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FORUM : QUALITATIVE S O C IA L R ES EA RC H S O ZIA LFO RS C HU N G

Volumen 8, No. 3, Art. 37 Septiembre 2007

Nuevos medios o nuevas formas de indagacin?: Una propuesta metodolgica para la investigacin social on-line a travs del foro de discusin
Rubn Arriazu Muoz
Palabras clave: foro de discusin, metodologa de investigacin social on-line, comunicacin mediada por ordenador, socializacin virtual, comunicacin asincrnica Ante esta tesitura es necesario plantear la siguiente cuestin: constituyen estos "instrumentos adaptados" una nueva tipologa propia o simplemente se consideran una extensin de las tcnicas convencionales? o lo que es lo mismo constituyen los procesos comunicativos nuevos medios o nuevas formas de indagacin? Lgicamente, internet representa un medio de comunicacin emergente que lleva implcito una serie de especificidades que le son inherentes; sin embargo, al implementar estos "instrumentos adaptados" cabe enunciar preguntas como: juega el mismo papel el investigador en esta nueva esfera?, en qu medida incide y/o condiciona el contexto virtual dentro del cual interacta? Para dar respuesta a estos interrogantes se propone abordar todas estas cuestiones desde un punto de vista metodolgico y pragmtico, utilizando como herramienta el foro de discusin, espacio donde fluye la comunicacin asincrnica. De este modo, se aboga por la explicacin de este instrumento a partir de la interrelacin con un contexto social y emprico que dista, en buena medida, del entorno real y tangible de la investigacin tradicional. ndice 1. Multiplicidad y usos de la investigacin social en red 2. El entramado metodolgico de la investigacin social ortodoxa: Tiene cabida la investigacin social on-line? 3. El foro de discusin como instrumento para la recogida de informacin (IRI) en la investigacin social on-line 3.1 Comunicacin sincrnica versus comunicacin asincrnica 3.2 Potencialidad del foro de discusin 3.2.1 Conceptualizacin bsica 3.2.2 Taxonomas 3.2.3 Consideraciones generales para la implementacin y anlisis del foro de discusin en el marco de la investigacin social on-line 3.3 El papel del investigador social en el foro de discusin: El vnculo entre objeto y sujeto 4. Conclusiones Referencias Autor Cita Resumen: Desde la etnografa virtual las herramientas y procesos de comunicacin han constituido un importante objeto de estudio para los investigadores sociales de la red. Esta labor exploratoria se ha fundamentado, principalmente, a partir de la metodologa cualitativa propia de la investigacin social, adaptando los instrumentos y procedimientos ortodoxos al plano virtual.

2007 FQS http://www.qualitative-research.net/fqs/ Forum Qualitative Sozialforschung / Forum: Qualitative Social Research (ISSN 1438-5627)

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1. Multiplicidad y usos de la investigacin social en red


La utilidad de internet en sus diferentes formas y funciones adquiere infinitas interpretaciones singulares que dotan al medio de su propia funcionalidad. Sin embargo, la ecuacin interactiva usuario-medio hace que constantemente se transgreda la propuesta base de su diseo y afloren anlogamente nuevas alternativas para su uso1. El diseo de una herramienta on-line es el primer cimiento, los usos que de ella se hacen es lo que le da vida y permanencia en la red. [1] Desde las diferentes disciplinas sociales, internet en general, y su comunicacin en particular, ha supuesto un amplio y sugerente campo de estudio. "La comunicacin mediada por ordenador posibilita la aparicin de nuevos estilos de vida que son propios y especficos de las comunidades virtuales o del comportamiento on-line" (ARDVOL, MART & MAYANS 2002, p.9). Este argumento encierra la ardua tarea de indagar y/o conocer los mecanismos de interaccin y socializacin dentro de un nuevo entorno. Para analizar esta dimensin, en la actualidad, se parte de los preceptos metodolgicos ortodoxos buscando mecanismos de adecuacin que hagan factible el registro y sistematizacin de la informacin comunicativa virtual. [2] Sin embargo, el propsito aqu no ser tanto examinar los elementos comunicativos subyacentes que sobrevienen dentro de las comunidades virtuales, sino abordar la forma o mtodos bajo los cuales son analizados, incidiendo en la relevancia para la investigacin social on-line de los mecanismos de comunicacin asincrnica y especialmente, los articulados a travs del foro de discusin. Esta tarea ser desarrollada bajo un enfoque bidimensional que examinar, por un lado, el marco terico dentro del cual se circunscribe la investigacin social on-line y por otro, y al hilo de este planteamiento, profundizar sobre la versatilidad del foro de discusin como herramienta de indagacin para fenmenos que acontecen dentro y fuera de la red. [3]

2. El entramado metodolgico de la investigacin social ortodoxa: Tiene cabida la investigacin social on-line?
La forma de proceder, indagar y en definitiva, conocer una realidad social, viene determinada por un sustrato terico que impulsa, gua y justifica su propia forma de actuar. En el caso de las ciencias sociales, la comprensin de los factores y elementos que subyacen en un entorno social, complejo, interdependiente y en continua vorgine de cambio, hace necesaria la interrelacin analtica de varios procedimientos de investigacin. "Las ciencias sociales tienen que asegurarse de antemano de la adecuacin de sus categoras al objeto, porque los esquemas de ordenacin a que se ajustan (slo contingentes) magnitudes covariantes, yerran nuestro inters por la sociedad" (HABERMAS 1996, p.23). [4]

Vase por ejemplo la repercusin de fenmenos socio-virtuales como "SecondLife" o "You Tube".

