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LAS CONTROVERSIAS DE GOETHE

Y LA FORMACIN
DEL CARCTER CIENTFICO
Dennis Sepper
University of Dallas
1
En el contexto de un simposio sobre Ciencia y Romanticismo, Johann Wolf-
gang von Goethe supone ms un problema que una solucin. Durante ms
de un siglo, para bien o para mal, Goethe fue el paradigma de una cierta
forma de cultura de la sociedad burguesa alemana: la Bildung
1
. Con la
desaparicin del ideal de Bildung despus de las guerras mundiales y el sur-
gimiento, en una sociedad ms democrtica, de una actitud crtica hacia su
carcter y convicciones aparentemente aristocrticos, la influencia de Goet-
he sobre la cultura alemana y europea se debilit. Sin embargo, aunque
ahora tienda a ser reducido al status de mero representante de un mundo
vagamente recordado, todava ha de ser tenido en cuenta al examinar la cul-
tura alemana y europea de finales del siglo XVIII y principios del XIX.
Antes de empezar a analizar lo que significan las controversias de Goet-
he en la formacin del carcter cientfico, debemos hacer notar la irona de
yuxtaponer el nombre de Goethe a la ciencia y el Romanticismo. Si uno dice
Goethe, ciencia y Romanticismo, un pblico europeo educado presupon-
dr que estos tres trminos se complementan. Esto es, si ciencia y Roman-
ticismo son considerados juntos, si tomamos la interseccin de ciencia y
Romanticismo, entonces, sin lugar a dudas, Goethe es un buen represen-
tante de tal controversia. Si por otra parte separamos los trminos y crea-
1
Cultura, educacin.
mos dos pares, Goethe y ciencia y Goethe y Romanticismo, la relacin
se vuelve ms complicada y controvertida. Ya que, acaso no representa
Goethe un tipo de ciencia que est reida con la ciencia moderna, con la
ciencia causal, metdica y matemtica que surgi por vez primera en el siglo
XVII y ha continuado hasta hoy? Acaso no fue Goethe un crtico del
Romanticismo? Bajo esta luz Goethe no aparece como representante ni de
la ciencia ni del Romanticismo. En vez de ser representante, se nos presen-
ta como alguien marginal, como un excntrico. Aunque indujera a impor-
tantes contemporneos y Bildungsbrgertum
2
a compartir sus puntos de
vista, Goethe aparece ante nuestros ojos distantes y desapasionados como
alguien atpico, y tal vez (atendiendo a su amplitud de espritu) como
alguien atpicamente estrecho o limitado.
No nos estamos enfrentando, ya desde el comienzo, a una paradoja:
que Goethe, por un lado, rechazaba tanto el Romanticismo como la ciencia
moderna y sin embargo, por otro lado, se nos presenta como el principal
precursor de la ciencia romntica? Sin nimo de exagerar, el estudioso con-
vencional respondera que s a ambas preguntas. A continuacin intentar
demostrar que el enfoque convencional est equivocado, o por lo menos
plantea el debate de forma errnea. Examinar las controversias de Goethe,
sus Auseinandersetzungen
3
con la ciencia y el Romanticismo, nos propor-
cionar las claves para reformular el debate de una manera ms exacta y
precisa.
2
La fama que tiene Goethe de estar reido con la ciencia moderna se basa
sobre todo en su polmica con la teora de la luz blanca y los colores de
Isaac Newton. Sin embargo, la teora del color o Farbenlehre no fue el
nico, ni siquiera el primer tema cientfico, al que Goethe dedic su ener-
ga. Su inters por aspectos cientficos y tcnicos empez en los campos de
la botnica, la geologa y la mineraloga. Dicho inters se despert en 1776
por motivos prcticos: planificar un jardn para la casa que Carl August,
duque de Sachsen-Weimar, le regal, y reabrir las minas de Ilmenau por
orden de Carl August. En 1780 y 1781 curs estudios intensivos de mine-
raloga y anatoma, y a finales de 1781 dio conferencias de anatoma en la
Academia Freie Zeichen de Weimar. Su primer trabajo cientfico importan-
te fue un ensayo ilustrado que termin en 1784, un estudio sobre anatoma
comparada de los mamferos, para determinar si los seres humanos poseen
el hueso intermaxilar (el hueso en el que se empotran los dientes caninos).
110 dennis sepper
2
Miembros de la burguesa cultural.
3
Disputas.
Pero tras estar dicho ensayo circulando entre unos cuantos anatomistas de
renombre en Alemania y Holanda, Goethe decidi no publicarlo (no fue
publicado hasta 1817). En 1785 retom su trabajo de botnica y estudi la
Philosophia botanica de Linneo.
La primera gran obra cientfica que Goethe public fue M e t a m o r p h o -
sen der Pflanzen (La metamorfosis de las plantas) , en 1 7 9 0
4
. Luego, en
1 7 9 1 y 1 7 9 2, public dos entregas de lo que pretenda ser una serie de tra-
bajos, Beitrge zur Optik (Contribuciones a la ptica) . Anunci a sus ami-
gos que estas contribuciones a la ptica echaban por tierra la teora de
Newton. Las publicaciones en s mismas no abrieron ninguna polmica.
Sin embargo, en el doceavo prrafo la obra estaba dividida en pequeos
p rrafos enumerados para facilitar la consulta Goethe sugera que haba
objeciones irrefutables al sistema de Newton, y en los dos prrafos pre c e-
dentes haca constar que hace ms de cien aos un hombre profundo se
ocup de este asunto, recopil muchas experiencias, erigi un edificio doc -
trinal como un fortn en el campo de la ciencia, y a travs de una podero -
sa escuela forz a cuantos le siguieron a formar parte del grupo si no que -
ran ser suprimidos (LA 1 3:9). El tema del conflicto, del p o l e m o s , e s t a b a
implcito, aunque Goethe no presentara ms argumentos en ninguna de las
dos B e i t r g e. Goethe dio a conocer al mundo sus polmicas intenciones
algunos aos despus, en los X e n i e n, que apare c i e ron en la obra de Frie-
drich Schiller M u s e n a l m a n a c h, en 1 7 9 7. Los X e n i e n eran dsticos, a la
manera del poeta latino Marcial, que Goethe y Schiller compusieron jun-
tos para satirizar las corrientes culturales e intelectuales de la poca. Apro-
ximadamente una docena de ellos apuntaban hacia Newton y los newto-
n i a n o s .
A pesar de lo dicho, Goethe no era persona a la que le gustaran las dis-
putas. A lo largo de su vida, tanto a nivel personal como profesional, ten-
di ms a esquivar la controversia y el conflicto que a perseguirlo. Tal vez
el ejemplo ms famoso de esta tendencia fue su partida hacia Italia en sep-
tiembre de 1786. Por entonces haba estado viviendo y trabajando en Wei-
mar desde haca casi once aos, y haba empezado a sentir que sus relacio-
nes personales eran insatisfactorias, que su rol social le asfixiaba y sus res-
ponsabilidades profesionales y gubernamentales le opriman.
Una respuesta similar ante una situacin desfavorable se produjo con sus
primeros trabajos cientficos, que abarcan desde finales de 1770 hasta prin-
cipios de 1790. Cuando hizo circular el manuscrito ilustrado del ensayo
sobre el hueso intermaxilar, las reacciones fueron muy diversas: desacuerdo,
tibios elogios, algunas palabras de estmulo y no poca incomprensin. Goet-
he estaba decepcionado, pero no insisti sobre sus puntos de vista y menos
an atac. En lugar de eso dej el ensayo a un lado, si bien no abandon el
trabajo sobre anatoma comparada.
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 111
4
El poema del mismo ttulo fue escrito en 1798 y publicado al ao siguiente.
O t ro conocido episodio ocurri justo despus de su viaje de dos aos
por Italia: el enfrentamiento pblico con su amigo Karl Ludwig von Kne-
bel (1 7 4 4-1 8 3 4). Antes de partir hacia Italia, Goethe haba estimulado a
Knebel a seguir su ejemplo y dedicarse a los estudios sobre la naturaleza.
