Sin embargo, aun perdiendo su velocidad, el caudal aumenta sin cesar por los afluentes que descienden de las gargantas superiores, acumulndose as en masa considerable; gana en anchura y profundidad, se desborda de su cauce demasiado estrecho, y se e%tiende lateralmente por encima de los riba!os; a veces transforma los campos de sus riberas en verdaderos lagos, donde las aguas, llevadas por la crecida, se clarifican poco a poco, depositando el aluvi$n. "n ms o menos tiempo, la superficie sucia del lago reempla!a a la verdura de los prados, hasta que al fin, la capa lquida penetra en el suelo y se cambia en vapor, o bien, despu s de la crecida, vuelve al cauce del arroyo. ?urante la inundaci$n, el pequeo arroyo, olvidando sus pacficas costumbres, se convierte en destructor de cuanto encuentra a su paso. ?errumba sus puentes, ahonda su lecho, cambia de sitio sus corrientes y remolinos, nivela sus cascadas, arrasa las partes de la orilla que se oponan a su marcha y vaca profundas grutas en los basamentos de las rocas. Las hierbas del fondo son arrancadas y saltan a la superficie, formando largos montones que se posan o deshacen en las ramas de los rboles; luego se las encuentra a algunos metros de altura del suelo o suspendidas en las e%tremidades de las ramas como los nidos de ciertos p#aros de 4m rica. Los agu#eros de los terrenos de la orilla se llenan de agua o bien se hunden por la presi$n de la corriente; los animales que huyen a la ventura se ahogan o son devorados por las aves de rapia o las fieras del bosque; los cultivos del hombre son devastados o cubiertos de cieno. -ara el .rudo agricultor/ que ha concentrado su amor en la siembra que germina ba#o la tierra y en la verde mata acariciada por el sol, la inundaci$n, tan hermosa e imponente a los o#os del artista, es el ms terrible espectculo que puede presenciar. )*u son, pues, esas pequeas oscilaciones peri$dicas, esas crecidas y descensos de nivel comparadas con los cambios que se han reali!ado durante el curso de los siglos+ "n un intervalo de miles de siglos los mayores ros pueden convertirse en arroyuelos y stos en ros caudalosos; las corrientes crecen y disminuyen, aumentan y se secan, oscilan incesantemente con los continentes y los climas. &odo cambia en la naturale!a; la forma de los montes y las colinas, las sinuosidades de los valles, los accidentes de las mrgenes y todos los rasgos de la gran figura de la tierra se
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modifican de ao en ao. "l calor aumenta unas veces y disminuye otras; las lluvias caen a torrentes durante un siglo; luego, durante otro perodo, son raras o faltan casi completamente en un mismo punto de nuestro planeta. 4s cambian tambi n los cauces de las aguas, cuya direcci$n y volumen dependen a la ve! de todas las condiciones del relieve y el clima. "n cuanto a nuestro arroyo, fue seguramente en tiempos pasados un ancho y profundo ro. Su valle, cuyos campos y prados ocupan actualmente toda su anchura, estaban llenos de agua, y sobre las pendientes opuestas de las colinas se ven todava las antiguas mrgenes esculpidas por la corriente. "l espacio en el cual los rboles de la orilla balancean libremente sus cabe!as, estaba ocupado, hasta veinte o treinta metros del suelo, por una masa lquida enorme, corriendo con una velocidad de die! Eil$metros por hora. "sto es, al menos, lo que nos han dicho los ge$logos despu s de haber hecho remover el suelo por los campesinos y haber observado durante largo tiempo en la llanura y las vertientes de las colinas las arenas, las piedras y arcillas arrastradas en otras pocas por la corriente. -arece que el Sena arrastraba en otro tiempo en sus grandes crecidas un caudal de agua como el 5isisipi. 0uestro ro, pues, era grande como el ?anubio; por l hubieran podido navegar grandes escuadras, si en aquel tiempo hubiera habido hombres que las construyeran. -ara ver hoy el humilde arroyo tal cual fue en otra poca de nuestro planeta, nos hemos de transportar con el pensamiento sobre las mrgenes de alg(n gran ro de la 4m rica del Sur. 6*u cambio de espectculo tan repentino8 5e encuentro s$lo, olvidado, sobre una isla de arena, un medio del agua. 0i a uno ni a otro lado distingo la tierra; la curva vaporosa del hori!onte une el lien!o gris del ro con la b$veda del cielo. Dna de las riberas est tan le#os que ni siquiera distingo las sinuosidades, y los rboles me parece que se levantan encima de las aguas como una muralla de verdura. La otra orilla est ms pr$%ima, pero el bosque impide ver los accidentes del suelo; no hay ni un claro entre las ramas que permita ver prados, campos y rocas; los troncos de los rboles, tocndose unos con otros, las branchas entrela!adas y las lianas y los tapices de ho#as y plantas parsitas, limitan completamente el paisa#e. La masa verde, uniforme y grandiosa, se presenta como iluminada1 parece que ba#o el a!ul del cielo la tierra est completamente ocupada por rboles y agua. 4nte mi vista corre un ro rpido, imponente. ?iferente al arroyo que murmura encantador en sus cascadas de perlas, el gran ro se dirige hacia el mar sin estruendo, casi sin ruido, pero llevando en su seno un mpetu furioso; si encuentra un obstculo, inmediatamente sus aguas lo salvan formando fuertes torbellinos donde se sumergen arrastrados para reaparecer a una gran distancia de all. Los rboles flotantes y las hierbas arrastradas por la corriente se suceden en procesi$n interminable; a veces se oye el estruendo de un trueno; es el hundimiento de un tro!o de bosque que las aguas haban minado. &raba#ando sin cesar, el ro destruye y renueva constantemente sus orillas, sus islas, sus bancos de arena, y como la tempestad y el huracn, es una fuer!a de la naturale!a que modifica visiblemente la apariencia e%terior de la tierra. &al ve! en el porvenir esta corriente de agua que fue un ro y que actualmente es un arroyuelo, disminuir su caudal hasta el punto de que un p#aro pueda secarlo. "l cambio de las riberas continentales, el descenso gradual de las alturas que detenan las nubes de lluvia y de nieve, la direcci$n distinta que los vientos h(medos seguirn por el espacio; la divisi$n de su cuenca actual en valles distintos, y en fin, la apertura de canales subterrneos en los cuales desaparecern las aguas, pueden tener por resultado la e%tinci$n de manantiales y la desaparici$n completa del arroyo. 4s es como en los desiertos de Cfrica y 4rabia muchos ros, considerables en otras edades, han de#ado de e%istir1 sus cauces se han llenado de arena y los indgenas s$lo los conocen por los inciertos datos de las tradiciones. Seg(n ellos, son los cristianos quienes con sus operaciones mgicas han hecho desaparecer las aguas, y si alg(n nigromntico poderoso no hace aparecer nuevamente las fuentes, sus valles estarn eternamente secos. ?e esos ros malditos del Sahara, conocemos algunos cuyos valles tienen cientos y miles de Eil$metros de anchura. "n los para#es donde en remotas edades corra un caudaloso ro, la caravana duerme tranquilamente en nuestros das durante las noches, y
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cuando quiere calmar su sed no le queda otro remedio que practicar un hoyo en la arena con la punta de su lan!a, para buscar algunas gotas de agua que no siempre halla.

CAPTULO XI LAS RIBERAS Y LOS ISLOTES

0o es necesario remontarse con la imaginaci$n a miles de siglos atrs para ver al arroyo, tan modesto actualmente, modificar la forma de sus orillas y cambiar su centro. 9asta durante el verano, cuando sus aguas estn en el ms ba#o nivel y se arrastran lentamente por entre matas de hierbas aromticas medio secas, no cesa de traba#ar para cambiar su cauce, y renovar, en la medida de sus fuer!as, el aspecto de la naturale!a. Si no es en los puntos donde el hombre interviene para regulari!ar la pendiente, limpiar el fondo y reempla!ar las orillas de tierra friable por empali!adas y diques de piedra, el arroyo, siempre deseoso de cambio, halla el medio de destruir poco a poco sus mrgenes para reconstruirlos nuevamente. 9asta en los sitios donde las murallas lo han dominado, al parecer, no cesa su traba#o de reforma1 ataca a la piedra, roe lentamente sus cimientos, mina los asientos, y, en un momento dado, hunde la muralla y queda libre errando por los campos. "sas incesantes transformaciones de sus riberas, las reali!a el arroyo por virtud de un doble traba#o; de un lado, derriba, llevndose granos de arena, mol culas de arcilla, fragmentos desmenu!ados de roca y tro!os de ra! corrodos por la corriente; de otro, edifica, depositando todos esos restos en una capa que se eleva poco a poco sobre el fondo del agua. 4s, la corriente, enturbiada por el aluvi$n de que se carga en su carrera, traba#a sin cesar para clarificarse nuevamente, y cuando su curso se detiene, se filtra. -ocos espectculos son ms interesantes que el de esas nubes de aluviones que arrastra la corriente1 ocultan el fondo con su suciedad, pero poco a poco se aligera el color amarillento o ro#i!o y poco despu s no son ms que brumas casi imperceptibles que se desvanecen inmediatamente recobrando el agua toda su limpide!. "n los remansos donde el agua da vueltas con lentitud, la purificaci$n se reali!a a la ve! que en el fondo en la superficie; los restos de limo, las ho#as, las races, las branchas mo#adas caen al fondo y se depositan en bancos de cieno; en la superficie las simientes, el polen de las plantas y las substancias orgnicas en descomposici$n, se amontonan en capas grises que aumentan incesantemente los copos de espuma, llegando en islas, islotes y archipi lagos diseminados. 4lrededor de esta capa, bastante espesa para ocultar la profundidad de las aguas, se e%tiende una pelcula transparente de e%cesiva delgade!, formada por substancias grasosas de origen animal o vegetal. -or el refle#o de la lu!, esta pelcula brilla con todos los tonos del arco iris, flotando sobre las aguas como vela de oro, de p(rpura y a!ul, no obstante ser casi imperceptible, pues que algunos fsicos que han medido su espesor lo val(an en algunas millon simas de milmetro apenas. 4 veces un repentino remolino rompe la irisada capa, y pequeitas manchas de agua pura se destacan en negro como lagos sobre el fondo colorado. "n cuanto a los estratos de espuma, unos se detienen por las orillas, otros se ensanchan por el impulso de la corriente, y se curvan formando semicrculos, espirales y ondulaciones graciosas. -or sus pliegues y repliegues de espuma, por su diversidad de colores, sus manchas y tonalidades, la superficie del charco se parece al mrmol pulido, el que, por otra parte, no cabe
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duda que debe sus colores y dibu#os elegantes, lo mismo que otras rocas admirablemente maqueadas, a los caprichos de la espuma, a los lentos movimientos de las aguas depositando sus aluviones. &odos estos dep$sitos, por ligeros que sean, contribuyen a levantar el fondo, y tarde o temprano, transcurridos aos o siglos, emergen nuevamente, y fertili!ando el terreno, se recubre ste de vegetaci$n. "ste traba#o se hace lenta pero continuamente y cada ao, cada da, la forma del cauce cambia por las continuas sedimentaciones. ?ondequiera que un obstculo contenga la rapide!, el arroyo cesa de empu#ar los granos de arena del fondo y abandona las partculas s$lidas que llevaba en suspensi$n. Si una piedra cada, si un rbol derribado, si un ha! de caas turba la regularidad del lecho, inmediatamente la tranquila corriente del fondo del arroyo depositar un pequeo banco de arena delante del dique, que ms tarde es probable se convierta en islote. Sobre todos los puntos ba#os donde el agua se arrastre con esfuer!o, los dep$sitos se acumulan, nacen los #uncos, y las riberas, levantadas sobre pequeas pennsulas, avan!an incesantemente sobre la superficie del arroyo. 'larificndose sin cesar por las asperidades del fondo y de las mrgenes, la corriente que por arriba haba enturbiado el violento chubasco o los hundimientos de tierra, recobrara bien pronto su pure!a si en su marcha no derribara continuamente de un lado para edificar en otro. 'ontiene su marcha y se purifica contorneando los cabos arenosos, pero se precipita con furia contra los altos riba!os, los mina por la base y se carga nuevamente de materias e%traas. ?e curva en curva y de una a otra ribera, alterna en su traba#o; de#a en la derecha lo que ha tomado en la i!quierda1 el ritmo de los meandros se completa por el del traba#o. "n los prados que no estn protegidos por un dique o una hilera de rboles contra el mpetu del arroyo, las d biles mrgenes son fcilmente derribadas. "l agua que las golpea mina su base; pero durante alg(n tiempo, las races entreme!cladas en el c sped sostienen la capa superior, saliente como cornisa por encima del agua. 'uando nios, ha sido la alegra de todos nosotros correr diestramente a lo largo de este borde tembloroso y hundirlo a patadas en enormes fragmentos, huyendo oportunamente para no ser arrastrados en la cada, siendo grande nuestra alegra, cuando una enorme masa de tierra se desprenda y caa con estr pito enturbiando e%tensamente el agua del arroyo. -ero ms de una ve! tambi n, la serie de nuestras aventuras ha terminado con un imprevisto remo#$n y el desgraciado nufrago, repentinamente calmado de su loca alegra, ha tenido que retirarse cabi!ba#o a la cho!a inmediata del campesino para en#uen#uagarse ropas en la hoguera de sarmientos. ?espu s de las paredes de dura roca, las riberas que me#or resisten la fuer!a de la corriente son las protegidas por una poderosa plantaci$n de rboles. Los lamos, chopos y alisos, sirven de baluarte contra la invasi$n del agua. Sus races, que penetran profundamente en la tierra, hacen el papel de fuertes pilotes, mientras que las races pequeas, agitndose como e%traas cabelleras y desplegndose en largos haces, se sumergen hasta el fondo del cauce, y por sus millares de fibras se convierten en indestructibles te#idos. "n las grandes crecidas, cuando la masa de agua ha disuelto y arrancado la tierra que rodea a esos te#idos de races, stas contienen la rapide! de la corriente, conservando entre sus mallas las partculas de limo; las obligan a depositarse en sus intersticios y forman una capa que reempla!a a la orilla anterior. -rotegidos as, los mrgenes, amena!ados por la violencia del lquido elemento, se mantienen durante aos y siglos mientras que, desprovistos de vegetaci$n, cambiaran constantemente. 0o obstante, el tiempo hace siempre su obra. 'omo consecuencia de un desprendimiento o de traba#os subterrneos de algunos animales, la ribera concluye por presentar un punto d bil al que la corriente ataca para destruir las empali!adas que enca#onan el arroyo. Las races de los rboles quedan al aire, el agua mina la base del tronco, y, privado del punto de apoyo, se
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inclina por encima del agua. Llegado este momento, el peso del rbol activa su propia ruina; las largas races que se su#etaban al suelo del prado tienen que resistir a un esfuer!o cada ve! mayor; ceden primero por un punto, luego por otro, y el rbol se inclina cada ve! ms. ,randes grietas se abren en el suelo violentado por la tensi$n de los cables subterrneos que sostienen el gigante cado; el agua de lluvia se introduce por esas fisuras y las ensancha; alrededor del tronco se forma una depresi$n circular que facilita ms el desenterramiento de las gruesas races. "n un da de tormenta o inundaci$n se vence la resistencia de stas, se rompen las amarras y el coloso cae con estr pito, rompiendo las ramas de los rboles de la otra orilla; el rbol que cae, rompiendo sus ramas pequeas, llega a descansar en la margen opuesta, convirti ndose en un gracioso puente, sobre el cual se puede pasar sin temor. "l acceso, no obstante, es algo difcil. -or un lado, la entrada del puente tiene como obstculo el enorme abanico de races arrancadas y el mont$n de tierra y piedras que llenan los intersticios; y por el otro, las ramas enla!adas y las astillas obstruyen el paso. "n una comarca virgen, donde el hombre de#a sin su intervenci$n que se realicen con el tiempo los fen$menos de la naturale!a, el rbol se quedara as tendido al trav s del arroyo durante aos enteros, hasta que el agua cambiara de curso, o que el tronco, carcomido por los insectos, desapareciese convertido en polvo. "n nuestros pases civili!ados el campesino se encarga de cortar las races a hacha!os y llevarse el tronco del rbol limpiando el suelo hasta de sus ms pequeos tro!os. La madera, vendida, se convierte en dinero y el pequeo rama#e lo consume el fuego1 s$lo quedan fragmentos de races subterrneas; sin embargo, el agua, cambiando de curso, concluir tarde o temprano por arrastrar la tierra que las rodean y por de#arlas aisladas en mitad del arroyo. ?esde hace ya muchos aos las ramas pequeas han sido atadas en haces y el tronco serrado en tablas pero se ven surgir del fondo del arroyo los tro!os de antiguas races parecidas a una hilera de estacas plantadas. La fecunda naturale!a ha ocultado con su verde envoltura las roturas de la madera; sobre los vie#os peda!os espon#osos, un bosquecillo de musgo vegeta como un grupo de palmeras sobre un islote del oc ano. "l tro!o de ra! se reviste, despo#ado de su corte!a, de un mundo de plantas alegres y verdosas. 4ntes que la ine%orable hacha del leador haya cortado en viguetas, palos y rama#es el rbol cado, transcurren a(n muchos das durante los cuales podemos aventurarnos a pasar por el singular puentecillo, festoneado de guirnaldas de hiedra baada por la corriente. La travesa no ofrece peligro alguno, porque el tronco es ancho y en caso de necesidad, se puede pasar resbalando con ayuda de las manos; pero es preferible pasar a la orilla opuesta conservando la posici$n vertical sirvi ndose de los bra!os como de un balancn. "s cosa agradable cambiar as de orilla, sentarse tan pronto a la sombra de un lamo como de un sauce, ir de la pradera ya arrasada por la ho!, embalsamada por el olor del heno, al c sped mati!ado de flores. ; adems nos hacemos la ilusi$n de volver a los primeros siglos de la humanidad naciente, cuando el salva#e, sin la suficiente destre!a para construir puentes sobre los arroyos, se serva como nosotros de los que le deparaba la pr$diga naturale!a. "l via#e a reo por encima del agua, vi ndola correr ba#o los pies, no es ms agradable cuando el rbol cado llega a la ribera opuesta que cuando s$lo descansa en un islote del arroyo. Los convencionalismos de la vida han hecho de la mayor parte de nosotros seres pretenciosos que nos creemos humillados al sentirnos felices por poca cosa; por eso nos es necesario remontarnos a nuestra infancia para comprender, en aquella cndida edad, la alegra que nos produca la e%cursi$n, de algunos pasos solamente, sobre una pequea isla. 4ll adoptbamos actitudes de Bobins$n1 los sauces, que nacan en el lodo, alrededor del banco de arena, eran nuestro bosque; los grupos de #uncos eran para nosotros inmensos prados; tenamos tambi n grandes montes, pequeas dunas amontonadas por el aire en el centro del islote, y en ellas construamos nuestros palacios con pequeitas ramas cadas, practicando agu#eros en la arena. Los dos bra!os del arroyo nos parecan anchsimos estrechos, y para convencernos ms de nuestra soledad en la inmensidad de las aguas, hasta les dbamos el nombre de oc anos1 uno era para nosotros el -acfico; el otro, el 4tlntico. Dna piedra aislada sobre la que chocaba
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la corriente, se llamaba la blanca 4lbi$n, y ms le#os, una cabellera de limo detenida por la arena, era la verde "rin. "s verdad que ms all de las islas y los mares, a trav s del folla#e de los lamos, veamos sobre la colina el ro#i!o te#ado de la casa paterna; pero, encantados en el fondo de saber que estaba tan cerca, hacamos como que ignorbamos tal cosa, creyendo haberla de#ado al otro lado del globo. 'on frecuencia, el tronco del rbol separado de la orilla, se queda inclinado por encima de la corriente y su rama#e no est en contacto con las hierbas de la opuesta ribera. "ste rbol medio cado, es tambi n una especie de isla por la que nos podemos aventurar sin temor. 'omo consecuencia del descenso de las tierras, la base del tronco est sumergida en el agua y ceida de caas y bro!as flotantes. ?e un salto puede posarse uno sobre la isla que se estremece, y luego, e%tendiendo los bra!os para mantener el equilibrio, se sube con precauci$n y a cortos pasos por el rbol, que se mece como un s r vivo. "ncima precisamente del punto donde el arroyo es ms profundo y el agua pasa ante la vista con mayor rapide!, las ramas grandes se separan del tronco y se dividen en ramitas pequeas curvadas por el peso de sus tiernas ho#as. 6'untas veces, ya en plena #uventud, buscando la soledad, me he sentado sobre el espacio libre entre rama y rama, descansando encima del arroyo y balanceando mis piernas en el vaco8 4ll poda tranquilamente encontrar la alegra de vivir o abandonarme en pa! a mis triste!as. ?esde lo alto de mi oscilante asiento, segua con la vista el hilo de agua, las islas e islotes de espuma, unas veces aislados, otras agrupados como archipi lagos, las ho#as dando vueltas, los largos montones de hierba y los pobres insectos sumergidos, agitndose en vano contra la ine%orable corriente. ?e ve! en cuando, mi mirada, abandonada al declive como todos esos ob#etos flotantes, se remontaba ms all para de#arse arrastrar por una nueva procesi$n de tro!os de caa y otros fragmentos rodeados de espuma. 4legre o melanc$lico, me de#aba as fascinar por la corriente, smbolo de ese curso que nos arrastra a todos hacia la muerte, y luego, sustray ndome con pena a la atracci$n del agua, elevaba mi mirada a los frondosos rboles, en los que se estremeca la vida, y hacia los ricos prados y serenos montes inundado de sol.

