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El Jorobado
o Enrique de Lagardre

Paul Feval

El Jorobado
o Enrique de Lagardre

EDITORIAL RAMN SOPENA, S.A.

Versin ntegra. Editorial Ramn Sopena, S.A. Depsito Legal: B. 30.854-78 Grficas Ramn Sopena, S.A. Provenza, 93 Barcelona 1978 (70.101) Impreso en Espaa Printed in Spain

ISBN 84-303-0738-9

Primera parte Los maestros de esgrima

1. EL VALLE DE LOURON

En este lugar existi en los pasados tiempos la ciudad de Lora, con templos paganos, anfiteatros y un notable Capitolio. Hoy es un valle desierto, por donde la pesada carreta del labrador gascn parece temer que se embote y resbale el hierro de sus ruedas, sobre el mrmol de las columnas medio enterradas en la arena. La montaa est cerca. La alta cordillera de los Pirineos desgarra a trechos el nevado horizonte y deja ver el azulado cielo del territorio espaol. Los senderos que recortan sus cimas, sirven de caminos a los contrabandistas vascos. A algunas leguas de all, Pars tose, baila, chancea y suea que alivia su incurable bronquitis en los manantiales de Bagnres-de-Luchon; un poco ms all, otro Pars, el Pars reumtico, cree dejar sus citicas en el fondo de las sulfurosas piscinas de Barges-les-Bains. La fe salvar a Pars, ms que el hierro, la magnesia y el azufre. El valle de Louron se halla entre el de Aura y el de Barrousse y es el menos conocido quiz por los desenfrenados turistas que todos los aos recorren esos salvajes contornos. El valle de Louron con sus oasis floridos, sus torrentes prodigiosos, sus rocas fantsticas, su ro deslizndose entre dos escarpadas riberas, sus selvas extraas y su viejo y vanidoso castillo es todo un poema caballeresco. Al descender de la montaa, sobre la vertiente del pico Vejan, puede abarcarse todo el paisaje. El valle de Louron forma el punto extremo de la Gascua y se abre como un abanico entre los hermosos bosques de Ens y Frchet, que juntan, a travs del valle de Barrousse, los parasos de Maulen, Nestes y Campan. La tierra es pobre a pesar de su aspecto esplndido y deslumbrador. El bosque de Ens sigue la prolongacin de una colina que se corta en medio del valle para dar paso al ro Clarabide. El extremo oriental de esta colina es tan escarpado y abrupto, que no se ve en l ningn sendero: est formado en sentido inverso que las montaas que le rodean, y cierra el valle, como una enorme barricada tendida de una a otra montaa, dejando solamente el espacio preciso para que pase el ro. Se llama en el pas este corte milagroso El Hachazo. Tiene su correspondiente y romntica leyenda, de que os hacemos gracia. All se levant el Capitolio de la ciudad de Lora, que sin duda ha dado su nombre al valle de Louron y todava se ven las ruinas del castillo de Caylus-Tarrides. De lejos, estas ruinas tienen un soberbio aspecto. Ocupan un espacio considerable y, a ms de cien pasos de El Hachazo, se ven an asomar entre los rboles las estropeadas cimas de las viejas torres. De cerca, parece una aldea fortificada. Los rboles casi han abierto los escombros, introduciendo sus retoos por entre las piedras que antes formaron pilares esbeltos y atrevidas bvedas. Pero la mayor parte de estas ruinas pertenecen a humildes

construcciones, en que la madera y el lgamo sustituyeron con frecuencia al slido granito. Cuenta la tradicin que un Caylus-Tarrides que era el nombre de esta familia importantsima por sus inmensas riquezas, hizo levantar una muralla alrededor de la aldea de Tarrides para proteger a sus vasallos hugonotes despus de la abjuracin de Enrique IV. Llambase Gastn de Tarrides y tena el ttulo de barn. Si vais a las ruinas de Caylus, se os ensear como una reliquia el rbol del barn. Es una encina. Sus races penetran en la tierra cerca del viejo foso que defiende el castillo por Occidente. Herido en noche tormentosa por un rayo, el gran rbol cay atravesado junto al foso. Desde entonces vegeta nutrindose por la corteza, que es la nica que qued sana despus de la catstrofe. Lo ms curioso es que un retoo desprendido del tronco, a treinta o cuarenta pies del foso, ha arraigado, siendo hoy una encina soberbia, una encina milagrosa, sobre la cual dos mil quinientos turistas han escrito sus nombres. Los Caylus-Tarrides se extinguieron hacia principios del siglo XVIII en la persona de Francisco de Tarrides, marqus de Caylus, uno de los personajes de nuestra historia. En 1699, el marqus de Caylus era un hombre de sesenta aos. Despus de seguir a la Corte, al empezar el reinado de Luis XIV, se retir descontento a sus tierras con su nica hija Aurora de Caylus. Se le conoca en el pas con el sobrenombre de Caylus-Verrou (cerrojo). Vase por qu. Antes de cumplir los cuarenta aos y viudo de su primera mujer, que no le haba dado herederos, se enamor de la hija del conde de Sotomayor, gobernador de Pamplona. Ins de Sotomayor tena entonces diecisiete aos. Era hija de Madrid, tena los ojos de fuego y el corazn an ms ardiente que los ojos. El marqus gozaba fama de no haber hecho dichosa a su primera mujer, que vivi siempre encerrada en el viejo castillo, donde muri a los veinticinco aos. Ins manifest francamente a su padre que no sera nunca la compaera de aquel hombre; pero el negocio se termin sin hacerla caso, y la joven fue sacrificada a mezquinas conveniencias. Una noche, la desgraciada Ins, oculta detrs de su celosa, escuch por ltima vez la sentida serenata que en honor suyo tocaba en la guitarra el hijo ms pequeo del corregidor. Al da siguiente, parti muy velada para Francia con el marqus. Cuando llegaron al castillo de Caylus, se produjo un febril movimiento de curiosidad entre los gentileshombres del Valle de Louron. Y aunque entonces no haba importunos turistas, acometidos de la fiebre de la curiosidad, la guerra con Espaa sostena en la frontera partidas de atrevidos aventureros que molestaban al marqus. Y, aunque acept la situacin, porque no tena otro remedio, tom sus medidas. El galn que hubiese pretendido la conquista de Ins, habra precisado pertrecharse antes de buenos caones de sitio. No se trataba solamente de apoderarse de un corazn: el corazn estaba al abrigo de una slida fortaleza. Los tiernos billetes no llegaban a su destino; las dulces miradas perdan su lnguido fuego; la misma guitarra era impotente. La hermosa Ins era inabordable. Ningn galn, cazador de osos, paisano o capitn, pudo nunca alabarse de conocer el color de sus ojos. Estaba bien guardada. Al cabo de tres o cuatro aos, la pobre Ins abandon al fin aquel triste albergue para ir al cementerio. Haba muerto de soledad y de fastidio. Dej una hija. El odio de los galanes burlados dio al marqus el sobrenombre de Verrou. De Tarbes a Pamplona, de Argelia a Saint-Gaudens, no hubierais

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encontrado ni una mujer, ni un hombre, ni un nio, que llamase al marqus de otro modo que Caylus-Verrou. Muerta su segunda esposa, trat de volver a casarse, pues perteneca a la potente raza de los Barba Azul, que no se desaniman nunca; pero que el gobernador de Pamplona no tena ms hijas, y las seoritas casaderas, conociendo su horrible reputacin, se negaron al ser solicitadas. Permaneci por lo tanto viudo, esperando con impaciencia la poca en que su hija pudiera contraer matrimonio. Los gentileshombres del pas le odiaban, y, a despecho de su opulencia, faltbale frecuentemente compaa. El fastidio le arroj fuera de sus dominios. Tom la costumbre de ir todos los aos a Pars, donde las jvenes cortesanas se mofaban de l, luego de explotarle. Durante sus ausencias, Aurora quedaba custodiada por dos o tres dueas y un viejo capelln. Aurora era hermosa como su madre, y en sus rasgados ojos se adivinaba la sangre espaola que corra por sus venas. Cuando tuvo diecisis aos, los habitantes de la aldea de Tarrides oyeron ladrar con frecuencia a los perros de Caylus, durante las noches oscuras. Por esta poca, Felipe de Lorena, duque de Nevers y uno de los ms brillantes seores de la corte de Francia, fue a habitar su castillo de Buch, en el Juranzon. Representaba difcilmente veinte aos; pues por haber abusado muy pronto de la vida, iba medio muerto de una enfermedad de languidez. El aire puro de las montaas le reanim. Pasadas algunas semanas, que dedic a cazar por el valle de Louron, sintise fuerte y rejuvenecido. La primera vez que los perros de Caylus ladraron durante la noche, el joven duque de Nevers, rendido de cansancio, pidi hospitalidad a un leador del bosque de Ens. Nevers estuvo un ao en su castillo de Buch. Los pastores de Tarrides decan que era un seor muy generoso. Los pastores de Tarrides refieren dos aventuras nocturnas que ocurrieron durante su estancia en el pas. Una vez se vio hacia la media noche luz a travs de los vidrios de la vieja capilla de Caylus. Los perros no ladraron; pero una forma sombra, que las gentes de la aldea creyeron reconocer, por haberla visto con frecuencia, se desliz en los fosos favorecida por la oscuridad. Estos antiguos castillos estn siempre llenos de fantasmas. Otra vez, hacia las once de la noche, doa Marta, la ms joven de las dueas del castillo, sali sigilosamente por la gran puerta de Caylus y dirigise a la cabaa del leador, donde el joven duque de Nevers sola recibir hospitalidad. Una silla de manos atraves el bosque de Ens. A poco, gritos de mujer salieron de la cabaa del leador. Al da siguiente, el leador abandon el pas y su cabaa qued cerrada. Doa Marta dej tambin el mismo da el castillo de Caylus. Haca cuatro aos que todo esto sucediera y nada se ha vuelto a saber del leador ni de doa Marta. Felipe de Nevers tampoco habitaba ya en su castillo de Buch. Pero otro Felipe, no menos brillante, no menos gran seor, honraba con su presencia el valle de Louron. Era Felipe de Mantua, prncipe de Gonzaga, a quien el marqus de Caylus pretenda casar con su hija Aurora. Gonzaga era hombre de unos treinta aos, un poco afeminado de rostro; pero de una belleza notable. Imposible encontrar ms noble conjunto que el

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suyo. Sus cabellos negros, sedosos y brillantes, se rizaban alrededor de su frente, ms blanca que la de una mujer, formando, sin artificio alguno, ese peinado amplio y apelmazado que los cortesanos de Luis XIV slo conseguan hacerse aadiendo dos o tres pelucas a su cabellera natural. Los ojos negros, tenan la mirada clara y orgullosa de los italianos. Era de buena estatura y tena el talle esbelto y elegante; su andar y sus gestos revelaban una majestad teatral. Nada diremos de la casa de que proceda. Los Gonzaga gozan tanto prestigio en su historia, como los Buillon, los Este y los Montmorency. Sus relaciones valan tanto como su nobleza. Tena dos amigos, dos hermanos, el uno era Lorena y el otro Borbn. El duque de Chartres, sobrino de Luis XIV, despus duque de Orlens y Regente de Francia, el duque de Nevers y el prncipe de Gonzaga eran inseparables. La corte les llamaba los tres Felipes. El tierno afecto que los una, recordaba los bellos tipos de la amistad antigua. Felipe de Gonzaga era el mayor, el futuro regente no tena ms que veintiocho aos y Nevers uno menos. Puede suponerse cunto halagara la vanidad de Caylus un yerno de esta clase. La opinin pblica atribua a Gonzaga un caudal inmenso en Italia y adems era primo y heredero nico de Nevers, a quien todo el mundo pronosticaba una muerte muy prxima. Y Felipe de Nevers, ltimo descendiente de su nombre, posea uno de los ms cuantiosos y bellos dominios de Francia. Aunque nadie poda suponer razonablemente que el prncipe de Gonzaga deseara la muerte de su amigo, l no poda impedirla y caso de heredarle sera diez o doce veces millonario. Suegro y yerno, fcilmente se pusieron de acuerdo sin consultar a Aurora. Sistema Verrou. Era una hermosa tarde de otoo del ao 1699. Luis XIV, ya viejo, cansado de la guerra, acababa de firmar la paz de Ryswick. A pesar de esto, las escaramuzas de partidas continuaban en la frontera; y en el valle de Louron, sobre todo, haba gran nmero de incmodos huspedes. En el comedor del castillo de Caylus media docena de convidados se hallaban sentados alrededor de la amplia mesa, esplndidamente servida. El marqus tendra muchos defectos; pero su mesa era siempre una de las mejores. Excepto el marqus de Gonzaga y la seorita Caylus, que ocupaban las cabeceras de la mesa, los dems convidados eran gentes de humilde posicin que dependan del castillo. En primer trmino, vease a don Bernardo, capelln de Caylus que tena a su cargo la direccin religiosa de la aldea de Tarrides y llevaba en la sacrista de su capilla los registros de defunciones, nacimientos y matrimonios; a su lado, a doa Isidora, que haba sustituido a doa Marta, en sus funciones cerca de la seorita de Caylus; y, por ltimo, en tercer lugar, figuraba el seor de Peyrolles, gentilhombre agregado a la servidumbre del prncipe de Gonzaga. Debemos dar a conocer a este personaje, que ocupa un lugar importante en nuestra historia. Peyrolles era un hombre de edad indefinible, delgado, plido y de cabellos escasos, de alta estatura y un poco encorvado. En nuestra poca nos representaramos con lentes un personaje semejante; pero, entonces, no los

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consenta la moda! Su fisonoma era bastante vulgar. Sin embargo, su miope mirada era atrevida e insolente. Gonzaga aseguraba que Peyrolles se serva muy bien de la espada que llevaba al costado. En suma, el prncipe le elogiaba y distingua mucho porque tena necesidad de l. Los otros convidados, servidores del castillo, desempeaban en la mesa el papel de meros comparsas. Aurora de Caylus haca los honores con una dignidad fra y taciturna. Generalmente, puede decirse que a las mujeres las hacen bellas y amables los sentimientos que las embargan en el instante en que se las observa. Son adorables cerca de las personas que aman y displicentes al lado de las que las desagradan. Era Aurora, empero, de esas mujeres que agradan a pesar suyo, y a las cuales se admira, cualquiera que sea la situacin de nimo en que se hallen. Iba vestida a la moda espaola. Tres hileras de puntillas caan por su espalda entre el ondulante azabache de sus cabellos. Aunque an no tena veinte aos, en las puras y gallardas lneas de su boca, veanse ya huellas de sufrimiento y de tristeza. Qu luz, qu belleza deba prestar la sonrisa a aquellos jvenes y divinos labios! Qu brillo a aquellos ojos, largamente sombreados por la curvada seda de las largas pestaas! Mucho tiempo haca que la sonrisa no plegaba los labios de Aurora. Su padre deca: Ya cambiar cuando sea princesa. Cuando todava no haba terminado la comida, Aurora pidi permiso para retirarse. Doa Isidora arroj una mirada de sentimiento sobre los dulces y conservas que los sirvientes conducan para postres; pero su deber de duea la obligaba a seguir a su joven ama. Despus de la partida de Aurora, el marqus recobr su aire campechano. Prncipe dijo, me debis mi revancha de ajedrez... Estis dispuesto? Siempre a vuestras rdenes, querido marqus replic Gonzaga. A una orden de Caylus, les llevaron una mesa de ajedrez. En los quince das que el prncipe habitaba el castillo, la partida que iban a empezar era la nmero quinientos y tantos. A los treinta aos y teniendo la figura y el nombre de Gonzaga, aquella aficin por el ajedrez era muy sospechosa. Estaba ardientemente enamorado de Aurora, o tena mucho inters por apoderarse de su dote. Todos los das, despus de la comida y de la cena, jugaban al ajedrez. El seor de Caylus era un buen jugador, y Gonzaga se dejaba ganar una docena de partidas, al fin de las cuales Verrou, triunfante, dormase en su butaca tranquila y plcidamente, como un justo, delante del mismo campo de batalla. De este modo haca la corte Gonzaga a Aurora de Caylus. Prncipe dijo el marqus colocando sus piezas, voy a sealaros hoy una combinacin que he ledo en el docto tratado de Cessolis. Yo no juego al ajedrez como todo el mundo, y mi mayor gusto es aprender cada da una combinacin nueva en buenas fuentes. No todos podran deciros que el ajedrez fue inventado por Atalo, rey de Prgamo, para divertir a los griegos durante el largo sitio de Troya. Son, pues, unos ignorantes o gentes de mala fe los que atribuyen este honor a Palamede... Vamos, prestad atencin al griego, si gustis. No sabra explicaros, querido marqus, todo el placer que siento al acompaaros en vuestras partidas.

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Cuando empezaron, los convidados siguieron el juego con curiosidad. Al perder la primera partida, Gonzaga hizo una sea a Peyrolles, que dejando apresuradamente su servilleta, parti. Poco a poco, los dems convidados hicieron lo mismo, y los dos jugadores se quedaron solos. Los latinos continu el marqus, llamaban a este juego latrunculi o ladrones; los griegos, latrikin. Sarrazin hace observar en su excelente libro... Marqus dijo Felipe de Gonzaga interrumpindole, perdonad mi distraccin; pero me permitiris retirar esta pieza? Distradamente, acababa de avanzar un pen que le haca ganar la partida. Verrou se hizo rogar un poco; pero al fin dijo con magnanimidad: Retiradle, prncipe; pero os ruego que esto no vuelva a suceder. El ajedrez no es un juego de nios. Y como Gonzaga lanzase un suspiro, agreg con burln acento: S, s. Ya s que estis enamorado. Como un loco, marqus! Conozco eso, prncipe. Atencin al juego! No acabasteis ayer de referirme dijo Gonzaga como hombre que quiere distraerse de penosos pensamientos, la historia de aquel gentilhombre que quiso introducirse en vuestra casa. Ah, demonio! exclam Verrou. Tratis de distraerme? No importa: yo soy como Csar, que dictaba cinco cartas a la vez. Sabis si jugaba Csar al ajedrez? Aquel gentilhombre recibi media docena de cuchilladas junto al foso. Esta misma aventura ha sucedido ms de una vez; pero la maledicencia no ha tenido nunca nada que decir sobre la conducta de las seoras de Caylus. Y eso que hacais entonces en calidad de marido pregunt negligentemente Gonzaga, serais capaz de hacerlo como padre? Lo mismo, exactamente lo mismo: no conozco otro medio de guardar a las hijas de Eva Schah moto, prncipe, como dicen los persas. Estis derrotado. Y se arrellan en su butaca. De estas dos palabras, Schah moto aadi mientras se acomodaba para dormir la siesta, que significan el Rey ha muerto, nosotros hemos hecho jaque y mate, segn Menage y Frre. En cuanto a las mujeres, creedme: buenas rejas y altos muros, son la mejor garanta de su virtud. Y cerrando los ojos se qued a poco dormido. Gonzaga sali del comedor para reunirse con Peyrolles, que le aguardaba paseando por las galeras. Y nuestros bribones? le pregunt Gonzaga al verle. Ya han llegado seis respondi Peyrolles. Dnde estn? En la hostera de La Manzana de Adn, al otro lado de los fosos. Quines faltan? El maestro Cocardasse, de Tarbes y Passepoil, su preboste. Dos buenas espadas! Y el otro negocio? Doa Mara est en este instante en las habitaciones de la seorita de Caylus. Con la nia? Con la nia. Por dnde han entrado? Por la ventana que hay bajo el puente de los fosos. Despus de reflexionar un momento, agreg Gonzaga:

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Has interrogado a don Bernardo? Es mudo. Cunto le ofreciste? Quinientas pistolas.1 Doa Marta debe saber dnde est el registro. Es preciso que no salga del castillo. Est bien respondi Peyrolles. El prncipe, pasendose agitadamente, aadi: Quiero hablarla yo mismo. Ests seguro de que mi primo Nevers ha recibido el mensaje de Aurora? Le ha llevado nuestro alemn. Y Nevers debe llegar?... Esta noche. Estaban a la puerta de la habitacin de Gonzaga. En el castillo de Caylus, tres corredores cortbanse en ngulo recto: uno daba acceso a las habitaciones; los otros dos comunicaban con ambas alas. La habitacin del prncipe se hallaba situada en el ala occidental y conclua en una escalera que conduca a los lavaderos. Se oy un ligero ruido en la galera central: era doa Marta que iba a reunirse con la seorita Caylus. Gonzaga y Peyrolles se entraron precipitadamente en la habitacin del prncipe, dejando la puerta entreabierta. Un instante despus, doa Marta atravesaba el corredor con paso rpido y receloso. Era la hora de la siesta y como la costumbre espaola haba franqueado los Pirineos, todo el mundo dorma en el castillo de Caylus. Doa Marta esper esta hora para evitar un mal encuentro. Cuando pas por delante de la puerta de Gonzaga, Peyrolles lanzse de improviso sobre ella y apretndola fuertemente la boca con un pauelo, la impidi que gritara. Luego, tomndola en sus brazos, la condujo desvanecida a la estancia del prncipe.

2. COCARDASSE Y PASSEPOIL

Caminaba el uno en un viejo caballo de labor, de enredadas crines y zambas patas; el otro, como los antiguos castellanos, iba sentado sobre las ancas del asno que le serva de palafrn. El primero, a pesar de su modesta montura, que caminaba con la cabeza colgando entre las dos patas delanteras, tena un gallardo continente. Vesta un jubn de piel de bfalo con cordones y pechera, calzn de lana que la polilla haba hecho una criba y fuertes botas de campaa a la moda de Luis XIII. Llevaba un enorme fieltro chambergo y colgaba de su costado izquierdo un enorme espadn. Era ste el maestro Cocardasse, natural de Tolosa y antiguo maestro de armas de la ciudad de Pars, que a la sazn estaba establecido en
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Dobln de oro. Moneda imaginaria de Francia, que vala 40 reales.

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Tarbes, donde no era muy estimado. El segundo tena apariencia tmida y modesta. Su traje hubiera convenido a un clrigo. Un largo jubn, de la hechura de una sotana, le cubra los calzones, en otro tiempo negros, pero que el uso haba puesto relucientes y pardos. Un gorro de lana, cuidadosamente encasquetado hasta las orejas y unos brodequines forrados, a despecho del calor asfixiante, completaban su extrao atavo. Diferencindose de su compaero, Cocardasse, que luca una espesa cabellera negra, larga y rizada, Passepoil ostentaba sobre las sienes algunos mechoncillos de cabellos de un rubio descolorido. Igual contraste se adverta entre el poblado mostacho del gascn y los tres pelos blanquecinos y erizados que adornaban el labio superior de su preboste. Porque era un preboste de armas, nada menos, el pacfico viajero que tan secamente iba sentado, y certificamos que, a pesar de su aspecto extravagante, cuando llegaba la ocasin, manejaba diestra y vigorosamente la espada, que azotaba el flanco izquierdo de su asno. Llambase Passepoil, y era natural de Villedieu, en la Baja Normanda. Sus amigos le llamaban el hermano Passepoil, ya debido a su aspecto clerical, bien porque antes de ceir espada haba sido criado de un barbero y dependiente de una oficina de farmacia. Era horriblemente feo y extraordinariamente enamorado. Cuando unas faldas se cruzaban en su camino, adoptaba un aire sentimental y un vivo resplandor iluminaba sus ojillos azules. Cocardasse, por el contrario, poda pasar en el pas por un gallardo bribn. Iban caminando los dos despacio bajo el sol de medioda. Cada piedra del camino haca tropezar al jaco de Cocardasse, y de veinticinco en veinticinco pasos el rocn de Passepoil haca una significativa paradita... Esto es horrible, amigo mo! Hace dos horas que estamos viendo ese endiablado castillo y nunca acabamos de llegar a l. Parece que anda delante de nosotros con ms velocidad que nuestras monturas! dijo Cocardasse con marcado acento gascn. Paciencia, paciencia, ya llegaremos! Demasiado pronto llegaremos para lo que vamos a hacer all abajo!... Voto al chpiro, hermano Passepoil! aadi suspirando fuertemente. Si tuviramos un poco de conducta, con nuestros talentos hubiramos podido escoger cosa que conviniese ms a nuestra condicin que este endemoniado oficio... Tienes razn que te sobra, amigo Cocardasse; pero nuestras pasiones nos han perdido. Ciertamente... El vino, el juego... Y las mujeres! agreg Passepoil poniendo los ojos en blanco. Marchaban entonces por la ribera del ro Clarabide, que atraviesa el valle de Louron. El Hachazo, que sostena cual inmenso pedestal slidos los cimientos del castillo de Caylus, se levantaba ante ellos. Como por aquella parte no haba murallas, se descubra perfectamente el antiguo edificio, que con su aspecto soberbio y pintoresco habra llamado la atencin de otros viajeros menos preocupados y ms entusiastas de las bellas artes que ellos. El castillo de Caylus, coronaba dignamente aquella prodigiosa muralla, hija de alguna gran horrible convulsin del suelo, cuyo recuerdo se haba perdido en la noche de los tiempos. Entre el musgo y la maleza que cubra su cimentacin,

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podan reconocerse las lneas de las construcciones paganas. La mano fuerte de los soldados romanos, deba haber trabajado all. Sin embargo, todo lo que sobresala de la tierra, perteneca al estilo lombardo del dcimo o undcimo siglo. Las dos torres principales que flanqueaban el cuerpo del edificio de Norte a Sur, eran cuadradas y ms anchas que altas. Las ventanas, colocadas debajo de saeteras, eran pequeas, sin ornamentos, y sus arcos reposaban sobre simples pilastras, desprovistas de molduras. El nico lujo que se permiti el arquitecto, consista en unos raros mosaicos. Las piedras, cortadas y dispuestas con simetra, estaban separadas por ladrillos salientes. El orden austero del primer plano armonizaba con la desnudez de El Hachazo. Detrs de la lnea derecha de este viejo cuerpo de edificio, que pareca edificado por Carlomagno, unas fachadas en forma de conos y algunas torrecillas seguan el plano ascendente de la colina, mostrndose en forma de anfiteatro. La torre del homenaje era alta, octgona y terminada en una galera bizantina, de arcadas en forma de trbol; coronaba esta batahola de tejados pizarrosos que cubra el castillo, parecida a un gigante de pie entre dos enanos. Decase en el pas que el castillo era mucho ms antiguo que los Caylus mismos. A derecha e izquierda dos torres lombardas, dos trincheras se cruzaban. Eran los dos extremos de los fosos que en otro tiempo estuvieron protegidos por espesos muros para contener el agua que los llenaba. Poco ms all de los fosos del Norte, las ltimas casitas de la aldea de Tarrides aparecan bajo las encinas. Dentro, vease la fecha de la capilla construida al empezar el siglo XIII, segn el estilo ojival, y cuyos vidrios de color resplandecan heridos por el sol de la tarde, como lminas de oro encerradas en marcos de granito. El castillo de Caylus era la maravilla de los valles pirenaicos. Pero Cocardasse y Passepoil estaban demasiado preocupados para fijarse en maravillas. Continuaron su marcha y las miradas que dirigan a la sombra ciudadela, eran para calcular la distancia que an les faltaba por recorrer. Iban al castillo de Caylus, y, aunque a vuelo de pjaro les separaba de l slo media legua, la necesidad de rodear El Hachazo prolongaba el camino hasta una hora de andar a buen paso. Cocardasse deba ser un excelente compaero con la bolsa llena, y Passepoil, con su figura romntica, mostraba indicios de un buen humor habitual; pero en aquel momento ambos estaban tristes y ciertamente tenan sobradas razones para ello. El estmago vaco, la garganta seca y en perspectiva un negocio peligroso; y lo peor del caso era que el asunto no poda rehuirse ni rechazarse, porque en sus faltriqueras habanse concluido los escudos: sus pasiones, desgraciadamente, los haban dilapidado. Por esto, Cocardasse deca a su amigo: Por mi vida, que no volver a tocar ni una carta ni un vaso! Y yo renuncio para siempre al amor de enamorado aadi Passepoil. Y ambos, durante largo rato, soaron mil bienandanzas, hijas de las futuras economas que pensaban desde entonces hacer. Me comprar un equipo completo! exclam Cocardasse con entusiasmo . Y me har soldado de la compaa que manda nuestro bravo parisin. Y yo soldado o criado del mdico mayor respondi Passepoil.

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No har yo un excelente cazador del rey? El regimiento en que yo sirva, puede estar seguro de que ser sangrado con limpieza. Y aadieron ambos a la vez: Veremos a nuestro parisin! Le evitaremos de vez en cuando algn peligro! Y me llamar todava su viejo Cocardasse! Y se burlar del hermano Passepoil, como otras veces! Fuego del cielo! exclam el gascn dando un fuerte puetazo a su cabalgadura. Hemos descendido bien bajo en nuestra noble profesin... Pero todo pelado puede alcanzar misericordia! Conozco que al lado de mi parisin podra enmendarme. Passepoil movi tristemente la cabeza. Quin sabe dijo dirigiendo una mirada desconsoladora a su compaero si querr reconocernos! Cmo no! Es un gran corazn, ese muchacho. Qu guardia y qu celeridad la suya! suspir Passepoil. Qu espera sobre las armas, qu molinete! Te acuerdas de su quite en retirada? Has olvidado los tres golpes rectos que anunci en el asalto de casa de Delespine? Un corazn! Un verdadero corazn! Afortunado en el juego y buen bebedor. Y dislocando a todas las mujeres! A cada exclamacin, entusiasmados, se detenan para estrecharse las manos. Su emocin era sincera y profunda. Por Barrabs! Seremos sus criados, sus esclavos, si l quiere. Y haremos de l un gran seor. Si el dinero de Peyrolles no nos proporciona algn disgusto concluy Passepoil. Era, pues, Peyrolles el hombre de confianza del prncipe de Gonzaga, quien haca viajar de tan extrao modo a aquellas dos malas cabezas. Los dos bribones conocan bien a Peyrolles y an mejor a Felipe de Gonzaga. Antes de haberse establecido en Tarbes para ensear a los hidalgelos, despus, el noble y digno arte de la esgrima italiana, haban tenido sala de armas en Pars en la calle de Croix-des-Petits-Champs, a dos pasos del Louvre. Y si las pasiones no les hubiesen oscurecido el entendimiento, podan haber hecho fortuna, pues todos los grandes seores de la corte frecuentaban su casa. Eran dos pobres diablos, que, sin duda, por una mala idea tenan que acusarse de cualquier horrible fechora. Pero jugaban muy bien la espada. Seamos clementes y no busquemos la razn que les oblig a dejar un da la llave bajo la puerta de la casa, y abandonar luego precipitadamente a Pars. Es muy cierto, que en aquella poca los maestros de armas tenan frecuente trato con todos los altos personajes de la Corte. Y saban, generalmente, todos los secretos importantes tan bien como ellos. Eran Gacetas vivas. Imagnese, por tanto, si Passepoil, que adems haba sido en otra poca barbero, sabra cosas buenas! En aquellas circunstancias, ambos contaban con sacar provecho de su ciencia. Passepoil dijo al salir de Tarbes: Es un negocio donde se juegan millones. Nevers es la primera espada del

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mundo despus del parisin. Si Nevers cae en manos del prncipe, es preciso que ste sea muy generoso. Cocardasse aprob entusiasmado el sabio discurso de su amigo y colega. Seran las dos de la tarde cuando llegaron a la aldea de Tarrides. Un campesino que encontraron les encamin a la posada de La Manzana de Adn. Cuando llegaron, la sala del piso bajo estaba casi llena de parroquianos. Una joven, vestida de aldeana, serva con prisa vasos, frascos llenos de vino y fuego para las pipas, que era todo lo que deseaban aquellos valientes despus de una larga jornada bajo el sol a travs de los valles pirenaicos. En la pared, colgaban de sus tahales seis fuertes espadas. No haba entre los congregados uno slo que no tuviese el aspecto y los ademanes de consumado espadachn. Todos tenan rostros bronceados, miradas imprudentes y retorcidos bigotes. Un honrado burgus, al entrar en aquella sala, hubiera vuelto prudentemente las espaldas al fijarse en aquellas hechuras de bravos. En una mesa, cerca de la puerta, haba tres espaoles. Se les conoca a la legua. En otra, un italiano con la cara llena de cuchilladas, y frente a l un bandido de aspecto siniestro, cuyo acento denunciaba su origen alemn. En una tercera mesa, un aldeano de cuerpo fornido y larga e inculta cabellera, hablaba el dialecto de Bretaa. Los tres espaoles se llamaban Saldaa, Pinto y Pepe el Matador, y los tres eran espadachines consumados. Eran naturales, el uno de Murcia, de Sevilla el otro y el tercero de Pamplona. El italiano era un bravo hijo de Spoleta y se llamaba Giuseppe Fanza. El alemn se apellidaba Staupitz; el bretn, Jol de Jugan. El seor Peyrolles era quien all haba congregado a todos aquellos matones de oficio. Todos se conocan. Cuando Cocardasse y Passepoil franquearon la puerta de la hostera de La Manzana de Adn, despus de haber dejado sus pobres monturas en la cuadra, se detuvieron un momento, sorprendidos, a la vista de aquella respetable asamblea. En la sala del mesn, iluminada solamente por una pequea ventana, el humo de las pipas haba formado una densa nube que apagaba an ms la luz indecisa que la esclareca. Nuestros dos conocidos no vieron al pronto ms que los retorcidos bigotes y las espadas pendientes del muro. Pero seis voces roncas por el alcohol, exclamaron a la vez al verles: Maestro Cocardasse! Hermano Passepoil! Y una sarta de juramentos en todos los idiomas, les salud como un aplauso. Cocardasse se puso la mano en forma de pantalla ante los ojos. Cuerpo de Satn! Todos camaradas! Todos antiguos amigos! aadi Passepoil con la voz un poco temblorosa. Passepoil era pacfico por naturaleza, y slo la necesidad y las circunstancias le haban llevado al peligroso oficio de valiente. Ponasele carne de gallina por cualquier cosa; pero l, sobreponindose a sus nervios, se bata, cuando llegaba la ocasin, como un diablo. Cambi con todos apretones de manos, de esos apretones que descoyuntan las falanges, y para todos tuvo una palabra de lisonja y una amable sonrisa. En

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aquella reunin los jubones de seda se vean al lado de otros de pelado terciopelo. Todas las telas del mundo tenan all digna representacin. Lo que no se vea por parte alguna en aquellos raros y exticos trajes, era el lienzo blanco. Para qu lo necesitaban aquellos bravos? En nuestros das los maestros de armas o para hablar como ellos, los seores profesores de esgrima, son sabios y honrados industriales que cumplen a maravilla sus deberes de padres, esposos y ejercen decentemente su arte. En el siglo XVII, un maestro de esgrima era un bribn obligado por la necesidad a correr de aventura en aventura, prestando toda clase de servicios a quien los pagaba mejor, hasta dar con su garganta en la cuerda que haba de ahorcarle. Nuestros camaradas de La Manzana de Adn habran gozado sin duda hermosos das de gloria y de fortuna; pero en el instante en que los vemos el sol de la prosperidad habase eclipsado para ellos. La misma tempestad los reuni. Antes de la llegada de Cocardasse y Passepoil, los tres grupos estuvieron separados. El bretn no conoca a nadie; el alemn no fraternizaba ms que con el italiano y los tres espaoles estaban orgullosamente separados de los dems. Pero Pars era un centro a propsito para las bellas artes. Personas como Cocardasse y su compaero, que haban tenido casa abierta en la Calle de Croix-des-Petits-Champs, deban conocer a todos los pillos de Europa. Sirvieron, pues, de lazo de unin entre los tres grupos, y muy pronto fueron todos buenos amigos. Roto el hielo, se aproximaron las mesas, los vasos se chocaron, y las presentaciones se hicieron conforme a las reglas de la ms exigente etiqueta. Cada uno enumer sus proezas y ttulos. Eran para poner los pelos de punta! Aquellas seis espadas pendientes del muro, haban cortado ms cabezas cristianas que las hachas de todos los verdugos reunidos de Francia y de Navarra. Cuando bebieron la primera ronda de vasos y cada uno hubo satisfecho su individual vanidad, Cocardasse dijo: Ahora, amigos, hablemos un poco de nuestros negocios. Se llam a la aldeana, que temblaba de miedo ante aquellos canbales, y le pidieron ms vino. Era una muchacha morena, regordeta y un poco bizca. Passepoil la haba ya asestado los caones de sitio de sus ojos y hasta intent seguirla, con el pretexto de que llevara vino ms fresco; pero Cocardasse le sent bruscamente a su lado. Has prometido dominar tus pasiones, querido mo le dijo con dignidad. Passepoil se sent lanzando un fuerte suspiro. Cuando la maritornes llev el vino, dieron la orden de no volver a interrumpirlos. Amigos mos dijo Cocardasse, en verdad que no esperbamos mi compaero y yo encontrar tan excelente compaa lejos de los centros populosos donde generalmente ejercis vuestros talentos. Oh, nosotros vamos donde se nos llama! Donde se nos necesita, caro mo... contest el de Spoleta. Todos asintieron con un movimiento de cabeza. Luego, pregunt Saldaa a Cocardasse: Sabes t para qu se nos ha reunido aqu? El gascn iba ya a abrir la boca para responder, cuando el pie del hermano Passepoil le hizo una sea significativa. Cocardasse, aunque jefe nominal, tena la costumbre de seguir los consejos

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de su preboste, que era un normando prudente y sabio. Ya s contest, que se nos ha convocado... He sido yo interrumpi Staupitz. Y que en los casos ordinarios concluy el gascn, nos bastamos Passepoil y yo para dar un golpe de mano. Rayos y truenos! grit el Matador. Donde yo estoy, no hace falta nadie ms. Cada uno ponder su valor segn le vino en gana, hasta que Cocardasse prosigui: Por lo visto, tenemos que combatir con un ejrcito? Batiremos respondi Staupitz a un hombre solo. Staupitz estaba al servicio del seor Peyrolles, el confidente del prncipe de Gonzaga. Una carcajada general acogi esta declaracin. Cocardasse y Passepoil rean an ms alto que los otros. Sin embargo, el pie del normando no se quitaba de encima de la bota del gascn. Con lo cual quera decir: Djame llevar esto. Passepoil pregunt cndidamente: Y cul es el nombre de ese gigante que va a combatir contra ocho hombres? Cada uno de los cuales vale lo menos media docena, voto al chpiro! agreg Cocardasse. Staupitz respondi: Es el duque Felipe de Nevers. Pero si est murindose! exclam Saldaa. Ahogndose! aadi Pinto. Un enfermo, un tsico! acabaron los otros. Cocardasse y Passepoil no dijeron nada. Este ltimo sacudi lentamente la cabeza; despus, cogiendo un vaso, lo vaci de un trago. El gascn hizo lo mismo. Su repentina gravedad excit la curiosidad de los congregados. Qu tenis? Qu os pasa? preguntaron todos. Cocardasse y su preboste se miraron en silencio. Qu es eso? Qu diablo significa eso? grit Saldaa asombrado. Dirase aadi Fanza, que queris abandonar la partida. Amigos mos replic gravemente el gascn, estis muy equivocados en vuestras noticias respecto a Nevers. Os han engaado. Un tropel de preguntas y de reproches ahog su voz. Nosotros hemos visto, en nuestra sala de Pars, a Felipe de Nevers dijo dulcemente Passepoil. Hemos tenido el honor de tirar con l. Es un moribundo que os cortar las orejas. A nosotros! dijeron con jactancia los que le escuchaban. Y se encogieron desdeosamente de hombros. Veo continu Cocardasse mirando a todos, que no habis odo nunca hablar de la estocada de Nevers. Todos le miraron sorprendidos y escucharon con atencin. La estocada del viejo maestro Delapalme, que derrib siete prebostes desde el barrio de Roule a la Puerta de Saint-Honor. Me ro yo de esas estocadas secretas exclam el Matador.

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Buen pie, buen ojo, buena guardia aadi el bretn; y me burlo de todas las estocadas secretas. Ah, no! Eso no, queridos! Bien sabis dijo Cocardasse con orgullo que yo tengo buena mano y buen ojo; pues nada me ha servido... Ni a m tampoco agreg Passepoil. Y sin embargo concluy Cocardasse, ambos hemos sido tocados por l en nuestra academia. Tocados tres veces apoy su compaero. Tres veces seguidas; en plena frente, entre los dos ojos! Tres veces, sin poder parar su espada. Los seis espadachines se haban quedado pensativos. Nadie rea ya. Entonces dijo Saldaa, no es una estocada secreta. Es un encuentro. Por eso nos han congregado a todos. Eso os dir ms que todas mis advertencias replic Cocardasse con solemnidad. Hablabais de ejrcito. Quisiera mejor tenrmelas que haber con un ejrcito. No hay en el mundo ms que un solo hombre capaz de hacer frente a Felipe de Nevers con la espada en la mano. Y quin es? preguntaron todos. El parisin. Ah, s, ese s! grit Passepoil con entusiasmo. Ese es el diablo! Un hombre que todos conoceris: se llama el caballero Lagardre. Todos, en efecto, parecan conocerle, porque todos guardaron silencio. Nunca le he visto dijo Saldaa. Tanto mejor para ti replicle el gascn. Es el que llaman el hermoso Lagardre? pregunt Pinto. Es ese que mat tres prebostes flamencos bajo los muros de Senlis? pregunt Fanza, bajando la voz. Es el que?... quiso aadir Jol de Jugan. Pero Cocardasse, interrumpindole, exclam con nfasis: S, ese es. No hay dos Lagardre en el mundo!

3. LOS TRES FELIPES

La nica ventana de la sala de la posada de La Manzana de Adn daba a un bosquecillo plantado de hayas que se extenda hasta los fosos de Caylus. Un camino carretero atravesaba el bosque y conduca a un puente tendido sobre los fosos, que eran muy profundos y largos. Rodeaban el castillo por sus tres lados y se abra sobre El Hachazo. Desde que se construyeron los muros destinados a contener el agua, los fosos se haban destinado por s mismos y su suelo daba al ao dos magnficas cosechas de heno, destinadas a las cuadras del marqus. Acababa de segarse la segunda cosecha y desde el sitio donde estaban los

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ocho aventureros poda verse a los trabajadores atar cuidadosamente los haces de heno bajo el puente. Aparte del agua que faltaba, los fosos se mantenan en buen estado. Su borde interior se elevaba en escarpada pendiente hasta la explanada. Slo tena una brecha practicada de intento para dar paso a las carretas cargadas de heno hasta el camino carretero que se vea desde la ventana de la hostera. Desde el suelo hasta el fondo del foso, el muro estaba cubierto de numerosas saeteras; pero slo haba una capaz de dar paso a una persona. Era una ventana colocada justamente bajo el puente fijo que haba reemplazado desde haca mucho tiempo al levadizo. Esta ventana estaba cerrada con reja. Daba luz al cuarto de bao de Caylus, gran sala subterrnea que conservaba an algo de su antigua magnificencia. Es sabido que en la Edad Media y en el Medioda principalmente, se elevaba a la exageracin el lujo de los baos. Las tres acababan de dar en el reloj de la torre del Homenaje. Aquel terrible matamoros que se llamaba el bello Lagardre, no estaba all ni era probable que fuese, por lo que nuestros maestros de armas, despus del primer momento de estupor, recobraron su habitual fanfarronera. Pues bien exclam Saldaa, te digo, amigo Cocardasse, que dara diez pistolas por ver a tu caballero Lagardre. Con la espada en la mano? Si ese da llega, amigo mo, ponte antes en gracia de Dios, te lo recomiendo. Saldaa se puso el sombrero atravesado. Un lance iba sin duda a salir de aquella discusin y milagro era que no hubiese ocurrido ya entre tales fanfarrones, cuando afortunadamente Staupitz, que estaba asomado a la ventana, exclam interrumpiendo la disputa: Haya paz, hijos mos! Ah viene el seor Peyrolles, el confidente del prncipe de Gonzaga. En efecto, se vea al seor Peyrolles avanzar a caballo por la carretera. Hemos hablado mucho y nada hemos dicho de provecho dijo precipitadamente Passepoil. Nevers y su estocada secreta valen muchsimo oro, compaeros, es preciso que lo sepis, Tenis deseos de hacer un buen negocio, quiz vuestra fortuna? No hay para qu decir que todos contestaron afirmativamente. Pues si tal cosa queris, dejadnos obrar a Cocardasse y a m y apoyadnos en cuanto digamos al seor Peyrolles. Entendido! contestaron todos. As, al menos acab Passepoil sentndose, aquellos que de esta jornada saquen el pellejo libre de la espada de Nevers, podrn mandar que se recen misas por el alma de los difuntos. Peyrolles entr. Passepoil se quit el primero, con gran reverencia, su gorro de lana. Los otros saludaron al recin llegado, tambin. Peyrolles llevaba un gran saco de dinero bajo el brazo, le arroj sobre la mesa, diciendo: Tomad, valientes! Ah va vuestra paga! Luego los cont. Todos puntuales! Eso me gusta. Voy, pues, a deciros en dos palabras lo que tenis que hacer. Os escuchamos atentamente, seor Peyrolles dijo Cocardasse apoyando

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los codos sobre la mesa. Os escuchamos dijeron todos. Peyrolles, tomando una postura de orador, dijo: Esta noche, a las nueve, un hombre vendr por ese camino que veis desde la ventana. Dejar su caballo atado en uno de los pilares del puente y despus franquear el foso. Mirad. All, bajo el puente, veis una ventana con reja? Muy bien, querido seor Peyrolles respondi Cocardasse. No somos ciegos. El hombre se acercar a la ventana. Y en ese momento, nosotros le atenderemos? Precisamente contest Peyrolles con una sonrisa siniestra... y habris ganado ese dinero. Cuerpo del diablo! grit Cocardasse. Este buen seor Peyrolles dice las cosas de un modo que hace rer! Est entendido? Perfectamente; pero no nos dejaris todava, verdad? Es necesario, mis buenos amigos dijo Peyrolles preparndose a salir. Cmo! exclam el gascn. Sin decirnos el nombre del que debemos... acostar?... Ese nombre no os interesa. Cocardasse gui un ojo y al instante un murmullo general de descontento parti de los labios de todos los espadachines. Passepoil, sobre todo, se indign fieramente. Sin decirnos siquiera quin es el poderoso seor a cuyo servicio vamos a trabajar? Peyrolles se detuvo para mirarle. Su largo rostro tena una expresin de inquietud. Qu os importa? pregunt con altanera. Nos importa mucho, estimado seor Peyrolles. Qu queris decir? Cocardasse se levant y todos le imitaron. Rayos y truenos! exclam el gascn cambiando bruscamente de tono . Hablemos francamente! Todos los aqu reunidos somos hombres de armas y por lo tanto caballeros. Sobre todo yo, que soy gascn, amo la claridad en los negocios. Nuestras espadas y requiri la suya que no se haba quitado quieren saber lo que de ellas se exige. Vamos, sentaos! No tengis tanta prisa. Con hombres como nosotros se entendi siempre todo el mundo, hablando como es debido dijo Passepoil al mismo tiempo que ofreca cortsmente una silla al confidente de Felipe de Gonzaga. Todos aplaudieron a Passepoil. Peyrolles pareci dudar un momento. Mis valientes, puesto que tenis tanto entendimiento, bien podais haber adivinado dijo al cabo el adltere del prncipe. A quin pertenece ese castillo? Pardiez, al marqus de Caylus, a cuyo lado no envejecen las mujeres! A Caylus Verrou. Y bien? Vaya una pregunta! dijo bonachonamente Peyrolles. Trabajis por el marqus de Caylus. Creis eso? pregunt insolentemente Cocardasse.

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No contest Passepoil. No contestaron los dems a coro. La sangre colore las mejillas del seor Peyrolles. Cmo, bribones, dudis? Mis nobles compaeros murmuran... Tened cuidado aadi el gascn. Discutamos con calma cual buenos amigos. A ver si hemos comprendido; he aqu, segn vos, los hechos: el seor marqus de Caylus ha sabido que un caballero gallardo y apuesto penetra de vez en cuando durante la noche en el castillo por esa ventana del foso. No es esto? S contest Peyrolles. Y sabe que la seorita Aurora de Caylus, su hija, ama a ese caballero... Es verdad volvi a decir Peyrolles. Esto, segn vos, explica nuestra presencia en la hostera de La Manzana de Adn. Otros podran satisfacerse con esa explicacin; pero yo tengo mis razones para no aceptarla. Vos no habis dicho la verdad, seor Peyrolles. Por el diablo, esa es ya mucha imprudencia! Su voz fue ahogada por la de los espadachines que exclamaron a un tiempo: Habla, habla, Cocardasse! El gascn no se hizo de rogar. Por lo pronto, mis amigos, como yo, saben que ese visitante nocturno, recomendado a nuestras espadas, es nada menos que un prncipe... Un prncipe! dijo Peyrolles encogindose de hombros. S, el prncipe Felipe de Lorena, duque de Nevers. Sabis ms que yo, he ah todo! No, no. Eso no es todo. Hay todava otra cosa que mis nobles amigos puede que no sepan. Aurora de Caylus no es la querida del duque de Nevers. Ah! exclam el confidente. Es su mujer dijo resueltamente el gascn. Peyrolles balbuce diciendo: Cmo sabes t todo eso? Lo s y eso debe bastaros. Cmo lo s, no os importa. Y ahora voy a demostraros que s otras muchas cosas. Un matrimonio secreto se celebr har cuatro aos en la capilla de Caylus, y si no estoy mal informado vos y vuestro noble amo... Se interrumpi para alzar su sombrero con aire de burla. Servisteis de testigos, seor Peyrolles prosigui Cocardasse. Este no negaba ya. Adnde vais a parar con tales comentarios? A descubrir respondi tranquilamente el gascn, el nombre del ilustre personaje a quien vamos a servir esta noche. Nevers se cas con Aurora a disgusto de su padre y el marqus de Caylus se venga. Hay nada ms natural? dijo Peyrolles. Nada habra ms natural si el bueno de Verrou conociera ese matrimonio. Pero habis sido tan discretos que el marqus de Caylus lo ignora todo. Rayos y truenos! El viejo celoso se guardara bien de despachar de la manera que vos proponis, tomando su nombre, al ms rico partido de Francia. Todo esto estara arreglado hace mucho tiempo, si el duque de Nevers hubiera dicho a Caylus: El rey quiere casarme con una hija de la casa de Saboya, nieta suya;

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pero yo me niego porque hace tiempo que estoy secretamente unido a vuestra hija. Pero la reputacin de Caylus Verrou ha impedido esta explicacin. El prncipe, que adora a su mujer, tiene miedo. Y cul es la consecuencia de todo eso? Que nosotros no trabajamos para el seor de Caylus. Es claro! dijo Passepoil. Cmo l dice! gru la concurrencia. Para quin creis, pues, trabajar? Cien mil bombas! Para quin? Qu gracia, para quin? Conocis la historia de los tres Felipes? No? Pues voy a controsla en dos palabras. Son tres nobles seores, vive Dios! El uno es Felipe de Mantua, prncipe de Gonzaga, vuestro amo, seor Peyrolles; un alteza arruinado que se vendera de buena gana al diablo. El otro es Felipe de Nevers, a quin nosotros esperamos, y el tercero es Felipe de Orlens, duque de Chartres. Los tres son hermosos como un amor, a fe ma! Y los tres jvenes y brillantes. Si tratarais de concebir la ms fuerte, la ms heroica, la ms sublime de las amistades, tendrais slo una dbil idea de la que se profesan los seores Felipes. Eso es lo que se dice en Pars. Dejaremos a un lado, si os parece, al sobrino del rey, y nos ocuparemos slo de Nevers y de Gonzaga, de Pythias y de Damon. Qu, acusarais a Damon de querer asesinar a Pythias? Por qu no, si a nuestro Damon le conviene? El Damon del tiempo de Denys, tirano de Siracusa, y el verdadero Pythias, no saban lo que eran seiscientos mil escudos de renta. Que nuestro Pythias posee interrumpi Passepoil, y de los cuales nuestro Damon es el presunto heredero. Ya comprenderis, mi buen seor Peyrolles prosigui Cocardasse, que esto esclarece el asunto. Aado que el verdadero Pythias no tena una mujer como Aurora de Caylus, de quien Damon estuviese perdidamente enamorado, o mejor dicho, de su dote. Eso es! concluy Passepoil. Cocardasse llen su vaso. Seores dijo despus: A la salud de Damon!... quiero decir, de Gonzaga, que maana poseer seiscientos mil escudos de renta, la seorita de Caylus y su dote, si Pythias, o sea el duque de Nevers, muere en ese camino esta noche. A la salud del prncipe Damon de Gonzaga! exclamaron a una los espadachines apurando sus vasos. Qu decs de esto, seor Peyrolles? le pregunt Cocardasse con aire de triunfo. Que son puros sueos, infames mentiras! La palabra es dura; pero mis nobles amigos sern jueces y a su testimonio apelo. Has dicho la verdad, t has dicho toda la verdad! contestaron todos unnimemente. El prncipe Felipe de Gonzaga exclam Peyrolles adoptando un tono de soberana dignidad, est muy alto para que puedan mancharle semejantes infamias. No tengo, por tanto, necesidad de disculparle. Cocardasse le interrumpi: Vamos, sentaos, querido seor Peyrolles. No os alarmis por tan poca

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cosa. Y como el confidente del prncipe se resistiese, le hizo sentar a la fuerza. No hemos llegado todava a las grandes infamias. Todava hay ms. Passepoil! Cocardasse? respondi el normando. Puesto que el seor Peyrolles no se rinde habla t, amigo mo. El normando enrojeci hasta las orejas y baj modestamente los ojos. Yo no s hablar en pblico balbuce con modestia hipcrita. Anda, no temas contest Cocardasse retorcindose el bigote. Vamos, hijo mo, estos seores excusarn tu inexperiencia y tu juventud! Cuento con su indulgencia murmur tmidamente Passepoil. Y con una voz meliflua, afeminada, el digno preboste empez as su discurso: El seor Peyrolles hace bien en tener a su amo por un perfecto caballero. He aqu lo que conozco de su vida, os lo dir sin malicia, aunque otros podran quiz juzgarle severamente. Mientras los tres Felipes llevaban una vida alegre, tan alegre que el rey Luis amenaz a su sobrino con el destierro os hablo de hace dos o tres aos, y estaba al servicio de un doctor italiano, discpulo del sabio Exili, llamado Pedro Garba. Pedro Garba de Gaetu! interrumpi Fanza. Lo he conocido. Era un gran bribn. Passepoil se sonri bondadosamente. Era un hombre severo, de costumbres tranquilas, muy religioso en apariencia, sabio como pocos y cuyo oficio era componer brebajes bienhechores que l llamaba Licor de larga vida. Los espadachines se echaron a rer a una vez. Prosigue, hijo mo! Hablas como un libro dijo Cocardasse. El seor Peyrolles se enjug la frente baada de sudor fro. El prncipe Felipe de Gonzaga continu Passepoil, frecuentaba mucho la casa del buen Pedro Garba. Ms bajo! interrumpi el confidente sin poderse contener. Ms alto! contestaron los valientes. Todo esto los diverta extraordinariamente, pues comprendan que el final sera un aumento de sueldo. Habla, habla, Passepoil! dijeron todos formando crculo en derredor suyo para no perder ni una sola palabra. Cocardasse, acariciando la nuca de su preboste, dijo con acento paternal: Este pillo ha conseguido un xito! Lamento prosigui Passepoil tener que repetir una cosa que disgusta al seor Peyrolles; pero lo cierto es que el prncipe de Gonzaga iba con frecuencia a casa de Garba, sin duda para instruirse. Por aquel tiempo el joven duque de Nevers tuvo una enfermedad de languidez. Calumnia! Eso es una odiosa calumnia! dijo Peyrolles. Passepoil pregunt cndidamente: Y a quin he acusado, mi querido seor, queris decrmelo? Y como el confidente se mordiera los labios hasta hacerse sangre, Cocardasse dijo: Este buen seor Peyrolles es demasiado vehemente! El aludido se levant con un movimiento brusco.

