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North Douglas

Captulo 10: Nacimiento y declive del feudalismo. Seccin I Entre el siglo V d. C. y el 1500, Europa occidental se recuper gradualmente de la anarqua que gener el colapso del orden romano y desarroll una estructura poltico-econmica que garantizaba un orden y una estabilidad suficiente y que permiti los cambios que llevaron a su desaparicin. El nacimiento de la Europa occidental estaba bsicamente condicionado por la herencia de la civilizacin greco-romana que persisti (particularmente en el sur de Europa); civilizacin que en ltima instancia condicion y dio forma a muchos de los arreglos institucionales que surgieron en los siglos VI a X d. C. El seoro feudal es un descendiente lineal de la villa romana y el coloni dependiente, un predecesor de los siervos de la gleba. Tambin la esclavitud sobrevivi a la Edad Media. La herencia del Derecho Romano fue importante y reapareci plenamente en los comienzos de la Europa moderna para dar forma a la estructura de derechos de propiedad. Fue la Iglesia quien transmiti la herencia cultural del mundo clsico a la Edad Media. La Iglesia era la depositaria del saber, un centro solitario de alfabetizacin. A menudo los monasterios eran los centros agrcolas ms eficientes de la Edad Media. Como cualquier Estado, venda proteccin y justicia, pero adems venda tambin la salvacin eterna y tena, por tanto, un control nico sobre la poblacin en un mundo donde el infierno y la condena eterna se consideraban el destino de gran parte del populacho. Esta conviccin ideolgica, junto al aspecto asceta de la Iglesia, impuso activamente un sello distintivo en la vida medieval. La Europa noroccidental, donde fue surgiendo gradualmente el feudalismo, presentaba un contraste climtico con la ribera mediterrnea que haba sido el foco de la civilizacin grecoromana, y pequeos cambios en las condiciones climticas producan grandes, y a veces desastrosos, cambios en la produccin agrcola. Para caracterizar la estructura de este milenio podra decirse que fue una poca en la que la fusin de las instituciones germnicas y romanas se hallaba en estado dinmico como resultado de las continuas guerras, invasiones y del caso generalizado. Surgi el Imperio carolingio y con l una aparente resurreccin del Imperio romano en Occidente; su desintegracin fue rpida y ayudada por las invasiones. El resultado fue un surgimiento ms gradual de la estructura feudal de organizaciones polticas descentralizadas, obligaciones fiscales jerrquicas y una estructura econmica seorial caracterizada por una relativa autosuficiencia. Se reanim la actividad econmica, creci el comercio a larga distancia, se desarrollaron las ciudades y se expandi la economa monetizada. La estructura feudal-seorial se desintegr en un siglo caracterizado por el hambre, las epidemias y la guerra, y fue progresivamente reemplazado por unidades polticas mayores y por un conjunto de derechos de propiedad sobre la tierra, el trabajo y el capital que

vari de acuerdo con el poder de negociacin de los monarcas y los grupos sociales constituyentes. Seccin II Las claves explicatorias de las transformaciones estructurales asociadas al feudalismo son el cambio demogrfico y la guerra. sta fue un factor decisivo en el tamao y estructura de las unidades polticas; la evolucin de la poblacin, a travs de su efecto sobre los precios relativos de la tierra y el trabajo, jug un papel igualmente decisivo en la evolucin de la organizacin econmica y de los derechos de propiedad. La economa de la Europa occidental en el siglo X presentaba las siguientes condiciones de partida. Slo exista la ley y el orden dentro de los lmites de las reas pobladas, lo que condicionaba y limitaba seriamente el comercio y el intercambio; los bienes gozaban generalmente de mucha menos movilidad que el trabajo, pues tenan mayores costes de transaccin. La tierra era abundante pero slo tena valor en combinacin con el trabajo y la proteccin. El trabajo presentaba costes constantes al estar asociado a la tierra para producir bienes debido a la abundancia relativa de la tierra. Dada la indivisibilidad de los castillos, existan hasta cierto punto economas de escala en la defensa. En la medida en que creca el nmero de habitantes protegidos por el mismo seor, aumentaba sin embargo la distancia entre el castillo y las tierras cultivadas, lo que llevaba aparejado en ltima instancia unos costes crecientes de proteccin. El tamao eficiente del seoro vena determinado por el punto en que los costes marginales de ofrecer proteccin igualaban el valor de la participacin del seor en el producto marginal del trabajo (los impuestos). Las claves del sistema de proteccin eran un castillo local y sus caballeros. El seor local estaba subordinado a seores de mayor categora, y as hasta el seor principal el rey-, en un sistema jerrquico de obligaciones