Knebel opt por observar las formas que aparecen en el agua al congelar-
se y compararlas con las formas que adoptan las plantas y las plumas de
los pjaros. Knebel comparti sus conclusiones con Goethe, el cual escri-
bi sobre ellas en el peridico Teutsche Merkur en enero de 1 7 8 9. Las cit
como un meticuloso estudio lastrado por la extravagancia y la fantasa.
Knebel se enfureci y quiso publicar una vehemente rplica. Sin embarg o ,
Goethe reconoci que se haba excedido, y por mediacin de Christoph-
M a rtin Wieland (1 7 3 3-1 8 1 3), editor del peridico, ambos amigos llegaro n
al acuerdo de que Goethe moderara aquellas primeras impresiones en otro
e n s a y o .
Sin duda este episodio podra pare c e rnos ms un acto de agresin que
una muestra del talante pacfico de Goethe. Acaso no estaba traicionan-
do la confianza de Knebel al responderle en un foro pblico? La visin del
contexto permitir suavizar esta primera impresin: Wieland haba invita-
do a Goethe a escribir una serie de ensayos sobre sus experiencias en Ita-
lia; la evaluacin del trabajo de Knebel formaba parte de un ensayo acer-
ca de la N a t u r l e h re, la doctrina de la naturaleza; el M e r k u r haba sido fun-
dado en 1 7 7 3 como un nuevo tipo de peridico para el pblico alemn, un
peridico que abarcara un abanico completo de temas interesantes para el
lector cultivado; se editaba y publicaba en Weimar y a menudo re f l e j a b a
los asuntos culturales y acontecimientos de Weimar y de la cercana uni-
versidad de Jena, a pesar de que su difusin era muy amplia. La contro-
versia de Goethe debera por tanto ser contemplada no como el hecho de
hacer pblico un asunto privado, sino ms bien como una manera de com-
p a rtir con el pblico de Weimar y de Jena la constatacin de algo que todos
conocan ya: que Knebel se estaba dedicando al trabajo de la ciencia
supuestamente al modo de Goethe.
Goethe sinti la clara necesidad de distinguir sus propias prcticas de
las de Knebel. Aunque no es difcil imaginar por qu Knebel se sinti ofen-
dido, no parece que Goethe tuviera la ms mnima intencin de atacarle.
Ms bien, lo que quera era advertir a Knebel y al resto de sus amigos de
We i m a r-Jena, desde una posicin ms experta, acerca de los peligros de la
imaginacin desbocada cuando se comparan fenmenos tan sumamente
d i s p a res (el hielo, las plantas y las plumas de los pjaros). Es ms impor-
tante diferenciar las cosas que equipararlas argumentaba en su primera
c a rta, y acababa con este consejo: La ciencia es realmente un privilegio
intrnseco del hombre; si al practicar la ciencia el ser humano es re c u rre n -
temente guiado hacia el gran concepto de que todo es una unidad arm -
nica y l (el ser humano) tambin es una unidad armnica, entonces este
gran concepto dar al hombre mayor plenitud y riqueza que el cmodo
misticismo que oculta confortablemente su pobreza en una re s p e t a b l e
112 dennis sepper
o s c u r i d a d
5
. Como Dorotea Kuhn seala, estas palabras expresan uno de
los grandes principios de Goethe, al cual nunca renunci y que le pre s e rv
de caer en una Natrphilosophie acrtica .
6
Quiz Goethe pretenda echar a Knebel una reprimenda cordial, pero
eso no quitaba que fuera una reprimenda, y adems pblica. La reconside-
racin conciliatoria de su ensayo posterior suaviz el contenido de la obra
anterior. En lugar de la aguda dicotoma entre hacer cuidadosas distincio-
nes y esbozar remotas analogas, Goethe ahora tomaba el punto de vista del
amateur, del diletante. Aprobaba la imaginacin y el ingenio, necesarios
como ayuda (Hilfsmittel) de la ciencia. La imaginacin y el ingenio son lo
que permite al genio ir ms all del transcurso normal de los descubrimien-
tos, tienen relacin con la intuicin y son inestimables para reconocer las
formas o los tipos de fenmenos. La ciencia en este sentido tiene una triple
base: los investigadores 1) se ocupan de hacer observaciones exactas, 2)
ordenan y determinan lo que ya ha sido descubierto, y 3) tomando como
premisas los dos puntos precedentes y usando la imaginacin, aaden algo
nuevo. Las potencias de la imaginacin y el ingenio, aunque problemticas,
permiten entrever relaciones ms remotas entre los hechos tanto desde el
punto de vista terico como prctico. Esto viene a significar que Knebel
actuaba correctamente en sus observaciones iniciales, y que, segn la pers-
pectiva de Goethe, haba pasado demasiado rpidamente a la tercera base,
ms especulativa, sin dejar los cabos bien atados en la segunda.
3
En los aos noventa del siglo XVIII, Goethe buscaba una nueva audiencia
como poeta, como crtico y como cientfico. En 1786 haba huido de las
complicaciones de la sociedad y del gobierno de Weimar. El viaje a Italia le
permiti redescubrir la naturaleza, la espontaneidad, el arte clsico de Gre-
cia y Roma y la base natural de las instituciones humanas y sociales. Tena
la esperanza de que, al retornar a Weimar, podra compartir sus recin
adquiridos conocimientos y su nueva sabidura, su nueva aproximacin a la
vida, al arte, la naturaleza y la sociedad. Pero en lugar de eso sucedi que
su nueva actitud irrit a sus viejos amigos, que se alejaron de l, y Goethe
se encontr cada vez ms aislado. En Weimar el aislamiento era solo relati-
vo, pero no hay duda de que su relacin con la gente cambi despus de Ita-
lia, en parte tambin porque muchos se sintieron moralmente ofendidos
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 113
5
Transcripcin de Dorothea Kuhn, Empirische und ideelle Wirklichkeit: Studien ber
Goethes Kritik des franzsischen Akademiestreites, Neue Hefte zur Morphologie, vol.5 (Her-
mann Bhlaus Nachfolger, Graz 1967), p. 24.
6
Ibid.
cuando se fue a vivir con Christiane Vulpius, con la cual no se casara hasta
1806. Pero su status de poeta tambin haba cambiado. Ello se deba en
parte al simple hecho de que en 1789 Goethe haba cumplido los cuarenta
y ya no poda ser incluido entre las jvenes promesas de la literatura ale-
mana. Otro motivo era que, en medio de la confusin poltica del perodo
de la Revolucin Francesa, haba menos inters hacia la corriente cultural y
social que l representaba.
A pesar de su situacin de aislamiento, Goethe continu sus actividades
en la vida pblica y cultural. Su atencin se centr cada vez ms en la uni-
versidad de Jena, que estaba a tan solo veinte kilmetros de distancia y
sobre la cual tena responsabilidades como ministro del gobierno. En la
dcada de 1780, dicha universidad haba empezado a atraer alumnos de
todas partes de Alemania, y a mediados de la dcada siguiente se haba con-
vertido en el centro de la actividad filosfica y literaria alemana. Goethe
haba empezado tambin a incentivar ampliamente las facultades de cien-
cias. Sin embargo, hasta que l y Schiller se hicieron amigos ntimos, la sen-
sacin de aislamiento no desapareci.
S c h i l l e r, hombre de infatigable energa a pesar de su mala salud, se comu-
nicaba activamente con estudiantes y literatos de toda Alemania y no para-
ba de iniciar y fomentar nuevos proyectos culturales. En julio de 1 7 9 4 G o e t-
he viaj hasta Jena para atender asuntos varios, uno de los cuales era estu-
diar con Schiller la proposicin de este ltimo de colaborar en un nuevo dia-
rio: H o r a e. Se encontraron antes de lo esperado. Goethe asisti a una confe-
rencia sobre botnica en la que estaba Schiller en la recientemente funda-
da Sociedad de Historia de la Naturaleza. Cuando la conferencia termin se
c ru z a ron en la puerta. Aunque ya se conocan, hasta ese momento poco
haban tenido que ver el uno con el otro. Goethe haba apoyado la candida-
tura de Schiller para ocupar un puesto de Historia en la universidad de Jena
(los pro f e s o res de literatura le haban bloqueado el puesto en su facultad),
p e ro se mantuvieron a distancia. La obra potica de Schiller re p re s e n t a b a
para Goethe un mundo de pasiones incontroladas, algo que crea superado
ya en sus propios escritos, y le pareca que los trabajos de esttica y los ensa-
yos literarios de Schiller revelaban cierta hostilidad hacia su poesa. Schiller,
por su parte, haba intentado varias veces entrar en el crculo de Goethe.