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Creo que me dejaris marchar, no es eso? dijo con reconcentrada rabia. Sin duda! Y haremos ms, os escoltaremos hasta el castillo. El bendito de Verrou debe haber dormido ya su siesta y nos entenderemos con l. Peyrolles cay en su asiento. Su cara cambiaba a cada instante de color. Cocardasse, implacable, le alarg un vaso. Bebed, para reponeros. No debis estar bueno. S, bebed un trago! No? Entonces, tened un poco de paciencia y escuchad al hermano Passepoil que habla mejor que un abogado. Este salud a su jefe, y continu: Empezaba a decirse por todas partes: Ese pobre duque de Nevers se muere. La Corte se inquietaba. Es una casa tan noble la de los Lorenas! El rey se enter tambin de estas noticias. Felipe, duque de Chartres, estaba inconsolable... Todava haba un hombre ms desconsolado! interrumpi Peyrolles. Ese hombre era Felipe, prncipe de Gonzaga! Lbreme Dios de contradeciros! continu Passepoil, cuya serenidad amena e inalterable debiera servir de ejemplo a los que discuten. Yo creo, sin esfuerzo, que el prncipe de Gonzaga estuviera ms apenado por este hecho y la prueba de ello es que iba todos los das a casa del maestro Garba, repitindole sin cesar desanimado: Esto es muy largo, doctor, esto es muy largo! Aunque los reunidos en la sala de La Manzana de Adn eran hombres que no se asustaban fcilmente, todos sintieron un escalofro en las venas, todos se estremecieron... El robusto puo de Cocardasse golpe violentamente la mesa. Peyrolles inclin la cabeza y qued mudo. Una noche prosigui el normando bajando la voz a pesar suyo, una noche Felipe de Gonzaga fue ms temprano a casa de Garba. El doctor le esperaba. Tomle el pulso, tena fiebre. Habis ganado mucho dinero al juego? le pregunt Garba que le conoca bien. He perdido dos mil pistolas. y aadi en seguida: Nevers ha querido sostener un asalto en la Academia y no ha tenido fuerzas para manejar la espada. Entonces murmur Garba, se acerca el desenlace. Tal vez maana... Pero a pesar de esto aadi en tono alegre el orador, como los das se suceden y no se parecen, al otro da precisamente el duque de Chartres meti a Nevers en su carroza y se lo llev a Turena. Su alteza llevaba a Nevers a sus dominios. Y como el sabio Garba no estaba cerca, Nevers se puso bueno. De all, buscando el sol, el calor, la vida, cruz el Mediterrneo y se fue al reino de Npoles. Felipe de Gonzaga fue a buscar a mi amo y le mand hacer inmediatamente su equipaje. Ya estaba preparado todo para la partida, cuando desgraciadamente una noche revent su alambique y perdi de repente la existencia al aspirar los vapores de su elixir. Ah, era un gran sabio! exclamaron todos. S dijo simplemente Passepoil. Yo bien lo he sentido por mi parte! He aqu el fin de la historia. Nevers estuvo dieciocho meses fuera de Francia. Cuando regres a la corte todos se quedaron sorprendidos; todos exclamaron: Nevers se ha rejuvenecido diez aos! Estaba tan fuerte, sano, infatigable, como siempre. Otra vez volvi a ser, despus del bello Lagardre, la primera espada de Francia y sigue sindolo.

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Passepoil callse, tomando una actitud modesta y Cocardasse concluy: Tan vigoroso se encuentra hoy Nevers, que el seor Peyrolles ha credo conveniente reunir aqu ocho maestros de esgrima para dar buena cuenta de l... solo. No es eso? Todos guardaron silencio durante un momento. El seor Peyrolles lo rompi por fin, diciendo: A qu ha venido toda esta conversacin? A aumentar la paga? Considerablemente contest el gascn. En conciencia no puede tasarse lo mismo el agravio de un padre que venga el honor de su hija, que la codicia de Damon por heredar a Pythias. Cunto peds? Esa suma triplicada. Sea replic Peyrolles sin dudar. En segundo lugar, queremos la promesa de formar todos parte de la casa de Gonzaga, despus del negocio. Sea dijo todava el confidente. Y en tercer lugar... Todava ms? pregunt Peyrolles. Cuerpo del diablo! Y cree que nos excedemos en pedir! Seamos justos dijo conciliadoramente el preboste. Podra suceder que el sobrino del rey quisiera vengar la muerte de su amigo y entonces... En ese caso dijo Peyrolles, pasaremos la frontera; Gonzaga rescatar sus bienes de Italia y todos viviremos seguros all. Cocardasse consult con la mirada a sus compaeros. Negocio concluido! contest despus. Peyrolles le tendi la mano. El gascn la rechaz y requiriendo su espada le dijo: Este es el signo que me corresponde de vos, mi querido seor Peyrolles. Seguros estamos de que no trataris de engaarnos! Peyrolles, libre al fin, gan la puerta. Si no le matis dijo desde el dintel, no hay nada de lo dicho. Eso no hay para qu advertirlo! Dormid tranquilo, mi querido Peyrolles. Una alegre carcajada estall a la marcha del confidente y todas las voces dijeron a un tiempo: A beber! A beber!

4. EL PARISIN

Prximamente seran las cuatro. Nuestros espadachines tenan an mucho tiempo de libertad. Salvo Passepoil, que haba mirado demasiado a la maritornes bizca y suspiraba tiernamente, todos los dems estaban alegres. Se beba, se cantaba y se gritaba en la sala de La Manzana de Adn, como en da

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de boda. En los fosos de Caylus los trabajadores, pasado el calor, activaban sus tareas procurando rpidamente hacer la esplndida recoleccin de heno. De pronto, ruido de pisadas de caballos se sinti hacia el bosque de Ens y algunos instantes ms tarde se oyeron gritos de terror en los fosos. Eran los obreros que huan de los golpes de una partida de soldados que buscaban forraje. Y ciertamente no debieron quejarse de la cosecha. Nuestros valientes se asomaron a la ventana de la hostera para enterarse de lo que pasaba. Los bellacos son atrevidos! dijo Cocardasse. Ir a robar bajo las mismas ventanas del marqus! agreg Passepoil. Cuntos son? Tres, seis, ocho... Tantos como nosotros! Mientras tanto, los soldados, haciendo su recoleccin de heno, rean alegremente comentando el susto de los trabajadores y la inutilidad de las saeteras de Caylus. Entre ellos se vean, ya ajados, los uniformes de todos los cuerpos regulares del ejrcito; y, excepto dos o tres, cuyos bigotes empezaban a aparecer grises, todos los dems eran mozos jvenes y robustos. Ms que un destacamento de soldados, pareca una partida de bandoleros. En aquellos tiempos los aventureros que se conocan con el nombre de voluntarios reales, no tenan nada que envidiar a los honrados ciudadanos que en los caminos piden de noche la bolsa al transente. Cuando concluyeron la faena, subieron al camino. El jefe, que llevaba galones de oficial, determin los alrededores y dijo: Por aqu, seores: precisamente veo a pocos pasos lo que nos haca falta. Y seal con el dedo la hostera de La Manzana de Adn. Bravo! gritaron todos. Amigos mos, os aconsejo que descolguis las espadas dijo Cocardasse. Y en un abrir y cerrar de ojos, los maestros de armas se pusieron sus tahales y se sentaron en las mesas. Todos estos preparativos presagiaban un cercano zafarrancho. Passepoil sonrea tranquilamente bajo los tres pelos de su bigote. Decamos, pues, que parar los golpes de un contrincante zurdo, es difcil y peligroso dijo Cocardasse aparentando indiferencia. Hola! exclam en aquel momento el jefe de los merodeadores asomndose a la puerta de la hostera. La sala est llena! Es preciso desocuparla respondieron los que le seguan. Como la proposicin era muy cuerda, el jefe, que se llamaba Carrigue, no tuvo nada que objetar. Se apearon de los caballos y ataron sus monturas cargadas de heno a las anillas que pendan de la fachada de la hostera. Hasta entonces los espadachines no se haban movido. Vamos, seores, daos prisa dijo Carrigue entrando el primero. Es menester dejar el sitio a los voluntarios del rey. Nadie contest. Cocardasse, volvindose a los suyos, murmur por lo bajo: Calma, amigos; sin exaltarnos hagamos bailar a los seores voluntarios. Los hombres de Carrigue se acercaron tambin a la puerta. Y bien, qu decs? Los maestros de armas se levantaron y saludaron muy ceremoniosamente. Se os ruega que salgis por la ventana dijo uno de los soldados,

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mientras vaciaba el vaso de Cocardasse. Carrigue, aadi: No veis, zafios, que necesitamos vuestras mesas y vuestros asientos! Muy bien. Todo eso os lo vamos a dar en seguida, queridos mos contest Cocardasse. Y estamp su vaso sobre la cabeza de uno de los voluntarios. A su vez Passepoil arroj su banqueta al pecho de Carrigue. Las diecisis espadas salieron a un tiempo de sus vainas. Todos eran valerosos, diestros y amigos de pendencia. Se oa entre el tumulto la voz de Cocardasse, que gritaba a los suyos: Voto a sanes! Servirles bien! A lo que Carrigue y los suyos contestaron, arreciando el ataque. Adelante! Paso a Lagardre! Este nombre produjo un efecto teatral. Cocardasse y Passepoil que estaban en la primera fila, retrocediendo, cesaron en la lucha. Abajo las armas! grit el gascn con voz de trueno. Ya haban maltratado a tres o cuatro voluntarios. El asalto, que no se haba esquivado, les convena ahora suspenderlo. Qu habis dicho? pregunt Passepoil tembloroso de emocin. Los maestros de armas dijeron: Commonoslos como si fueran alondras! Haya paz! dijo con autoridad Cocardasse. Y aadi dirigindose a uno de los voluntarios: Dime, por qu habis gritado paso a Lagardre? Porque l es nuestro jefe respondi Carrigue. El caballero Enrique de Lagardre? S. Nuestro parisin! Nuestra alhaja! aadi Passepoil con los ojos hmedos. Cmo puede ser! Nosotros dejamos hace poco a Lagardre en Pars, donde era caballerizo de la Casa Real. Y eso, qu importa! Lagardre se ha aburrido de su destino, y ahora manda una compaa de voluntarios, destacada en los valles. Entonces basta ya de combate! Gurdense las espadas! Los amigos de Lagardre son nuestros amigos. Bebamos y brindemos juntos por la primera espada del mundo. Perfectamente contest Carrigue coreado por los suyos. No nos darn al menos sus excusas? pregunt Pepe el Matador. Tendrs la satisfaccin de batirte conmigo, si lo deseas. En cuanto a estos seores, desde este momento se hallan bajo mi proteccin. A la mesa! Venga vino! Me siento muy alegre. Vamos bebed y tendiendo el vaso a Carrigue. Tengo el honor prosigui, de presentaros a Passepoil, que os dar, dicho sea sin nimo de ofenderos, una leccin de esgrima. Estis poco fuertes, creedlo. Es como yo, gran amigo de Lagardre. Es un adulador! dijo Passepoil. En cuanto a estos seores, perdonadles su mal humor. Erais su presa... y yo se la he quitado de la boca... Siempre, claro est, sin molestaros. Vaya, bebamos! Bebieron. Las ltimas palabras del gascn halagaron a los espadachines.

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Adems, los voluntarios no parecan ya dispuestos a continuar un ataque en que se haban visto demasiado estrechados. Mientras la maritornes, casi olvidada por Passepoil, iba a buscar vino fresco a la cueva, se sacaron las mesas y banquetas bajo el emparrado, pues la sala de la hostera era demasiado pequea para contener tan numerosa reunin. En pocos minutos estuvieron todos a gusto y cmodamente sentados en la explanada. Hablemos de Lagardre dijo Cocardasse. Le he dado las primeras lecciones de esgrima. Tena slo diecisis aos; pero qu maravillosa disposicin para manejar la espada! Ahora no tendr ms de dieciocho. Es todo un valiente contest Carrigue. A su pesar, los maestros de armas se interesaron por aquel hroe desconocido, de quien estaban oyendo hablar desde la maana. Todos escuchaban atentamente sus proezas, y a buen seguro que ninguno de ellos quera ya encontrarse enfrente. S, lo creo prosigui Cocardasse animndose. Ese muchacho, amigo, es bello como un serafn, tiene el corazn de un len. Siempre afortunado con las mujeres! murmur Passepoil ponindose colorado. Siempre disipador y mala cabeza! Terror de los fuertes y protector de los dbiles! Matador de maridos! Los dos maestros de armas alternaban con creciente entusiasmo en sus alabanzas. Atrevido, jugador! Arrojando el oro por la ventana! Todos los vicios le tienen por modelo! Todas las virtudes! Una mala cabeza... Y un corazn... de oro! Y cuando Passepoil hubo prorrumpido en esta ltima exclamacin, Cocardasse le abraz afectuosamente. A la salud del parisin! A la salud de Lagardre! exclamaron ambos bebiendo a un tiempo. Carrigue y sus hombres levantaron tambin sus vasos con entusiasmo. Todos se levantaron para beber, y los dems espadachines no pudieron excusarse. Pero por el diablo! exclam Jol de Jugan. Decidnos ya quin es vuestro Lagardre... Nos mortificis las orejas con su nombre, sin decirnos quin es, dnde est, ni lo que hace aadi Saldaa. Amigos mos respondi Cocardasse, es tan gentilhombre como el rey, viene de la calle de Croix-des-Petits-Champs, y hace de las suyas... Os habis enterado? Si queris saber detalles, echad de beber. Passepoil le llen el vaso, y el gascn continu despus de un momento: Es una historia maravillosa, o mejor dicho, una de esas historias que no pueden referirse. Es preciso ver sus obras. He dicho y sostengo que es ms noble que el rey; pero si he de deciros verdad, no s que tenga padre ni madre. Cuando le

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conoc tena doce aos. Fue en la plaza de las Fuentes, delante del palacio real, en el instante en que rechazaba el ataque de media docena de vagabundos, todos mayores que l. La causa de la ria era que aquellos jvenes bandidos pretendan desvalijar a una pobre anciana que venda rosquillas bajo las bvedas del hotel Montesquieu. Pregunt cul era su nombre y me dijeron: El pequeo Lagardre. Quin en su familia? No la tiene. Quin cuida de l? Nadie. Dnde vive? En las ruinas del antiguo hotel Lagardre, en la calle de Saint-Honor. Cul es su oficio? Tiene dos: zambullirse en el ro bajo el Puente Nuevo y descoyuntarse en la plaza de las Fuentes. Son dos magnficos oficios! Vosotros, casi todos extranjeros, no sabis lo qu es esa profesin de zambullirse bajo el Puente Nuevo. Pars es la ciudad de los desocupados. Los desocupados de Pars arrojan monedas desde el parapeto del Puente Nuevo, que los chicos intrpidos van a buscar al fondo del ro con peligro de su vida. Y esto es una gran diversin para los desocupados. Vive Dios, que sera una gran diversin moler las costillas a los que de tal manera se entretienen! Respecto al oficio de descoyuntarse, poco es necesario decir, porque se ve por todas partes. El pillete de Lagardre haca maravillas con su cuerpo: todo cuanto quera se alargaba, se encoga, saltaba, se doblaba y haca de los pies brazos y de los brazos pies. An me parece verle remedar al viejo sacristn de Saint-Germaint-lAuxerrois, que era jorobado por delante y por detrs. Me pareci encantador aquel muchacho con sus cabellos rubios y sus mejillas sonrosadas. Le libr de las manos de sus enemigos y le dije: Oye, bribn, quieres venirte conmigo? Y l me respondi: No; yo velo por la madre Bernard. La madre Bernard era una pobre mendiga que viva en un agujero de las ruinas que habitaba Lagardre, y a quien el compasivo muchacho llevaba todas las noches el producto de sus zambullidas y contorsiones. Entonces le describ el delicioso cuadro de una sala de armas. Sus ojos brillaban, cuando me dijo lanzando un suspiro: Cuando la madre Bernard muera, ir a buscaros. Y se march. Os juro que no volv a pensar en l. Tres aos despus, Passepoil y yo vimos entrar un da en nuestra sala a un muchacho, bello como un querubn, que tena el aire tmido y embarazado. Soy el pequeo Lagardre nos dijo. La madre Bernard ha muerto. Algunos que haba en la sala se echaron a rer. El muchacho se puso rojo, dio un salto e hizo rodar a los imprudentes por el suelo. Era un verdadero parisin, delgado, gil y gracioso como una mujer; pero duro como el hierro. A los seis meses, ri con uno de nuestros prebostes, que le record malignamente sus talentos de gimnasta y de nadador: el preboste qued inutilizado. Al cabo de un ao, cuando tirbamos al sable, jugaba conmigo como yo jugara con cualquiera de los seores voluntarios... Dicho sea sin ofensa. Entonces se hizo soldado. Por una cuestin balad, mat a un capitn y desert. Despus se alist en el regimiento de voluntarios de Saine-Lue, cuando la campaa de Alemania. Enamor a la cantinera y desert. Villars le hizo encerrar en Fribourg-en-Brisgaw. Hizo slo una salida, sin que nadie se lo mandase, y volvi con cuatro soldados alemanes prisioneros. Villars le hizo corneta. Mat a su coronel, y fue apresado. Pero Villars le quera mucho. Quin podr no quererle? Y le encarg de llevar al rey la noticia de la derrota del duque de

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Bade. El duque de Anjou le vio, y le hizo su paje. Las damas de la Delfina se disputaban su cario. Y tuvieron que quitarle su puesto. Luego ha sido caballerizo del rey. No s si ha sido por una mujer o por un hombre por quien ha dejando la corte. Si es por una mujer, feliz ella! Si es por un hombre, tenedle por difunto! Cocardasse guard silencio para beberse un vaso de vino. Lo tena merecido. Passepoil no encontr modo ms elocuente de felicitarle por su peroracin, que apretndole la mano. El sol se ocultaba detrs del bosque. Carrigue y sus compaeros hablaban ya de retirarse e iban a beber el ltimo vaso de vino, cuando Saldaa vio a un nio que se deslizaba hacia los fosos, tratando de ocultarse cuanto poda. Era un muchacho de trece o catorce aos, que pareca muy asustado. Vesta el traje de los pajes; pero como no llevaba colores, ni distintivo alguno, no era fcil averiguar la casa a que perteneca. Saldaa, mostr el muchacho a sus compaeros. Demonio! exclam Carrigue. A ese pillete ya le hemos perseguido en ms de una ocasin. Pero se nos ha desaparecido siempre como un espectro. Debe ser un espa del gobernador de Venasque, y es preciso que nos apoderemos de l. Perfectamente replic el gascn. No creo, sin embargo, que sea lo que decs. Hay por estos contornos pasajeros de ms consideracin. Seor voluntario, ese pez es para nosotros, dicho sea sin molestaros. Cada vez que el gascn pronunciaba su impertinente frmula, lograba un grado ms en la consideracin de sus compaeros de armas. Se llegaba de dos modos al fondo de los fosos. Por la carretera y por una escalerilla formada a pico a la cabeza del puente. Nuestros hombres se dividieron en dos grupos, y cada uno se dirigi tras el paje por un camino. Cuando el muchacho viose cercado, renunci a huir y empez a llorar. Su mano se desliz entre los pliegues de su jubn. Buenos seores, no me matis! Yo no llevo nada de valor, no llevo nada! exclam. El infeliz tomaba a nuestros hombres por simples bandidos. No mientas. Di, has pasado los montes esta maana? le pregunt Carrigue. Yo? dijo el paje. Yo he pasado los montes? Qu diablo! interrumpi Saldaa. Vienes directamente de Argeles, no es eso, pequeo? De Argeles? replic el muchacho. Sus ojos, de vez en cuando, miraban la ventana que haba bajo el puente. Vamos a ver, pequeo dijo Cocardasse. No deseamos hacerte dao; pero queremos saber a quin llevas esa carta amorosa. Una carta de amor? Has nacido en Normanda, bribn? En Normanda, yo! Hay que registrarle dijo Carrigue. Oh, no! No! exclam el muchacho, cayendo de rodillas. No me registris, buenos seores. Aquello era soplar sobre el fuego para extinguirlo. Passepoil, maravillado, dijo:

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No es de Normanda! No sabe mentir. Cmo te llamas? pregunt Cocardasse. Berrichon respondi el chico sin titubear. A quin sirves? El paje se call. Espadachines y voluntarios empezaban a perder la paciencia. Saldaa le cogi del coleto mientras los dems le preguntaban a coro: Vamos, dinos a quin sirves. Piensas, granuja, que podemos perder el tiempo jugando contigo? aadi Cocardasse. Andando, pronto; registradle y concluyamos. Entonces pudo verse un espectculo singular. El temeroso paje, desprendindose bruscamente de Saldaa, sac de su pecho con aire resuelto un pequeo pual y de un salto pas entre Fanza y Staupitz, dirigindose hacia la parte oriental de los fosos. Pero Passepoil, que haba ganado varias veces el premio en las carreras de Villadiego, sali tras l como una flecha. Hipomene, que con sus piernas en ms de una ocasin haba ganado la mano de Atalanta, en algunas zancadas estuvo cerca del pobre Berrichon. Este se defendi valientemente. Alcanz a Saldaa con su pequeo pual, mordi a Carrigue y dio furiosas patadas a Staupitz; pero la lucha era demasiado desigual. Ya el pobre paje cado en tierra senta cerca de su pecho la mano de sus perseguidores cuando el rayo cay sobre ellos. El rayo! Carrigue rod tres o cuatro pasos, Saldaa dio multitud de traspis, Staupitz rugi como un toro herido y hasta el mismo Cocardasse, tras un salto inexplicable cay nulamente en el suelo. Qu haba pasado? Un solo hombre fue quien produjo este barullo en un abrir y cerrar de ojos y casi de un solo golpe. Un ancho crculo se hizo alrededor del recin llegado y del paje Ni una sola espada sali de su vaina y todos los ojos miraron al suelo. Tunante! gru Cocardasse oprimindose los costados. Estaba furioso, pero a pesar suyo una sonrisa frunci sus labios. El parisin! dijo Passepoil temblando de emocin y de espanto. Los hombres de Carrigue, sin preocuparse de los que rodaban por el suelo, llevndose las manos a sus fieltros, exclamaron con respeto: El capitn Lagardre!

5. LA ESTOCADA DE NEVERS

Era el propio Lagardre, el bello Lagardre, la espada temible, el verdugo de los corazones. Las diecisis espadas de aquellos hombres permanecan envainadas ante un nio de dieciocho aos que sonrea, con los brazos cruzados sobre el pecho. Pero era Lagardre!

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Cocardasse y Passepoil tenan razn. Y aun se haban quedado por bajo de la verdad. Lagardre era la juventud que atrae y que seduce; la juventud que los victoriosos no conquistarn, que la fortuna codiciosa no podr comprar nunca, ni el envidioso genio que domina al vulgo arrodillado lograr jams; la juventud esplndida y radiante, de rizosa cabellera dorada, con alegre sonrisa en los labios y el relmpago fascinador en los ojos. Suele decirse: todo el mundo es joven una vez en su vida. Para qu, pues, ponderar lo que todos disfrutamos? Habis visto hombres jvenes? Cuntos conocis que lo sean verdaderamente? Yo s de muchos nios de veinte aos y bastantes viejos de dieciocho. Yo busco jvenes. Yo entiendo que aquellos que saben al mismo tiempo que pueden y aquellos otros que presentan, cual los benditos naranjos del pas del sol, el fruto al mismo tiempo que la flor, desmienten el ms verdadero de los proverbios. Aquellos que son a la vez honor, corazn, savia, locura, y que van, brillantes y fogosos, esparciendo a manos llenas el inagotable tesoro de su existencia, slo son flor de un da; pues el contacto de la mansedumbre es como el agua que apaga toda llama. Con frecuencia, toda esta riqueza se prodiga en vano y esa frente que Dios haba marcado con el signo del herosmo, slo cie la corona de la orga. Es muy comn. Es la ley. La humanidad lleva escrupulosamente su libro mayor, como el usurero su balance de ganancias y prdidas. Enrique Lagardre era de una estatura ms que mediana. No era un hrcules; pero sus miembros tenan ese vigor y agilidad propios del tipo parisin, tan lejos de la musculatura del Norte como de la lobreguez huesosa de esos adolescentes de nuestras plazas pblicas, inmortalizados por el sainete picaresco y banal. Tena cabellos rubios, que, formando naturales bucles, encuadraban una frente alta, noble e inteligente. Como el retorcido bigote, sus cejas eran negras. Nada ms gallardo que este contraste, sobre todo en los momentos en que sus ojos garzos iluminaban la palidez un poco mate de su rostro. El corte de su cara, regular y un poco alargado, la lnea atrevidamente curva de sus cejas, el dibujo firme de su nariz aguilea y de su boca, daban nobleza a los rasgos generales. La sonrisa de la alegra jams se borraba en su boca sonrosada, fresca y de labios gruesos. Pero lo que no le es dado a la pluma describir, es el atractivo, la gracia, la juvenil gallarda de todo este conjunto, ni la movilidad de aquella fisonoma tan cambiante que poda languidecer en las horas de amor, como el dulce semblante de una mujer, y sembrar el terror, como la cabeza de Medusa, en el estruendo del combate. Estos dos aspectos slo podan verlos aquellos a quienes amaba y aquellos a quienes hunda el acero en la garganta. Llevaba el elegante traje de las caballerizas reales, un poco deteriorado; pero que realzaba una rica capa de terciopelo cada negligentemente sobre sus hombros; una banda de seda roja, con franjas de oro, indicaba el rango que tena entre los aventureros. Apenas si la ruda lucha que con ellos acababa de tener, haba llevado un poco de sangre a sus mejillas. No tenis vergenza! les dijo con desdn. Maltratar a un chico! Capitn dijo Carrigue levantndose. Cllate. Quines son esos bravos? Cocardasse y Passepoil estaban cerca de l con los sombreros en la mano.

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Cmo, son mis dos protectores! aadi fijndose. Qu diablos hacis tan lejos de la calle de la Croix-des-Petits-Champs? Y les tendi la mano con el aire del prncipe que da a besar sus dedos. Cocardasse y Passepoil estrecharon aquella mano con devocin. Es preciso decir que aquella mano se les haba tendido con frecuencia llena de oro. Los protectores no podan quejarse de su protegido. Y esos otros? aadi Enrique. Yo los he visto en otras partes. Dnde ha sido? pregunt a Staupitz. En Colonia replic el alemn confuso. Ah, s, recuerdo que me tocaste una vez! Por doce que vos me tocasteis a m! Ah, ah! continu Lagardre, mirando a Saldaa y Pinto. Mis dos campeones de Madrid... Buena parada! Ah, excelente! dijeron a la vez los dos espaoles. Era una apuesta. Nosotros no tenamos costumbre de luchar dos contra uno... Cmo, cmo! Dos contra uno! exclam el gascn. Decan aadi Passepoil, que no se conocan. Y ese prosigui Cocardasse sealando a Pepe el Matador, haca votos por hallarse frente a frente de vos. Pepe hizo cuanto pudo por contener la mirada de Lagardre. ste dijo: Eso es cierto? El bravo baj la cabeza gruendo: En cuanto a esos valientes sealando a Pinto y Saldaa, cuando estaba en Espaa no llevaba el nombre de Enrique... Seores todos nos conocemos y sabis quin soy. No tenis de m buenos recuerdos. Pero por quien soy que merecais una buena leccin por la villana que estabais cometiendo. Acrcate, hijo mo aadi dirigindose al paje. Berrichon obedeci. Cocardasse y Carrigue quisieron explicarle el motivo que les haba impulsado a registrarle. Lagardre les impuso silencio. Qu vienes a hacer aqu? pregunt al paje. Como vos sois bueno, no os lo ocultar. Traigo una carta. Para quin? Berrichon dudaba y diriga significativas miradas a la ventana del foso. Para vos respondi el muchacho. Dmela. El muchacho le alarg un pliego que haba sacado del jubn. Luego, empinndose un poco, le dijo al odo. Traigo tambin otra carta. Para quin? Para una dama. Lagardre le dio su bolsillo. Toma y vete, pequeo, nadie te molestar. El muchacho parti corriendo y desapareci a poco entre los fosos. Entonces Lagardre abri la carta. Os podis retirar, seores dijo a los voluntarios y a los espadachines: tengo costumbre de despachar solo mi correspondencia. Todos se apartaron algunos pasos. Bravo! exclam Lagardre cuando ley las primeras lneas. Es un excelente mensaje. Justamente vine aqu para recogerlo. Por el cielo, este

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Nevers es un caballero muy galante! Nevers! exclamaron los espadachines llenos de asombro. Qu quiere decir eso? preguntaron Cocardasse y Passepoil. Vamos a beber! dijo Lagardre dirigindose al empanado de la hostera bajo el cual se vean las mesas. Estoy alegre, vive Dios! Muy alegre! Y os quiero contar una historia. Sintate aqu, a mi derecha, Cocardasse, y t, Passepoil, a mi izquierda. Vosotros donde queris aadi dirigindose a los dems. El gascn y el normando, orgullosos con esta distincin, sentronse donde su hroe les haba indicado. Enrique Lagardre, despus de beberse un vaso de vino, dijo: Habis de saber, seores, que estoy desterrado. Dentro de poco dejar a Francia... Desterrado! Me llamo Cocardasse. Le veremos ahorcado! aadi Passepoil. Y por qu es el destierro? le preguntaron los dems. Por fortuna suya, esta ltima pregunta hizo olvidar la exclamacin tierna pero irreverente de Passepoil. Lagardre no sufra tales familiaridades. Conocis a ese diablo de Blissen? El barn de Blissen? Blissen el matn? Blissen el difunto rectific Lagardre. Ha muerto? preguntaron varias voces. Le he matado yo. El rey me haba hecho noble para que pudiese entrar en su compaa. Promet portarme prudentemente y he sido un santo durante seis meses; pero una noche ese Blissen maltrat brbaramente a un pobre muchacho que no tena ni un solo pelo de barba en la cara. Siempre lo mismo: un verdadero caballero andante! dijo Passepoil. Me aproxim a Blissen prosigui Lagardre, y como haba prometido al rey cuando me hizo caballero no decir a nadie palabras injuriosas, me content con tirar de las orejas al barn, como se hace en las escuelas con los chiquillos traviesos. Esto no le gust. Es claro! exclamaron todos. Me lo dijo demasiado alto y yo le o detrs del Arsenal, y le di lo que tena merecido desde haca mucho tiempo; un golpe derecho, de seguros resultados... una estocada a fondo. Ah, cmo te creces! exclam Passepoil olvidando que los tiempos haban cambiado para ellos. Lagardre se ech a rer. Luego, golpe la mesa violentamente con un vaso de estao. Passepoil se crey perdido. He aqu la justicia. En vez de darme un premio porque libro a la sociedad de un bandido, se me destierra. Toda la honorable reunin convino unnimemente en que aquel destierro era un abuso. Cocardasse jur y perjur que las artes no estaban protegidas. Lagardre continu. En resumen: obedezco y parto. La tierra es grande y espero encontrar algn sitio donde vivir bien; pero antes de pasar la frontera tengo que solventar dos asuntos: un duelo y una aventura galante. De este modo dar dignamente mi adis a Francia.

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Contadnos eso, caballero Lagardre dijo Cocardasse con curiosidad. Decidme, valientes pregunt Lagardre en vez de contestar. Habis odo hablar por casualidad de la estocada secreta de Nevers? Diablo! dijeron todos. De eso precisamente tratbamos cuando vinisteis. Y qu decais? Las opiniones estaban divididas. Unos aseguraban que esa idea es una simpleza y los otros pretendan por el contrario que el viejo maestro Delapalme vendi en efecto al duque una estocada, tal vez una serie de estocadas, por medio de las cuales Nevers est perfectamente seguro de tocar a un hombre, quienquiera que sea, en medio de la frente. Lagardre se qued un instante pensativo: despus pregunt de nuevo: Decidme: y qu pensis de las estocadas secretas en general, vosotros que sois todos maestros de esgrima? Tras de mucho discutir, la opinin que prevaleci, fue la de que las estocadas son engaabobos y que todo golpe a fondo poda evitarse con la ayuda de las paradas conocidas. Esa era tambin mi opinin antes de cruzar mi acero con el de Nevers. Y ahora? preguntaron todos con inters. Un inters muy explicable, puesto que quiz dentro de algunas horas aquella famosa estocada de Nevers dejara a tres o cuatro hombres fuera de combate. Ahora continu Lagardre, es diferente. Esa maldita estocada ha sido mi pesadilla durante largo tiempo. Os lo aseguro bajo mi palabra: me ha quitado el sueo. Convens en que Nevers da demasiado que hablar. En todas partes, a cualquier hora, desde su regreso de Italia, no oigo a mi alrededor sino esta msica: Nevers, Nevers, Nevers! Nevers es el ms hermoso! Nevers es el ms valiente! Despus de otro que todos conocemos interrumpi Passepoil con voz melosa. Esta vez sus palabras obtuvieron la aprobacin general. Nevers por aqu, Nevers por all continu Lagardre. Siempre Nevers! Los caballos de Nevers, las armas de Nevers, la fortuna de Nevers! Sus chistes, su fortuna en el juego, la lista de sus queridas... y su estocada secreta por ltimo. Por el infierno, tanta alabanza y tanta fama me produca un dolor de cabeza! Una noche mi patrona me sirvi chuletas a la Nevers, arroj el plato por la ventana y me fui sin cenar. En la puerta me encontr a mi zapatero que me llevaba unas botas a la ltima moda, a la Nevers. Maltrat a mi zapatero, lo que me cost diez luises que le tir a la cara. El majadero me contest: El duque de Nevers me peg una vez; pero me dio cien pistolas. Eso era ya demasiado! exclam gravemente Cocardasse. Passepoil sudaba la gota gorda escuchando las contrariedades de su querido parisin. Creedlo. Pens que la locura se apoderaba de m. Comprendiendo que era menester poner trmino a semejante situacin, mont a caballo y me fui a esperar al duque a la puerta del Louvre. Cuando sali, le llam por su nombre. Qu deseis? me pregunt. Seor duque, como tengo gran confianza en vuestra cortesa, vengo a pediros que me enseis vuestra estocada secreta a la luz de la luna. Me mir atentamente. Cre que me tomaba por un escapado del

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manicomio. Quin sois? El caballero Enrique de Lagardre, por la magnificencia del rey caballerizo de palacio, antiguo cometa de la Fert, subteniente de Conti, capitn del regimiento de Navarra y siempre vctima de mi escasa prudencia... Ah! Sois el bello Lagardre! me dijo bajndose del caballo. Me han hablado con frecuencia de vos y eso me fastidiaba. Fuimos juntos hacia la iglesia de Saint Germain-lAuxerrois. Si no me encontris demasiado pequeo para medir con vos mi acero?... Fue encantador, os lo aseguro. Debo hacerle esta justicia. En lugar de responderme, me plant su espada entre las dos cejas con un impulso tan vigoroso y rpido que si no hubiera sido por un salto que di a tiempo, an estara all abajo. He aqu mi estocada me dijo. A fe ma, que le di las gracias de buena gana. Era lo menos que poda hacer. Queris repetir la leccin, si no es abusar? le dije. A vuestras rdenes. Peste! Esta vez me hizo una picadura en la frente. Yo estaba tocado. Yo, Lagardre! Los maestros de armas cambiaron inquietas miradas. La estocada de Nevers adquira para ellos espantosas proporciones. No visteis ms que el brillo de la espada? insinu tmidamente Cocardasse. Vi tambin el juego y el artificio de la estocada; pero no pude parar. Ese hombre es rpido como el rayo contest Lagardre. Todos estaban admirados. Y el fin de la aventura? Lleg una ronda y nos separamos como buenos amigos, prometindome el duque la revancha. Pero tendris siempre la misma. Y su estocada? Ya no me importa replic Lagardre. Qu, habis descubierto el secreto? Demonio, lo he estudiado a solas bastante tiempo. Y bien? Es una chiquillada. Los maestros de armas respiraron. Cocardasse se levant y dijo solemnemente: Seor caballero, si an recordis las lecciones que con tanto gusto os di en otros tiempos, no rehusaris concederme un favor. De qu se trata? pregunt Lagardre llevndose instintivamente la mano a la bolsa. Passepoil tuvo un gesto de dignidad. No es de eso de lo que se trata. Quiero que me enseis la estocada secreta de Nevers dijo Cocardasse. Lagardre se levant en seguida. Es muy justo contest. Esto es conveniente a tu profesin. Y se pusieron en guardia. Los voluntarios y los espadachines formaron crculo a su alrededor. Estos ltimos, sobre todo, miraban con una atencin extraordinaria.

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Truenos! exclam Lagardre cruzando su espada con la de Cocardasse , qu flojo ests, maestro! Veamos, tira en tercera, golpe derecho y sostenido! Para! Tira derecho... a fondo... para en primera y contesta! Pasa sobre la espada y a los ojos! Y uni la accin a la palabra. Centellas! exclam Cocardasse saltando de costado. He visto un milln de luces. Y la parada? prosigui ponindose de nuevo en guardia. Sencillsima. Firme! Preprate para contestar... primera dos veces! Evita! Espera sobre las armas... y todo est hecho. Envain y entonces Passepoil le dio las gracias efusivamente. Os habis enterado? dijo Cocardasse a los espadachines enjugndose la frente. Mil bombas, qu parisin! Vaya un niito! Los maestros de armas hicieron con la cabeza signos afirmativos. Cocardasse se sent mientras deca: Esto puede servir. Va a servir en seguida replic Lagardre cuando ces de beber. Todos le miraron con extraeza. Bebi lentamente su vaso, y luego, sacando la carta que el paje le haba entregado, dijo: Ya os he referido que Nevers me tiene prometida la revancha. S, pero... Es preciso concluir esta aventura antes de partir para el destierro. He escrito al duque de Nevers que saba se encontraba en su castillo de Barn. Esta carta es la respuesta. Los espadachines no pudieron reprimir una exclamacin de asombro. Contina tan encantador. Despus de que me bata con l, me siento capaz de amarle como a un hermano. Acepta cuanto le propongo... La hora, el sitio... Y cul es la hora? pregunt turbado Cocardasse. La del anochecer. De hoy? De hoy. Y el sitio? Los fosos del castillo de Caylus. El silencio que sigui a estas palabras fue absoluto y general. Passepoil se haba puesto uno de sus dedos sobre la boca y todos los espadachines fueron prudentes. Por qu escoger ese sitio? pregunt, sin embargo, Cocardasse. Es otra historia aadi Lagardre riendo. He odo decir varias veces por estos contornos, desde que mando mis voluntarios, que el marqus de Caylus es el ms celoso carcelero del Universo. Es preciso que tenga grandes mritos cuando lleva el sobrenombre de Caylus-Verrou! El mes pasado, durante las fiestas de Tarbes, tuve ocasin de ver a su hija Aurora. Os doy mi palabra de que es bellsima. Despus de habrmelas con el duque de Nevers, quiero consolar un poco a esa encantadora prisionera. Tenis la llave de la prisin, capitn? pregunt Carrigue sealando el castillo. He tomado por asalto fortalezas ms temibles. Entrar por la puerta, por la ventana, por la chimenea. No s dnde... pero entrar, estad seguros.

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El sol haca ya rato que se haba ocultado tras el bosque de Ens. La noche se acercaba. Dos o tres luces se vislumbraban tras las ventanas de Caylus. Un bulto se desliz rpidamente por la sombra hacia los fosos. Era Berrichon que sin duda llevaba algn nuevo mensaje. Desde lejos salud a Lagardre, su salvador. Y bien. Explicadme por qu os habis quedado tan serios? No encontris gallarda mi aventura? S, por cierto. Muy gallarda! contest Passepoil. Deseara saber si habis hablado en vuestra carta de la seorita de Caylus al duque de Nevers preguntle con gravedad Cocardasse. Por qu no! Le he explicado mi asunto a grandes rasgos. Era necesario explicarle por qu elega para encontrarnos este lugar. Los espadachines se miraron. Ah! Qu tenis? pregunt bruscamente el parisin. Reflexionamos respondi Passepoil. Y nos consideramos dichosos de encontrarnos aqu; porque de esta manera os haremos un gran servicio. Es verdad, rayos y truenos! replic Cocardasse. Os vamos a causar un disgusto. Lagardre se ech a rer. No riis, seor caballero. Cuando sepis cierta noticia... Venga la noticia. Nevers no vendr solo a la cita. Por qu, queris decrmelo? Porque despus que le habis dicho vuestros propsitos, no se trata ya de un duelo cualquiera. Uno de los dos debe quedar en el campo. Nevers es el esposo de la seorita de Caylus. Cocardasse se equivoc en creer que Lagardre dejara de rer; pues apretndose los vacos empez a rer a carcajadas, como quien es presa de un ataque de hilaridad. Bravo! exclam al cabo de un rato. Un matrimonio secreto! Una novela! No esperaba que mi ltima aventura tuviese tanto incentivo. Y pensar que se destierra a un hombre como ste! murmur Passepoil con tono sentencioso.

6. LA VENTANA DEL FOSO

La noche se anunciaba oscura. La masa sombra del castillo de Caylus se destacaba confusamente a la dbil claridad del cielo. Vamos, caballero! dijo Cocardasse en el momento en que Lagardre, levantndose, se cea el cinturn de su espada. Nada de milagros! Aceptad nuestros servicios en ese desigual combate. Lagardre se encogi de hombros. Passepoil le puso por detrs el brazo y le

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dijo enrojeciendo: La Moral en accin afirma, bajo la fe de un filsofo griego, que el rubor es el color de la virtud. Passepoil enrojeca ruborizado con frecuencia; pero careca en absoluto de virtud. Por Satans! Ya sabis, camaradas, que tengo costumbre de arreglar solo mis asuntos. La maritornes llega. Que eche una ltima ronda y dejadme luego. Es el nico servicio que reclamo de vosotros. Los soldados fueron hacia donde estaban sus caballos; pero ninguno de los espadachines se movi. Cocardasse llev aparte a Lagardre, y le dijo con embarazo: Me hara matar por vos como un perro; pero... Pero qu? Cada uno tiene su oficio, bien lo sabis. No podemos dejar este sitio. Ah! Y por qu, si gustas? Nosotros tambin esperamos a uno. Muy bien. Y quin es? No os enfadis. Ese que esperamos es el duque de Nevers. El parisin se estremeci. Hola! Y para qu esperis al duque? Por cuenta de un digno gentilhombre... No acab, porque la mano de Lagardre, apretndole la garganta, se lo impidi. Una alevosa celada! Y es a m a quien lo dices! Debis observar... empez a decir Passepoil. No escucho nada. Os prohbo, me entendis bien? Os prohbo en absoluto que toquis a un solo cabello de Nevers, pues si tal hacis os las tendris que entender conmigo. Nevers me pertenece, y si debe morir, morir por mi mano, en lucha noble y leal. Vosotros no pondris mano sobre l mientras yo viva! Se haba erguido y estaba majestuoso. Aunque no era de esos cuya voz tiembla a impulsos de la clera, su acento vibraba ms sonoramente entonces. Ah! Era para eso para lo que quisisteis que os enseara la estocada de Nevers! Y he sido yo... Carrigue! El interpelado apareci en seguida, seguido de sus compaeros, que llevaban de la brida sus caballos cargados de forraje. Lagardre prosigui: Es una vergenza que hayamos bebido en la compaa de semejantes gentes. Eso es muy duro! murmur Passepoil con los ojos hmedos. Cocardasse juraba en su interior desesperado. Montad y a galope! No necesito de nadie para castigar a estos cobardes. Carrigue y sus hombres, que haban ya probado las espadas de los maestros de esgrima, no se hicieron repetir la orden. En cuanto a vosotros continu Lagardre, os vais a marchar de aqu al momento. Porque, de lo contrario, os dar una segunda leccin... pero con todos los requisitos del arte. Y al mismo tiempo sac la espada. Cocardasse y Passepoil hicieron retroceder a los espadachines, que, animados por su nmero, se disponan a hacer frente al parisin. Para qu oponernos a sus deseos? dijo Passepoil. Sera necio. El solo

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har lo que debamos hacer entre todos. En lgica, haba pocos que ganasen al buen normando. Y la opinin general fue que deban retirarse. Vmonos, vmonos! dijeron. Rayos y truenos! exclam Cocardasse emprendiendo la retirada. Nos vamos; pero no por miedo! Caballero, os cedemos el sitio, porque nos lo aconseja el buen sentido. Para complaceros! aadi Passepoil. Adis! Que os lleve el diablo! contest el parisin volvindoles la espalda. Los espadachines se olvidaron de pagar, si bien Passepoil, a cambio del dinero que les peda la bizca maritornes, la envi de lejos un dulce beso. Lagardre fue quien sald las cuentas de todos. Muchacha la dijo, cierra bien todas las ventanas y asegura todas las puertas. Aunque oigas ruido en los fosos o cerca de la hostera, permanece tranquila. Esos son negocios que no te interesan. La maritornes hizo cuanto le dijo con la escrupulosidad del que tiene miedo. La noche era ya completa. Una noche sin luna y sin estrellas. Una luz amarillenta, colocada en el extremo del puentecillo, arda ante una Virgen colocada en una hornacina tallada en la roca. Su dbil luz no disipaba las sombras ms all de diez o doce pasos, y no poda alumbrar el foso porque lo ocultaba el piso del puente. Lagardre se qued solo. El galope de los caballos casi no se oa ya. El valle de Louron se abismaba en densas sombras, cuyo manto rasgaba penosamente en algunos puntos la luz de la cabaa de un pastor o de la casa de un colono. El triste sonido de las campanillas de las colleras del ganado llegaba hasta su odo, en alas del viento, mezclado con el sordo murmullo del arroyo de Aran que vierte sus aguas en el ro Clarabide al pie mismo de El Hachazo. Ocho contra uno! Miserables! se deca el joven parisin siguiendo el camino que conduca a los fosos. Un asesinato! Qu bandidos! Es para deshonrar el noble arte de la esgrima! Lleg al sitio donde Carrigue y sus hombres estuvieron recogiendo el heno. Demonio! prosigui mientras sacuda su capa. Un temor me asalta. El paje prevendr al duque de que anida por estos sitios una bandada de asesinos, y si no viene har fracasar una de las combinaciones ms bellas que pueden soarse. Si as fuese, maana esos ocho granujas mordern el polvo! Lleg bajo el puente. Sus ojos iban habitundose poco a poco a la oscuridad. Los voluntarios haban formado con sus sables una plazoleta ante la ventana del foso. La idea de penetrar en el castillo le preocupaba. Sin embargo, l se rea de cerrojos, murallas y guardianes. El bello Lagardre hubiera abandonado al instante una aventura fcil. Reconozcamos el terreno aadi recobrando su alegre y burln carcter . El duque llegar dentro de poco terriblemente indignado, y es conveniente saber dnde estamos. Qu noche! Habr que tirar a tientas! Ni el diablo vera la punta de una espada! Estaba entonces al pie del muro. El castillo alzaba su masa enorme cortada a pico, por encima de la cabeza del joven, y el puente trazaba un crculo negro sobre el cielo. Para escalar a fuerza de puos aquel muro, era necesario toda una noche. Pero al palpar el muro, la mano de Lagardre encontr la ventana. Ah, qu dicha! Quin poda esperar tanta fortuna? Y qu le dir a esa

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orgullosa beldad? Ya veo el fruncimiento de indignacin de sus cejas, y la mirada despreciativa de sus ojos negros! Y se frot satisfecho las manos. Delicioso, delicioso! Le dir... Es preciso decirle algo a propsito... Le dir... No s lo qu le dir. Hay que ahorrar la elocuencia intil. Pero qu es eso? dijo interrumpindose y escuchando. Ese Nevers es magnfico! Se oa en efecto el rumor de unos pasos al otro lado del foso. Oh! pens Lagardre. Cocardasse tendra razn! Se habr hecho acompaar el duque! Parece que se oyen los pasos de ms de una persona. El ruido fue hacindose ms distinto, y la luz de la imagen, colocada en la hornacina del muro de Caylus, permiti ver dos hombres embozados cuidadosamente en amplias capas. Quedaron inmviles. Sus ojos, al travs de la oscuridad, parecan buscar algo. No veo a nadie dijo uno de ellos en voz baja. S, hay uno junto a la ventana respondi el otro. Y llam muy quedo. Cocardasse! Lagardre permaneci inmvil. Fanza! llam el segundo. Soy yo, Peyrolles! Me parece que conozco el nombre de ese truhn se dijo Lagardre. Peyrolles llam por tercera vez: Passepoil! Staupitz! Si no fuera de los nuestros! murmur su compaero. Es imposible replic Peyrolles. He ordenado que quedara aqu uno de ellos de centinela. Es Saldaa, le reconozco, Saldaa! Presente! dijo Lagardre, que fingi el acento espaol. Veis? exclam Peyrolles. Estaba seguro. Bajemos la escalera. Aqu est el primer escaln. Que el diablo me lleve si no voy a representar un papel importante de comedia! pens Lagardre. Los dos hombres se le reunieron. El compaero de Peyrolles dejaba adivinar bajo su amplia capa elegante talle y rico porte. Lagardre crey notar en su acento una reminiscencia de la lengua italiana. Hablemos bajo dijo a Peyrolles; hay que ser prudentes. Esa prudencia es intil, monseor. Nadie puede ornos. Monseor! Es todo un personaje pens Lagardre. Y si me adverts la prudencia por estos hombres, debis saber que conocen perfectamente el nombre de la persona a quien van a servir esta noche. Y que dara cualquier cosa por saberlo! dijo el parisin para s. Amigo, lo he procurado; ellos no han querido creer que servan al marqus de Caylus. Eso ya es saber algo pens Lagardre. Es indudable que tengo ante m dos solemnes tunantes. Vienes de la capilla? dijo el que pareca ser el amo. S; pero he llegado demasiado tarde respondi Peyrolles con acento fingido. El otro dio colricamente con el pie en el suelo.