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No obstante, el deseo aqu no es tanto explicar los constructos tericos que rigen la investigacin social tradicional, sino establecer un marco explicativo que sirva para comprender la estructura bsica que vertebra los procedimientos de indagacin en este mbito. Para ello, y de forma grfica, es preciso remitirse al siguiente planteamiento:

Grfico 1: Esquema estructural para la fundamentacin terica del anlisis de los fenomenos sociales [5]

Analizando la estructura anterior, resulta interesante observar cmo se integran los diferentes elementos que conforman el marco terico-analtico de los fenmenos sociales, a partir de una escala jerrquica que articula su grado de concrecin. Ordenados de acuerdo a su nivel de abstraccin, cabe diferenciar en el nivel 1 dos constructos o fundamentaciones tericas bsicas: por un lado, los paradigmas, "entendidos como el conjunto de creencias y actitudes, como una visin del mundo 'compartida' por un grupo de cientficos que implica una metodologa determinada" (ALVIRA 1979, p.20). Un ejemplo se puede encontrar en la clsica distincin de las investigaciones sociales entre el paradigma cuantitativo y el cualitativo. Dentro de este mismo nivel, cabe destacar de igual modo las teoras generales aplicadas a las ciencias sociales (TGCS) concebidas como perspectivas y/o dimensiones interdependientes al paradigma y a la metodologa de investigacin social nivel 2 que abordan dimensiones latentes circunscritas al proceso de investigacin. Teoras como el interaccionismo simblico, funcionalismo, utilitarismo y/o materialismo histrico o marxismo (BABBIE 1999), han cobrado en determinados momentos histricos una mayor preponderancia en concordancia con las tendencias y fundamentaciones asumidas en ese periodo por la comunidad cientfica. [6]

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Siguiendo con la lnea expositiva, el segundo nivel de la estructura viene determinado por la metodologa de investigacin social, es decir, el conjunto de preceptos tericos anteriormente vinculados a los paradigmas o las TGCS, se concretan ahora en un mtodo de accin, etimolgicamente mtodo significa camino en una forma de indagar que respondera al Cmo se va a investigar? La metodologa biogrfica, o la metodologa socio-histrica pueden ser dos buenos ejemplos a enmarcar dentro del paradigma cualitativo. [7] Por ltimo, y aludiendo al mayor grado de concrecin analtico, el tercer nivel queda conformado a partir del conjunto de tcnicas de investigacin social (TIS), que a su vez, llevan implcitas una serie de instrumentos para la recogida sistemtica de informacin (RSI). Dichos elementos forman parte de un enclave propio de cada metodologa, que en determinados casos, articulan e integran diferentes procedimientos paralelos. En esta ocasin se tratara de dar respuesta a la pregunta A travs de qu se va a investigar? En consonancia con el ejemplo propuesto para el nivel 2, la tcnica de la entrevista focalizada se perfila como una propuesta plausible circunscrita a la metodologa biogrfica. De igual modo, el instrumento para la recogida de informacin sera, en este caso, el guin de la entrevista focalizada. Otro de los ejemplos dentro del paradigma cuantitativo que generalmente se tiende a confundir es la distincin entre encuesta y cuestionario. En muchas ocasiones dichos trminos se utilizan e intercambian sin ser conscientes que la encuesta como tal, es la tcnica de investigacin social y el cuestionario es el soporte bajo el cual se recoge la informacin. [8] Tras esta somera aproximacin a la estructura clsica que fundamenta los procedimientos de anlisis de la investigacin social ortodoxa, es necesario cuestionarse ahora: Dnde ubicar la investigacin social on-line? Desde las distintas disciplinas el anlisis de los fenmenos virtuales ha asumido las disposiciones tericas tradicionales; sin embargo, asumir este planteamiento entraa ciertos riesgos que devienen de la especificidad de su propio medio. Aspectos como las singularidades entre los contextos on-line y off-line, el papel que debe jugar el investigador en red, o la propia forma en la que interacta un usuario en internet, constituyen las principales vetas que hacen resquebrajan parte del marco terico convencional bajo el cual fundamentar la investigacin social en red. "El surgimiento de nuevas teoras es precedido generalmente por un periodo de inseguridad profesional profundo" (KUHN 1971, p.114). [9] Las causas atribuibles a estos cuestionamientos devienen de la problemtica intrnseca que fluye de la investigacin en red, es decir, el hecho de adaptar los planteamientos ortodoxos a un nuevo contexto de investigacin social, engendra inevitablemente nuevos interrogantes referentes a su propio uso.
"En la introduccin de la innovadora compilacin Cybersociety, se destacaba la necesidad de nuevas formas de hacer investigacin para poder dar cuentas de las 'formaciones sociales no-tradicionales' que ocurren on-line. Cada disciplina ha empleado sus propios mtodos, adaptndolos lo mejor posible a los entornos del ciberespacio. El anlisis cuantitativo, por ejemplo, sealaba un camino para explorar
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los usos que se daban a internet contabilizando y correlacionando la ocurrencia de algunos de los mensajes all publicados" (HINE 2004, p.29). [10]