Segn cuenta Goethe, en la puerta se enfrascaron en una conversacin
sobre la conferencia. Schiller hizo la observacin, muy celebrada por
Goethe, de que una forma tan fragmentada de tratar la naturaleza nunca
podra seducir a los no iniciados. Goethe respondi que dicha forma resul-
tara extraa incluso a los iniciados, pero que podra existir otro modo de
estudiar la naturaleza de forma no separada y aislada, sino mostrndola
viva y en plena actividad, oponindose por completo a lo particular. La
conversacin continu mientras caminaban y, cuando llegaron a casa de
Schiller, Goethe acept la propuesta de seguir hablando en el interior. All
Goethe describi a Schiller su forma de ver la metamorfosis de las plantas,
el proceso de crecimiento y de aparicin de cada planta, tanto en su con-
114 dennis sepper
junto como en cada una de sus partes, por medio de la variacin y trans-
formacin de un componente bsico y tpico. Con unos pocos movimientos
de su pluma, dice Goethe, hizo que:
(...) una planta simblica surgiera ante sus ojos (de Schiller). Schiller atenda
y observaba todo aquello con condescendencia y gran poder de concentra-
cin, pero cuando hube terminado neg con la cabeza y dijo: eso no es expe-
riencia, es una idea. Me par en seco, bastante irritado, ya que ah resida lo
que nos separaba tajantemente...
7
En ese momento la discusin llevaba camino de romperse, y podra haber
surgido una abierta disputa de haber estado predispuesto a ello cualquiera
de los dos. Sin embargo, y an irritado como estaba, Goethe dice que:
(...) me recompuse y respond: es muy placentero para m tener ideas sin
saberlo y verlas con mis propios ojos.
Schiller, que tena mucho ms sentido comn, ms sagacidad y mejores
modos que yo, y que tambin, por estar a punto de publicar Horae, prefera
atraerme hacia s a que me alejara de l, respondi a eso como buen kantia-
no; y como de mi tozudo realismo surgieron muchas oportunidades para con-
tradecirle, hubo una dura batalla a la que finalmente pusimos punto final.
Ninguno de los dos pudo considerarse victorioso, ambos nos sentimos incon-
quistables. Argumentos como el que sigue me resultaron realmente doloro-
sos: Cmo podra nunca ser considerada la experiencia como apropiada a
una idea? Ya que precisamente ah yace el carcter inherente a la segunda (la
idea), que una experiencia jams puede ser congruente con ella. Si l consi-
deraba idea lo que yo llamaba experiencia, tena que haber algo que media-
ra entre ambas, algo que las relacionara.
Y as fue como se dio el primer paso. En un momento de gracia tica y de
a p e rtura mutua, en lugar de originar un debate, lucharon a su manera en pro
de una base comn sobre la que poder fundar una amistad, relacin que, tal
como se desarroll, dio forma decisiva al clasicismo alemn y euro p e o .
Vamos a poner nuestro foco de atencin en el asunto que tenemos entre
manos. Schiller, hablando como un kantiano, dice que la Urpflanze es una
idea, mientras Goethe insiste en que es algo que se puede ver. Goethe des-
cribe la Urpflanze como si fuera directamente experimentable un asunto de
aisthesis (sensacin) en trminos kantianos y Schiller como un producto de
la razn en su bsqueda de comprensin
8
.
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 115
7
El relato de Goethe sobre ese encuentro fue publicado en 1817 bajo el ttulo Erste
Bekanntschaft mit Schiller, citado aqu segn Emil Staiger, ed., Der Briefwechsel zwischen
Schiller und Goethe, 2 vols., (Insel Verlag, Frankfurt an Main 1966), 1: pp. 11-14.
8
La base comn era en gran parte Kant. Schiller, por supuesto, ya haba escrito sus cart a s
s o b re la educacin esttica del hombre, donde elabora una teora sobre la belleza segn la cual
sta tiene un poder dinmico que perfecciona el uso prctico de la razn. Es poco conocido el
hecho de que Goethe haba estudiado a fondo la Crtica de la razn pura de Kant y la Crtica del
j u i c i o e n t re 1 7 8 9 y 1 7 9 1, precisamente un periodo en que luchaba con el mtodo cientfico.
Haban pasado ms de cinco aos desde el desagradable enfrentamiento
con Knebel. En ese intervalo Goethe haba mantenido muchas conversacio-
nes sobre ciencia sin llegar a acuerdos. En particular, haba discutido sobre
su Farbenlehre con fsicos y otros cientficos, que calificaron su Beitrge zur
Optik como una lcida y cuidadosa presentacin de muchos fenmenos de
refraccin de la luz. Su reciente trabajo acerca de las sombras coloreadas y
la fisiologa del color produjo cierto inters, pero la inmensa mayora de los
cientficos dijo que tales fenmenos eran ya conocidos, y que sera un error
por su parte creer que de algn modo refutaban a Newton. La reaccin de
Schiller ante la explicacin que Goethe haca de la Urpflanze rozaba
muchos de esos temas, al menos en su fundamento. Goethe crea y espera-
ba que su audiencia llegara a sus mismas conclusiones que la Gestalt
9
mos-
trada por los fenmenos de refracin es distinta de la que la teora de New-
ton requiere, y tambin que la Gestalt del crecimiento de las plantas y su
desarrollo es perceptible en la forma de la Urpflanze (sin el apndice de una
conclusin negativa acerca de otra teora). Schiller admiraba la idea, pero
como idea, no como fenmeno; los fsicos admiraban la presentacin de los
fenmenos, pero no vislumbraron ninguna unidad ni Gestalt que conlleva-
sen crtica alguna a Newton. Ambas audiencias distinguan lo que es perci-
bido de lo que es ideado, de una manera que disgustaba a Goethe.
No es esto una prueba de que nuestro gran poeta, seducido por la inme-
diatez sensual, confunda el ver con el pensar? El historiador convencional
opina que as es, pero tal afirmacin es absurda, pues aboga implcitamen-
te por una tipologa de la naturaleza humana los poetas son de una mane-
ra, los cientficos de otra lo cual es cndido e ingenuo. No hay una tipolo-
ga potica nica, como no la hay cientfica.
Pero no podra ser adems una prueba del carcter ingenuo de la filo-
sofa de Goethe? Despus de todo, el propio Goethe escribi que l no pose-
a un rgano para la filosofa
10
. Debemos tener en cuenta, sin embargo,
que su concepcin de tener un rgano para la filosofa vena dada por su
relacin personal con hombres como Fichte, Schelling, Hegel, as como por
un intensivo estudio de Kant. Goethe no tena un rgano para la filosofa
como sistema, pero estaba ms que capacitado para resolver problemas filo-
sficos, especialmente cuando tenan que ver con la teora y la prctica de
la ciencia.
Con todo, el pasaje evidencia que Goethe necesitaba refinar su concep-
cin de la relacin entre percepcin y concepcin en la ciencia. Eso s es
cierto. No obstante, Goethe no era ingenuo, ni necesitaba una instruccin
elemental acerca de las diferencias entre aisthesis, comprensin y pensa-
116 dennis sepper
9
Forma.
10
En Einwirkung der neuren Philosophie, publicado en 1820.Vase HA 13:25, o sea, el
Hamburger Ausgabe de las obras de Goethe: Goethes Werke, ed. Erich Trunz, 14 vols. (Ver-
lag C.H. Beck, Munich 1955-1971), 13: p. 25.
miento en Kant. Pero su descripcin del episodio de la Urpflanze, escrito en
1817, demuestra que estaba estancado en una fase hiperrealista del pensa-
miento, lo cual nos permite estar de acuerdo retrospectivamente con la obje-
cin de Schiller. De hecho, fueron los contactos con este a lo largo de aos
posteriores lo que permiti a Goethe clarificar que la percepcin es una rela-
cin dinmica en la que concurren tanto quien percibe como lo percibido.