CAPTULO XII EL PASEO

Si es encantador y variado para el Bobins$n tendido en el islote o encaramado al tronco de un rbol, el aspecto del arroyo, es mucho ms hermoso todava para el visitante que sigue la orilla de sinuosidad en sinuosidad, caminando tan pronto sobre las rocas tapi!adas de !ar!as, como sobre la espesa hierba de la pradera, o ba#o la m$vil sombra de las ramas agitadas. 0o todos, sin embargo, saben go!ar de la belle!a de las aguas corrientes. "l desgraciado que se pasea por holga!anera y para .matar el tiempo/, que no sabe en qu emplear, ve en todas partes ob#etos que le aburren, hasta en las cascadas, en los remolinos, en las hierbas ondulantes del fondo y en los torbellinos de espuma. -ara saborear todo cuanto ofrece de delicioso un paseo por la orilla del arroyo, es preciso que el derecho de la pere!a haya sido vencido con el traba#o y que el espritu cansado tenga necesidad de adquirir nuevo aliento contemplando la naturale!a. "l traba#o es indispensable para quien desea go!ar del reposo, lo mismo que el recreo cotidiano es necesario al obrero
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para renovar sus fuer!as. 0o habr tranquilidad en el mundo, ni equilibrio inestable en la sociedad, mientras los hombres, condenados en n(mero infinito a la miseria, no tengan todos, despu s de la diaria tarea, un momento de descanso para regenerar el vigor y mantenerse as con la dignidad de seres libres y pensantes. Auguetear por la orilla del agua es un reposo agradable y un poderoso remedio para no llegar al nivel de las bestias. ?esde que le no s donde, en la prosa de un autor latino, que "scipi$n el Aoven y su amigo Loelius gustaban de distraerse paseando por la orilla de los arroyos, siento hacia ellos cierta simpata. "s verdad que "scipi$n era un guerrero que hi!o matar y mat$ muchos hombres honrados que defendan su patria contra la invasora Boma y saque$ e incendi$ muchas ciudades; pero a pesar de sus crmenes, que son los de todos los enemigos del hombre, no era un conquistador vulgar, puesto que en ve! de e%hibirse orgullosamente en actitud ma#estuosa entre sus conciudadanos, no se crea reba#ado divirti ndose como un nio de aldea, y se entretena arro#ando peda!os de madera al agua y lan!ando piedras llanas sobre la superficie para verlas resbalar y saltar por encima del arroyo. Los graves historiadores no creen digno consignar ese ttulo de gloria del gran guerrero, pero, a pesar de ellos, es el que ms acreedor le hace a la simpata de la posteridad. -ero no nos es necesario buscar e#emplos en la antig3edad romana para poder go!ar sencillamente de la naturale!a. 0o es tampoco necesario e%aminar polvorientos libros para convencernos de que es agradable y bueno pasear por las mrgenes del arroyo contemplando su variado aspecto. &odas las imgenes graciosas de sus saltos, de sus ri!adas ondas y sus bordados de espuma, nos reponen bien pronto de los fastidios del oficio o de las la%itudes del traba#o, reanimando nuestro espritu, hasta cuando la mirada, fatigada, vaga errante sobre las aguas sin fi#arse en ning(n ob#eto determinado. -or otra parte, la vista del arroyo nos fortifica y re#uvenece tanto ms cuanto mayor y variado es el espectculo que nos ofrece, cambiando cada poca del ao, cada mes y hasta cada da. ,racias a la variaci$n del paisa#e que nos rodea, nuestras ideas re#uvenecen tambi n; el ambiente que nos rodea satura nuestra vida de nuevas fuer!as. 9asta en la temporada en que la naturale!a se muestra ms avara de sus rique!as, el arroyo nos encanta por su nuevo aspecto. ?urante los grandes fros, los hombres que me#or resisten las ba#as temperaturas, pueden asistir a presenciar la lucha conmovedora que se verifica entre el hielo invasor y el agua que queda lquida. ?e cada pequea piedra y de cada ra! descubierta, parten una serie de agu#as de cristal que, ordenndose unas tras otras, avan!an por la superficie del agua formando lminas radiantes a derecha o i!quierda y una capa de hielo formada por innumerables lminas, se te#e lentamente sobre la superficie lquida. Luego, una especie de collarete, graciosamente cortado, oscila alrededor de los puntos prominentes de la orilla, de los #uncos y las races sumergidas en el agua, y cada una de esas fran#as de hielo, adquiere sucesivamente desde el tono mate del cristal sucio, al brillo del diamante, seg(n el movimiento de las pequeas ondulaciones que la agitan y la hacen contenerse, tan pronto sobre una capa de aire como sobre la misma masa de agua. 4van!ando poco a poco hacia la anchura, el simple collarete de cristal se agranda, y recubre a una gran distancia de la orilla la tranquila corriente del pequeo arroyo. S$lo un estrecho camino por donde pasa la corriente rpida, queda abierta por entre las d biles pelculas con que termina la helada lmina. Sobre la superficie de las rocas que bordean la cascada, las gotas de agua forman un tenue capa de hielo y el lquido que se e%tiende lentamente por las fisuras de la pea se endurece en largos regueros transparentes, tan hermosos como las estalactitas de las grutas. 4l fin, si la temperatura contin(a ba#ando, el arroyo se solidifica de una a otra orilla, y a veces se congela hasta el fondo, convirti ndose en una cal!ada de mrmol verdoso manchado de puntos blancos por las vesculas de aire que encierra. Las cascadas, solidificadas, parecen de le#os cortina#es de seda cuyos pliegues han cesado de ondular.

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-ero en nuestros climas templados, es raro que los inviernos sean bastante fros Hpara helarH completamente el arroyo transformndolo en piedra; se pasan a veces muchos aos durante los cuales s$lo se ven sobre la superficie lquida algunas agu#as de cristal. "n estos inviernos, ordinarios en nuestras !onas, las capas s$lidas no se e%tienden de una a otra orilla del arroyo, y a la menor subida del term$metro se rompen por el empu#e de la corriente y los fragmentos, entrechocndose, se funden muy pronto arrastrados por el torbellino. "l hielo desempea un papel de escasa importancia en la historia invernal del arroyo de nuestra comarca; el verdadero aspecto del curso lquido proviene, pues, de la nieve que cubre los montes y la llanura. "l efecto de la nieve es admirable, sobre todo durante los das sin sol, cuando el a!ul del cielo est enteramente velado por las nubes y hasta adquiere un tono obscuro por su contraste con la superficie de la tierra, cubierta de resplandeciente blancura. "l arroyo tiene entonces el color gris del hierro; las hierbas del fondo ondulan tristemente; el agua, tan alegre y susurrante en la poca de las flores, parece que en su masa lleve algo doloroso y sombro. 4lgunos vie#os raigones situados cerca de la orilla aparecen cubiertos con mantos de nieve. "n los mrgenes, los grupos de hierba se destacan en negro a pesar de los copos blancos de que estn cargados, si no estn situados muy cerca del agua, donde la humedad ha producido el desprendimiento de pequeas avalanchas de nieve. Los arbustos, algunos desho#ados ya desde el otoo y otros cubiertos de ho#a todava, se balancean d bilmente sobre el blanco almohad$n de armio que les rodea, y con los e%tremos de sus ramas tra!an curvas conc ntricas. Dn pino solitario sostiene la nieve sobre sus ramas e%tendidas como grandes abanicos hori!ontales, blancos por encima y verdes por deba#o. 7tros rboles de corte!a rugosa, cuyos troncos salen de la misma orilla del arroyo, s$lo aparecen blancos de nieve por el lado del viento; el resto del rbol conserva su propio color y las ramas s$lo aparecen salpicadas de algunos copos. 5s hermosos tal ve! que en la primavera, porque su fino rama#e no est cubierto por multitud de ho#as, estos rboles se perfilan en el fondo del cielo con sus grandes y pequeas ramas mati!adas de un ligero y delicado tono violeta, y sus innumerables ramificaciones parecen tanto ms elegantes cuanto ms sepultada aparece la naturale!a ba#o la mon$tona capa de nieve. "n la llanura, los campos estn por todas partes cubiertos por una capa uniforme1 s$lo suele verse algo de verdura en los para#es regados recientemente. 4 lo le#os, en las altas colinas, los rboles del bosque de#an entrever a trav s del folla#e y de las ramas, ya ro#i!as por los capullos y la savia, algo agradable a la vista como el plum$n de las aves1 es la nieve tami!ada que pudre los bre!os y helechos ba#o los grandes rboles. 4l finali!ar el invierno, pequeas flores levantan la tapa de nieve y se nos presentan modestas y tmidas, como la dulce promesa de un pr$%imo renacimiento. "s que ste viene en efecto; la nieve se funde por las rfagas de aire tibio y se infiltra en el suelo, o bien, me!clada con el barro, se dirige hacia el arroyo por los vallecillos y regueros; la vegetaci$n, adormecida durante los fros, despierta lentamente. &odo parece renacer. Dn hlito venido del 5edioda ha renovado la vida en la arboleda, en el arroyo y en nosotros mismos. "l plido invierno se ha ale#ado hacia el 0orte, perseguido en el espacio por vivificantes rayos, y desde el hombre al insecto, lo mismo la gota de agua que las ho#as todas, nos sentimos reanimados por el calor perfumado del sol de primavera. Las yemas de las plantas, tan apretadas durante el invierno, tan preservadas por su capa de vello y tan s$lidamente cubiertas por sus escamas de goma, abren con alegra su prisi$n, y como dardos, aparecen en el vaco sus tiernas ho#itas; el p#aro, cantando, levanta el vuelo de su nido que las ho#as empie!an a abrigar; los mosquitos y las lib lulas, salidos de sus larvas, vuelan alegremente por el espacio; a la orilla del agua, que re y centellea, se abren las flores amarillas de los ran(nculos y #acintos; hasta las desmoronadas ruinas cubiertas de floridos girofles, parecen re#uvenecidas, como si la primavera, como el invierno, no traba#ara igualmente para consumar su destrucci$n. La belle!a del cielo, del agua que corre y la verdura de las plantas nos e%tasa. "n este renacer del ao, nos sentimos como transportados hacia la #uventud del mundo y al nacimiento de la humanidad. 4 pesar de los siglos pasados nos sentimos tan #$venes como los primeros
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mortales, despertando a la vida en el seno de la madre bienhechora; hasta somos ms #$venes que ellos, puesto que tenemos plena conciencia de nuestra vida. La tierra es hoy tan bella como el da que nutra a los 'entauros, y nosotros, ms que esos monstruos, llevamos en nuestro pecho un cora!$n de hombre. Lo que ms nos encanta, es el #uego de lu! que penetra en las profundidades del agua y nos ofrece delicadsimos espectculos, incesantemente modificados por los ri!os y las ondulaciones de la superficie. 2nclinndonos sobre la corriente, donde la sombra de los rboles se retuerce en espirales y se desdobla en delicadas curvas, miramos al fondo con sus piedras que parecen estremecerse, su arena que bulle, y sus hierbas ondulantes. Bamitas y ho#as se suceden sin cesar por la superficie radiante, y sus sombras, deformadas por la refracci$n, resbalan por las arenas y las plantas, cuyas races y ho#as brillan como hilos de plata. 'ualquiera que sea el contorno del ob#eto flotante, aparece siempre modificado por la lu!1 la ho#a, desarrollada en forma de cora!$n, o prolongada como el acero de una lan!a, toma sobre el fondo el aspecto de un disco o de un $valo; la pa#a o el #unco se refle#a como hilera de pequeos crculos, parecido a un collar prolongado; el insecto de agua, patinador insumergible, que remonta la corriente por repentinos empu#es, se representa sobre el lecho de arena o de cieno por cinco circulitos, de los cuales uno, el ms pequeo, lo determinan las dos patas anteriores, mientras que los otros cuatro, agrupados a pares, se apro%iman o separan seg(n los movimientos del animal. 4lrededor de cada disco, gris o negro, un crculo de lu! se determina como anillo de fino oro; sombras y rayos de lu!, cambiados as por las condiciones y circunstancias del medio que atraviesan, se proyectan sin cesar sobre el fondo, cambiando constantemente de aspecto. "l centelleo de la lu!, tan encantador sobre las piedras lisas que cubren el lecho del arroyo, lo es ms todava en las partes donde el fondo est alfombrado con multitud de hierbas acuticas. Los gui#arros estn tapi!ados de musgo de un verde sombro con plateados refle#os; las delicadas algas que forman el limo, se levantan en pirmides empu#adas por las burbu#as de aire que se desprenden de la arena y que, parecidas a globos envueltos en inmensos corda#es, brillan como perlas ba#o la temblorosa red de fibras. 5ano#os de hierbas, desplegadas como largas cabelleras, ondulan por el impulso del arroyo1 agitadas por la rpida corriente se estremecen de impaciencia, y en los remansos de agua casi inm$vil, se mueven ma#estuosamente; pero lentas o precipitadas en sus ondulaciones, se ale#an y apro%iman a la vista, a causa de sus variados tonos que cambian incesantemente del blanco mate al verde obscuro. "n otra parte, un grupo de ho#as ovaladas, triangulares y en forma de lan!a, sobresalen por encima de otro grupo de plantas, tan bien entreme!cladas, que parecen salir todas de una misma ra!, a las que agita a un tiempo mismo una sola onda del arroyo. "n un rinc$n, en el fondo del cual los remolinos han depositado una capa de barro, las nen(fares e%tienden sus anchos discos, donde el agua produce refle#os de perlas, y sus hermosas flores blancas que para nuestros antepasados los egipcios e indostanos, representaban el smbolo de la vida. 5s le#os, los #uncos crecen en apretadas lneas en medio del arroyo sobre un banco que se transformar tarde o temprano en islote1 las ramitas inclinadas vibran por la presi$n de la corriente en movimientos convulsivos, y cada una de ellas se rodea de olitas, donde la sombra y la lu! forman una red que se agita sin cesar. 9asta ciertos rboles de la orilla contribuyen a la rique!a de la vegetaci$n acutica por innumerables radculas flotantes que cubren las gruesas races de largos mantos color de rosa. "n medio de ese mundo de plantas se agita el mundo infinito de los animales. -eces a!ulados, ro#os, grises y blancos, surcan como rayos la cristalina agua o pasan ba#o las guirnaldas del bosquecillo acutico como si pasaran ba#o arcadas triunfales. La vida est en todas partes; en el fondo, donde las formas graciosas e indistintas se agitan sobre la arena y el lodo, entre el espeso tapi! de plantas estremecidas constantemente por las sacudidas de una pululante multitud, oculta en la superficie por donde corren los girinos y se enla!an los insectos
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patinadores por entre los #uncos donde brilla el ala mati!ada de la lib lula, y ba#o los arbustos de la orilla, donde resplandece como un !afiro el pluma#e del martn=pescador. )4 qui n pertenece, pues, el arroyo, del cual nos titulamos propietarios como si fu ramos los (nicos en go!arlo+ )0o pertenece tambi n, o me#or que a nosotros, a todos los seres que lo pueblan, del que sacan la subsistencia y la vida+ -ertenece a los peces y a las plantas, a los mosquitos que vuelan en torbellinos encima de los remolinos y a los grandes rboles que el agua y los aluviones del arroyo hinchan de savia. "ntre estos seres que buscan para ellos la mayor parte de cuanto es de su dominio, e%iste una guerra implacable; cada uno, en lucha por la e%istencia, vive en detrimento de su vecino. "n cuanto a m, quisiera vivir en pa! con todos; procuro respetar, la flor y el insecto; pero sin apercibirme, 6cuntos seres destruyo8 4plasto multitudes infinitamente pequeas cuando de#o caer mi pesada masa sobre la hierba; arraso y produ!co cataclismos en la historia de un mundo imperceptible cuando subo a un rbol para balancear mis piernas por encima del agua. 'omo un brbaro, 6qu de atrocidades he cometido sin querer, cuando en los primeros aos de mi infancia sala a estudiar por el campo y me instalaba en el tronco cavernoso de un sauce, para leer c$modamente alguna novela o declamar versos con retumbante vo!...8