Compilando, por un lado, las premisas que rigen la estructura del marco terico analtico tradicional de las ciencias sociales, y por otro la necesidad de plantear nuevas alternativas para el desarrollo de la investigacin on-line, se precisa la reflexin y desarrollo terico, no tanto de las teoras generales o paradigmas nivel 1, que algunos ya han denominado como "paradigma sociotcnico" (DOMNGUEZ 2003, p.279) sino de una metodologa propia y especfica que fundamente y d pleno sentido a la investigacin social en red. El paradigma cuantitativo puede fundamentar y justificar tericamente la elaboracin de un cuestionario on-line. Por su parte, el paradigma cualitativo puede articular la implementacin de una entrevista semiestructurada on-line, sin embargo, al descender al nivel metodolgico nivel 2 , se buscan alternativas inestables para justificar la investigacin social on-line. "[] No existe una metodologa que sirva para dar una explicacin total a la complejidad de las estructuras sociales basadas en la comunicacin mediada por computadora" (GMEZ 2002). [11] Bajo esta argumentacin nace ahora la pregunta, cmo reflexionar sobre una hipottica y necesaria metodologa de investigacin social on-line? Para fundamentar este planteamiento es imprescindible prestar atencin a su base tcnica ms elemental, concretada en los instrumentos de recogida de informacin y las tcnicas de investigacin social virtual que los circunscriben nivel 3. Slo conociendo las particularidades y problemticas especficas que acontecen en las unidades bsicas de la investigacin virtual, se podr reflexionar sobre una dimensin ms genrica que conformar, en ltima instancia, una metodologa propia. En base a esta premisa, se presenta a continuacin, un ejemplo de lo argumentado a partir de la consideracin del foro de discusin como instrumento lcito para la recogida de informacin de los procesos comunicativos asincrnicos en la investigacin social virtual. [12]

3. El foro de discusin como instrumento para la recogida de informacin (IRI) en la investigacin social on-line
Desde el paradigma cualitativo, y ms concretamente desde la etnografa virtual, los procesos y formas de comunicacin que articulan los usuarios en la red, han constituido una de las principales fuentes de informacin virtual susceptible de ser analizada. El consenso de la existencia de una comunicacin mediada por ordenador (CMO) ha supuesto la base para analizar la interaccin y socializacin de los sujetos en el entorno virtual. "Los estudios de enfoque naturalista de entornos virtuales toman nota de la riqueza y complejidad presentes en el uso de las comunicaciones mediadas por ordenador como punto de partida para analizar comportamientos" (HINE 2004, p.30). [13] Profundizando sobre este planteamiento, conviene aludir inicialmente a una de las taxonomas elementales que se establecen al respecto sobre esta cuestin. De este modo, cabe diferenciar entre comunicacin sincrnica aquella en la que los usuarios de la red se comunican dentro de un espacio temporal
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comnmente compartido, verbigracia, un chat y comunicacin asincrnica en trminos antagnicos, es aquella donde la comunicacin entre los usuarios fluye en ausencia de un tiempo compartido, por ejemplo, un foro de discusin. [14] 3.1 Comunicacin sincrnica versus comunicacin asincrnica Antes de proceder a la explicacin de los preceptos bsicos para implementar el foro de discusin en la investigacin on-line, es importante justificar su propia utilizacin. Para ello, se tomar como referencia la concepcin contrapuesta entre comunicacin sincrnica y comunicacin asincrnica. La primera de ellas presenta ciertas ventajas en cuanto a su interactividad, es decir, posibilita la comunicacin en tiempo real entre usuarios de distintos contextos geogrficos. Sin embargo, si se concibe este tipo de comunicacin como nico eje para articular la investigacin on-line, sus resultados son poco alentadores en trminos discursivos. Las principales causas son atribuibles a dos factores: por un lado, las especificidades del medio velocidad de conexin, net-split o cortes de conexin, etc. y por otro, y mucho ms relevante, debido a la cultura comunicativa que impera en este medio. "[] La cultura comunicativa en estos entornos marca un ritmo conversacional hecho de frases cortas y continuas interrupciones que es difcil evitar" (ARDVOL, BELTRN, CALLN & PREZ 2003, p.86). "[] Las entrevistadas no tienen una narrativa estructurada sobre la experiencia en lnea" (ARDVOL et al. 2003, p.89). [15] Con este argumento no debe presuponerse que las herramientas que articulan la comunicacin sincrnica deban ser desechadas del marco de la investigacin on-line, todo lo contrario. En su conjunto, constituyen una forma determinada de interaccin social en red, y ser a travs de ellas donde fluya una forma especfica de socializacin y por tanto, una nueva dimensin en el anlisis del contexto virtual.
"Lo que se estaba escenificando en aquel canal de chat, aquel espacio social inquieto, efmero y burlesco, era la creacin de tejido social, la creacin de un grupo social, de vnculos comunitarios relevantes. En la sucesin de chistes, burlas, juegos y comentarios banales sobre la actualidad o sobre el medio, se estaba produciendo, en realidad un proceso constante de aseveracin del vnculo y la significatividad social del propio espacio y del propio grupo social" (MAYANS 2006, p.6). [16]