Y finalmente convencera a Schiller de que haba algo en su insistencia rea-
lista, que la Gestalt mostrada por los fenmenos no era una idea pura y sim-
ple. Entre la sensacin y el concepto hay todo un mundo que requiere ser
explorado y ordenado.
4
En Roma Goethe se haba relacionado con una colonia de expatriados ale-
manes, la mayora pintores. Discutiendo con ellos comprendi pronto las
reglas y principios del dibujo y de la composicin, pero en lo que respecta
al color poco pudieron los pintores aadir. Goethe tena la impresin de que
los fsicos podran contribuir de alguna manera a explicar el color, as que
decidi retomar el tema cuando regresara a Alemania. Probablemente en
1789 ley un captulo sobre ptica en un texto alemn de fsica (tambin
admiti haber odo acerca de los experimentos newtonianos en la universi-
dad, no as haberlos observado). El libro no haca referencia a principios
relevantes para las artes, por lo que decidi observar los fenmenos por s
mismo. Pidi prestados prismas, lentes y dems equipo ptico para llevar a
cabo los experimentos. Sin embargo, le surgi otro trabajo y el paquete con
los instrumentos permaneci cerrado. Meses ms tarde el propietario pidi
que se los devolviera con urgencia. Casi por impulso Goethe decidi abrir
la caja y examinar el contenido, aunque fuera slo unos minutos. Estaba en
una habitacin pintada de blanco y todava sin amueblar. Sac un prisma y
mir a travs de l. Le sorprendi que no se apreciaran colores, solo una
pared de un blanco resplandeciente. Los colores solo surgan all donde
haba algn saliente o contraste, por ejemplo los marcos de las ventanas.
Donde haba un contraste aparecan colores, pero generalmente slo parte
del espectro, nunca el espectro completo tal y como el texto cientfico expo-
na. En lo que Goethe ms tarde llam su aperu
11
fundamental, se dijo
a s mismo que Newton tena que estar equivocado. As pues, parece ser que
su estudio fsico del color empez, si no con polmica, s de manera con-
trovertida.
Tradicionalmente en la literatura incluso durante su vida se ha utiliza-
do este episodio para ilustrar el completo fracaso de Goethe a la hora de
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 117
11
Percepcin.
entender la teora de Newton. A esa afirmacin tradicional se ha aadido la
de que Goethe estaba predispuesto en favor de la nocin de que la luz blan-
ca tiene que ser fsicamente simple por ser fenomenolgicamente simple.
Una tercera afirmacin se ha sumado a estas dos: que, como poeta, estaba
situado en la inmediatez sensual, en la apariencia superficial de las cosas,
por lo que su oposicin a la teora de Newton debe explicarse, en ltima
instancia, por el hecho de que era poeta. Y otra afirmacin ms: los poetas
son hijos de la inspiracin, mientras que los cientficos cultivan una racio-
nalidad que se pone a prueba constantemente a s misma al chocar con los
hechos (hechos que no deben ser confundidos con la inmediatez sensual). Y
con esas cuatro afirmaciones no se necesita investigar el tema con ms pro-
fundidad.
Las cuatro afirmaciones son falsas. Ya he hablado de por qu son falsas
la tercera y la cuarta, es decir, las que tienen que ver con el hecho de poner-
le a Goethe la etiqueta de poeta, contrastando poetas con cientficos y
dejando que la inevitable conclusin surja por s misma.
1) Cualquier mala interpretacin que Goethe hiciera de la teora de New-
ton se debi probablemente al libro de texto que consult; aparte de esque-
mticos, tal como los libros de texto requieren ser, muchos presentaban
errores importantes, algunos incluso ridculos. El que con ms probabilidad
parece haber usado Goethe dice que si uno realiza los experimentos del pris-
ma ajustndose al patrn de Newton, ver siete crculos de color perfecta-
mente separados
12
. Goethe esperaba que la refraccin descompusiera la luz
blanca en colores. Sin embargo, cuando mir hacia la pared blanca, no
haba ninguna descomposicin en colores, excepto all donde haba algn
saliente. En este punto Goethe hizo justificadamente lo que cualquiera que
entienda el modus tollens por ejemplo los seguidores de Karl Popper
hara, y dijo que la teora, al menos como a l se la haban explicado, no se
confirmaba.
2) Nada en el pasado de Goethe nos conduce a pensar que tuviera pre j u i c i o s
contra la teora de Newton ni que tuviera la idea preconcebida de la simpli-
cidad de la luz blanca. Estaba dispuesto a verificar experimentalmente la teo-
ra sobre la que haba ledo, pero lo que vio le sorprendi. Aunque es ciert o
que pronto lleg a la conclusin de que el blanco es simple, dicha conclusin
derivaba del hecho de que los libros de texto e incluso el propio Newton, tal
como Goethe descubri ms tarde, describan el fenmeno de la re f r a c c i n
de forma parcial y tendenciosa. Y lo que era ms importante an para Goet-
he, Newton y sus seguidores fracasaron en el intento de hacer un re c u e n t o
118 dennis sepper
12
Vase mi breve discusin del compendio de cientficos alemanes en Dennis L. Sepper,
Goethe contra Newton: Polmica y el Proyecto de una Nueva Ciencia del Color (Cambridge
University Press, Cambridge 1988), pp. 27-38.
exhaustivo de las condiciones necesarias para la aparicin del color. Los
hechos estaban mal o inadecuadamente descritos precisamente porque los
elementos del fenmeno experimental no se daban de forma exhaustiva.
En las dos primeras entregas de Beitrge zur Optik, Goethe presentaba
un conjunto muy detallado de variaciones de experimentos con prisma. Su
meta era un estudio ntegro en dos sentidos: una enumeracin completa de
los elementos o factores que se requieren para la aparicin de colores refrac-
tivos, y un conjunto completo de variaciones de cada uno de estos elemen-
tos para determinar cmo su variacin afecta a las apariencias. A diferen-
cia de Newton, su primera aproximacin a la refraccin conllevaba mirar a
travs del prisma (el llamado experimento subjetivo), lo opuesto a proyec-
tar una imagen espectral sobre una pared o pantalla (lo que llamaba expe-
rimento objetivo). Goethe realiz ambos experimentos e intent demostrar,
en la continuacin de la serie de los Beitrge, que existe una ntima corre-
lacin entre el acercamiento objetivo y el subjetivo.
Lo que a Goethe le cuesta gran esfuerzo demostrar es el desarrollo del
a p e r u que tuvo en su recin pintada habitacin: que la refraccin pro d u c e
c o l o res solo si hay un contraste; es ms, los colores que aparecen en el con-
traste dependen de la orientacin del prisma. Si uno mira hacia un cuadrado
blanco sobre un fondo negro con el ngulo refractivo del prisma sealando
hacia abajo, ver aparecer rojo y amarillo en la parte superior del cuadrado
(el rojo encima del amarillo), y en la parte inferior del cuadrado ver azul y
violeta (el violeta debajo del azul). La parte central del rectngulo perm a n e-
cer blanca, pero la zona blanca disminuir de tamao a medida que uno
aumente la distancia hacia lo expuesto, o lo sustituya por rectngulos ms
e s t rechos o use un prisma con mayor ngulo de refraccin. Justo en el punto
en que el amarillo que avanza roza el azul que tambin avanza desde el lado
contrario, la imagen se volver verde en el centro, y la zona verde aumenta-
r de tamao a medida que el rectngulo se estreche o la distancia de expo-
sicin aumente. Las zonas azules y amarillas disminuirn gradualmente,
hasta que finalmente lo que se ve es un espectro de rojo, verde y violeta.