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Torpe! He hecho cuanto he podido, monseor. He encontrado el registro; pero la partida de casamiento de la seora Aurora de Caylus, como la de nacimiento de su hija... Y bien? Han sido arrancadas. Lagardre era todo odos. Se nos han anticipado. Quin habr sido? Aurora? S, ella ha debido ser. Piensa ver esta noche a Nevers y querr entregarle con la nia las pruebas que justifican su estirpe. Doa Marta no ha podido decirme esto, porque lo ignoraba; pero yo lo adivino. Y eso qu importa, entonces? dijo Peyrolles. Estamos prevenidos y una vez muerto Nevers... Una vez muerto Nevers, la herencia pertenecer a la nia. Hubo un corto silencio durante el cual Lagardre retuvo hasta el aliento. La nia... empez a decir Peyrolles muy bajo. La nia desaparecer agreg interrumpindole el que pareca amo. Hubiese querido evitar este extremo; pero ya que es necesario, no me detendr. Qu clase de hombre es ese Saldaa? Un bribn muy atrevido. Se puede confiar en l? Pagndolo bien, s. El embozado a quien llamaban monseor, pareci reflexionar. Deseara no mezclar en este asunto a un tercero; pero ni t ni yo tenemos una figura parecida a Nevers. Es verdad. Vos sois demasiado alto y yo demasiado delgado. La noche es oscura como la boca de lobo y como ese Saldaa tiene la estatura del duque... Llmale. Saldaa! dijo en voz ms alta Peyrolles. Presente contest el parisin. Ven aqu. Lagardre avanz algunos pasos, despus de levantar el embozo de su capa. Quieres ganarte cien pistolas, a ms del sueldo convenido para todos? le pregunt el que acompaaba a Peyrolles. Cien pistolas!, qu hay que hacer? Mientras hablaba procuraba distinguir la fisonoma del desconocido, pero le fue imposible porque estaba tan bien embozado como l. Adivinas? le pregunt a Peyrolles, al mismo tiempo. S. Qu te parece? Apruebo lo que intentis. Pero vuestro hombre tiene una palabra como contrasea. Doa Marta me lo ha dicho. Es la divisa de Nevers. Adsum? pregunt Peyrolles. Acostumbra a decir en la lengua corriente: Presente! Presente! murmur involuntariamente Lagardre. Dirs esa palabra en voz baja ante la ventana aadi el desconocido acercndosele. La ventana se abrir entonces y detrs de la reja aparecer

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una mujer. Ella te hablar, pero t procura no pronunciar una palabra. Pones un dedo sobre tus labios. Comprendes? Para hacerla creer que nos espan? He comprendido. S. Esa mujer te entregar una cosa que me dars. Y vos me abonaris las cien pistolas? En el acto. Soy vuestro. Silencio! dijo Peyrolles. Y se pusieron a escuchar. A lo lejos se oa un ruido indefinible. Separmonos dijo el acompaante de Peyrolles. Dnde estn tus camaradas? Emboscados entre el heno. Est bien. Te acuerdas de la contrasea? Presente! Pues buena suerte y hasta luego. Hasta muy pronto. Peyrolles y su compaero subieron la escalerilla. Lagardre les sigui con la vista mientras enjugaba el sudor que humedeca su frente. Que Dios me tome en cuenta, en la hora de mi muerte, la violencia que he tenido que hacerme para no hundir mi acero en el pecho de esos miserables! Pero es preciso llegar hasta el fin. Adems quiero saber. Con la cabeza entre sus manos reflexion un momento. Podemos asegurar que ya no se acordaba del duelo ni de la aventura amorosa que all le haban llevado. Qu hacer? se preguntaba perplejo. Me llevar esa nia? Porque, indudablemente, lo que me van a dar por esa ventana es una nia. Pero a quin confiarla? No conozco en este pas ms que a Carrigue y a sus bandoleros, a los cuales no puede confirseles una nia. Ser, pues, preciso que la lleve conmigo! Si no la arranco de estos lugares, esos infames matarn a la hija como piensan matar a su padre. Cuerpo de Lucifer! Para algo vine aqu. Se paseaba rpidamente sobre el rastrojo del heno. Su agitacin era extraordinaria. A cada momento miraba a la ventana para ver si se abra. No vea nada, pero oa un dbil ruido en el interior del castillo. Al fin la reja de la ventana rechin sobre sus viejos goznes y apareci un bulto en ella. Adsum! dijo una voz dulce y temblorosa de mujer. Presente. Gracias a Dios! dijo suspirando la voz femenina. Aunque la noche era oscura, los ojos del parisin, que estaban acostumbrados a las tinieblas, reconocieron en seguida en la mujer que se asom a la ventana a la bella Aurora de Caylus. Si en aquel momento hubieseis preguntado a Lagardre si persista en su propsito de entrar en la habitacin de Aurora y sorprenderla, os habra respondido que no. En el espacio de algunos minutos, su fiebre se haba calmado y su locura habitual desapareci por completo. Quiz nuevos sentimientos despertaban en l otro hombre. Aurora, mir a las sombras que ante ella se extendan. No veo nada dijo. Dnde ests, Felipe? Lagardre le extendi una mano, que ella estrech con cario. Lagardre se conmovi. Felipe, ests seguro de no haber sido seguido? pregunt Aurora con

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acento trmulo. Estamos vendidos, hemos sido traicionados!... Tened valor, seora balbuce Enrique. Eres t quien hablas? Yo estoy loca. A tal extremo he llegado, que no reconozco ni aun tu voz, Felipe mo. Una de sus manos sostena un bulto, sin duda aquel de que haba hablado el acompaante del seor Peyrolles, y con la otra se oprima la frente como queriendo fijar sus ideas. Tengo tantas cosas que decirte! No tenemos tiempo contest Lagardre, a quien repugn descubrir ciertos secretos. Dmonos prisa. Por qu ese acento fro? Por qu no me llamas tu Aurora? Tienes alguna queja contra m? No hay tiempo que perder, Aurora! Te obedezco! Te obedecer siempre, mi amado Felipe! Ah va nuestra querida nia, tmala: as estar ms segura que conmigo. Ya te lo he dicho en mi carta. Contra nosotros, se trama alguna infamia! Le alarg la nia, que dorma envuelta en una capa de seda. Lagardre la recibi, sin decir nada. Permteme que la abrace una vez ms! dijo la pobre madre sollozando . Devulvemela, Felipe. Yo crea tener el corazn ms fuerte. Quin sabe cundo volver a ver a mi hija. Las lgrimas le ahogaron la voz. Lagardre vio que le alargaban tambin un pequeo paquete blanco. Qu es eso? T lo sabes... Pero sin duda ests tan turbado como yo. Son las pginas arrancadas al registro de la capilla. Todo el porvenir de nuestra pobre hija! Lagardre tom los papeles en silencio. Tema que su comedia pudiera descubrirse. En el momento en que reciba los papeles bajo un sobre sellado con el sello parroquial de Caylus, el sonido vibrante de una corneta reson en el valle. Debe ser una seal! exclam Aurora. Slvate, Felipe, slvate! Adis! dijo Lagardre, representando hasta lo ltimo su papel para no destrozar el corazn de la pobre madre. Adis! Nada temas, Aurora, tu hija queda segura! Y ella, atrayendo su mano, la bes ardientemente y le dijo entre lgrimas: Te amo, Felipe mo! Luego, cerrando la ventana, desapareci.

7. DOS CONTRA VEINTE

Era, en efecto, una seal. Tres hombres, provistos de cuernos de pastor, estaban apostados a lo largo del camino que, a su llegada a Argeles, deba

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seguir el duque para dirigirse al castillo de Caylus, adonde le llamaban la carta suplicante de Aurora y la insolente misiva del caballero Lagardre. El primero de estos hombres deba avisar cuando Nevers atravesase el ro Clarabide, el segundo cuando entrase en el bosque y el tercero cuando llegara a las primeras casas de la aldea de Tarrides. En todo este trayecto, haba excelentes puntos donde cometer un asesinato. Pero Felipe de Gonzaga quera disfrazar su crimen. Le convena que el asesinato pareciese una venganza, y que las sospechas de ste recayesen sobre el marqus de Caylus. Lagardre, el incorregible batallador, el calavera sin enmienda, la primera espada de Francia y Navarra, se encontraba mientras tanto con una nia de dos aos en los brazos. Confuso y embarazado con su nuevo papel, meca a la nia con la solicitud y la suavidad de una madre. No tena ms que una preocupacin: que no despertase la pequea!... A pesar de su situacin no pudo menos de rerse. Qu diablo! Heme aqu convertido en niera. Si me vieran ms de cuatro! Si le hubieran visto sus amigos, sus camaradas, ninguno habra reconocido en l al terrible Lagardre. Al andar examinaba el camino para no dar tropezones, y hubiese querido tener un almohadn de pluma en cada mano. Una seal, despert los dormidos ecos del valle. Rayos! Qu es eso? se dijo Lagardre. Pero continu mirando a la pequea Aurora, sin dar ms importancia al hecho. No se atreva a abrazarla. Era una nia blanca y rosada. Sus cerrados prpados, dejaban ver las largas pestaas de seda que heredara de su madre. Era un ngel, un ngel dormido! Lagardre escuchaba su respiracin tranquila. Esta calma, este reposo se deca, qu terrible contraste es en este momento en que su madre llora y su padre...! Ah! Esto har cambiar las cosas. Se ha confiado esta criatura a un loco, que para defenderla recobra su razn. Cmo duerme! En qu pensarn estos pequeos seres con la frente coronada de rizados bucles? Aqu dentro hay un alma, un corazn! Esta nia ser maana una mujer capaz de amar, de agradar y de sufrir... Qu dulce debe ser conquistar poco a poco, a fuerza de desvelos y de ternuras, el corazn de un nio! Qu dicha merece su primera sonrisa y lograr su primera caricia! Qu agradable debe ser sacrificar toda una existencia por evitarles un dolor! Dios mo, yo no haba tenido nunca un nio en los brazos! Entonces son la tercera seal detrs de las primeras cabaas de la aldea de Tarrides. Lagardre se estremeci y volvi a la realidad de aquel momento supremo. Un paso vivo que se oa cerca de la hostera, le hizo volver la cabeza. Escuch un momento y dijo en seguida: Es l! Nevers deba haber dejado su caballo a la salida del bosque. Al cabo de un minuto la arrogante figura de Nevers apareci en el puente. Baj las escalerillas y lleg al fondo de los fosos. Cuando sus pies tocaron al suelo el parisin le oy decir, mientras desenvainaba la espada: Dos antorchas no vendran mal aqu. Avanz a tientas. Los montones de heno le hacan tropezar de vez en cuando. Ese diablo de caballero parece que desea jugar a la gallina ciega dijo

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Nevers con impaciencia. Despus se detuvo y exclam: No hay nadie aqu? Yo respondi el parisin. Y ms valiera que estuviese solo. Nevers no oy la segunda mitad de esta rplica y se dirigi vivamente hacia el sitio donde la voz haba sonado. Vamos, caballero, en guardia. S ya dnde estis y no puedo perder tiempo. El parisin meca siempre a la nia que dorma como un serafn. Y sin embargo, es preciso que antes me sigis. Os desafo a que me persuadis. Despus del mensaje que me habis enviado esta maana, no puedo oros. Vamos, pues, en guardia. Lagardre no se movi. Su espada, que generalmente sala sola de su vaina, pareca dormir como el angelito que arrullaba en sus brazos. Cuando os envi mi mensaje, ignoraba lo que ahora s. Oh! dijo el duque. Vamos a acuchillarnos a tientas! Y avanz con la espada alta. Lagardre desenvain y dijo: Escuchadme un momento. Para que insultis una vez ms a Aurora de Caylus! La voz del duque temblaba de clera. No, a fe ma, no. Tengo que deciros... Diablo de hombre! dijo parando el primer ataque de Nevers. Tened cuidado! Nevers furioso, creyendo que se burlaba, le acometi con ms bro. Y le diriga estocada sobre estocada con la peculiar ligereza que le haca tan temible en el combate. Lagardre paraba sus golpes y cada vez que detena su espada gritaba con ms fuerza: Escuchadme, escuchadme, escuchadme! No, no, no! contestaba Nevers acompaando cada negacin de una vigorosa estocada. A fuerza de retroceder el parisin lleg junto al muro. La sangre subindosele a la cabeza le mareaba. Resistir tanto tiempo, al placer de poner su espada entre las cejas de Nevers, era el colmo del herosmo. Escuchadme dijo una vez ms. No contest el otro. Ved que ya no puedo retroceder. Mejor. Rayos y truenos! grit Lagardre cansado de paradas y sintiendo que se le acaba la paciencia Ser preciso abriros el crneo para que no matis a vuestra hija? Mi hija! dijo Nevers estupefacto. Mi hija en vuestros brazos! Y como si el rayo le hubiera herido, la espada cay de sus manos. Lagardre haba envuelto su preciosa carga en uno de los embozos de su capa. En las tinieblas, Nevers haba credo hasta entonces que el parisin tena la capa enrollada al brazo izquierdo, pues tal era la costumbre. Su sangre se le hel en las venas cuando record las furiosas estocadas que haba tirado al caballero. Su espada hubiera podido...

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Caballero dijo. Somos dos locos, dos temerarios. Si me dijeran ahora que estabais vendido al marqus de Caylus no lo creera, os doy mi palabra. Os lo agradezco dijo el parisin jadeando. Qu lluvia de estocadas! Seor duque, parecis un molino de viento con la espada en la mano. Dadme mi hija! Nevers al decir esto quiso coger el bulto que el otro esconda bajo la capa. Pero Lagardre le contuvo dicindole: Ms suavemente. Vais a despertarla! Me explicaris al menos?... Diablo de hombre! Antes no quera escucharme y ahora pretende que le cuente una porcin de historias! Vamos, abrazadla; pero despacito, con mucho tiento, para que no se despierte. Nevers, maquinalmente, hizo cuanto le decan. Habis visto alguna vez un asalto de armas parecido? dijo Lagardre con sencillo orgullo. Sostener un ataque de Nevers colrico, sin contestar ni una vez sola, con una nia dormida en los brazos y sin despertarla? En nombre del Cielo! suplic el joven duque. Decidme al menos que es un hermoso trabajo! Estoy cubierto de sudor. Queris saber lo que sucede? Pero basta de abrazos! La nia y yo somos ya dos buenos amigos. Apuesto cien pistolas, y me lleve el diablo si las tengo, a que me sonre cuando despierte. Y recogindola de los brazos del duque con los cuidados y el esmero de una antigua nodriza, despus de envolverla en su capa, la coloc sobre un montn de heno. Seor duque dijo con acento de seriedad y el bro del antiguo Lagardre : respondo con mi vida de vuestra hija suceda lo que suceda. Esto me har expiar el haber hablado ligeramente de su madre, que me congratulo en confesar que es una noble, santa y hermosa mujer. Conseguiris matarme de impaciencia gimi el duque. Habis visto a Aurora? La he visto. Dnde? En esa ventana. Y ha sido ella quien os ha dado la nia! S, ella que crea poner a su hija en brazos de su marido. Yo me vuelvo loco! Ah, seor duque, pasan aqu cosas muy extraas! Y puesto que trais deseos de pelea, a Dios gracias tendris tiempo de satisfacerlos, porque pronto nos atacarn. Un ataque! El parisin se agach y aplic el odo en el suelo. Creo que ya vienen. De quin hablis? De los bravos que tienen el encargo de asesinaros. Y le refiri cuanto saba y cuanto haba sucedido. Nevers le escuchaba estupefacto. De manera concluy Lagardre, que he ganado esta noche cien pistolas sin ningn peligro. Ese Peyrolles deca Nevers hablando consigo mismo, es el hombre de

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confianza de Felipe de Gonzaga, mi mejor amigo, que se halla en el castillo para servirme. No conozco al prncipe de Gonzaga y no s si era l. El! exclam Nevers. Imposible! Peyrolles, que es un bandido, se habr vendido al marqus de Caylus. No era el seor de Caylus. Era joven. Pero no perdamos tiempo en suposiciones. Cualquiera que sea el miserable, es cierto y ha tomado bien todas las medidas. Sabe hasta vuestra contrasea para ver a Aurora. Con ella he podido yo hablarla. Ah, hubiese querido poder besar sus pies, para hacer penitencia por mis locas vanidades! Veamos, no tengo ms que deciros! Slo que me ha entregado con la nia un paquete sellado que contiene un acta de matrimonio y otra de nacimiento. Ah, hermosa! Mi fiel espada! continu viendo que su acero brillaba reflejando la escasa luz del cielo. T vas a defender la causa de esa seorita que duerme sobre el heno... A ver cmo te portas! Nevers le cogi la mano. Lagardre le dijo emocionado: no os conoca. Sois un noble corazn. Yo exclam el parisin riendo no tengo ms que una idea: casarme cuanto antes para tener un ngel rubio a quien acariciar... Pero, callaos!... Y escuch otra vez junto al suelo. Esta vez no me engao. Nevers escuch tambin. No oigo nada dijo. Es que vos sois duque. Vienen por all abajo, por el lado de El Hachazo y hacia aqu. Si pudiera hacerle saber a Gonzaga el conflicto en que nos encontramos, tendramos una buena espada ms. Preferira mejor a Carrigue y mis soldados, con sus carabinas. Habis venido solo? Con un nio, con Berrichon, mi paje. Si fuera posible hacerle venir... Nevers silb de un modo particular. Otro silbido igual le contest detrs de la hostera. Un instante despus apareci Berrichon sobre el puente. Eres un bravo! dijo Lagardre. Salta! Y el paje cay en sus brazos. Daos prisa le dijo el muchacho. Vienen por arriba! Y yo que crea que venan por abajo! Vienen por todas partes. Son ocho, verdad? Son veinte lo menos. Qu importa! replic Lagardre. Vas a montar a caballo, pequeo. Mis gentes estn all abajo, en la aldea de Gau. Tienes media hora para ir y volver. Marcha! Y cogindole de las piernas lo subi sobre el puente. Algunos segundos ms tarde su silbido les indicaba que haba entrado en el bosque. Qu diablo! dijo el parisin. No podremos sostenernos media hora contra esos bandidos?

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Ved! le dijo el duque ensendole un objeto que brillaba dbilmente al otro lado del puente. Es la espada de Passepoil, un bribn que siempre est limpiando su tizona. Cocardasse debe estar con l. Esos no nos atacarn. Un apretn de manos, seor duque, antes de empezar la lucha. En el foso haba montones de heno esparcidos, tablas y algunos troncos de rboles. Con todo eso y una carreta a medio cargar, formaron en un momento una trinchera suficiente para contener un primer ataque. El parisin diriga los trabajos. Media hora nada ms que resistiese aquella elemental fortificacin y estaban a salvo! De modo que os decids a batiros por m, caballero? Es preciso, seor duque. Y la nia! Y la coloc al mismo tiempo en el lugar ms seguro que pudo encontrar. No olvidar vuestra accin, caballero. En adelante, slo la muerte podr separarnos. Lagardre le tendi la mano, y el duque le abraz. Desde este momento sois mi hermano. Si vivo todo ser comn entre los dos, si muero... No moriris interrumpi el parisin. Y si muero... repiti Nevers. Entonces yo ser el protector, el padre de vuestra hija. Y permanecieron un instante abrazados. Jams dos corazones ms valientes haban latido juntos! Despus Lagardre se desasi. A nuestro puesto. Ya estn aqu! Apagados rumores rodaron de eco en eco en la noche sombra. De pronto las tinieblas parecieron animarse, gritos siniestros se oyeron muy cerca, y los asesinos, todos juntos y por todos lados, cayeron sobre ellos.

8. LA BATALLA

El paje no se haba equivocado: eran lo menos veinte. El seor Peyrolles encontr emboscados a los espadachines, despus de separarse de Lagardre. Al ver a Saldaa qued asombrado. Por qu no ests en tu puesto? le pregunt. En qu puesto? No acabo de decrtelo hace un instante? A m? Todos se explicaron. Cuando Peyrolles conoci su engao y el nombre de la persona a quien haba entregado su secreto, qued espantado. Y aunque los espadachines le explicaron que la presencia de Lagardre en los fosos de Caylus tena por objeto batirse con Nevers, no por eso qued tranquilo. Comprendi instintivamente el efecto que en el alma leal de Lagardre deba

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haber producido el descubrimiento de la traicin que se llamaba contra su adversario. En aquel momento no se le ocultaba que Lagardre sera el aliado del duque. Y Aurora estara tambin prevenida. Lo que Peyrolles no se explicaba, era la conducta de Lagardre. El secretario de Gonzaga no poda tampoco suponer que el joven parisin se hubiera encargado de la nia momentos antes del combate. Staupitz, el Matador y Saldaa, fueron encargados de reclutar ms gente y de vigilar a Aurora de Caylus. En aquel tiempo, y sobre todo en las fronteras, se encontraban siempre espadas vendibles. Nuestros cuatro espadachines volveran bien acompaados. Quin podra pintar la perplejidad, el dolor y el remordimiento que apenaba aquella noche a Cocardasse y a Passepoil! Insignes bribones, su espada no vala ms que el estilete de un bravo o la faca de un bandido, y mataban a precio; pero los pobres diablos, en el fondo, no eran del todo malas personas. Era su medio de ganarse la vida. Sus faltas eran hijas del tiempo y de las costumbres. Ese siglo tan grande, tan glorioso, que iluminaba al mundo con su brillo, bajo un exterior agradable, ocultaba el caos del cieno. Y aun la superficie dorada y magnfica, tena innumerables manchas sobre el brocado. La guerra era absolutamente mercenaria. Generales y soldados usaban la espada como un medio, y el valor parecales requisito indispensable para ganarse la vida. Cocardasse y su preboste amaban a Lagardre y sentan por l esa admiracin que el grande inspira al pequeo. Cuando el afecto arraiga en corazones perdidos, se desarrolla ms tenazmente. Cocardasse y Passepoil aparte de esta afeccin cuyo origen ellos no se explicaban bien, no eran completamente inasequibles a los sentimientos buenos y honrados. Tenan buenos instintos y la proteccin otorgada al hurfano del arruinado hotel de Lagardre no era la nica buena accin que haban hecho en su vida a la casualidad y sin darle importancia. Su ternura hacia Enrique era en ellos una debilidad y hasta se mezclaba con un poco de orgullo. Su glorioso discpulo satisfaca su amor propio por completo. Puede decirse que en la amistad que le tenan, no entraba para nada el inters. Los dos espadachines hubieran arriesgado su vida por Lagardre. Y la suerte les pona enfrente de l aquella noche! No haba medio de desdecirse! Sus espadas estaban vendidas al seor Peyrolles. Huir o abstenerse era faltar al honor, profesado, ante aquellas gentes. Estuvieron una hora sin dirigirse la palabra. Desde que abandonaron La Manzana de Adn, Cocardasse no haba jurado ni una sola vez, lo que era en l signo de una profunda contrariedad. De vez en cuando, mirndose con tristeza, lanzando un suspiro. Cuando recibieron orden de secundar el asalto, se dieron la mano. Passepoil, dijo: Qu te parece que debemos hacer? No nos queda ms que un recurso. Y sacando del bolsillo un botn de acero que le serva en la sala de armas, lo puso en la punta de su espada. Su compaero le imit. Entonces respiraron ms a gusto. Los maestros de esgrima y sus nuevos aliados, se dividieron en tres grupos. El primero rode los fosos para llegar al lado del Oeste, el segundo se situ un poco separado del puente y el tercero, compuesto de bandoleros y contrabandistas conducidos por Saldaa, atac de frente, bajando por la

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escalerilla. Lagardre y Nevers vieron perfectamente a estos ltimos. Atencin! dijo Lagardre. Siempre espalda con espalda y buscando el apoyo del muro. La nia no tiene nada que temer al pie del puente. Tirad con cuidado, seor duque. Os prevengo que esos hombres son capaces de ensearos vuestra propia estocada, si por acaso la olvidis. Yo he sido quien ha cometido la necedad! aadi con desprecio. Sin las precauciones que haban tomado, el primer choque de los asaltantes, hubiera sido terrible. Los espadachines se lanzaron a la vez sobre ellos gritando: Muera Nevers! Muera Nevers! Y entre este grito general, oyeron las dos voces amigas del gascn y del normando que les llevaba la seguridad de que ellos no haran armas contra su antiguo discpulo. Los asesinos no podan imaginarse los obstculos que encontraron en su camino. Todos aquellos hombres quedaron enredados entre los montones de heno. Al fin llegaron hasta los dos campeones. Hubo ruido, confusin, y un bandolero rod por tierra. Pero la retirada no se pareci al ataque. Cuando el grueso de los asesinos empez a replegarse, Nevers y su amigo tomaron la ofensiva. Yo soy! Yo soy! gritaron a su tiempo mientras avanzaban. Lagardre, en un momento, mand dos bandoleros al otro mundo y de un golpe rompi el brazo a un tercero. Luego, no pudiendo reprimir su ardor, de una estocada atraves al alemn, que cay a sus pies pesadamente. Nevers, entretanto, tampoco perda el tiempo. Un bandolero cay junto a la rueda de la carreta, y el Matador y Jol quedaron mal heridos. Iba a proseguir la lucha con los dems, cuando vio dos sombras que se deslizaban a lo largo del muro, en direccin al puente. A m, caballero! grit dirigindose precipitadamente hacia all. Yo soy! Yo soy! Lagardre no se entretuvo ms tiempo que el preciso para dejar a Pinto desorejado para toda la vida. Vive Dios! dijo juntndose a Nevers. Casi haba olvidado a este angelito! Al amor de mis amores! Las dos sombras huyeron. Un silencio profundo rein en los fosos, Haba transcurrido un cuarto de hora desde que empez la lucha. Tomad un poco de aliento, seor duque, pues esos bandidos no nos dejarn descansar largo rato. Estis herido? Un araazo. Dnde? En la frente. El parisin apret los puos y no contest. Eran las consecuencias de su leccin de esgrima. Pasados dos o tres minutos, el asalto empez de nuevo; pero con ms bro y atacando todos los asesinos de una vez. Los bandidos formaban dos lneas y tenan cuidado de apartar los obstculos antes de avanzar. Ha llegado la hora de batirse con coraje dijo Lagardre en voz baja. No os ocupis ms que de vos: yo cubrir a la nia. A poco se hizo un crculo sombro alrededor de ellos y diez espadas les amenazaron a un tiempo. Yo soy! dijo el parisin.

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Y dando un salto atraves a uno de los bandidos. Los otros retrocedieron algunos pasos; pero los que iban detrs, gritaron: Muera Nevers, muera Nevers! Y el duque les responda: Yo soy, aqu me tenis! An estoy vivo! Y a cada una de estas palabras, su espada penetraba en la carne de sus enemigos, saliendo humeante y roja. Eran dos luchadores admirables! Venid; acercaos! deca Lagardre. Necesitara una lanza para llegar hasta vosotros. En la ventana apareci en aquel momento un bulto. No era Aurora de Caylus. Eran dos hombres que presenciaban el combate llenos de terror. Eran Peyrolles y su amo. Miserables! dijo el amo. No pueden diez contra | uno! Ser necesario que tome yo parte en la contienda para decidir el xito! Tened cuidado, monseor! El peligro est en que quede vivo! Yo soy! Yo soy! El crculo de los asesinos se ensanchaba: los bribones retrocedan. Slo faltaban algunos minutos para que transcurriese la media hora. Lagardre no tena ni una herida. Nevers slo el leve rasguo de la frente. El socorro iba a llegar. Ambos luchadores podan esperar an de aquel modo todava una hora. La fiebre del triunfo empezaba a apoderarse de ellos. Sin advertirlo se haban separado de sus respectivos sitios para dar la cara a los asesinos. El crculo de cadveres y heridos no les probaba su superioridad? Aquello les exalt. La prudencia huye cuando llega la embriaguez. Era la hora del verdadero peligro. Y no conocieron que todos aquellos cadveres y todos aquellos heridos, eran auxiliares puestos a la vanguardia para cansarlos. Los maestros de armas permanecan a distancia sin detrimento en sus personas. Se haban dicho: Despus de cansados, separmoslos, y si son de carne y hueso daremos de ellos buena cuenta. Todas sus maniobras se encaminaron a atraer adelante a uno de los campeones, mientras obligaban al otro a retroceder hasta el muro. Despus de un falso ataque se oy el grito de: Slvese el que pueda! Adelante! dijo el parisin. Adelante! contest el Duque, y ambos gritaron: Yo soy! Yo soy! Todo cedi al mpetu de Lagardre, que en un abrir y cerrar de ojos se encontr al borde del muro; pero el duque encontr ante l un muro de hierro. A sus esfuerzos retrocedieron algo los que le atacaban. Como no era hombre que llamase en su socorro, sigui luchando solo. En aquel momento, la reja gir sobre sus goznes y dos hombres saltaron al foso. Nevers no los vio. Llevaban las espadas en la mano y el ms alto cubra su rostro con un antifaz. Victoria! grit Lagardre, que se haba desembarazado de sus enemigos. Nevers le contest con una queja de agona. El enmascarado que salt por la ventana le haba atravesado por detrs, a la italiana. Nevers cay. Las cobardes estocadas que le dieron despus eran intiles: el golpe fue certero. Al caer Nevers, pudo volverse. Sus moribundos

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ojos se fijaron en el del antifaz. Una expresin de amargo dolor contrajo los msculos de su fisonoma. La luna menguante se levantaba entonces por detrs de las torrecillas del castillo. La luz plida disip algo las tinieblas. T! Has sido t! murmur Nevers expirante. T, Gonzaga! T, mi amigo! T, por quien yo hubiera dado la vida cien veces! Yo no la tomo ms que una respondi framente el enmascarado. El duque dej caer su lvida cabeza. Ya ha muerto! dijo Gonzaga. Ahora, al otro. No fue necesario ir a buscarle; el otro iba ya hacia ellos. Cuando Lagardre oy el grito de agona que lanz el duque, no fue un juramento, fue un rugido lo que sali de su boca. Los espadachines quisieron cerrarle el paso; pero puede detenerse a un len que salta? Dos de ellos rodaron por la hierba y pas. Cuando lleg al sitio donde el duque haba cado moribundo, ste, haciendo un esfuerzo sobrehumano, se incorpor y le dijo con voz dbil: Hermano, acurdate y vngame! Lo juro por Dios! exclam Lagardre conmovido. Todos esos que estn ah, morirn por mi mano. La nia empez a llorar bajo el puente como si el estertor de su padre la hubiese despertado. Sus dbiles gritos pasaron desapercibidos. A l! grit el enmascarado. Slo a ti no te conozco le dijo Lagardre dirigindose hacia l por en medio de todos. No, necesito sealarte para poder cumplir mi juramento cuando llegue la hora de la venganza. Entre l y el enmascarado se pusieron los espadachines. Con su espada, que pareca el rayo, destroz el centro de aquel humano muro. Slo quedaban ya entre l y el enmascarado, Saldaa y Peyrolles. El del antifaz se puso en guardia. El parisin, evolucionando maravillosamente con su acero, le hizo un corte en una mano. Ya ests marcado! le dijo retirndose. Haba odo el llanto de la nia. En tres brincos estuvo bajo el puente. La luna, que en aquel momento rebasaba las agujas de las torres de Caylus, le ilumin. Todos vieron que tomaba un bulto entre sus brazos. A l! A l! grit Gonzaga sofocado por la rabia. Es la hija de Nevers la que se lleva. Es preciso recobrarla a toda costa. Lagardre la tena ya entre sus brazos. Los espadachines parecan perros apaleados. Cocardasse aumentaba su desanimacin dicindoles: El bribn dar cuenta de nosotros! Para ganar la escalerilla, Lagardre no tuvo que hacer uso de su espada, que resplandeca a los rayos de la luna. Le bast con decirles: Plaza, granujas! Y todos se apartaron instintivamente. Subi los escalones de dos saltos. A lo lejos oy el galope de unos caballos. Lagardre, desde lo alto del muro, dando su bello rostro a la luna, levant a la nia, que al verle empez a sonrer. S, esta es la hija de Nevers! Ven a buscarla, asesino! T, que has cometido la villana de asesinar por detrs a su padre, ven por ella! Quienquiera que seas, tu mano guardar mi marca. Y cuando sea tiempo, no necesitars ir a buscar a Lagardre. Lagardre ir a ti!

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Segunda parte El hotel de Nevers

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1. LA CASA DE ORO

Haca dos aos que haba muerto Luis XIV, despus de extinguirse dos generaciones de herederos: el Delfn y el duque de Borgoa. El trono correspondi a Luis XV, su ltimo nieto, nio de corta edad. El gran rey se muri del todo. Eso que queda de todo muerto, no pudo sobrevivirle. Menos dichoso que el ms humilde de sus sbditos, no pudo hacer valer su ltima voluntad. Es verdad que su pretensin pareca exorbitante. Disponer por testamento olgrafo de treinta millones de seres, era demasiado! Vivo poda haberlo hecho. El testamento de Luis XIV, a su muerte, no fue ms que un papelote sin valor. Se le rasg y asunto concluido. Nadie se conmovi, fuera de sus hijos legtimos. Durante el reinado de su to, Felipe de Orlens, fue como Brutus, el bufn de la Corte. Sus farsas le dieron el resultado que apeteca. Apenas se dijo a la puerta de la cmara real: El rey ha muerto! Felipe de Orlens arroj la careta. El Consejo que haba nombrado para la regencia Luis XIV, fue a parar al Limbo. Slo hubo un regente, y ste fue Felipe de Orlens. Los prncipes vociferaron, el duque de Maine trat de agitarse y su mujer produjo un estruendo enorme; pero la nacin, que no se interesaba en estas luchas, permaneci tranquila. Salvo la conspiracin de Cellamare, que Felipe de Orlens ahog con su hbil poltica, la regencia fue una poca de gran tranquilidad. Una poca extraa. No puede decirse que ha sido calumniada. Algunos escritores protestan contra el menosprecio en que generalmente se la tiene; pero la mayora la dirigen agrias censuras. La historia y las crnicas estn de acuerdo al juzgarla. En ningn otro tiempo, el hombre, hecho de un poco de lodo, se ha acordado menos de su origen. La orga reinaba, el oro era el nico Dios. Leyendo las locas seducciones de la especulacin, encarnada en los crditos de Law, se creera ciertamente asistir a las pascuas financieras de nuestros tiempos. El Mississip era la preocupacin y el incentivo nico. Y eso que haba para los incautos cebos tentadores! La civilizacin no haba dicho todava su ltima palabra. Era el arte nio, pero nio sublime. Era el mes de septiembre del ao 1717. Diecinueve aos han transcurrido desde los acontecimientos que hemos referido en los anteriores captulos de esta historia. El inventor del Banco de la Luisiana, hijo del platero Juan Lavre de Lariston, estaba entonces en todo el apogeo de su popularidad. El creador del papel moneda, del Banco general y de la Compaa de Occidente, transformada a poco en Compaa de las Indias, era el verdadero ministro de Hacienda del reino, aunque Argenson tena la cartera. El Regente, cuya inteligencia haba oscurecido, primero la educacin y despus los excesos del libertinaje, se dej seducir, creemos que de buena fe,

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con las maravillas de aquel poema financiero. Law pretenda transformarlo todo en oro. Pero lleg un momento en que los especuladores, teniendo en sus arcas muchos millones, no pudieron comer. Como el audaz escocs no es uno de los personajes de nuestro relato, no examinaremos su obra. Vamos no ms a fijarnos en los sorprendentes efectos de su invencin. En el mes de septiembre de 1717, las nuevas acciones de la Compaa de las Indias se llamaban hijas, para distinguirlas de las primitivas, que por la misma razn recibieron el nombre de madres. Las nuevas acciones se vendan con un 50 por 100 de beneficio. Las nietas, creadas algunos das despus, obtuvieron la misma favorable acogida. Nuestros abuelos compraban por quinientas libras en buenos escudos, contantes y sonantes, un papel gris donde se prometa pagar mil a la vista. Al cabo de tres aos, esos orgullosos papelotes valan quince sueldos el ciento. Los usaban las seoras para recoger de noche sus rizos, por lo que cualquiera mujer poda ostentar, sin gran esfuerzo, bajo la redecilla, cinco o seis mil libras Law. Felipe de Orlens tuvo con el escocs las complacencias ms exageradas. Las crnicas de aquel tiempo aseguran que no eran desinteresadas. En cada nueva emisin, Law reservaba la parte del lobo, es decir, de la Corte. Los grandes seores se disputaban estos papelitos con espantosa avidez. El abate Dubois, arzobispo de Cambray en 1720 y cardenal y acadmico en 1722, que acababa de ser nombrado embajador de Inglaterra, amaba las acciones de Law, fuesen madres, hijas o nietas, con entraable afecto. Nada diremos de las costumbres de aquel tiempo, descritas hasta la saciedad. La Corte y la ciudad se vengaban del aparente rigorismo de los ltimos aos del reinado de Luis XIV. Pars era una inmensa manceba. Si una gran nacin pudiese ser deshonrada, la regencia sera una mancha indeleble en el honor de Francia. Pero cuntas magnficas glorias traa en su seno, aquel siglo iniciado bajo tan mseros auspicios! Era una maana de otoo, triste y fra. Numerosos grupos de carpinteros y albailes, con la herramienta a la espalda, suban por la calle de Saint-Denis y volvan la esquina de la calle de Saint-Magloire. En la mitad de esta calle, y casi enfrente de la iglesia del mismo nombre, que an exista en el centro de su cementerio parroquial, vease un portal de noble apariencia adornado con esculturas y columnas caprichosas. Los obreros entraban en l, pasaban el zagun y se detenan en un gran patio empedrado, al que daban tres fachadas de noble y severa construccin. Era el antiguo hotel de Lorena, habitado durante la Liga por el duque de Mereoeur. Desde Luis XIII se le conoca con el nombre de hotel Nevers. Y entonces se llamaba hotel Gonzaga. Felipe de Mantua, duque de Gonzaga, viva en l. Era ste, sin duda, despus del Regente y Law, el personaje ms rico y de ms importancia del reino. Disputaba los bienes de Nevers, bajo dos conceptos; primero como pariente y heredero presunto del duque, luego como marido de su viuda, Aurora Caylus. Este matrimonio le dio adems la inmensa fortuna de Caylus-Cerrojo, que haca tiempo se haba ido a reunir al otro mundo con sus dos difuntas mujeres. Al que se admire de este casamiento, le recordaremos el solitario castillo de Caylus y a las dos primeras mujeres del marqus, muertas dentro de aquella lbrega prisin. Hay cosas que slo pueden explicarse por la violencia fsica o moral. El bueno de Caylus no era hombre escrupuloso y de la

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delicadeza de Gonzaga; tenemos suficientes pruebas. Haca dieciocho aos que la viuda de Nevers llevaba el nombre de princesa de Gonzaga. Ni un solo da se quit el luto en tan largo periodo, excepto el instante que fue al altar. La noche de la boda, cuando Gonzaga fue a su cmara, le mostr la puerta con la mano. En la otra tena un pual, que apoyaba a su pecho palpitante. Vivo para la hija de Nevers le dijo, pero el sacrificio humano tiene sus lmites. Si dais un solo paso ms, ir a esperar a mi hija al lado de su padre. Gonzaga tena necesidad de su mujer, para disfrutar las rentas de los dominios de Caylus. Al ver su actitud resuelta, salud profundamente y se alej. Desde aquella noche, jams la princesa volvi a pronunciar una palabra delante de su marido. El era corts, solcito, afectuoso. Ella, muda y fra. Todos los das, a la hora de la comida, Gonzaga enviaba un criado para que avisase a la princesa. Jams se sent a la mesa antes de llenar esta frmula. Era un gran seor. Pero todos los das, tambin, una doncella de Aurora le responda que su ama estaba indispuesta y le suplicaba la dispensase su ausencia. Esto suceda trescientos sesenta y cinco das al ao. Delante de sus amigos hablaba de su mujer con gran respeto y ternura. Gonzaga era un espritu fuerte, incontestablemente hbil, atrevido y calculador. Tena los modales dignos y un poco ficticios de su pas. Menta y disimulaba con un descaro y una perfeccin casi heroicos, y aunque era el ms desvergonzado libertino de la corte, en pblico cada uno de sus actos y de sus palabras llevaba el sello de la ms remilgada decencia. El regente le llamaba su mejor amigo. Ambos haban hecho esfuerzos sobrehumanos para encontrar a la hija de Nevers; pero todas sus pesquisas haban sido intiles. Fue imposible encontrarla, tan imposible, como comprobar su fallecimiento. Por esta circunstancia, Gonzaga continuaba siendo su tutor natural. Probada la muerte de la hija de Nevers, la herencia del duque Felipe le hubiera pertenecido. Cuando Aurora, cediendo al paternal deseo, consinti en casarse con Gonzaga, mostrse inflexible para todo aquello que poda redundar en perjuicio de los intereses de su hija. Quiso que al mirar a Gonzaga constase su cualidad de viuda de Nevers y el nacimiento de su hija. Gonzaga tuvo indudablemente sus razones para aceptar todo esto. Hacia fines de aquel verano, haba hablado por primera vez de regularizar esta posicin y nombrar un tribunal de familia que arreglase la cuestin de intereses. Pero tena tanto que hacer; era tan terco! Lo probaban todos aquellos obreros que acabamos de ver entrar en su palacio y cuya misin era transformarlo por completo. Aquella soberbia morada que contena sorprendentes riquezas y maravillas, iba a convertirse muy pronto en colosal casa de cambio. El Regente, despus de una cena, haba concedido al prncipe de Carignan el derecho de establecer en su casa una sucursal del Banco de las Indias. Decase que el prncipe disfrutaba el favor de hacer que se rechazasen las acciones que no llevaran el sello de su casa. Felipe de Gonzaga tuvo envidia. Y a la sazn de otra cena, el Regente, para consolarle, le concedi el monopolio de cambiar acciones contra mercancas. Aquello llevara a su casa montones de oro! Era, pues, preciso dejar sitio para todo el mundo, puesto que todos deban pagar el espacio muy caro. Al da siguiente de ser otorgada la concesin lleg la cuadrilla de demoledores. Como el jardn, las estatuas y los rboles, no daban nada, fueron demolidos, derribados y arrinconados. Desde una ventana del

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primer piso, una mujer enlutada mir tristemente la obra devastadora. Era hermosa, pero tan plida que los obreros la compararon a un fantasma. Se dijeron unos a otros: Miradla; es la viuda de Nevers y la esposa del prncipe de Gonzaga. Ella estuvo mirando largo rato a los trabajadores. Ante su ventana haba un olmo secular en cuyo ramaje los pjaros en verano y en invierno, saludaban contentos la aparicin del da. Cuando el viejo olmo cay bajo el hacha, la enlutada corri las cortinillas que cubran los cristales. No se la volvi a ver ms. Todos los rboles cayeron. Los umbros paseos desaparecieron; los rosales, los jazmines, las violetas, las madreselvas y los geranios, fueron arrancados sin compasin; las estatuas y las fuentes se llevaron a los stanos. Haba que hacer sitio, mucho sitio. Aquel jardn, intil hasta entonces, producira mucho dinero. Sabe Dios cunto hara valer el agio cada uno de los pies de aquel terreno! Cada una de las barracas que all iba a hacer construir Gonzaga, rentara tanto como un palacio esplndido. A los que se burlaban de sus propsitos, decales Gonzaga: Dentro de cinco aos, con los millones que gane, podr comprar al rey Luis XV las Tulleras. El ser rey, pero estar arruinado. La maana en que por vez primera entramos en el palacio de Gonzaga, la obra de devastacin haba terminado; los tres pisos del palacio estaban como de tenduchos y una triple hilera de jaulas de pino se vea alrededor del patio principal. Los vestbulos estaban transformados en oficinas. El patio estaba completamente lleno de solicitadores de barracas. Era el da en que aquello se convertira en un mercado, en que iba a abrirse La Casa de Oro, como ya se la llamaba. Entraba todo el que quera en el hotel. Todo el primer piso, excepto las habitaciones de la princesa, se haba habilitado para recibir mercancas. El olor de la madera fresca de pino estropeaba el olfato y el ruido incesante de los martillos martirizaba los odos. Los criados no saban a quin atender. Las proposiciones de venta mareaban la cabeza. En la escalera principal, rodeado de un lcido estado mayor de comerciantes, vease un gentilhombre recargado de terciopelo, seda y puntillas, que llevaba una magnfica cadena de oro colgada al cuello. En todos los dedos tena ricas sortijas. Era Peyrolles, confidente, consejero ntimo y adltere de Gonzaga. No estaba muy viejo. Era siempre el mismo personaje, delgado, amarillo y encorvado, cuyos ojos saltones y miopes reclamaban perentoriamente la moda de los lentes. Tena sus aduladores y lo mereca, porque Gonzaga le dispensaba toda su confianza. Hacia las nueve, hora en que el apetito al cual se rinden hasta los especuladores, desembaraz el patio de solicitantes, dos hombres que no tenan ciertamente trazas de bolsistas, salvaron el umbral del palacio, a algunos pasos de distancia el uno del otro. Aunque la entrada era libre, no parecan muy seguros de su derecho a permanecer all. El primero disimulaba mal su inquietud tras su aire impertinente y el segundo, al contrario, se esforzaba en aparentar an ms humilde de lo que era. Sus largas espadas les denunciaban por espadachines a tres leguas. Debemos advertir que el oficio andaba por entonces bastante desacreditado. La regencia haba perseguido saudamente a los bravos de oficio. La truhanera ocupaba el lugar que antes tuvo la espada del aventurero. Progreso patente que habla muy en favor de las nuevas costumbres. Nuestros dos bravos se confundieron pronto con el gento. El primero se

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abra paso a empujones y a codazos; el otro, se deslizaba como un gato por entre los grupos demasiado ocupados para fijarse en l. El insolente que se abra paso empleando sus codos llenos de remiendos, tena poblado bigote de largas y retorcidas guas, llevaba un sombrero desfondado, cuyas largas alas le tapaban los ojos, un coleto demasiado viejo y grasiento y unos calzones cuyo primitivo color habra sido un problema difcil pretender descubrir. Su espada, enmohecida por todas partes, apareca bajo una capa tan desgarrada que pareca la del propio don Csar de Bazn. Nuestro hombre llegaba de Madrid. El otro aventurero, humilde y tmido, mostraba tres pelos rubios y erizados bajo la encorvada nariz. Su sombrero, sin alas, pareca el solideo de un capelln sin licencias. Un viejo jubn remendado, de mil colores, unas medias, que aunque recosidas, por todas partes dejaban ver la carne y unas botas que fueron nuevas haca muchos aos, completaban su traje y hubieran convenido mejor a un escribano que a un maestro de esgrima. La espada le golpeaba humildemente las canillas. Despus de haber atravesado el patio, los dos hombres llegaron casi al mismo tiempo a la puerta del gran vestbulo. Ambos se miraron atentamente, y un mismo pensamiento se les ocurri, despus de un prolijo examen: He ah un pobre diablo que no viene, a buen seguro, a comprar La Casa de Oro!

2. LOS REAPARECIDOS

Ambos estaban en lo cierto. Roberto Macaire y Bertrand disfrazados de espadachines hambrientos, harapientos y llevando una espada del tiempo de Luis XIV al costado, no tendran otra apariencia. Macaire, sin embargo, tena piedad de su colega, del que slo poda ver el perfil, pues el resto de su cara ocultbase tras la gola de su jubn, cuidadosamente levantada para ocultar la falta de camisa. Imposible encontrar cuadro ms perfecto de la miseria! se deca. Y Bertrand, para quien el rostro de su compaero desapareca tras las greas descuidadas de su larga melena negra, pensaba bondadosamente: El pobre diablo parece un pordiosero. Es doloroso ver a un hombre de armas en tan calamitoso estado. Al menos, yo conservo la apariencia. Y dirigi una mirada de satisfaccin sobre las ruinas de su vestido. Macaire haca lo mismo a su vez y se dijo: Yo no inspirar la confianza de las gentes, siquiera. Y record, ms orgulloso que Artaban, los tiempos en que poda estrenar un traje. Un criado de cara alargada e impertinente, apareci en el vestbulo. Los dos pensaron a la vez: El desgraciado no entrar!

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Macaire lleg el primero. Qu deseis? le pregunt el domstico. Qu gracia! Quiero comprar! replic Macaire derecho como un huso mientras echaba mano a la empuadura de su espada. Qu vais a comprar? Lo que me agrade, tunante. Mrame bien! Soy amigo de tu amo y hombre de dinero. Rayos y truenos! Y agarrando al criado de una oreja le hizo girar sobre sus talones, mientras pasaba diciendo: Esto se hace as. El criado, despus de hacer una pirueta, se encontr frente a Bertrand, que se quit su solideo polticamente para saludarle. Amigo mo le dijo en tono confidencial, soy amigo de tu amo y vengo a tratar con l algunos negocios financieros. El criado, aturdido, le dej pasar. Macaire estaba ya en la primera sala y diriga a todas partes miradas desdeosas. No debe vivirse mal aqu! pens. Bertrand deca: El prncipe est perfectamente instalado! Cada uno se hallaba en un extremo del saln. Macaire apercibi a Bertrand. Rayos y truenos! dijo, Parece imposible que hayan dejado pasar a ese hombre. Qu hechuras! Y se ech a rer. Quin lo creera! decase en tanto Bertrand. Palabra, que se est burlando de m! Y volvindose se oprimi los costados porque la risa le ahogaba. Es un magnfico ejemplar dijo. Macaire, viendo rer a su compaero, reflexion: Despus de todo, este es el mercado. Ese grotesco personaje tal vez haya encontrado en el rincn de una calleja algn rico comerciante. Si tuviera los bolsillos llenos! Trabar conversacin con l. Quin sabe! meditaba al mismo tiempo Bertrand. Aqu debe venir gente de todos los colores. El hbito no hace al monje. Ese traga-guantes quiz haya dado ayer noche algn golpe de mano. Si tuviera buenos y relucientes escudos en sus bolsillos! Deseos me vienen de hablarle... Macaire se adelant. Caballero! dijo, saludndole con nfasis. Caballero! deca en el mismo momento Bertrand, haciendo una profunda reverencia. Se miraron a la vez fijamente. El acento de Macaire haba llamado la atencin de Bertrand, y el saludo melado y gangoso de ste hizo estremecer a Macaire. Rayos y truenos! dijo este ltimo, creo que este bribn es Passepoil. Cocardasse! exclam el normando con los ojos hmedos. Eres t? En carne y hueso. Rayos, abrzame. Y Passepoil se precipit en los brazos que su antiguo amigo le tenda. Permanecieron abrazados largo rato. Su emocin era sincera y profunda. Basta de abrazos! Hblame; que oiga tu voz, gran tunante dijo el

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gascn. Diecinueve aos separados murmur Passepoil limpindose los ojos con la manga de su ropilla. Voto al chpiro! exclam el gascn. No tienes pauelo? Me lo habrn robado en estos apretones replic dulcemente el antiguo preboste. Cocardasse registr vivamente sus bolsillos, aunque saba bien que nada poda encontrar, y dijo con indignacin: El mundo est lleno de rateros! A m tambin me lo han robado. Ah, querido, diecinueve aos sin vernos! Entonces qu jvenes ramos! Nuestra edad era la de las locuras amorosas. Sin embargo, mi corazn no ha envejecido. Yo bebo lo mismo que antes. Se miraron al blanco de los ojos. Los aos no te han embellecido, Cocardasse. Francamente, mi viejo Passepoil, los aos te han hecho ms feo. Passepoil tuvo una sonrisa de orgullosa modestia, y murmur: No es esa la opinin de las damas. Cuando te vi me dije: He ah un gentilhombre! Conservas tu gallarda de siempre. Yo tambin al verte pens en seguida: Ese es un caballero de importancia y muy gentil. Qu quieres! El trato del bello sexo. La aficin y las hechuras no se pierden del todo. Dime, palomo, dnde fuiste despus del asunto? Del asunto de los fosos de Caylus? contest Passepoil bajando la voz a pesar suyo. No me hables de eso. Tengo siempre delante de m la mirada de Lagardre. Estuvo magnfico aquella noche, cuernos de Satans! Qu espada la suya! Ocho muertos quedaron en el foso. Sin contar los heridos. Qu granizada de estocadas! Era digno de verse. Cuando pienso que debimos tomar su partido arrojando el dinero recibido a Peyrolles! Si nos reunimos con Lagardre, Nevers no hubiera muerto y habramos hecho nuestra fortuna. S, debamos haber hecho eso respondi Passepoil suspirando. No fue bastante poner los botones a nuestras espadas; debimos ayudar a nuestro querido discpulo. Nuestro maestro! El gascn le apret la mano y quedaron un instante pensativos. Lo que est hecho ya no puede remediarse dijo Cocardasse. No s cmo te habr ido, amigo, pero yo no he sido feliz. Cuando los voluntarios de Carrigue cargaron sobre nosotros con sus carabinas, me refugi en el castillo. T desapareciste. En lugar de cumplir su promesa, Peyrolles nos licenci al da siguiente, con el pretexto de que nuestra presencia en el pas despertara sospechas. Era justo. Se nos pagaba en la moneda que merecamos. Partimos. Yo pas la frontera, preguntando en todas partes por ti. He permanecido en Espaa todo el tiempo, siempre con varia fortuna. Al fin he vuelto a la patria, pero sin un maraved.

