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HIDRATOS DE GAS

Hidratos de gas submarino: Una fuente de energa para el siglo XXI


(Copia parcial de folleto del Servicio Hidrogrfico y Oceanogrfico de la Armada de Chile)

Los "Hidratos de gas" o "Hielo Inflamable", son una forma slida de los gases semejante al hielo y que aparece en la mayora de los fondos ocenicos del mundo, que ha despertado un gran inters en los ltimos aos tanto en la comunidad cientfica, como en los organismos estatales dedicados a la investigacin de recursos naturales y energticos, as como tambin en empresas de exploracin de hidrocarburos. Este inters est principalmente fundamentado, por el resultado de las primeras evaluaciones cientficas, las que estiman que el volumen de gas contenido en los reservorios de hidratos podran exceder al de las reservas mundiales de gas conocidas en la actualidad.

Los hidratos de gas son acumulaciones cristalinas similares al hielo, formadas de gas natural y agua. El bloque constructor de este slido cristalino es una estructura denominada "clatrato", en la cual las molculas de agua forman una celda cuyo interior est ocupado por gas. Muchos gases tienen tamaos moleculares adecuados para formar hidratos, incluyendo los gases que ocurren en forma natural, como el dixido de carbono, cido sulfhdrico (sulfuro de hidrgeno) y varios hidrocarburos de bajo nmero de carbonos. En la naturaleza, sin embargo, el ms comn de los hidratos de gas es el hidrato de metano. En

condiciones de presin y temperatura estndar, la descomposicin de 1 m3 de hidrato de metano produce 164 m3 de metano gaseoso y 0.8 m3 de agua. Se considera, que una estimacin razonable para la cantidad de gas almacenado en los hidratos de metano est en el rango de 1015-1016m3.

A escala mundial, hay fundamentalmente dos ambientes donde se encuentran hidratos en grandes cantidades: bajo la capa de suelo congelada permanente ("permafrost") en el rtico, en condiciones de cierta presin (a profundidades de algunos cientos de metros) y a temperaturas relativamente bajas; y en sedimentos marinos de los mrgenes continentales, bajo condiciones de mayor presin (a profundidades de 1 a 4 km) y a mayores temperaturas. El margen chileno no es la excepcin, e hidratos de gas de ste tipo existen en diversas reas de su margen continental.

Profundidad (m)

10 Temperatura C

20

30

Diagrama de fase que muestra la frontera entre el gas metano libre y el hidrato de metano para un sistema constituido por agua pura y metano puro (segn Kvenvolden y Miles). La figura supone que la presin es simplemente una funcin de la profundidad total, desde la superficie del mar hasta cierta profundidad en los sedimentos, y que tanto la qumica del agua de poros como el gradiente trmico son uniformes.

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