Cientficos profesionales dijeron a Goethe que todos estos fenmenos ya
eran bien conocidos y estaban perfectamente explicados por la teora de New-
ton. Estas afirmaciones no son verdaderas del todo. La mayora de esos cien-
tficos eran empiristas profesos e inductivos en su concepcin del mtodo, y
estaban convencidos de que la teora de Newton haba sido constru i d a
mediante una induccin emprica prcticamente perfecta. Por desgracia, a
principios de la dcada de los noventa del siglo X V I I I, Goethe no estaba en
posicin de explicar a sus amigos fsicos todos los temas fenomenolgicos,
experimentales, metodolgicos, filosficos e histricos involucrados en el
asunto. Como afirm en su narracin de la conversacin con Schiller acerc a
de la U r p f l a n z e, Goethe pensaba todava en trminos de crudo realismo, tr-
minos que abandonara algunos aos despus, tras el descubrimiento esencial
de la constitucin del ojo o el sistema visual de percepcin del color, y tras dis-
cutir intensamente con Schiller cuestiones metodolgicas y conceptuales.
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 119
120 dennis sepper
Retrato de Goethe por J. Tischbein, 1788.
Portada del libro de Goethe en que aparece su teora de los colores.
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 121
Retrato de Newton.
Portada del libro Newton sobre la ptica.
Permtanme ahora sealar un problema elemental que los fenmenos de
los Beitrge zur Optik plantean a la teora de Newton. De acuerdo con una
interpretacin razonable de dicha teora, cuanto mejor se separe la luz blan-
ca por refraccin, mayor nmero de colores se percibirn. Aunque Newton
aluda por lo general a un nmero de cinco o siete colores al describir el
espectro, las tonalidades son en principio innumerables. Sin embargo, lo
que los experimentos de Goethe demuestran es que el nmero de colores
que se ven es bastante limitado los campos de rojo, amarillo, verde, azul y
violeta son relativamente uniformes en tonalidad. Cuando se realiza el
experimento, segn la concepcin de Newton, separando lo ms posible los
rayos, se ven expansiones del color menos numerosas y ms uniformes en
lugar de una serie irregular de colores matizados ms finamente. Al final
solamente se ven tres retazos uniformes de violeta, verde y rojo. Esto es una
inconmensurabilidad fundamental, una anomala entre la prediccin de la
teora y el resultado del experimento.
Si pensamos que tales fenmenos experimentales no bastan para echar
por tierra a Newton, ya que no hemos tenido en cuenta ni la intensidad de
la luz ni la respuesta del ojo a los distintos colores, nuestra reflexin ser en
ltima instancia de gran importancia, pero apenas relevante para la cues-
tin que estamos tratando. Con respecto a la teora de Newton sobre la luz
blanca y los colores, estas consideraciones adicionales especialmente la de
la respuesta del ojo a los diferentes colores seran, ms que fenmenos,
hiptesis ad hoc aadidas para salvar la teora. Pero dichas consideraciones
fueron extraordinariamente importantes con respecto al futuro de la cien-
cia del color y a la investigacin posterior de Goethe. Lo que debemos tener
en cuenta a la hora de juzgar los motivos de la controversia es lo siguiente:
que Newton no haba investigado el modo en que el ojo detecta los colores,
ni tampoco sus seguidores, hasta Thomas Young en la primera dcada del
siglo XIX. Segn la teora newtoniana, el ojo es un detector pasivo de dife-
rencias en el color producidas por tendencias en los rayos de luz. Ni New-
ton, ni los newtonianos, ni ningn otro investigador de la luz y del color se
tom en serio la posible concurrencia de la fisiologa de la visin en la per-
cepcin del color. Goethe estaba empezando a darse cuenta de la importan-
cia de estas cosas cuando intentaba completar una tercera entrega nunca
publicada de los Beitrge sobre las sombras coloreadas en 1793. Como el
mismo Goethe confesara ms tarde, estaba creando mera confusin cuan-
do anteriormente describa que lo que haca como una contribucin a la
ptica; era, en vez de ello, una contribucin a la cromtica, la ciencia del
color. En la medida en que Newton entrelaz inextricablemente la cromti-
ca con temas de ptica, el filsofo de la naturaleza britnico haba cometi-
do un error que influy negativamente en la ptica y constri la evolucin
independiente del estudio del color.
En este punto quisiera hacer notar que no estoy apelando a ninguna teo-
ra positiva de la luz y los colores que Goethe pudiera o no haber defendi-
do. A lo que me estoy refiriendo es a la simple cuestin de si Newton des-
122 dennis sepper
cribi con precisin y de forma completa lo observado, no solamente en
uno, dos o tres experimentos de refraccin seleccionados para la ocasin,
sino en un anlisis exhaustivo de las variaciones posibles en los experimen-
tos bsicos que resalt.
5
Los dos primeros Beitrge zur Optik pretendan mostrar cmo producir
una superexperiencia de color refractivo, basada en la creacin de un supe-
rexperimento. Cualquier fenmeno particular de color refractivo sera de
esta forma un caso especfico de un experimento especfico que tendra una
posicin y un valor dentro del campo del superexperimento.
Qu quiero hacer ver con los trminos superexperimento y super-
experiencia? Algo bastante sencillo que conlleva una elaboracin de lo que
Goethe denominaba Urphenomenon
13
. Pinsese en el experimento en que
se basan las primeras afirmaciones de Newton: apagamos todas las fuentes
de luz de una habitacin excepto un pequeo agujero (pongamos de 8 mm.)
en la contraventana, lo que permite el paso de un rayo de sol; este rayo es
refractado por un determinado prisma de cristal (supongamos que con un
ngulo refractario de unos 60 grados) a unos 10 cm de distancia del aguje-
ro de la contraventana; la luz refractada viaja hacia una pantalla situada a
unos 7 m de distancia, donde observamos las formas que origina con sus
correspondientes medidas. Los casos particulares pueden variar con solo
cambiar las condiciones iniciales. Podemos hacer que el agujero sea mayor
o menor, y tambin podemos cambiar su forma; podemos usar distintas
fuentes de luz y prismas de diferente material y distinto ngulo refractivo;
podemos colocarnos a otra distancia del agujero; podemos mover el prisma
hacia detrs y hacia delante de forma que vare el ngulo de incidencia;
podemos variar la distancia hasta la pantalla. Podemos tambin realizar
todo tipo de experimentos con variaciones similares pero mirando a travs
del prisma hacia la fuente de luz (o hacia una figura blanca sobre un fondo
oscuro). La totalidad de esas variaciones es el superexperimento, y la expe-
riencia completa de cualquier experimento singular en condiciones determi-
nadas es la superexperiencia.
En esencia los B e i t r g e identifican las principales condiciones del experi-
mento de Newton y las someten a variaciones. El propsito de Goethe era
relativizar el valor de cualquier experimento con prisma, incluyendo los que
realiz Newton. Si la teora de Newton era perfecta valdra para el supere x-
perimento como un todo, en cualquiera de sus variantes; si no era tan per-
fecta, valdra solo para algunas variaciones en condiciones determ i n a d a s .
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 123
13
Fenmeno fundamental.
El tipo de superexperimento que Goethe produjo en los Beitrge no era
algo enteramente nuevo. Deriva del mtodo de observacin dinmica que
ya haba usado en su estudio del hueso intermaxilar y de la Urpflanze, apli-
cado ahora a experimentos de fsica. Con el intermaxilar Goethe invitaba al
lector a considerar el hueso tal como aparece en el curso de la evolucin de
un organismo sencillo, y tal como aparece en relacin con las funciones
vitales (comer, roer, rumiar) para las que sirve. El propsito de Goethe era
observar el hueso en secuencias o series de variantes. Solo alguien experto
en esta manera de observar dinmicamente secuenciada sera capaz de res-
ponder a preguntas como la de si el intermaxilar existe en los humanos. En
la Urpflanze los dicotiledones se presentan en una comparacin dinmica
secuencial, empezando por las formas tpicas de desarrollo en plantas indi -
viduales. El caso de la Urpflanze es, por supuesto, metodolgicamente ms
ambicioso que la demostracin del intermaxilar humano; la mayora de las
veces apenas hay dudas respecto a la presencia del intermaxilar; slo en
raras ocasiones cuesta identificarlo. Respecto a la Urpflanze, el primer obje-
tivo era observar el desarrollo de cada tipo de planta como un conjunto de
variaciones bajo la forma de una sola unidad u organismo, y luego, a par-
tir de esas experiencias, profundizar en el desarrollo de una planta dicotile-
dnea tpica, de la planta tipo, la Urpflanze.