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El gascn vaci sus bolsillos con ademn significativo. Y t? Yo respondi el normando, fui tambin perseguido por los hombres de Carrigue. Pens como t pasar a Espaa, pero en el camino me encontr a un benedictino que me tom a su servicio. Iba a Kehl, a posesionarse de una herencia en nombre de su comunidad. Creo que le dej sin dinero y sin equipaje, no estoy cierto. Pas a Alemania. Vaya un pas! All se baten con jarros de cerveza. La mujer de un posadero de Mayence me desembaraz de los ducados del benedictino. Era hermosa y me amaba! Ah, Cocardasse amigo! Por qu tendr la desgracia de agradar tanto a las mujeres? Sin las mujeres hubiese podido comprar una casa de campo donde pasar los das de mi vejez tranquilamente. Una casa que tuviera un jardn, una pradera sembrada de campanillas rosadas y un molino. Y en el molino, una molinera! le interrumpi el gascn. Passepoil se golpe el pecho. Las pasiones, las pasiones, hasta dnde conducen! El tormento de la vida y la ruina de los hombres. Me ha pasado como a ti. He corrido de ciudad en ciudad, de pas en pas, V no he encontrado la dicha. Desesperado, vuelvo tambin a la patria sin un escudo. Querido maestro, ha sido solamente el amor a la patria y la falta de dinero lo que te han trado a la patria? Dilo con franqueza pregunt Passepoil. Y a ti? Passepoil movi la cabeza, Cocardasse baj los ojos. Y tambin otra cosa dijo este ltimo. Una noche, al volver una esquina, me encontr... adivnalo! Lo adivino... El mismo encuentro me ha hecho dejar a Bruselas. A su vista, sent que el aire de Catalua me sentaba mal. No es una vergenza ceder siempre el paso a Lagardre? Ignoro si ser vergonzoso; pero estoy seguro de que es prudente. Conoces la historia de nuestros compaeros en el negocio Nevers? S, s respondi el gascn, el tunante lo dijo aquella noche: Moriris todos por mi mano! Y cumple su palabra. ramos nueve en el ataque, contundo a Lorrain, jefe de los bandoleros. Nueve buenas espadas! aadi Cocardasse preocupado. De los nueve, Staupitz y Lorrain han muerto los primeros, los dos de una estocada en la frente, entre los dos ojos. Passepoil puso uno de sus dedos en el sitio indicado. Instintivamente Cocardasse hizo lo mismo, mientras deca: Los dems hicieron suerte, pues Gonzaga slo se ha olvidado de nosotros. Pinto se cas en Turn, el Matador tena una academia en Escocia, y Jol de Jugan haba comprado un dominio en la baja Bretaa. S, todos estaban contentos y a gusto. Pero Pinto muri en Turn, y el Matador en Glasgow. Jol de Jugan en Morlaix continu Passepoil. Siempre la misma estocada! La estocada Nevers. Guardaron un silencio profundo. Todava queda Fanza agreg Cocardasse enjugando su frente sudorosa con el embozo de su capa. Y Saldaa...

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Gonzaga los ha protegido. Fanza es caballero. Y Saldaa, barn. Ya les llegar su turno. Ms o menos tarde, ser lo mismo para todos. Tambin a nosotros nos llegar el turno! Es verdad! replic Passepoil. Qu vamos a hacerle! dijo Cocardasse como hombre que ha tomado su partido. Cuando me haya derribado con el terrible agujero entre los dos ojos, pues yo no he de defenderme, le dir como en otro tiempo: Eh, bribn, dame la mano y perdname para que tu viejo amigo Cocardasse muera contento! Passepoil no pudo contener un gesto. Yo tambin procurar que me perdone, pero no tan tarde dijo. Por ahora, al menos, podemos vivir tranquilos. Est desterrado de Francia, y es seguro que no le encontraremos en Pars. Seguro! replic el normando con aire de duda. En fin, aqu es donde tenemos menos probabilidades de encontrarle. Por esto he venido. Y yo. Y tambin para recordar mis servicios a Gonzaga. Algo est obligado a hacer por nosotros. Saldaa y Fanza nos protegern. Y tal vez lleguemos a ser grandes seores como ellos. Por Belceb Seremos buena pareja de galanes. El gascn hizo una pirueta, y el normando dijo con seriedad: Un buen traje me vendr bien. Cuando he preguntado por Fanza me han dicho: El seor caballero no est visible. El seor caballero no est visible! Todava me acuerdo de cuando le haca girar ante mi espada, como una veleta agreg Cocardasse encogindose de hombros. Cuando me present a la puerta de Saldaa dijo Passepoil, un lacayo me trat bastante irreverentemente y me dijo con insolencia: El seor barn no recibe. Ah! Cuando nosotros tengamos lacayos, qu gusto! El mo quiero que sea muy insolente. Ah! Yo slo deseo un ama de gobierno! Ya llegar eso, querido. Ahora lo comprendo todo. An no has visto al seor Peyrolles? No. Quiero hablar con el prncipe. Se dice que es riqusimo! Tiene millones! Esta es La Casa de Oro. As se la llama Yo no soy orgulloso. Ser tambin comerciante si quiere. T, hombre de negocios! exclam Cocardasse. Triste cada! Sin embargo si as se hace fortuna... Pero, t no sabes lo que es esto? He odo decir algunas cosas. Pero, cmo creer en tales prodigios! Ser preciso creer. Las maravillas abundan. Has odo hablar del jorobado de la calle Quincampoix?... El que presta su joroba a los endosadores de acciones? No la presta, la alquila. En dos aos, dcese que ha ganado ciento

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cincuenta mil libras. Pero, es posible! Tan cierto, que va a casarse con una condesa. Producir ciento cincuenta mil libras una simple joroba! Rayos y truenos! Eso no es creble. Amigo mo, hemos perdido muchos aos; pero consulate, llegamos en el momento de la abundancia. Figrate, no hay sino bajarse para recoger una buena fortuna. Esto ser la pesca milagrosa! Maana nada valdrn los luises de oro. Al venir, he visto chicos que jugaban a las chapas con escudos de seis libras. Cocardasse se relami los labios. Ah! En estos tiempos es necesario recurrir al arte. Un golpe de fondo, y nuestra suerte estar hecha. Eh, tunante? Y Cocardasse se restreg las manos con regocijo. Passepoil gui uno de sus ojos. Cllate, viene gente. Despus, en voz baja, aadi al odo de Cocardasse: Mi opinin es que an valemos mucho... Antes de una hora, el prncipe habr sealado un buen precio a nuestros antiguos servicios. Hay que aprovechar la abundancia...

3. LA SUBASTA

La sala donde el normando y el gascn, hablaban, estaba situada en el centro del edificio. Las ventanas, cubiertas con pesadas colgaduras de Flandes, daban a un pequeo patio, donde haba un poco de csped y unas cuantas flores, que pomposamente deba llamarse desde entonces el jardn particular de la seora princesa. Ms afortunado que otros departamentos del palacio, invadidos ya por obreros de todos los oficios, nada en l se haba tocado. Era el gran saln de ceremonias del palacio y estaba amueblado opulenta y severamente. Un gran estrado, frente a la enorme chimenea de mrmol negro, levantbase en uno de los testeros principales recubierto con rico dosel de Turqua y daba al saln aspecto de tribunal. En l se haban reunido, en efecto, ms de una vez los ilustres miembros de las casas de Lorena, Chevreuse, Joyeuse, Aumale, Elbeuf, Nevers, Mayenne y Guisa, en tiempos en que los grandes barones disponan de los destinos y negocios del reino. Gracias a la gran confusin que reinaba en el hotel de Nevers, los dos aventureros pudieron llegar hasta aquel sitio. El gran saln conservaba an por un da su antiguo aspecto de grandeza, porque en l deba verificarse una reunin de familia. Despus los obreros construiran en su recinto cuantos tenduchos fuese posible.

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Una palabra todava sobre Lagardre dijo Cocardasse, cuando el ruido de pasos que les haba alarmado se alej. Cuando le encontraste en Bruselas, iba solo? No respondi Passepoil. Y cuando t le viste? Tampoco. Con quin iba? Con una muchacha. Hermosa? Bellsima. Es singular! Tambin iba con una joven muy guapa cuando le hall en Flandes. Te acuerdas de ella? Cocardasse respondi: Era encantadora e iba vestida de gitana. Y la que viste en...? Tena cara de ngel y vesta ricamente. Es singular! dijo Cocardasse. Qu edad tendra? La edad que podra tener entonces la nia. La otra, tambin. An no lo hemos dicho todo. Entre los que esperamos la estocada de Lagardre se hallan tambin Peyrolles y el prncipe. La puerta se abri en aquel momento. Passepoil slo tuvo tiempo de decir: Vivir para ver! Un criado, con lujosa librea, entr seguido de dos obreros. Tan distrado estaba, que no vio a los dos espadachines que se apresuraron a esconderse entre las cortinas de una ventana. Aprisa! dijo. Trazad el trabajo para maana. Cuatro pies cuadrados para cada cajn. Los dos obreros se pusieron a trabajar. Mientras el uno meda, el otro sealaba con tiza cada espacio de cuatro pies, ponindose adems un nmero de orden. El primero que sealaron tena el nmero 927. Qu diablos hacen esos ah? pregunt a su compaero el gascn, saliendo de su escondite. No lo sabes? Cada uno de esos espacios seala el lugar en que han de levantar los carpinteros un nuevo cuchitril de madera. Y el nmero 927 indica que hay ya cerca de mil cajones en casa del prncipe. Para qu sirven esos cajones? Para hacer oro. Cocardasse abri desmesuradamente los ojos. Passepoil le explic a grandes rasgos la concesin que Felipe de Orlens acababa de hacer a su amigo Gonzaga. Cmo! exclam el gascn. Cada uno de esos cajones valdr tanto como un dominio en Beance o en Brie? Ah, mi amigo! Unmonos vlidamente al prncipe. Un medidor marcaba. El criado deca: Nmeros 935, 936, 937. Medid escrupulosamente, buen hombre. Cada pulgada vale mucho oro, no lo olvidis. Bendicin! Tanto valen esos papelitos? Tanto valen, que el oro y la plata se mirarn dentro de poco con desprecio. Viles metales! dijo gravemente el gascn. Bien merecida se tienen su ruina. No s si ser a causa de la costumbre; pero siento cierta predileccin por

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las pistolas. Nmero 941 dijo el criado. Sobran dos pies y medio aadi el obrero levantndose. Que los aprovechen para un hombre muy flaco observ Cocardasse. En seguida que concluya la Asamblea, vendrn los carpinteros a construir los cajones para maana dijo el criado. Una Asamblea! Y para qu? Tratemos de saberlo. Cuando se entra en una casa como sta con el propsito que nosotros, es menester averiguar todo lo que en ella pasa. Cocardasse, al or esta observacin tan sabia y justa, acarici el mentn de Passepoil con la ternura de un padre carioso. El criado y los medidores se fueron. De pronto se oy un gran vocero detrs de la puerta del saln. Gritaban: A m! A m! Tengo mi inscripcin! Que nadie se me adelante! Tranquilidad, seores! dijo una voz imperiosa. El seor de Peyrolles! dijo Passepoil. Escondmonos. Y se ocultaron tras los tapices. El seor Peyrolles franque en aquel instante la puerta seguido, o ms bien aprisionado, entre la multitud compacta de solicitantes. Solicitadores del espacio escaso y precioso, que iban a dar mucho dinero por un poco de humo. El seor Peyrolles iba ricamente vestido. Por entre la nube de puntillas que cubra sus manos secas, veanse brillar los diamantes. Vamos, seores dijo jugando con su pauelo guarnecido de encaje de Alenon, retiraos un poco! Sois muy irrespetuosos! Ah, el granuja es magnfico! suspir Cocardasse. Con el bastn que llevaba en la mano separaba a los ms atrevidos. A su lado marchaban dos secretarios que llevaban grandes libretas. Guardad un poco de compostura aadi sacudiendo un resto de tabaco que haba cado en el encaje de su cuello. Hizo un gesto tan magnfico para apoyar sus palabras, que los dos espadachines tuvieron deseos de aplaudir. Pero los comerciantes no se satisfacan con tales monadas. A m! A m! Yo soy el primero! A m me corresponde ahora! Peyrolles volvi a decir: Seores! En seguida callaron. Os he pedido un poco de calma continu; represento directamente la persona del prncipe de Gonzaga y soy su intendente. A pesar de esto, veo a todo el mundo cubierto. Todos se descubrieron. Perfectamente. Ahora escuchadme. Silencio! Silencio! gritaron todos. Los departamentos de esta galera se construirn en breve y sern entregados maana. Bravo! Es el ltimo espacio que nos queda. Y stos sern los ltimos cajones que podrn alquilarse. Peyrolles salud. El coro dijo:

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A m! Yo estoy inscrito! No ser justo que se me quite la vez! No me empujis, mal educado deca a un comerciante una mujer. Maltrataris a una dama! Vyase de aqu la vieja! replicaron cuatro o cinco. Fuera! A m! Orden! All revueltos estaban los abuelos de esas mujeres feas que en nuestros das espantan al transente amigo de la esttica. Sinvergenza! Escandalosa! Estpido! as continuaron insultndose por largo rato los grupos. Haba llegado el instante de tirarse de los pelos. Cocardasse y su compaero asomaron un poco la cabeza para enterarse del barullo. Cuando el escndalo adquira proporciones aterradoras, la puerta del fondo, situada detrs del estrado, se abri de par en par. Gonzaga! exclam el gascn. El millonario! aadi Passepoil. Instintivamente se descubrieron. Gonzaga apareci, en efecto, en lo alto del estrado, acompaado de dos jvenes seores. Continuaba bello, aunque se acercaba a los cincuenta. Su talle conservaba la gallarda de la juventud. No tena ni una arruga en la frente. Su cabellera sedosa y espesa caale a los lados, en rizos brillantes como el azabache. Llevaba un frac de terciopelo de forma sencilla y elegante. Su lujo no se pareca al de Peyrolles. Su chorrera vala cincuenta mil libras y llevaba ms de un milln en diamantes en el collar, distintivo de una orden de caballera, y del que slo se vean algunos trozos bajo la vesta de satn blanco. Los dos jvenes que le acompaaban eran Chaverny, primo suyo por parte de los Nevers, y el hijo menor de Navailles. Ambos llevaban pelucas, segn la moda del tiempo. Eran dos jvenes encantadores, un poco afeminados y de fisonoma algo cansada; pero cuyos ojos, a causa de libaciones matinales de Champagne, tenan como la seda y el terciopelo de sus trajes una admirable insolencia. El hijo menor de Navailles tena veinticinco aos, el marqus de Chaverny slo veinte. Detuvironse un instante para examinar a los reunidos y luego lanzaron una carcajada. Seores, seores! dijo Peyrolles, descubrindose, respetad un poco al menos, al seor prncipe. La multitud, ya dispuesta a venir a las manos, se tranquiliz como por encanto. Todos los candidatos a los tenduchos de Gonzaga se inclinaron a la vez. Hasta las damas le hicieron reverencia. Gonzaga salud con la mano, y dijo: Despacha, Peyrolles. Necesitamos este saln. Oh, qu figuras! dijo Chaverny. Peyrolles se acerc a su amo. Estn muy excitados y pagarn lo que se quiera. Empezad la subasta, eso nos distraer! dijo Chaverny.

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Silencio, loco! dijo Gonzaga. Aqu no estamos en la mesa. Pero la idea no le pareci del todo mal, y aadi: Sea! Subastaremos! Qu precio elegiremos? Quinientas libras mensuales, por cada cuatro pies cuadrados! dijo Navailles, creyendo excederse. Mil libras por semana! dijo Chaverny. Pongamos mil quinientas libras concluy Gonzaga. Decidlo as, Peyrolles. Seores dijo ste, volvindose a los solicitantes: como stos son ya los ltimos departamentos y los mejores, se adjudicarn al que ms d. Nmero 927, mil quinientas libras. Se produjo un murmullo, pero nadie dijo una palabra. Primo, voy a animar a tus compaeros dijo Chaverny. Y adelantndose un poco, grit: Dos mil libras! Los pretendientes se miraron con angustia. Dos mil quinientas libras! aadi el de Navailles. Los verdaderos candidatos estaban consternados. Tres mil! dijo con voz dbil un rico comerciante en lanas. Adjudicada! contest Peyrolles apresuradamente. Gonzaga le dirigi una mirada terrible. Peyrolles era un espritu estrecho que tema ver llegar a su lmite la locura humana. Esto va bien! dijo Cocardasse a su amigo. Passepoil escuchaba reteniendo el aliento y con las manos juntas. Nmero 928 volvi a decir el intendente. Cuatro mil libras dijo con negligencia Gonzaga. Pero si es igual al anterior! exclam una vieja, que haba casado a su nieta con un conde, al precio de veinte mil luises, ganados en su comercio de modas de la calle de Quincampoix. Yo la tomo! dijo un boticario. Doy cuatro mil quinientos! agreg un quinquillero. Cinco mil! Seis mil! Adjudicada respondi Peyrolles. Nmero 929... A una significativa mirada de Gonzaga, aadi: Diez mil libras! Cuatro pies cuadrados! dijo Passepoil asombrado. Cocardasse aadi gravemente: Los dos tercios de una sepultura! La subasta continu. El vrtigo se apoderaba de todos. Se disput el nmero 929 como una fortuna; y cuando Gonzaga tas la siguiente en quince mil libras, nadie se asombr. Debe decirse, que el precio se pagaba al contado en buenas especies y en magnficos billetes de Estado. Uno de los secretarios de Peyrolles reciba el dinero y el otro anotaba en un registro el nombre de los compradores. Chaverny y Navailles ya no vean. Estaban asombrados. Qu increble locura! deca el marqus. Es preciso verlo para creerlo respondi Navailles. Y Gonzaga les contest con su sonrisa burlona:

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Ah, seores! Francia es un gran pas. Pero concluyamos: todas las que quedan a veinte mil libras. Una bagatela! exclam Chaverny. A m! A m! grit el corro. El oro corra a oleadas por los escalones del estrado, que servan de contador. Produca placer y estupor a un tiempo ver el apresuramiento con que aquellas gentes vaciaban sus bolsillos. Los que haban obtenido un cajn se retiraban satisfechos. Los vencidos se tiraban de los pelos. Peyrolles y sus aclitos no daban abasto ni saban a quin atender. El frenes llegaba. Los ltimos chiribitiles se haban adjudicado. Slo quedaba ya el nmero 942, aquel que slo tena dos pies y medio. Fue alquilado en veintiocho mil libras. Peyrolles, entonces, cerrando su cuaderno, dijo: La subasta ha concluido. Hubo un momento de silencio. Gonzaga dijo a Peyrolles: Es preciso despejar el saln. En aquel momento un grupo se present a la puerta; pero aquel grupo lo formaban cortesanos, nobles y caballeros que acudan a la cita del prncipe. Entrad, seores! les dijo Gonzaga al verles. El saln quedar pronto despejado. Entrad! aadi Chaverny. Estas buenas gentes os cedern el sitio que han comprado con un ciento por ciento de beneficio. Haran mal aadi Navailles. Todos los recin llegados eran parientes lejanos de Nevers, convocados por Gonzaga para una solemnidad: la Asamblea de que haba hablado el seor Peyrolles. Qu tal la subasta? pregunt uno de ellos. Mal respondi framente Gonzaga. Oyes! dijo Cocardasse a su compaero. Passepoil, que sudaba la gota gorda, replic: Tiene razn. Esos gallinas le hubieran dado, si se lo pide, el resto de sus plumas. Vos tan hbil en los negocios! Parece mentira contest el que antes haba preguntado. Juzgad. He subastado mis ltimos departamentos en veintitrs mil libras uno con otro. Por ao? Por semana. Los recin llegados miraron entonces a los compradores. Veintitrs mil libras! se decan deslumbrados. Eso es un furor! Un frenes. Todava veremos muchos otros. He alquilado el patio, el jardn, el vestbulo, las escaleras, toda la casa... Ser preciso que me vaya a vivir a cualquier parte. Y lo ms sorprendente es que, conforme va disminuyendo el espacio, las peticiones aumentan. Nada me queda por alquilar. Busca bien, primo. Dmosles a estos seores el placer de presenciar una subasta. Al or la palabra subasta los que no haban conseguido sitio, se acercaron apresuradamente. No queda nada! repiti Gonzaga.

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Despus, como quien recuerda, exclam: Ah! S! Queda un sitio para alquilar. Que se subaste! gritaron todos los compradores. Es la covacha de mi perro. Una carcajada sali del grupo de los cortesanos; pero los comerciantes hicieron un movimiento de inters. Reflexionaron. Creis que me burlo? pregunt el prncipe a sus amigos. Os apuesto a que me dan treinta mil libras por la habitacin de mi perro. Las risas redoblaron. De improviso apareci una figura extraa ante Chaverny y Navailles, que rean ms que los otros. Era un jorobado. Tena la cabellera enmaraada y crespa. Toda su persona era ridcula. Cuando estuvo cerca del prncipe, le dijo con voz cascada y chillona: Yo me quedo con la covacha de vuestro perro, en treinta mil libras!

4. GENEROSIDADES

Deba ser un jorobado de mucho ingenio, a pesar de la extravagancia que cometa en aquel momento. Tena los ojos vivos y la nariz aguilea. Su frente se dibujaba bien bajo la grotesca y enmaraada peluca, y la sonrisa burlona que plegaba sus labios finos, revelaba una malicia infernal. Era un verdadero jorobado! La joroba era esplndida, magnfica, y estaba perfectamente situada en mitad de la espalda. Por detrs le levantaba para acariciar la nuca y por delante el pecho le tocaba el mentn. Tena las piernas zambas, pero no tan delgadas como generalmente son las de los jorobados. Llevaba traje negro de buen corte con puos y chorrera de tableada muselina, muy blanca. Todas las miradas se fijaron en l, lo que no pareca molestarle. Bravo, sabio Esopo! exclam Chaverny. Me parece un especulador atrevido y diestro! Bastante atrevido... contest Esopo mirndole fijamente. En cuanto a diestro... ya lo veremos. Su voz chillona y atiplada pareca la de un nio. Todos exclamaron: Bravo, Esopo! Bravo! Cocardasse y Passepoil miraban aquella escena sin asombrarse; pues su asombro ya no hubiese tenido razn de ser. Cocardasse, que miraba curiosamente al jorobado, pregunt en voz baja a su compaero: Hemos conocido nosotros algn jorobado? No, que yo recuerde. Por Baco! Me parece que he visto esos ojos, antes de ahora en alguna parte.

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Tambin Gonzaga miraba atentamente al jorobado. Amigo dijo, sabis que se paga al contado? Lo s respondi Esopo, nombre por el que todos le conocieron desde aquel momento. Chaverny le haba bautizado. Esopo sac una cartera y de ella sesenta billetes de quinientas libras, que puso en manos del seor Peyrolles. Casi se esperaba ver desaparecer esos papeles, convertidos en hojas secas; tan fantstica haba sido la aparicin del jorobado. Pero era buena moneda corriente. Mi recibo. Guard el recibo en el lugar de donde haba sacado los billetes y dijo saludando polticamente: Buen negocio, seores; hasta la vista! Los nobles se separaron para dejarle paso. Rean an; pero sentan al mismo tiempo algo as como fro en las venas. Gonzaga se qued pensativo. Peyrolles y sus gentes empezaron a desalojar el saln. Seores dijo Gonzaga, mientras se arregla el saln, os agradecer que me acompais a mis habitaciones. Vamos, ahora o nunca! dijo Cocardasse. Este es el momento. No me atrevo contest tmidamente Passepoil. No hay ms remedio! Yo ir delante. Y tomando a Passepoil de la mano, se adelant hacia Gonzaga con el sombrero en la mano. Diablo! exclam Chaverny al verlos. Nuestro primo ha querido hacernos presenciar hoy una comedia. Es el da de las mscaras. El jorobado no estaba mal del todo; pero he ah la ms hermosa pareja para degollar codornices que he visto en mi vida! Cocardasse les mir de soslayo. Navailles y los dems les rodearon con curiosidad. S prudente! murmur Passepoil al odo del gascn. Rayos y truenos! contest ste. Jams me he echado a la cara ms necios gentileshombres. El alto es muy arrogante! dijo Navailles. El otro es ms interesante! No hay ms cajones que alquilar djole a un tiempo soltando la carcajada . Qu queris? Dichosamente ya estaban cerca de Gonzaga, quien al verlos se estremeci. Ah! Qu quieren esos valientes? dijo. Cocardasse le salud con la majestuosa gravedad que caracterizaba todos sus movimientos. Passepoil se inclin hasta el suelo. Cocardasse, mientras miraba fijamente al grupo de los burlones, dijo con voz clara: Este gentilhombre y yo, viejos conocidos de monseor, venamos a ofrecerle nuestros respetos. Ah! dijo Gonzaga. Si ahora monseor est ocupado en importantes negocios, volveremos a la hora que tenga a bien indicarnos respondi el gascn inclinndose de nuevo. Eso es aadi Passepoil. Tendremos el honor de volver. Tercera reverencia.

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Peyrolles! llam Gonzaga. El intendente volva despus de haber echado del palacio a los comerciantes. Reconoces a estos gallardos muchachos? le pregunt Gonzaga. Aljales, y dales lo que quieran de comer y beber. Y volvindose a los dos hidalgos: Esperad mis rdenes. Ah, monseor! exclam Cocardasse. Generoso prncipe! dijo Passepoil. Id! orden Gonzaga. Retrocedieron, andando al revs, mientras hacan profundas reverencias y barran el suelo con las viejas plumas de sus sombreros. Cuando llegaron al grupo de los burlones, Cocardasse se puso el sombrero sobre la oreja y levant con la contera de la espada la parte posterior de su capa. Passepoil, le imit. Ambos, altaneros, magnficos, con la cabeza alta y la mano en la empuadura de su espada, dirigieron a los burlones miradas terribles, mientras atravesaban la sala en pos de Peyrolles. Cuando llegaron a la repostera, su equipaje y sus maneras asombraron a todos los servidores del prncipe. Comiendo, deca Cocardasse: Amigo, nuestra fortuna est hecha. Dios lo quiera! respondi Passepoil, siempre menos fogoso, con la boca llena. Ah! Primo dijo Chaverny, desde cundo te sirves de semejantes auxiliares? Gonzaga dirigi a su alrededor una mirada de desconfianza, y no contest. Los nobles hablaban bastante alto, para que el prncipe pudiese or los ditirambos que cantaban en honor suyo. Todos eran nobles ms o menos arruinados. Ninguno haba cometido acciones punibles dentro de la ley; pero no haba uno que tuviese limpia la conciencia. Desde el primero hasta el ltimo tenan necesidad del prncipe, que era entre ellos seor y rey, como ciertos patricios de la vieja Roma entre la famlica muchedumbre de sus clientes. Gonzaga dominbales por la ambicin, por el inters, por las necesidades y por los vicios. El nico que haba conservado algo de independencia, era Chaverny, demasiado loco para especular y demasiado altanero para venderse. Aunque el prncipe, en el apogeo de la riqueza y del podero, no pareca necesitarles para nada, tena precisin de ellos; y en el transcurso de nuestro relato, ver el lector lo que de su adhesin agradecida esperaba. Se habla de las minas del Per! deca uno muy obeso, llamado Oriol, en voz alta, para que Gonzaga, que estaba un poco distante, le oyese. El hotel del prncipe, ser dentro de poco todas las minas del Per juntas! A fe ma! replic Taranne, banquero arruinado, esto es Eldorado! La casa de oro! aadi el seor Montaubert. O mejor dicho: la casa de los diamantes! Algunos grandes seores apoy Gironne viviran todo un ao con lo que recoge en una semana el prncipe. Es que el prncipe de Gonzaga es el rey de los grandes seores! contest Oriol. Gonzaga, primo mo exclam Chaverny, pon trmino, por favor, a tan fastidiosas alabanzas. De lo contrario, los hosannas no terminarn nunca.

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El prncipe pareci despertar de un sueo. Seores dijo, sin responder al marqus, cuyas chanzas le desagradaban , hacedme el favor de seguirme a mis habitaciones. Es preciso que esta sala quede libre un momento. Cuando estuvieron en su gabinete, dijo el prncipe dirigindose a todos: Ya sabis para lo que os he convocado. He odo hablar de un consejo de familia respondi Navailles. Ms que eso, seores. Vamos a celebrar una solemne Asamblea o tribunal de familia, donde Su Alteza Real el Regente estar representado por los tres primeros dignatarios del Estado: el presidente Lamoignon, el mariscal Villeroy y el vicepresidente dArgenson. Peste! dijo Chaverny. Se trata de la sucesin de la corona? Marqus dijo secamente Gonzaga, estamos hablando de cosas serias. As, pues, ahorradnos vuestros chistes. Entonces, mientras tratis de cosas tan serias, dadme, primo mo, un libro con estampas, para entretenerme. Gonzaga sonri para hacerle callar. De qu se trata, prncipe? pregunt el seor de Montaubert. Se trata de demostrarme vuestra amistad, seores contest Gonzaga. Todos se apresuraron a decir: Estamos dispuestos a hacer cuanto nos digis. El prncipe sonri, saludndoles. Os he convocado, especialmente a vosotros, Navailles, Gironne, Chaverny, Noc, Montaubert, Choisy y Lavallade por vuestra calidad de parientes de Nevers. Vos, Oriol, representis a nuestro primo Chatillon, y vos, Taranne y Albret, sois mandatarios de los dos Chatellux. Entonces, si no es la sucesin de los Borbones, es la sucesin de Nevers la que est sobre el tapete? dijo Chaverny. Se trata de los bienes de Nevers y de algunas otras cosas contest el prncipe. Y qu necesidad tenis de los bienes de Nevers, primo, vos que ganis un milln por hora? Gonzaga reflexion un momento antes de contestar. Soy yo solo? pregunt con acento reconcentrado. Tengo que hacer tambin vuestra fortuna. Hubo un vivo movimiento de gratitud en la Asamblea. Todas las fisonomas estaban conmovidas. Ya sabis, prncipe, hasta qu punto podis contar conmigo dijo Navailles. Y conmigo grit Gironne. Y con todos dijeron los dems. Y conmigo tambin, pardiez! agreg Chaverny: Quisiera nicamente saber... Gonzaga le interrumpi con acento severo. Eres demasiado curioso y eso te perder, primo. Los que se pongan a mi lado deben seguir mi camino, bueno o malo, derecho o tortuoso, sin preguntarme dnde voy. Sin embargo... Esa es mi voluntad. Cada uno es libre de seguirme o de quedarse, pero

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aquel que no me acompae nada tiene que ver conmigo. Mis amigos deben ver con mis ojos, or por mis odos y pensar con mi inteligencia. La responsabilidad no ser para ellos que, son el brazo, sino para m que soy la cabeza. Entindeme bien, marqus, no quiero amigos que hagan otra cosa. Y nosotros slo pedimos que nuestro ilustre pariente nos marque el camino contest Navailles. Poderoso primo dijo Chaverny, me es permitido dirigiros esta pregunta? Qu he de hacer? Guardar silencio y darme tu voto en el consejo. No quisiera herir el tierno sentimiento de fidelidad de estos amigos: pero creo que mi voto vale tanto como un vaso de champagne vaco y... Basta! interrumpi Gonzaga. Basta! dijeron todos los reunidos, con entusiasmo. Siempre estaremos al lado de monseor aadi Oriol. Taranne, el banquero quebrado, agreg: Monseor sabr acordarse de aquellos que le sirven bien. La interrupcin poda no ser oportuna, pero era una clara indirecta. Todos tomaron un aspecto indiferente, como desentendindose de lo dicho por su compaero. Chaverny dirigi a Gonzaga una sonrisa triunfal y burlona. Gonzaga le amenaz con el dedo como a un chico revoltoso. La adhesin de Taranne me agrada dijo con ligero acento de menosprecio en la voz. Taranne, amigo mo, desde ahora la granja de Epernay es vuestra. Ah, prncipe! dijo el agraciado, con lgrimas en los ojos. Nada de gracias. Os ruego, Montaubert, que abris la ventana: me siento un poco mal. Todos se abalanzaron a los postigos. Gonzaga estaba plido y gruesas gotas de sudor le humedecan los cabellos. Moj el pauelo en un vaso de agua que le present Gironne y se lo puso en la frente. Chaverny se acerc con verdadero inters. No ser nada dijo el prncipe; he pasado la noche sin dormir, porque estaba de guardia en la cmara del rey. Y qu necesidad tenis de mataros as?... exclam Chaverny. Qu puede daros el rey? Qu ms podrais pedir a Dios? El prncipe estrech afectuosamente la mano de Chaverny. Podemos decir que hubiera pagado de buena gana a un buen precio la pregunta de Chaverny. Ingrato! Es por m por quin solicito? contest Gonzaga. Los cortesanos del prncipe fueron a arrodillarse a sus pies. Chaverny no contest. Ah, seores! Nuestro joven rey es un nio encantador. Sabe vuestros nombres y siempre me pide noticias de mis amigos. De veras? contest el coro. Cuando el regente, que estaba detrs de un biombo, descorri las cortinas del lecho del rey, el joven Luis abri sus bellos ojos soolientos y nos pareci que la aurora brillaba en el cielo. La aurora con dedos de rosa! dijo el incorregible Chaverny. Todos sintieron deseos de apedrearle. Nuestro joven rey prosigui el prncipe tendi las manos a Su Alteza, y luego, al verme, dijo: Buenos das, prncipe. La otra tarde os encontr en la

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calle rodeado de vuestros amigos. Es preciso que me cedis al seor Gironne que es un gallardo caballero. Gironne se llev las manos al corazn. Los dems se mordieron los labios. El seor de Noc tambin me agrada; Saldaa debe ser el rayo de la guerra agreg el prncipe recordando las palabras del rey. A qu viene eso? El barn Saldaa no est, ni el caballero Fanza, tampoco. Gonzaga prosigui: Su Majestad me ha hablado de vos, Montaubert, de vos, Choisy, y de otros muchos. Y se ha fijado Su Majestad en la noble y galante figura del seor Peyrolles? pregunt el marqus. Su Majestad contest secamente Gonzaga; se ha acordado de todos menos de vos. Muy bien hecho! Eso me har aprender! Se conocen ya en la corte vuestros negocios de minas continu Gonzaga, dirigindose a Albret. Y vuestro Oriol? Sabis que me han dicho que es ms rico que yo? me pregunt el monarca. Qu ingenio el de ese nio augusto! Y se oy un grito general de admiracin. Pero eso, al fin, no son ms que palabras continu el prncipe sonriendo. Algo mejor tengo que anunciaros, a Dios gracias! Amigo Albret, vuestra concesin est firmada. Qu no podris vos, prncipe! contest el aludido. Oriol, vos ya sois noble. Podis ir pensando en los atributos que vais a poner en vuestro escudo. El rechoncho Oriol bufaba como un buey. Oriol exclam Chaverny, tu escudo lo he discurrido ya. En un cuartel pondrs, sobre campo de gules, muchas barras de oro apiladas y en el otro tres medias rojas y un gorro de dormir. Abajo esta inscripcin: Utile et dulce. Todos sonrieron menos Oriol y Gonzaga. Oriol haba nacido en un rincn de la calle Munconseil, en una tienda de paquetera y tejidos de algodn. Si Chaverny guarda el chiste para la comida, hubiera obtenido un xito loco. Tenis concedida vuestra pensin, Navailles prosigui el prncipe. Y vos, Montaubert, vuestro nombramiento. Montaubert y Navailles se arrepintieron de haberse redo. Gironne, cuando estemos solos, os dir lo que he conseguido para vos. Gonzaga continu todava largo rato distribuyendo mercedes que nada le costaban. Nadie se qued sin algo, incluso el barn de Batz. Ven ac, marqus dijo luego el prncipe. Yo? dijo Chaverny. Ven aqu, nio mimado! Primo, yo conozco de antemano mi suerte! exclam alegremente el marqus. Cuando todos mis condiscpulos se hacan sabios y lograban premios por sus virtudes... yo quedaba castigado a pan y agua... Ah! prosigui dndose en el pecho. Conozco que lo he merecido! El seor Fleury, preceptor del rey, estaba en su alcoba dijo Gonzaga. Naturalmente, es su cargo! El seor Fleury es cerero.

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Cosa lgica en su oficio. El seor Fleury ha sabido tu historia con la seorita de Clermont en las Feuillantines. Ay! dijo Navailles. Ay! Ay! dijeron todos. Y has impedido que sea desterrado? Gracias, primo! respondi Chaverny. No se trata de destierro, marqus. De qu se trata, pues, primo? Se trataba de la Bastilla. Y t lo has impedido? Mil veces gracias! He hecho algo mejor. Ms que eso todava, primo! Ser preciso que me prosterne? Tus tierras de Chaneilles, fueron confiscadas durante el reinado del difunto rey Luis XIV. S, cuando el edicto de Nantes. Rentaban mucho esas tierras? le pregunt el prncipe. Veinte mil escudos! Por la mitad me dara al diablo. Tus tierras de Chaneilles estn redimidas. Es verdad? exclam asombrado el marqus. Luego, tendiendo la mano al prncipe, dijo con tono serio: Entonces, dicho est. Me doy al diablo! Gonzaga frunci las cejas. El cenculo no esperaba sino una seal para lanzarse contra el imprudente. Chaverny dirigi sobre todos una mirada despreciativa. Primo dijo al prncipe en voz baja, slo os deseo venturas; pero si la desgracia llegara para vos y los aduladores os abandonasen... entonces acordaos de m. Cuando estis solo, os quedar yo!

5. DONDE SE EXPLICA LA AUSENCIA DE FANZA Y DE SALDAA

La distribucin haba concluido. Noc pensaba en el traje que tendra que ponerse para acompaar al rey en su carroza. Oriol, gentilhombre desde haca cinco minutos, buscaba en la memoria, entre sus antepasados, los nombres de aquellos, que, sin duda, deban haber realizado hazaas heroicas en la poca de San Luis. Todos estaban contentos. El prncipe no haba perdido seguramente el tiempo, mientras Su Majestad se levantaba. Primo, a pesar del magnfico obsequio que acabas de hacerme, necesito todava ms. De qu se trata?

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Ignoro si a causa del asunto de la seorita Clermont el seor Bois-Ros me ha negado obstinadamente una invitacin para la fiesta de esta noche en el palacio real. Me ha dicho que todas las invitaciones estaban ya distribuidas. Claro, se vendan esta maana en la calle Quincampoix a diez luises! Bois-Ros ha debido ganar en un momento quinientas o seiscientas mil libras! Cuya mitad ser para su buen amo el abate Dubois! He visto vender una en cincuenta luises aadi Albret. A m me han ofrecido una en sesenta. Y se las disputan. Ahora valdrn ya ms caras. Es que la fiesta ser esplndida, seores dijo Gonzaga. Todos los que a ella asistan, tienen ya seguro un ttulo de nobleza o un aumento en las fortunas. Yo no creo que el pensamiento del Regente haya sido especular con las invitaciones. Pero no me parece mal que Bois-Ros o el abate, hagan un pequeo negocio con esas bagatelas. Seales de los tiempos! De esta manera, los salones del Regente se llenarn de banqueros y de traficantes! observ Chaverny. La nobleza de maana! El movimiento es ese! respondi Gonzaga. Chaverny toc en el hombro a Oriol y le dijo: T que eres de la nobleza de hoy, con qu desdn mirars a esas gentes! Nos es preciso decir algo de esa peste. Era el escocs Law quien la haba concebido y l tambin quien costeaba sus enormes gastos. All deba verificarse el triunfo simblico del sistema, como se deca entonces; la consagracin oficial y brillante de la victoria del crdito sobre la moneda. Para que esta apoteosis fuese ms solemne, Law haba conseguido del Regente que le prestase los salones y los jardines del palacio real. Adems, las invitaciones se hicieron en nombre del Regente, por cuyo motivo el triunfo del Dios-papel vena a ser una fiesta nacional. Law, segn se deca, habra puesto sumas enormes a disposicin del Regente, para que nada faltase al prestigio de la solemnidad. Todas las maravillas que la prodigalidad puede producir encantaran los ojos de los invitados. Ponderbanse, sobre todo, los fuegos artificiales y el baile. Los fuegos artificiales representaran la construccin completa del palacio que se pensaba edificar a orillas del Mississip. Aquello sera una maravilla, un portento, nadie lo ignoraba. Se levantara un palacio de mrmol, adornado con todo el oro que el crdito vencedor arrojara fuera de la circulacin. Un palacio grande como una ciudad, adonde se llevaran las riquezas metlicas de todo el globo! La plata y el oro no servan para otra cosa! El baile, obra alegrica del gusto del tiempo, deba representar al crdito, personificando la edad de oro de Francia, en que estara a la cabeza de todas las naciones. El hambre, la miseria y las guerras, se haban acabado para siempre! El crdito, nuevo Mesas enviado a la tierra por Dios clemente, esparcira por el globo entero las delicias del paraso. Despus de aquella fiesta, el crdito, deificado, no necesitara ms que un templo. El Regente haba fijado en tres mil el nmero de las invitaciones. Dubois aument en un tercio, la cifra, y Bois-Ros, su maestro de ceremonias, la dobl en provecho suyo. En aquella poca, el agio lo dominaba todo: nada escapaba a su embriagadora influencia. Hasta los nios, contagiados con el ejemplo, comerciaban balbuceando, con sus juguetes y sus meriendas. Y esto a nadie le

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pareca mal. El prncipe que pensaba como todo el mundo dijo: Dios mo! Qu mal hay en que Bois-Ros gane unos escudos con esas futesas? Me parece haber odo decir a Peyrolles agreg sacando su cartera, que le han ofrecido tres mil luises por este paquete de invitaciones, que Su Alteza ha tenido a bien enviarme. Pero yo las he reservado para mis amigos. Un viva entusiasta acogi la declaracin del prncipe. Algunos de aquellos caballeros tenan ya en su bolsillo una invitacin; pero, qu les importaba tener otra ms, si cada una vala cien pistolas? Verdaderamente, no haba hombre ms amable que Gonzaga, en el mundo. Abierta su cartera sac un grueso paquete de rosadas invitaciones que tenan esplndidas y brillantes vietas que representaban, entre amorcillos y flores, al crdito con el cuerno de la abundancia en la mano. Se hizo el reparto. Cada uno tom para s y para sus amigos y el grueso Oriol deba tener muchos, porque se llen los bolsillos. Slo el marqus, que era a pesar de todo un perfecto gentilhombre, esper a que le diesen la suya. Gonzaga les miraba con curiosidad. Sus miradas encontraron las de Chaverny y se echaron ambos a rer. Si alguno de aquellos seores crea que el prncipe les conceda gratuitamente tantas mercedes, se equivocaba por completo. Gonzaga llevaba su propsito al agasajarlos y se rea de su ambicin y de su necedad. Seores dijo irnicamente el prncipe; ved que es preciso dejar dos invitaciones para Fanza y Saldaa. Me sorprende verdaderamente que no hayan venido por aqu. Creed que he tenido una verdadera satisfaccin en haberos hecho este pequeo servicio. No olvidis, sin embargo, que por donde yo vaya, tenis que ir vosotros. Sois alrededor mo un batalln sagrado y vuestro inters estriba en seguirme. Hacindolo as prosperaris sin cesar. Slo me resta una cosa que deciros. Los acontecimientos que se avecinan, sern enigmas para vosotros. No busquis jams la razn de mis actos. Yo no pido, exijo. No pretendis averiguar el fin que me propongo. Recibid la orden y obrad solamente. Si el camino es largo y difcil, nada puede importaros; puesto que yo os aseguro bajo mi palabra, que encontraris la fortuna al final. Os seguiremos! exclam Navailles. Todos! aadieron los dems. Y Oriol, que pareca un globo con su inmenso vientre, concluy con un gesto caballeresco: Hasta el infierno! Peste! Primo, que entusiastas son nuestros amigos. Y, sin embargo, yo apostara... Una exclamacin de sorpresa y de admiracin le cort la palabra. l mismo se qued con la boca abierta, mirando a una joven de admirable belleza que acababa de aparecer en la puerta de la alcoba del prncipe. Indudablemente la joven no esperaba encontrar all tan numerosa compaa. Cuando apareci en el dintel del dormitorio de Gonzaga, sus labios sonrean; pero al ver a los compaeros del prncipe, se detuvo confusa, avergonzada; y mientras enrojeca intensamente, con un movimiento rpido, se ech sobre el rostro un espeso velo de encaje, quedndose inmvil como una encantadora estatua. Chaverny la devoraba con los ojos. Los dems hacan sobrehumanos esfuerzos para

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suprimir sus miradas curiosas. Gonzaga, que al pronto haba hecho un movimiento de sorpresa, se lleg a la joven, y cogindole la mano la llev a sus labios con ms respeto que galantera. La joven no dijo una palabra. La bella reclusa! murmur Chaverny. La espaola! aadi Navailles. La que vive en la casa que el prncipe tiene detrs de Saint-Magloire! Todos admiraban, como buenos jueces que eran en la materia, su talle esbelto y noble a la vez, su pie de hada y la esplndida corona de cabellos, sedosos y negros como el azabache, que encuadraba su rostro hechicero. Su desconocida estaba admirable con rico traje de elegante corte. Seores dijo el prncipe, debais conocer hoy mismo, aunque un poco ms tarde, a esta nia que me es querida por ms de un ttulo. No puedo tener el honor de presentrosla en este momento: an no es hora. Esperadme aqu, os lo ruego. Dentro de algunos instantes os necesitar. Y tomando la mano de la joven, la hizo entrar en su dormitorio, cuya puerta se cerr tras de ellos. El semblante de los que all haba, vari instantneamente con la salida de Gonzaga. Slo el de Chaverny conserv su habitual expresin impertinente. El amo no estaba ya all y todos empezaron a hacer sabrosos comentarios. Qu sea enhorabuena! exclam Gironne. Recobremos nuestro buen humor! dijo Montaubert. Seores aadi Noc, el rey hizo una salida semejante con la condesa Montespan, ante toda su corte reunida! Tu to, Choisy, lo cuenta en sus memorias. Monseor el conde de Pars estaba presente, el canciller, los prncipes, tres cardenales y dos abades y adems el padre Letellier... El rey y la condesa deban despedirse, solemnemente para entrar cada uno por un lado en el camino de la virtud... Pero en fin de cuentas... la condesa llora, Luis el Grande lagrimea y cogindose de la mano salen de la sala juntos despus de hacer una profunda reverencia a la austera asamblea. Es hermossima! dijo Chaverny medio soando. Ah! Sabis lo que se me ocurre? Que esta Asamblea de familia puede ser que tenga por objeto un divorcio. La idea se desech al principio; pero luego, como nadie ignoraba la radical separacin que exista de hecho entre el prncipe y su mujer, la especie no pareci tan disparatada. Ese diablo de hombre que es fino como el mbar, es capaz de rechazar la mujer y quedarse con la dote! arguy Taranne. Tal vez solicita para eso nuestros votos aadi Gironne. Qu piensas t, Chaverny? pregunt al marqus el grueso Oriol. Pienso que serais muy infames si no fueseis tan necios. Por Dios! exclam Noc. Ya ests en edad de corregir las malas costumbres y deseo... Vamos, vamos, eso no es nada dijo el pacfico Oriol interponindose entre Chaverny, que ni siquiera haba mirado a Noc, y agreg: Es hermossima! Chaverny est enamorado! exclamaron todos a una voz. Por eso le perdono aadi Noc. Pero, en resumidas cuentas, qu se sabe de esa joven? Nada respondi Navailles. Lo que nicamente se sabe es que el

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prncipe la oculta cuidadosamente, y que Peyrolles es el esclavo encargado de obedecer y satisfacer todos sus caprichos. Peyrolles no ha dicho nada? Peyrolles no habla nunca. Por eso se le conserva en su puesto. Debe estar en Pars desde hace una o dos semanas a lo sumo; pues el mes pasado la Nivelle era an reina y seora del pequeo hotel del prncipe. Desde entonces, no hemos cenado ni una sola noche en aquel delicioso retiro aadi Oriol. Y existe una especie de pequeo cuerpo de guardia en el jardn aadi Montaubert. Los jefes del puesto son ya Fanza y Saldaa. Misterio! Misterio! Tengamos paciencia. El prncipe nos ha ofrecido para hoy la explicacin. Chaverny, qu te sucede que ests tan pensativo? El joven marqus se estremeci, como si despertara repentinamente de un sueo. Chaverny, ests soando! Chaverny, te has vuelto mudo! Chaverny, habla, aunque sea para decirnos injurias! El marqus apoy el mentn sobre su blanca mano. Seores dijo, vosotros os vendis diariamente por algunos billetes de banco, y yo me condenara para toda la eternidad por esa muchacha. Eso es lo que se me ocurre deciros. Cuando dej a Cocardasse y a Passepoil ante una buena comida en la repostera, el seor Peyrolles sali del hotel por la puerta del jardn. Se dirigi a la calle de Saint-Denis y pasando por detrs de la iglesia de Saint-Magloire, se detuvo ante la puerta de otro jardn, cuyos muros desaparecan casi bajo las ramas enormes de una avenida de copudos olmos. El seor Peyrolles llevaba en el bolsillo de su bello coleto la llave de aquella puerta. Entr. El jardn estaba solitario. Se vea al final de una alameda, llena de sombra y de misterio, un pabelln nuevo, construido a la griega y cuyo peristilo estaba rodeado de estatuas. Era una alhaja aquel pabelloncito; la ltima obra del arquitecto Oppenort! Peyrolles se intern en la sombra alameda y lleg a la puerta del hotelito. En el vestbulo haba varios criados con librea. Dnde est Saldaa? pregunt. Nadie haba visto al barn. Y Fanza? Obtuvo la misma respuesta. Por su aceitunada y huesosa fisonoma pas una sombra de inquietud. Qu querr decir esto! pens. Sin preguntar ms, se enter de que la seorita estaba visible. Hubo un movimiento de criadas, despus del cual, la primera camarera anunci a Peyrolles que su seorita le esperaba. No he podido dormir en toda la noche! grit al verle. No quiero vivir ms en esta casa! La callejuela que hay al otro lado de este muro, es un degolladero! Era la joven, admirablemente hermosa, que acabamos de ver en casa del prncipe. Sin menospreciar todo su tocado, estaba todava ms hermosa, si es posible, en su sencillo traje de maana. Un blanco peinador cubrala el busto,

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dejando adivinar encantos dignos de un sueo de opio. Sus negros y abundantes cabellos caan en oleadas, destrenzados, sobre sus espaldas, y sus pequeos pies desnudos jugaban dentro de unas zapatillas de raso. Para acercarse sin peligro a tan preciosa criatura, era menester ser de mrmol. Peyrolles reuna todas las cualidades requeridas para el cargo de confianza que desempeaba cerca del prncipe. Se hubiera disputado el premio de la impasibilidad a Masrur, jefe de los eunucos negros del califa Harn-al-Rashid. En lugar de rendirse a los encantos de su bella compaera, le dijo: Doa Cruz, el prncipe desea que vayis a su hotel hoy por la maana. Milagro! exclam la joven. Salir de mi prisin! Atravesar la calle! Yo libre! Estis seguro de no soar despierto, seor Peyrolles? Y mirndole fijamente lanz una carcajada. Despus dio un sorprendente salto doble. El intendente aadi sin pestaear: Para ir a su hotel, el prncipe desea que os pongis vuestro mejor traje. Mi mejor traje! Bien deca yo que debais soar! Santa Virgen! Este hombre est loco. Sabed que no creo una palabra de cuanto me estis diciendo. Y sin embargo, hablo muy seriamente, doa Cruz. Dentro de una hora es necesario que estis arreglada. Doa Cruz se mir a un espejo y se ech a rer. Luego con aire petulante empez a decir: Anglica, Justina, seora Sanglois! Qu pelmas son estas francesas! aadi colrica, porque no se presentaron en seguida las interpeladas. Y llam otra vez. Es preciso darlas tiempo para llegar dijo flemticamente el seor Peyrolles. Vos podis iros gritle doa Cruz. Ya habis cumplido vuestra misin. Cuando concluya me dirigir al palacio. Soy yo quien he de conduciros rectific Peyrolles. Oh, qu fastidio, Mara Santsima! suspir doa Cruz. Cunto me alegrara de no volveros a ver ms en mi vida, mi buen Peyrolles! Las tres camareras parisienses llegaron en aquel momento. Doa Cruz ya no se acordaba de que las haba llamado. No quiero que esos dos hombres se queden todas las noches en mi casa. Me dan miedo dijo a Peyrolles. Se refera a Fanza y a Saldaa. Esa es la voluntad de monseor. Soy yo, acaso, su esclava? He pedido yo venir aqu? aadi la joven, roja de clera. Ya que estoy prisionera, que se me deja escoger mis carceleros. Decidme que no volver a ver ms a esos dos hombres o no ir al hotel del prncipe. La seora Sanglois, primera camarera de doa Cruz, se aproxim a Peyrolles y le dijo algunas palabras al odo. El rostro del intendente, que de ordinario estaba plido, se puso lvido. Habis visto eso? pregunt con voz temblorosa a la que le haba hablado. Lo he visto. Cundo? Hace un momento se ha encontrado a los dos.