CAPTULO XIII EL BAO

'uando se siente amor al arroyo, no produce bastante satisfacci$n el mirarlo, estudiarlo y pasear por sus riberas; se siente la necesidad de mayor intimidad con l, sumergi ndose en sus aguas. 'omo nuestros antepasados, nos convertimos en tritones. -ero no siempre es esto cosa fcil, y durante el invierno, cuando el aire fro silba en las ramas, cuando la nieve cubre el suelo, o en la superficie del agua se forman lminas de cristal, son poco numerosos los hombres bastante activos que se atrevan a baarse en el agua helada. "l contacto con el agua corriente da ciertamente fuer!a a los que no temen ro!arse con ella; sin embargo, antes de reali!ar la ceremonia del bao nos suele parecer singularmente peligrosa. "s preciso que nos desnudemos rpidamente detrs del tronco de un rbol, para estar al abrigo del aire helado, que nos olvidemos del fro que contrae nuestros miembros; todo es en vano; el viento nos recuerda la dura realidad. 4 nuestros pies corre el agua, rpida y sombra; sin tocarla, sentimos que est helada; el soplo de aire que la ri!a nos hace temblar de fro. -ara sentir menos la violenta caricia del agua tendramos que obrar con decisi$n y arro#arnos bruscamente en el arroyo; vacilamos, no obstante, y antes de reali!ar el salto definitivo tomamos aliento dos o tres veces. ?espu s de haber triunfado de los pueriles temores, describimos una curva por deba#o del agua y sentimos el aire silbar en nuestros odos; la superficie, abierta por nuestra cabe!a, se agita en derredor; nos sentimos como perdidos en un abismo rugiente que nos aprisiona. "n un abrir y cerrar de o#os, por un movimiento de ascensi$n, saltando del fondo con un empu#e del pie y un esfuer!o de los bra!os, salimos a la superficie; pero, al menos yo, no ceso de agitarme como para librarme del esco!or que el agua helada me produce1 nado a la desesperada igual que si luchara contra una corriente amena!adora. 0o obstante, para tranquilidad de mi conciencia, me sumer#o de nuevo completamente; luego, satisfecho de haber cumplido con mi deber, me precipito hacia la orilla, que salvo con rapide!, en#ugo mi cuerpo enro#ecido por el fro y me
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cubro de prisa con mis ropas todava calientes. 4 mi inquieta agitaci$n sucede la tranquilidad del alma1 por los sufrimientos de un momento, me he hecho ms fuerte, ms dispuesto, ms feli!, y diri#o una mirada altiva sobre esa corriente rpida y obscura que un minuto antes miraba aterrori!ado. 0o obstante, declaro que es ms agradable el bao fro que se toma en pleno verano en las profundas balsas del torrente, por donde pasan las primeras aguas del arroyo en las gargantas mismas de la montaa. La masa lquida que parece helada, es nieve apenas fundida que no se ha entibiado todava absorbiendo abundante aire; conserva toda la crude!a primera, y su color, de un a!ul fuerte, tiene yo no s qu de hostil. Se tiembla anticipadamente, no s$lo de fro, sino tambi n de deseo, y para calmar el cansancio de la marcha nos arro#amos voluptuosamente en el agua helada. Las piedras y arena del fondo brillan con un tono amarillo plido a trav s de la capa lquida; pero en algunas bra!adas nos encontramos encima del abismo; el agua transparente parece aire condensado, y, no obstante, no distinguimos el fondo; parece que nos hallemos suspendidos en el espacio y nadamos con precauci$n como si repentinamente fu ramos a caer en una sima. ?espu s sentimos que el fro nos domina poco a poco, y dando unos cuantos empu#es nos dirigimos a la orilla para volver al calor de la vida y go!ar de nuestro acrecentado vigor. 67h lagos queridos de los -irineos y los 4lpes, S cule#o, ?oredom, Lau!annier, os conservo todava en mi memoria tal cual os vea cuando yo, con otros amigos, resbalaba rpidamente sobre vuestra superficie. >eo a(n las piedras de granito amontonadas en la orilla, el bosque de pinos refle#ado sobre el agua ri!ada, los declives, las altas vertientes de los prados y, ms le#os, las grandes e%planadas donde empie!a la curva oscilante de la cascada8 67s veo tambi n, hermosos manantiales de los grandes ros, que vais a perderos en el mar a cientos de Eil$metros de vuestro origen8 6'on s$lo cerrar los o#os, mi pensamiento se transporta hacia un alegre torrente, al >esubio, al ,ordolarque, al susurrante "mbalire, o hacia cualquier otro sitio de la libre montaa8 "n la primavera, el arroyo de la llanura no produce la fuerte voluptuosidad de reaccionar contra el fro glacial del agua, y las inmersiones producen apenas impresi$n. La tibie!a del aire se ha comunicado a la masa lquida, y hasta los nios pueden baarse y #uguetear en el agua fresca. Los muchachos, sentados en los bancos de la escuela, levantan con frecuencia los o#os de los libros de estudio para mirar con avide! el camino que conduce al arroyo; luego, cuando al salir se sienten libres, se dirigen con alegra hacia el charco profundo, donde reto!ones y alegres van a baarse. Bpidamente se desnudan, y cada uno se convierte en un 0eptuno .levantador de olas/; y traba#a con todas sus fuer!as para agitar las ondas y convertirlas en masa de espuma, produciendo pequeas tempestades en el arroyo conquistado para ser su dominio durante una hora. "n el verano, durante los das calurosos en que el aire permanece inm$vil, es cuando ms agradable resulta convertirse en trit$n. 0o es preciso tener doce o quince aos para arro#arse al agua lleno de felicidad como en su elemento propio; cualquiera de nosotros, si los convencionalismos y falsedades de la vida no nos han corrompido enteramente, puede volver a las alegras de la #uventud de#ando por un momento sus ropas en la orilla del agua. -or mi parte, declaro que me siento todava nio cuando me arro#o en el arroyo querido. ?espu s de haber satisfecho mi primer entusiasmo atravesando varias veces el charco profundo donde se agitan las aguas, y despu s de haber querido remontar la corriente, levantando a mi alrededor un caos de olas precipitndose unas con otras, descanso abandonndome tranquilamente a la felicidad de la vida sobre el agua dulce que me acaricia. 6*u alegra sentarme sobre una piedra ba#o el chorro de la cascada, sentir caer el agua sobre m como sobre una roca y verme envuelto en un manto de espuma8 6*u placer tambi n de#arme arrastrar por las aguas corrientes hasta un escollo donde me agarro con una mano, mientras que el resto de mi cuerpo, levantado por las olas, flota de un lado a otro ba#o el impulso de la corriente8 5e de#o arrastrar, y
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voy a parar como un madero sobre un banco de arena donde cristalitos de mica brillan como pepitas de oro y plata. -or el peso de mi cuerpo, el banco se hunde, los granos de sle% y las delgadas piedras cambian de punto. 'orrientes parciales, pequeos remolinos, se forman a mi lado como alrededor de un islote; muellemente acostado, contemplo el espectculo interesante que ba#o la pequea capa de agua me ofrece la transformaci$n del banco de arena, disminuyendo de un lado por la corriente y aumentando del otro por el continuo arrastre de aluviones. 4 veces, el fondo sobre que me arrastra la corriente, est cubierto de verdes y oscilantes hierbas, muelles sinuosidades que me acarician, me enla!an; improvisndome un lecho encantador. )"s el agua+ )es la ondulante cabellera de las plantas la que me levanta as, haci ndome flotar en la superficie del arroyo+ 0o lo s ; mi imaginaci$n se pierde adems en una especie de ensueo. 9asta me parece que me he convertido en parte integrante del medio que nos rodea; me siento homog neo a las hierbas flotantes, a la arena que se arrastra por el fondo, a la corriente que hace oscilar mi cuerpo; miro con e%trae!a los rboles que se inclinan sobre el arroyo, los espacios del cielo a!ul que se ven por entre las ramas, y el escueto contorno de las montaas que distingo a lo le#os en el hori!onte. )"s acaso real todo ese mundo e%terior+ ;o tambi n, como el pescador de la leyenda, veo la maravillosa sirena hacerme seas con el dedo, me siento atrado por su mirada que fascina y oigo resonar el eco de su canto p rfido y melodioso, .64h8 ven, ven conmigo y seremos felices./ 4 veces me siento envidioso del #oven que cede al llamamiento de la sinuosa ondina, cuya flotante cabellera va a me!clarse con las del verde limo. -ero yo s que, desembara!ndose de las amargas preocupaciones de la vida, su e%istencia va a e%tinguirse por las caricias del agua pura y las ondulaciones de las estremecidas hierbas. La naturale!a tiene para sus amantes seducciones de las que es preciso desconfiar como de la vo! de las sirenas o de la belle!a de la hada 5elusina. 69aci ndonos amar demasiado la soledad, nos arrastra le#os del campo de batalla, donde todo hombre de cora!$n tiene el deber de combatir por la libertad y la #usticia8 La naturale!a es hermosa, s; todos debemos comprender su encanto, pero hemos de saber go!arla con prudente alegra, no abandonndonos #ams a sus fatales sugestiones. Dno de los grandes placeres del bao, de los cuales no siempre nos damos cuenta, pero que no por eso de#a de ser real, es que momentneamente se vuelve a la vida de nuestros remotos antepasados. Sin ser esclavos por la ignorancia como los salva#es, somos, como ellos, fsicamente libres sumergi ndonos en el agua; nuestros miembros no sufren el odioso contacto de las ropas, y con nuestro vestido de#amos tambi n sobre la orilla una parto por lo menos de nuestros pre#uicios de profesi$n o de oficio; no somos ni obrero, ni comerciante, ni profesor; olvidamos por una hora las herramientas, libros e instrumentos, y, vueltos al estado natural, podramos creernos todava en las edades de piedra o bronce, durante las cuales los pueblos brbaros levantaban sus cho!as sobre pilota#es en medio de las aguas. 'omo los hombres de remotas edades, estamos libres de convencionalismos; nuestra gravedad de encargo puede desaparecer para ser sustituida por franca y ruidosa alegra; nosotros, civili!ados, enve#ecidos por el estudio y la e%periencia, nos encontramos hechos nios como en los primeros tiempos de la infancia del mundo. Becuerdo todava con qu e%trae!a v por ve! primera una compaa de soldados tomar el bao en un ro. 0io todava, no poda imaginarme a los militares de otro modo que con sus vestidos colorados, las hombreras ro#as o a!ules, los botones de metal, los diversos adornos de cuero, de lana y tela; no los comprenda sino marchando a paso acompasado en columnas regulares con tambores al frente y oficiales a los costados, como si formaran un inmenso y e%trao animal empu#ado hacia adelante por no s qu ciega voluntad. -ero, fen$meno hermoso; aquel ser monstruoso al llegar a la orilla del agua, se fragment$ en grupos o individuos distintos; vestidos ro#os y a!ules se arro#aban en montones como vulgares ropas, y de todos esos uniformes de sargentos, cabos y simples soldados, vea salir hombres que se arro#aban al agua lan!ando gritos de alegra. 0o ms obediencia pasiva, no ms abdicaci$n de
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su persona; los nadadores, con voluntad propia por algunos instantes, se dispersaban libremente por el agua1 nada les distingua a unos de otros. -ero, desgraciadamente, al poco rato se oy$ un silbido, y la salida se oper$ repentinamente. 5ientras nosotros continubamos #ugando en el arroyo, nuestros compaeros desaparecieron en sus tra#es encarnados con los botones numerados, y bien pronto los vimos ale#arse marchando en lnea con paso mon$tono por la polvorienta carretera. ?esde entonces he tenido ocasi$n de ver, en otro clima distinto al de :rancia, c$mo disminuye la hostilidad repentinamente entre enemigos que acaban de despo#arse de sus vestidos, con los cuales han adquirido la costumbre de verse y odiarse. "ra cerca de una ciudad de las costas de 'olombia, en la desembocadura de un profundo arroyo separado del mar por un estrecho banco de arena, contra el que se estrellan las olas. &odas las maanas, cientos de individuos pertenecientes a dos ra!as casi siempre en guerra, se encontraban en este punto del arroyo. ?e un lado, estaban los descendientes de los espaoles, ms o menos me!clados, que venan a hacer sus abluciones cotidianas; del otro, los indios que se aprovechaban de una tregua para dirigirse al mercado de la playa. ?e orilla a orilla se lan!aban miradas de odio y palabras de insulto, porque se acordaban de combates y degollaciones, de vctimas estranguladas, ahogadas, enterradas con vida; pero cuando los guerreros ro#os, despo#ndose de su t(nica parecida a la de los antiguos helenos, aparecan con la resplandeciente belle!a de sus formas y al lan!arse al ro para atravesarlo de unos cuantos empu#es, se olvidaban del antiguo odio y hasta pareca que nos ambamos. 4 pesar de todo, )no ramos hermanos+ &ambi n ellos me pareca que nos miraban sin ira, pero al salir del agua sacudan su larga y negra cabellera, ale#ndose altivamente sin volver la cabe!a, desapareciendo muy pronto tras un saliente de la playa.