feudales. Entre el seor local y el rey podan existir varios niveles intermedios, pero en cada nivel el seor inferior ofreca sus caballeros a su inmediato superior. Los derechos de propiedad en el feudalismo eran en efecto una cesin condicional de la posesin a cambio de servicios militares. En el curso de la aparicin del feudalismo, a lo largo de los siglos caticos que siguieron a la cada de Roma, el seor y sus caballeros se convirtieron tanto en una clase de guerreros como en una clase gobernante altamente especializada, cuya supervivencia y razn de ser dependa de su destreza militar. El lustre ideolgico que representaba a esta clase era la caballera, que en la prctica era la racionalizacin de una clase que viva de la violencia. Eran los esclavos, siervos y trabajadores libres que ofrecan el output productivo de bienes y servicios a cambio de la escasa cantidad de justicia y proteccin que reciban, los que apuntalaban esta estructura. Si bien sobrevivi en parte la esclavitud durante la Edad Media, la organizacin del seoro se construy sobre la base de villanos (habitantes de las villas) y los hombres libres. Los derechos de propiedad de los siervos y los campesinos libres eran una cesin condicional de la posesin a cambio de una variedad de servicios de trabajo, bienes en especie y pagos mone-

tarios. Tres aspectos concretos de la estructura seorial han sido objeto de profunda controversia: la persistencia de los servicios laborales como la parte principal de las obligaciones de los siervos y campesinos libres; las caractersticas bsicas de la servidumbre como institucin; la distribucin de las parcelas del trabajador individual. Los servicios laborales eran el resultado de los costes de transaccin extremadamente elevados para la formacin de mercados organizados, lo que impeda la especializacin y el intercambio. Los objetos de consumo deseados podan obtenerse a un menor coste asignando los servicios laborales a la produccin de la mezcla deseada de bienes y servicios. Era ms barato para el seor utilizar las obligaciones laborales a l debidas para producir los bienes deseados que negociar con sus siervos cada vez que deseaba consumir bienes diferentes la temporada siguiente. La usencia del mercado hizo que las obligaciones laborales fuesen la forma ms eficiente de organizacin econmica. La institucin servil era una institucin esencialmente contractual y el aspecto ms sobresaliente del feudalismo era la naturaleza de las formas de hacer cumplir y respetar los contratos entre el seor y el siervo, no existiendo una tercera parte imparcial encargada de esta tarea. Eran los tribunales seoriales los que aplicaban las costumbres del seor, la ley no escrita. Siendo el seor parte interesada en los acuerdos y contratos con sus siervos, dicho sistema suministraba grandes oportunidades para la explotacin de los siervos. No obstante, el seor enfrentaba una restriccin que limitaba de forma efectiva su poder: el trabajo era escaso y los seores competan en la bsqueda de siervos, estando poco dispuestos a devolver un siervo huido; as el seor tena un incentivo para obedecer y actuar segn los acuerdos contractuales incorporados a la costumbre seorial y a interpretar con limitaciones, en caso de que as no lo hicieran, sus siervos podan romper el contrato y abandonar el seoro. La estructura de la servidumbre se pareca demasiado a un intercambio igualitario de proteccin y justicia a cambio de servicios en especie, pero proteccin y justicia no eran bienes pblicos ya que era posible excluir a los campesinos a un coste bajo. El siervo estaba atado a su seor y sus acciones y movimientos estaban severamente limitados por su estatus, no habiendo ningn tipo de acuerdo voluntario. La evolucin de los costes de oportunidad marginales de los seores y los siervos impuls el cambio en el feudalismo y le llev asimismo a su desaparicin. La persistencia de parcelas dispersas provoc un nmero considerable de argumentaciones basadas en los costes de transaccin para explicar la ineficiencia evidente de un campesino individual que trabaja un nmero de parcelas separadas en tres o cuatro sitios distintos del seoro. Se desarrollaron dos tipos de explicaciones. En la primera, este hecho es resultado de las decisiones de los campesinos y una respuesta al alto riesgo de la posesin concentrada de tierra, la consecuencia de una funcin de produccin dual que requera mantener los campos grandes o la consecuencia de una actitud igualitaria de la mayora de los miembros de la villa. La segunda explicacin subraya el carcter explotador de la relacin gobernante-gobernados, donde la persistencia de parcelas dispersas brota de los esfuerzos del seor por controlar la produccin de los siervos y campesinos libres y poder ser capaz de reducir el fraude, y ajustar el tamao de las posesiones campesinas al mnimo necesario aumentando la extensin de la heredad del seor.