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Dnde? En la callejuela de detrs. No me agrada que se hable aparte en mi presencia! dijo con altivez doa Cruz. Perdn, seora dijo humildemente el seor Peyrolles. Debo deciros que los dos hombres que os molestaban tanto con su presencia, no los volveris a ver ms. Entonces voy a vestirme. Cenaron anoche continu la camarera acompaando hasta la escalera al intendente en el pabelln del jardn, juntos. Saldaa, que estaba de guardia, acompa a Fanza. A poco, omos un ruido de espadas en la callejuela que hay a espaldas del hotel. Doa Cruz me ha hablado de esto interrumpi Peyrolles. El ruido no dur mucho tiempo continu la camarera. Hace un momento ha salido un criado y ha encontrado los dos cadveres. Sanglois! Sanglois! grit en aquel instante la hermosa reclusa. Id aadi la interpelada, subiendo precipitadamente la escalera. Estn a la salida del jardn. En e] tocador, las tres camareras empezaron la obra fcil y encantadora de vestir a una preciosa muchacha. Doa Cruz se entreg por entero a la dicha de verse tan hermosa. El espejo la sonrea. Santa Virgen! Desde que haba llegado a Pars no se sinti nunca tan dichosa. En fin! deca; mi bello prncipe me va a cumplir su promesa. Voy a ver y a ser vista. Conocer a ese Pars que se me ha vedado hasta ahora y del cual slo conozco este pabelln solitario, con su fro jardn rodeado de muros, y algunas largas y sombras calles, entrevistas un momento al venir aqu, en una lluviosa tarde de otoo! Y embargada por una loca alegra, soltbase de las manos de sus camareras para bailar por la habitacin. Mientras tanto, Peyrolles se dirigi a la salida del jardn. All, sobre un montn de hojas secas haba dos capas extendidas. Bajo las capas, se divisaba el bulto de dos cuerpos humanos. Peyrolles levant, estremecindose, la primera y luego la segunda. Bajo la primera vio a Fanza, bajo la otra a Saldaa. Los dos tenan la misma herida entre los dos ojos. Los dientes de Peyrolles castaearon y se alej medroso de aquel lugar fnebre y sombro.

6. DOA CRUZ

Hay una historia, conmovedora y romntica, que todos los novelistas han referido siquiera una vez en su vida: la historia de la pobre niita hija de duques, robada a sus padres por los cngaros de Calabria, por los tziganes de Hungra, o por los gitanos de Espaa. No sabemos, ni iremos tampoco a

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preguntarlo, si doa Cruz era una duquesa robada, o simplemente una verdadera bohemia. Lo cierto es que se haba criado entre gitanos, que fue con ellos de ciudad en ciudad y de aldea en aldea, bailando en la plaza pblica para ganar algunas monedas. Y ella misma nos contaba cmo y por qu dej su oficio libre, pero poco productivo, para venir a habitar en Pars el pequeo hotel de Gonzaga. Gonzaga, a despecho de su severidad de costumbres, no pudo menos de emocionarse un poco cuando la vio aparecer en la puerta del saln, donde conversaba con sus amigos. Al conducirla a su gabinete particular, le pregunt: Por qu no os ha acompaado Peyrolles? Vuestro Peyrolles contest la joven ha perdido la palabra y el sentido mientras yo estaba vistindome. Me dej un instante, luego de decirme que deba venir a veros, para pasearse bajo la avenida de los olmos, y cuando volv a verle, pareca un hombre herido por el rayo. Pero no ser para hablar de vuestro Peyrolles para lo que me habris hecho venir aqu? aadi variando de tono y con una voz acariciadora. Verdad? No contest riendo Gonzaga. Pues daos prisa y decidme lo que queris de m. Ya sabis que soy muy impaciente. Gonzaga la mir atentamente. Pensaba: Mucho tiempo he buscado; pero, ser posible hallar nada mejor? A fe ma que hasta se le parece! No ha sido ilusin de mis ojos? Y qu! No me decs nada? Sentaos primero, querida nia. Decidme, volver a mi prisin? No para mucho tiempo. Ay! Pero volver? Hoy he visto por primera vez la calle y el sol, desde que estoy en Pars, y es tan bello todo esto, que maana mi soledad me parecer ms cruel e insoportable. No estamos ahora en Madrid. Es conveniente tomar ciertas precauciones... Para qu tantas precauciones? He cometido alguna mala accin para que me ocultis? No, doa Cruz, pero,.. Ah, monseor! Dejadme que os hable le interrumpi la joven. Mi corazn rebosa de tristeza, y el fastidio me mata. No tenis necesidad de recordarme que no estamos en Madrid, donde era pobre, hurfana y viva abandonada; lo s bien; pero all, al menos, era libre! Libre como los pjaros y el aire! Sus negras cejas se fruncieron ligeramente. Recordis, monseor, lo que me prometisteis? Cumplir todas mis promesas y ms. Eso es un nuevo ofrecimiento, y ya empiezo a dudar de vuestras palabras. Sus cejas se desarrugaron, y una tierna expresin de melancola dulcific la brillante mirada de sus ojos. All me conocan todos, ricos y plebeyos, humildes hijos del pueblo y nobles seores. En cuanto llegaba a una plaza, oa gritar de todas partes: Vamos a ver bailar a la gitanilla! pronto un inmenso crculo me rodeaba, pidindome canciones y llenando mi bandeja de relucientes monedas de cobre y plata. Cuando, acostada en el lecho, sueo en mis interminables noches de soledad, veo los brillantes naranjos, los

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alczares moriscos de calados minaretes, por donde se filtra la luz argentada de la luna, el cielo azul, el sol esplndido y aspiro la brisa embalsamada de los jardines de mi pas. Oh, mi Espaa! Los perfumes, las serenatas, los colores, halagaban mis sentidos. Aqu vuestros parques sombros, me hacen estremecer, y vuestro cielo brumoso y triste, crispa mis nervios. Su encantadora cabeza se inclin un poco, como cediendo a la pena que aquellos recuerdos la producan. Gonzaga, meditaba, escuchndola. Os acordis? prosigui. Fue una tarde. Yo haba bailado y cantado ms que de ordinario, frente a la iglesia de la Encarnacin. De pronto, aparecisteis vos. Al veros, tuve miedo y esperanza. Cuando me hablasteis, vuestra voz dulce y grave oprimi mi corazn; pero no pens en huir. Vos, colocndoos delante de m, me preguntasteis: Cmo te llamas, nia? Cruz. Cuando viva con mis padres, los gitanos de Granada, me llamaba Flor; pero al bautizarme ms tarde, me pusieron el nombre de Mara de la Cruz. Ah, me dijisteis, eres cristiana! Puede ser que ya no os acordis de nada de esto agreg, mirndole. S contest Gonzaga, siempre distrado. Yo no olvido nunca lo que me interesa. Yo me acordar toda mi vida de aquella tarde aadi Mara de la Cruz con voz ligeramente temblorosa. En seguida os am! Por qu? Lo ignoro. Por vuestra edad podais ser mi padre, y, sin embargo, lograsteis conmoverme de un modo intenso y profundo, privilegio que no haba tenido hasta entonces ningn otro hombre. Erais tan noble, tan gallardo y tenais una voz tan persuasiva! La joven dijo todo esto sin sonrojarse. Gonzaga la bes en la frente, como poda haberlo hecho un padre. Doa Cruz suspir. Vos me dijisteis: Nia ma, eres demasiado hermosa para divertir con tus canciones al pblico en medio de la calle. Deja tu pandereta, despjate de esos falsos ceques que adornan tu frente, y vente conmigo. Y yo os segu. Desde entonces, ya no tuve voluntad propia. Cuando entr en vuestra casa, supe que erais embajador del rey de Francia. Al da siguiente, partimos de Madrid. Vos vinisteis en vuestra silla de posta. Jams he podido deciros estas cosas, porque os he visto en muy contadas ocasiones, y siempre un momento nada ms. Yo hice ese largo viaje en una carroza, cuyas espesas cortinillas estuvieron perpetuamente corridas sobre los cristales. Durante ese viaje, no ces de llorar. La pena me laceraba el corazn! Conoca que era una pobre desterrada. Cuntas veces, durante el largo y triste camino, he echado de menos mi libertad, mi hermosa independencia! Si ahora tengo algunas comodidades, en cambio vivo sola, triste y ms que nunca abandonada. Gonzaga no la oa. Su pensamiento estaba en otra parte. Pars! Pars! Recordis qu hermosa descripcin me hicisteis de esta ciudad? Pars era el paraso para las jvenes hermosas! Pars, segn vos, era un sueo encantador, la riqueza poderosa, el lujo resplandeciente, la alegra inextinguible y el placer inenarrable. Aqu me esperaba una felicidad perenne y una fiesta perdurable. Con este seuelo me embaucasteis. Y qu lejos est la realidad de semejantes promesas, monseor! He visto muchas bellas flores de Espaa en vuestro jardn, pero todas estn dbiles y lnguidas, casi a punto de morir. Queris, pues, matarme, monseor? Y echando para atrs los rizos de su opulenta cabellera con la mano,

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prosigui con la mirada relampagueante: Escuchadme bien. Yo no soy vuestra esclava. Me agrada estar acompaada y la soledad me espanta. Me gusta el ruido, la vida, y el silencio me hiela la sangre. Necesito para vivir la luz, el movimiento y el placer. La alegra me atrae, la risa me embriaga, la msica me encanta. El vino de Rota hace relampaguear como diamantes mis ojos, y cuando la sonrisa frunce mis labios, conozco que soy ms hermosa. Qu loca ms encantadora! murmur Gonzaga acaricindole las manos con solicitud de padre. Doa Cruz las retir. No estamos en Madrid! Despus, encolerizada, prosigui: Estis en lo cierto, soy una loca; pero pronto volver a estar cuerda. Me ir a mi pas. Doa Cruz! La joven se ech a llorar. El prncipe, con su pauelo bordado, enjug dulcemente las lgrimas de aquellos bellsimos ojos. Tras de sus lgrimas, apareci pronto el sol de una deliciosa sonrisa. Otros me amarn. El paraso que me habais pintado era una prisin! Me habis engaado, prncipe. El maravilloso hotel en que vivo, al parecer construido por las hadas, los mrmoles, las pinturas valiosas, los tapices de mil colores, las cortinas de terciopelo bordadas en oro, las esculturas... todo me parece odioso y aburrido. Alrededor de tanto encanto, slo hay sombras, fro, soledad, mudez espantosa. Las pobres hojas de aquellos sombros rboles caen en silencio marchitas sobre la nieve, las flores, sin vida, no embalsaman el aire con sus perfumes delicados. Hace all un fro que apaga los ardores juveniles. Aquellas camareras mudas, aquellos criados, aquellos feroces guardianes que tenis en perpetua centinela, y ese mayordomo lvido, ese Peyrolles del diablo... me hacen insoportable la existencia. Tenis alguna queja de Peyrolles? No. Es esclavo de mis ms pequeos deseos. Me habla con humildad, me mira con respeto, y siempre que se halla en mi presencia, barre la alfombra de mi gabinete con las plumas de su sombrero. Entonces!... Os burlis, monseor! Acaso no sabis que es mi carcelero? Que me guarda como a una odalisca! Exageris, doa Cruz. Prncipe. El pjaro enjaulado no se paga de los esplendores de su crcel. Estoy descontenta de vos y de vuestra casa. Estoy prisionera, y mi paciencia ha llegado a su lmite. Os pido, pues, mi libertad. Gonzaga sonri. Por qu ocultarme as! prosigui ella. Respondedme, lo quiero. Su encantadora cabeza se irgui imperiosamente. Gonzaga continu sonriendo. Vos no me amis? exclam con despecho. Si no me amis, no podis tener celos. A qu ocultarme? No lo entiendo. Gonzaga llev a sus labios una de las manos de la joven. La joven enrojeci. Yo cre murmur bajando la voz, al menos vos me lo dijisteis una vez, que no erais casado. A todas mis preguntas sobre este particular, vuestros

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criados han respondido con un misterioso silencio... Yo he credo, cuando he visto que me buscabais maestros de todas clases para que aprendiese todo lo que hace el encanto de una gran dama... por qu no decirlo? S, he credo que me amabais... Se detuvo para mirar con el rabillo del ojo a Gonzaga, en cuyo semblante se reflejaban el placer y la admiracin. Y he trabajado para hacerme mejor, digna de vos, cuanto no podis imaginaros. He trabajado con nimo, con entusiasmo. Nada ha sido difcil de aprender para m. Todos los obstculos los ha vencido mi voluntad indomable. Sonres? exclam con furor. No sonriis as, por la Virgen, prncipe, porque acabaris de volverme loca. Y plantndose delante de l con un movimiento rpido y decidido, le pregunt con un tono que no admita rplica: Si no me amis, qu es lo que os proponis hacer conmigo? Quiero haceros dichosa, doa Cruz contest dulcemente Gonzaga. Deseo haceros feliz y rica. Hacedme libre en seguida! exclam la hermosa cautiva indignada. como Gonzaga tratase de apaciguarla, replic ella con ms energa: Hacedme libre, libre! Os? Eso es todo lo que ambiciono, eso nada ms me basta. Despus, dejando desbordar su fantasa: Quiero ver Pars, quiero gozar el Pars de vuestras promesas! Ese Pars bullicioso y brillante que adivino a travs de los muros de mi prisin. Quiero salir y verlo todo. De qu sirve mi juventud, encerrada entre cuatro paredes? Miradme! Creis que voy a consentir en morirme llorando? De pronto se sinti acometida por repentino deseo de rer. Miradme, ya consolada, prncipe! Ya no llorar ms, reir siempre si me llevis a ver vuestras fiestas, vuestros teatros y vuestras diversiones... Esta noche, doa Cruz la interrumpi Gonzaga con frialdad, os pondris vuestro traje ms rico. La joven le mir con curiosidad y desconfianza. Y os llevar prosigui Gonzaga, al baile de S. A. el Regente. Doa Cruz se qued asombrada. Su rostro movible y encantador, vari de expresin dos o tres veces. Es verdad eso? le pregunt con acento de duda. Es verdad, absolutamente verdad. Si hacis eso, prncipe, os lo perdonar todo! Entonces seris bueno y os considerar mi amigo. El baile del Regente! Aunque los muros de mi prisin son muy espesos, a pesar del jardn sombro y de las ventanas cuidadosamente cerradas, la noticia de ese baile ha llegado hasta mis odos y de que en l se vern maravillas. Y yo ir a l!, oh, me parece mentira! Gracias ; gracias, prncipe!, os devuelvo mi estimacin. Sois muy bueno! Es en palacio ese baile? Y yo que tena tantos deseos de ver el Palacio! Estaba en el otro extremo de la habitacin. De improviso, dio un salto y se arrodill sobre un cojn de terciopelo a los pies de Gonzaga. Muy seria y poniendo sus manos sobre las rodillas del prncipe, le pregunt: Qu traje os parece que lleve? Gonzaga movi con gravedad la cabeza. En los bailes de la corte hay una cosa que realza ms que un rostro hechicero y que un traje elegante.

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La sonrisa? pregunt doa Cruz con la sencillez de un nio. No. La gracia? No. Vos tenis las gracias que encantan y la sonrisa que fascina. Aquello de que yo os hablo... No lo tengo yo? Qu es? Y como Gonzaga tardase en contestar, aadi: Me lo daris vos? Yo os lo dar, doa Cruz. Qu es, pues? pregunt la joven al mismo tiempo que sonrea al espejo que reflejaba su encantadora locura. Un nombre! Doa Cruz cay de lo alto de sus ilusiones en un instante. Un nombre! Ella no tena ninguno. Pobre doa Cruz! Gonzaga acababa de hacerle una promesa; pero los ofrecimientos del prncipe... Le dara l un nombre! El prncipe se anticip a sus preguntas. Si no tuvierais un nombre, querida nia, mi tierno cario por vos sera impotente para complaceros. Vuestro nombre estaba oculto. Yo lo he encontrado... Tenis un nombre ilustre entre los ms ilustres de Francia. Qu decs? exclam la joven asombrada. Tenis una familia prosigui el prncipe, cuyo acento se haba hecho solemne, una familia poderosa y unida por estrechos vnculos a nuestros reyes. Vuestro padre era duque. Mi padre! dijo doa Cruz maravillada. Mi padre era duque! Luego ha muerto? Gonzaga inclin la cabeza. Y mi madre? La voz de la pobre joven temblaba al hacer esta pregunta. Vuestra madre es princesa. Y vive? pregunt la joven cuyo corazn lata violentamente. Es princesa y vive! Os lo ruego, habladme de mi madre, prncipe! Gonzaga se puso un dedo sobre los labios. Ahora no puede ser. Pero doa Cruz no tena un carcter a propsito para conformarse con tales dilaciones y misterios y, agarrando las dos manos de Gonzaga, dijo con aire resuelto: S, vos me hablaris de mi madre y en seguida. Dios mo, cmo voy a quererla! Es muy buena y muy hermosa, verdad? Es singular! aadi gravemente. Siempre tuve sueos en los que entrevea cosas parecidas a cuanto acabis de decirme! Una voz misteriosa me dijo muchas veces al odo que mi madre era princesa. Gonzaga a duras penas pudo conservar la gravedad. Todas son lo mismo! pens. S! continu, cuando me dorma, vea siempre a una gran seora muy bella que se inclinaba para besarme. Tena unos ojos muy grandes y muy hermosos, una sonrisa muy bondadosa, una mirada muy acariciadora y en el cuello llevaba un collar de ricas perlas. Cmo se llama mi madre? An no podis saberlo. Por qu?

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Un gran peligro... Comprendo, comprendo! He visto algunas comedias y en todas suceda lo mismo; hasta el final no se deca nunca a los hijos el nombre de su madre aadi la joven soadora. Nunca, es verdad. Un gran peligro? No tengis cuidado; ser discreta. Hubiera guardado mi secreto hasta la muerte! No lo dudo. Esperaris, sin embargo, poco tiempo. Dentro de algunas horas el secreto de vuestra madre se har pblico. Por ahora, querida nia, slo debis saber una cosa: que no os llamis Mara de la Cruz. Flor? Tampoco. Cmo me llamo, pues? Os pusieron el mismo nombre de vuestra madre, que tambin es espaola. Os llamis Aurora. Doa Cruz se estremeci. Aurora! Qu casualidad ms extraa! Gonzaga la miraba atentamente. De qu os sorprendis? le pregunt. Es raro, ese nombre... contest distradamente la joven, eso me recuerda... Qu os recuerda? pregunt el prncipe con ansiedad. A una joven a quien he conocido de nia que se llamaba as tambin. Qu buena, qu hermosa era! aadi la joven con los ojos hmedos; yo la quera mucho. Gonzaga haca evidentes esfuerzos para ocultar su curiosidad. Afortunadamente, doa Cruz nada poda observar, porque estaba abstrada en sus recuerdos. Habis, pues, conocido a una joven que se llamaba Aurora? dijo el prncipe afectando indiferencia. S. Qu edad tena? La ma. Nos ambamos tiernamente, a pesar de la diferencia de nuestras condiciones. Hace mucho tiempo de eso? Dos aos. Y aadi mirando a Gonzaga: Os interesa eso, monseor? Gonzaga perteneca al nmero de los hombres a quienes jams puede sorprenderse. Tom la mano de doa Cruz y replic con bondad: Todo lo que vos amis me interesa, nia ma. Habladme, habladme por tanto, de esa joven que fue vuestra amiguita.

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7. EL PRNCIPE DE GONZAGA

La alcoba del prncipe, rica y lujosa, como el resto del palacio, comunicaba por un lado con el saln donde hemos dejado a sus amigos y por otro con la biblioteca, preciosa coleccin de libros sin rival en Francia. Gonzaga era hombre instruido, sabio latinista, conocedor de los grandes escritores de Grecia y Roma, telogo sutil en ocasiones y muy versado en los estudios filosficos. Si hubiera sido tan honrado como sabio, nadie tal vez le hubiese resistido ni aventajado en su poca. Cuando se olvida el camino del deber, el hombre cuenta con fuerzas desconocidas, que cuando menos lo espera, le hacen zozobrar quiz ante la orilla de la soada playa. Parecase a esos prncipes de los cuentos de hadas, cuyo nacimiento presiden genios amigos que van por turno concedindoles sus gracias y sus virtudes. Las hadas le dieron todo, todo lo que puede hacer la gloria y la felicidad de un hombre. Pero envidiosa de tanta perfeccin un hada de quien no se acordaron, lleg colrica ante su cuna y dijo: Poseers todo lo que mis hermanas te han dado; pero... Este pero bast para que el prncipe fuese toda su vida el ms desgraciado entre los ms miserables. Gonzaga era hermoso. Gonzaga naci rico y de una raza de reyes; tena el valor acreditado, la inteligencia viva y clara, y pocos hombres posean su elocuencia. Como poltico y como diplomtico, era una fuerza respetada y admirada sin reservas. En la Corte todos le queran, todos se rendan a su encanto; pero... Pero careciendo de fe, desconociendo toda ley, haba cometido horrendos crmenes y malas acciones que le robaban el placer en el mismo instante de ir a probarlo; su pasado tiranizaba su presente. No poda ya detenerse en la pendiente por donde haba empezado a deslizarse en su juventud. Fatalmente se vea impelido a proseguir en el camino del mal para encubrir sus malas acciones de otras pocas. Era una rica organizacin para ejercer el bien creado y, sin embargo, era mquina vigorosa en cuyo hogar bullan los grmenes de todos los ms odiosos y vituperables crmenes. Nunca se cansaba; para el mal era infatigable. Despus de veinticinco aos de incesantes y rudas luchas, todava se senta fuerte para afrontar el peligro, todava soaba con la victoria. Gonzaga no crea en los remordimientos, como no crea en Dios. Y no consideramos necesario advertir a los lectores, que doa Cruz en sus manos, era slo un instrumento hbilmente escogido, que, por las apariencias, deba darle los resultados que esperaba. Gonzaga no se haba apoderado de aquella joven al azar. Haba dudado mucho tiempo antes de escoger; pero al fin se decidi. Doa Cruz reuna todas las cualidades por l deseadas y hasta tena, aunque vago, cierto parecido con la familia donde quera introducirla. Lo bastante para que los indiferentes pronunciasen esta palabra preciosa: Tiene cierto aire de familia. Y eso dara a la impostura una fuerza terrible. Pero se presentaba una contingencia en la que Gonzaga no haba pensado. En aquel momento, a pesar de la revelacin que doa Cruz acababa de recibir, no era ella, seguramente, la ms conmovida. Gonzaga necesitaba de toda su diplomacia para ocultar su turbacin; pero, a

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pesar de sus poderosos esfuerzos, la joven, asombrada, descubri su azoramiento, incomprensible para ella. Las ltimas palabras del prncipe haban llevado la duda y la desconfianza al nimo de la joven. Las mujeres no necesitan comprender para desconfiar. Qu poder tena ese nombre para conmover a un hombre tan extrao y dueo de s mismo como el prncipe? Por qu el nombre de Aurora le haba hecho perder la sangre fra? Primero, como dijo doa Cruz, porque era un hombre raro; despus porque tuvo un presentimiento. Si el nombre de Aurora le haba conmovido intensamente, era la violencia de la suposicin la que haba turbado a Gonzaga, que era terriblemente supersticioso, como buen italiano. Se dijo: Ser una advertencia? Advertencia de qu? Gonzaga crea en las estrellas, por lo menos en su estrella y las estrellas segn l tienen voz y hablan a los mortales que saben comprender su extrao lenguaje. Y su estrella le haba hablado. Si era una revelacin aquel nombre pronunciado por casualidad, las consecuencias de tal descubrimiento podan ser tan graves, que l, hombre prevenido siempre, no pudo menos de turbarse y de sorprenderse. Haca dieciocho aos que buscaba intilmente! Levantse con pretexto de que en el patio se haba odo un gran ruido, pero en realidad fue para calmar su turbacin y sus nervios crispados. Su dormitorio daba al jardn y estaba situado en el piso principal del edificio, frente a las ventanas del departamento de la princesa. Todas aquellas ventanas se vean cerradas y tenan espesos visillos cuidadosamente corridos. Doa Cruz, al ver el movimiento de Gonzaga, se levant para ver lo que haba excitado su curiosidad. No os asomis! dijo ste volvindose. An no es tiempo de que os vean. Bajo las ventanas, por todo el devastado jardn, pululaba una compacta y bulliciosa multitud. El prncipe abarc de una ojeada todo aquel ruidoso y variado conjunto. Su mirada, pensativa y sombra, se detuvo luego en las cerradas ventanas de su mujer. Ir? se pregunt. Doa Cruz se haba sentado de mal humor. La batalla ser ruda, pero decisiva! se dijo Gonzaga. Despus tomando una resolucin, agreg: Es absolutamente preciso que yo sepa... En el instante en que iba a dejar la ventana para unirse a su joven compaera, crey reconocer entre la muchedumbre de agiotistas que hormigueaban en el jardn, al excntrico personaje cuya fantstica aparicin haba conseguido conmover a cuantos presenciaron la subasta, al jorobado que diera treinta mil libras por la covacha de su perro Medoro. El jorobado tena en la mano un libro de oraciones y miraba tambin a hurtadillas a las ventanas de la princesa. En cualquiera otra circunstancia, no hubiera el prncipe dejado de fijar su atencin en tan insignificante detalle, puesto que tena por costumbre observarlo todo. Pero entonces su curiosidad estaba excitada por otro lado. Si se hubiera esperado un instante ms en la ventana, el prncipe hubiese visto a una camarera de su mujer acercarse al jorobado y decirle rpidamente algunas palabras. El jorobado le dio su libro. Ese ruido proceda de una disputa entre mis nuevos inquilinos dijo

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Gonzaga volviendo a su asiento cerca de doa Cruz Qu estbamos diciendo, querida? Hablbamos del nombre que debo llevar en lo sucesivo. Y que es el vuestro, Aurora. Pero, no s qu otra cosa decamos? Se os ha olvidado ya? contest doa Cruz sonrindose maliciosamente. Gonzaga simul recordar. Ah, s! Hablbamos de una joven que habis conocido y que tambin se llamaba Aurora. Una hermosa joven, tambin hurfana como yo. Y viva en Madrid con vos? En Madrid. Era espaola? No. Francesa. Francesa? aadi Gonzaga con acento de perfecta indiferencia. El prncipe finga a maravilla. Al verle, hubierais dicho que segua aquella conversacin por pura complacencia. Sin embargo, la sonrisa de doa Cruz deba haberle dado a conocer que la joven no estaba convencida de aquella indiferencia tan perfectamente pintada. Y quin cuidaba de ella? pregunt con aire distrado. Una anciana. Y quin pagaba a la duea? Un caballero. Francs, tambin? S, francs. Joven o viejo? Joven y gallardo. Ella le miraba fijamente. El prncipe ahog una exclamacin. Pero para qu me preguntis todas estas cosas que parecen disgustaros, prncipe? exclam doa Cruz riendo. No conocis a ninguno de los dos. Qu os importa? No hubiera credo nunca que fuerais tan curioso. Gonzaga comprendi que era necesario disimular mejor. No soy curioso, nia ma contest cambiando de tono. No me conocis todava. No me intereso personalmente por esa joven ni por ese caballero. Sin embargo, cuando os interrogo, comprenderis que tengo para ello mis razones. Queris decirme el nombre de ese caballero? Esta vez los bellos ojos de doa Cruz revelaron una verdadera desconfianza. Lo he olvidado respondi secamente. O queris olvidarlo en este instante. Os aseguro que lo he olvidado. Vamos, escudriad vuestra memoria. Y qu os importa el nombre de ese caballero? Buscad y lo veris. Aunque buscara, nada encontrara. Fue dicha esta respuesta con tono tan resuelto, que toda insistencia era imposible. No hablemos ms; pero hacis mal en ser reservada conmigo. Un caballero francs establecido en Espaa, no puede ser sino un desterrado. La desgracia puede ser que le aflija. Vos no tenis aqu ninguna compaera de vuestra edad y la amistad no se improvisa. Yo hubiera hecho que se perdonase

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al caballero, y al volver a Francia con su hija, mi querida Aurora podra tener una compaera con quien entretener sus horas de soledad. Eso es todo. Fueron dichas estas palabras con tanta sinceridad, que la joven se conmovi hondamente. Ah, sois muy bueno!. Gonzaga sonri. An es tiempo, si queris. Eso que me proponis es mi mayor deseo; pero no me atreva a proponroslo. Sin embargo, vos no tenis necesidad de saber el nombre del caballero ni de escribir a Espaa. He visto a mi amiga. Cundo? Hace poco. Dnde? En Pars. Aqu! exclam Gonzaga. Doa Cruz no desconfiaba ya. Gonzaga haba dejado de sonrer: estaba plido. Dios mo! dijo la joven sin esperar a ser interrogada. Supe que estaba aqu el mismo da de mi llegada. Cuando pasamos la puerta de Saint-Honor, disputaba con el seor Peyrolles para que me dejase descorrer las cortinas que obstinadamente haba tenido echadas durante todo el camino. Por esto no pude ver el Palacio Real, lo que no le perdonar nunca. Al llegar a una callejuela cerca del Palacio, el carruaje en que bamos rozaba casi con las fachadas de las casas. O que cantaban en un piso bajo. Peyrolles tena la mano sobre la cortinilla; pero aquella mano se retir porque romp mi abanico encima. Haba reconocido la voz. Levant la cortina con apresuramiento, y vi efectivamente a mi amiga Aurora asomada a la ventana de un cuarto bajo. Gonzaga sac su cartera. Yo lanc un grito prosigui doa Cruz. Quise descender de la carroza. Todo intil: vuestro Peyrolles es un magnfico carcelero. Ah, si hubiese podido estrangularle! Decs que era una callejuela de los alrededores del Palacio Real? Muy cerca. La reconocerais? S cmo se llama. Mi primer cuidado fue preguntrselo al seor Peyrolles. Cmo se llama? Calle de Chartres. Pero, qu estis escribiendo, prncipe? Gonzaga, en efecto, escribi algunas palabras sobre un papel. Lo necesario para que podis volver a ver a vuestra amiguita. Doa Cruz se levant, ruborizada de placer. Qu bueno sois! Mejor de lo que yo me haba figurado! Gonzaga guard su cartera. Querida nia, vos podris juzgar muy pronto de la bondad de mi corazn. Vais a asistir a una solemne ceremonia. No temis mostrar en ella vuestro embarazo y vuestra turbacin. Eso es una cosa natural que acrecentar vuestros encantos. El prncipe se levant y la tom una mano. Dentro de media hora a lo ms, conoceris a vuestra madre. Doa Cruz puso una mano sobre su pecho.

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Qu le dir? No tengis miedo de decirle todo lo que recordis de vuestra infancia. Toda, toda la verdad podis decirla. Y levantando un tapiz que ocultaba un tocador, le dije: Entrad aqu. S, entrar. Mientras volvis, rogar a Dios por mi madre. Rogad, doa Cruz, rogad. Esta hora es la ms solemne de vuestra vida. Gonzaga le bes la mano y el tapiz al caer los separ. He aqu mi sueo realizado! dijo doa Cruz en voz alta. Mi madre es princesa! Gonzaga, cuando se qued solo, apoy los codos en su escritorio y dej caer la cabeza entre las manos. Tena necesidad de recogerse y reflexionar: un mundo de ideas se agitaba en su cerebro. Calle de Chartres! deca, vivir sola? Ser l tan audaz que la habr acompaado? Ser ella? Es preciso averiguarlo en seguida. Llam. Nadie acudi. Llam a Peyrolles por su nombre y nuevo silencio. Gonzaga se levant y dirigise a la biblioteca, donde generalmente esperaba el mayordomo sus rdenes. La biblioteca estaba vaca. Sobre la mesa descubri un pliego en que reconoci la letra de Peyrolles. Lo abri rpidamente. Deca: He estado aqu. Tengo muchas cosas que contaros. Han sucedido cosas muy extraas en el pabelln. Despus, en forma de postdata: El cardenal de Bissy se halla en las habitaciones de la seora princesa. Yo velo. Gonzaga estruj el papel. Querrn decirle murmur el prncipe: Asistid al Consejo por vos misma, por vuestra hija, si existe. Pero se resistir. No creo que asista. Es una mujer muerta! Y quin la ha matado? se pregunt luego con la frente plida y los ojos bajos. Altiva y hermosa mujer! Dulce como los ngeles, valerosa como un caballero. Es la nica mujer a quien yo hubiese amado, si es que yo puedo amar a una mujer! Luego una sonrisa escptica entreabri sus labios. Cada uno por su camino. Yo sigo el mo. Es culpa ma si para llegar a la cspide de mis deseos tengo que hollar corazones y cabezas? Cuando volvi a su dormitorio, dirigi una mirada sobre el tapiz que ocultaba el tocador donde estaba doa Cruz. Est orando. Es singular! Todos esos nios, hijos de la casualidad, llevan en un rincn de su cerebro, desde que nacen hasta que lanzan su ltimo suspiro, la extravagante idea de que su madre es una princesa. Todos buscan un rey que es su padre. Qu admirablemente me va a servir sin saberlo! Si una honrada campesina, verdadera madre le abriese hoy sus brazos, con qu indignacin los rechazara! Cuntos ojos se humedecern cuando cuente conmovida la historia de su infancia!... Sobre una mesa haba una botella de rico vino de Espaa y un vaso. Llen ste y vacindolo de un trago, dijo: Vamos, Felipe! Esta es una magnfica jugada! Desde hoy en adelante, arrojaremos un velo sobre lo pasado. Hermosa partida! Los millones del Banco de Law pueden disiparse cual hojas secas como los ceques de Las mil y una noches; pero los inmensos dominios de Nevers son cosa vlida! Estuvo un momento poniendo en orden sus notas preparadas desde haca largo tiempo. De pronto, su frente se oscureci: un pensamiento terrible

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acababa de atravesarla. No hay que hacerse ilusiones dijo dejando de trabajar para reflexionar. La venganza del Regente sera implacable. Es ligero e inconstante; pero, tratndose de Felipe de Nevers, a quien amaba como a un hermano... He visto lgrimas en sus ojos cuando miraba a mi mujer enlutada, a mi mujer, que es la viuda de Nevers! Pero qu imaginaciones! Hace ya diecinueve aos y ninguna acusacin se ha dirigido contra m. Y pas la mano por la frente como queriendo borrar una visin sombra. Es igual! concluy. Yo arreglar esto, yo encontrar un culpable que entierre con su cuerpo para siempre este negocio fnebre en la tierra. Cuando se haya castigado al supuesto asesino de Nevers, yo podr dormir tranquilo. Entre los papeles esparcidos sobre su mesa, casi todos escritos en cifra, encontr uno que deca: Sabis si la princesa de Gonzaga cree a su hija muerta o viva? Y debajo: Sabis si el acta de nacimiento est en su poder? Para esto era necesario que asistiese al consejo. Dara cien mil libras por saber si ella tiene el acta de nacimiento, si existe siquiera. Si existiese, yo la tendra! Y quin sabe! respondi arrastrado por nacientes esperanzas. Quin sabe! Las madres se parecen algo tambin a esas pobres bohemias: en todos los nios que tienen la edad que deben tener los suyos, ven un hijo probable. No creo en eso que llaman la voz de la sangre, no creo en la infalibilidad de las madres! Quin sabe! Puede ser que abra los brazos a mi gitana... Ah, qu victoria entonces! Fiestas, canciones, banquetes, acciones de gracias... Hasta un Te Deum, si queran! Salud a la heredera de Nevers! El prncipe se ech a rer. Cuando pudo contener la risa, aadi: Luego, una princesa como cualquiera otra mortal puede morir. Mueren tantas jovencitas! Duelo general, oracin fnebre por un arzobispo... Y para m una herencia enorme que tendr, truenos!, bien ganada. Las dos dieron en aquel momento en el reloj de Saint-Magloire. Hora fijada para empezar el tribunal de familia.

8. LA VIUDA DE NEVERS

Aunque racionalmente no pueda suponerse que el suntuoso hotel de Nevers hubiese sido edificado con el propsito de que sirviera un da para bolsa de agiotistas, fuerza es confesar que estaba maravillosamente dispuesto para el caso. Sus tres fachadas a las calles Quincampoix, Saint-Denis y Aubry-le-Boucher, proporcionaban tres entradas distintas y cmodas. La primera sobre todo, vala en oro el peso de las piedras de granito que formaban su artstico portal. Aquel mercado no era mucho ms cmodo que la calle Quincampoix, ordinariamente enlodada y repleta de espantosos chiribitiles donde se saqueaba la faltriquera a los hombres de buena fe? Los jardines de Gonzaga estaban evidentemente destinados a destronar a la calle de

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Quincampoix. Todo el mundo lo deca, y por casualidad esta vez todo el mundo tena razn. Se habl durante veinticuatro horas, del difunto jorobado Esopo I. Un antiguo soldado de la guardia, llamado Gruel, y ms conocido por el mote de Ballena, pretendi ocupar su puesto; pero Ballena tena seis pies y medio de estatura, y era un pupitre poco cmodo, aunque el hombre se bajaba cuanto poda para desempear su cometido. Solamente que Ballena tuvo el cuidado de anunciar, con toda franqueza, que devorara a los Jonases que tratasen de estorbarle su negocio. Y no era una vana amenaza, porque Ballena tena talla y vigor sobrados para tragarse, uno por uno, a todos los jorobados habidos y por haber, los jorobados de la capital le cedieron el puesto, convencidos por estas elocuentes razones. No era un mal muchacho Gruel; pero necesitaba beberse seis u ocho jarros de vino, y el vino estaba bastante caro aquel ao de 1717. La necesidad propia vuelve tiranos a los fuertes, y la vida tena exigencias imperiosas con el pobre Ballena. Cuando nuestro jorobado, arrendatario de la covacha de Medoro, tom posesin de sus dominios, se rieron bastante cuantos ocupaban en aquel momento los jardines del prncipe. Todos los vecinos de la calle de Quincampoix fueron a verle. Desde el primer momento, le bautizaron con el sobrenombre de Esopo II, y su espalda, perfectamente gibosa y cmodo pupitre, tuvo un xito colosal. Ballena gru; Medoro tambin. Ballena vio en el nuevo jorobado un rival vencedor; y como Medoro no estaba menos quejoso, se unieron por el odio contra l. Ballena fue desde entonces el protector de Medoro, cuyos afilados y blancos dientes se mostraban siempre cada vez que vea al nuevo poseedor de la covacha. Todos estos detalles eran nube sombra que revelaban trgicos acontecimientos para muy pronto. No se dud un momento de que el nuevo jorobado sera, ms o menos tarde, pasto de Ballena. En consecuencia, y para ajustarse a las tradiciones bblicas, le apodaron Jons. Muchas gentes que tienen la columna vertebral derecha, no son, a veces, sino un largo rtulo sin sentido alguno. Esopo II, llamado Jons, explotaba de una manera elegante y distinguida la comn esperanza de ver un jorobado tragado por una Ballena. Era una oracin fnebre, rezada de antemano. Esopo II no pareca inquietarse, ni poco ni mucho, de la espantosa suerte que le predecan. Haba tomado posesin de la perrera, y la amuebl con un banco y un bal desvencijado. Digenes, dentro de su tonel, no estaba tan bien instalado; y es porque el filsofo, segn la aseveracin de los historiadores, tena cinco pies y seis pulgadas. Esopo II ci a su cintura un grueso cordn, del cual penda una bolsa de fuerte tela. Compr una carpeta, un tintero, una bandeja y dos plumas para su negocio. En cuanto vea acercarse a su covacha un negociante, aproximbasele discretamente, mojaba la pluma en la tinta, y poniendo la carpeta sobre su joroba, se la presentaba sonriendo, como haca Esopo I, su predecesor ilustre. Cuando el negociante conclua su endoso, le presentaba la bandeja, donde caa el precio de sus servicios, que rpidamente iba a parar con la carpeta al fondo del enorme bolsn. Esopo II, como su antecesor, no tena tarifa: reciba cuanto le daban, menos monedas de cobre. Pero, se conoca el cobre en la calle de Quincampoix? Desde las diez de la maana hasta la una de la tarde no cesaba en su trajn lucrativo. A esa hora, compraba lo ms sustancioso que por aquellos

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lugares hallaba, y coma apaciblemente en su perrera, rociando los manjares con una botella de buen vino. El negocio marchaba! Sentado en su banco, mascaba a dos carrillos ante los especuladores que esperaban pacientemente a que terminase. Otros pupitres vivientes se ofrecan mientras tanto; pero, lo que es la suerte! todos esperaban, haciendo cola, ante la covacha de Medoro. Ballena, desesperado y obligado a beber a crdito, beba doble. Al ver la covacha de Esopo II rodeada de gente, ruga, mientras Medoro afilaba sus dientes con rabia. Hola, Jons, acabars pronto de comer? Jons, que le gustaba comer despacio, les recomendaba a Ballena; pero ellos preferan esperar. Era un gran placer y un signo de fortuna, firmar sobre la joroba! Adems, Esopo II era un jorobado ingenioso y elocuente. Se citaban ya con elogio sus dichos, sus chistes y sus extravagancias. Ballena, desde lejos, furioso, le observaba incesantemente. Cuando Jons concluy su comida, le dijo con su vocecilla chillona: Soldado, amigo mo, quieres los restos de mi pollo? Ballena tena hambre, pero la envidia le contuvo. Granuja! contest. Crees t que yo como desperdicios? Mientras tanto, Medoro ladraba de un modo horrible. Entonces envame tu perro y no me digas injurias. Ah! Quieres que te enve mi perro? rugi Ballena. Ahora voy en seguida, espera un poco! Y lanzando un agudo silbido, dijo: Anda con l, Medoro! Haca cinco o seis das que Ballena le ejercitaba en aquella maniobra; y como los dos se entendan, lanzando un furibundo ladrido el perro se fue hacia el jorobado. Gurdate, jorobado! le dijeron los agiotistas. Jons esperaba al perro a pie firme. Cuando Medoro iba a entrar en su covacha como en pas conquistado, Jons, cogiendo los restos de un pollo, se los dio a oler. Y, oh prodigio! Medoro, en lugar de incomodarse con el jorobado, se ech tranquilamente a sus pies para roer con delicia los tiernos huesecillos del ave. Una general carcajada celebr esta afortunada e ingeniosa estratagema de guerra. Cien voces exclamaron a la vez: Bravo, jorobado! Anda con l, Medoro! Anda con l! gritaba mientras tanto el gigante. Pero el cobarde Medoro le haba traicionado por los restos de la suculenta comida de Esopo II. El gigante se enfureci horriblemente. Su paciencia habase concluido y se dirigi hacia la perrera. Ah, Jons, pobre Jons! grit el corro de los comerciantes. Buena merienda vas a proporcionarle! Jons sali de su cuchitril y se puso frente a Ballena, a quien miraba sonriendo con desprecio. Ballena le cogi por la nuca y le levant en alto. Jons rea siempre. En el instante en que Gruel le iba a arrojar a tierra, el jorobado, apoyando los pies sobre las rodillas del coloso, dio un salto de gato. Nadie poda explicarse cmo hizo aquel movimiento tan rpido. Esopo II dijo tranquilamente:

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Soldado, pide perdn; si no te estrangulo. El gigante ruga, bufaba y se revolva en el suelo como una bestia herida. Esopo II, viendo que no peda gracia, apret las manos sobre su garganta. El gigante sac la lengua y se puso rojo. El jorobado tena msculos vigorosos. Al cabo de algunos segundos, Ballena profiri un juramento horrible y pidi perdn con voz dbil. La muchedumbre aplaudi al jorobado. Este afloj sus manos que parecan tenazas, se levant prestamente despus de arrojar una moneda de oro a los pies del vencido, cogi sus plumas y su carpeta y dijo: Vamos, seores, ya estoy listo y a vuestro servicio!

Aurora de Caylus, viuda del duque de Nevers y esposa del prncipe de Gonzaga, estaba sentada en un silln de bano, como los muebles de su oratorio. Llevaba perpetuo luto, que se extenda a cuanto la rodeaba. Su traje modesto y severo, se acomodaba a la austera sencillez de su retiro. Era una estancia cuadrada cuyos cuatro lienzos de pared ostentaban en su centro un medalln pintado por Eustaquio Lesueur con ese estilo asctico que marca la segunda poca de su vida artstica. Las ensambladuras eran de madera de nogal, pintada de negro y sin dorados. Los huecos de las puertas estaban cubiertos con tapices que representaban asuntos religiosos. Entre las dos ventanas de la habitacin haba un altar todo enlutado, como si en l la ltima misa que se hubiese celebrado hubiera sido de oficio de difuntos. Frente al altar, vease un retrato del duque Felipe de Nevers a los veinte aos: estaba firmado por Mignard. El duque estaba vestido de brigadier de los guardias suizos. Rodeaba todo el marco un crespn negro. Pareca el retiro de una viuda pagana, a pesar de los piadosos emblemas que se vean por todas partes. Artemisa, bautizada, hubiese rendido culto menos pomposo al recuerdo del rey Mausoleo. El cristianismo quiere en la expresin del dolor ms resignacin y menos pompa. Pero es tan raro que haya que dirigir semejante reproche a las viudas! La princesa, que se haba casado forzosamente con Gonzaga, converta su luto en un muro de resistencia y de aislamiento. Haca dieciocho aos que Aurora de Caylus era la mujer de Gonzaga, y sin embargo, puede decirse que no le conoca. Ni una vez haba consentido en verle ni escucharle. Gonzaga hizo esfuerzos inenarrables por obtener de su mujer siquiera una entrevista. Gonzaga la haba amado, la amaba an a su modo. Tena una alta opinin de s mismo, y hasta cierto punto con razn. Tan seguro estaba de su elocuencia, que consideraba casi seguro su triunfo si la princesa le escuchaba; pero ella no quiso orle. Inflexible en su desesperacin, no consinti en ser consolada. Estaba sola en el mundo y se complaca en este abandono. No tena ni un amigo, ni un confidente, y su director espiritual era el nico que conoca sus secretos. Era un alma altiva, endurecida por el dolor. Un solo sentimiento quedaba en su corazn: el amor maternal. Amaba apasionadamente el recuerdo de su hija. Aquella hija perdida era lo nico que la resucitaba y le haca concebir dulces sueos para el porvenir. Nadie ignora la profunda influencia que ejercen sobre nosotros los objetos materiales. La princesa, siempre sola, rodeada de criados a quienes estaba prohibido hablarle, y de cuadros mudos y lgubres, sinti disminuir poco a poco

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gradualmente su sensibilidad y hasta su inteligencia. Con frecuencia sola decir muy fundadamente a su confesor: Estoy muerta! Y era verdad. La pobre mujer no era un ser vivo, era un fantasma. Su vida semejaba un doloroso sueo. Cuando se levantaba, siempre muy temprano, sus doncellas procedan a vestirla en silencio; en seguida, su lectora le lea algunos captulos de un libro piadoso. A las nueve, el capelln iba a decir su consuetudinaria misa por el alma de los difuntos. El resto del da lo pasaba sentada, inmvil, sola e indiferente para todo cuanto la rodeaba. El mundo la hubiese credo loca. La Corte casi haba alzado su pedestal, donde coloc a Gonzaga, por la resignacin que mostraba en sus aflicciones domsticas. Jams, en efecto, el prncipe haba proferido una queja para lamentarse del desvo de su mujer. En una ocasin la princesa dijo a su director espiritual, con los ojos llenos de lgrimas: He soado que haba encontrado a mi hija, y no era digna del apellido de Nevers. Y qu hicisteis en vuestro sueo? preguntle el capelln. La princesa, ms plida que una muerta, contest: Lo que hara despierta: rechazar a la hija indigna. Desde aquel instante, si es posible, la princesa estuvo ms sombra. Aquella idea le atenazaba el cerebro sin descanso. Empero, no ces de hacer las ms activas diligencias para encontrar a su hija en Francia y en el extranjero. Gonzaga tena siempre la bolsa abierta para satisfacer los deseos de su esposa. Solamente que l se arreglaba de modo que todo el mundo supiera mis generosidades. Al empezar la estacin, el confesor de la princesa recomendle una mujer de su misma edad y como ella viuda. Esta mujer se llamaba Magdalena Giraud y fue del agrado de la princesa. Desde aquel momento, Magdalena fue la doncella preferida de la princesa, su confidente fiel y cariosa compaera. Era Magdalena la encargada de contestar a los galantes mensajes, que dos veces al da enviaba Gonzaga a su mujer. La maana a que nos referimos, Magdalena estaba bastante ocupada. Contra lo ordinario, numerosos visitantes pretendieron saludar a la seora princesa. Todos eran personajes graves y de alta jerarqua social. El seor Lamoignon, el canciller dAguesseau, el cardenal de Bissy, los duques de Foix y de Montmorency-Luxemburgo, el prncipe de Mnaco, el duque de Valentinois y otros muchos, que aprovechando la oportunidad del consejo de familia de que eran miembros, iban a ofrecer a la princesa sus respetos. Pretendieron conocer la situacin de la princesa respecto de su marido y si tena alguna queja que manifestarles. La princesa se neg a recibirles. Slo recibi al viejo cardenal de Bissy que iba en representacin del regente Felipe de Orlens, mandado para decir a su noble prima que el recuerdo de Nevers viva en su corazn siempre y que cuanto pudiese hacer en favor de su viuda lo hara sin vacilar. Hablad, seora concluy el anciano cardenal, el Regente se halla dispuesto a serviros. Qu queris? No deseo nada respondi Aurora de Caylus.