CAPTULO XIV LA PESCA

"l arroyo no es s$lo para nosotros el ms gracioso ornamento del paisa#e y el lugar encantado de nuestras alegras; es adems para la vida material del hombre un dep$sito de alimentaci$n, y su agua fecunda nutre las plantas y los peces que sirven para nuestra subsistencia. La incesante batalla por la vida, que nos ha hecho enemigos del animal de los prados y del p#aro del cielo, e%cita tambi n nuestros instintos contra los habitantes del arroyo. 4l ver la trucha resbalar rpida por la masa lquida como un rayo de lu!, no nos contentamos con s$lo admirar la forma prolongada de su cuerpo y la maravillosa rapide! de sus movimientos, sino que lamentamos tambi n no poder coger al animal y tener el placer de com rnoslo. "sta terrible boca poblada de dientes que se abre en medio de nuestra cara, nos hace parecidos al tigre, al tibur$n y al cocodrilo. 0osotros, como estos animales, resultamos bestias feroces. "n siglos pasados, cuando nuestros ascendientes ignoraban el arte de cultivar el suelo y sembrar el grano alimenticio para convertirlo en espiga, el hombre que no tena el recurso de la antropofagia, haba de recurrir, para alimentarse, a desenterrar races del suelo, a comerse las matas de hierbas sabrosas, los cadveres de los animales ca!ados en el bosque y los peces cogidos en el mar o en los ros. 4s llegaron, apremiados por la necesidad, a adquirir una habilidad como pescadores, que hoy nos maravillara. 0o menos hbil que el sollo, se le escapaba raramente la presa que haba
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divisado. 2nm$vil sobre la orilla, parecido a un tronco de rbol, esperaba pacientemente que el pe! pasara a la distancia de su bra!o, y, cogi ndolo con rapide!, le aplastaba la cabe!a con una piedra. Los indios de 4m rica, que son todava salva#es, atraviesan al pe! que pasa con su ayaga!a o el dardo salido de su cerbatana, con una seguridad admirable. 4dems, los arroyos y los ros estaban en otro tiempo bastante ms ricos de peces que en nuestros das. ?espu s de haber cogido en las aguas lo necesario para el sustento de la familia, el salva#e, satisfecho, de#aba los millares y millones de huevos que se desarrollaran en pa!, y gracias a la inmensa fecundidad de las especies animales, las aguas estaban siempre pobladas y e%uberantes de vida. -ero el ingenio del hombre civili!ado ha hallado el medio de destruir esas ra!as tan prolficas, que cada hembra podra en algunas generaciones llenar las aguas de una masa s$lida de carne. 'on su imprevisor afn ha llegado a hacer desaparecer muchas especies que vivan en otros tiempos en nuestros arroyos. 0o solamente se ha servido de redes que tami!an la masa lquida y aprisionan todos los seres que la pueblan, sino que ha recurrido tambi n al veneno para destruir de una sola ve! grandes multitudes y hacer una (ltima captura ms abundante que las anteriores. Sin embargo, los verdaderos pescadores, los que se honran con tal ttulo, reprueban esos medios vergon!osos de destrucci$n que no tienen el m rito de la sagacidad ni el conocimiento de las costumbres de los peces. ?e otra parte, por un contraste que parece e%trao a primera vista, el pescador ama a todas esas pobres bestias de las que es perseguidor; ha estudiado sus hbitos y g nero de vida con cierto entusiasmo y procura descubrir sus virtudes e inteligencia. 'omo el ca!ador que habla de los interesantes hechos del chacal y el #abal, el pescador se e%alta contando las fine!as de la carpa y las astucias de la trucha, respetndolos casi como adversario, los combate con hbil #uego y se irrita contra los indignos su#etos que destruyen la ra!a. -asendome con frecuencia por la orilla del arroyo, he podido estudiar detenidamente al pescador ideal, al tranquilo pescador de caa, detrs del cual las araas te#en tranquilamente su nido. 5s de una ve! he notado que el pacfico pescador no agradeca mi presencia que turbaba sus ritos casi religiosos; no volviendo hacia m la cabe!a ni haciendo un gesto de impaciencia, he comprendido no obstante, su hostilidad, y, temeroso de e%citar su ira, he pasado por detrs de l, marchando sobre la hierba y conteniendo hasta el aliento. 'uando ya no me vea ms que como una lnea del paisa#e igual que una piedra o un tronco de rbol, yo, satisfecho de verlo a l tranquilo, le miraba tranquilamente. "n l no hay fraude alguno. 'on fe sincera pone su cebo, lan!a su caa y durante minutos y horas espera que el pe! indiscreto tenga la desgracia de morder el an!uelo. 0ada consigue distraerle de su ocupaci$n; con su aguda mirada atraviesa el agua profunda; ve relucir como imperceptible refle#o la aleta del pe! que pasa, distingue la marcha del pequeo gusanillo sobre el cieno; en ciertos estremecimientos del agua adivina al pe! oculto ba#o las hierbas acuticas; interroga a la ve! a las olas y los remolinos, las estras de la corriente y las rfagas de viento. 4tento a todos los ruidos, a todos los movimientos, dirige con su caa el an!uelo por el fondo o lo sube un poco, seg(n le aconse#an los elementos de la naturale!a que le rodea. "stando tan bien acompaado )qu le importan los profanos+ 0i se digna dirigirles una sola mirada, dedicado completamente a vigilar al pe! en su madriguera. Dn da, un aeronauta, enredado en el corda#e de su barquilla, asfi%indose por el gas que se escapaba del globo, cay$ en medio del Sena, entre dos hileras de pescadores, inm$viles como estatuas a lo largo del margen. 0inguno se movi$. 5ientras los barqueros desamarraban a toda prisa sus embarcaciones para operar el salvamento del nufrago, los perseverantes pescadores continuaban esperando tranquilamente el bienhechor movimiento que les adverta de la captura deseada.
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-or otra parte, ning(n hombre es ms fuerte que el pescador contra las adversidades del destino. "l pe! puede maliciosamente no de#arse coger, #ugar con el an!uelo sin engancharse; el hombre de la caa, silencioso y prudente como un air$n sobre su pata, no de#a por eso de tener su bra!o preparado y su mirada fi#a; #ams se desespera1 al sentarse en la orilla del agua se halla depositado de las pasiones humanas, de impaciencia e ira. 'onsagrado a su ocupaci$n, espera y espera hasta sin esperan!a. ;o conoca un pescador a quien la desgracia le persegua por todas partes. Aams caa en su an!uelo una trucha ni una tenca; sus dolorosas e%periencias negativas le hacan afirmar que la captura de un pe! era cosa imposible y que todas las historias de pesca, prodigiosas o no, eran invenciones novelescas. ;, sin embargo, en cuanto dispona de una hora de tiempo, aquel esc ptico, consagrado a la desgracia, coga su caa, y sin desilusi$n, suspenda su an!uelo en medio de los burlones peces que #ugaban dando vueltas alrededor del inofensivo instrumento. "n cambio, hay pescadores que parecen fascinar el pescado, atraerlo irresistiblemente. "l p(blico desocupado que los contempla, cree que e#ercen una especie de magnetismo sobre su presa como la culebra sobre las ranas; hasta cuentan que truchas y carpas, arrastrados a su pesar, van a morder el fatal an!uelo. 0o es as, sin embargo, sino a fuer!a de ciencia como esos pescadores han llegado a ser para nosotros especies de magos ordenando a sus vctimas la marcha en procesi$n hacia su an!uelo. Si atraen con tanto %ito al pobre pe! fuera de su madriguera de hierbas o roca, es porque conocen todas las necesidades, apetitos y astucias del animal, porque observan sus costumbres y hasta los vicios particulares1 a primera vista saben qu carcter es el de la pobre vctima. 4dems, por una larga e%periencia, han aprendido a combinar todos sus movimientos; la mirada, el bra!o, la mano, la caa y tambi n la inteligencia, obran casi siempre de concierto. Baros son, no obstante, los pescadores geniales, y el adepto los reconoce por no s qu rasgo caracterstico emanado de su s r. "n IJIK, cuando por segunda ve! -ars, rendido por quince aos de servidumbre militar, oa el rodar de los caones prusianos por sus calles, dos hombres, indiferentes a la causa p(blica, estaban tranquilamente sentados a las orillas del Sena con su caa en la mano. Aams se haban visto anteriormente, pero cada uno de ellos haba odo celebrar la gloria de un rival. Sin mirarse siquiera se reconocieron, al ver de reo#o cada uno a su compaero con qu seguridad en la mirada y los movimientos estaba mane#ado el instrumento y con cunta inteligencia haca que el cebo buscara a los pescados. < .L)2ndudablemente es usted el c lebre M+L < N-ara servirle. )"s acaso al famoso ;. a quien tengo el honor de contestar+L/ ,randville, caricaturista con frecuencia demasiado ingenioso, se imagin$ figurar los pensamientos ntimos de un pescador de caa, presentando al pobre hombre con su crneo abierto y dividido en regiones seg(n el sistema de ,all. "n cada una de las cavidades cerebrales se tramaba un crimen horrible. ; el pobre pescador inofensivo, con su mirada pura y llena de candor, apareci$ soando siempre en perpetrar toda clase de atrocidades posibles. @a#o la protuberancia de la .adquisividad/ s$lo pensaba en descerra#ar puertas y llevarse montones de oro; ba#o la de la .secretividad/, falsificaba toda clase de documentos; en la ca#a de la .combatividad/ asesinaba a un anciano; en cualquier otro rinc$n de la cabe!a raptaba la mu#er de un amigo, y qu s yo cuntas infamias ms. &odas las monstruosidades imaginables se fraguaban en ese cerebro. "l artista calumniaba villanamente al pescador de caa, atribuy ndole todas esas alucinaciones criminales; mientras tiene su vista fi#a en el agua y su bra!o presto a levantar su caa, el pobre hombre no tiene conciencia de las fugitivas imgenes, buenas o malas, que flotan en su cerebro; se encuentra fascinado por las ondulaciones que
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brillan, por los hoyuelos variables que sin cesar cambian, por el agua que le sonre y el pe! que espera. &al ve! a causa de esta e%traa fascinaci$n que e#ercen sobre el pescador las aguas libres del arroyo, haya hecho tan pocos progresos el arte de la piscicultura desde los tiempos ms remotos. 5illones de hombres se dedican a sorprender el pe! salva#e que se agita en las aguas1 y muy poco numerosos relativamente son los que se ocupan en coger su presa para cautivarla y devorarla cuando lo crean conveniente. "n los pases llamados civili!ados, la ca!a no es otra cosa que un pasatiempo y la persecuci$n de las bestias salva#es ha sido reempla!ada por la cra de animales para el matadero. S$lo los hombres holga!anes y vanidosos que quieren mantener las tradiciones de sus antepasados para distraer su ociosidad, han hecho de la ca!a la principal ocupaci$n de su vida. -ero desde hace ya miles de aos, los pueblos arianos, de evoluci$n en evoluci$n han cesado de ser ca!adores, y se dedican a cultivar la tierra, tomando a la ve! por compaeros o vctimas a los toros descendientes del urus salva#e que perseguan en el bosque en otras edades, "n nuestros das, los pieles ro#as, tan combatidos por los americanos, y que presencian la dispersi$n de los ganados al ruido de las locomotoras que pasan silbando por las praderas, aprenden tambi n a uncir los bueyes al yugo, y pasan sin transici$n del estado de ca!adores al de pastores y cultivadores del suelo. -ero en lo que se refiere a la e%plotaci$n de la fauna de las aguas, los hombres estn todava y en todas partes, salvo en 'hina, pas de las gentes =listas=, en las prcticas rudimentarias de la barbarie primitiva. 9an reempla!ado el simple palo por una caa ms fle%ible y elegante, han aprendido a torcer hilos ms delgados y fuertes, a perfeccionar los an!uelos, a atraer a cada especie por un cebo especial, y hasta han modificado la forma natural de los cursos de agua, haciendo en las cascadas peldaos como los de una escalera, por los cuales el pe! salido del mar puede remontar el arroyo hasta la fuente primitiva; no obstante, es muy e%cepcional el modo de coger al pe!, de fecundarlo artificialmente y mantenerlo como animal dom stico, pudiendo as presentar al mercado por quintales y toneladas, la carne e%quisita del buen pescado como se hace con la de ternera y carnero. "n algunas partes, sin embargo, pescadores e industriales han intentado reempla!ar la pesca por la recra del pescado. 'omo hombres ociosos la mayor parte, han obtenido resultados curiosos, completamente in(tiles para aumentar nuestros conocimientos sobre los animales, sus costumbres y naturale!a, y casi insignificantes ba#o el punto de vista econ$mico. "n un pequeo establecimiento de piscicultura, oculto por las murallas de un parque, y vedado a los transe(ntes, he podido formarme una idea de la ciencia y habilidad profundas que debiera tener un buen recriador de peces para el buen %ito de su empresa. La piscicultura e%ige saberlo todo y preverlo todo tambi n. "s preciso conocer la naturale!a del fondo y de las aguas favorables a cada especie; observar los fen$menos del aire y las variaciones de la temperatura para elegir el momento favorable de la e%tracci$n artificial de los huevos en las hembras y la materia fecundadora en los machos; regulari!ar el impulso de la corriente y darle la fuer!a necesaria calculada anticipadamente; estudiar los huevos con el microscopio y e%traer todos los que no tengan el color y la transparencia necesarias; e%aminar la materia fecundante y arro#arla si no tiene el suficiente color y fluido yO )qu s yo cuntas cosas ms+ "l piscicultor debe adems saberse servir de infinidad de instrumentos delicados; limpia los huevos con un pincel, separa los cuerpos e%traos y malsanos por medio de unas pin!as; se sirve de ampolletas para trasvasar la simiente de uno a otro recipiente, construye lugares a prop$sito para los huevos que se adhieren a las hierbas y ramitas del fondo y muchas otras operaciones entretenidas e inteligentes. ?urante la poca de la incubaci$n necesita velar con cuidado para evitar que los enemigos de toda especie, barbos, mosquitos y setas de agua, ataquen a la poblaci$n naciente, variando de hora en hora la corriente y la temperatura. ?espu s de la salida del huevo es preciso saber alimentar a los animalitos oportunamente y con
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las, mismas substancias que ellos mismos se hubieran buscado. ; adems de todo sto, tiene a(n que prevenir ciertas terribles enfermedades que repentinamente pueden aparecer en su cultivo y destruirlo en algunos das. "ntre los piscicultores hay algunos que consiguen as salvar de toda desgracia a la morralla que ha de transformar en pescado de peso. "n presencia de su %ito, 6qu triste recuerdo de las cosas humanas se despierta en nosotros pensando en los miles de criaturas, bien constituidas para llegar a hombres, que perecen todava en la cuna8 "s cierto que los nios reci n nacidos o ya de algunos aos estn ms ligados a nuestro cora!$n que el salmonete y la trucha, pero no por eso de#a la muerte de llevrselos a miles tambi n. 0uestros hospicios para la infancia, bastante ms preciosos que todos los establecimientos de piscicultura, no son frecuentemente otra cosa que el vestbulo del cementerio. Los huevos de la tenca o del barbo, lo mismo que los de otros peces ms e%quisitos, son para nosotros menos preciosos que los nios confiados a la sociedad por la desgracia y la miseria, y menos dignos de nuestra defensa contra las asechan!as de la muerte. Si alguna ve! se llega a domesticar completamente el pescado de agua dulce y suministrarlo a voluntad para la aumentaci$n p(blica, ser ciertamente motivo de #(bilo, puesto que todas las vidas inferiores se emplean a(n para alimentar la del hombre; pero no se podr evitar el recordar con triste!a el tiempo en que todos nadaban en completa libertad. 'ontemplando las corrientes de agua regulari!adas y reducidas a ca#as cuadrangulares, donde los peces se engordan como esclavos, nuestros descendientes pensarn con cierta triste!a en nuestros arroyos libres todava. Lo mismo que a nosotros nos encanta el relato de la vida salva#e en la selva virgen, lo mismo sentirn ellos el encanto cuando se les hable del libre arroyo, donde multitud de peces errantes remaban contra la corriente, reto!ones y alegres, con sus aletas y cola, o del pe! solitario que atravesaba la corriente como un rayo de lu! apenas entrevisto, o bien de las hierbas flotantes estremecidas constantemente por las ocultas multitudes que las poblaban. 'omparado con el guarda del criadero de pescado, el pescador actual, sentado ba#o la discreta sombra de un rbol, les parecer una especie de 0emrod, un h roe de remota antig3edad.