Al final de la segunda entrega de los Beitrge, en una seccin titulada
Nacherinnerung
14
, Goethe afirma que todos los experimentos de las dos
primeras entregas derivan de una sola experiencia: la de la aparicin de los
colores en los lmites del objeto visionado a travs del prisma. Luego dice
que mltiples experimentos de su obra estn relacionados con la experien-
cia simple lo que yo he llamado superexperiencia, al igual que todas las
variedades del clculo estn vinculadas a una frmula simple, o al igual que
todo comportamiento de los imanes tiene relacin con el hecho fundamen-
tal del magnetismo (a saber, que cada imn tiene dos polos, cada uno de los
cuales es atrado por su opuesto y repelido por su igual). Su meta es encon-
trar una ley tan simple e inamovible como esa. Y hace una afirmacin de
considerable importancia metodolgica: Tal ley puede ser averiguada,
explicada y aplicada mil veces sin cambiar, sin tener que arriesgarse a elegir
otro tipo de explicacin terica (theoretische Erklrungsart).
15
Lo que Goethe sugiere aqu es en esencia el concepto de mtodo que pre-
sent en su segunda respuesta a los estudios de Knebel sobre la formacin
del hielo. La ciencia se construye 1) reuniendo y confirmando observacio-
nes cuidadosamente; 2) organizando y ordenando las observaciones segn
el grado de sus conexiones mutuas; 3) aplicando hiptesis u otro tipo de
124 dennis sepper
14
Memoria posterior.
15
Johann Wolfgang von Goethe, Die Schriften zur Naturwissenschaft (Leopoldina-Ausga -
be), ed. Rupprecht Matthaei et al., 2 divs., 17 vols. Hasta la fecha (Bhlau for the Deutsche
Akademie der Naturfoscher [Leopoldina] zu Halle, Weimar 1947 ), div. 1,3: p. 51.
esquemas imaginativos para conectar las observaciones ya organizadas con
fenmenos ms remotos. Goethe desarroll con mayor amplitud este esque-
ma en el ensayo metodolgico que escribi al completar las dos primeras
entregas de Beitrge zur Optik: Der Versuchals Vermittler zwischen Object
und Subject
16
.
Lo que Knebel hizo fue saltar del primer paso al tercero, sin prestar sufi-
ciente atencin al complejo trabajo de organizar las mltiples observaciones
para crear superfenmenos, tipos relevantes y coherentes. Hoy podemos
sealar que Goethe consideraba sus Beitrge (y presumiblemente tambin el
resto de sus trabajos cientficos) como producto de su concentracin en los
pasos uno y dos, y que dejaba el tercer paso el ms especulativo para el
futuro. De sus crticas hacia Newton y los newtonianos podramos concluir
que, al menos en este punto de su carrera, Goethe pensaba que haban dado
el mismo salto que Knebel: haban observado rigurosamente hechos espec-
ficos, esto es, haban realizado la primera tarea, pero se saltaron la segun-
da, pues no relacionaron esos hechos con otros cercanos y similares, aun
cuando mostraran variaciones significativas. En lugar de eso pasaron de
golpe al esquema imaginativo de la refrangibilidad diferencial de acuerdo
con el color rgidamente fijado. Antes de especular, antes de recurrir a hip-
tesis como la refrangibilidad diferencial, deberan haber hecho acopio de
una base completa de superexperimentos y tipos experimentales para su
ciencia.
Creo que esta es tambin la solucin al problema que plantea la resis-
tencia de Goethe a la afirmacin de Schiller de que la Urpflanze es una idea.
La cuestin se puede reducir a lo siguiente: son el superexperimento y la
superexperiencia una idea o algo visto? Es el experimento refractivo bsi-
co, en cuanto analizado en sus condiciones bsicas y sus variaciones, idea-
do o visto? Lo cierto es que despus de ver cmo evoluciona el experimen-
to alejando o acercando una pantalla al prisma, aumentando o disminu-
yendo el tamao de la apertura, sustituyendo los prismas al tiempo que se
disminuyen los ngulos refractarios no tiene mucho sentido afirmar que lo
nico que se ha hecho ha sido desarrollar una idea. Ciertamente no es una
idea, entendiendo por idea el hecho de pensar que hay innumerables part-
culas volando por el aire y siendo refractadas en diferentes grados segn sus
diferentes propiedades, generando as los colores. La superexperiencia pare-
ce estar ms cerca del experimento singular que de la hiptesis de la natu-
raleza microscpica de la luz. De manera similar, un botnico que ha obser-
vado cmo miles de dicotiledneas crecen bajo las circunstancias ms diver-
sas tiene un grado de comprensin sobre el desarrollo de las dicotiledneas
que no es una mera abstraccin sino algo experimentado, una experiencia
unificada.
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 125
16
Vase HA 13: pp. 10-20.
6
En sus grandes publicaciones sobre ciencia, la meta de Goethe era metodol-
gica. De acuerdo con ello, en sus B e i t r g e la principal crtica implcita hacia
Newton y los newtonianos se basa en que haban fracasado a la hora de abar-
car los fenmenos y de analizarlos de forma exhaustiva. Ms que pro p o rc i o-
nar un conocimiento detallado del reino de la naturaleza, seleccionaron unos
cuantos experimentos que servan para confirmar su hiptesis imaginativo-
especulativa. Descuidaron el paso intermedio en la manera correcta de hacer
ciencia, lo que provoc que las deficiencias de la teora fueran pasadas por
alto y que se ignoraran otras aproximaciones que tambin se requeran para
captar adecuadamente el fenmeno del color. Si uno se salta el segundo paso
se coloca en una situacin en la que la construccin imaginativa yo tambin
dira la construccin social de la realidad se hace inevitable. Omitir el segun-
do paso significa dejar una laguna entre los hechos y las teoras; tal omisin
es de hecho lo que origina esa laguna. Los hechos deben contextualizarse re l a-
cionndolos entre s como superhechos la superexperiencia de los supere x-
perimentos y los superfenmenos antes de introducir hiptesis especulativas.
A principios de la dcada de 1790, los estudios histricos de Goethe no
haban avanzado lo suficiente como para adentrarse en los motivos por los
que los fsicos no estaban dispuestos a reexaminar los fenmenos bsicos
del color. Gradualmente lleg a reconocer dos de estos motivos: la poltica
de la comunidad cientfica, y la existencia en los seres humanos de diferen-
tes tendencias en la forma de concebir ideas (Vorstellungsarten). Al elabo-
rar su argumentacin sobre estos motivos, Goethe se convirti en el mayor
historiador de la ciencia del siglo XIX.
Ya en 1791 Goethe haba empezado a leer algunos de los trabajos ms
importantes de los ltimos 150 aos sobre la ptica y el color. Fue a prin-
cipios de 1798, en sus conversaciones y cartas con Schiller, cuando final-
mente esquematiz el asunto, no slo para la presentacin didctica del
fenmeno del color, sino adems para mostrar cmo las etapas y aconteci-
mientos de la historia de cualquier ciencia se quedan grabados en sus teor-
as y en sus aproximaciones a la realidad.
En alguna otra parte he citado que, justo en el momento en que Goethe
empez a reconocer las complejidades introducidas por la historicidad de la
ciencia, los cientficos europeos caminaban en una direccin ms positivis-
ta. Los ladrillos de la ciencia eran los hechos, los cuales haban de ser con-
trastados en dicotoma con la hiptesis y la teora.
17
Los tres pasos del
mtodo de Goethe enunciados ya en su respuesta a Knebel en 1789 dejan
claro que su concepcin de la ciencia empez siendo ms matizada que la
visin positivista, y se hizo ms matizada an con la acumulacin de expe-
riencia y visin histrica.
126 dennis sepper
17
Vase Goethe contra Newton, pp. 158-173.