Por su parte, la comunicacin asincrnica emerge en internet de una forma completamente opuesta a la descrita hasta el momento. La interaccin entre los usuarios viene determinada, en la mayor parte de los casos, por un discurso ms reflexivo y generado a partir de la ausencia de instantaneidad, es decir, la eliminacin del marco temporal compartido aminora la presin recproca de dar una respuesta instantnea al interlocutor. [17] A partir de esta premisa, y considerando que las herramientas de comunicacin asincrnicas posibilitan el acceso a un tipo de interaccin social ms estructurada e introspectiva que en muchas ocasiones sobrepasa lo manifiesto, la pregunta ahora es: por qu seleccionar el foro de discusin? "Los foros
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electrnicos son un buen ejemplo de dispositivo sociotcnico en el sentido de que son artefactos construidos para el desarrollo de la interaccin social en lnea" (GLVEZ, ARDVOL, NUEZ & GONZLEZ 2003, p.3). "[] La potencia del foro en estas circunstancias radica en que es una herramienta capaz de vertebrar la socializacin en el ciberespacio" (DOMNGUEZ & ALONSO 2004, p.2). A su vez, son espacio donde afloran un conjunto de discursos textuales sumativos e interactivos de carcter social y comunitario. Todos ellos constituyen a da de hoy, gran parte de la naturaleza de la investigacin social on-line. [18] 3.2 Potencialidad del foro de discusin2 Como se ha constatado anteriormente, gran parte de las herramientas que vertebran la comunicacin on-line, presentan una disfuncionalidad entre el diseo de partida y la utilidad que posteriormente le atribuyen los usuarios.
"Si bien el foro electrnico surge como un boletn de noticias o un 'tabln de anuncios', pronto queda patente que los usos y apropiaciones de los usuarios (gestores e internautas) lo convierten en espacios de debate y de dilogo, dando lugar a nuevos espacios de sociabilidad y formas de interaccin social" (GLVEZ et al. 2003, p.3). [19]

3.2.1 Conceptualizacin bsica La herramienta del foro de discusin o discussion board, puede definirse como un espacio virtual al cual acceden un determinado nmero de usuarios en la red, con el fin de conocer, producir e intercambiar conocimientos, colaborar y/o aportar puntos de vistas individuales sobre una temtica interesada y comnmente compartida. [20] En cuanto a su estructura organizativa, el foro de discusin viene determinado por la figura de un moderador/gestor encargado de supervisar y dinamizar tanto el correcto funcionamiento del grupo de usuarios, como la aplicacin informtica. De igual forma, la dinmica y funcionamiento del foro de discusin parten de un procedimiento muy elemental. Cada usuario accede a la aplicacin del foro de discusin, alojada en un website, a travs de un nombre y una contrasea3. Tras el registro, y la autorizacin del moderador/gestor de la pgina4, se adentra en el espacio virtual donde confluye el conjunto de temticas tratadas comnmente denominadas threads o hilos que a su vez albergan el conglomerado de mensajes o post de los distintos usuarios. [21]
2 Parte de la argumentacin de este apartado est fundamentada en la comunicacin presentada al III Congreso on-line del Observatorio para la CiberSociedad, bajo el ttulo: La comunicacin virtual interactiva como objeto de estudio en la evaluacin e investigacin social on-line: El foro de discusin. Existen foros de discusin "libres" en los que el usuario pueden acceder como invitado, visionando las temticas y mensajes sin necesidad de registrarse, sin embargo, el funcionamiento convencional viene determinado a travs del registro, y es por esta razn que se ha dejado constancia para la explicacin de su funcionamiento. Tras el registro, la autorizacin del gestor es prcticamente automtica a travs de la activacin de la cuenta por medio de un mensaje electrnico a su cuenta de correo. De esta manera se confirma la autenticidad de los datos.

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3.2.2 Taxonomas Siguiendo con la conceptualizacin bsica es importante ahora profundizar sobre algunas de las clasificaciones ms significativas que subyacen dentro de esta herramienta comunicativa. Para ello, y bajo un marco interdependiente entre ambas categoras, se remite a cuatro factores elementales que vertebran esta organizacin: soporte comunicativo, temtica, interaccin usuario-herramienta y funcin investigadora.

Soporte comunicativo: En lo que respecta a la forma o modo que tienen los usuarios de comunicarse a travs del foro de discusin cabe diferenciar entre:

Foros textuales: La esencia de la comunicacin virtual asincrnica se articula a travs del texto. En ocasiones, y con nimo de atribuir una mayor expresividad a la argumentacin, los usuarios suelen hacer uso de los "emoticonos" o smiles definidos como textos icnicos (YUS 2001) de uso convencional (MAYANS 2002) que buscan la dotacin de un sentido aadido a la unidad de su texto. Foros multimedia: La comunicacin virtual fluye a travs de contenidos multimedia (imgenes, sonidos). En este tipo de foros se le atribuye al texto una funcin complementaria aunque en ningn caso supresora.

Temtica: Por lo general, el foro de discusin se estructura a partir de una determinada temtica, siendo sta el referente de partida bajo el cual se articula el conjunto de mensajes y aportaciones de los usuarios, generando as un discurso sumativo5. Dentro de este bloque cabra diferenciar la siguiente tipologa:

Foros generales de ocio, entretenimiento y actualidad: Son aquellos en los que se tratan asuntos o temas relacionados con estas materia. Existe un amplio abanico de ejemplos, como son: foros de discusin de noticias, humor, actualidad, msica, deportes, cine, etc. Foros colaborativos: Se definen como aquellos donde los usuarios prestan una ayuda recproca y desinteresada para solventar problemas surgidos dentro y/o fuera de la propia red. El abanico de foros colaborativos es muy amplio puesto que aborda infinidad de temticas, sin embargo, una de las ms representativas en la actualidad es la que afecta al mbito de educacin y concretamente, a las nuevas metodologas pedaggicas basadas en sistemas e-learning, donde alumnos y profesores confluyen en un entorno virtual para abordar cuestiones relativas a una asignatura.

Interaccin usuario-herramienta: Otro de los aspectos ms relevantes que inciden en el desarrollo y funcionamiento de cualquier foro de discusin es el relativo a la utilidad que hagan de l los distintos usuarios. En este sentido, es importante diferenciar:
El "discurso sumativo" en el foro de discusin se define como aquel que resulta de la aplicacin de la lgica acumulativa del discurso virtual, es decir, el discurso resultante de un cmulo de contribuciones correlativas y concatenadas, que a su vez, se vinculan a una temtica concreta comnmente compartida por el resto de usuarios.