CAPTULO XV EL RIEGO

'onsol monos, no obstante. "n el porvenir que nos prepara la e%plotaci$n cientfica de la tierra y sus rique!as, la mayor utilidad del arroyo no ser la de ser una fbrica de carne viva. "l agua que entra en tan grandes proporciones en todos los organismos, plantas y animales, no cesar de emplearse, como actualmente se hace, en alimentar el mundo vegetal de sus orillas. @ebida por las races que se mo#an en el arroyo, el agua sube de poro en poro por los intersticios capilares del suelo, hincha de savia multitudes sin fin de rboles y hierbas, y sirve as indirectamente a la alimentaci$n del hombre por tub rculos, matas, ho#as, frutos y simientes. "n el traba#o agrcola es donde principalmente el arroyo se hace un poderoso au%iliar de la humanidad. ?espu s del sol, que lo renueva todo con sus rayos, el aire, que con sus vientos y la me!cla incesante de gases puede llamarse .hlito del planeta/, el agua del arroyo es el principal agente de renovaci$n. -or el amor inmenso que hacia todo cambio sentimos, escuchamos con
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satisfacci$n el relato de las metamorfosis, sobre todo, aquellos de nosotros que son a(n nios y que el conocimiento de las infle%ibles leyes no turba todava su ingenua credulidad. Leyendo las =5il y una noches=, se complace nuestro espritu viendo c$mo los genios se convierten en vapor y los monstruos nacen de un reguero de sangre; nos gusta contemplar todos los ob#etos de la naturale!a, ba#o los aspectos y formas que adquieren sucesivamente, lo mismo que en el aire caliente del desierto distinguimos tan pronto palacios con columnatas como e# rcitos en marcha. "n las fbulas de la antig3edad griega, en los mitos persas y en los vie#os cantos indostanes, lo que ms nos seduce son las transformaciones de la piedra y de la hierba, del animal, del hombre y del dios, smbolos primitivos del encadenamiento infinito de la vida en el universo. 4 la vista del nio, cualquier vie#o tapi! se puebla de seres animados. 6'on qu sencilla fe contempla sobre los vie#os y apolillados lien!os la imagen de Syrin% e%tendiendo a(n los bra!os, cuando ya est convertida a medias en grupo de caas, -rocrios echando races para convertirse en lamo, o la ninfa @yblis fundi ndose en llanto, para correr eternamente en forma de fuente8 -ues bien; cambios parecidos a los que inventaron la imaginaci$n de los pueblos en su infancia y la ficci$n de los poetas, no cesan de reali!arse en el gran laboratorio de la naturale!a; s$lo que se efect(an por un lento traba#o interior, por transici$n gradual de vida y de muerte entre todo lo que muere y lo que nace, y no por s(bitos milagros. La gota de agua se cambia en c lula de planta, esta se transforma en simiente, luego en pan y, en el cuerpo del hombre, en parte de vida. -arece a primera vista que el arroyo no pueda transformarse as en otras plantas que en las de sus orillas. Sin duda que la vegetaci$n de los mrgenes, aspirando la humedad por sus races y bebiendo abundante vapor por sus ho#as, es bastante ms viva y alegre; las parras salva#es, los lamos blancos y el tembl$n con sus ho#as de plata constantemente estremecidas, se levantan hacia el espacio altos, derechos, hinchadas de #ugo sus fibras y lisa su corte!a, rompi ndose por el impulso de la savia que se desborda. Las hierbas, en apiados y compactos grupos, y multitud de arbustos, llenan los intersticios entre los troncos; el ms pequeo espacio vaco se puebla inmediatamente de plantas deseosas de apro%imarse al arroyo bienhechor. -ero el agua reali!a tambi n su obra le#os de sus bordes. 9asta durante la sequa, e%tiende su vivificante frescura re!umando por las pedregosas y arenosas mrgenes, y penetra en el subsuelo donde alimenta las raicillas de las plantas. ?espu s de las lluvias, cuando se eleva el nivel del arroyo, la percolaci$n subterrnea se propaga y se e%tiende a lo le#os ba#o las capas superficiales del suelo de los campos, y durante las grandes crecidas, las aguas desbordadas renuevan la tierra, la saturan de humedad y suministran as los elementos de vida a la multitud vegetal. "l espectculo de los campos inundados es triste ciertamente. Los cercos medio cubiertos determinan a(n los lmites bien conocidos que separan la propiedad; los rboles frutales, inclinados por la corriente, sumergen en el agua fangosa la e%tremidad de sus ramas; corrientes y remolinos socavan el suelo donde crecan hermosas cosechas. 9asta los bordes del lago temporal, todos los surcos abiertos por el arado, se convierten en otros tantos regueros, y los caballones dibu#an en la corriente largas estelas paralelas. La inundaci$n, que desvanece la esperan!a del campesino, es una desgracia, y, sin embargo, en sus temidas aguas, lleva el arroyo un tesoro para aos venideros. 4l destruir las cosechas del ao presente, deposita el aluvi$n fertili!ante que alimentar las futuras fructificaciones. "l suelo de la llanura, removido constantemente por el traba#o del labrador, se esterili!ara bien pronto si las rocas de la montaa, trituradas y tami!adas por la corriente, no se e%tendieran en capas renovadoras y fecundas sobre los campos de la ribera. Seg(n nos ensean los sondeos geol$gicos, la tierra vegetal y el subsuelo son capas de aluvi$n sucesivamente depositadas de siglo en siglo y arrastradas desde las estribaciones de las rocas. "n el llano ninguna planta hubiera podido germinar si la montaa no se deshiciera sin cesar, y si el arroyo no ba#ara cada
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ao estos residuos para suministrar un nuevo elemento a la vegetaci$n de sus riberas. )-ero qu hacer para evitar que las aguas desbordadas devasten los cultivos y depositen al mismo tiempo el aluvi$n fertili!ante+ )'$mo regulari!ar las oscilaciones del nivel para aprovechar sus beneficios, sin tener que sufrir sus desbordamientos+ -oco numerosos son los agricultores que han sabido resolver ya ese problema, hallando el medio de dominar al arroyo, dirigi ndolo a su gusto. ?urante el verano la corriente no es ms que un pequeo hilo lquido, y el campesino se que#a; en otras pocas, en la primavera y el otoo, seg(n los climas, el arroyo se sale de madre y el campesino se que#a tambi n. -or otra parte, se lamentar siempre, y con ra!$n, hasta que sepa asociarse con su vecino para utili!ar los recursos que ofrece el agua corriente. 4ctualmente la e%plotaci$n de esas rique!as se hace con el mayor desorden y casi al a!ar, seg(n el capricho de los propietarios ribereos, siendo el resultado de estos disparates, el desastre para todos, con muchsima frecuencia. Dno seca terrenos pantanosos, construyendo canales subterrneos que desembocan en el arroyo y aumentan su caudal; otro lo empobrece, al contrario, haci ndole sangras a derecha e i!quierda para regar sus campos; otro aun, reba#a su nivel medio limpiando el fondo, destruyendo las aristas de las piedras en las corrientes y cascadas, mientras que en otra parte, los industriales, elevan la superficie del arroyo, construyendo presas para llevar el agua a sus fbricas. &odo esto son fantasas contradictorias, avideces en conflicto, que pretenden todas, no obstante, determinar la marcha del arroyo. )*u sera de un pobre rbol, a cuntas enfermedades monstruosas no se vera condenado, si, lo!ano y lleno de vida, fuera repartido entre varios propietarios, si numerosos dueos pudieran e#ercer el derecho de uso y abuso, uno sobre sus races, otro sobre su tronco, sus ramas, sus ho#as y sus flores+ "l arroyo, en con#unto, puede ser comparado con un organismo vivo como el de un rbol. &ambi n l, desde su nacimiento hasta su desembocadura, forma un todo arm$nico con sus manantiales, sus sinuosidades y las oscilaciones regulares de sus aguas, y es una desgracia p(blica el que la serie natural de sus fen$menos sea alterada por la e%plotaci$n caprichosa de propietarios ignaros. ,racias a la ciencia y a los esfuer!os particulares, podemos desde hoy vislumbrar la poca en que el arroyo ser (til al inter s com(n de los pueblos. 'omo rique!a perteneciente a todos, el traba#o asociado lo transformar en una verdadera arteria de vida para la producci$n agrcola. Los numerosos traba#os de canali!aci$n, presas y a!udes e#ecutados para el riego de los campos en muchas partes a orillas de los ros, nos permiten imaginar cul ser el r gimen de nuestro arroyo en un porvenir ms o menos le#ano1 con la previsi$n que nos da la ciencia, lo vemos ya desde hoy. 'omo en los tiempos antiguos, antes de la e%plotaci$n del bosque, pinos y hayas entreme!clados, volvern a crecer en las faldas de la montaa, de donde ba#an las primeras aguas; las races que brotan, el musgo que las cubre, las hierbas que la rodean y que la cabra no vendr a arrasar, contendrn en su cada las gotas de lluvia y los hilillos de nieve fundida. "n ve! de convertirse en corrientes de una hora, el agua se filtrar en el interior del suelo durante las lluvias, y descendiendo lentamente por los poros, reaparecer en el lecho inferior del arroyo durante las pocas de sequa. "l caudal medio de la corriente ser ms igual, y no pasar s(bitamente de la sequa a la inundaci$n. "n los abruptos declives no se ahondarn repentinamente profundos barrancos, y las praderas del valle no desaparecern ba#o los amontonamientos de piedras y troncos arrastrados desde las laderas. 4cequias abiertas en lneas paralelas sobre las redondeces, alternativamente salientes y entrantes de las curvas y promontorios, llevarn la vida y harn germinar las flores hasta en las ridas pendientes. -uede suceder que la acci$n reguladora de los bosques y el empleo de las aguas del torrente en el riego de las altas huertas, no fuera suficiente para prevenir las repentinas crecidas por lluvias torrenciales; pero hay otros recursos para evitar este peligro. "l valle no es igualmente ancho en toda su longitud. "n ciertos para#es, su fondo nivelado se e%tiende en forma de crculo o de $valo, donde antes hubo un antiguo lago, llenado gradualmente por sucesivas capas de aluvi$n; en otras partes, las alturas rocosas que se levantan a derecha e i!quierda del arroyo,
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se apro%iman unas a otras, y s$lo estn separadas por una estrecha fisura, por la cual se desli!a el agua rugiendo. "n este punto se encontraba antes el dique que contena las olas del lago. ?urante las grandes lluvias, esta muralla retena las aguas crecientes, las obligaba a e%tenderse hacia arriba hasta los estribos de las colinas, y, lentamente, salvando la valla inferior, descendan por la llanura, saltando de cascada en cascada. La naturale!a, con su incesante traba#o, ha concluido por derribar esta presa; los troncos, arrastrados como palos de buque por la corriente, han conmovido las rocas; el agua se ha infiltrado por las hendiduras, y ms o menos pronto, el lago ha podido vaciarse, abri ndose paso por la brecha practicada entre las dos colinas. -ues bien; este lago puede crearlo el hombre nuevamente y determinar a su gusto la altura, la e%tensi$n y el contenido; puede levantar el dique calculando con precisi$n su fuer!a para resistir la presi$n de las aguas en las grandes crecidas. -osesor de este lago artificial y de ese parapeto con sus esclusas movibles, el agricultor se convierte en director de las lluvias y sequas; impide a las aguas impetuosas correr en torrentes devastadores sobre los campos cultivados, prohbe al arroyo ba#ar en demasa su nivel durante la poca de sequa, y le obliga a alimentar constantemente los canales de riego, llevando a los campos la frescura y la vida. "l aluvi$n depositado en el fondo del lago, le servir adems para renovar el vigor de sus cultivos, y si quiere, encargar al arroyo el transporte de todos esos abonos al suelo que debe ser fecundado. "speramos tambi n, puesto que soamos en el porvenir y hacia l se dirigen nuestras miradas, que los ingenieros encargados de la regulari!aci$n del arroyo, sabrn hacer del gran dep$sito lquido de alimentaci$n, no una charca vulgar con sus playas malsanas y aguas corrompidas, sino un lago puro y encantador, sembrado por grandes rboles y bordado de plantas acuticas, para que el artista, lo mismo que el labrador, e%perimente un gran placer al contemplar las aguas cristalinas ba#adas de la montaa. "l verdadero peligro para el porvenir, es el que el agua, considerada con #usticia por los campesinos como el ms preciado de sus tesoros, sea utili!ada hasta la (ltima gota por los primeros en disfrutarla. "n ve! de amena!ar los campos con sus crecidas, el arroyo, sangrado por innumerables arterias, puede quedarse seco, de#ando en la pobre!a a los ribereos de su curso interior. &al es la desgracia que ocurre ya en algunas regiones del 5edioda, en la -roven!a, en "spaa, en 2talia, en la 2ndia. 4 su salida de los montes, el susurrante arroyo parece que vaya a salvar de un s$lo salto la distancia que le separa del mar; su espuma choca contra las piedras, corre precipitadamente por las pendientes y llena las depresiones profundas de un a!ul insondable. 'omo #oven que entra en la vida sin desconfian!as, el arroyo encuentra delante el espacio inmenso y quiere aprovecharlo; pero, a derecha e i!quierda, p rfidas presas y pequeas esclusas, restan a su caudal porciones de agua que van a ramificarse a lo le#os por los #ardines y las huertas. "mpobrecido de a!ud en a!ud, el arroyo se convierte en pequeo torrente, sus aguas sin impulso se arrastran serpenteando por entre las piedras y luego desaparece ba#o la arena, en la que el campesino practica hoyos para recoger las (ltimas gotas del precioso lquido. 4l llegar a los primeros campos de la llanura, el alegre arroyo de los montes ha desaparecido por completo. Sin embargo, desapareciendo de su cauce el agua corriente y dividida en pequeas arterias sin nombre, no cesa un instante de traba#ar. Beducida a hilitos bastante pequeos para ser bebidos a su paso por las raicillas de las plantas, entra ms fcilmente en el torrente de la circulaci$n vegetal para cambiarse en savia, luego en madera, en ho#as y en flores, y esparcirse de nuevo por la atm$sfera me!clndose con los perfumes de las corolas. "n el llano, transformado en inmenso cultivo, no se ve agua en parte alguna y, no obstante, ella es quien da a la tierra la frescura y fecundidad; la que puebla los #ardines de flores, arbustos y folla#e; la que multiplica las ramas dando as a las umbrosas avenidas el profundo misterio que nos encanta. @a#o otra forma, es tambi n el agua la que nos rodea y nos hechi!a. 4 veces omos a nuestros pies un murmullo argentino como ruido de perlas rodando por el suelo; es la vo! del agua que corre por un canal subterrneo, y cuyos fugitivos refle#os nos aparecen vagamente a trav s de los
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intersticios de las losas. 'erca de una casita, oculta ba#o la verdura, un pequeo chorro de agua se lan!a al vaco descubriendo una curva que el viento ondula, y las gotitas de niebla irisada caen a lo le#os sobre las flores como roco de diamantes.

CAPTULO XVI EL MOLINO Y LA FBRICA

"l valiente arroyo no se limita s$lo a fertili!ar nuestras tierras; sabe tambi n traba#ar de otro modo cuando no se le emplea completamente en el riego de los campos. "s un gran factor en nuestras empresas industriales. 5ientras su aluvi$n y sus aguas se transforman cada ao en trigo por la maravillosa qumica del suelo, su corriente sirve para convertir el grano en harina, lo mismo que podra amasar esta misma harina para convertirla en pan si quisi ramos confiarle este traba#o. Si su masa lquida es suficiente, el arroyo sustituye con su fuer!a la de los bra!os humanos para reali!ar todo lo que en otros tiempos hacan los esclavos o las mu#eres siervas de su brutal marido1 monda el trigo, muele los minerales, tritura la cal convirti ndola en mortero, prepara el camo y te#e telas. -or eso el humilde molino, aun cuando su base est carcomida y sus paredes pobladas de plantas parsitas, me inspira veneraci$n; gracias a l, millones de seres humanos no estn ya tratados como bestias de carga; han podido erguir la cabe!a y ganar en dignidad al mismo tiempo que en felicidad. 6*u recuerdo ms encantador conservamos del pequeo molino de nuestra aldea8 "staba medio oculto, y tal ve! lo est todava, en un nido de grandes rboles, lamos, chopos, nogales y sauces; a lo le#os se oa su tic=tac, pero sin ver la casa, oculta por la vegetaci$n. S$lo en invierno, las paredes sucias y agrietadas se vean por entre las ramas desprovistas de ho#a; pero en cualquiera otra poca del ao, para ver el molino, haba que penetrar en la pla!oleta que se e%tenda ante su puerta, espantar el grupo de ocas y despertar de su cuchitril al perro guardin, siempre gruendo. 0o obstante, protegidos por el nio de la casa, compaero nuestro de colegio y de #uego, nos atrevamos a llegar cerca del leal 'erbero y hasta apro%imar nuestra mano a su terrible boca, acaricindole dulcemente la cabe!a. "l monstruo se dignaba al fin reconocernos y meneaba su rabo con benevolencia en seal de hospitalidad. 0uestro sitio predilecto era una pequea isla en la cual podamos entrar, bien pasando por el molino, construido transversalmente sobre el arroyo, o resbalndonos a lo largo de una estrecha cornisa construida en forma de acera en el e%terior de la casa; all estaban las palas y adonde el molinero iba a regulari!ar la marcha del agua. 0uestro camino preferido era este. "n unos cuantos saltos llegbamos a nuestro islote, instalndonos ba#o la sombra de un gigantesco nogal can su corte!a lisa por los frecuentes escalos. ?esde all, los rboles, el arroyo, las cascadas y las vie#as paredes, se presentaban a nuestra vista en su aspecto ms encantador. 'erca de nosotros, en el gran bra!o del arroyo, un dique formado por fuertes maderos contena la corriente; una cascada caa por encima del obstculo y la espuma iba a chocar contra las pilas de un puente con sus grietas pobladas de verdura. 4l otro lado, el vie#o molino llenaba todo el espacio desde los rboles de la orilla hasta los del islote. ?el fondo de una sombra arcada, practicada ba#o las murallas, el agua agitada sala como arro#ada por un monstruo, y en la negra profundidad del antro abierto distinguamos vagamente pilota#es musgosos, ruedas medio dislocadas que daban vueltas torpemente como ala rota de gigantesco p#aro, y palas que se sumergan en el torbellino produciendo cada una su pequea cascadita. 4lrededor de la
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arcada, espesa hiedra tapi!aba las paredes y, trepando hasta el te#ado, enla!aba las vigas con su corda#e nudoso y se estremeca alegremente por encima de las te#as. "n el interior de la casa 6cun e%trao nos pareca todo, desde el asno fil$sofo doblndose ba#o el peso de los sacos que descargaban cerca de las muelas, hasta el molinero mismo con su larga blusa siempre blanca por la harina8 "n toda la casa ni un s$lo ob#eto de#aba de agitarse convulsivamente o vibrar por la trepidaci$n de la invisible cascada que ruga ba#o nuestros pies. Las paredes, los tabiques, el techo, todo temblaba incesantemente por las sacudidas de la fuer!a oculta. "n un rinc$n del molino, el rbol motor rodaba y rodaba como el genio del caser$n; ruedas dentadas, correas tendidas de uno a otro e%tremo del local, transmitan el movimiento a las rechinantes muelas, a la tolva oscilante, con ruido seco, a una porci$n de artefactos de madera o metal, que cantaban, cru#an o gritaban en hermoso concierto. La harina, que sala como humo de los granos molidos, flotaba en el aire de la casa, blanqueando todos los ob#etos con su fino polvillo; las telaraas colgadas en las vigas del techo estaban rotas por el peso que las cargaba y se balanceaban como blancos corda#es; las huellas de nuestros pasos se marcaban en negro sobre el piso. "n el inmenso estruendo que producan todos aquellos engrana#es, muelas, aparatos, y hasta las paredes mismas, apenas se poda or mi propia vo! por ms que ni siquiera osaba hablar, preguntndome si el habitante de este e%trao caser$n no sera bru#o o hechicero. Su hi#o, mi compaero de colegio, me pareca menos temible, y en ciertas ocasiones no tena miedo de ir con l a todas partes; sin embargo, no poda remediar el error de ver en mi simptico amiguito un s r misterioso, con cierto dominio sobre las fuer!as de la naturale!a. 'onoca todos los secretos del fondo del agua; nos deca el nombre de hierbas y peces; poda distinguir en la arena o el cieno movimientos imperceptibles a nuestras miradas y revelarnos dramas ntimos s$lo por l visibles. Sus compaeros le creamos anfibio, no defendi ndose apenas de nuestras acusaciones. Se haba paseado por el cauce del arroyo hasta en los sitios ms profundos y meda con e%actitud e%traa los remolinos que nuestras perchas no alcan!aban a sondear. 'onoca tambi n la fuer!a de la corriente en todos los puntos contra la cual haba luchado nadando o con los remos; ms de una ve! haba estado pr$%imo a ser arrastrado por las ruedas y triturado entre los engrana#es; pero familiari!ado con el peligro, lo desafiaba resueltamente, contando con su fuer!a y con una cuerda que le arro#aran en (ltimo caso. Dno de sus hermanos, menos afortunado, hall$ la muerte en una concavidad de la roca, a donde le arrastr$ un remolino. 0osotros mirbamos asustados el para#e siniestro al que el padre, lleno de un horror sagrado, haba hecho arro#ar piedra y tierra. "l misterio que para nosotros rodeaba al vie#o molino, no envolva a la gigantesca fbrica, situada bastante ms aba#o, en la llanura, donde el arroyo ha recibido ya a todos sus afluentes. La fbrica, desde luego, es una enorme construcci$n que, le#os de estar rodeada de rboles, se levanta en medio de un espacio desnudo casi a la altura de las colinas cercanas. 4l lado del edificio, una chimenea parecida a un obelisco, se eleva a ms de die! metros sobre el edificio y parece a(n prolongarse hacia el cielo por las negras columnas de humo que de ella salen. ?urante el da, sus paredes en#albegadas la destacan en blanco del fondo verde de la huerta que le rodea; por las tardes, en cuanto el sol se pone, centenares de cristales se alumbran en su fachada; ya de noche, las luces del interior irradian su lu! por las ventanas, y, como la de un faro, brillan a die! leguas de distancia. &anto en el interior como en el e%terior, la fbrica no presenta ms que ngulos rectos y lneas geom tricas. Sus grandes salas llenas de la lu! que entra a raudales por las ventanas, tienen no obstante algo de terrible en su aspecto. -ilares de hierro se levantan a distancias iguales, sosteniendo el techo; mquinas, tambi n de hierro, hacen dar vueltas a sus ruedas con movimientos regulares, lo mismo que sus bielas y curvos bra!os; dientes de acero cogen la
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materia que se les echa para dividir, triturar, moler o amasarla de nuevo, y la convierten en pasta, en hilos o en nube apenas perceptible, seg(n lo e%ige la voluntad del dueo. ?e todos esos monstruos de metal, el hombre ha hecho sus esclavos; los hace producir la labor para que fueron creados y los detiene en su furioso triturar cuando ha concluido la tarea; sin embargo, tiembla ante esa fuer!a brutal que ha dominado. *ue olvide el desgraciado obrero por un s$lo instante poner en armona su propio traba#o con el de la formidable mquina, que ba#o la impresi$n de una idea, de un sentimiento, se detenga en sus movimientos rtmicos, y tal ve! el poderoso mecanismo lo descuartice lan!ndolo contra la pared, convertido en masa sangrienta. Las ruedas dan vueltas con movimiento uniforme, lo mismo si aplastan a un obrero que si tuercen un hilo apenas visible. ?e le#os, cuando nos paseamos por las colinas, omos el terrible gemido de la mquina que hace vibrar a su alrededor la atm$sfera y la tierra. "sta fuer!a disciplinada y, no obstante, temible, con sus engrana#es y bra!os de hierro, no es otra cosa que la fuer!a del arroyo transformada en energa mecnica. "l agua, que en otro tiempo no reali!aba ms traba#o que derribar sus mrgenes para establecer otros y ahondar unas partes de su lecho para elevar otras, es ahora el au%iliar directo del hombre para te#er ropas y moler granos. ,uiado por el ingeniero, el movimiento torpe del agua sigue la direcci$n que se le tra!a, y se la ha distribuido por las ms finas pin!as y delicadas brochas, igual que por los ms fuertes engrana#es de la poderosa mquina. Su impulso indirecto rompe y tritura cuanto ponen ba#o el martillo=pil$n y estira los metales pasados por el laminador; pero sabe tambi n elegir y #untar los hilos casi imperceptibles, amalgamar los colores, afelpar las telas y reali!ar a la ve! los ms diversos traba#os, los que ni siquiera poda soar un 9 rcules, y los que no podran reali!ar los hbiles dedos de un 4racneo. ?ando su fuer!a a la mquina, el arroyo se ha convertido en un gigantesco esclavo, reempla!ando l solo a los millares de prisioneros de guerra y la servidumbre de mu#eres que llenaban los palacios de los reyes; toda la labor de estos tristes animales encadenados, sabe el torrente hacerla me#or que #ams fue hecha, 6y cuntas otras cosas hara adems8 @ien utili!ada, una catarata como la del 0igara animara las mquinas suficientes para reali!ar todo el traba#o de una naci$n. 2ncalculables son las rique!as con que la fbrica ha enriquecido a la humanidad, y estas aumentan cada ao, gracias a la fuer!a que se sabe sacar de los combustibles, y gracias tambi n al empleo ms sabio y general que se da a las aguas corrientes que ruedan por el inclinado cauce del arroyo. ;, sin embargo, esos productos tan numerosos que salen de las fbricas para enriquecer a la humanidad entera, e iniciar de cambio en cambio a los ms le#anos pueblos en una civili!aci$n superior, no alcan!an a todos los hombres, de#ando en la ms negra miseria a los que los producen. 0o le#os de la ma#estuosa fbrica, cuyos monstruos de hierro han costado tanto; no le#os de esa magnfica residencia seorial, rodeada de hermosos rboles e%$ticos, importados con grandes gastos del 9imalaya, del Aap$n y de 'alifornia, pequeitas casas de ladrillo, ennegrecido por la hulla, se alinean en medio de un espacio lleno de amontonamientos antiest ticos y de charcas de agua f tida. "n esas humildes habitaciones, menos repugnantes, es cierto, que los tugurios de los siervos dominados por el castillo del seor feudal, las familias se re(nen raramente alrededor de la misma mesa; unas veces el padre, otras la madre o los hi#os, llamados por la ine%orable campana de la fbrica, deben ale#arse del hogar y sucederse al servicio de las mquinas, que traba#an sin tregua ni descanso, lo mismo que la corriente del arroyo que las pone en movimiento. 'on frecuencia, la honrada casita se encuentra completamente vaca, a menos que en cualquier rinc$n no quede alg(n nio de teta, reclamando in(tilmente la presencia de su madre con llantos desesperados o enternecedores suspiros. La pobre criatura, envuelta en h(medos paales, crece raqutica a causa de la falta de aire o de cuidados, y tarde o temprano ser roda por el escrofulismo a menos que una enfermedad cualquiera, tisis, sarampi$n o c$lera no se la lleve en sus primeros aos.
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-or esta ra!$n no todo es alegra y felicidad en las orillas del encantador arroyo, donde la vida parece ser tan agradable, donde parece natural que todos se amen y gocen de la e%istencia. &ambi n all la guerra social produce sus estragos; tambi n all los hombres aparecen envueltos en ese torbellino de .la lucha por la e%istencia./ Lo mismo que en la gota de agua las m$nadas y los vibriones procuran arrancarse la presa unos a otros, igual sobre las mrgenes cada planta busca quitar a la vecina su parte de sombra y humedad. "n el arroyo el sollo se arro#a sobre la espnola, y sta a su ve! sobre el gubio1 todo animal es para otro un cebo, un plato ya servido. "ntre los hombres, la lucha no ofrece ese aspecto de tranquila ferocidad, pero nos miramos unos a otros con rencor y odio, envidiosos del man#ar que nuestro hermano se lleva a la boca, al cual no todos tenemos derecho, seg(n parece. Los espectros del hambre y la miseria se levantan tras nosotros, y para evitar que nosotros y nuestras familias seamos presas de sus terribles garras, corremos todos tras la fortuna, aunque la hayamos de conquistar, directa o indirectamente, en detrimento de nuestros seme#antes. Sin duda esto nos entristece a muchos, pero movidos por el engrana#e, igual que el martillo=pil$n que se levanta y aplasta, aplastamos tambi n nosotros sin querer hacer dao. )&endr fin esta lucha fero!, por la e%istencia entre los hombres nacidos para amarnos+ )Seremos siempre enemigos unos de otros+ Los ricos )se abrogarn eternamente el derecho de despreciar a los pobres, y stos a su ve!, condenados a la miseria, no cesarn de contestar al desprecio con el odio y a la opresi$n con el furor+ 0o; no ser siempre as. "n su amor a la #usticia, la humanidad, que cambia incesantemente, ha empe!ado ya su evoluci$n hacia un nuevo orden de cosas. "studiando con calma la marcha de la historia, vemos al ideal de cada siglo convertirse en la realidad del siglo siguiente, vemos el ensueo del utopista adquirir forma precisa, para hacerse necesidad social en la voluntad de todos. 'on la imaginaci$n podemos ya contemplar la fbrica y los campos que la circundan tal cual el porvenir los habr cambiado. "l parque se ha ensanchado; actualmente comprende la llanura entera; grandes columnatas se levantan sobre la verdura, chorros de agua caen por encima de los maci!os de flores, y alegres nios corren por sus avenidas. La fbrica est all todava; ahora ms que nunca se ha convertido en un gran laboratorio de rique!as, pero estos tesoros no se dividen ya en dos partes, de las cuales una pertenece a uno solo, siendo la otra, la de los obreros, una miserable limosna; definitivamente pertenece a todos los traba#adores asociados. ,racias a la ciencia que les hace utili!ar me#or el poder de la corriente y otras fuer!as de la naturale!a, los obreros no son los esclavos desgraciados de la mquina de hierro; despu s del traba#o del da, go!an del reposo y de la fiesta, las alegras de la familia, las lecciones del anfiteatro, las emociones de la escena. Son iguales y libres, son dueos de s mismos y se miran frente a frente con la cabe!a erguida, porque ninguno lleva en su cara impreso el estigma de la esclavitud. &al es el cuadro que podemos contemplar anticipadamente parndonos por la tarde cerca del arroyo querido, cuando el sol poniente se rodea de un crculo de oro con las volutas de vapor que se escapan de la fbrica. "sto no es a(n ms que un espe#ismo, pero si la #usticia no es una palabra vana, este espe#ismo nos refle#a ya la ciudad le#ana, medio oculta detrs del hori!onte.