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El cardenal pretendi sondearla y provocar sus confidencias o sus quejas. Todo en balde. La princesa guard un tenaz silencio. El cardenal la dej creyendo que en realidad estaba medio loca. La conducta de Gonzaga le pareci digna de todo encomio. Acababa de salir el cardenal cuando nosotros encontramos a la princesa en su oratorio. Estaba inmvil y silenciosa, segn su costumbre. Sus ojos fijos no reflejaban ningn pensamiento. Hubirase dicho al contemplarla que era una estatua de mrmol. Magdalena Giraud atraves la estancia sin que ella lo notase. Se aproxim al reclinatorio que estaba cerca de la princesa y dej el libro de misa oculto bajo un manto. Luego se coloc detrs de su seora con los brazos cruzados sobre el pecho para esperar rdenes. La princesa volvi la cabeza y mirndola le dijo: De dnde vens, Magdalena? De mi cuarto. La princesa baj los ojos. Haca un momento que acababa de levantarse para despedir al cardenal y haba visto a Magdalena en el jardn. Esto era bastante para despertar sus sospechas y la desconfianza de la viuda de Nevers. Magdalena, que senta una respetuosa y sincera piedad por su seora, no se atreva a hablar francamente. Si la seora princesa me permitiese decirle una cosa? dijo la viuda. Aurora de Caylus sonri amargamente y pens: He aqu otra a quien se paga por mentir! Pero estaba equivocada! La desconfianza la haca injusta con su fiel camarera. Hablad aadi en voz alta. Seora princesa, tengo un hijo, que es mi vida. Dara cuanto poseo, excepto mi hijo, porque fueseis tan dichosa madre como yo. La seora de Nevers nada contest. Soy pobre prosigui Magdalena, y antes de conoceros, mi pobre Carlitos careca a veces hasta de lo ms necesario. Qu no hara yo, pues, para pagar a la seora princesa todo lo que por m hace! Necesitis algo, Magdalena? No, no; nada! Se trata de vos, nada ms que de vos. Ese tribunal de familia... Os prohbo que me hablis de eso, Magdalena. Seora, mi querida seora, aunque me arrojarais... Os arrojar, Magdalena. Aunque as sea, cumplir con mi deber respecto de vos, seora princesa. No queris encontrar a vuestra hija? La princesa, temblorosa y plida, puso sus dos manos sobre los brazos del silln. Se incorpor un poco y en este movimiento cay al suelo su pauelo. Magdalena se baj para recogerlo. En el bolsillo de su delantal son dinero. La princesa fij en ella su mirada fra. Tenis oro? murmur. Con un movimiento que no corresponda a su educacin, a su nacimiento ni a su altivo carcter, meti la mano en el bolsillo de Magdalena. Quera a toda costa saberlo. La camarera junt las manos y cay a sus pies de rodillas, anegada en lgrimas. La princesa sac diez o doce onzas espaolas. El prncipe de Gonzaga acaba de llegar de Espaa dijo.

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Seora contest Magdalena, mi Carlitos estudiar con este oro. El que me lo ha dado viene tambin de Espaa. En el nombre de Dios, seora, no me condenis antes de escucharme! Salid! orden la princesa. Magdalena quiso suplicar todava; pero la princesa, mostrndola la puerta con ademn imperioso, aadi: Salid! Cuando sali la camarera, la princesa se dej caer de nuevo en el silln. Sus manos delgadas y blancas cubrieron su rostro. Y yo amaba a esa mujer! murmur estremecindose de espanto. Oh! deca con la angustia profunda que la soledad produce. Nadie, nadie! No puedo fiar en nadie! Un sollozo levant su pecho convulsivamente. Mi hija, mi hija! exclam con desgarrador acento. Virgen Santsima, deseara que hubiese muerto. Al menos la encontrara a vuestro lado. Los accesos violentos eran raros en aquella naturaleza casi agotada; pero cuando sufra alguno, quedaba largo rato anonadada. Pasaron algunos minutos antes de que pudiese dominar sus sollozos. Cuando pudo hablar, dijo mirando a un crucifijo: Dios mo, dadme ya la muerte! He sufrido mucho y no puedo ms! Cunto tiempo va a durar mi martirio? Qued un momento con los brazos cados y la cabeza inmvil recostada sobre el respaldo del silln. Por un instante pareca que Dios hubiese odo su plegaria: pareca muerta; pero luego, dbiles estremecimientos agitaron todo su cuerpo. Pasada la crisis abri los ojos y mir el retrato de Nevers. Sus ojos se secaron y recobraron su ordinaria fijeza, que tena algo de espantosa. En el libro que Magdalena Giraud haba dejado sobre el reclinatorio, estaba la traduccin del salmo Miserere mei, Domine. La princesa tena la costumbre de leerla todos los das. Al cabo de un cuarto de hora extendi la mano para coger su libro de oraciones. El libro se abri por la pgina donde estaba el salmo. Durante un minuto los ojos fatigados de la princesa miraron sin ver el libro. Pero de pronto lanz un grito, se frot los ojos y mir a todas partes para convencerse de que estaba despierta. El libro no se ha movido de aqu murmur. Si le hubiese visto en manos de Magdalena, no se hubiera maravillado del milagro; porque la princesa crey que aquello era un milagro. Su esbelto talle se irgui y sus ojos relumbraron: estaba bella como en los mejores das de su juventud. Animada por sbita esperanza, se prostern en el reclinatorio. El libro, abierto, continuaba fascinndola. Por segunda vez ley al margen del salmo estas lneas trazadas por mano desconocida y que parecan una respuesta al primer versculo: Tened piedad de m, Dios mo! Dios tendr piedad, si vos tenis fe. Tened valor para defender a vuestra hija y asistid al consejo aunque estis enferma. Acordaos de vuestra contrasea con Nevers. Su divisa! balbuce Aurora de Caylus. Yo soy! Hija ma! aadi con lgrimas en los ojos, Hija ma! Despus exclam con bro: Valor para defenderla? S, tengo valor y la defender!

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9. EL INFORME

El gran saln del hotel de Lorena, deshonrado aquella maana por innoble subasta y que ms tarde sera invadido por los agiotistas, ostentaba an todo su antiguo esplendor. Nunca, seguramente, se haba reunido ms ilustre asamblea bajo su dorado techo. Gonzaga tena sus razones para cuidar que nada faltase a la solemnidad de esta ceremonia. Las invitaciones, hechas en nombre del rey, se haban enviado a sus destinos la noche anterior. Hubirase dicho que era un importante negocio de Estado el que se iba a tratar o una de esas asambleas secretas donde se resuelven en familia los grandes destinos de una gran nacin. Todos los grandes dignatarios del reino tenan all su correspondiente representacin. Adems del presidente Lamoignon, el mariscal Villeroy y el vicecanciller dArgenson que representaban al Regente, vease al cardenal de Bissy, al prncipe de Conti, al embajador de Espaa, al viejo duque de Beaumont-Montmorency, a su primo Montmorency-Luxemburgo, a Grimaldi, prncipe de Mnaco, a los dos La Rechechouart, de los cuales uno era duque de Montemart y el otro prncipe de Tonnay-Charente, y a Coss, a Brissac, Grammont, Harcourt, Croy y Clermont-Tonnerre. Los condes y los marqueses podan contarse en la reunin por docenas. Los simples caballeros que eran muchos y ostentaban diferentes representaciones, ocupaban los asientos bajos del estrado. Esta respetable asamblea estaba dividida, naturalmente, en dos partes. Componan la primera, los instrumentos de Gonzaga y la segunda los miembros independientes. Gonzaga estaba seguro de los primeros y fiaba en los recursos de su brillante palabra para conquistar a los segundos. Antes de empezar la sesin, se habl familiarmente. Nadie saba con seguridad el verdadero objeto de la asamblea. Gonzaga tena entre los congregados partidarios decididos. Slo algunos viejos seores y otros pocos nobles sentimentales, se sentan inclinados en favor de la princesa. La cuestin pareci a todos algo ms clara, cuando el buen cardenal de Bissy, que como sabemos haba hablado aquella maana con la princesa, dijo a algunos intrusos con acento de conviccin: Esa pobre seora est loca! Se trata, pues, de una interdiccin! dijeron todos. Y la creencia general fue que no compareca ante el tribunal. Sin embargo, se la esper como ordenaba la cortesa. El mismo Gonzaga suplic a los concurrentes este favor. Pero en vista de que lleg la hora sealada y no se haba presentado, el presidente Lamoignon ocup su sitial. Sus asesores fueron Bissy, el vicecanciller, Villeroy y Clermont-Tonnerre. El escribano jefe del Parlamento hizo de secretario, dando lectura previamente al acta de convocatoria. Dicha acta deca en sustancia, que Felipe de Orlens, regente del reino, con harto dolor suyo, vease privado del placer de presidir aquella asamblea, porque se lo vedaban los cuidados de su cargo; que en representacin de Su Alteza y

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con plenos poderes, presidiran los seores Lamoignon, Villeroy y dArgenson; que el cardenal hara de curador de la princesa; que el consejo sera soberano tribunal inapelable para decidir de cuantos asuntos se le diese conocimiento y sobre todo de la sucesin de Felipe de Nevers, su difunto amigo, y que podra en fin adjudicar sus bienes al heredero que el tribunal considerase con mejores derechos. Si Gonzaga hubiese redactado el acta, no habra podido describir nada ms conveniente para sus intereses. La lectura se verific en medio del ms solemne silencio. Luego, el cardenal pregunt al presidente: Tiene en esta asamblea defensor la seora princesa? El presidente repiti en voz alta la pregunta. Cuando Gonzaga iba a pedir que se le nombrara uno de oficio, la gran puerta abri sus dos hojas y los ujieres de servicio aparecieron en el dintel. Todos se levantaron. Slo Gonzaga o su mujer podan entrar all de aquella manera. La princesa, en efecto, apareci vestida de luto, como de ordinario; pero tan altiva y tan hermosa, que su llegada fue acogida con un largo murmullo de admiracin. Nadie la esperaba. Y menos verla tan majestuosa. Qu decs ahora, primo mo? pregunt Montemart al odo del cardenal Bissy. Que me he equivocado. Es un milagro! Desde la puerta, dijo la princesa con acento claro y tranquilo: No necesito defensor. Heme aqu. Gonzaga dej su sitio, y con un ademn de exquisita galantera y supremo respeto, le ofreci la mano. La princesa no la rechaz; pero el contacto de su mano la hizo estremecerse. El prncipe la condujo al estrado. Buena pareja! dijeron algunos. Silencio! contest Oriol. Quin sabe si su presencia disgustar al prncipe! El prncipe, quiz, no habra sabido responder al preguntrselo. Haba un silln de antemano preparado para la princesa. Estaba en el extremo derecho del estrado, cerca del sitio que ocupaba el cardenal. A la derecha de la princesa, se vea la cortina que cubra la puerta particular del hemiciclo. Esta puerta estaba cerrada, y la cortina corrida. La agitacin producida por la llegada de la princesa, se calm. Gonzaga, que sin duda tena que variar algo su plan, quedose pensativo. El presidente orden que se leyese de nuevo el acta que haba convocado la asamblea. Cuando concluy su lectura por segunda vez, dijo el presidente: Prncipe de Gonzaga, tenis la palabra. Haced el favor de manifestamos cuanto deseis. Gonzaga se levant. Salud profundamente a su mujer primero, despus a los representantes del Regente y por ltimo al resto de los congregados. La princesa haba bajado los ojos, despus de haber dirigido una larga mirada a toda la asamblea y recobrado su inmovilidad de estatua. Gonzaga, que era un brillante orador, empez a hablar con voz baja y tmida. Nadie supondr, seguramente, entre los reunidos, que he convocado esta

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respetable asamblea para hacerle una comunicacin trivial. Y aunque el asunto que me obliga a usar de la palabra ante tan ilustres oyentes es muy grave y de trascendencia suma, el temor de no poder salir airoso de mi empeo, embarga de tal modo mis facultades, de ordinario modestas, que ignoro si podr siquiera haceros inteligibles mis deseos. Adems, lucho con el obstculo del acento de mi patria. Retrocedera, ciertamente, ante tan grandes dificultades, si no comprendiera que la fuerza es benvola y que vuestra superioridad me har gracia de su inagotable indulgencia. Al or este exordio, algunos sonrieron maliciosamente. Excusemos decir que Gonzaga no estaba turbado ni poco ni nada. Ante todo, debo dar las ms cumplidas gracias a los que en esta ocasin han dado una nueva prueba de consideracin y de afecto a mi familia. Primero a monseor el Regente, ese noble y digno prncipe a quien se encuentra siempre dispuesto para coadyuvar a toda empresa honrada y buena... Inequvocas muestras de aprobacin se oyeron despus de estas palabras. Qu excelente abogado hubiera hecho mi primo! dijo Chaverny al que estaba a su lado. Luego prosigui Gonzaga, a la seora princesa, que a pesar de su delicada salud no ha vacilado en salir de su retiro para descender hasta el nivel de nuestros pobres intereses humanos. Y por ltimo, a esos altos dignatarios, brillante representacin de la ms bella corona del mundo. A todos, en fin, seores, cualquiera que sea vuestra jerarqua, vuestros ttulos y vuestros merecimientos, siempre mayores que los mos, mi corazn os agradecer de por vida el que en este da hayis honrado mi casa, que es de todos, con vuestra presencia. Gonzaga medit un instante. Luego continu con acento sordo: Felipe de Lorena, duque de Nevers, era mi primo por la sangre, mi hermano por el corazn. Pasamos juntos los das de nuestra juventud, y puedo deciros que nuestras dos almas no formaban ms que una y que nuestras penas, nuestros intereses y nuestras alegras eran comunes. Era un generoso prncipe, y slo Dios sabe cunta gloria le esperaba en los das de su edad madura. Aqul que tena en su mano poderosa el destino de los grandes de la tierra, quiso detener a la joven guila cuando iba a emprender su vuelo. Nevers muri antes de cumplir los veinticinco aos. En mi vida, probada varias veces por el infortunio y el dolor, he recibido golpe ms cruel que el que me asest su muerte. Dieciocho aos han pasado, y todava el tiempo, que todo lo borra, no ha logrado mitigar el duelo de mi corazn. Su memoria est aqu y se interrumpi, ponindose la mano sobre el pecho. Su memoria ser eterna entre nosotros, como el luto de la noble mujer que no ha desdeado llevar mi nombre, despus de llevar el de Nevers. Todos miraron a la princesa. Su frente haba enrojecido; una emocin profunda descompuso su rostro. No hablis de eso! dijo ella con los dientes apretados. Hace dieciocho aos que paso la vida llorando en mi retiro! La parte independiente de la asamblea tom nota de estas palabras. Los amigos de Gonzaga dejaron or un prolongado murmullo. Estos asalariados cumplieron con su abnegacin. Aquello era tan repugnante como los alabarderos de nuestros teatros. El cardenal se levant y dijo:

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Suplico al seor presidente que recomiende silencio a la asamblea. Lo que diga la seora princesa debe ser escuchado con la misma consideracin con que se oyen las palabras del prncipe de Gonzaga. El cardenal, al sentarse, dijo al odo de su primo: Creo que vamos a or cosas muy lindas! Silencio! exclam el seor Lamoignon, cuya mirada severa hizo bajar los ojos a los imprudentes amigos del prncipe. ste, respondiendo a la observacin del cardenal, dijo: No con la misma consideracin, sino con mucha ms, puesto que la seora princesa es la viuda de Nevers. Me asombro, creedlo, de que haya entre nosotros quien por un momento olvide el respeto profundo que se debe a la seora princesa de Gonzaga. Chaverny se ri casi en las barbas. Si el diablo tuviese santos pens, nadie ms digno de figurar en su nmero que mi ilustre primo! El orden se restableci. La escaramuza que haba reido sobre tal resbaladizo terreno, le fue favorable. No slo la princesa no le acus, sino que le haba dado motivo para demostrar su generosidad caballeresca. Levant la cabeza con altivez y continu con acento firme: Felipe de Nevers muri vctima de una venganza o de una traicin. Yo debo pasar muy ligeramente sobre los misterios de aquella noche trgica. El seor Caylus, padre de la princesa, hace bastantes aos que ha muerto y el respeto me cierra la boca. Y como notase que aquella se agitaba en su asiento, comprendiendo que un nuevo murmullo acogera sus palabras, se interrumpi para decir con el acento de la ms perfecta cortesana: Si la seora princesa tiene alguna comunicacin que hacernos, le cedo la palabra. Aurora de Caylus haca esfuerzos para hablar; pero ningn sonido sala de su garganta. Gonzaga esper algunos segundos, y como la princesa nada deca, prosigui: La muerte del marqus de Caylus, cuyo testimonio hubiese tenido un inters inapreciable, ech un velo misterioso sobre el aleve asesinato de mi noble amigo. La huida de los asesinos y lo retirado del lugar, hicieron imposible la instruccin del proceso. Hubo dudas, suposiciones; pero no pudo hacerse justicia. Y eso que Felipe de Nevers tena, como todos sabis, un poderoso amigo. Necesito nombrarle? Todos le conocis. Es Felipe de Orlens, Regente de Francia. Quin osara, pues, decir que Nevers no tiene vengadores? Hubo un corto silencio. Luego se oyeron entre los amigos de Gonzaga estas palabras: Es ms claro que el da! Aurora de Caylus se mordi los labios hasta hacerse sangre. La indignacin la ahogaba. Seores continu, llego por fin a los hechos que han motivado la reunin de esta asamblea. La seora princesa, al aceptar mi nombre, declar la existencia de un matrimonio secreto y legtimo que la una al difunto duque de Nevers. De igual modo hizo constar la existencia de una nia nacida de esta unin. Las pruebas escritas faltan. El registro parroquial de Caylus, mutilado, no consenta la comprobacin. Slo el marqus de Caylus hubiese podido

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esclarecer con sus palabras los misterios de su casa; pero el seor de Caylus mientras vivi permaneci mudo. A la hora presente nadie puede interrogar su tumba. La comprobacin se hizo bajo el nico testimonio del capelln de Caylus, quien al margen del acta que daba un nuevo nombre a la viuda de Nevers, dio fe con su firma del primer matrimonio y del nacimiento de la hija del duque. La seora princesa puede deciros, seores, la absoluta sinceridad de cuanto he tenido el honor de manifestaros. Todo lo que acababa de referir era rigurosamente exacto. La princesa nada dijo. El cardenal se inclin hacia ella, y luego, levantndose, dijo en voz alta: La seora princesa no tiene nada que decir. Gonzaga, inclinndose, prosigui: La nia desapareci la noche misma del asesinato. Vosotros sabis, seores, qu tesoros de paciencia y de ternura encierra el corazn maternal. Despus de dieciocho aos, el nico cuidado de la seora princesa, el trabajo exclusivo de lodos sus das y de todas sus horas, es buscar a su hija. Debo decirlo: los trabajos de la seora princesa han sido completamente infructuosos hasta la hora presente. Ni una huella ni un indicio; nada, seores, haba dejado tras de s la heredera de Nevers. La seora princesa no ha avanzado en sus pesquisas hoy ms que el primer da. Al llegar a este punto, Gonzaga mir a su mujer. Aurora de Caylus miraba al cielo. En sus pupilas hmedas, busc en vano el prncipe la desesperacin que esperaba producir con sus ltimas palabras. El golpe no produca efecto. Por qu? Gonzaga, por la primera vez en su vida, tuvo miedo. Apelando a toda su sangre fra y a su poderosa voluntad, prosigui: Ahora, es preciso, seores, que, aunque con manifiesta repugnancia, os hable de m. Despus del matrimonio bajo el difunto rey Luis XIV, el Parlamento de Pars, a instancias del tambin difunto duque de dElbeuf, to paterno de nuestro desgraciado pariente y amigo, dio a todas las comarcas y asambleas un decreto, por el cual se suspendan indefinidamente (salvo los lmites marcados por la ley) mis derechos a la herencia de Nevers. De esa manera se ponan a salvo los intereses de la joven Aurora de Nevers, si an viva. Estoy muy lejos de quejarme de ello; pero ese decreto, seores, ha sido la causa de mi profunda e incurable desdicha. Todo el mundo redobl su atencin. Escuchad, escuchad! dijeron los conjurados. Con una mirada, el prncipe acababa de advertir a sus amigos que el momento supremo iba a acercarse. Yo era entonces joven prosigui Gonzaga, estaba bastante bien relacionado con la Corte, posea cuantiosas riquezas, y mi nobleza era de esas que no pueden ponerse en duda. Tena por esposa un tesoro de belleza, de talento y de virtud. Cmo sustraerme, pues, a la maledicencia y a los infames ataques de la envidia? Aquiles tena un punto vulnerable!... El decreto del Parlamento me creaba una falsa situacin. Algunas almas bajas, algunos corazones viles a quienes slo gua el inters, pudieron pensar que yo deseaba la muerte de la joven hija de mi amigo porque yo era su heredero. Qu culpa tengo yo de que la naturaleza me haya dado el parentesco y la sociedad los derechos y de que Dios haya arrojado el infortunio y la desgracia sobre aquel a quien me unan estrechos vnculos?

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Murmullos de simpata y de aprobacin acogieron las declaraciones del prncipe. Oh, seores! continu Gonzaga, antes de que el presidente pudiera reclamar silencio. El mundo es as y no podemos reformarlo! Yo tena el derecho? Pues yo deba ser malvado! Ah, seores, es muy triste! La calumnia se ceb contra m, la calumnia me hizo su vctima explotando estas razones cobardes. Un solo obstculo me separaba de una inmensa fortuna. Parece el obstculo! Pues se me presuponen intenciones perversas. Hasta se introdujo (debo decirlo todo al tribunal) la frialdad, la desconfianza, casi el odio entre la seora princesa y yo. Tomo como testimonio contra m a esa figura enlutada, a esa santa mujer, que vive lejos del mundo en apacible retiro. Contra el esposo vivo se invoc la imagen del marido muerto, y empleando una vulgar expresin que encama la dicha de los humildes y que nosotros, ay!, los que somos llamados grandes, no siempre podemos gustar. Se procur por todos los medios imaginables disolver la ventura de mi matrimonio! Gonzaga subray mucho esta ltima palabra. Mi matrimonio, s, entendedlo bien. El interior sagrado de mi hogar, mi reposo, mi familia, mi corazn! Todo lo han destrozado despiadadamente. Oh, si supierais de qu horribles torturas pueden algunas veces hacer vctimas a los buenos, los malvados! Si supierais las lgrimas de sangre que he vertido en la soledad, pidiendo vanamente, en mi desconsuelo, remedio para mis dolores a la Providencia! Si supierais! Os lo aseguro por mi honor, os lo juro por mi vida, dara mis ttulos, mi nombre, mi fortuna, mi sangre toda, por tener un hogar, una mujer afectuosa, un corazn amigo e hijos que hiciesen la alegra de mi existencia; por tener una familia, en fin, como esos humildes obreros que, locos, casi envidian la altura en que vivimos. Hubirase dicho que el prncipe haba puesto su alma en aquellas frases. Fueron pronunciadas con tal acento, que la asamblea entera se conmovi aquella vez intensamente. El prncipe haba logrado producir el efecto apetecido. Todos los intereses se borraron, todas las preocupaciones desaparecieron aquel hombre tan alto que confesaba en voz alta sus miserias con lgrimas en los ojos. A pesar de las costumbres de la poca, el amor de padre y de esposo conmovi a todos los reunidos. Slo dos personas permanecieron fras en medio del general enternecimiento: la princesa y Chaverny. La princesa tena los ojos bajos; pareca soar. El marqus murmur: Mi ilustre primo es un pillo sublime! Los dems comprendieron, por la actitud de la princesa, lo que deba sufrir el prncipe. Es demasiado! dijo Mortemart a Bissy. Seamos justos! Qu alma! exclam Taranne. Qu bella alma! corrigi Peyrolles entrando. No ha sido comprendido! aadi Oriol. Cuando os dije que bamos a or cosas lindas! dijo Bissy a su primo. Pero escuchemos: Gonzaga no ha terminado an. Gonzaga prosigui, en efecto, plido de emocin: No guardo rencor a nadie, seores. Dios me libre de reprochar a esa pobre madre dolorida! Las madres son crdulas, porque aman intensamente. Y si yo sufro, no sufre ella horribles torturas? El espritu ms fuerte se rinde al fin

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a la desgracia y la inteligencia ms clara se turba con el dolor. Le han dicho que yo era el enemigo de su hija porque tena derechos a su herencia... Fijaos bien en esto, seores. Yo, prncipe de Gonzaga y el hombre ms rico de Francia despus de Law... Antes! contestaron algunas voces. No hubo nadie que lo dudase. Le han dicho: ese hombre enva emisarios por todas partes en busca de vuestra hija, luego la odia... Ese hombre se ocupa de vuestra hija ms que de vos... Y volvindose a la princesa, le pregunt: No es eso, seora, lo que os han dicho? Aurora de Caylus, sin moverse, contest: Eso me han dicho. Lo veis? continu dirigindose al concurso. Luego, mirando de nuevo a su mujer, continu: Os han dicho tambin, pobre madre: si buscis en vano a vuestra hija, si vuestros esfuerzos resultan intiles, es porque la mano de ese hombre, desde la sombra, la aleja de vos. Es verdad, seora? Es cierto respondi la princesa. Lo os, jueces? Y no os han dicho an otra cosa? Que esa mano prfida ha hecho desaparecer del mundo a vuestra hija?... Aurora de Caylus, ms plida que una muerta, respondi por tercera vez: Eso me han dicho. Y lo habis credo, seora? pregunt el prncipe con acento que la indignacin alteraba. Lo he credo replic framente la princesa. Estas palabras hicieron prorrumpir en sordas exclamaciones a la asamblea. Perderis, seora le dijo en voz baja el cardenal. Cualquiera que sea la conclusin a que llegue vuestro marido, seris condenada. Ella continuaba en su silenciosa inmovilidad. El presidente Lamoignon se levant quiz para amonestarla, cuando el prncipe le detuvo con un gesto respetuoso. Dejadme, seor presidente; perdonadla, seores. Me he impuesto sobre la tierra un penoso deber y lo cumplo como puedo. Dios tomar en cuenta mis esfuerzos. Si he de deciros la verdad, el principal motivo que he tenido para solicitar la reunin de esta asamblea solemne, ha sido proporcionarme ocasin de poder hablar una sola vez en mi vida con mi esposa. En los dieciocho aos de mi matrimonio, jams he podido obtener este favor. Quera llegar hasta ella, yo, desterrado de su lado desde la noche de nuestro desposorio: quera mostrarme una vez tal como soy, para que me conozca. Gracias os sean dadas. Por vuestra mediacin, podr ensearle el talismn que le har abrir los ojos. Despus se dirigi a ella en medio de un silencio absoluto. Os han dicho la verdad, seora. Yo tengo ms agentes que vos en Francia, Italia, Espaa, en el mundo entero. Mientras dabais odos a tan infames acusaciones, yo trabajaba por vos. Yo contestaba a esas acusaciones buscando con ms orden, con ms obstinacin que vos. Buscaba sin descanso, con la ayuda de mi oro y de mi influencia, guiado nada ms que por mi corazn! Y hoy al fin veo recompensados mis afanes, mis penas y mis duelos de toda la vida. Hoy soy feliz, porque puedo deciros a vos, seora, que me despreciis, que me

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odiis injustamente. Abrid vuestros brazos, madre afortunada, para recibir en ellos a vuestra hija! Y dirigindose a Peyrolles, que esperaba sus rdenes, aadi: Que entre la seorita Aurora de Nevers!

10. YO SOY!

Si hemos podido transcribir las palabras del prncipe, le es imposible narrar a la pluma el fuego con que fueron dichas, el brillo esplendoroso de su mirada hmeda, y los solemnes ademanes con que las apoy. Gonzaga era un gran actor. De tal modo se compenetraba con el papel que tena que representar, que era imposible a los profanos descubrir el arte que supla al sentimiento. Colocado en otro ambiente y desposedo de la ambicin insaciable que corroa su alma, el prncipe hubiera removido el mundo. Entre su auditorio haba hombres sin corazn, sin entraas, poco asequibles a las emociones, y magistrados difciles de seducir, que de antemano se acorazaban con la desconfianza para resistir a toda elocuencia, y, sin embargo, Gonzaga consigui conmoverlos y conquistarlos. Todos le creyeron, a todos convencieron sus palabras. Hasta sus mismos amigos se equivocaron. Ahora dice la verdad! pensaban. La mentira llegar luego! Es posible se dijeron todos, que se junte en este hombre tanta grandeza a tanta perversidad? Los pares, los nobles, que iban prevenidos contra l, sintieron profundos remordimientos de haber dudado un instante del prncipe. El caballeresco amor que haba confesado sentir por su mujer, y el magnnimo perdn que le otorg, le realzaron en el comn prestigio. En otros siglos, tanta virtud hubiese merecido un pedestal. Ni un solo corazn lata regularmente. El seor Lamoignon enjug furtivamente una lgrima. Villeroy exclam: Sois un hombre admirable, prncipe! El xito fue total. Hasta el escptico Chaverny se conmovi entonces. La princesa experiment una emocin vivsima. Con los ojos fijos en la puerta por donde Peyrolles haba desaparecido, esperaba ansiosamente. Yo no la perdonara en mi vida! exclam Choisy. La pobre madre no poda sostenerse. El espanto y la esperanza se revelaban en su rostro, plido como el de un fantasma. Vera a su hija? La profeca del libro de oraciones iba a cumplirse? S; defendera todos sus derechos. Con qu placer la abrazara despus de dieciocho aos de separacin cruel! Ella esperaba agitadsima, impaciente, como todos. Al fin apareci la joven. Gonzaga sali a su encuentro. No hubo ms que esta exclamacin: Qu hermosa es!

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Los amigos del prncipe aadieron: Cunto se parece a su madre! Es su misma cara! agreg la parte neutral de la asamblea. Ninguno dud que aquella fuera la hija de Nevers. El rostro de la princesa cambiaba frecuentemente de expresin. Luego el espanto se apoder por completo de ella. Era aquella su hija? No era as como la haba soado! Su hija no podra ser ms bonita, pero seguramente deba ser de otro modo. Qu quera decir la frialdad que su corazn senta en aquel momento? Era una mala madre? Otros terrores la sobrecogan tambin. Cul era el pasado de aquella joven, en cuyos ojos se reflejaba el atrevimiento, y cuyo talle tena ondulaciones? La heredera de un duque poda ser tan desenvuelta? Chaverny, repuesto de su sorpresa, murmur: Es adorable! le dijo a Choisy. Ests enamorado? le pregunt ste. Lo estaba ya; pero el nombre de Nevers no le sienta bien. El bello casco de un coracero no brillara tanto en la cabeza de un pillete. Hay antagonismos innegables. Gonzaga no se haba fijado en esto, Chaverny lo vea. Para advertir estos detalles son precisas la juventud del marqus y el exquisito sentimiento del corazn de una madre como Aurora de Caylus. Doa Cruz, ruborizada, con los ojos bajos y una tmida sonrisa en los labios, estaba hechicera, de pie en medio del saln. Slo el marqus y la princesa conocan los esfuerzos que le costaba tener bajados los prpados. Estaba deseando levantarlos para ver la brillante asamblea! Seorita de Nevers dijo Gonzaga, id a abrazar a vuestra madre. Doa Cruz experiment una sincera alegra; la expresin anhelante de su rostro no fue fingida; obraba de buena fe porque crea que aqulla era su madre. Su acariciadora mirada se volvi hacia la princesa. Abri los brazos e iba ya a dirigirse hacia ella, cuando un fro ademn de la princesa la clav en el sitio. La princesa, llena de desconfianzas nacidas en solitarias meditaciones, pens: Ser esa la hija de Nevers? Cul es su pasado? Luego, en voz alta, dijo: Dios es testigo de que soy una buena madre; pero si la hija de Nevers volviese a m con una sola mancha sobre la frente, si ella un solo minuto hubiera desconocido lo que debe a su raza, entonces, volviendo el rostro, dira: Nevers ha muerto del todo para m! Yo apostara a que ha olvidado esos respetos en ms de una ocasin! pens Chaverny. Fue el nico que pens de aquel modo. La serenidad de la princesa pareci a todos intempestiva y casi desnaturalizada. Mientras habl, un leve ruido se produjo a su derecha, como si se hubiera abierto la puerta secreta del estrado. Nadie lo observ. Gonzaga contest, juntando las manos, como si la duda de la princesa le pareciera una blasfemia: Seora, es vuestro corazn quien ha hablado? Esa es vuestra hija. La seorita de Nevers es tan pura como los ngeles. A menos que tengis para dudar razones precisas y confesables dijo a Aurora de Caylus el cardenal.

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Razones! Mi corazn permanece fro, mis ojos secos, mis brazos inmviles, no son stas suficientes razones? Si no tenis otras, no podr combatir en conciencia la opinin evidente y unnime del consejo. Aurora de Caylus dirigi a su alrededor una mirada sombra. Veis cmo no estaba equivocado? aadi el cardenal al odo de su primo. Esta pobre mujer est loca. Seores, seores, se me ha juzgado ya? exclam la princesa. Tranquilizaos, seora. Todos los aqu reunidos os respetan, os aman y os escucharn; el primero el ilustre prncipe, cuyo nombre llevis... La princesa baj la cabeza. El presidente continu con voz un poco severa: Obrad segn vuestra conciencia y no temis nada, seora. Este tribunal no tiene la misin de castigar. El error no es crimen, es desgracia. Vuestros parientes y vuestros amigos os compadecern, si os equivocis. Equivocarme! replic Aurora de Caylus sin levantar la cabeza. Oh, s, algunas veces puede uno equivocarse! Pero si nadie aqu me defiende, me defender yo sola. Mi hija debe tener consigo la prueba de su nacimiento. Cul? preguntle el presidente. La que ha designado el prncipe de Gonzaga; las hojas arrancadas del registro de la capilla de Caylus por mi mano. Las trae? Un largo murmullo se oy en la asamblea. Llevadme, llevadme de aqu! balbuce doa Cruz, llorando. El corazn de la princesa se conmovi al escuchar la splica de doa Cruz. Dios mo, inspiradme! dijo alzando los brazos al cielo. Sera una horrible desgracia, un horrendo crimen rechazar a mi hija! Os lo suplico, Dios mo, respondedme! De pronto se estremeci todo su cuerpo violentamente y sus ojos se iluminaron. Ella haba interrogado a Dios y una voz que nadie sino ella poda or dijo a su espalda: Yo soy! La princesa tuvo que apoyarse en el brazo del cardenal para no caer al suelo. Aquella voz vena del Cielo? Gonzaga, aprovechando aquella turbacin, quiso quemar su ltimo cartucho. Seora dijo, acabis de invocar la ayuda de la providencia y ella os contestar seguramente. Mirad a vuestra hija, miradla bien y luego consultad vuestro corazn. Perla temblorosa, anonadada por vuestras dudas... La princesa mir a doa Cruz. Gonzaga continu: Ya que la habis mirado, decidme en nombre de Dios, no creis que esta nia que os presento es vuestra hija? La princesa tard en responder. Involuntariamente se acerc a los tapices donde la voz haba hablado antes. Aquella voz dijo entonces con un acento que nadie ms que ella pudo or: No. No! contest con energa la princesa. Y su mirada altiva recorri toda la asamblea. No dud ni tuvo miedo. Cualquiera que fuese el misterioso consejero de detrs de las cortinas, la princesa confiaba en l porque combata a Gonzaga. Adems le aconsejaba

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invocando la divisa de Nevers. Mil distintas exclamaciones acogieron esta contestacin de la princesa. La indignacin de los amigos del prncipe no reconoci lmites. Es demasiado! dijo Gonzaga apaciguando con la mano el celo de sus partidarios. La paciencia humana tiene su lmite. Yo me dirijo por ltima vez a la seora princesa para decirle: Son precisas buenas razones, slidos argumentos para combatir la evidencia. Ay, esas palabras reflejan mis propios pensamientos! dijo el cardenal, pero cuando a las mujeres se les mete una idea en la cabeza... Esas razones las tenis vos? pregunt el prncipe. S respondi la voz misteriosa. S contest la princesa. Gonzaga se puso lvido y sus labios se agitaron convulsivamente. Conoca que all, en aquella asamblea por l convocada, tena una influencia hostil, invencible. La buscaba en vano, aunque la conoca. En algunos minutos vari por completo la viuda de Nevers. El mrmol se haba hecho carne, la estatua viva. A qu se deba tan portentoso milagro? El milagro se oper en el instante en que la princesa invocara la ayuda del Cielo; pero Gonzaga no crea en Dios. El prncipe enjug su frente baada en sudor fro. Sabis, pues, de vuestra hija? pregunt el cardenal. La princesa guard silencio. Hay muchos impostores dijo Gonzaga; la fortuna de Nevers es buena prosa y habr quien la codicie. Os han presentado alguna joven? La princesa nada replic. Os dirn: sta es la verdadera, la hemos salvado, la hemos protegido. S, todo eso os dirn para deslumbraros! Los ms finos diplomticos se dejaron engaar. El presidente y sus graves asesores miraban con asombro al prncipe. Oculta tus uas, tigre! murmur Chaverny. El silencio de la voz misteriosa era soberanamente hbil. Mientras ella no hablase, la princesa no poda contestar y Gonzaga, furioso, dejaba de ser prudente. Decid aadi Gonzaga con los dientes apretados: tenis alguna nia que presentarnos? Lo afirmis? Vive la que creis vuestra hija? Vive? La princesa, vacilante, apoy una de sus manos en el silln. Hubiera dado su vida por poder levantar el portier tras del cual la voz misteriosa continuaba muda. Responded, responded! insisti Gonzaga. Y dijeron tambin los jueces: Responded, seora! Aurora de Caylus escuchaba sin aliento. Oh, cunto tardaba el orculo! Piedad! dijo la infeliz volvindose un poco. El tapiz se agit dbilmente. Cmo podr contestar! decan los amigos del prncipe. Vive? dijo Aurora interrogando al orculo. Vive le respondi. E irguindose radiante, ebria de alegra, respondi a la asamblea: Vive a pesar de eso, prncipe, protegida por el Cielo!

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Todos se levantaron tumultuariamente. Durante un momento, aquella seria asamblea fue presa de la agitacin ms horrible. Los amigos del prncipe hablaban a una vez y pedan justicia. Comienzo a creer que la princesa ya no est loca dijo el cardenal. Aprovechando la general confusin, la voz misteriosa dijo: Esta noche, en el baile del Regente, oiris la divisa de Nevers. Y ver a mi hija? pregunt anhelante la princesa. El pequeo ruido de una puerta que se cerraba fue la contestacin a su pregunta. Ya era tiempo. Chaverny, curioso como una mujer, se haba deslizado detrs del cardenal de Bissy y levant bruscamente la cortina. No haba nadie. La princesa ahog un grito. Era bastante. Chaverny abri la puerta y volvi al corredor. No vio nada. Es decir, al final de la galera percibi la silueta horrible del jorobado que empezaba a bajar tranquilamente la escalera. Chaverny, reflexionando, se dijo: Mi primo ha querido jugarle una mala pasada al diablo, y el diablo toma su revancha. Entretanto en el saln, a una seal del presidente, los consejeros ocuparon sus asientos. El mismo Gonzaga, haciendo un esfuerzo poderoso, se calm en apariencia. Saludando dijo al Consejo: Seores, no aadir una palabra ms a las ya dichas. Deliberad si os place y decidid entre la princesa y yo. Deliberaremos! aadieron algunas voces. El presidente se levant al cabo de algunos minutos y dijo mientras se descubra: Prncipe, el parecer de los regios comisarios, despus de haber odo al cardenal Bissy, procurador de la seora princesa, es que por el momento no ha lugar a juicio. Puesto que la seora princesa sabe donde est su hija, que la presente. Vos presentaris igualmente la que decs heredera de Nevers. La prueba escrita que habis invocado podr presentarse entonces y nuestra decisin ser fcil. Aplazamos, pues, en nombre del rey, este Consejo para dentro de tres das. Acepto contest Gonzaga. Presentar la prueba. Ese da tendr a mi hija y presentar la prueba respondi tambin la princesa. El Consejo haba acabado. En cuanto a vos, pobre nia dijo Gonzaga a doa Cruz, he hecho cuanto he podido, Hoy slo Dios puede devolveros el corazn de vuestra madre! Seora dijo la joven. Seis o no mi madre, sabed que os respeto y os amo! La princesa sonri, besndola en la frente. T no eres culpable, lo s. Yo tambin te amo. Peyrolles condujo a doa Cruz. Cuando Gonzaga volvi de despedir a los comisionados regios, encontr a la princesa que sala rodeada de sus camareras. Era ya casi de noche. Con un gesto imperioso, separ a stas, y, aproximndose a la princesa con ese aire de exquisita cortesana proverbial en el prncipe, le bes la mano. Seora le dijo con tono ligero, est declarada la guerra entre nosotros?

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No hago ms que defenderme. Gonzaga, que apenas poda ocultar tras su fra poltica la rabia que le dominaba, la pregunt: Tenis, pues, misteriosos protectores? El Cielo me ayuda, que es el protector de las madres. Gonzaga sonri. Decid que preparen mi silla dijo la princesa a Magdalena. Hay oficio esta tarde en la parroquia de Saint-Magloire? No lo s. Voy a otra parte. Felicidad, preparad mis alhajas. Vuestras alhajas! exclam el prncipe con acento sarcstico. Acaso la Corte, que tanto tiempo os espera en vano, va a tener la dicha de veros? Voy al baile del Regente. Gonzaga se qued estupefacto. Vos! La princesa le mir de tal modo, que Gonzaga tuvo que bajar los ojos. Yo, s! Y aadi, reunindose a sus camareras: Mi luto concluye hoy, prncipe. Hagis lo que hagis ya en contra ma, no os temo.

11. DONDE EL JOROBADO SE HACE INVITAR AL BAILE DE LA CORTE

Gonzaga se qued un instante inmvil, mirando a su mujer que atravesaba la galera para ir a sus habitaciones. Es una resurreccin! pens Hay aqu algo que yo no he visto... Y pasendose por el saln, aadi: No hay que perder un instante. Qu va a hacer en el baile del Regente? Querr hablarle? Indudablemente sabe dnde est su hija... y yo tambin lo s aadi sacando una cartera de su bolsillo. En esto, al menos la casualidad me ha servido. Hizo sonar una campanilla y apareci un criado. Decidle al seor Peyrolles que venga en seguida. El criado desapareci. Gonzaga reanud su paseo. Tiene algn nuevo auxiliar. Al fin puedo hablaros exclam al entrar Peyrolles. Malas noticias tengo que daros. Al salir, el cardenal deca a los comisarios regios: Detrs de todo esto hay un misterio inicuo... Deja decir al cardenal. Doa Cruz, indignada, dice que le habis hecho representar un papel indigno y que se va de Pars. Deja hacer a doa Ana Cruz y escchame.

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Antes debis saber lo que sucede, Lagardre est en Pars. Me lo figuraba! Desde cundo? Desde ayer, por lo menos. La princesa ha debido verle pens. Cmo lo sabes? aadi en voz alta. Peyrolles dijo muy bajito: Saldaa y Fanza han muerto. Indudablemente Gonzaga no esperaba esta noticia, porque los msculos de su fisonoma se alteraron. Pero esto dur un segundo no ms. Cuando Peyrolles le mir nada vio anormal en el rostro del prncipe. De dos estocadas agreg temblando el intendente. Dnde se han encontrado sus cadveres? En el callejn que da al jardn de vuestro hotelito. Juntos? Saldaa en la puerta, Fanza quince pasos ms all. Ambos tenan la estocada... Aqu? le interrumpi el prncipe sealando su entrecejo. Peyrolles movi afirmativamente la cabeza. No tenan ms heridas? No. La estocada de Nevers es siempre mortal. Gonzaga arregl ante un espejo los encajes de su coleto. Est bien dijo. El caballero Lagardre se anuncia a mi puerta dos veces. Celebro que est en Pars; le prenderemos. La cuerda que ha de estrangularle... dijo Peyrolles. No est hilada. No es eso lo que quieres decir? Yo creo que te equivocas. Ya es tiempo. De los que intervinimos en el negocio de Caylus, slo quedamos cuatro. S dijo el confidente estremecindose. Ya es tiempo! Somos dos y con las buenas hojas de esos hidalgos... Cocardasse y Passepoil? interrumpi Peyrolles. Creo que tienen miedo de Lagardre. Como t! Es lo mismo: no podemos escoger. Ve a buscarlos. Peyrolles se dirigi a la repostera. Gonzaga pens: Bien deca que era preciso obrar en seguida! Esta noche sucedern extraas cosas.

Daos prisa dijo Peyrolles al llegar a la repostera. El prncipe os necesita. Cocardasse y Passepoil haban comido hasta no querer ms, y eso que eran dos heroicos estmagos. Passepoil estaba plido, Cocardasse tena el rostro del color del vino que qued olvidado en su vaso. La botella produce esos resultados segn el temperamento de los bebedores. La almohada es la que los iguala. El tiempo de las privaciones haba pasado. Ambos, vestidos de nuevo de la cabeza a los pies, tenan la mirada atrevida y el continente altivo de los mseros

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a quienes la fortuna eleva de repente. Eh, creo que ese granuja se dirige a nosotros! dijo Cocardasse a su amigo. Y cogiendo al mayordomo por una oreja, le hizo dar dos vueltas sobre sus talones. Estos bribones estn borrachos dijo Peyrolles arreglando los desperfectos que en aquella danza haba sufrido su traje. Al fin, pudo convencerles con buenas razones y los tres Comparecieron a presencia del prncipe. Salud, prncipe! dijo el gascn inclinndose. Basta de saludos dijo Gonzaga previnindose del normando mientras miraba de travs a los espadachines. Ambos quedaron inmviles. Al que paga se le consiente todo. Tenis firmes las piernas? les pregunt el prncipe. Slo he bebido un vaso de vino a la salud de monseor replic Cocardasse. No tengo semejante cuando se trata de ser sobrio. Yo he bebido el vino aguado aadi Passepoil. Has bebido como yo. Cuerpo de Baco! No consiento que se mienta delante de m le interrumpi Cocardasse. Son buenas vuestras espadas? Inmejorables contest el gascn. Y estn a vuestro servicio, monseor agreg melifluamente el normando. Gonzaga convers un momento con Peyrolles aparte. Despus de recomendarle que no hablase a los espadachines del fin de Saldaa y Fanza, le entreg el papel donde haba apuntado las seas que le dijo doa Cruz. En aquel momento, la grotesca fisonoma del jorobado apareci en la entreabierta puerta. Nadie le vio. Sus inteligentes ojos brillaron de un modo extraordinario al ver a Gonzaga y se ocult, aplicando el odo a la rendija de la puerta. Oy a Peyrolles que descifraba trabajosamente lo escrito por su amo. Calle de Chartres, una joven llamada Aurora... Los ojos del jorobado relumbraron. Lo sabe! pens. Quin ha podido decrselo? Comprendes? pregunt Gonzaga a su mayordomo. Entendido. Dnde llevamos a la joven? Al pabelln de doa Cruz. La gitana! se dijo el jorobado. Pero, cmo ha sabido ella el retiro de Aurora? Ser preciso robarla? Sin ruido, sin escndalo. No estamos en situacin de atraer las miradas sobre nosotros. Un rapto. Ese es tu fuerte. Ten cuidado, ese hombre debe vivir all. Yo vigilar. Lagardre all! dijo el intendente con espanto. No tendrs que entenderte con l. Antes debes averiguar si est ausente. Apostara que no est en su casa a estas horas. Si no est, he aqu un plan sencillo: toma esta invitacin... Gonzaga dio a su confidente una de las invitaciones que haba reservado para Saldaa y Fanza.

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Te procurars antes prosigui el prncipe un traje como el de doa Cruz, y tendrs preparada, cerca, una silla de manos. Luego, te presentars a la joven en nombre de Lagardre. Eso es jugar la vida a cara o cruz dijo Peyrolles. A la vista del traje y de la invitacin, se volver loca. Slo tendrs que decirle: Lagardre os enva esto y os espera. Mal recurso! dijo en aquel momento una voz chillona. La joven no har ningn caso de ese mensaje. Gonzaga ech mano a su espada; Peyrolles se sobresalt. Rayos y truenos! exclam Cocardasse. Fjate. Passepoil, fjate en ese hombrecillo! Ah! respondi ste. Si la naturaleza me llega a dar esta figura, me hubiera suicidado. Peyrolles se ech a rer, como todos los cobardes despus de un susto. Y dijo: Esopo! Todava este hombre! dijo Gonzaga con mal humor. Habis credo que por alquilar la perrera de Medoro tenis derecho a recorrer todo mi palacio? Qu queris aqu? Y vos, qu vais a hacer all abajo? contest descaradamente el jorobado. El corazn de Peyrolles descubri en l un adversario. Seor Esopo le dijo, tendr necesidad de haceros saber el peligro que corre quien se mezcla en asuntos que no le importan? Gonzaga dirigi una expresiva mirada a los dos aventureros. Mientras tanto, el audaz jorobado, con el mayor descaro del mundo, cogi de manos de Peyrolles la invitacin que el prncipe acababa de darle. Qu haces, tunante! le grit Gonzaga. El jorobado, sin responder, sac de su bolsillo pluma y tintero. Est loco! exclam Peyrolles. No tal! replic el jorobado, hincando en tierra una rodilla ponindose a escribir tranquilamente. Leed! dijo con acento de triunfo, levantndose y dando la invitacin a Gonzaga. Este ley: Querida nia: Soy yo, vuestro amigo, quien os escribe, Vestos con ese traje que os mando. He querido reservaros esta sorpresa. Una silla con dos lacayos ir despus a buscaros, de mi parte, para conduciros al baile, donde os espero. ENRIQUE
DE

LAGARDRE.

Cocardasse y Passepoil, que contemplaban esta escena desde lejos y nada podan or, estaban sorprendidos. Rayos y truenos! A monseor parece que le ha picado la tarntula dijo el gascn. Ese jorobado me intriga contest Passepoil. He visto sus ojos en alguna parte. Yo no me preocupo de los hombres que tienen menos cinco pies y cuatro pulgadas.

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Gonzaga deca estupefacto al jorobado: Qu quiere decir esto? Quiere decir replic el jorobado, que con ese escrito la joven tendr confianza. Has adivinado nuestros propsitos? He comprendido que queris apoderaros de esa joven. Y sabes a lo que se expone quien penetra ciertos secretos? A ganar mucho dinero contest Esopo II, frotndose satisfecho las manos. Gonzaga y Peyrolles cambiaron una mirada. Pero dijo Gonzaga, y esta letra? Tengo varias habilidades... Os garantizo la imitacin perfecta. Cuando veo una vez una letra, la imit a maravilla... Eso puede llevarte lejos! Y el hombre? Oh, el hombre! Yo soy demasiado pequeo para sustituirle. Le conoces? Mucho. De qu? Un antiguo negocio me lo dio a conocer. Puedes darnos algunas seas? Una sola; ayer dio dos estocadas en la frente a dos amigos vuestros; maana dar otras dos. A Peyrolles se le puso carne de gallina de la cabeza a los pies. Gonzaga dijo: Hay buenas prisiones en los subterrneos de este hotel. El jorobado, sin hacer caso de la amenaza, contest. Terreno perdido. Haced cuevas, y os las alquilar algn vinatero. Se me ocurre una idea: t eres mi espa. Pobre idea! El hombre de que se trata no tiene un escudo, y vos sois millonario. Queris que os le entregue? Gonzaga abri desmesuradamente los ojos. Dadme esa otra invitacin prosigui Esopo II sealando la otra que el prncipe tena en la mano. Qu harais con ella? Un buen uso. Se la dar a Lagardre y seguramente no faltar a la promesa que os hago en su nombre. Lagardre ir al baile del Regente. Vive Dios! Debes ser un demonio, tunante! Oh! Hay tunantes mayores que yo contest el jorobado. Y por qu ese celo en servirme? Yo soy as: sirvo a quien me agrada. Y yo he tenido la fortuna de agradarte? Mucho. Y para probarme tu amistad has pagado diez mil escudos? La covacha de Medoro! Es una mina de oro! Esopo I ha muerto despus de ganar milln y medio: yo, que le sucedo, ganar ms. Gonzaga hizo una sea a los dos bravos, que se acercaron. Quines son stos? pregunt Esopo. Dos que te acompaarn, si acepto tus servicios. El jorobado salud ceremoniosamente.