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Uso pasivo: Se da cuando el usuario irrumpe en un determinado foro de discusin accediendo a un cmulo de informacin afn a sus intereses particulares del cual se beneficia sin tener necesidad de participar activamente en l. A este tipo de usuarios se les conoce bajo el nombre de lurkers (DOMNGUEZ & ALONSO 2004). Uso activo: En contraposicin con esta prctica, la misma herramienta adquiere la funcionalidad de ser un espacio para el debate, el intercambio de ideas y conocimiento, es decir, cada usuario puede exponer su opinin o punto de vista en base o no, a las apreciaciones que se han realizado en los mensajes precedentes, conformando lo que se denomina como uso activo del foro de discusin.

Funcin investigadora: Retomando nuevamente la idea del foro de discusin como instrumento para la recogida de informacin en la investigacin social on-line, conviene distinguir:

Foros primarios: Son aquellos foros de discusin diseados bajo el propsito explcito de llevar a cabo una investigacin, es decir, se configura y se utiliza dicha herramienta nicamente con la finalidad de crear un entorno virtual sobre el cual un conjunto de usuarios expongan sus opiniones relativas a una temtica afn al objeto de la investigacin. Foros secundarios: Son aquellos foros de discusin diseados previamente y abiertos a todo el pblico donde el investigador se dedica a recopilar los discursos y argumentaciones referentes a su objeto de estudio. [22]

3.2.3 Consideraciones generales para la implementacin y anlisis del foro de discusin en el marco de la investigacin social on-line Recapitulando, se ha definido y explicado lacnicamente las caractersticas y taxonomas esenciales del foro de discusin concibiendo ste como una herramienta interactiva y comunicativa en red. La pregunta ahora es, cmo adaptar esta herramienta para obtener una informacin vlida para la investigacin social on-line? [23] Sin nimo de sentar las bases metodolgicas que guen la utilizacin de este instrumento, sino ms bien de describir las premisas elementales para la integracin del foro de discusin virtual en el marco de la investigacin social online, se concibe como necesario atender a las siguientes disposiciones tcnicas: 1. La figura del moderador/gestor del foro de discusin deber atribuirse al investigador/es. En esta persona recaen las funciones de disear y gestionar el espacio del foro de discusin as como dinamizar y fomentar el debate entre sus participantes. En caso de delegar estas funciones, el investigador deber tener pleno conocimiento de la dinmica que acontece en el foro de discusin. 2. Al igual que en la investigacin social tradicional, los perfiles de los participantes vendrn determinados por un conjunto de variables
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sociodemogrficas propias de cada individuo, realizando la eleccin conforme al grado de idoneidad que presenten cada uno de los perfiles respecto al objeto de estudio en cuestin. Dicha informacin deber salvaguardar los derechos de anonimato y confidencialidad de cada miembro. 3. El diseo de la aplicacin informtica deber ser lo ms intuitivo posible para el usuario, y a su vez, se habilitar un soporte tcnico efectivo que solvente los problemas estructurales que devienen de la interaccin con el medio, en este caso, internet. 4. En lo que respecta a la dinmica del foro de discusin, el moderador/gestor deber explicar a los participantes las pautas generales de funcionamiento. Para ello, iniciar el foro de discusin con uno o varios mensajes iniciales, condensando la informacin relativa a los siguientes aspectos: 1) normas bsicas de funcionamiento entre los miembros del foro, 2) duracin temporal del foro de discusin, 3) incentivos que recibirn los participantes, 4) propuesta de temticas a tratar. 5. Durante la implementacin del foro de discusin, el moderador/gestor deber prestar atencin a los siguientes factores subyacentes que emergen durante el proceso de interaccin:

Participacin y dinamizacin de los usuarios. "Parte de las destrezas que un moderador debera poseer son las relativas a los tpicos y la participacin" (KRUEGER 1994, p.101). Informacin a travs del correo electrnico de las novedades y contribuciones que se realizan en el foro de discusin. Control de aquellos mensajes que constituyan algn tipo de ofensa para alguno, o la totalidad de los participantes. Propuesta de nuevas dimensiones temticas afines al objeto de estudio. Preservar la privacidad y anonimato de cada uno de los integrantes del foro de discusin.

6. Tras concluir la secuencia temporal establecida para la participacin en el foro de discusin y recompensar a los participantes, el paso previo al anlisis de la informacin ser recopilar y categorizar las contribuciones que se han ido realizando durante su funcionamiento. "Todos los relatos deben ser analizados como fenmenos sociales que ocurren o son moldeados en contextos particulares" (HAMMERSLEY & ATKINSON 1994, p.141). Esta tarea implica que el investigador defina las diferentes unidades de anlisis bsicas para su organizacin y clasificacin. En este sentido, GROS y SILVA, proponen diferenciar tres elementos que subyacen en la comunicacin asincrnica: unidades sintcticas palabra, frase o conjunto de frases mensajes o post y unidades temticas (GROS & SILVA 2006, p.6). De igual modo, se precisa de la utilizacin de un mecanismo para su organizacin como, por ejemplo, el enunciado por MERCER (2001) que fundamenta la categorizacin de la informacin de las discusiones asincrnicas articulando los siguientes niveles: conversacin exploratoria, conversacin disputativa y conversacin acumulativa (GROS & SILVA 2006, p.9).