CAPTULO XVII LA NAVEGACIN Y LA ARMADA

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4l trav s de los siglos, los progresos materiales de la humanidad pueden medirse por los distintos servicios que el arroyo ha prestado. 4ctualmente, el impulso de su corriente se transforma en fuer!a viva para moler el trigo, te#er telas y producir un sinn(mero de transformaciones en la primera materia. Sus aguas y aluviones se cambian en savia y te#idos vegetales en los prados y alamedas; en la agricultura y la industria es nuestro gran au%iliar. "n otro tiempo no suceda as. "l bosque sin lmites cubra los montes y llanuras; las sendas que serpenteaban entre los rboles eran muy raras y mal tra!adas, obstruidas por hierbas y male!a; por eso, los salva#es utili!aban la superficie del arroyo para ascender o descender por su cauce sobre el tronco de rbol vaciado que les serva de embarcaci$n. "n nuestros das, gracias a las carreteras, caminos y sendas que atraviesan nuestras campias en todas direcciones, la navegaci$n seria sobre el arroyo es cosa casi desconocida; s$lo se boga ya por el placer de remar y sentirse balanceado muellemente por las ri!adas ondas. -ara el hombre es este uno de los ms agradables recreos fsicos que pueda proporcionarse. 0o nos es posible tener un ensueo de felicidad, sin imaginarnos inmediatamente que flotamos con seres queridos en una barca que surca las aguas impelida por remos que se sumergen acompasadamente. 9asta cuando estamos solos, es una voluptuosidad real poder animar con los bra!os uno de esos barquitos afilados que cortan el agua con agilidad de pe!. Se cambia de punto a capricho; tan pronto nos acercamos a una cascada, como descansamos en un charco tranquilo; aqu nos ro!amos con el c sped de la orilla, all con el tronco de un sauce; se pasa de la obscura avenida, negra de sombra, a la superficie salpicada de luces que cae como lluvia a trav s del folla#e. ; adems, )no se forma un mismo cuerpo con la barquilla, especie de e%trao animal a la ve! hombre y delfn+ 'on sus largos remos, parecidos a poderosas aletas, se producen remolinos en cada lado de la barca y se hace caer como lluvia de perlas las gotas sobre la superficie del agua; a voluntad se abre el lquido en surcos espumosos, y detrs se de#a una larga estela donde vibra la lu! serpenteando. ?esgraciadamente, sobre el arroyo las embarcaciones no se ven con frecuencia. 4penas si barquichuelos de uno o dos remos se refle#an en los remansos donde las aguas se acumulan antes de caer sobre las ruedas de la fbrica y poner en movimiento muelas y engrana#es. 4 veces suele verse alg(n vie#o barquillo atado con una cadenita a una rama cualquiera, o a una estaca clavada en la orilla; casi siempre est medio sumergido en el agua; indudablemente en otro tiempo sirvi$ a alg(n pescador, pero ahora sus tablas estn desunidas, el agua penetra por todas partes y los (nicos navegantes que se aventuran a utili!arla son los malos estudiantes en los das que hacen =novillos=; poniendo cada uno de los pies sobre una de las bordas, adelantan con precauci$n para mantener el equilibrio; luego, apoyndose en el bichero, empu#an la casi deshecha embarcaci$n al medio de la corriente, y, de un salto vigoroso, alcan!an la opuesta orilla; a veces se quedan cortos y caen sobre el barro, pero la travesa, bien o mal, se ha reali!ado y se marchan alegres a continuar sus proe!as por el monte. 4 todo esto se reduce para los nios la navegaci$n por el arroyo. 0o obstante, cuando llega la primavera, se entretienen construyendo pequeos navos vaciando un peda!o de corcho donde plantan un palito cualquiera o a veces el portaplumas, adornado en su e%tremidad con una bandera ro#a o a!ul; luego, con gritos de alegra, lo arro#an al agua, dndole por toda tripulaci$n alg(n insecto, esclavo de los terribles calafates. -erfectamente in(til para el transporte de via#eros, el arroyo es casi innecesario para la navegaci$n. Los bosques de la llanura han desaparecido, reempla!ados por los prados, los campos y los pueblos y para los rboles cortados sobre las colinas, los caminos han facilitado medios de transportes menos caprichosos que la corriente del arroyo.
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-ara imaginarnos el aspecto de nuestra corriente de agua y los servicios para que la utili!aron nuestros antepasados en los tiempos de la barbarie primitiva, nos es preciso atravesar el 7c ano y desembarcar cerca de las costas del mar de las 4ntillas, en uno de esos bosques de 9onduras, del ;ucatn y el 5osquitos, donde los caribes y los !ambos cortan la acacia, el cedro y el campeche. "l arroyo no es ms que una larga calle abierta en el espesor del bosque; la superficie lquida, sombreada por las b$vedas de rboles, est unida como un cristal; solo los oblicuos rayos de lu! que en algunos puntos agu#erean la espesa enramada, hacen brillar como pepitas de oro los ms pequeos insectos y hasta el polen de las plantas; las lianas que se mo#an en el agua la rayan con pequeitos surcos negros donde vacila un instante la imagen de las ramas. Bepentinamente, en una vuelta aparecen algunos hombres sentados en un tronco vaciado y seguidos de un gran ha! de troncos, medio sumergidos en el agua1 es la armada de acacia que resbala silenciosa por la superficie del arroyo. La tripulaci$n no tiene que hacer ms que de#ar a la deriva el mont$n que le sigue, acompaando con su cantinela la cadencia de los remos. Si alg(n obstculo se presenta, si los troncos se detienen sobre un banco de arena o una roca oculta, los atletas caribes, de m(sculos poderosos y ancho t$ra% de bronce, ponen bien pronto a flote el convoy entero, y cuando llegan a la playa donde los esperan grandes navos, un fuerte movimiento con el palo que les sirve de remo basta para abordar. 6'uan hermosos resultan, esos hombres de la naturale!a, cuando a la desembocadura de los ros, y ms heroicos aun en plena mar, se aventuran en su d bil esquife sobre las grandes olas, donde tan pronto parecen sepultados ba#o las aguas como reaparecen rodeados de espuma8 6; cun abnegados y honrados son estos buenos brbaros, y qu profunda y grata impresi$n de#an en el cansado via#ero que ha recibido una sola ve! hospitalidad en su cabaa8 La historia de su ra!a es la de las grandes degollaciones de su pas; en sus antepasados, tal ve! no haya uno durante tres siglos despu s de la conquista de las 4ntillas, que no haya sido brutalmente degollado por alg(n =civili!ador=; sin embargo, no conservan ning(n rencor, y su honrada bondad se armoni!a con su lmpido cielo, sus tierras tan fecundas, y sus arroyos con inmarcesibles y encantadoras riberas. "l traba#o de nuestros madereros de "uropa es mucho ms penoso. La tala gradual de los bosques de la llanura les ha obligado a continuar su industria en los accidentados desfiladeros de las sierras. "n ve! de de#arse mecer dulcemente por el curso tranquilo de una corriente sinuosa, es preciso disciplinar el salva#e torrente, refrenar ese monstruo furioso deteni ndolo unas veces y activando su corriente otras. "l peligro les amena!a a cada instante, y si muchas veces salvan su vida, no es ms que por la fuer!a, la agilidad y un continuo herosmo. "l para#e mismo donde traba#an, tiene en s algo de terrible; no durante el verano, cuyo ardiente sol dora las ho#as de los rboles y hace sonrer hasta el horror de los precipicios, pero en el otoo, cuando las nubes pasan corriendo por encima de los sombros barrancos y de#an en las cimas de los montes sus #irones como gigantescos lien!os rotos, y el viento, ya helado, penetra con estruendo en los estrechos valles, produciendo un prolongado ruido de trueno que repercute a lo le#os. Luego, la nieve se e%tiende sobre las alturas, y, con frecuencia, la niebla que sube por la pendiente del monte, de#a tras s un triple fen$meno de triste!a; en lo ms alto ha teido de blanco el obscuro bosque; ms aba#o, un color gris de agua y de nieve, y en las gargantas de la sierra lluvia fra y abundante. 0o obstante, en la glacial atm$sfera los cortadores de madera sudan a chorros porque mane#an el hacha y cada golpe descargado sobre el tronco del rbol, pone en movimiento todos sus m(sculos. "n lucha con el enorme pino, que desde muchos siglos viva libremente en las faldas del monte, se sienten poco a poco posedos de ese furor que se apodera siempre de los hombres consagrados a destruir otras e%istencias. 'omo el ca!ador persiguiendo su presa, como el soldado dedicado a matar a sus seme#antes, el
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cortador de rboles enloquece en su obra de destrucci$n porque siente tener ante s a un s r vivo. "l tronco gime por la mordedura del acero, y su lamento se repite de rbol en rbol por todo el bosque, como si participaran de su dolor y comprendieran que el hacha se volver contra ellos tambi n. -or fin, el pino cae pesadamente sobre el suelo, rompiendo en su cada las ramas de los rboles vecinos. Los leadores rodean al coloso cado; cortan las ramas y las e%tremidades fle%ibles, y luego, cuando est limpio el tronco, lo arrastran por las vertientes que rayan los flancos del monte y por las cuales corren las piedras desprendidas y las nieves fundidas en la altura. 'ientos y a veces miles de palos se apro%iman sucesivamente cerca del precipicio con ob#eto de que un simple empu#$n baste para lan!arlos rodando por la pendiente. 'uando todos los preparativos estn terminados empie!a el arrastre1 los troncos se ponen en movimiento por el plano inclinado; al principio lentos y luego, con velocidad creciente, terminan su carrera en rapide! vertiginosa, y, embadurnados de barro y despo#ados de su corte!a, arrastran en la cada tempestades de piedra para ir a parar al lago de agua que se ha formado por un a!ud, al pie mismo de la pendiente. ,eneralmente, los rboles caen as, sin detenerse, pero a veces la e%tremidad saliente de una roca o una punta de palo clavado en el suelo, contiene la avalancha en su descenso; entonces es preciso que un hombre ba#e y, con e%posici$n de su vida, pone en movimiento nuevamente los troncos detenidos. -or fin, todos los maderos, ms o menos enteros, se re(nen en el lago artificial; amontonados unos sobre otros, se mueven d bilmente por la presi$n del agua. 'omo animales cansados que el pastor acaba de encerrar en el parque, descansan los troncos, esperando el momento de ponerse en marcha. 0ada ms e%trao durante la noche que ver el espectculo de esos grandes monstruos tendidos y refle#ando lu! por los rayos de la luna. Dna maana, todos los maderos ba#ados del monte, se han agrupado sobre la piedra del desfiladero, al lado de la barricada que contiene las aguas del lago, y sobre la cual cae el agua sobrante en d bil cascada. Los troncos de pino, los pies derechos y contrafuertes que sostienen s$lidamente el dique, se retiran con cuidado; luego, a una seal, la traviesa que serva de cerro#o a la enorme puerta, es precipitada al fondo, la compuerta se levanta y la masa impetuosa del agua corre con furor hacia la salida que le acaban de abrir. Levantada del centro para salir por el orificio en columna poderosa, se precipita en cataratas para convertir en ro tumultuoso el tranquilo arroyo que corra sin ruido por las profundidades del desfiladero. -ero el nuevo ro no corre solo; arrastra con l toda la madera amontonada en el dep$sito lacustre. Los troncos se dirigen hacia la salida como enormes reptiles; se chocan, ruedan y saltan; luego, inclinndose por la cascada, se #untan y dan vueltas, enseando a trav s de la espuma las ro#as manchas del hacha, y desaparecen un instante en el abismo para surgir ms le#os en el hervor del agua, y resbalarse oscilando sobre la corriente rpida. 4s se suceden en una serie de inmersiones los troncos que no ha mucho se balanceaban en el bosque, produciendo murmullos que eran la vo! del monte. &odos los ruidos aislados se pierden en el estruendo de ese lago y esa selva que desaparecen #untos por el sonoro valle. Lan!ados por la fuer!a de proyecci$n del gran dep$sito, los troncos corren precipitadamente unos tras otros, y detrs de ellos, por el pedregoso camino que ba#a serpenteando por la ladera, corren los leadores. 5arinos a su modo, tienen que dirigir la navegaci$n de la flotilla de madera. 4l principio les basta con seguir a lo largo del torrente, pero muy pronto es necesario que intervengan directamente, y entonces los intr pidos compaeros necesitan todo el vigor de
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sus agudos ganchos, toda la agilidad de sus bra!os, toda la habilidad de su mirada y toda la energa de su voluntad. Si un palo se detiene dando vueltas en un remolino, un leador lo ha de sacar de la atracci$n del torbellino; armado de su bichero salta de saliente en saliente hasta llegar al margen del agua con grave peligro de caer en el crculo lquido; se de#a entonces caer hasta cerca del agua, casi suspendido de una fuerte ra!, y con su gancho, empu#a al tronco hacia el hilo de la corriente haci ndole salir del crculo fatal. 5s le#os, otro tronco ha sido cogido entre el promontorio y una anfractuosidad de la piedra, y, aunque vibrando por la presi$n del agua, no puede continuar su camino. "l leador tiene que penetrar en el arroyo con agua hasta la cintura y coger por una e%tremidad la viga para lan!arla al medio del arroyo. "n otra parte, un tronco se ha atravesado en el cauce, deteniendo como un dique todas las maderas que ba#an. Se forma una presa, presa irregular y graciosa que aumenta sin cesar con todos los troncos que arrastra la corriente. 4ll es donde los conductores del convoy tienen que desafiar la muerte cara a cara. Las aguas, detenidas por la barrera, aumentando su nivel y salvando los obstculos, se desbordan en cascadas; el torrente, fuera de su curso normal, se lan!a en repentinos y gigantescos borbotones; los monstruos se agitan convulsivamente haciendo temblar y gemir su madera. 4 este caos movible tiene que atacar con denuedo el conductor de la armada. Los valientes leadores se han de lan!ar sobre ese andamia#e engaador que tiembla ba#o sus pies; uno a uno tienen que arrancar todos los troncos superiores y hacerlos rodar por encima del dique a la parte libre del arroyo, pero bien un palo medio libre se levanta de improviso, o un pie resbala sobre la madera lisa y mo#ada, o un salto de agua, un remolino repentinamente formado viene a chocar contra la madera donde l flota, o un palo cado en la corriente salta hacia los leadores, y algunos de ellos, lvidos y sangrientos, flotarn tambi n en compaa de los muertos pinos, por el ro aba#o; los que a fuer!a de energa, destre!a y suerte, escapan de todos esos peligros, los que desde el bosque a la serrera saben conducir la flotilla de pinos sin tener ninguna desgracia, tienen motivos para creerse afortunados; pero que esperen semanas y meses porque el corte#o de las enfermedades les sigue con paso incierto. 4lgunas veces sucede que son vanos todos sus esfuer!os para conducir los pinos a la serrera que los ha de cortar; el agua falta en el arroyo, y contra todo el ingenio y la fuer!a de los traba#adores, no pueden conseguir que floten las pesadas masas que se detienen en todas partes, sobre los bancos de arena, sobre las piedras del fondo y sobre las puntas de las rocas. &ienen que esperar la crecida que ponga en movimiento los troncos atascados; pero entonces, stos, arrastrados demasiado pronto y demasiado rpidos, suelen salvar las mrgenes y se van a lo le#os a correr mundo, a pesar de los obreros que los miran codiciosos al pasar. "n las desembocaduras de los ros que ba#an de los 4peninos al 5editerrneo, multitud de pinos, sorprendidos de repente por la inundaci$n, van a perderse en el mar y convertirse en islas flotantes que los marinos e%tran#eros toman por escollos. Los barqueros que se lan!an en busca de los troncos e%traviados, van a pescarlos como cachalotes, y los conducen atados a la popa de sus barcas. 5s o menos pronto, esta industria de armada, actualmente relegada a los ms le#anos e inaccesibles montes, de#ar de e%istir. Las carreteras y caminos de fcil trnsito, van subiendo desde los valles hacia los mas inaccesibles promontorios, y llegarn a sitios los ms elevados de los montes; los caminos de hierro y todas las poderosas mquinas inventadas, vienen a ponerse tambi n al lado del leador para facilitarle su tarea; los bosques combatidos por los agricultores, se baten en retirada hacia las altas cimas, y all donde se mantengan, donde conquisten e%tensi$n, tomarn un aspecto nuevo, porque los rboles en ve! de crecer en libertad, se plantan en todas partes a distancias regulares y crecen ba#o la vigilancia de guardabosques que los cortan antes de la edad. 0uestros descendientes no conocern ms que por tradici$n la flota de armadas, rudo empleo de la navegaci$n, que sin duda inspir$ a los salva#es ascendientes de 'ooE y de @ougainville la
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idea de aventurarse sobre las olas del oc ano. ?isciplinadas en lo sucesivo las aguas del arroyo, ni siquiera nos servirn para transportar a nuestras poblaciones astillas y lea para el fuego.