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Servidor, servidor, prncipe: rehusad mis servicios! No me gusta ir acompaado en mis negocios. Sin embargo... dijo Gonzaga con acento de amenaza. No hay sin embargo que valga! Ya conocis a nuestro hombre; es brusco, brutal casi y si viese tras de m esta escolta de asesinos... Granuja! grit Cocardasse, indignado. Sois sobrado impoltico aadi Passepoil. Me gusta obrar solo. Gonzaga y Peyrolles se consultaron. Yo sabr vengarme de ti si me engaas le dijo el prncipe, mirndole fijamente. Srveme bien y sers recompensado. En caso contrario... Interrumpindose le entreg la invitacin para el baile. El jorobado la tom y sali andando para atrs. Mientras haca profundas reverencias, dijo: La confianza de monseor me honra. Esta noche sabris quin es el jorobado. A una sea de Gonzaga los dos espadachines iban a seguirle. No tengis tanta prisa les dijo Esopo. Y apretando a Cocardasse y a Passepoil con una mano, que nunca hubiesen credo tan vigorosa, traspas el umbral de la sala. Cuando quisieron seguirle, el jorobado haba desaparecido. Daos prisa! A la calle de Chartres y que se haga todo como hemos convenido dijo Gonzaga a Peyrolles. Por la desierta calle de Quincampoix el jorobado, andando a buen paso, murmuraba: Mi bolsa est casi vaca. El diablo cargue conmigo si saba cmo procurarme las invitaciones y el traje para el baile!

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Tercera parte Las memorias de Aurora

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1. LA CASA DE DOS PUERTAS

Estaba en esa estrecha y vieja calle de Chartres que hasta hace poco, como otras de su clase, deslucan los alrededores del palacio real. Eran callejuelas hmedas, sucias, oscuras y poco frecuentadas; eran un insulto al Pars moderno; un montn de cieno en el centro de la ciudad. En nuestros das, hemos ledo con frecuencia en los diarios: Se ha cometido ayer un horrendo crimen en las profundidades de esa noche, que el sol, ni aun en los ms largos y esplndidos das del esto, logra esclarecer un momento. Esa noche se refera a los tres callejones de la Biblioteca, Pierre-Lescot y Chartres. La vctima era alguna sacerdotisa de la Venus del codo, estrangulada despus de innoble orga, o un pobre comerciante a quien asesinaron para despojarle. Esto produca horror y disgusto. La fetidez de esos callejones era insoportable y llegaba hasta las ventanas de ese encantador palacio, vivienda de reyes, prncipes y cardenales. Pero el pudor del palacio real data de tan larga fecha? No sabemos por nuestros padres las inmundas escenas que se desarrollaban en sus artsticas galeras de cedro y piedra? Hoy el palacio es un edificio rectangular de agradable aspecto. Las galeras de cedro han desaparecido y slo quedan las de piedra, donde los transentes se refugian en los das de lluvia. Los restaurantes a precio fijo, que ocupan los pisos superiores, brindan confortables comidas a dos francos a los provincianos de edad madura que mientras hacen la digestin recuerdan las que ellos llaman esplndidas costumbres del palacio real en las pocas del Imperio y de la Restauracin. En nuestros das, en el sitio donde estuvieron las tres inmundas callejuelas, se levanta un hotel inmenso que ofrece a Europa su mesa de mil cubiertos. Sus cuatro fachadas son artsticas y alegres. Una da frente al palacio, otra a la de Saint-Honor, la tercera a la de Coq y la ltima a la de Rvoli. Desde las ventanas del hotel se ve el Louvre nuevo, hijo legtimo del antiguo. La luz y el aire lo baan, el lodo se ha ido no se sabe dnde, los garitos y las mancebas han desaparecido; toda aquella lepra, repentinamente curada, no ha dejado cicatrices. Dnde han ido a parar los ladrones y las prostitutas? En el siglo XVIII, esas tres calles de que acabamos de hablar, eran ya bastante feas; pero no ms estrechas ni menos descuidadas que la calle de Saint-Honor, su vecina. Aunque mal pavimentadas y sin nociones de urbanizacin, haba en ellas hermosos portales, pertenecientes a nobles y ricas viviendas. Los vecinos de esas calles eran, por regla general, comerciantes, empleados y artesanos. Indudablemente se hubieran encontrado peores sitios en Pars. En la esquina de la calle de Chartres y Saint-Honor haba una casita de modesta apariencia, pero aseada y casi nueva. Tena la entrada por la calle de

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Chartres. Desde haca solamente una semana estaba ocupada por una familia cuyo aspecto excit vivamente la atencin de los vecinos curiosos. Era un hombre joven, apuesto, de mirada viva y rica cabellera que coronaba una noble y elevada frente; se llamaba maese Luis y era cincelador. Con l viva una joven, bella como los ngeles y cuyo nombre nadie haba logrado averiguar. Aunque vivan juntos, no deban ser esposos, porque los que los haban odo conversar aseguraban que no se tuteaban. Con ellos y en clase de sirvientes vivan en la misma casa una anciana que nunca hablaba y un muchacho de unos diecisis aos que era mucho ms discreto de lo que poda esperarse a su edad. La joven no sala nunca, y habranla credo prisionera si no la hubiesen odo cantar alegremente a todas horas. Maese Luis, por el contrario, sala frecuentemente y acostumbraba a volver a su casa a horas muy avanzadas de la noche. Entonces no entraba por la puerta de la casita, a la que daba acceso una linda escalinata con tres escalones de mrmol. La casa tena dos entradas: la primera ya la conocemos, la segunda comunicaba con la escalera de la propiedad vecina. Esta ltima entrada es la que utilizaba maese Luis cuando volva a su habitacin. Desde que aquella familia viva en la casa, ningn extrao haba ido all. Slo un jorobadito, de fisonoma bondadosa, entraba y sala de vez en cuando, sin hablar con nadie y siempre por la escalerilla excusada. Deba ser, sin duda, algn amigo particular de maese Luis; porque los curiosos nunca le vieron en la habitacin de la joven, una sala de entresuelo, fcil al fisgoneo por tener una gran ventana con reja. Antes de la llegada de maese Luis, nadie recordaba haber visto por el barrio al jorobado. Este intrig la general curiosidad tanto como el gallardo y taciturno cincelador. Quines sern? De dnde vendrn? A qu hora trabajar ese maese Luis que tiene las manos ms blancas que un duque? Estas eran las preguntas que se hacan todos los vecinos. La casa tena la siguiente distribucin: una gran sala con una cocinita a la derecha y a la izquierda una alcoba que era la habitacin de la joven. La cocina daba al patio, la alcoba tena una ventana a la calle de Saint-Honor y la sala otra a la calle de Chartres. En la cocina haba dos alcobas ms: una para la anciana Francisca Berrichon y otra para su nieto Juan Mara Berrichon. Este cuarto bajo slo tena una salida: la puerta de la escalinata. Pero en el fondo de la sala, junto a la cocina, haba una escalerilla que conduca al piso superior. Este piso lo formaban dos habitaciones. La de maese Luis, que comunicaba con la escalera, y otra interior, sin salida ni uso conocido. Esta segunda habitacin estaba constantemente cerrada con llave. Ni Francisca ni Juanillo, ni aun la encantadora joven, obtuvieron permiso para verla. En esto, maese Luis, el ms bondadoso y complaciente de los hombres, fue inflexible. La joven hubiera deseado saber lo que haba detrs de aquella puerta perpetuamente cerrada, y Francisca, que era una discreta mujer, se mora de deseos por echar una ojeada a su interior. De Juanillo nada digamos, pues ste habra dado con gusto una de sus manos por poder mirar por la cerradura; pero sta estaba cuidadosamente cubierta por detrs con un lienzo. Slo una persona comparta con maese Luis el secreto de aquella estancia misteriosa: el jorobado. Mas, como todo en este misterio deba ser extrao e inexplicable, cada vez que el jorobado entraba, vease salir a maese Luis y viceversa. Nadie consigui ver jams juntos a aquellos amigos inseparables. Entre los vecinos ms curiosos, se contaba a un poeta, inquilino de la

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boardilla de la casa. ste, luego de haber torturado varios das su magn, explic a las comadres de la calle de Chartres que, en Roma, las sacerdotisas de Vesta, hija del cielo y de la tierra y mujer de Saturno, estaban encargadas de conservar el fuego sagrado que jams deba extinguirse. Por lo tanto, al decir del poeta, aquellas seoritas se relevaban: cuando una velaba, la otra iba a sus negocios. El jorobado y maese Luis, en consecuencia, deban haber hecho un pacto anlogo. En su habitacin deba tener el cincelador algo que no pudiese desampararse ni un segundo y por eso se relevaban. Eran dos vestales, aparte el bautismo; eso era todo. La explicacin del poeta no satisfizo a nadie; pasaba por ser un loco y desde entonces le consideraron idiota. Pero es lo cierto que nadie pudo encontrar mejor y ms clara explicacin que la suya.

El mismo da en que se verific en el hotel de Gonzaga la solemne asamblea de familia a que hemos asistido, la joven que habitaba con maese Luis, hallbase sola en su aposento de la casita de la calle de Chartres. Era una linda pieza, donde reinaba el orden y la limpieza ms escrupulosos. El lecho era de madera de cerezo y estaba cubierto con blancas cortinas de percal. Al lado de la cama haba una pila de agua bendita con un ramo de oliva y romero encima. Algunos libros piadosos, un bastidor de bordar, unas sillas de enea, una guitarra y un jilguero en su jaula, completaban el menage de la habitacin. Olvidbamos un veladorcito donde haba esparcidos varios papeles, y ante el cual la joven estaba escribiendo. Aunque ya era casi de noche, la joven no dejaba de escribir. Los ltimos resplandores de la luz crepuscular se filtraban por las ventanas, cuyas cortinillas haban sido levantadas, y podemos examinarla. Era una hermosa joven de negros cabellos, boca sonriente y esbelto talle. Sus ojos, de un azul sombro, brillaban poderosamente bajo el arco de las negras cejas que parecan de seda. Toda su persona tena un encanto y una dulzura que fascinaba. Sus modales y sus gestos eran distinguidos, y se notaba en ellos una altivez natural. Hay mujeres que deben ser amadas ardientemente, pero slo un da, y otras a quienes se ama siempre con una tranquila ternura. Aqulla deba ser de aquellas a quienes se adora apasionadamente toda la vida. Era ngel y mujer al mismo tiempo. Su nombre, que se haba prohibido pronunciar a Francisca y al joven Berrichon desde que vivan en Pars, era Aurora. Nombre pretencioso para una seorita de la nobleza, grotesco para una fregatriz, y conveniente para aquellos que pueden ostentarlo como una flor ms en su ramillete de gracias personales. Los nombres son como los adornos: unos afean, otros realzan. La joven estaba completamente sola. Cuando ya no vio para escribir, dej la pluma y se puso a soar. Los mil ruidos de la calle llegaban hasta ella sin distraerla. Su encantadora cabeza se apoyaba en su mano, mientras sus ojos miraban al cielo. Pareca sonrer a Dios y dirigirle una plegaria. Una lgrima asom a sus prpados, rodando despus por sus aterciopeladas mejillas. Cunto tarda! murmur. Y recogiendo sus papeles, esparcidos por la mesa, los guard en una cajita

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que meti bajo el almohadn de la cama. Hasta maana! dijo como si se despidiese de un amigo cotidiano. Despus cerr la ventana, cogi la guitarra y se puso a tocar distradamente. Esperaba a alguien que tardaba. Haba tenido tiempo de leer todas las pginas encerradas en la cajita! Esas pginas constituan su historia; al menos lo que saba de ella. La historia de sus impresiones, de sus sentimientos y de su corazn. Por qu las haba escrito? Las primeras lneas del manuscrito contestaban a esta pregunta. Deca Aurora: Comienzo a escribir una noche en que me encuentro sola, despus de haberle esperado en vano todo el da. Estas pginas no son para l. Es la primera cosa que hago que no le destine. No, no quisiera que leyese estas pginas donde hablar de l sin cesar, donde slo me ocupar de l. Por qu? Lo ignoro; no sabra contestar al que me hiciese esta pregunta. Qu dichosas son aquellas que tienen una compaera, una amiga a quien confiar los secretos de su alma, las penas y las venturas de su vida! Pero yo estoy siempre sola; no tengo nadie a quien abrir mi corazn. Es decir, tengo a l; mas cuando le veo, aunque quisiera decirle muchas cosas, permanezco muda. Qu podra decirle! Y adems no me pregunta nunca. No escribo para m, tampoco. Y no escribira si no tuviese el deseo de que las intimidades de mi espritu se conozcan, despus de mi muerte; porque creo que morir joven. No lo deseo; lbreme Dios! Si yo muriera, l me llorara, como le llorara yo a l desde el cielo. Sin embargo, cuando pienso que desde la tumba tal vez viese lo que hay dentro de su corazn, quisiera morir. El me ha dicho que mi padre ha muerto. Mi madre debe vivir. Para vos, pues, madre ma, escribo. Mi corazn le pertenece por completo; pero tambin es todo vuestro. Yo quisiera preguntar a aquellos que lo sepan, el misterio de esta doble ternura. Tendremos tal vez dos corazones? Escribo para vos, y me parece que a vos nada debo ocultaros. S; ante vuestros ojos descubrir hasta los ms recnditos repliegues de mi alma. Me equivoco? Una madre no es la amiga que debe saberlo todo, el mdico que puede curar las ms graves enfermedades del espritu? Una vez vi por la abierta ventana de m cuarto, a una joven arrodillada delante de una mujer de rostro bondadoso y bello. La joven lloraba con afliccin, y su madre, conmovida, se inclin para besarle los cabellos. Oh, qu dicha, madre ma! Yo creo sentir vuestros besos sobre la frente! Vos tambin debis ser bella y bondadosa! Vos tambin debis saber consolar y sonrer! Aquel tierno cuadro est constantemente ante mis ojos; lo veo despierta y dormida. Tengo celos de las lgrimas de aquella joven. Madre ma, si os tuviese a vos y a l a mi lado, qu ms podra desear en el mundo! Yo no me he arrodillado nunca ms que delante del sacerdote. La palabra del sacerdote consuela; pero por la boca de las madres debe orse la palabra de Dios. Me esperis, me buscis, me lloris vos? Pronunciis mi nombre en vuestras plegarias de la maana y de la noche? Me veis vos tambin en vuestros sueos? Se me antoja cuando pienso en vos, que vos debis pensar entonces en m. Con frecuencia mi corazn os habla. Me os? Si alguna vez me concede Dios la dicha de veros, os preguntar si en algunos instantes se ha estremecido

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sin motivo vuestro corazn. Y si me respondis afirmativamente, os contestar: Es que entonces os hablaba mi corazn, madre ma!

He nacido en Francia; pero no me han precisado el lugar. Tampoco s la edad que tengo: prximamente creo que pronto cumplir los veinte aos. Es sueo o realidad? Ese recuerdo es tan vago, tan lejano!... Creo acordarme de una mujer de rostro angelical, que algunas veces he visto inclinada sonriendo sobre mi cuna. Erais vos, madre ma? Luego veo tinieblas y me parece escuchar el ruido de una lucha formidable. Puede ser que todo eso sean imaginaciones creadas durante la noche por la calenturienta cabeza de un nio! Alguien me lleva en sus brazos. Una voz, que pareca un trueno, me hizo temblar. Luego corrimos en la oscuridad. Yo tena fro. Una densa bruma rodea todo esto. Mi amigo poda desvanecerla; pero cuando le interrogo sobre mi infancia, sonre tristemente y se calla. Despus, mis recuerdos son ms precisos: me veo nia en los Pirineos espaoles. Yo llevaba a pastar al campo las cabras de un granjero que nos daba hospitalidad. Mi amigo estaba enfermo y o decir varias veces que iba a morirse. Cuando a la noche regresaba a la granja, l me haca arrodillar delante de su lecho y juntando mis manos decame: Aurora, pide a Dios que yo viva. Una noche le dieron el Vitico. Se confes llorando. l pensaba, sin duda, que yo nada comprenda, y dijo: Ah, mi pobre hija va a quedar sola! Pensad en Dios, hijo mo le dijo el sacerdote. S, padre, pienso en Dios. Dios es bueno. No temo por m. Pero mi pobrecita nia quedar desamparada y sola. Sera un gran pecado, padre, llevarla conmigo? Matarla! exclam el sacerdote espantado. Hijo mo, estis delirando! l movi la cabeza y nada contest. Yo me aproxim suavemente a su cama. Amigo Enrique le dije mirndole fijamente; no tengo miedo de morir y quiero acompaarte al cementerio. Si vos, madre ma, hubieseis podido ver su plido y desfigurado rostro! l me tom en sus brazos, ardientes por la fiebre, y me acuerdo que repeta sin cesar: Dejadme solo con ella! Que ella sola est conmigo! Y se durmi luego de abrazarme. Quisieron arrancarme de all, pero no lo consiguieron: hubieran necesitado matarme antes. Yo pensaba: Si se va, me llevar consigo. Al cabo de algunas horas se despert. Yo estaba baada de sudor. Me he salvado! dijo. Y al verme abrazada a l, aadi: T me has curado, ngel mo!

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Nunca le haba mirado con atencin. Un da, al contemplarle, me pareci el ms hermoso de los hombres. Desde entonces no he visto otro ms gallardo y bello que l. Dejamos la granja y nos internamos en el pas. Mi amigo, repuestas sus fuerzas, trabajaba en el campo como un jornalero. Despus he sabido que trabajaba para alimentarme. Vivamos en una rica alquera. El dueo cultivaba la tierra y venda de beber a los contrabandistas. Mi amigo me haba recomendado que no saliese de nuestro pequeo cuarto, situado en la parte posterior de la casa, y que no bajase a la sala comn. Una tarde fueron a cenar a la alquera unos seores que acababan de llegar de Francia. Yo estaba jugando con los nios del dueo de la alquera. Los nios quisieron ver a los recin llegados, y yo les segu aturdidamente. Haba dos sentados a la mesa, y estaban rodeados de criados y de gente armada. Entre todos eran siete. Aquel que pareca mandarlos hizo una sea a su compaero. Los dos me miraron. El que haca de jefe me llam y me acarici, mientras el otro hablaba en voz baja con el dueo de la casa. Cuando el otro volvi a la mesa, o que deca: Es ella! A caballo! orden el seor. Y al mismo tiempo arroj al amo de la alquera una bolsa llena de oro. A m me dijo: Ven, pequea, vamos en busca de tu padre. Yo no opuse resistencia, al contrario, me alegr de poderle ver un momento antes de la hora acostumbrada. Me montaron sobre el caballo en que subi uno de los seores. El camino para ir adonde trabajaba mi padre no lo conoca. Al cabo de media hora de balancearme suavemente al trote del caballo, de cantar, de rer y de ser tan dichosa como una reina, pregunt: Llegaremos pronto a donde est mi amigo? Muy pronto me contestaron. Transcurri un momento y empec a sentir miedo y quise bajarme del caballo. El seor con quien iba grit a los suyos: Al galope! Al mismo tiempo una mano se puso sobre mi boca para ahogar mis gritos. La noche se acercaba. De pronto, a travs de los campos, vimos acercarse un jinete que cortaba el espacio como un torbellino. Era mi amigo montado sobre un caballo de labor sin freno y sin silla. El camino por donde avanzaba haca un recodo a la entrada de un bosque bordeado por un ro. Atraves el ro a nado y adelant un gran trecho. Cada vez avanzaba ms. Casi no conoca en l a mi padre, a mi amigo Enrique. Entonces apareca hermoso y terrible como el cielo en da de tormenta. De un salto, el caballo se acerc a nosotros y cay muerto. Mi amigo llevaba en la mano la reja del arado. A ese! grit el hombre que me llevaba. Pero mi amigo estaba prevenido. Blandi la reluciente reja y descarg dos golpes. Dos criados armados con espadas cayeron al suelo, revolcndose en su sangre. Cada vez que mi amigo descargaba un golpe, deca: Yo soy! Yo soy! Lagardre, Lagardre! El hombre que me llevaba quiso huir; pero mi amigo no le perda de vista. Un golpe le derrib, tambin.

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Yo no me asust, y mientras duraba la lucha, con los ojos muy abiertos, gritaba: Enrique, amigo Enrique! Cuando termin el combate, mi amigo mont en el caballo de uno de los muertos y me llev de all al galope entre sus brazos. No volvimos a la alquera. Mi amigo me dijo que el dueo le haba hecho traicin. Y luego aadi: Slo en una ciudad puede uno ocultarse. Tenamos, pues, que ocultarnos? Nunca haba pensado en esto. La curiosidad se despert en m al mismo tiempo que la vaga nocin de debrselo todo. Le pregunt, y l, estrechndome entre sus brazos, me dijo: Ms tarde, ms tarde lo sabrs! Despus aadi con melancola: Te has cansado de llamarme padre? No sintis celos, madre querida. l ha sido para m mi madre, mi padre, mi familia, todo a la vez. Cuando recuerdo los das de mi infancia, las lgrimas acuden a mis ojos. l ha sido para m bueno, tierno, solcito, carioso. Vuestros besos, madre, no hubieran podido ser ms dulces que sus caricias. l tan terrible, tan valiente! Si lo vieseis; cmo le adorarais vos tambin!

2. RECUERDOS DE LA INFANCIA

Nunca haba estado en una ciudad. Cuando vi de lejos los campanarios de Pamplona, pregunt qu era aquello. Son las iglesias me respondi mi amigo. Vas a ver muchas cosas, mi pequea Aurora. Esa promesa me entusiasm. Entramos en Pamplona. Las altas casas nos robaban la luz y el aire. Ay, las flores y el campo de la alegra desaparecieron para siempre! Con el poco dinero que tena Enrique alquil una casita, donde viv prisionera. Mi amigo sala por la maana y no regresaba hasta la noche. Cuando iba a acariciarle notaba que tena las manos negras, la frente cubierta de sudor y los ojos tristes. Mis caricias le hacan sonrer. ramos muy pobres, pero mi amigo encontraba siempre el medio de llevarme golosinas y juguetes. Cuando me llevaba alguna cosa, entraba contento y sonriente. Aurora me dijo una noche, desde hoy me llamo Luis y t Mariquita. Si te preguntan, no digas de ninguna manera nuestros verdaderos nombres. Nunca me ha dicho que es el caballero Lagardre. Lo he sabido por casualidad. Quiz querra que yo ignorase cunto le deba. Enrique, madre ma, es la nobleza, la abnegacin y la bravura personificadas. Si le vieseis, le amarais tanto como yo le amo.

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Yo hubiera preferido en aquel tiempo menos ternura y ms complacencia para responder a mis preguntas. Por qu cambia de nombre l tan franco y tan atrevido? Me preguntaba. Esta idea me persegua sin cesar. Por fin comprend que slo yo era la causa de su desgracia. He aqu cmo supe el oficio que ejerca en Pamplona y su verdadero nombre: Una noche, a la hora en que l tena costumbre de volver a casa, llamaron a la puerta. Yo cre que era Enrique. Abr y, a la vista de dos desconocidos, retroced espantada. Eran dos caballeros altos y de altivo continente. Sus largas espadas me causaron miedo. El uno era viejo, el otro joven. Hola nia! dijo el primero. Vive aqu el seor Enrique? No seor. Los dos hombres se miraron. Yo me encog de hombros. Aqu vive don Luis contest. Don Luis? Es verdad! Ese nombre quise decir. Entrad, don Sancho, sobrino mo, le esperaremos. No tengas miedo, reina. Don Sancho entr taciturno y silencioso. El de ms edad, que se llamaba don Miguel, encendi un cigarro y empez a hablar al otro con volubilidad. O pasos en la escalera y corr a la puerta. Enrique se qued sorprendido al ver a aquellos personajes. Qu queris aqu? pregunt speramente. Presentaros a mi sobrino don Sancho dijo don Miguel saludndole. Por el diablo, decidme pronto qu queris aadi Enrique golpeando el suelo con el pie. Cuando se pona as, me haca temblar. Os dir aprisa y corriendo lo que aqu nos ha trado contest el hidalgo , ya que no tenis, por lo visto, ganas de conversar. Un primo mo que ha venido de Madrid os ha visto en casa del armero Cuenca y me ha dicho que sois el caballero Enrique de Lagardre. Enrique se puso muy plido y baj los ojos. Yo cre que iba a protestar, pero nada dijo. La primera espada del mundo! continu don Miguel; el hombre a quien nada se resiste! No os molestis en negar, caballero, me he asegurado de la verdad antes de venir a visitaros. No niego contest Enrique con acento sombro; pero os costar muy caro el haber descubierto mi secreto. Y al mismo tiempo de decir esto cerr la puerta. Nos costar lo que queris, caballero; traemos los bolsillos llenos de oro. Y al mismo tiempo que vaciaba su bolsa, hizo sea a su sobrino para que le imitase. Enrique les miraba con asombro, yo me escond en la alcoba. Don Miguel, removiendo el oro con sus manos, dijo a mi amigo: No se gana una suma como sta cincelando espadas en casa de maese Cuenca, es cierto? No os incomodis, caballero. No pretendemos saber por qu el brillante caballero Lagardre ejerce ese oficio que estropea sus manos y fatiga su pecho. Venimos aqu para revelaros un secreto de familia y proponeros un negocio.

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Escucho dijo Enrique sentndose. Mi sobrino, caballero, es un poco pusilnime, forzoso es confesarlo. Cortejaba a una joven muy bella, y aunque no es necio y tiene buenos escudos, la dama ha preferido a otro. Podis figuraros el resto. Mi sobrino no se ha conformado con su suerte e insiste en el amor de su Dulcinea, por cuya testarudez recibi ayer dos bofetones de su rival. Oh!, qu ofensa! Esa injuria necesita lavarse con sangre! Vais comprendiendo lo que deseo de vos? Mi sobrino se considera incompetente para lavar su afrenta, que cae sobre toda la familia, y yo soy bastante viejo para andar en esos trotes. Me habis entendido, caballero? La fisonoma de mi amigo se ilumin, mientras sus ojos contemplaban el montn de onzas. Creo comprender y estoy dispuesto a serviros. Sois un digno caballero! dijo don Miguel. Su sobrino dej de estar taciturno. Ya saba yo que nos entenderamos! aadi don Miguel; el bribn que nos ha puesto en tal apuro se llama don Ramiro Nez. Es pequeo, barbudo, grueso... No necesito saber nada de eso le interrumpi Enrique. Es preciso. Hay que cortar un error. El ao pasado fui a casa del dentista para sacarme una muela que me dola y a pesar de mis advertencias me sac una sana. Yo vi oscurecerse la frente de mi amigo. Pagamos? Pues queremos que nos sirvan bien. Creo que eso es justo. Don Ramiro tiene el cabello rojo y lleva siempre un sombrero gris con plumas negras. Todas las noches, a las siete, pasa por delante de la posada de Los tres moros. Bastante, caballero! exclam Enrique. Ya he comprendido. Cre que se trataba de dar unas lecciones de esgrima a su sobrino. Enrique no les consinti que hablasen una palabra ms. Les hizo guardar el dinero y les despidi en la escalera diciendo: Esos negocios no los har nunca el caballero Lagardre. Aquella noche cenamos pan solo. Enrique no tena ningn dinero. Yo era demasiado pequea para comprender aquella escena y, sin embargo, me conmovi hondamente. Nunca olvidar la mirada que dirigi mi amigo al oro de los dos hidalgos. En cuanto al nombre de Lagardre, mi edad me vedaba conocer el extrao renombre que le segua. Ahora comprendo el espanto de mis raptores, cuando les atac pronunciando su nombre. Ms tarde he sabido completamente quin era Enrique de Lagardre, y experiment gran tristeza. Su espada ha jugado con la vida de los hombres y su capricho con el corazn de las mujeres. Sent, s, mucha tristeza. Pero era esto obstculo para amarle? Madre querida: no conozco el mundo e ignoro, por tanto, cmo sern otras jvenes y lo qu haran en mi lugar. Yo, madre ma, amo ms a mi amigo desde que s que ha pecado tanto. Conozco que necesita quien ruegue por l a Dios. Yo he sido poderoso imn de su vida. Cunto ha variado desde que es mi padre

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adoptivo! Creo que me acusis de orgullosa; pero conozco que por m es bondadoso, sabio y bueno. Cuando me he dado cuenta de esto, mi cario hacia l creo que ha sufrido una transformacin. Sus besos paternales me sonrojan y, cuando estoy a solas, lloro. Pero no nos anticipemos; hablemos de las cosas de mi infancia... En Pamplona, mi amigo empez mi educacin; creo que no tena casi tiempo para instruirme, ni dinero para comprar libros; lo que ganaba apenas bastaba a cubrir nuestras necesidades. Entonces aprenda el oficio de cincelador. El, el antiguo caballero que mataba por una palabra, por una mirada, sufra pacientemente los reproches de su maestro! Pero tena una hija! Cuando volva a casa con el importe de su trabajo en el bolsillo, era dichoso como un rey, porque yo le sonrea. Otra que no fuereis vos sonreira piadosamente al leer esto; vos derramaris una lgrima, estoy segura de ello. Lagardre no tena ms que un libro y ese era un tratado de esgrima. Mi amigo me ense a leer en l. Algn tiempo despus, me compr un alfabeto. Los libros no son nada, creedme, madre ma. El profesor lo es todo. Si conozco la teora de la esgrima, s tambin los tesoros de la bondad y de honrados sentimientos que debe poseer una joven. Los he ledo en el corazn de Enrique. Con paciencia inacabable me ense a descifrar el secreto de los libros. Sentada sobre sus rodillas, iba nombrndome las letras, y mis torpezas, en lugar de enfadarle, le hacan rer. En vez de un trabajo, aquello era una alegra para l. Cuando le bien, me abraz. Despus que acababan las lecciones, me haca recitar las plegarias de la noche. Os digo que era una madre amorossima! El me vesta, me lavaba, me peinaba y los domingos, despus de componerme cuanto le era posible, me llevaba de la mano a misa, y luego a dar un paseo. No s cmo; pero yo tena siempre limpios y buenos vestidos. Una vez le sorprend cosindome una enagua rota!, oh, no os riis, madre! S, era el caballero Lagardre, el hombre temible, quien me cosa la ropa! De esta manera form mi corazn y mi inteligencia. l se hizo mujer para ser mi madre amantsima. Mi vida le pertenece. Algunas veces, despus de nuestras lecciones, le interrogu sobre mi familia. l ponase triste cuando le hablaba de vos y me deca: Aurora, yo te prometo que conocers a tu madre. Eso ha sido cuanto he podido saber. Y esa promesa se cumplir, lo espero, estoy segura de ello; Enrique no ha mentido nunca. Adems, mi corazn me dice que ese momento no est lejano. Cunto voy a adoraros, madre ma! Quiero concluir de contar cuanto se refiere a mi educacin. Continu recibiendo sus lecciones mucho tiempo despus de dejar a Pamplona y Navarra. No he tenido otro maestro que l. No ha sido culpa suya. Cuando su maravilloso talento de artista se impuso y gan bastante, me dijo: Quiero que sepis cuanto una seorita distinguida debe saber. En Madrid hay colegios clebres donde seris perfectamente educada. No quiero ms maestros que vos le contest. El, sonriendo, me dijo:

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Si ya os he enseado cuanto s, mi pobre Aurora! Perfectamente, amigo repliqu; no quiero valer ms que vos.

3. LA GITANILLA

Desde que tengo ms edad, lloro con frecuencia; pero siempre soy como los nios: mis labios, para sonrer, no esperan a que se sequen las lgrimas. Tal vez diris, al leer este incoherente relato de mi infancia, que estoy loca. Y puede que tengis razn: la alegra me enloquece. No soy cobarde para el dolor, pero la alegra me embriaga. No s lo que son los placeres mundanos y poco me importa. Lo que me atrae es la dicha sencilla y pura del corazn. Soy alegre, soy nia y todos estos recuerdos me divierten y me regocijan como si nada me hubieran hecho sufrir. Fue preciso dejar a Pamplona, donde empezbamos a ser menos pobres. Enrique haba logrado hacer algunos pequeos ahorros que nos sirvieron de mucho. Creo que entonces tendra yo diez aos. Una noche volvi Enrique inquieto y preocupado y yo aument sus cavilaciones, dicindole que un hombre que recataba su rostro haba estado todo el da rondando la puerta de nuestra casa. Enrique no quiso cenar. Se visti y cise sus armas como si se dispusiera a emprender un largo viaje. Me puso mi mejor traje y cuando concluy mi tocado, se fue un momento llevando su espada. Yo estaba muy inquieta: desde haca mucho tiempo no le haba visto tan agitado. Cuando regres hizo un paquete de todos nuestros efectos y me dijo: Aurora, nos vamos. Para mucho tiempo? le pregunt. Para siempre. Cmo! Y dejaremos aqu todos nuestros muebles? repliqu mirando tristemente los muebles de nuestra casita. S, todo se quedar aqu me contest sonriendo tristemente. Un pobre hombre que habita en esta calle, ser nuestro heredero. Cuando le he comunicado mi propsito se ha puesto contento como un rey. Ese es el mundo! Pero dnde vamos, amigo mo? Slo Dios lo sabe respondi tratando de parecer alegre. Andando, Aurora, que ya es tiempo de que nos vayamos de aqu. Salimos. Aqu, madre ma, tengo que deciros una cosa terrible. Mi pluma se detiene un instante... pero no quiero ocultaros nada. Cuando llegamos al portal, en la misma acera vi un bulto extrao. Enrique quiso ocultrmelo con su cuerpo, pero no lo consigui. Como iba muy cargado, pude soltarme de su mano y corr para examinar lo que aquello era. Enrique, al comprender mi intencin, lanz un grito y me llam. Yo no quera desobedecerle; pero ya era tarde. Ya haba visto

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una forma humana debajo de la capa. Me fij un poco y pude reconocer en aquel cuerpo sin vida, pues estaba muerto, al misterioso centinela que todo el da estuviera pasendose bajo nuestras ventanas. Comprend cuanto haba pasado y qued desvanecida de horror. Enrique haba arriesgado una vez ms su vida por m. Cuando recobr mis sentidos, estaba sola en una habitacin mucho ms pobre que la que acabbamos de dejar; despus supe que era el cuarto de una posada. En la pieza contigua oa ruido de voces. Estaba acostada en una cama de madera, cubierta con unas cortinas encarnadas. La luz de la luna penetraba por un balcn que haba enfrente. La brisa de la noche agitaba las ramas de unos rboles; sin duda el balcn daba a un huerto. Llam a Enrique y nadie me respondi; pero vi una sombra deslizarse hasta mi cama. Era Enrique. Me hizo seas de que callara, y pegando sus labios a mi odo, me dijo muy bajito. Han descubierto nuestras huellas y nos siguen. Estn ah abajo. Quines? Los compaeros del que viste cado frente a la puerta de nuestra casa. Del muerto! Me estremec de la cabeza a los pies y por poco no me desvanec de nuevo. Enrique me abraz y continu dicindome: Han estado detrs de esa puerta y han intentado abrirla. Yo la he sujetado y han ido por una barra para echarla abajo. Vendrn! Pero qu les habis hecho, amigo mo, para que os persigan con tanto encarnizamiento? Les he arrancado la presa. Quieren apoderarse de ti. De m! Yo soy la causa de su infortunio y de sus zozobras! Todo lo comprend. Ese hombre tan hermoso, tan noble, tan digno, se oculta siempre como un criminal por m. El me ha dado su existencia entera y lo que ms se estima, el libre albedro y la libertad. Por qu? Padre, padre querido; djame y slvate, te lo suplico! exclam llorando. Enrique, ponindome la mano sobre la boca, aadi: Calla, loquilla! Si me mataran, te dejara forzosamente; pero todava estoy vivo. Levntate! Hice un poderoso esfuerzo para obedecerle, porque estaba muy dbil. Luego he sabido que Enrique viose precisado a llevarme en brazos una gran jornada a pie. Lleg ante aquella retirada casa rendido y medio muerto de fatiga. Entr en ella para que nos diesen algo de comer y descansar un poco. Los dueos eran, al parecer, unas buenas personas, y nos dieron la habitacin donde nos encontrbamos. Iba ya mi amigo a acostarse en un catre que haba en el mismo cuarto, cuando oy el galope de unos caballos. Los jinetes se detuvieron a la puerta de nuestro albergue. Enrique lo comprendi todo en seguida y aplaz el descanso para otra noche. En lugar de acostarse abri suavemente la puerta y fue hasta la escalera. En la puerta hablaban unos hombres. Escuch mi amigo y pudo or al posadero que deca: Soy hidalgo y no tengo por costumbre atender a mis huspedes. Enrique oy luego el sonido que produjo una bolsa llena de oro al caer

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sobre la mesa. Una voz conocida de mi amigo dijo al posadero: Toma y calla. El negocio se har pronto y sin ruido. Enrique entr apresuradamente en nuestro cuarto y cerr la puerta lo mejor que pudo. Despus se asom al balcn para ver si poda huir. Las copas de los dos grandes lamos llegaban hasta el rodapis. A lo lejos se vea una extensa pradera y un ro cuyas aguas haca plateadas la luz de la luna. A poco subieron la escalera. Enrique se coloc detrs de la puerta. Trataron de abrir, pero no pudieron. Mil horrendos juramentos profirieron los asesinos: todo era en balde; sus esfuerzos resultaron intiles. Enrique tiene los brazos de hierro. Ests muy plida, Aurora dijo cuando me levant. Pero t eres valiente y podrs secundarme. Animo nia ma! Oh, s! contest alegremente. Yo te ayudar! Me llev hacia la ventana. Podrs bajar por ese rbol hasta el suelo? me pregunt. S, si me prometes reunirte pronto conmigo. Te lo prometo. Pronto o nunca! aadi en voz baja, mientras me levantaba en sus brazos. Yo estaba conmovida y no comprend lo que quiso decirme. Enrique me dej en una de las ramas del lamo a tiempo que se oan de nuevo pasos en la escalera. Cuando ests abajo me dijo todava, arrojas aqu una piedrecilla. Esa ser la seal de que has llegado al suelo felizmente. Despus corres hasta la orilla del ro y all me esperas. An estaba en la copa del rbol cuando o el ruido de la barra que apalancaba la puerta. Yo quera quedarme, quera ver. Enrique me dijo impacientemente mientras se alejaba hacia la puerta: Baja, baja! Yo obedec. Cuando estuve abajo arroj a la estancia una piedra. Entonces o un ruido horrible: deba ser la puerta que caa hecha pedazos. Mis piernas se quedaron sin movimiento y permanec clavada en el mismo sitio. Dos tiros hicieron retemblar la casa. Enrique apareci en la barandilla del balcn y de un salto cay junto a m. Desgraciada! exclam al verme. Yo te crea ya lucra de peligro. Esos bandidos dispararn ahora. Y cogindome en sus brazos ech a correr. Varios disparos salieron del balcn. Yo sent estremecerse a mi amigo. Ests herida? me pregunt ansiosamente. Estbamos en pleno campo. Detvose en plena luz y volviendo su noble pecho a los bandidos que cargaban de nuevo sus armas, les grit: Lagardre, Lagardre! De unos cuantos saltos gan la orilla del ro. Se nos persegua. El ro era bastante caudaloso. Yo busqu un barquichuelo con los ojos; pero mi amigo, sin detenerse y alzndome cuanto pudo con uno de sus brazos, se arroj a la corriente. Por fin ganamos la orilla opuesta. Nuestros enemigos discutan en la que acabbamos de dejar. Quieren buscar el vado. An corremos peligro me dijo Enrique. Me estrechaba contra su pecho para calentarme, porque estaba helada.

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Pronto omos de nuevo cerca el galope de los caballos. Mi amigo no se haba engaado: buscaban el vado para perseguirnos. Contaban con que no podramos huir durante largo rato. Cuando el ruido de su carrera se perdi a lo lejos, Enrique volvi a pasar el ro. Ya estamos seguros, mi pequea Aurora me dijo al poner el pie en el mismo sitio donde la primera vez se haba arrojado al agua. Ahora es preciso secarse y curarse. Ya saba yo que estabais herido! exclam. Bagatelas! Ven. Y se dirigi hacia la posada donde nos haban traicionado. El posadero y su mujer rean y hablaban en el piso bajo ante un buen fuego. Derribar al hombre y amordazar a la mujer, fue para Enrique obra de un instante. Callaos! les dijo Enrique. Gritaron como diablos al verle porque le crean ya muerto. Merecais la muerte aadi. Pero, ese ngel os guarda! Y pas la mano por mis cabellos hmedos. Yo quise ayudarle a curarse. Estaba herido en el hombro y sangraba abundantemente por los esfuerzos que haba hecho al correr y al nadar. Mientras que se secaban mis vestidos, me envolvi en su capa, que se haba quedado olvidada all en la huida. Hice unas hilas y vend su herida. El me dijo: No sufro nada, porque me has curado t! Luego subi a la habitacin que habamos ocupado y recogi nuestro equipaje. Hacia las tres de la maana dejamos aquella casa montados sobre una vieja mula que Enrique compr al aterrado posadero. Cuando ya salamos, les dijo Enrique: Si vuelven esos seores por aqu, dadles recuerdos del caballero Lagardre y decidles: Dios protege a la hurfana: Lagardre no puede ocuparse ahora de vosotros; pero ya llegar la hora de que lo haga. La vieja mula vala ms de lo que aparentaba. Llegamos a un pueblecillo hacia el fin del da, donde descansamos un momento y en seguida partimos para Burgos a travs de las montaas. Enrique deseaba alejarse definitivamente de la frontera francesa. Sus enemigos estaban en Francia. No os podis hacer cargo de lo delicioso que es un viaje por esa noble y hermosa tierra de Espaa. Todo es all pintoresco. Sus montaas, sus campos, sus casas de labor, sus ros, sus valles y sus caadas, parecen poticas imaginaciones. Su cielo es esplndido como sus flores fragantes. En el camino, hasta Burgos, nos ocurrieron varias aventuras; pero ninguna se relacion con nuestros perseguidores. Sin embargo, debamos encontrarlos antes de llegar a Madrid. Los ahorros de mi amigo desaparecieron pronto. Una tarde caminbamos hacia Segovia. bamos montados en la misma mula y no llevbamos gua. El camino era hermoso. El sol se ocultaba tras de la sierra. En todo el horizonte que descubran nuestros ojos, no veamos ni una casa, ni una choza; nada que se pareciese a un albergue donde poder pasar la noche. Las sombras tendan poco a poco sus invisibles gasas por el cielo. Los transentes se encontraban cada vez con menos frecuencia por la carretera. La hora de los malos encuentros se acercaba; pero no para nosotros, afortunadamente. En nuestro camino no hallamos aquel da sino una buena

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accin que hacer. Durante aquel hermoso crepsculo, en medio del campo oloroso y teniendo por bveda el firmamento inmenso, donde comenzaban a parpadear las estrellas, encontr a Flor, mi querida gitana; mi primera y nica amiga. Aunque hace ya mucho tiempo que vivimos separadas, estoy segura de que an se acuerda de m. Dos o tres das ms tarde de nuestra llegada a Pars, estaba yo en mi habitacin, cantando, cuando de sbito o un grito en la calle: jurara que fue mi amiga quien grit. Me asom a la ventana, y un coche de viaje pasaba en aquel momento: llevaba echadas las cortinillas. Tal vez me he equivocado; pero cre ver relucir sus ojos negros tras el vidrio de la ventanilla. Sin duda, estoy loca. Qu podra venir a hacer Flor en Pars? Un precipicio bordeaba el camino. A la orilla del abismo haba una nia dormida. La vi primero que Enrique, y le supliqu que detuviese la mula. Salt a tierra y fui a ponerme de rodillas delante de la nia. Era una gitana de mi edad, asombrosamente bella! No he visto en mi vida muchacha tan graciosa como mi amiga Flor. Hoy debe ser una hermosa joven. No s por qu; pero en seguida que la vi sent deseos de abrazarla. Mi caricia la despert. Me bes al despertarse; mas cuando vio a Enrique se asust tanto, que pareca pronta a desmayarse. No temas nada le dije; es mi amigo, mi padre querido, que te amar tambin puesto que te amo yo. Cmo te llamas? Flor. Y t? Aurora. Mi amiga sonri. El viejo poeta que escribe nuestras canciones habla con frecuencia de las lgrimas de Aurora, que brillan pomo perlas en el cliz de las flores. T no has llorado nunca, lo comprendo. Yo s, y mucho. Enrique nos llamaba con la mano. Flor se puso las manos sobre el pecho y dijo: Tengo hambre! La vi ponerse muy plida, y la sostuve en mis brazos. Enrique se ape, y Flor nos dijo que desde el da anterior no haba comido nada. Enrique le dio un pedazo de pan que nos quedaba y un poco de vino generoso. Comi y bebi mi amiguita vidamente. Despus se puso a mirarnos atentamente. No os parecis murmur. Por qu no tengo yo nadie que me ame y a quien yo amar? Y bes la mano de Enrique. Gracias, caballero aadi, sois tan bueno como hermoso. Os ruego que no me dejis de noche sola en este camino! Enrique dud. Los gitanos son peligrosos por su astucia y su bribonera. Aquella nia abandonada, poda ser un lazo; pero tanto le supliqu, que al fin consinti en que la gitanilla viniese con nosotros. Por el camino, Flor nos cont su historia. Perteneca a una banda de gitanos que iba de Len a Madrid. La maana del da antes ignoraba por qu los cuadrilleros de la Santa Hermandad haban perseguido a los gitanos. Flor, asustada, se escondi entre las zarzas mientras sus compaeros huan. Una vez pasado el susto, Flor quiso reunirse con los suyos; pero ya haban desaparecido. Corri y llor en vano. Al llegar la noche se acost rendida junto a unos haces de paja, y durmi hasta el amanecer. Haba andado todo el da sin comer. A cuantos demandaba una limosna le arrojaban piedras, y unos ladrones la despojaron de sus pendientes de plata y de su collar de falsas piedras. Cuando

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empez a anochecer se haba acostado donde la hallamos, porque le daban miedo la soledad del camino y los tristes aullidos de los perros. Los gitanos, en sus viajes, tienen siempre un punto de cita entre el punto de salida y el de llegada. Flor saba dnde encontrar a los suyos: en las gargantas del Guadarrama, frente al Escorial. Era nuestro camino, y obtuve de mi Enrique que acompasemos hasta all a Flor. Comparta con ella mi lecho, mi pan y los cuidados de mi amigo. Desde aquel da la hermosa Flor fue nuestra compaera, y el camino se nos antoj ms distrado. Era alegre, como yo, y ms lista. Saba bailar y cantar. Nos distrajo contndonos las hazaas, dignas de la horca, de sus hermanos los gitanos. Fue ocho das con nosotros. Cuando llegamos al punto donde debamos encontrar a los compaeros de mi amiga y separarnos de ella, me puse triste. Me haba acostumbrado a verla, a orla, y la amaba ya como a una hermana. El cielo empez una tarde a cubrirse de nubes oscuras, precursoras de la tormenta, y haca un calor insoportable. Pronto gruesas gotas de lluvia cayeron del cielo, esparciendo un olor fuerte de tierra mojada. Enrique nos dio su capa, bajo la cual nos cobijamos. Nuestra mula caminaba perezosamente en medio de una lluvia torrencial, sacudiendo sus orejas tristemente. Flor nos haba prometido la ms cordial hospitalidad en nombre de sus compaeros los gitanos. Las nubes se amontonaban en el espacio. La lnea del horizonte hacia el ocaso pareca un caos de sombras entre prpuras. La luz crdena del relmpago era la nica que a intervalos nos mostraba el camino. Los truenos retumbaban tanto, repetidos por el eco de los montes, que nuestra pobre mula se estremeca intensamente. Enrique no era hombre capaz de asustarse, y nosotras dos, bajo el abrigo flotante que nos cubra, bamos charlando tranquilamente confiadas en el escudo de su proteccin y de su fuerza. Es raro! exclam yo de pronto. Veo all abajo una claridad entre la cual se mueven muchas cosas extraas y sobre la cspide de aquella montaa creo percibir la silueta de dos hombres. Enrique mir hacia donde yo le indicaba. No veo nada contest. Son muchos ms dijo Flor. Hay realmente hombres all? pregunt Enrique. Sent un vago terror que aument con la respuesta de mi amiguita. Ms de diez. Armados? continu preguntndole Enrique. Armados, s. Son tus compaeros? No. Te has fijado en si nos seguan? Desde ayer por la maana andan cerca de nosotros. Enrique mir desconfiadamente a Flor y yo misma no pude impedir que una sospecha cruzase por mi mente. Por qu no nos has prevenido? le dijo mi amigo. Cre al pronto que seran pacficos viajeros. Adems, seguan un sendero que se dirige al Oeste, cosa acostumbrada por los hidalgos de esta tierra. Solamente desde nuestra entrada en la montaa me han inspirado desconfianza

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esos hombres. Nada os dije porque iban delante de nosotros y se internaban por caminos en los cuales nos era imposible encontrarlos. Y nos explic que el camino por donde ellos iban, poco frecuentado por la mayora de los viajeros a causa de su peligro, se diriga al norte del monte Baladrn, mientras el que nosotros seguamos volva hacia el Sur a medida que nos internbamos en la sierra. Los dos caminos, sin embargo, se reunan en un punto que era el convenido para reunirse los gitanos. Despus de un rato dejamos de ver sus negras siluetas recortarse sombramente sobre el fondo escarlata del cielo. La montaa pareca desierta en todo el espacio que los ojos podan descubrir. No se oa otro ruido que el del viento agitando las copas de las encinas.