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7. Por otro lado, y con objeto de determinar la incidencia que ha tenido la comunicacin mediada por ordenador en este proceso desde sus diferentes planos, se propone tambin categorizar la informacin del foro de discusin en dos direcciones: una, de manera conjunta que muestre la dinmica correlativa que ha tenido el foro de discusin y otra, a partir de las contribuciones individuales que haya realizado cada usuario para determinar as la interaccin mantenida con el resto del grupo. 8. Una vez descritos los preceptos tericos sobre los que organizar y sistematizar la informacin obtenida, el paso siguiente debe centrarse en exportar el conjunto de mensajes obtenidos a un procesador de textos convencional. El propsito de esta actuacin no es otro que el de articular un medio compatible con un software especfico para el anlisis cualitativo. Programas como "Atlas ti", "Nvivo", "CodeRead" o "Ethnograph", entre otros, agilizan la codificacin y categorizacin de la informacin textual obtenida, permitiendo interrelacionar los diferentes cdigos, unidades de anlisis y categoras previamente establecidas. [24] Estas directrices bsicas tienen como propsito sistematizar un discurso sumativo elaborado a partir de las contribuciones individuales de cada participante. Dicha informacin, de carcter cualitativa, se articula dentro de las dimensiones estticas y dinmicas de la comunicacin mediada por ordenador, que se corresponden respectivamente con el plano individual y grupal de los usuarios del foro de discusin. As, la dimensin esttica emerge a partir de la comunicacin que el usuario enuncia en un momento determinado en relacin a su medio expresada, en este caso, en forma de contribucin o post resultando sta inamovible e inalterable dentro del discurso ya configurado, es lo que se define aqu como la "lgica acumulativa del discurso virtual"6. Este planteamiento enlaza con la dimensin dinmica de la comunicacin mediada por ordenador, que en este caso, hace referencia a la concatenacin de una temtica concreta en el foro de discusin a partir de las contribuciones enunciadas por los usuarios a lo largo del tiempo. En ambos casos la consideracin de estas dos dimensiones permite el anlisis de la comunicacin mediada por ordenador, desde un plano grupal examinando los diferentes discursos que emergen sobre un mismo tema e individual, buscando la incidencia y condicionamientos que reporta el grupo en cada uno de sus participantes. [25] De igual forma, el potencial de esta herramienta ha quedado verificado empricamente a travs de los anlisis realizados dentro del mbito educativo. En este sentido, cabe destacar el estudio de VEERMAN y VELHUIS-DIERMANSE (2001) donde se analiz el grado de efectividad de diferentes herramientas comunicativas on-line sincrnicas y asincrnicas en asignaturas donde los alumnos precisaban de realizar diferentes tareas a travs de la red. Una de las conclusiones ms relevantes enunciadas al respecto referenciaba que los beneficios de los sistemas de comunicacin asincrnica, posibilitaban una mejor
6 La "lgica acumulativa del discurso virtual" aplicada al foro de discusin hace referencia a la necesidad de proponer, modificar y/o rebatir un argumento ya establecido, bien sea propio o ajeno, a partir de nuevas contribuciones individuales en dicho medio, elaborando as un discurso sumativo propiamente dicho.

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organizacin, discusin y predredisposicin para la reflexin y creacin de conocimiento por parte del alumno, en detrimento de los medios de comunicacin sincrnicos que, pese a su instantaneidad, limitaban en buena medida estas habilidades. Como contrapartida, es importante tambin ser consciente del alcance y limitacin del Instrumento, es decir, en la actualidad la primaca del texto constrie y supedita la investigacin social on-line al legado de los significados y significantes que devienen de las propias palabras de la red, relegando as elementos de suma relevancia en los anlisis de la comunicacin ortodoxa, como puede ser el caso de la comunicacin no verbal. De cualquier forma, lo que parece evidente es que el uso del foro de discusin como instrumento nico o integrado junto con otras acciones indagatorias articula y vertebra determinadas formas de socializacin que son susceptibles de ser analizadas y abordadas desde la investigacin social on-line, ya que, en ellos reside parte de la interaccin, comunicacin y participacin de los usuarios en la red. [26] 3.3 El papel del investigador social en el foro de discusin: El vnculo entre objeto y sujeto Por ltimo, y para terminar con esta exposicin, se har una breve referencia a uno de los debates ms controvertidos que todava hoy son susceptibles de polemizar tanto la investigacin social tradicional, como la que emerge a travs de la red. Qu papel debe ocupar el investigador social? Debe posicionarse como agente externo o interno del contexto que investiga? La clsica distincin antropolgica diferencia entre la visin emic y etic para atribuir la posicin del investigador respecto al objeto investigado. Autores como HARRIS (1978) o FETTERMAN (1989) han contribuido sustancialmente a explicar las ventajas e inconvenientes de llevar a cabo cada una de ellas. [27] Sin embargo, ante la inquietante tarea de decidir o no, sobre la inclusin en el contexto de la investigacin, el investigador debe ser consciente que "una de las caractersticas de la investigacin social es que los 'objetos' que estudiamos son en realidad sujetos que por s mismos producen relatos de su mundo" (HAMMERSLEY & ATKINSON 1994, p.121). Esta aseveracin enunciada desde la antropologa ortodoxa es extrapolable a la investigacin social on-line, y especficamente a la herramienta del foro de discusin, puesto que dicho instrumento articula y conforma el objeto de estudio a partir de las aportaciones de los propios sujetos sociales. [28] De igual modo, se debe atender a la particularidad y especificidad que entraa cada proceso de indagacin.
"Quien observa un sistema social primero debe ver hasta qu punto puede definirse a s mismo como observador exterior. [] La situacin es completamente diferente para quien quiere o debe participar en la interaccin de tal sistema. Si no quiere que su conducta sea determinada por las casualidades, necesita ms que reglas descriptivas; necesita adems reglas 'prescriptivas' que le dicen qu y cundo debe hacer o dejar de hacer algo" (SIMN 1989, pp.135-137). [29]
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Como contraparte, autores como HABERMAS asumen la necesidad de adquirir una posicin ms distante frente al objeto de investigacin "En las ciencias sociales se produce esa venganza del objeto cuando el sujeto implicado en el conocimiento queda apresado precisamente por las coacciones de la esfera que trata analizar" (HABERMAS 1996, p.23). [30] En cualquiera de los casos, la determinacin por formar parte o no, del contexto de investigacin es una cuestin que representa una de las decisiones ms importantes en el diseo del estudio puesto que de ello depender la obtencin de un determinado tipo de informacin. As por ejemplo, y al hilo de lo descrito anteriormente, el anlisis de un fenmeno x en un entorno virtual, proporcionar un tipo de informacin virtual subordinada a las limitaciones propias del texto. En este tipo de investigaciones donde el foro de discusin articula una determinada narrativa en lnea, se precisa de un examen que ample el espectro de los significados. Un ejemplo podran ser los anlisis de los hiperlinks (BEAULIEU & SIMAKOVA 2006) o los ya mencionados smiles. El propsito con ello es complementar la informacin obtenida del texto al tiempo que ubicar dichas argumentaciones dentro de un plano virtual, global e interconectado. [31] Por otro lado, y dentro de las directrices metodolgicas previas al inicio de una investigacin on-line es necesario cuestionarse: cmo concebir el contexto de investigacin social on-line?
"En nuestro caso, una vez decidimos utilizar la aproximacin etnogrfica para el estudio de la interaccin mediada por ordenador, uno de los primeros problemas que surgen es cmo delimitar el campo de estudio, la localizacin emprica de nuestra investigacin Dnde empieza y dnde termina el contexto de investigacin? [] Deberamos seguir sus vidas fuera de la pantalla?" (ARDVOL et al. 2003, p.74) [32]