CAPTULO XVIII EL AGUA DE LA CIUDAD

"n nuestros pases de la "uropa civili!ada, donde el hombre interviene por todas partes para modificar la naturale!a a su gusto, el arroyo cesa de ser libre y se convierte en cosa de los habitantes de sus riberas. Lo utili!an, seg(n les conviene, para regar las tierras o para moler el trigo. -ero, frecuentemente, no saben utili!arlo con inteligencia y lo aprisionan entre murallas mal construidas que la corriente derriba; conducen el agua hacia hondonadas donde se estaciona en charcas pestilentes; las llenan de basura que debiera servir de abono a sus campos y transforman el alegre arroyo en lugar inmundo. 4 medida que se va acercando a la gran ciudad industrial, el arroyo se llena de impure!as. Las aguas de las casas inmediatas se me!clan a su curso; viscosidades de todos los colores alteran su transparencia, repugnantes haces llenan sus orillas cenagosas y cuando el sol las seca un olor f tido se esparce por la atm$sfera. -or fin, el arroyo, convertido en cloaca, entra en la ciudad, donde su primer afluente es una repugnante alcantarilla, con su enorme boca ovalada, cerrada con barrotes de hierro. 'asi sin corriente, por la escasa inclinaci$n del suelo, la masa fangosa corre lentamente por entre dos lneas de casas con sus paredes cubiertas de algas verdosas, su maderamen rodo por la humedad y sus enlucidos cay ndose a peda!os. -or esas casas, donde traba#an los peleteros, los curtidores y otros industriales, la corriente cenagosa es a(n una rique!a, y sin cesar los obreros aprovechan el agua nauseabunda. Sus mrgenes han perdido toda forma natural; ahora son murallas perpendiculares, en las que a trechos se ven algunas gradas de escalera; sus orillas estn cubiertas de resbaladi!as losas; las curvas son aqu repentinas vueltas; en ve! de ramas y folla#e, ropas e%tendidas sobre cuerdas, se balancean por encima del foso, y tabiques u otras barreras, pasando de uno a otro lado, indican los lmites de propiedad. 4l fin la obscura masa penetra ba#o una siniestra b$veda. "l arroyo que yo he visto salir a la lu!, tan limpio y alegre en el manantial, no es ahora ms que una alcantarilla, en la que toda una ciudad arro#a sus desechos. "n un intervalo de algunos Eil$metros el contraste es grande. 4ll arriba, en el libre monte, el agua centellea al sol y transparente, a pesar de la profundidad, de#a ver las blancas piedras, la arena y las hierbas estremecidas de su lecho; murmura dulcemente entre las caas; los peces surcan la corriente, rpidos, como flechas de plata, y los p#aros hacen temblar la superficie al choque de sus alas. "n sus orillas surgen ma!os de flores; rboles llenos de savia e%tienden sus largos bra!os, y el que se pasea a lo largo de su orilla puede tranquilamente descansar a su sombra, contemplando el espl ndido cuadro que se desarrolla entre dos sinuosidades. 6'un diferente es el arroyo ba#o las ciudades8 "l agua es igual en substancia, pero s$lo para el qumico. "n realidad, aparece cargada de tantas inmundicias, que hasta es viscosa. 0o se ve lu! ba#o la sombra b$veda, sino de trecho en trecho, en que alg(n rayo de sol pasa por entre barrotes de hierro, refle#ndose sobre las viscosas paredes. La vida parece ausente de esas
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tinieblas, pero e%iste, no obstante; repugnantes hongos, alimentados por la podredumbre, crecen en los rincones; infinidad de ratas se ocultan en sus agu#eros. Los (nicos seres humanos que se aventuran por tan tristes lugares son albaaleros, encargados de restablecer la corriente separando los amontonamientos de barro. -or fin, la infecta masa llega al ro, desembocando en l pesadamente. 0egra o violcea, se prolonga a lo largo de la orilla, sin me!clarse con el agua relativamente pura de la corriente, y determinando una lnea sinuosa francamente tra!ada. ?urante larga distancia se ve esta masa corriendo por un flanco del ro sin me!clarse con l; pero los remolinos, los reflu#os de toda especie causados por los accidentes del fondo y las sinuosidades de la orilla, consiguen al fin la fusi$n de las aguas; la lnea que las separaba se borra poco a poco, gruesos y transparentes borbotones surgen del fondo a trav s de la masa cenagosa; las materias impuras, ms pesadas que el agua que las arrastra, se depositan en los mrgenes. "l arroyo se purifica cada ve! ms, pero al mismo tiempo de#a de ser el mismo, y se pierde en la poderosa corriente del ro, que lo lleva hacia el oc ano. Su pequea masa, gota a gota y mol cula a mol cula, se ha confundido con la gran masa1 la historia del arroyo ha terminado, al menos en apariencia. -ero la boca de la alcantarilla no ha vomitado en el ro toda el agua que corra entre las mrgenes sombreadas ms arriba de la ciudad y de sus fbricas. 5ientras que una parte de la corriente sigue su cauce natural, transformado en foso y luego en canal subterrneo por la mano del hombre, otra parte del arroyo, arrancado de su curso normal, entra en un amplio acueducto y se dirige hacia la ciudad, siguiendo el flanco de las colinas y pasando por enormes sifones por deba#o de los barrancos. "l agua, protegida contra la evaporaci$n por las paredes de piedra o de metal, llena a su entrada en la ciudad un vasto dep$sito de mampostera, especie de lago artificial donde el lquido se detiene y purifica. ?e all es de donde sale para distribuirse de barrio en barrio, de calle en calle, por las casas y por los pisos, por conductos y ramificaciones infinitas y sobre la gran superficie habitada. "l agua es indispensable en todas partes; se necesita para limpiar las calles y las habitaciones; para beber todos los seres que tienen vida, desde el hombre y los animales dom sticos, hasta la modesta flor que crece en la maceta de la ventana o en el c sped que humedece el vapor emanado de las fuentes. -or esas miradas de bocas y de poros absorbiendo incesantemente venillas, gotas o simple humedad derivada del arroyo, la ciudad se convierte en un inmenso organismo, en un monstruo prodigioso absorbiendo torrentes de un solo sorbo para calmar su sed. 9ay ciudades que no se satisfacen con s$lo un arroyo y se alimentan a la ve! de varios, afluyendo de todos lados por acueductos divergentes. Dna sola ciudad, Londres, la capital ms populosa del mundo, consume cada da ms de un mill$n de metros c(bicos de agua, los suficientes para llenar un sitio donde pudieran flotar c$modamente cien navos de gran porte. ?espu s de infinitas ramificaciones por las calles y casas, el agua de los acueductos, ya sucia por el uso y me!clada a impure!as de toda clase, emprende nuevamente su camino para ale#arse de la ciudad donde engendrara la peste. 'ada caera vomita como boca inmunda las aguas de uso dom stico y de las calles, y se convierte en un torrente nauseabundo; al llegar a una curva se precipita en cascada por un tragadero. "ste torrente impuro es el (nico que los nios de la ciudad pueden estudiar y que contribuye, ms de lo que parece, a hacernos amar a la naturale!a. Becuerdo todava lo que haca de nio. 'uando la fuerte lluvia haba limpiado las piedras de la calle, llenndola casi de agua, otros amiguitos y yo construamos vallas, encerrbamos las aguas en un desfiladero, la hacamos precipitar en corrientes y formbamos a capricho islas y pennsulas. Llegados a hombres, los pequeos ingenieros que chapoteaban en el agua con tanto #(bilo, no pueden recordar sin alegra los #uegos de su infancia; a pesar suyo miran con cierta emoci$n el pequeo torrente cenagoso que corre #unto a la acera. 6?esde los primeros aos de nuestra nie!, en el espacio de una generaci$n, cuntos y cun diversos residuos, arrastrados por la corriente viscosa, han seguido su camino hacia el mar8 69asta la sangre de los ciudadanos se ha me!clado con el barro8
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&odas las impuras corrientes de las calles se dirigen hacia un centro com(n que, con frecuencia, suele ser el del antiguo arroyo, de modo que la ciudad se parece a esos p$lipos cuyo (nico orificio se abre alternativamente para la defecaci$n y el alimento. Sin embargo, en la mayor parte de las corrientes subterrneas de nuestras ciudades, se ha tenido el cuidado de establecer cierta separaci$n entre dos distintas direcciones del agua. &ubos de hierro o de obra superpuestos, sirven de conductos a distintas corrientes cuya direcci$n suele ser inversa; unos llevan el agua pura que va a ramificarse por las casas; otros el agua sucia que sale de ellas. 'omo en el cuerpo animal, las arterias y las venas se acompaan; un crculo no interrumpido se forma entra la corriente que lleva la vida y la que producira la muerte. ?esgraciadamente, el organismo artificial de las ciudades, est le#os todava de parecerse por su perfecci$n a los organismos naturales de los cuerpos vivos. La sangre venosa, e%pulsada del cora!$n a los pulmones, se renueva al contacto del aire; se limpia de todos los productos impuros de la combusti$n interior, y, recibiendo de fuera el alimento de su propia llama, puede emprender de nuevo su via#e desde el cora!$n a las e%tremidades, llevando el calor de la vida desde las mayores a las ms pequeas arterias. "n nuestras ciudades, al contrario; cuerpo informe donde se bosque#a la organi!aci$n, el agua sucia contin(a corriendo por las alcantarillas y va a enturbiar los ros, donde no se purifica sino lentamente, cuando la industria humana no la recoge para alimentar la ciudad entrando en la circulaci$n subterrnea. -ero en esta depuraci$n que la ciencia del hombre comete la torpe!a de no llevar a efecto, las fuer!as de la naturale!a traba#an de concierto con los habitantes del agua. "n las desembocaduras de las grandes alcantarillas, donde no sumerge su vido an!uelo el pescador de caa, multitud de peces, amontonados en verdaderos bancos como los arenques del mar, se nutren con los restos del festn arrastrados por el cenagoso torrente; el limo de las murallas, las mrgenes y las hierbas del fondo, detienen tambi n y hacen entrar en sus propias substancias el cieno que las baa; los residuos ms pesados descienden y se me!clan con la grava del fondo, los ob#etos flotantes son arro#ados a la orilla o se detienen en los bancos de arena; poco a poco el agua se clarifica; gracias a su fauna y a su flora hasta se desembara!a de las substancias disueltas que la desnaturali!an, y si en su curso no fuera ensuciada de nuevo por otras impure!as arrastradas de otras ciudades, concluira por volver a su primitiva pure!a antes de llegar al oc ano. "n la ciudad futura, lo que aconse#e la ciencia harn los hombres. ;a muchas ciudades, sobre todo en la inteligente 2nglaterra, ensayan crearse un sistema arterial y venoso, funcionando con regularidad perfecta y uni ndose el uno al otro, de modo que se complete un pequeo circuito de las aguas, anlogo al que se produce en la naturale!a entre los montes y el mar por los manantiales y las nubes. 4l salir de la ciudad las aguas de las alcantarillas, aspiradas por mquinas, como la sangre lo es por el #ugo de los m(sculos, se dirigirn hacia un ancho dep$sito cubierto, donde se recoger el agua me!clada con inmundicias. 4ll otras mquinas se apoderarn de este lquido fangoso y lo lan!arn por caos hacia diversos conductos que corrern ba#o el suelo de los campos. 4berturas practicadas de trecho en trecho sobre la cubierta de los acueductos, permitirn que salga a la superficie lo que no pueda contener el canal, pero en cantidades calculadas anticipadamente y sobre todos los campos empobrecidos que sea preciso regenerar por el abono. "sta cenagosa corriente, que sera la muerte de la poblaci$n si se estancase en ella o corriera por los ros, se convierte, por el contrario, en vida para las naciones, puesto que se transforma en alimentos para el hombre. "l suelo ms est ril y hasta la arena pura, producen una vegetaci$n e%uberante cuando se empapan de este lquido; por otra parte, el agua que serva de vehculo a todas las materias del albaal, se encuentra as limpia por la operaci$n qumica de las hierbas y races; recogida subterrneamente en los conductos paralelos a las caeras de agua sucia, puede entrar en la ciudad para limpiarla y proveerla o bien dirigirse hacia el ro sin enturbiar la lmpida corriente. "n otros tiempos, deba#o de la primera ciudad que baaba, el
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ro no era otra cosa, hasta el oc ano, sino un gran canal de inmundicias; en nuestros das recobra la belle!a de los tiempos antiguos. Los edificios de las ciudades y los arcos de los puentes, que durante siglos no se han refle#ado ms que sobre turbias ondas, empie!an ahora a mirarse en un espe#o transparente.