La variedad de las condiciones existentes y la gran diferencia de arreglos institucionales no permitieron una eleccin efectiva entre estas dos explicaciones alternativas de la dispersin de la parcela. Sin embargo, habra sido una respuesta racional del seor feudal intentar controlar el output para incrementar sus ingresos a costa de los campesinos. Seccin III El feudalismo ofreca cierto grado de seguridad y orden en este mundo catico, conduciendo a la expansin de la poblacin y de la actividad econmica. La Europa noroccidental dispona de grandes zonas forestales y de espacio abundante para el crecimiento demogrfico. En la medida en que la creciente poblacin conduca a una cierta saturacin y a la aparicin de rendimientos decrecientes en determinadas zonas, el resultado lgico fue la colonizacin, es decir, la creacin de nuevos seoros ganados a la naturaleza salvaje. Se genera un movimiento de frontera por el cual los nuevos seoros se distribuyeron por toda Europa noroccidental y aumentaron las ganancias potenciales del comercio al reducir las reas despobladas entre seoros que haban servido de refugio a los ladrones, fomentando el crecimiento de las ciudades donde surgi la especializacin y la cualificacin laboral en la produccin de bienes manufacturados y poblando reas geogrficas con una dotacin de factores sustancialmente diferentes. El asentamiento en las fronteras y la expansin de las mismas produjo una reduccin de los costes de transaccin en el comercio y aument las ganancias del mismo. Los rendimientos decrecientes frente a una poblacin creciente en Europa occidental, parecen haberse generalizado en el siglo XII, cambiando al mismo tiempo la escasez relativa de los factores: el trabajo se hizo menos valioso y la tierra ms. El valor decreciente de la tierra condujo a una serie de esfuerzos que permitiesen la propiedad exclusiva y el derecho de transferencia. Dentro del seoro los campos comunales tendan a ser explotados en exceso si se mantena el acceso libre e igual de todos los residentes. Frente a esta sobrexplotacin la respuesta fue la incorporacin de las costumbres seoriales de nuevas regulaciones que limitaban el acceso, limitaciones que pronto se convirtieron en disposiciones habituales que limitaban el nmero de animales que una familia poda alimentar con las tierras comunales. El creciente valor de la tierra elev los incentivos para modificar los derechos de propiedad, de forma que este recurso cada vez ms escaso fuera utilizado ms eficientemente. Los siglos XII y XIII fueron un perodo de florecimiento del comercio internacional. Se produce paralelamente un desplazamiento de la proteccin de los derechos de propiedad desde las manos de grupos voluntarios privados al Estado. Como resultado de la reduccin de los costos de transaccin, se produjo un aumento sustancial de la productividad en el sector no agrcola, pero este sector constitua una pequea fraccin de la actividad econmica total. El crecimiento de la poblacin haca que los precios relativos de los productos agrcolas se elevaran con respecto a otros bienes, y que los salarios reales cayeran. Crecimiento demogrfico y rendimientos decrecientes se conjugaban para dar como resultado una reduccin del nivel de vida de la mayora de la poblacin. La poblacin de Europa occidental se aproximaba al nivel de mera subsistencia y el margen de existencia se hizo precario. Las pestes se hicieron endmicas en 1347 y asolaron repentinamente Europa, disminuyendo la poblacin durante un siglo, cayendo paralelamente el volumen del intercambio y del comercio.