Para dar respuesta a estas cuestiones, se traer a la memoria las palabras de STENGER (1992, p.53), "el ciberespacio es como 'Oz', lo tenemos ah pero no tiene localizacin". La concepcin del contexto en la investigacin social on-line debera ser mltiple en la medida que se investiga a travs de un contexto imbricado e incardinado a la realidad off-line, y en consecuencia, los fenmenos sociales virtuales sern proclives y a reproducir la esencia bajo la cual fluyen determinados procesos sociales fuera de la red. Propuestas metodolgicas como la enunciada por SADE-BECK integran ambos entornos a partir de la implementacin de tres tcnicas de investigacin social on line y off line como son la tcnica de observacin on-line, la entrevista off-line y anlisis de contenido de materiales adicionales (SADE-BECK 2004). En definitiva, es esencial concebir el contexto virtual y real como contextos solapados, y pese a la necesidad imperiosa del acotamiento de la investigacin, no es conveniente concebirlos en trminos independientes puesto stos se nutren, modifican y evolucionan bajo la influencia del recproca del otro. [33] Recapitulando, el debate entre la posicin que debe ocupar el investigador online, dentro o fuera del entorno de investigacin, vendr determinado en buena
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medida, por los propsitos y directrices que se fijen en la investigacin. De igual manera, a la hora de delimitar y/o acotar el contexto virtual, debe tenerse en cuenta la interactividad entre los contextos on-line y off-line. Slo partiendo de la relacin y coexistencia entre ambos entornos se podr llegar a comprender la socializacin e interaccin de los sujetos sociales dentro y fuera de la red. [34]