CAPTULO XIX EL RO

"l caudal entero del ro no es otra cosa que el con#unto de todos los arroyos, visibles o invisibles, sucesivamente absorbidos1 es un arroyo aumentado miles de veces, y no obstante, difiere singularmente por su aspecto del pequeo curso de agua que serpentea por los valles laterales. 'omo el d bil tributario que me!cla su humilde corriente a su poderoso raudal, puede tener tambi n sus saltos y sus corrientes, sus desfiladeros y sus gargantas, bancos de grava, escollos e islas, playas y rocas; pero, con todo, es mucho menos variado que el arroyo, y los contrastes que ofrece en su curso son menos sorprendentes. 'omo ms grande, llama la atenci$n por el volumen de su cauce, por la fuer!a de su corriente, pero su ma#estuoso aspecto es casi siempre uniforme. "l arroyo, mucho ms pintoresco, aparece y desaparece alternativamente1 se le ve correr ba#o la sombra, ensancharse como un lago y despu s caer en cascada como mano#o de rayos luminosos, para ocultarse de nuevo en una obscura caverna. ; el arroyo no s$lo es superior al ro por lo incierto de su marcha y la belle!a de sus orillas; lo es tambi n por el mpetu de sus aguas1 relativamente es ms fuerte que el ro 4ma!onas para modificar sus orillas, variar sus sinuosidades, depositar bancos de arena y emerger islas. La naturale!a revela su fuer!a por sus agentes mas d biles. >ista con el microscopio, la gota que se ha formado ba#o la roca, reali!a una obra geol$gica relativamente ms grande que la del oc ano infinito. "l hombre, por su parte, ha sabido hasta el presente utili!ar mucho me#or las aguas del arroyo que las de los grandes ros. ?e estos, apenas la mil sima parte de su fuer!a es empleada por la industria; sus aguas, en ve! de ramificarse por los campos en canales fecundos, son, al contrario, enca#onadas en diques laterales y detenidas in(tilmente en su cauce. "l arroyo pertenece ya en la historia de la humanidad al perodo industrial, que es el ms avan!ado; el ro no representa sino una poca remotsima de las sociedades, aquella en la que las corrientes de agua no servan ms que para hacer flotar algunas embarcaciones. ; aun esta utilidad disminuye en nuestros das, a causa de las carreteras y los caminos de hierro que facilitan el transporte a los pueblos de las riberas. 4ntes que el agricultor y el industrial consigan con entera seguridad hacer traba#os para aprovechar las aguas del ro, es preciso que cesen de temer sus desbordamientos, y sean dueos de distribuirlas seg(n sus necesidades. ; hasta que la ciencia les suministre los medios de someter al ro, resultarn impotentes para dominarlo, mientras vivan aislados en sus traba#os, sin asociarse para regulari!ar en concierto la fuer!a, aun brutal, de la masa de agua que corre casi in(tilmente por delante de ellos. 'omo nuestros antepasados, continuamos todava mirando al ro con una especie de terror religioso, puesto que aun no lo hemos dominado. 0o es, como el arroyo, una graciosa nyade con su cabellera coronada de #uncos; es un hi#o de 0eptuno que, en su formidable mano, blande el tridente. -ara contemplar en toda su ma#estad una de esas poderosas masas de agua, y comprender que se tiene ante la vista una de las fuer!as en movimiento de la tierra, no es necesario hacer un largo via#e, atravesar el >ie#o 5undo, o ir a visitar, cerca de su desembocadura el
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@rahmaputrah y el ;at=tse=Eiang, los dos, hi#os del mismo dios; no es necesario tampoco salvar el 4tlntico y via#ar por el 5isisipi, el 7rinoco o el 4ma!onas, anchos como mares y sembrados de archipi lagos. 0os basta, en los lmites del pas que habitamos, con seguir el margen de uno de esos cursos de agua que contienen su marcha y se e%tienden ampliamente al apro%imarse a un estuario donde su masa tranquila va a me!clarse con las olas del oc ano. 6>istese el ba#o Somme o el Sena cerca de &ancarville, el Loira entre -aimbouef y Saint 0a!aire, el ,arona y el ?ordoa en el punto donde se re(nen para formar el mar de ,ironda8 6'ont mplese sobre todo la punta septentrional de la 'amarga donde el B$dano se divide en dos bra!os8 "l ro es inmenso y tranquilo. Su enorme caudal, que ocupa un lecho de ms de un Eil$metro de ancho, se distingue en seguida entre las dos corrientes1 apenas alg(n remolino de espuma rueda al abrigo de una roca que prolonga la punta de la isla en forma de espuela. -or la i!quierda, el bra!o menos caudaloso, que llaman el pequeo B$dano, es, no obstante, una poderosa corriente bastante ms fuerte que la del ,arona, el Loira y el Sena; por la derecha, el gran B$dano, se oculta a la vista por una ribera poblada de sauces que cubren la mitad del vaporoso espacio. "n el inmenso crculo del hori!onte no se ve ms que agua o tierras arrastradas por el ro y depositadas en capas por partculas sucesivas; s$lo al "ste se distinguen algunas cimas rocosas de los montes 4lpinos, a!ules como el cielo, y hacia el 0orte aparecen vagamente las cimas c$nicas de @eaucaire, al pie de las cuales empie!a el antiguo golfo marino que los arrastres del ro han llenado poco a poco. 2slas, pennsulas, riberas, todo est compuesto de una arena obscura que el B$dano y sus afluentes han me!clado, despu s de haber recibido de los torrentes superiores los detritos de los 4lpes, del Aura y de los 'evenas. La gran isla de 'amarga, cuyos bordes se ven a lo le#os entre los dos B$danos, y que tiene lo menos ochocientos Eil$metros de superficie, es en s, un presente del ro que en otros tiempos formaba parte de los montes de Sui!a y de Saboya. &al es el traba#o geol$gico de la corriente, traba#o colosal que se contin(a sin cesar. 0o obstante, el silencio ms profundo impera a su alrededor. Sentado a la sombra de un sauce, se intentara en vano percibir el murmullo de la villa de 4rles, de la que se ve, con s$lo ponerse en pie, sus arcadas romanas y torres sarracenas. "l (nico que se oye es el de las locomotoras y los vagones que ruedan al otro lado del ro haciendo trepidar el suelo. 0o se les ve, pero su trueno le#ano se armoni!a tan bien con la inmensidad del B$dano, que parece la vo! del ro. 0os parece que el hi#o del mar, debe tener, como el oc ano, su eterno y formidable estruendo. 5as aba#o de su bifurcaci$n, los dos ros presentan largas sinuosidades en su cauce. Las aguas lan!adas de una a otra orilla baan el pie de la (ltima colina y refle#an las torres de la (ltima ciudad. ;a el humo que se levanta de las casas se confunde con las le#anas brumas, y en las orillas, pobladas de rboles de dorada corte!a, no aparecen ms que cabaas y raras quintas medio ocultas en la verdura. -or fin, la (ltima casa queda detrs, y nos encontraramos completamente solos si algunas obscuras embarcaciones, parecidas a grandes insectos, no bogaran por el ro. Los rboles de la orilla no se suceden con tanta frecuencia y son menos altos; un poco ms aba#o ya no hay ms que male!a, y luego, hasta las plantas desaparecen1 no queda otra vegetaci$n que la de las caas sobre el suelo a(n fangoso, saliendo apenas por encima del agua terrosa. "n este para#e la naturale!a se presenta tal cual era hace millares de siglos antes de que el hombre se instalara en la orilla de los ros y los arroyos que lo alimentan. 'omo en los tiempos del pleriosauro, la tierra y el agua se confunden en un caos1 bancos de cieno, islas emergiendo aqu y all, pero apenas distintas del agua que las baa, brillan como ella y refle#an las nubes del espacio. Lien!os lquidos se e%tienden entre estos islotes, pero no se me!clan con el lodo del fondo1 son cieno ms lquido que el barro de las orillas. -or todas partes se est rodeado de tierra en formaci$n y, no obstante, nos encontramos ya como en medio del mar; tan hermoso es el para#e en que nos encontramos.

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"s que, en efecto, todo el espacio abarcado con la mirada era en otro tiempo mar. "l ro lo ha llenado poco a podo, pero el suelo, de reciente formaci$n, no est todava afirmado. Sin inmensos traba#os de desecaci$n, es probable que #ams estuviera en condiciones de ser habitado por los hombres, puesto que de su cieno y agua corrompida se escapan mortales miasmas. Llegado a estos para#es que fueron antes dominios del mar, el ro, gradualmente contenido, se e%tiende cada ve! ms y se hace menos profundo. -or fin, se apro%ima al mar, y sus aguas dulces, resbalando tranquilas, van a chocar contra las ondas espumosas de agua salada que se agitan con estruendo continuo. "n el choque de los masas lquidas, el agua del ro se me!cla pronto con las olas del inmenso abismo, pero, aun despu s de confundida, traba#a todava. &odas las nubes de barro, que haba arrancado de sus orillas superiores y que tena aun en suspensi$n, son recha!adas por las olas hacia el lecho fluvial; no pudiendo ir ms le#os, se depositan en el fondo y forman as una especie de baluarte m$vil sirviendo de lmite temporal entre los dos elementos en lucha. 4unque depositndose mol cula sobre mol cula, el banco, que obstruye la boca del ro, no cesa de trasladarse para formarse ms le#os. "mpu#ado por la corriente fluvial, incesantemente aumentado por nuevos arrastres, el barro es llevado hacia dentro del mar, y poco a poco la masa entera ha ido progresando. ?e siglo en siglo, de ao en ao, de da en da, ese ro que parece d bil ante el poderoso mar, consigue penetrar en l, y hasta se puede calcular cunto avan!ar en un perodo dado por la uniformidad de su marcha. -ues bien, esta victoria del ro sobre el oc ano, es debida a los mil pequeos arroyuelos y arroyos de las laderas y los montes. "llos son los que han rodo las paredes de los desfiladeros, los que arrastran los fragmentos de roca, los que muelen y trituran las piedras, y los que arrastran la arena y diluyen la arcilla. "llos son tambi n los que poco a poco reba#an los continentes para engancharlos hacia el mar en vastas llanuras en donde tarde o temprano construir ciudades y practicar puertos.

CAPTULO XX EL CIELO DE LAS AGUAS

Lo mismo que los grandes ros, el B$dano, ?anubio o la corriente del 4ma!onas, el mar est compuesto por millones de arroyos que afluyen a sus tributarios. Dna ve! me!cladas en el ro sus aguas, afluyendo de todos los puntos de los continentes, se me!clan de un modo ms completo en la inmensa profundidad del abismo marino, bastante grande para contener toda el agua que todos los ros arro#aran durante cincuenta millones de aos. -or sus movimientos de flu#o y reflu#o; sus movimientos ondulados, sus olas de tempestad y sus corrientes y contra= corrientes, pasea el agua de todos los ros de una a otra e%tremidad del globo. La gota salida de una roca en las entraas del monte, da la vuelta al planeta, purificada del aluvi$n que contena, disuelve las mol culas salinas, y de onda en onda, seg(n los para#es que atraviesa, cambia de peso especfico, de salinidad, de color y de transparencia; la fauna infinitamente pequea que la habita, se modifica tambi n en los diversos climas1 tan pronto son animculos fosforescentes los que la pueblan y la hacen brillar durante las noches, como infusorios que la hacen parecerse a una mancha de leche. Su temperatura vara constantemente. "n los mares polares la gota se transforma en un pequeo cristal de hielo; en los mares ecuatoriales se entibia bastante para que los corales puedan depositar sus mol culas de piedra.
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'omparado con el oc ano sin lmites, el arroyo de la montaa no es nada, y sin embargo, sus aguas, divididas hasta el infinito, se veran en todos los mares y en todas las riberas si fuera posible seguirlas con la vista en todo su inmenso recorrido. -ara cada gota marina que corri$ en otro tiempo por el arroyo, difiere la duraci$n del via#e; una, apenas entrada en el oc ano, es absorbida por las frondas de una alga marina y sirve para hinchar sus te#idos; otra es absorbida por un organismo animal; una tercera, retenida por un cristal de sal, se deposita en una playa arenosa y otra aun se cambia en vapor y vuela invisible por el espacio. "ste es el camino que toma ms o menos pronto toda mol cula acuosa. Libertada por su e%pansi$n repentina, escapa de los la!os que la detenan en la superficie hori!ontal de los mares y se levanta en la atm$sfera, por donde via#a como via#aba por el oc ano, ba#o otra forma. "l vapor de agua asciende as por toda la masa a rea, hasta por encima de los ardientes desiertos, donde en cientos de leguas no corre ni un s$lo hilo de agua; sube a los lmites e%tremos del oc ano atmosf rico, a sesenta Eil$metros de altura sobre la superficie del mar, y, sin duda, una parte de este vapor halla tambi n camino hacia otros sistemas planetarios porque los b$lidos que atraviesan los cielos estrellados formando flechas luminosas y arro#an sus chispas sobre el suelo, deben, en cambio, llevarse consigo un poco de aire h(medo que o%ide su superficie. Sin embargo, el vapor de agua que se escapa de la esfera de atracci$n terrestre para ir con los b$lidos a parar a los le#anos astros, es relativamente bien poco; el gran mar de humedad, tenido en suspensi$n en nuestra atm$sfera, est destinado a caer casi en su totalidad sobre el globo terrqueo en forma de lluvia. Las innumerables mol culas de agua son invisibles mientras el aire no se encuentra saturado; pero si el crecimiento de humedad o el descenso de la temperatura determinan el punto de saturaci$n, inmediatamente las partculas de vapor se condensan, se convierten en gotitas de niebla o de nube, y se engloban con millones de otras mol culas, formando un volumen inmenso, suspendido en las alturas. Si son demasiado pesadas, las nubes se deshacen en lluvia sobre el oc ano, de donde han salido, o bien, empu#adas por los aires, van a chocar contra las escarpaduras de las colinas, por encima de los continentes, deteni ndose en los campos de las mesetas o en las aristas y picos de las montaas. 'aen en forma de lluvia o de nieve; luego, gotas y copos, divididos hasta el infinito, penetran en la tierra por las cavernas, las fisuras de las rocas y los intersticios del fecundo suelo. ?urante largo tiempo el agua queda oculta; despu s aparece a la lu! en forma de alegre fuente, y empie!a de nuevo su via#e hacia el oc ano por los lechos inclinados del arroyo, de barrancos y ros. "ste gran circuito de las aguas )no es la imagen de toda vida+ )0o es el smbolo de la inmortalidad+ "l cuerpo vivo, animal o vegetal, es un compuesto de mol culas que cambian sin cesar, que los $rganos de la nutrici$n o respiraci$n han cogido de fuera para hacerlo entrar en el torbellino de la vida. 4rrastrados por el torrente circulatorio de la savia, de la sangre o de otros lquidos, entran a formar parte de un te#ido, luego de otro y de otros a(n; as via#an por todos los organismos, hasta que son definitivamente e%pulsadas, y entran en ese gran mundo e%terior, donde millones de seres vivos se empu#an y combaten para ampararse de ellas como de una presa y utili!arlas a su ve!. 4 los o#os del anatomista y del micr$grafo, cada uno de nosotros, a pesar del duro esqueleto y de las formas definidas de nuestro cuerpo, no somos otra cosa que una masa lquida, un ro por el que corren con una velocidad ms o menos grande, como en un cauce preparado por adelantado, innumerables mol culas que provienen de todas las regiones de la tierra y del espacio, empe!ando nuevamente el via#e infinito, despu s de un corto paso por nuestro organismo. -arecidos al arroyo que pasa, nosotros cambiamos a cada instante; nuestra vida se renueva por minutos y, si nosotros nos creemos ser siempre los mismos, es por una ilusi$n de nuestro espritu. Lo mismo que el hombre, considerado aisladamente, la sociedad en con#unto puede compararse con el agua que corre. 4 todas horas, en todos los instantes, un cuerpo humano,
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una simple milmillon sima parte de la humanidad se rinde o se disuelve, mientras que por otra parte sale un nio de la inmensidad de las cosas, abre sus o#os a la lu! y se convierte en s r pensante. 'omo en una llanura todos los granos de arena y gl$bulos de arcilla han sido arrastrados por el ro y depositados sobre sus orillas, todo el polvo que cubre el planeta ha corrido con la sangre del cora!$n en las arterias de nuestros antepasados. 4 trav s de las edades, las generaciones se suceden modificndose poco a poco; los brbaros, con su aspecto bestial y luchando por la preeminencia con las fieras, fueron reempla!ados por seres ms inteligentes, a los cuales la e%periencia y el estudio de la naturale!a han enseado el arte de domesticar los animales y cultivar la tierra; luego, por el progreso, los hombres llegan a fundar ciudades, a transformar las primeras materias, a cambiar sus productos, a ponerse en relaciones con todas las partes del mundo; as se civili!an, es decir, se ennoblece su tipo, su cerebro es ms vasto, su pensamiento ms amplio, y, ensanchndose el crculo de las concepciones, los hechos vienen a agruparse en el espritu. 'ada generaci$n que perece precede a otra diferente, que a su ve!, da impulso a otras. Los pueblos se me!clan unos a otros como los arroyos entre s y los ros con los ros; tarde o temprano no formarn ms que una sola naci$n; lo mismo que todas las aguas de una misma cuenca, concluyen por confundirse en un mismo ro. La poca en la que todas esas corrientes humanas se #untarn, no ha llegado todava1 ra!as y pueblos diversos, siempre aferrados a la gleba natal, no se han reconocido como hermanos, pero se apro%iman ms cada da; cada da tambi n aumenta el amor, y, de concierto, empie!an a mirar hacia un ideal com(n de #usticia y libertad. Los pueblos que han llegado a ser inteligentes, aprendern a asociarse libremente1 la humanidad, dividida hasta aqu en corrientes distintas, no ser ms que un mismo ro, y reunidos en una sola corriente, descenderemos #untos hacia el mar inmenso donde van a perderse y renovarse todas las vidas.

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