En el sector agrcola se dio una vuelta a la poca de la tierra abundante y trabajo escaso. Las tierras ms pobres y de peor calidad dejaron de cultivarse en todas partes; se dio un desplazamiento de la agricultura a la ganadera; los salarios reales crecieron y las rentas cayeron. La huda a las ciudades ofreca una alternativa a los siervos frente a la opresin seorial y la competencia entre los seores feudales llev progresivamente a condiciones ms liberales para los campesinos, as como a salarios ms altos. Como consecuencia, la relacin dueo-siervo dio lugar al reconocimiento de derechos de posesin de la tierra y puso trmino a las obligaciones serviles. La gran contraccin de los siglos XIV y XV acarre una vuelta a la omnipresencia de guerras y a las caticas condiciones que elevaron progresivamente la inseguridad de los derechos de propiedad. A pesar de disminuir, el intercambio no desapareci, sobreviviendo los mercados y la economa monetizada Todos estos cambios se manifestaron en toda Europa occidental. Hubo diferencias regionales en la presin demogrfica y en la incidencia del hambre y las epidemias, pero tora Europa occidental sufri la cambiante escasez relativa de los factores. Sin embrago, la respuesta en la evolucin de los acuerdos institucionales y de los derechos de propiedad fue muy diferente en las distintas zonas de este territorio. Para poder comprender estos patrones de divergencia debe prestarse atencin a otro factor cooperante en el cambio del mundo medieval: la tecnologa y la organizacin militar. Seccin IV El Renacimiento carolingio present contrastes evidentes con los aos de oscuridad previos, pero su desmembramiento y ruptura en el siglo IX ofrece evidencia convincente de que el tamao viable de las unidades poltico-econmicas era pequeo. No gener una administracin ni una estructura fiscal centralizada y fue el genio de Carlomagno el que mantuvo el Imperio brevemente unido, pero los conflictos internos y el asalto permanente de vikingos, musulmanes y magiares aceler su disolucin. Un rey distante ofreca escasa proteccin contra las bandas de merodeadores. La respuesta viable consista en fortificaciones fijas y una caballera con fuertes armaduras, cuya ventaja comparativa sobre la infantera aument inmensamente con la difusin del estribo. El resultado fue la estructura jerrquica descentralizada del feudalismo. Se produjo la recuperacin del orden local y de la expansin econmica, con el aadido de los vikingos asentados en el norte de Europa que se convirtieron en parte de la estructura naciente. El resultado militar no fue definitivo y esta situacin de toma y daca reforz el mantenimiento de las unidades poltico-econmicas pequeas. Las caractersticas de las acciones blicas normalmente hacan de stas un conflicto en pequea escala entre caballeros con fuertes armaduras. Pero si la tecnologa blica solidificaba la estructura feudal, la recuperacin resultante de la actividad econmica la minaba progresivamente. El crecimiento de la economa monetizada condujo al pago monetario en sustitucin del servicio militar. Los reyes podan ahora reclutar mercenarios en vez de basarse en el servicio de la caballera cuarenta das al ao. El tamao del

ejrcito real dependa ahora del bolsillo del monarca. A largo plazo, el poder de algunos vasallos que siempre haban significado una amenaza de convertirse en ms poderosos militarmente que el rey disminuy. Pero a corto plazo el creciente mercado de mercenarios aument el caos y las situaciones de guerra. Una vez organizados los mercenarios, se convirtieron en el azote de la Europa occidental en la medida en que descubrieron la rentabilidad de la extorsin, el saqueo y el secuestro. Entre los perodos de reclutamiento de un seor u otro, estas bandas organizadas vivan de la rentabilidad de su especializacin. Durante el siglo XII y hasta el XV tuvo lugar una serie importante de cambios tecnolgicos en las artes militares: la pica, el arco, el can y el mosquetn en la guerra por tierra y las mejoras en la construccin naval combinadas con la utilizacin del can en el mar. Todava est en discusin si el desarrollo de una economa de intercambio fue condicin suficiente para el