Goethe reconoci, incluso antes de desarrollar su teora de los Vo r s t e -
l l u n g s a rt e n
1 8
, que las ciencias necesitan ser organizadas de modo interd i s c i-
p l i n a r, pues en general ninguna disciplina puede por s sola estudiar exhaus-
tivamente ni dominar cualquier tipo de fenmeno. Las ciencias se caracteri-
zan por aproximarse a las cosas mediante principios conductores, tcnicas e
hiptesis; pero las cosas entran por s mismas en mltiples, nuevas e inespe-
radas relaciones con otras cosas, especialmente si tenemos en cuenta los
inventos del hombre y la innovacin cultural. Goethe empez a desarro l l a r
esta faceta interdisciplinar por primera vez en la morfologa. Segn un apun-
te que escribi en 1 7 9 5, para comprender las formas de los seres vivos se
necesitara la contribucin de la historia natural, la teora fsica, la anatoma,
la qumica, la zoologa, la fisiologa y la morf o l o g a
1 9
. (Para que se diga que
Goethe era enemigo declarado de la ciencia moderna!). En el caso del color,
hizo notar que las investigaciones deberan empezar con una divisin tripar-
tita bsica de los fenmenos en aspectos fisiolgicos, fsicos y qumicos.
2 0
P e ro tambin era necesario investigar las relaciones significativas con la filo-
sofa, con las matemticas, con la prctica artstica del tinte y la coloracin,
con la fisiologa y la patologa general, con la historia natural, con la fsica,
con la acstica (con propsitos comparativos) e incluso con la lingstica
(para comprender la naturaleza y la conmensurabilidad/inconmensurabili-
dad de la term i n o l o g a
2 1
). Afirm asimismo que debera emprenderse estu-
dios sobre los efectos psicolgicos del color sobre los seres humanos y apor-
t algunas observaciones pre l i m i n a res con ese objetivo.
2 2
El concepto de Vorstellungsarten presenta un nivel de refinamiento an
mayor. Incluso antes de 1798, Goethe haba empezado a reconocer que los
tres pasos del mtodo no podan permanecer radicalmente separados. La
persistente y vehemente oposicin hacia sus ideas hizo que Goethe se pre-
guntase si el poder imaginativo-especulativo que l quera posponer a la fase
especulativa no entrara inevitablemente en accin ya durante el segundo,
en el cual las experiencias verificadas de manera individual se ordenan en
tipos coherentes. Sus estudios histricos presentan un desfile de enfoques
diferentes que empez a esquematizar en los Vorstellungsarten, tipos o
modos de presentar y representar los fenmenos que expresan en definitiva
modos fundamentales de experimentar los fenmenos.
La mayora de las personas no posee un Vo r s t e l l u n g s a rt p u ro, sino que
muestran ms bien tendencia hacia unos y quizs aversin hacia otros. As, tan
solo por mencionar algunos Vo r s t e l l u n g s a rt e n, ciertos investigadores se incli-
nan a observar los fenmenos en trminos de su gnesis; otros pre f i e ren hacer-
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 127
18
Formas de concebir ideas.
19
HA 13: pp. 122-123.
20
HA 13: pp. 329-475.
21
HA 13: pp. 482-493.
22
HA 13: pp. 494-521.
lo segn la causalidad mecnica; otros tienden de modo inmediato a esque-
matizarlos matemticamente, y otros piensan que debemos fijarnos en lo que
llevan implcito. Rara vez puede descartarse cualquiera de esas tendencias
como falsa a priori, aunque sean fructferas en distinto grado y aunque algu-
nas tengan ms probabilidades de producir distorsiones y limitaciones que
otras, incluso cuando pudieran tener cierto valor pragmtico o heurstico.
La original nocin de multidisciplinariedad de Goethe ha de ser ampliada:
d e n t ro incluso de una disciplina dada habr distintas aproximaciones, no slo
p o rque cada investigador es un ser individual (poseemos tendencias de naci-
miento, claro, y adems estamos entrenados en concebir las cosas de determ i-
nada manera, por ejemplo al adquirir una disciplina cientfica), sino tambin
p o rque las distintas maneras de concebir las cosas realzarn distintos fenme-
nos, problemas y conexiones, muchos de los cuales despertarn al menos ini-
cialmente un legtimo inters. Por otra parte, en el segundo paso del mtodo
que propuso a Knebel, se organizarn conjuntos fenomenolgicos cohere n t e s
segn algn Vo r s t e l l u n g s a rt e n, lo cual no debe ser simplemente identificado
con una determinada especulacin imaginativa acerca de la interconexin de
los fenmenos, si bien tenderemos a privilegiar algunos y subestimar otro s .
Pudiera parecer paradjico que, mientras desarrollaba un acercamiento
a las ciencias sofisticadamente pluralista, Goethe decidiera publicar en 1810
Zur Farbenlehre, un polmico texto de doscientas pginas contra Newton.
Por supuesto, la obra no contena doscientas pginas de insultos; consista
en una lectura profunda, un anlisis y una amplia crtica del primer libro de
la ptica de Newton y su forma de concebir los fenmenos. Es ms, la doc-
trina de los Vorstellungsarten refuerza un poderoso elemento de pluralismo
cientfico, pero no de relativismo, y mucho menos de relativismo cultural.
Se puede comparar la organizacin de los fenmenos de un Vorstellungen -
sart con la de otros, y lo que es ms importante, con experiencias y experi-
mentos ms concretos, con superexperiencias y superexperimentos. A los
argumentos se les puede tachar de exactos e inexactos, tendenciosos o desa-
pasionados, frtiles o estriles, probables o improbables, posibles o imposi-
bles, incluso verdaderos o falsos, especialmente cuando estamos en el nivel
de los dos primeros pasos del trabajo cientfico. Y con la ptica de Newton,
Goethe no estaba descartando por completo una aproximacin a las cosas
o un Vorstellungsart, sino intentando que los investigadores se librasen de
sus predisposiciones conceptuales y simplemente abordaran una teora
repleta de problemas y que bloqueaba el acceso al color en cuanto color.
Un ejemplo ms grfico de la concepcin que tena Goethe de la diversi-
dad de la ciencia lo encontramos en su intervencin en la controversia entre
Geoffroy de Saint-Hilaire y Cuvier, que tuvo lugar en la Academia France-
sa de las Ciencias en 1830. Geoffroy, a quien la obra de Goethe haba
influenciado profundamente, estaba ms cerca del tipo de morfologa que
se practicaba en Alemania, por lo que no es extrao que Goethe le defen-
diera. Pero no tom partido a ciegas, y de hecho, de su crtica se desprende
claramente que consideraba que a cada contrincante le convendra apoyar-
128 dennis sepper
se en el otro, que los conceptos utilizados (en algunos casos acuados
durante el conflicto) requeran ser analizados, pulidos y corregidos, y que
los mtodos necesitaban ser ampliados. En particular, Goethe opinaba que
el intento empecinado de Geoffroy de entender la estructura como algo ale-
jado de la funcin es ilegtimo, que deba reconocer la esencial contribucin
de la funcin a la estructura morfolgica, lo cual estaba tratado de modo
decisivamente superior en la obra de Cuvier
23
.
Me da la impresin de que la teora contempornea de la ciencia, lo que
se conoce como filosofa de la ciencia en el mundo anglosajn, est infruc-
tuosamente atrapada en ciertas dicotomas de las que Goethe trataba de
huir. Por ejemplo, todava hay una enorme tendencia a dicotomizar lo que
es hecho y lo que es concepto, a menos que uno sea un constructivista social
y reduzca el primero al segundo. El frtil medio de tipos y superexperimen-
tos de Goethe es virtualmente terra incognita. Es ms, la filosofa deja de
lado el hecho de lo fundamental que es para la ciencia la actividad social-
mente formada, pero no obstante personal, de diversos individuos.