4. Conclusiones
En el transcurso de estas lneas se ha tratado de impulsar la fundamentacin terica de la investigacin social on-line, partiendo de la necesidad imperante del desarrollo especfico de una metodologa de investigacin social on-line, bajo la reflexin y conocimiento de las herramientas bsicas que configuran los instrumentos de recogida de informacin virtual. [35] Consciente del escepticismo que genera la investigacin social on-line entre la comunidad cientfica, "es difcil que una serie de medios mecnicos, por muy sofisticados que sean, perciban e interacten como lo hara un antroplogo en persona" (FERNNDEZ DAZ 1998, p.214). Es necesario cogitar, a travs de la teora y prctica de la indagacin on-line, sobre el conjunto de especificidades que posibilitan o constrien su propio desarrollo. Con internet emerge un contexto de interaccin y socializacin paralelo, vinculado a la realidad, aunque con ciertas singularidades especficas atemporalidad, ausencia de espacio fsico y son stas en ltima instancia las que obligan a la reformulacin de una metodologa propia para su comprensin. [36] De igual manera, y en lo que concierne a los procesos comunicativos on-line, se deber tener plena consciencia de su propia evolucin. Desde los inicios textuales hasta lo que muchos han denominado como Web 2.0, las formas de comunicacin en internet han sufrido sustanciosas transformaciones que irremediablemente condicionarn la teora y prctica de la investigacin social on-line. Sin embargo, la rapidez con la que emergen y evolucionan estos mecanismos no debe ser bice para su fundamentacin puesto que en todos los casos se preserva la esencia de su implementacin en un entorno virtual. [37] Por otro lado, la ejemplificacin del foro de discusin como instrumento legitimante en la investigacin social on-line, viene determinada por su actual funcionalidad. Como ya se ha comentado anteriormente, la comunicacin mediada por ordenador en general, la comunicacin asincrnica en particular, y el foro de discusin en concreto, constituyen al da de hoy parte de los pilares bsicos que canalizan la interaccin y socializacin en internet. "El foro es un espacio en el que es difcil discernir donde empieza lo meramente tcnico y donde lo cultural" (GLVEZ et al. 2003, p.6). Partiendo de esta consideracin, y entendiendo el entorno virtual en trminos de marco tecno-social, es necesario examinar desde un punto de vista pragmtico los pros y contras que representa en la actualidad el uso de esta herramienta dentro del mbito de la investigacin social aplicada. De esta manera, los problemas ms acuciantes que devienen de la implementacin del foro de discusin vienen determinados por:
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Cobertura: Uno de los inconvenientes ms relevantes para la puesta en marcha del foro de discusin es el que tiene que ver con el acceso a internet. Cada ao el nmero de usuarios se incrementa exponencialmente en todo el mundo; sin embargo, a da de hoy internet no puede considerarse un elemento universal. En consecuencia, el foro de discusin nicamente es viable en aquellas zonas donde se cuente con cobertura de acceso. Habilidad: El segundo obstculo que puede plantearse en la implementacin del foro de discusin guarda relacin con las habilidades y destrezas que posea el usuario seleccionado a la hora de comunicarse e interactuar a travs de la red. Este inconveniente se puede contrarrestar prestando un eficiente servicio tcnico que contribuya a solventar aquellas dudas o contratiempos que puedan ir surgiendo durante el proceso. Identidad: Pese a considerarse un elemento esencial en el diseo del foro de discusin, la identidad de cada usuario puede suponer un problema que interfiera y altere el discurso sumativo de un perfil determinado de usuarios. Imagnese, por ejemplo, que un usuario seleccionado decide compartir su nombre y contrasea con un tercero para que realice contribuciones en su nombre. Para evitar este problema nicamente, queda apelar a la buena fe de los seleccionados, y en ningn caso, recompensar la participacin por el nmero de contribuciones realizadas. Comunicacin no verbal: Como ya se ha comentado anteriormente, tanto el medio internet como la herramienta utilizada foro de discusin presentan limitaciones que les son inherentes. Centrando la atencin en la dinmica comunicativa establecida en el foro de discusin, conviene ser conscientes de que la comunicacin se articula principalmente a travs del texto lo que implica la ausencia del resto de elementos circundantes al proceso comunicativo. [38]

Sin caer en el desnimo de estos inconvenientes, muchos de ellos coyunturales, y subsanables gracias al desarrollo tecnolgico de los aos venideros, cabe hacer mencin ahora a las ventajas de implementar el foro de discusin dentro del marco de la investigacin social:

Reduccin de costes: La implementacin del foro de discusin supone un significativo ahorro econmico de partida respecto al resto de tcnicas presenciales, puesto que no precisa, entre otros elementos, de una infraestructura fsica para su desarrollo. Accesibilidad: internet, y con ello el foro de discusin, son elementos que sobrepasan las barreras espacio-temporales. Esta herramienta posibilita la interaccin y comunicacin de usuarios localizados en espacios geogrficos diferentes y en momentos diferentes, haciendo factible una interaccin mltiple antes inimaginable. Efecto desinhibidor: El hecho de preservar el anonimato a travs de la red, hace aumentar el grado de libertad y con ello, la verosimilitud en las aportaciones que cada usuario realiza al foro de discusin, puesto que ste

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se encuentra exento de la presin que pudiera generar el resto de usuarios en un hipottico encuentro real.

Trascripcin: Atendiendo a uno de los niveles pragmticos ms elementales, el foro de discusin tiene la ventaja de no precisar de la ardua y laboriosa tarea de transcribir puesto que las aportaciones individuales de cada usuario se guardan en un formato textual predeterminado que constituye por s mismo la fuente para el posterior anlisis de la informacin. Conocimiento: Retomando la propuesta de SMITH y KOLLOCK (2003), el foro de discusin constituye por s solo una herramienta que posibilita un acercamiento al anlisis de las comunidades virtuales on-line. A su vez, permite identificar y examinar los diferentes elementos que subyacen en la comunicacin mediada por ordenador desde un punto de vista individual y/o colectivo. [39]

En resumen, a la luz de todos estos planteamientos lo que parece constatable es que a da de hoy la red ofrece nuevas formas y posibilidades para indagar las dimensiones sociales que conforman el ciberespacio. El uso, normalizacin y consenso de estas formas de indagacin dentro de la comunidad cientfica ser uno de los retos ms importantes a alcanzar en las prximas dcadas. La reflexin terica y una prctica continuada, el nico mtodo para conseguirlo. [40]

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Autor
Rubn ARRIAZU MUOZ es personal docente investigador en el Departamento de Metodologa de la Investigacin Social de la Universidad Complutense de Madrid. Sus reas de inters se centran en el anlisis de la implementacin de las tcnicas de investigacin social en el entorno virtual. Contacto: Rubn Arriazu Muoz Departamento Metodologa de la Investigacin Social (Sociologa IV) Facultad de Ciencias Polticas y Sociologa Universidad Complutense de Madrid Campus de Somosaguas s/n 28223 Madrid (Spain) Tel.: 00 34 91 394 2671 Fax: 00 34 91 394 2673 E-mail: rarriazu@cps.ucm.es

Cita
Arriazu Muoz, Rubn (2007). Nuevos medios o nuevas formas de indagacin?: Una propuesta metodolgica para la investigacin social on-line a travs del foro de discusin [40 prrafos]. Forum Qualitative Sozialforschung / Forum: Qualitative Social Research, 8(3), Art. 37, http://nbnresolving.de/urn:nbn:de:0114-fqs0703374.

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