aumento de la escala ptima de la guerra o si las innovaciones tecnolgicas aumentaron el tamao de las unidades polticas. Lo que no cabe duda es que ambos aumentaron y como consecuencia de ello las condiciones de supervivencia poltica se modificaron drsticamente. La supervivencia ya no exiga slo un ejrcito mayor, sino una fuerza de combate entrenada, disciplinada y completada con un equipo costoso. La era de la caballera andante haba terminado al tiempo que la guerra por tierra y por mar haba modificado definitivamente la cantidad de recursos financieros necesarios para la supervivencia. Entre 1200 y 1500, las numerosas unidades polticas de Europa occidental atravesaron interminables perodos de conflictos, alianzas y combinaciones de stos, en la medida en que el seor local estaba provocando la aparicin del estado nacional. Estos siglos fueron testigos de guerras e intrigas diplomticas de una escala creciente y sin precedentes. El factor crtico era la habilidad para incrementar los ingresos fiscales para hacer frente a enormes y crecientes gastos. Un ao de guerra representaba por lo menos multiplicar por cuatros los costes de gobierno, siendo la mayora de los aos blicos y no de paz. Los monarcas se enfrentaban as continuamente a crisis fiscales y a endeudamientos crecientes. Con el crecimiento de la economa monetizada, las rentas se perciban cada vez ms en dinero. stas estaban, sin embargo, disminuyendo durante los siglos XIV y XV como resultado de la cada en la renta de la tierra por la disminucin de la poblacin, y precisamente en el momento en que la supervivencia exiga mayores ingresos. Ante ingresos cada vez menores y crecientes necesidades financieras, los prncipes de Europa se enfrentaban a un dilema que empeoraba por momentos. La tradicin y las costumbres determinaban los lmites de las exacciones que podan obtener de los seores, y un rey que se saltaba estos lmites se enfrentaba a la posibilidad de una revolucin. Exista la posibilidad de pedir crditos, y precisamente sta fue la fuente principal de recursos para hacer frente a las crisis fiscales de liquidez ocasionadas por la guerra. Un rey poda confiar en los prstamos para mantener el gobierno durante una guerra, pero para hacer frente a la tarea de devolverlo, necesitaba los ingresos fiscales. La necesidad de establecer una fuente re-

gular de ingresos para pagar los crditos de guerra influy y acab determinando la relacin entre el estado y el sector privado. A medida que el comercio y el intercambio crecan ms all de los lmites del feudo y las ciudades, los agricultores, mercaderes y navegantes descubrieron que los costes privados de la proteccin podan reducirse con una autoridad coercitiva ms extensa. Existan las bases para un entendimiento e intercambio mutuamente ventajoso entre el sector privado y el Estado. Los nacientes Estados nacionales se vieron obligados a buscar ingresos en actividades econmicas relativamente fciles de fiscalizar. El comercio internacional resultaba una fuente potencial de ingresos mucho ms atractiva que el comercio interno dados sus bajos costes de medicin y recoleccin de impuestos. Otra alternativa frecuentemente utilizada en esta poca era la concesin de ciertos derechos de propiedad a aquellos grupos que podan pagarlos o la aprobacin de leyes que prohiban las prcticas que amenazaban a las rentas gubernamentales. En la mayora de los casos la Corona se vio inicialmente forzada a ceder a los rganos repr esentativos como el Parlamento, los Estados Generales el control sobre las cuestiones fiscales a cambio de las rentas que se aprobaban. Qu determinaba la fuerza de negociacin del gobernante frente a sus sbditos? El proceso de negociacin se vea influido por tres consideraciones bsicas: 1) el grado de ventajas potenciales para los ciudadanos derivado de la asuncin por el Estado de la proteccin de los derechos de propiedad, sustituyendo en esta funcin a los seores feudales o a las asociaciones voluntarias; 2) la capacidad de los entes rivales del Estado para ofrecer el mismo servicio; y 3) la estructura de la economa que determinaba los costos y beneficios para el gobierno de los distintos tipos de imposiciones.