En su brillante estudio sobre Goethe y la controversia Geoffroy-Cuvier,
Dorothea Kuhn expone que ya en la dcada de 1780, particularmente en su
drama Torquato Tasso, Goethe haba empezado a concebir las interaccio-
nes humanas y sociales segn la caracteriologa la lgica del carcter per-
sonal, algo que luego extiende a su forma de comprender la ciencia. Se me
ocurre que podemos ir ms all. Podramos concebir la caracteriologa
como una rama de la psicologa moral, por usar un trmino anticuado, y
entender que la historiografa de Goethe desarrolla la psicologa moral de
la ciencia. La psicologa moral fue, permtanme recordarles, un acerca-
miento filosfico a la mente o al espritu en sus aspectos ticos, y se practi-
caba de modo prominente en el siglo XVIII; era parte de una indagacin diri-
gida primero a articular conceptos tiles para describir y analizar la consti-
tucin psicolgica de los agentes morales y luego a examinar las cuestiones
normativas involucradas en dichos conceptos. Los Vorstellungsarten se sit-
an clara y precisamente bajo esta rbrica. Conceptualizan la constitucin
psicolgica de los agentes cientficos y los asuntos normativos implicados en
tal constitucin. Nos permiten comprender las interacciones de los cientfi-
cos en un nivel distinto al de la simple relacin de hechos y teoras por un
lado, y al de sucesos meramente contingentes e influencias por otro. Los
Vorstellungsarten adems nos permiten postular, para las comunidades
cientficas, normas de totalidad y extensin que sirven como una especie de
idea reguladora.
24
Podra pensarse incluso que serviran de base a un nuevo
tipo de filosofa e historiografa de la ciencia.
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 129
23
Ver Kuhn: Empirische und ideelle Wirklichkeit, esp. pp. 93-106.
24
Mi descripcin est hecha con la intencin de sugerir que existe una conexin directa
entre Kant y la nocin goethiana de Vorstellungsarten, una conexin que investigar en una
obra futura.
7. Mi ltima reflexin nos hace retomar el tema de la conferencia. Hace
unos cuarenta aos Hans Joachim Schrimpf expuso la serie de problemas
que entraan dos de las controversias de Goethe: su polmica con Isaac
Newton y sus crticas al Romanticismo en el arte y la literatura. Concluy
que
(...) las dos caras de un mismo conflicto se miran en ellas. En ambos casos se
da en Goethe una implacabilidad que raya la injusticia, una implacabilidad
alejada por lo dems de su naturaleza. En ninguno de los dos casos se dan
problemas particulares o aislados, sino un asunto comn y total. Resumien-
do: la batalla de Goethe contra el subjetivismo romntico de introspeccin en
el arte se corresponde exactamente con su decidida polmica contra las
modernas ciencias naturales matemtico-abstractas. Una es condicin de la
otra. Por un lado, el eternamente triste mundo exterior objetivo, privado
de alma y de sensualidad e interpretado por una ciencia natural mecnica en
la que el ser humano ya no encuentra su hogar y se ve a s mismo privado de
su humanidad; por otro lado, una subjetividad completamente interiorizada
que quiere rescatar lo personal y es por ello desterrada del presente, pierde el
mundo que le pertenece por derecho propio y tiene que acabar en la deses-
peracin.
25
Al tiempo que simpatizo con los argumentos de Schrimpf, debo insistir en
que ya es hora de abandonar los viejos hbitos conceptuales que nos dejan
inevitablemente con un juicio exasperado acerca de la relacin dicotmica
entre el Romanticismo y la ciencia moderna. Pienso que la actitud crtica de
Goethe hacia Newton y hacia el Romanticismo es ms uniforme de lo que
la retrata Schrimpf. La cuestin est precisamente en qu motiv su inters
metodolgico en la dcada de 1790: en qu punto y cmo pasamos de lo
que experimentamos a lo que imaginamos. Insisto tambin en que la ima-
ginacin es precisamente la facultad psicolgica (por usar de nuevo una ter-
minologa anticuada) que debe ser invocada. Y esto es as porque la imagi-
nacin no slo era una clave entre los romnticos, sino adems la principal
facultad humana. Goethe argument especficamente que Newton haba
dado rienda suelta prematuramente a su imaginacin en su teora de la pti-
ca y del color.
26
Ello alinea la prctica de Newton en la teora de la ptica
y del color con la prctica general de los romnticos (por cierto, hay que
hacer notar que Goethe nunca hizo esta afirmacin al referirse a la mecni -
ca de Newton, ms bien hizo la contraria). (Cunta incapacidad potica,
inmediata y sensual tena Goethe para comprender los caminos de la cien-
cia moderna!). En la parte histrica de Zur Farbenlehre, Goethe proporcio-
130 dennis sepper
25
Hans Joachim Schrimpf, ber die geschichtliche Bedeutung von Goethes Newton-Pole -
mik und Romantik-Kritik, en Gratulatio: Festschrift fr Christian Wegner zum 70. Geburts-
tag am 9 de Septiembre de 1963, ed. M. Honeit y M. Wegner, C. Wegner, Hamburg 1963, pp.
63-82; vase pp. 81-82.
26
En Der Versuch als Vermittler von Objekt und Subjekt , vase HA 13: pp. 10-20.
na una imagen ms elaborada de los Vorstellungsarten, en particular de las
tendencias mecnicas y matemticas, que influyeron en la imaginacin de
Newton y en su concepcin del color.
A lo largo de los siglos hemos perdido la costumbre de asociar la imagi-
nacin con las matemticas y la ciencia. Digo esto a pesar de que podemos
encontrar apreciaciones, desde DAlembert hasta Steven Weingerg, acerca
de que la imaginacin es mucho ms importante en la ciencia de lo que la
mayora de la gente cree. Voy a hacer una ltima consideracin que he deja-
do entrever en otra parte: antes del periodo que se abre con la revolucin
cientfica, era comn pensar en las matemticas como una actividad de la
imaginacin; fue precisamente Descartes quien introdujo la geometra ana-
ltica como el uso ms riguroso de la imaginacin jams concebido o prac-
ticado por los seres humanos.
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Sin embargo, desde el siglo XVIII, la prcti-
ca de las matemticas y su aplicacin a las ciencias fsicas se considera
comnmente una de las formas bsicas de la racionalidad.
Tenemos as un caso de un cambio histrico fundamental y no analiza-
do en una psicologa moral tcita y sin embargo efectiva. Creo que es pre-
cisamente nuestra inveterada noluntad (o incapacidad?) para pensar sobre
las consecuencias de este cambio lo que nos ha dejado en un callejn sin
salida desde el punto de vista filosfico.
Goethe siempre ordenaba a sus amigos poetas y artistas: Estudiad la
naturaleza!, aunque saba que los romnticos, sin hacerle caso, escucha-
ban el canto de sirenas del infinito, de la concepcin del ser humano como
infinito, y por tanto, capaz de emular e incluso superar la naturaleza a tra-
vs de los poderes ilimitados de la imaginacin. Contemplar las situaciones
de los romnticos y de Newton frente a la Naturaleza me sugiere una afir-
macin que no es de Goethe sino ma. Al responder a las infinitas aspira-
ciones de la imaginacin, los romnticos tan solo estaban siguiendo de una
manera exagerada el ejemplo de Newton con sus ambiciones universales
respecto a la mecnica y en sus famosas cuestiones de la ptica
28
. Todos
ellos saltaron del primer paso la intuicin fragmentaria de experiencias
bsicas a un inflado tercer paso, el logro de un cierto tipo de infinitud en
la subjetividad (en Newton, desde luego, la infinidad alcanzada y domina-
da se deba a la ilimitada aplicabilidad de las matemticas a todos y cada
uno de los problemas de masa y fuerza en el universo de extensin infinita).
Si estoy en lo cierto ya que aqu lo he sugerido pero no lo he demostrado,
Newton fue el primer gran cientfico romntico. Probablemente Goethe no
habra estado de acuerdo con esta conclusin en todo su alcance, especial-
mente porque admiraba los logros de la mecnica newtoniana. Sin embar-
las controversias de goethe y la formacin del carcter cientfico 131
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Vse Dennis L. Sepper, Descartess Imagination: Proportion, Images, and the Activity of
Thinking, University of California Press, Berkeley y Los Angeles 1966.
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No as Descartes, que comprendi la finitud esencial del ser humano y est ms cerca de
Scrates y Goethe que del Neoplatonismo y Newton.
go estoy convencido de que, sobre la base de su caracteriologa y su psico-
loga moral de la ciencia, opinara que tal afirmacin podra, al menos,
argumentarse con solidez.
Traducido del ingls por:
Germn Garca Martn
I.E.S. Saulo Torn
132 dennis sepper