4. DONDE FLOR SE SIRVE DE UN ENCANTO PARA SALVARNOS

Lleg la noche. No volvimos a acordarnos de nuestros desconocidos rondadores. Enormes peas y desfiladeros infranqueables los separaban de nosotros. Toda nuestra atencin estaba reconcentrada en nuestra mula, a quien cada vez costaba ms trabajo vencer los obstculos del camino. Un hermoso espectculo se present a nuestros ojos. Haca algunos minutos que caminbamos entre dos montaas cuyas moles negruzcas nos ocultaban el horizonte y slo nos permitan ver sobre nuestras cabezas una estrecha franja de cielo. La lluvia haba cesado. El viento del Noroeste, barriendo ante s las nubes, dej el cielo limpio y brillante como cristal de Bohemia ligeramente azulado. La luna lo iluminaba y esclareca todo con su argentada luz. A la salida del desfiladero, nos hallamos ante un valle rodeado de montaas. En el primer momento se nos antoj una sima sin fondo. La luna, que iluminaba las crestas de los montes, no estaba an suficientemente alta y dejaba el valle envuelto en sombras. Ante la garganta que acabbamos de dejar, se abra otra que pareca continuacin de la primera. El valle, entre ellas, pareca una depresin inmensa engendrada por una enorme convulsin del suelo. Una gran hoguera iluminaba la entrada de la segunda garganta. Alrededor de la hoguera veanse hombres y mujeres sentados. Eran gitanos. Apenas salimos del desfiladero, nuestra presencia fue notada. Esa raza nmada y extraa, tiene una finura de sentidos que no poseemos nosotros. En seguida se destacaron dos hombres, cada uno por un lado, mientras los dems continuaron tendidos tranquilamente ante el fuego. Flor vio al momento las dos sombras y lanz un grito particular. A un segundo grito, volvieron a ocupar su puesto en la hoguera. An estbamos lejos del fuego. Entonces cre ver dos sombras negras detrs del crculo formado por los gitanos; pero cre aquello ilusin de la montaa y nada dije. Ojal hubiese hablado! En medio del valle, un hombre con una gran escopeta en la mano,

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agarrando nuestra mula de la brida, nos dio el alto!, en una lengua que no entendimos. Flor le respondi en el mismo lenguaje. Sed bien venidos exclam el hombre de la escopeta entonces. Se os dar albergue y cena, puesto que nuestra hermana os conduce a nuestro lado. Los gitanos gozan justamente fama de hidalgos y caballerescos en punto a hospitalidad. Los ms sanguinarios respetan como cosa sagrada a sus huspedes. Una vez ofrecida la hospitalidad, nada debamos temer, segn la comn creencia. Nos aproximamos sin desconfianza y se nos hizo una cordial acogida. Flor se acerc respetuosamente al jefe. Este se levant y ofreci ceremoniosamente una copa de vino a Enrique que la bebi. Hicimos tambin crculo alrededor del fuego. Una gitana empez a bailar y a cantar segn sus costumbres. Al cabo de diez minutos, Enrique se levant ronco y demudado. Bribones, qu brebaje me habis hecho beber! grit. Quiso andar y cay al suelo pesadamente. Sent que mi corazn se paralizaba. Enrique revolcbase luchando con un sopor que no poda vencer. Sus prpados se cerraban a pesar suyo. Los gitanos rean silenciosamente alrededor del fuego. Detrs de nosotros vi aparecer varias sombras. Eran cinco o seis embozados que ocultaban su rostro completamente tras las amplias alas de sus sombreros. No eran gitanos. Cuando Enrique dej de moverse le cre muerto y ped fervorosamente a Dios que me matase tambin. Uno de los recin llegados arroj una bolsa con dinero en medio del crculo que formaban los gitanos. Concluid y os dar el doble dijo. El jefe de los gitanos contest: Es preciso para ello tiempo y distancia. Doce horas y doce leguas. La muerte no puede darse en el mismo sitio ni el mismo da de la hospitalidad. Necedades! contest el hombre encogindose de hombros. Dejadnos, si no, hacer a nosotros. Y avanz hacia donde estaba inmvil Enrique. El gitano se puso ante l. Mientras no pase el tiempo y hayamos andado el camino que acabo de deciros, nada conseguiris. Defenderemos entretanto a nuestro husped aunque sea contra el rey. Singular fe, extrao honor. Todos los gitanos formaron fila ante Enrique. Entonces Flor murmur a mi odo: Os salvar a los dos o morir con vosotros! Era media noche. Me haban hecho acostar sobre un saco lleno de hojas secas, en la misma tienda del jefe. Este estaba echado sobre una manta, no lejos de m, y a sus pies, tendido como un perro, un hombre roncaba tranquilamente. Ignoraba dnde se haban llevado a Enrique. Yo estaba bajo la vigilancia de una gitana que se acost al lado de mi lecho y para mayor seguridad recost su cabeza sobre mi cuerpo y tena una de mis manos entre las suyas. Adems, fuera de la tienda, se oan los pasos de dos centinelas. Yo no poda dormir. Cuando ms tristes eran mis reflexiones, o un leve ruido fuera de la tienda que hizo palpitar mi corazn. Hice un leve movimiento para ver y mi guardiana se despert gruendo. No vi nada. Y el ruido ces. Pero desde entonces slo escuch los pasos de un centinela. Al cabo de un cuarto de

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hora el otro centinela dej tambin de pasearse. Un silencio absoluto rein en la tienda. De pronto vi oscilar la tela que cubra la entrada de la tienda; levantse luego un poco y pude conocer la risuea e inteligente cara de Flor. Ech una mirada sobre los que dorman y con la cabeza me hizo sea de que no me moviese. Lo ms difcil est hecho murmur a mi odo cuando se acerc adonde yo estaba. No pude contener un pequeo movimiento de alegra y la gitana se despert de nuevo. Flor permaneci un momento con el dedo sobre sus labios y mi guardiana se durmi otra vez. Yo pensaba: Sera preciso ser hada para desembarazarme de mi guardiana. Tena razn; pero mi amiga Flor era el hada. Dio un paso y luego otros con mucho cuidado hacia la manta donde el jefe dorma. Se coloc delante de l y le mir fijamente un instante. La respiracin del dormido se hizo ms tranquila. Luego, con dos deditos, le toc las sienes. Entonces me mir con sus ojitos que brillaban como estrellas. Ya hay uno me dijo por seas. El gitano que dorma a los pies del jefe, al mirarle Flor, dej de roncar, estir las piernas y qued como muerto. Dos! aadi mirndome de nuevo, mientras levantaba triunfalmente dos de sus dedos. Quedaba mi terrible guardiana. Flor adopt con sta ms precauciones. Se acerc a ella lenta, muy lentamente, mirndola como la serpiente que quiere fascinar al pjaro. Cuando se hall a su lado, alarg una mano y la coloc sobre los ojos de la gitana. Sent que se estremeca interiormente. Hizo un movimiento para sustraerse al hechizo y Flor dijo con imperio: Yo quiero! La mujer lanz un gran suspiro mientras la nia bajaba las manos de la frente a su estmago, como si deseara infiltrar en sus venas un fluido misterioso. Yo senta a travs del cuerpo de la vieja echada sobre m la influencia de una fuerza poderosa que me invitaba al sueo. No te duermas! me orden Flor. Las sombras que voltejeaban alrededor de mis ojos se disiparon. La mano de Flor pas otra vez por la frente de la gitana y se detuvo entre sus dos ojos. El cuerpo de mi guardiana se puso rgido. Flor estaba de pie ante ella, grave e imperiosa. Su mano se alz y se baj de nuevo, sobre la cara de la mujer. Al cabo de dos o tres segundos, Flor, con su manecita, hizo extraos movimientos sobre el crneo de la gitana. Duermes, Mabel? pregunt. Duermo contest la vieja. Yo cre al pronto todo aquello una comedia. Entonces, cogiendo un medalln que yo llevaba al cuello y que contena cabellos de Enrique y mos, sac el pelo de mi amigo y colocndolo en la mano inerte de la gitana, dijo: Quiero saber dnde est. La vieja se agit. Yo tena miedo de verla despertarse. Flor la dio mudamente con el pie para demostrarme la profundidad de su sueo. Despus repiti: Oyes, Mabel? Quiero saber dnde est.

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Ya oigo. Espera, le estoy buscando. Qu es eso? continu. Es un subterrneo, es una gruta? Le han quitado la capa y los vestidos. Ah, ya veo: est en una tumba! Me qued helada. Vive? pregunt Flor. Vive. Est dormido. Y dnde est esa tumba? En el campo, al Norte; donde hace dos aos se enterr al viejo Hadji. Tiene la cabeza apoyada sobre los huesos de ste. Quiero ir a esa tumba. Dirgete al Norte. Entre las dos primeras rocas que encuentres, hay un subterrneo. Bajars tres escalones. Cuando veas una losa la levantas; all est. Y cmo le despertar? Con tu pual. Vamos me dijo Flor. Salimos de la tienda, y despus de coger una luz que cubri con un pao, nos dirigimos adonde la gitana nos haba dicho. Por el camino me mostr Flor la tienda delante de la cual tambin arda una hoguera. Esos son vuestros enemigos. Los que haban querido asesinar a mi Enrique! Al cabo de algunos instantes de andar de prisa, encontramos la gruta indicada. Bajamos los tres escalones y levantamos la piedra despus de enormes esfuerzos. All estaba mi amigo como muerto sobre la tierra hmeda. Me ech sobre l y le rode el cuello con mis brazos a pesar de que su cabeza reposaba sobre un repugnante esqueleto. Le llam, pero intilmente. Le quieres mucho? me pregunt Flor. Despirtalo en nombre de Dios exclam llorando. Despirtale, amiga ma! Flor cogi las dos manos de Enrique despus de dejar la luz en el suelo. Mi encanto nada puede ahora respondi. Ha bebido un poderoso narctico y dormir hasta que un hierro ardiente toque las palmas de sus manos y las plantas de sus pies. Un hierro ardiendo! dije sin comprender. Dmonos prisa; pues arriesgo mi vida como vosotros. De su pecho sac un pualito con mango de cuerno. Desclzale me dijo. Mi amigo llevaba fuertes borcegues de cuero y tan temblorosa estaba que no poda desatar las correas que los sujetaban. Date prisa me deca Flor. Mientras tanto enrojeca la punta de su pual a la llama de la luz. Luego lo aplic a las manos de Enrique. Este no se movi. A los pies, Aurora! me dijo Flor. Es preciso que sienta en los cuatro puntos el dolor a un tiempo. Y aplic a sus pies la hoja enrojecida mientras entonaba un extrao cntico. Los labios de Enrique se crisparon. Yo le deba esto dijo Flor al ver que despertaba, y a ti tambin, querida Aurora; pues sin vosotros hubiera muerto de hambre. Adems, yo soy, aunque inconsciente, la causa de que hayis cado en esta emboscada. Cuando Enrique abri los ojos, mis labios estaban apoyados sobre su

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frente. Dirigi sobre nosotras una mirada de asombro. Nosotras le sonremos. Al ver el esqueleto en cuya compaa estuvo, dijo fra y seriamente: Buen compaero me haban dado! Dentro de un mes hubiramos estado lo mismo. Andando! dijo Flor. Es menester que antes del alba huyamos dejando estas montaas. Enrique se levant. A la salida de la gruta encontramos los caballos de los gitanos. Montamos en uno y Flor nos sirvi de gua, pues conoca perfectamente todos aquellos contornos. A la salida del sol, estbamos en El Escorial y por la noche llegamos a la capital de Espaa. Yo estaba contenta, porque Enrique, en vista de que Flor no poda volver con los gitanos, decidi que viviese con nosotros. Tendrs una hermana, mi pequea Aurora me dijo Enrique. Al cabo de tres meses de vivir con nosotros, a cuyo lado se le bautiz con el nombre de Mara de la Cruz, una maana apareci ante nosotros vestida con su antiguo traje de gitana. Enrique le dijo sonriendo: Gentil pajarillo, vas a alzar el vuelo? Yo me ech a llorar mientras la abrazaba. Ella lloraba tambin y me hizo formal promesa de ir a verme todas las maanas. No poda vivir sin libertad. Vivamos en una modesta casa con relativa comodidad, pues Enrique ganaba bastante dinero. Ese tiempo ha sido para m un periodo de dicha y de tranquilidad, del que conservo alegres recuerdos. Flor iba a verme todos los das y hablbamos alegremente. Cuando la propona que volviese como antes a vivir con nosotros, se excusaba sonriendo. Enrique me dijo una vez que le habl de esto: No es sa, Aurora, la amiga que te conviene. Y nuestra amistad con Flor fue enfrindose sin saber cmo. Y, sin embargo, yo la amo... Yo saba que Enrique economizaba con el propsito de emprender un largo viaje. Se propona visitar Alemania e Italia. El porqu de ese viaje era un secreto para m. Un da que, segn costumbre, sali por la maana, entr en su cuarto para arreglrselo. Encima de su mesa vi un sobre cerrado con dos sellos, bajo cuyas armas se lea esta palabra latina: Adsum. Pregunt a mi confesor el significado y me dijo que quera decir: Yo soy. Os acordis, madre ma? Cuando Enrique corra tras los hombres que me robaron, pronunci estas palabras. Al lado del sobre haba un papel. Era una lista de nombres al parecer de reciente fecha por el color de la tinta. Nada pude descubrir en ella que me revelase el objeto del viaje de mi amigo. Eran, tal vez, los nombres de las personas a quienes deba visitar en su larga excursin. La lista deca: 1. El capitn Lorena. Npoles. 2. Staupitz. Nuremberg. 3. Pinto. Turn. 4. El Matador. Glasgow.

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5. Jol de Jugan. Morlaix. 6. Fanza. Pars. 7. Saldaa. Pars. Luego seguan los nmeros 8 y 9, pero carecan de nombres.

5. DONDE AURORA SE OCUPA DE UN MARQUESITO

Quiero contaros ahora cuento se relaciona con dicha lista. Cuando Enrique regres de su viaje, despus de dos aos de ausencia, volv a encontrarla encima de la mesa. La mayor parte de los nombres que haba escritos en ella, estaban tachados. Sin duda pertenecan a aquellos a quienes pudo encontrar. Los nmeros 8 y 9 tenan, entonces, sus respectivos nombres. Los nmeros 1, 2, 3, 4 y 5, estaban tachados: la tachadura era una gruesa lnea de tinta roja. Los nmeros 6 y 7 continuaban intactos y el 8 y el 9 llevaban los nombres de Peyrolles y Gonzaga, respectivamente, y los dos tenan esta nota: Pars. ...Estuve dos aos sin verle, madre ma. Qu hizo en estos dos aos, y por qu su conducta para conmigo fue tan misteriosa? Dos siglos, dos interminables siglos fueron para m esos dos aos! No s cmo he podido vivir tantos das sin mi amigo. Si la separacin llega a prolongarse, estoy segura de que hubiese muerto. Viv retirada en el convento de la Encarnacin. Las religiosas fueron para m muy buenas; pero ellas no podan consolarme. Toda mi alegra se haba ido con mi amigo. Olvid cantar y sonrer. Pero, ay!, cuando volvi, mis penas tuvieron al punto trmino. Mi padre querido, mi amigo, mi protector, habame sido devuelto, y al verme en su presencia no pude decirle, tanta fue mi emocin, todo lo dichosa que era al poderle abrazar. Despus del primer beso, me mir y yo qued asombrada de la expresin de su cara. Ya eres una mujercita, Aurora. No cre encontrarte tan bella djome. Yo era, pues, hermosa! A l le pareca yo bella! La belleza es un don de Dios, madre ma. Y yo le di a Dios gracias por habrmela dado. Tena diecisiete aos cuando me dijo esto. No cre que pudiera experimentarse tanta dicha al orse llamar hermosa. Enrique me lo dijo! Sal del convento de la Encarnacin aquel mismo da y volvimos a nuestra antigua casa. Todo cambi. No debamos vivir ms solos Enrique y yo, puesto que ya era una seorita. En nuestra casa encontr a una buena anciana llamada Francisca Berrichon y a su nieto Juan. La vieja Francisca, al vernos, exclam:

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Cunto se le parece! A quin me parecer? Hay cosas que sin duda no debo saber, porque sobre esto se ha guardado una discrecin absoluta. He pensado varias veces, y cada vez me afirmo ms en mi opinin, de que Francisca deba ser una antigua sirvienta de mi familia. Ella ha debido tener la fortuna de conocer a mi padre y a vos, madre querida. Cuntas veces he tratado de saberlo! Pero Francisca, de ordinario comunicativa, ha permanecido muda siempre a mis preguntas sobre este particular. Estando sola en esta poca de mi vida, he sido menos feliz. Me faltaba mi amiga Flor, a quien no he vuelto a ver, y mi Enrique ha cambiado mucho. Sus modales conmigo han variado por completo: le encuentro, siempre que est a mi lado, triste y fro. Parece que una barrera, cada vez ms insuperable, se alza entre nosotros. Sin embargo, una explicacin con Enrique es imposible. La ausencia haba aumentado la fama de mi amigo como cincelador, y todos venan a solicitarle, todos se lo disputaban. Esto hizo que la abundancia reinase en nuestra casa, en otros tiempos tan pobre. Enrique, que sufra mucho, como yo lo adivin, se consolaba con el trabajo. Los meses pasaron. Yo cada vez me pona ms triste, y Enrique, que lo not, fue ms desgraciado todava. Las ventanas de mi habitacin daban al antiguo palacio del duque de Osuna, palacio que estaba cerrado por la muerte, en duelo, de su dueo. Un da vi abrirse las persianas, y que las salas vacas se llenaban de lujosos muebles. El descuidado jardn se llen de arbustos y flores nuevas. El palacio haba sido comprado. Yo, como todas las jvenes, soy curiosa. Quise saber el nombre del nuevo inquilino, y cuando lo averig, qued asombrada. Era Felipe de Gonzaga! Este nombre haba sido aadido a la lista de mi amigo durante su viaje. Supuse que Enrique deba ser amigo de aquel gran seor, y dese conocerle. Al siguiente da, Enrique hizo clavar las ventanas de nuestra casa. Luego, me dijo muy serio: Aurora, os ruego que evitis que os vean los que se pasean por el jardn. Os confieso, madre ma, que con esa prohibicin mi curiosidad se excit hasta un punto inconcebible. No era difcil tener noticias del prncipe de Gonzaga; todo el mundo hablaba de l. Era, segn decan, el hombre ms rico de Francia y amigo particular del Regente. Llevaba a Madrid una misin secreta y ejerca el cargo de embajador extraordinario. Todas las maanas me refera Juanillo cuanto con el prncipe se relacionaba, y eran cosas tan sorprendentes y maravillosas, que excitaron mi imaginacin. Viva con l un joven que se llamaba el marqus de Chaverny. Tena los cabellos rubios, el rostro agraciado y el talle gentil. Era un demonio, segn decan. Por las rendijas de mis ventanas vea el jardn de Osuna. Un joven elegante y de belleza algo afeminada, se paseaba todas las maanas por sus hermosas alamedas. Aqul supuse que no deba ser el marquesito de Chaverny. Tena el aspecto agradable y aparentaba modestia y discrecin. Ya sentado en un banco,

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ya echado sobre la hierba naciente, ya paseando pensativo, el joven llevaba siempre un libro en la mano. Debera ser muy estudioso! Aquel gentilhombre era el reverso de la medalla del que decan ser el marqus de Chaverny. A menos de que hubiera ste sido calumniado. Y, sin embargo, era l. Aquel joven tan juicioso, en apariencia, era el propio marqus, de quien tan malas cosas me haban contado! Yo creo que le hubiese amado si no hubiese estado Enrique sobre la tierra. Un buen corazn, madre ma; un corazn pervertido por aquellos que han tenido a su cargo su educacin, pero noble todava, ardiente y generoso. Yo creo que debi verme por mi mal cerrada celosa, porque nunca dejaba el jardn ni de mirar a mis ventanas. Yo le he ahorrado seguramente bastantes locuras! En aquel jardn era bueno como un santo. Todo lo ms a que se atreva, era a besar una flor y a arrojarla sobre mi ventana. Una vez, lleg hasta el pie de mi ventana, y cogiendo una piedra, atla a un papel que llevaba en la mano, y arrojndola con fuerza, la hizo llegar hasta m. Era una carta de amor. Qu carta! Decame en ella, que me amaba y que quera casarse conmigo. Arrancaris un alma al infierno, si correspondis a mi cario! Sent gran pena por no poder hacer aquella buena obra. No contest. El pensamiento de Enrique me detuvo. El marqus esper en vano largo tiempo con los ojos fijos en mi ventana. Yo no me dej ver aunque le espiaba desde lugar ms reservado. Una noche esperaba a Enrique, que tardaba ms de lo de costumbre. De pronto o que hablaban en la calle. Puse atencin y mirando por los cristales vi dos sombras en la acera: eran Enrique y el marquesito. La conversacin trocse pronto en disputa. Sabis a quin hablis, amigo? deca altivamente el marqus de Chaverny. Soy primo del seor prncipe de Gonzaga. Al or este nombre la espada de mi amigo pareci querer salirse de su vaina. Chaverny sac la suya y se puso en guardia. Aquella lucha tan desigual me pareca un desatino, y abriendo los cristales, grit: Enrique, Enrique, es un nio! Enrique le volvi la espalda. El marqus me salud y le dijo: Nos volveremos a ver! Fui al encuentro de Enrique, que un instante despus lleg. Su fisonoma haba cambiado por completo. En lugar de hablarme psose a pasear por la habitacin. Aurora, no soy vuestro padre me dijo con voz alterada. Yo lo saba ya. Cre que iba a continuar, pero se call y volvi a pasearse. Vi que se enjugaba la frente, cubierta de sudor. Qu tenis, amigo mo? le pregunt dulcemente. En lugar de contestar, me interrog. Conocais a ese joven? Yo me ruboric un poco al contestar. No, no le conozco. Enrique guard silencio. Luego prosigui: Os haba rogado que procuraseis no dejaros ver de los paseantes del

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jardn; no era por m, era por vos, por quien os hice esa splica. Su acento era sentido y amargo. Algo incomodada le repliqu: He cometido algn crimen para vivir siempre prisionera? Ah, esto deba llegar y ha llegado! exclam Enrique cubrindose la cara con las manos; que Dios tenga piedad de m! Solamente entonces comprend cunto dao le haba hecho. Las lgrimas nublaron mis ojos. Perdonadme, Enrique, amigo mo, perdonadme! dije tendindole las manos. Y qu os tengo que perdonar? La pena que os he causado. Veo que sufrs y que estis triste. Se detuvo para mirarme fijamente. An es tiempo! murmur. Y fue a sentarse a mi lado. Habladme francamente y nada temis, Aurora. Slo deseo una cosa en este mundo y esa es vuestra felicidad. Sentirais dejar a Madrid? Con vos? Conmigo. Donde vos estis respond lentamente mirndole a los ojos, soy dichosa. Me agrada Madrid porque vos vivs aqu. El me bes la mano. Pero, y ese joven?... pregunt con embarazo. Yo puse mi mano sobre su boca, mientras rea. Os perdono, amigo mo: pero no aadis ni una palabra ms. Si lo queris, partamos. Sus ojos se pusieron hmedos y sus brazos hacan esfuerzos por no abrirse para recibirme. Yo cre que su emocin iba a arrastrarle; pero es fuerte contra s mismo. Me bes la mano por segunda vez y me dijo con acento paternal: Puesto que eso no os contrara, partiremos esta misma noche. Y es, sin duda, por m, no por vos! exclam con verdadera clera. Por vos, no por m respondi levantndose. Y sali, despus de pedirme permiso para retirarse. Yo estaba deshecha en llanto. Ah, me deca, no me ama, no me amar nunca! Sin embargo... Me quiere como si fuera su hija: me quiere por m, no por l. Yo morir joven. Partimos a las diez. Sub a una silla de posta, con Francisca, l, Juanillo y cuatro criados, nos servan de escolta. Era ya rico. Os hablo de cosas recientes; pues slo hace unos meses que hemos dejado Madrid. Pero a pesar de esto el tiempo me ha parecido largo. Hay algo que se interpone entre Enrique y yo. Cunta falta me haca vuestro corazn, madre, para verter en l el mo! A nuestra salida, vimos todo el palacio de Osuna iluminado; deba haber en l una gran fiesta. Enrique, que cabalgaba a la portezuela de la silla de posta, me pregunt: No sents de veras marcharos, Aurora? Siento haber perdido mi amigo de otros tiempos contest. Fuimos a Zaragoza, y de all por los Pirineos a Bayona. All nos

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embarcamos para Ostende. Luego nos dirigimos al valle de Louron. Sin la visita que hicimos al histrico castillo de Caylus, nada habra digno de mencionarse en nuestro viaje. Pero sin que pueda explicarse la causa, aquella visita constituye una de las pginas ms notables del libro de mi vida. Aunque viviera cien aos no olvidar la impresin que estos lugares me produjeron. Enrique quiso hablar con un viejo sacerdote, llamado don Bernardo, que fue el capelln del castillo de Caylus mientras vivi el ltimo seor de este apellido. Nos dirigimos Enrique y yo solos a caballo, hacia la pintoresca eminencia que llaman en el pas El Hachazo, y sirve de cimiento slido a la negra fortaleza de Caylus. Era una maana de febrero, triste y fra, pero sin bruma. Las nevadas sierras que habamos atravesado la vspera destacaban sobre el azul sombro del cielo el brillante encaje de sus cimas. Por el Oriente, el sol quebraba su luz plida con los colores del iris sobre la nieve. Vimos delante de nosotros surgir poco a poco sobre su gigantesco pedestal, hacia el Este, ese negro coloso de granito llamado el castillo de Caylus-Tarrides. Con solo verlo, acuden al nimo mil pensamientos melanclicos y terribles. Es grande y espantoso a la vez. Nadie le habita, y en l no ha debido ser nadie jams tampoco dichoso. En el pas se refieren sobre l horripilantes leyendas. Llegamos al castillo por un camino estrecho y tortuoso, y pasamos un puente de madera que antes fue levadizo. Enfrente de l hay una urna, donde se ve una Virgen. Enrique llam a su gran puerta, y al cabo de bastante tiempo sali a abrirle un viejo conserje, su nico morador, que era ciego y bastante sordo. Nos dijo que el dueo actual del castillo, que era el prncipe de Gonzaga, no haba ido a l desde haca muchsimo tiempo. El nombre de Gonzaga parece perseguirme por todas partes desde hace algn tiempo. El viejo aadi que don Bernardo, en cuya busca iba Enrique, haba muerto haca algunos aos. Enrique le propuso que nos dejase ver el interior del castillo, pero l no accedi a sus ruegos. Pronto comprend que aquellos lugares recordaban a Enrique algn trgico suceso. Fuimos a almorzar a una hostera, donde nos sentamos a una mesa de tosco pino. Una mujer de cuarenta y cinco aos vino a servirnos. Enrique la mir atentamente. Buena mujer, estabais vos aqu la noche del asesinato de los fosos de Caylus? le pregunt. Dej caer un vaso que tena en la mano, y mir a Enrique con desconfianza. Ah! Cuando hablis de ello, estarais vos all? pregunt con espanto. Sent fro en las venas; pero mi curiosidad estaba fuertemente excitada. Qu haba pasado en aquel castillo? Puede ser; pero esto no os importa. Hay cosas que con aqul se refieren que quiero saber. Os pagar esplndidamente vuestras noticias. Cerraremos antes la puerta y las ventanas, si os parece contestHay cosas que nadie debe or.

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Cuntos muertos encontraron en el foso al da siguiente? Siete, contando al joven y noble seor. Vino aqu la justicia? S, la justicia vino; pero se volvi sin averiguar nada. Los jueces dijeron que el viejo seor haba hecho bien a causa de aquella ventana que se haba hallado abierta. Y mostr con la mano una pequea ventana enrejada, situada en los fosos, bajo el puente. Comprend que la justicia haba acusado al joven seor de haber querido introducirse en el castillo por aquella ventana. Pero para qu? La mujer no respondi a esta pregunta. Y porque nuestra joven seorita era muy rica. Es una historia muy triste, y puede contarse en pocas palabras. Aquella ventana me fascinaba. All, sin duda, los dos jvenes haban tenido su ltima conversacin amorosa. Rehus el plato que haban colocado delante de m; Enrique hizo lo mismo. Pag la comida, dio una buena propina a la mujer y salimos de la posada; al canto de esa misma puerta hay un camino que conduce al foso. Por l empezamos a andar. La posadera nos sigui. Ah fue donde el joven seor dej la nia dijo la mujer, sealando uno de los pies del puente. Ah, haba una nia! exclam. La mirada que Enrique me dirigi fue extraordinaria, y an no la puedo definir. Algunas veces mis ms sencillas palabras le causan repentinas emociones, cuyo motivo no puedo adivinar. Y aunque me he pasado la vida queriendo adivinar el misterio que Enrique me oculta, nada he podido descubrir. Madre ma, la gente se burla de las pobres hurfanas que en los ms mnimos detalles de su vida ven indicios de su nacimiento. Pero yo creo que este instinto es providencial. S, nuestro destino es buscar siempre a los que nos dieron el ser. Ese afn, ese deseo ardiente y apasionado, injerto desde el da de nuestro abandono en nuestras almas por la mano de Dios, a veces se alienta, a veces vacila; pero slo cesa con la vida. Cuntas esperanzas muertas, cuntas quimeras, cuntas decepciones! La mirada de Enrique pareca decirme: Esa nia, Aurora, erais vos! Mi corazn lati fuertemente, y mir afectuosamente al viejo castillo. Pero en seguida o a Enrique, que preguntaba a la posadera: Y qu ha sido de la nia? La buena mujer contest: Muri!

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6. PONIENDO LA MESA

El fondo de los fosos era una pradera. Desde el punto donde estbamos, bajo el puente, descubrase la aldea de Tarrides y los primeros rboles del bosque de Ens. A la derecha, por encima del muro, la vieja capilla de Caylus mostraba la aguda flecha de su cpula. Enrique dirigi sobre el paisaje una melanclica mirada. Pareca querer orientarse. Con su espada, que le serva de bastn, trazaba extraas lneas sobre la arena, y sus labios se movan como si hablase consigo mismo. Con el dedo indic un sitio cercano adonde yo estaba, y dijo: All debi ser. S contest la posadera, all encontramos tendido el cuerpo del joven seor. Yo retroced, estremecindome. Dnde se lo llevaron? He odo decir que se lo llevaron a Pars, para enterrarle en el cementerio de Saint-Magloire. S, en Saint-Magloire est el panten de la casa de Lorena contest Enrique. Por lo tanto, madre, aquel joven seor que asesinaron en tan terrible noche en aquel lugar sombro, perteneca a la noble familia de Lorena. Enrique inclin la cabeza sobre el pecho. De vez en cuando me miraba a hurtadillas. Quiso subir la escalerilla que conduca a la cabeza del puente; pero la hiedra que haba crecido en sus escalones cubralos casi por completo, y se lo impidi. Luego se dirigi hacia el muro, y con el pomo de su espada tante la resistencia de las hojas de la ventana. Es slida, y est reforzada por detrs con chapa de hierro. No se ha vuelto a abrir desde el da que estuvo aqu la justicia dijo a Enrique la buena mujer que nos serva de cicerone. Qu es lo que osteis aquella noche, buena mujer, desde vuestra casa? Ah, seor, qu miedo tan terrible pas! Todos los demonios del infierno parecan haberse dado cita en estos fosos. Los bandidos estuvieron bebiendo por la tarde en mi casa. Cuando me acost, dije; Que Dios acoja en su seno a los que no deben ver levantarse el sol de maana! Omos desde la posada el ruido de los aceros al chocarse, gritos, juramentos, blasfemias, y dos voces formidables que gritaban de vez en cuando: Yo soy! Yo soy! Mil indeterminados pensamientos bullan en mi cerebro. Aquella palabra, que sin duda era una divisa, la haba odo ya varias veces en mi vida, y siempre en situaciones solemnes. Era la misma que le en lengua latina en los sellos del misterioso sobre que mi amigo conservaba como un tesoro. Enrique estaba ligado a aquel drama que referan. De qu manera? Slo l podra decirlo. ...El sol se ocultaba tras el arrebolado horizonte cuando entramos en el camino del valle. Tena el corazn oprimido y me volv varias veces para mirar de lejos el sombro castillo de Caylus. Aquella noche visiones extraas turbaron mi sueo; vea a una mujer enlutada que con una nia en los brazos se inclinaba llorosa sobre el cadver de

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un hombre. Erais vos, madre ma? Al da siguiente, sobre la cubierta del barco que nos llev a las costas de Flandes, me dijo Enrique: Pronto, muy pronto lo sabris todo, Aurora ma. Quiera Dios que entonces podis ser tan feliz como yo deseo! Estaba muy triste cuando me dijo esto. Teme que la desgracia me aflija al conocer a mi familia? Aunque as sea, madre ma, quiero abrazaros... Desembarcamos en Ostende. En Bruselas recibi Enrique una carta sellada con las armas de Francia. Al otro da partimos para Pars. Ya era medioda cuando llegamos al Arco de Triunfo. Vine en una silla de posta con Francisca. Enrique caminaba a caballo delante de nosotros. Estaba muy pensativo. Una voz interior me deca: Tu madre est aqu! S, vos, madre ma, vivs en Pars, estoy segura de ello. Conozco el aire que respiris. Nos apeamos en una larga calle bordeada de casas altas y grises. Luego entramos en una callejuela estrecha que conduce a una iglesia rodeada de un cementerio. Despus he sabido que eran la iglesia y cementerio de Saint-Magloire. Enfrente de ella, se vea un gran hotel de aspecto altivo y seorial. Pregunt y me dijeron que era el palacio de Gonzaga. A espaldas de la iglesia una plazoleta donde se ve una verja de madera cuya puerta estaba abierta. Es la entrada del cementerio. Entramos y Enrique se detuvo ante un mausoleo tic mrmol sobre el cual hay esculpida la imagen de un hombre gallardo y joven. Enrique dio un largo beso en la frente a la estatua. Y le o decir entre sollozos: Hermano, veme aqu. Dios es testigo de que he cumplido la promesa que te hice del mejor modo que he podido. Un leve ruido me hizo volver la cabeza. Detrs de nosotros, al otro lado de la verja de madera, Francisca y su nieto se haban arrodillado y oraban sobre la arena. Enrique se arrodill tambin y or en silencio largo rato. Al levantarse me dijo: Besad esa imagen, Aurora. Yo obedec y pregunt el porqu. Sus labios iban a abrirse para hablar; pero dud y al fin dijo solamente: Porque era un noble corazn; porque yo le amaba, hija ma! Yo di un beso a la glacial frente de la estatua. Enrique me dio las gracias ponindose las manos sobre el corazn. Cmo me ama, cunto me quiere, madre ma! Tal vez est escrito, sin embargo, que l no pueda decrmelo nunca! Algunos minutos ms tarde, entramos en la casa donde os escribo estas memorias, madre ma; pues Enrique la haba hecho alquilar de antemano. Desde que entr en ella, no he vuelto a salir a la calle. Y vivo ms sola que nunca, porque Enrique tiene ahora muchos negocios. Slo le veo a las horas de comer y eso no siempre. Me ha prohibido que salga, y para asomarme a la ventana debo adoptar antes infinitas precauciones. Ah, si yo supiera que tena celos, con cunto placer le obedecera! Qu dichosa sera entonces al ocultarme, al velarme, al permanecer escondida para que l solo me viese, en el ltimo rincn de la tierra! Pero, ay!, me acuerdo bien de sus palabras de Madrid:

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No es por m, es por vos por quien deseo que os ocultis a las miradas de todos. Estoy sola. A travs de mis cortinillas veo la gente pasar de prisa como quien va a sus negocios. Son libres. Veo la casa de enfrente, donde en cada piso vive una familia. A los balcones se asoman dos jvenes con sus hijos en brazos. Son dichosas. Veo, tambin, las ventanas de palacio, a travs de cuyos vidrios se filtra la luz de los salones en que el Regente da sus esplndidas fiestas. Oigo la msica del baile y la nostalgia y la tristeza se apoderan de m. Pero si l me hace una caricia, si l me dirige una palabra de cario antes de despedirse de m por la noche, todo lo olvido y slo queda en mi corazn la intensa dicha de amarle. Estoy descontenta. No creis, madre ma, que falta nada a mi comodidad. Enrique me colma de atenciones y prev hasta mis ms nimios deseos. Y si se muestra fro y reservado conmigo desde hace tiempo, tal vez tenga para conducirse de este modo poderosas razones. Ved lo que he pensado, madre ma: Como conozco la caballeresca y exagerada delicadeza de su alma, he supuesto si mi nobleza podr ser un da mayor que la suya y ms grande mi fortuna; si el temor de parecer ambicioso o interesado le alejar de m impidindole amarme. S, se conoce. Enrique tiene miedo de quererme. Ah, si yo estuviese segura de esto, renunciara a mi fortuna y desdeara mi nobleza! Qu son las excelencias del nacimiento ante la dicha del corazn? Me amarais vos menos porque fuerais pobre? ...Hace dos das vino a verle el jorobado. Pero todava no os he dicho nada de ese gnomo misterioso, nico ser que nos visita en nuestro aislamiento absoluto. Ese jorobado visita a Enrique con frecuencia y siempre se ven en la habitacin reservada que mi amigo tiene en el primer piso. La vecindad del barrio le mira como a un diablillo y murmuran de la amistad con que mi amigo le distingue. Esta amistad es muy extraa, en efecto. Nadie los ha visto jams juntos, y, sin embargo, nunca se separan. Amistad, ninguna es tan sincera ni parece tan tierna como la suya. En casa, ni una sola vez los hemos visto tampoco juntos. Permanecen reunidos das enteros y cuando uno sale, el otro queda guardando no s qu misterioso tesoro. Esto pasa siempre en los quince das que vivimos en Pars. A pesar de las promesas de Enrique, no s ms que antes, respecto de los misterios que me rodean desde mi nacimiento. Como os dije, hace dos das vino el jorobado a ver a Enrique y estuvieron toda la noche juntos. A la maana siguiente mi amigo estaba ms triste. Durante el desayuno hablamos de los grandes seores y damas de la Corte. Enrique dijo con profunda amargura: Aquellos que viven en lo alto, se hallan posedos de vrtigo, y no hay que contar demasiado con el reconocimiento de los prncipes. Adems continu bajando la voz, los grandes servicios pueden pagarse con la odiosa moneda del reconocimiento? Si la gran seora, por quien he arriesgado mi honor y mi vida, no pudiese amarme porque est muy alta y yo muy bajo, me ira lejos, lejsimo, antes que me insultara con su agradecimiento. Madre ma, estoy segura que el jorobado le haba hablado Je vos. Ah, es cierto! El ha expuesto por vuestra hija su honor y su existencia mil veces. Ha hecho ms, mucho ms: ha dado los mejores aos de su juventud por

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ella. Con qu pagar tanta abnegacin? Madre ma, verdad que Enrique se equivoca? Vos le amaris, es cierto? Tan cierto, s, como que vos me despreciarais si, salva la parte que de derecho os pertenece, todo mi corazn no fuera para l. Yo no me atrevo a decirle esto en vuestro nombre, porque en su presencia mi lengua se paraliza y mis arrestos de la soledad se truecan en invencible timidez. Esto no es ingratitud. La ingratitud, tratndose de l, sera una infamia. Yo le pertenezco. El me ha salvado, l me ha hecho lo que soy. Qu sera yo sin l? Un poco de polvo en la tumba de un prvulo. Cul madre, aunque fuese duquesa y prima del rey, no se sentira orgullosa de tener por yerno al caballero Enrique de Lagardre, el ms bello, el ms valiente y el ms leal de los hombres? Soy una joven inexperta y no conozco el mundo ni a los grandes; pero si por muy alta que fuese me dijera una persona : Aurora, olvida a Enrique, a tu amigo... Ah, madre ma, slo pensar esto me vuelve loca! Una idea extravagante acaba de inundar de fro sudor mi frente. Me he dicho si vos, mi madre... Gurdeme Dios de escribir esas crueles palabras. Creera blasfemar. Oh, no! Vos debis ser, madre ma, tal como os he soado y os adoro. Tendr vuestros besos y vuestras sonrisas. Cualquiera que sea el nombre que el Cielo os haya dado, debis tener algo ms noble que vuestro apellido: vuestro corazn. Ese pensamiento que acaba de cruzar por mi mente os ultraja y me pongo de rodillas para pediros perdn por haberlo podido concebir. La luz diurna se acaba, dejo la pluma y cerrando los ojos veo vuestra dulce y bondadosa imagen. Venid, madre querida, venid a mis brazos!...

Estas eran las ltimas palabras que haba escritas hasta entonces en el manuscrito de Aurora. Estas pginas eran su mejor amiga y profesbales gran cario. Al cerrar la cajita, dijo: Hasta maana! Se hizo completamente de noche. La puerta abrise suavemente y la simptica cara de Juan Mara Berrichon apareci en el dintel. Juan era hijo del pajecito del mismo nombre de quien nos hemos ocupado en los primeros captulos de esta historia, y que muri en la guerra, dejando un nio de pocos meses. Seorita, la abuela me ha dicho que ponga la mesa aqu o en la sala. Pues, qu hora es? pregunt Aurora sobresaltada. La hora de cenar. Tan tarde! pens. Luego dijo en voz alta: Ponla aqu. Berrichon coloc una lmpara sobre la chimenea. Desde la cocina, que como sabemos estaba al final de la sala, grit Francisca: Juan, entrate antes de si las cortinas estn bien corridas. Berrichon, encogindose de hombros, dise prisa a obedecer.

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Palabra, dirase que estamos en una crcel refunfu el pequeo. A Juan le suceda lo que a Aurora. Ignoraba cuanto deseaba saber. Ests seguro de que no ha subido nadie por la escalera? le pregunt Aurora. Seguro? Aqu no est uno seguro de nada. He visto entrar al jorobado esta tarde y me puse a escuchar. Mal hecho! contest Aurora severamente. No fue por curiosidad: slo quera saber si maese Luis haba llegado. Y qu oste? Nada, absolutamente nada. Y extendi sobre la mesa el mantel. Dnde puede haber ido? dijo Aurora mientras tanto. Slo el jorobado podra decroslo. Es raro que un hombre tan gallardo como el caballero... quise decir maese Luis, tenga un amigo tan extravagante como ese. Parece un sacacorchos torcido. Nunca entra aqu, y sube y baja cuando quiere por la escalerilla reservada. Es el dueo de la casa y puede hacer cuanto le plazca y tratarse con quien le agrade. Cierto, es dueo de entrar, de salir y encerrarse con ese mono. Yo no digo nada en contrario. Lo que digo es que los vecinos hablan mal de nosotros. Hablas t con los vecinos, Berrichon? Yo! dijo el nio. Ah, seor! Y qu podra decir? Entonces, creis que soy charlatn? Gracias. Decid, abuelita continu, asomando su rubia cabeza a la puerta, soy yo charlatn? Mucho; y un perezoso tambin contest la interpelada. Berrichon cruz los brazos sobre el pecho. Eso est muy bien! Entonces tengo todos los vicios reunidos en mi persona. Charlatn yo, que no digo nunca ni una palabra a nadie! Al pasar escucho lo que dicen. Es eso pecado? Y dicen cada cosa!... Adems, puedo yo impedir que me paren y me pregunten? Te preguntan, pues? Todos, seorita. Y qu te preguntan? Cosas difciles de contestar. Pero, en fin, qu te preguntan? dijo con impaciencia Aurora. Berrichon se ech a rer inocentemente. Me preguntan infinidad de cosas. Quines somos, qu hacemos, de dnde venimos y adnde vamos; vuestra edad y la de maese Luis; si somos franceses, si somos catlicos y si pensamos establecernos aqu; si nos disgustaba el lugar que hemos dejado, si comemos de vigilia los viernes y los sbados y si vuestro confesor, seorita, es de San Eustaquio o de San Germn. Tom un poco de aliento el muchacho, y prosigui: Por qu hemos venido a vivir a esta calle y no a otra cualquiera, por qu vos no sals nunca, por qu maese Luis sale con tanta frecuencia y por qu el joro... Ah! El jorobado les intriga hasta un punto inconcebible. Dicen que debe tener trato con Satans... Y t te mezclas en tan estpidos cuentos? dijo Aurora con acento de reconvencin. Os equivocis, seorita. No hay como yo para callar lo que se sabe. Pero

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es fuerza escuchar, sobre todo, a las mujeres. Cada vez que salgo a la calle me calientan bien los odos. Todos me salen al encuentro. Unos preguntan: Quin es esa seorita tan hermosa? Qu edad tiene? Qu hace? Yo contesto que no s. Y otros: Esa joven es hija de maese Luis? No. Su sobrina? No. Su hermana? Tampoco. Su mujer entonces? Menos. Ah! dicen: No es su hija, ni su sobrina, ni su mujer, ni su hermana? Entonces es una hurfana que tiene recogida por caridad?... No, no, no! exclamo, y salgo corriendo. Slo se ocupan de vos y del jorobado... Aurora le cogi por el brazo suavemente y le dijo con dulzura: Has hecho mal en mentir, Berrichon. Yo soy una pobre hurfana que l ha recogido y educado por caridad. Y he de decrselo a ellos? exclam asombrado Berrichon. S, la primera vez que pregunten les dirs eso. Yo no siento vergenza de que lo sepan. A qu ocultar las buenas acciones de mi amigo? Pero, seorita... No soy una pobre joven abandonada? Sin sus beneficios... Si maese Luis supiera que yo deca eso, se pondra contento conmigo! Caridad! Beneficios! Buenas cosas diran! Quiera Dios que no digan nunca nada ms malo que hablar de l y de m! Sabis, pues? dijo entonces Juan acercndose a la joven vivamente. Qu? pregunt Aurora temblando. Nada, seorita... Habla, Berrichon, yo te lo mando. Y como el muchacho dudase, aadi con imperioso acento: Habla, yo lo quiero. Berrichon, bajando los ojos, retorci cuanto pudo una servilleta que tena en la mano. El muchacho estaba completamente confundido y no saba cmo hablar. Al fin, dijo en voz baja: Qu ha de ser! Murmuraciones, nada ms que murmuraciones. No sabemos! dicen. l es demasiado joven para ser su padre. Y si toma tantas precauciones sin ser su hermano ni su marido... Acaba dijo Aurora que se haba puesto plida. Diablo! Cuando un hombre no es padre, ni marido, ni hermano de una mujer, puede ser... Aurora se cubri la cara con las manos, avergonzada.

7. MAESE LUIS

Berrichon arrepintise al pronto de haber pronunciado aquellas palabras imprudentes, siquiera tuviese la excusa de habrselo ella ordenado. Al ver su pecho levantarse convulsivamente a impulso de los sollozos, pens

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con espanto: Si llegase en este momento! Aurora tena la cabeza inclinada. Los sedosos rizos de su cabellera caan sobre sus manos, por entre cuyos dedos resbalaban las lgrimas. Cuando se puso de pie, sus ojos estaban hmedos, pero el color haba vuelto a sus mejillas. Cuando no se es padre, ni hermano, ni marido de una pobre nia abandonada y se llama el hombre Enrique de Lagardre, es su amigo, su salvador y su bienhechor exclam la joven. Oh! aadi juntando las manos. Esas calumnias me prueban cunto vale! Otros tal vez no hubieran sido tan nobles, tan hidalgos como mi amigo. Le amo mucho; pero esas calumnias me obligarn a adorarle como a un Dios. Eso es, seorita, adoradle cuanto podis para que rabien! Oh! En cuanto a amaros exclam Berrichon que no acababa nunca de poner la mesa, os aseguro que os quiere mucho. Todas las maanas pregunta a mi abuela: Cmo ha pasado la noche? Ha dormido tranquila? Le habis hecho compaa ayer? Est triste? Necesita alguna cosa? Y cuando le decimos que deseis algo, se pone tan contento! S dijo Aurora distrada, me quiere como a una hija. Es muy bueno. Mucho ms todava! dijo Berrichon con aire malicioso. Aurora mene la cabeza. Saber algo sobre aquel punto era el gran deseo de su corazn, la gran necesidad de su vida. As, que sin reflexionar en la edad ni en la condicin de su interlocutor, le hizo su confidente. Siempre estoy sola y triste dijo. Ah, cuando vuelva le sonreiris! respondi el muchacho. La noche ha llegado y no ha venido. Esto sucede todos los das desde que estamos en Pars... Eso no quiere decir nada. Es tan grande Pars y el seor tiene tantos negocios! Ya est la mesa puesta. Est preparada la comida abuela? Desde hace una hora, lo menos contest Francisca desde la cocina. Apostara a que est encerrado con ese diablo de hombre, con ese maldito jorobado. Me da pena que la seorita est triste. Si yo me atreviese... Y atraves la sala. Al poner el pie en el primer escaln que conduca a la habitacin de maese Luis, pens el muchacho: Me lo ha prohibido y no quiero verle tan enfadado como la otra vez. Ah, seorita! exclam volvindose. A qu ocultarse tanto? Eso da lugar a suposiciones y habladuras. Si yo fuese tan hablador como los vecinos dira: Es un conspirador, un nigromntico. Dicen eso? pregunt Aurora. En lugar de responder Berrichon se puso a rer. Ay, Dios mo! Si supieran, como yo! Arriba slo hay una cama, un bal, una mesa, dos sillas y una espada colgando de la pared! Slo he visto una cosa en ese cuarto. Qu has visto? pregunt vivamente la joven. El mar y sus peces! Fue una tarde que maese Luis olvid tapar, como de costumbre, la cerradura. Y te atreviste a mirar por el agujero? Fue sin malicia, seorita, creedlo. Sub para llamarle de parte vuestra. Por el agujero vi luz, y mir...

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Y qu viste? Habla. Nada extraordinario. El jorobado, no estaba: slo vi a maese Luis sentado delante de la mesa, y sobre ella la cajita que no abandona nunca cuando va de viaje. Tena muchos deseos de saber lo que encerraba aquella caja misteriosa. A fe ma que cre que encerraba doblones; pero, no son doblones, no. Al abrirla sac de ella unos cuantos papeles viejos y un sobre con tres sellos de lacre encarnado. Aurora comprendi en seguida el objeto a que se refera Juanillo; pero guard silencio. Eso es todo lo que conserva con tanto cuidado en la caja misteriosa! Deb producir algn ruido, sin darme cuenta, porque maese Luis abri y sin darme tiempo para bajar me dio un puntapi y llegu al portal rodando. Todava me duele el cuerpo! No volver a sorprenderme otra vez... Pero, vos, a quien nada niega, y que nada podis temer, podis subir y pedirle que me dejase ir a ver entrar los convidados al baile del Regente. Aurora no contest. Habis visto pasar durante todo el da los carros de flores, de dulces, de conservas y vinos? Ah, qu hermoso ser el baile! aadi Berrichon, relamindose los labios. Ve a ayudar a tu abuela le dijo Aurora. Pobre seorita, tambin a ella le agradara ir al baile! Aurora apoy la cabeza en su mano. No pensaba en el baile. Se deca: Llamarle! Para qu? No estar seguramente. Cada da, sus ausencias se prolongan ms. Cuando pienso en esto, siento miedo. Ese misterio me espanta aadi, estremecindose. Me prohbe salir, ver y recibir a ninguna persona. Oculta su nombre y disimula sus salidas. Lo comprendo perfectamente: los peligros de otras veces nos rodean. La amenaza eterna y la guerra sorda de feroces asesinos nos persiguen siempre. Quines son esos bandidos? Poderosos, sin duda; lo han probado en todas ocasiones. Son enemigos suyos o mos? Porque l me defiende, es por lo que quieren su vida. El no me ha dicho nada; pero mi corazn amante lo adivina todo. Entra, recibe mis besos, y hace cuanto puede por sonrer. Mis ojos, que le espan sin cesar, conocen sus sufrimientos, y de una sola mirada adivinan sus esperanzas o sus decepciones. Desconfa de m, y no quiere que yo sepa los esfuerzos que hace, los combates que libra, y es porque no comprende que necesito ms valor para devorar mis lgrimas que el que sera necesario para compartir sus pesares y luchar a su lado. Un ruido se oy en la sala. Deba ser muy conocido de la joven, porque se puso de pie radiante de alegra. Un pequeo grito de placer sali de sus labios. El ruido lo produjo una puerta, al abrirse, en lo alto de la escalerilla interior. Berrichon estaba en lo cierto. Sobre aquel precioso rostro, no hubierais podido hallar entonces huellas de lgrimas, ni el ms pequeo reflejo de tristeza: no haba en l, ms que una esplendorosa sonrisa. El corazn le lata apresuradamente, pero era de dicha. El talle de la joven se enderez gallardo y ligero. Era esa querida flor de nuestros parterres, a quien la noche hace inclinar su tallo, y que se alza y abre ms fresca y lozana sus ptalos fragantes al primer rayo del sol. Aurora se mir en el espejo. En aquel momento, tena miedo de no ser bastante hermosa, y maldeca sus lgrimas que quitaban a sus pupilas el brillo

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del diamante. Dos veces todos los das, y precisamente a la llegada de maese Luis, la joven se senta coqueta; pero el espejo interrogado decale siempre que sus inquietudes eran vanas. Maese Luis baj la escalera. Berrichon le alumbraba. Cualquiera que fuese la edad de maese Luis, era an un hombre joven. Sus cabellos rubios se rizaban en bucles alrededor de su frente, pura como la de un nio. El sol de Espaa no haba conseguido sombrear su cutis marfileo, y el dibujo de sus facciones, por lo correcto, era algo afeminado; pero sus ojos de fuego, destacndose bajo la lnea de las cejas, su nariz recta, su boca de labios carnosos sombreada por un fino bigote y su mentn de curva saliente, daban a su cabeza una admirable expresin de fortaleza y energa. Vesta calzn corto, sobreveste y jubn de terciopelo negro con botones de azabache. Llevaba la cabeza descubierta e iba sin espada. Desde la escalerilla busc a Aurora con los ojos. Al verla sinti un estremecimiento. Baj los ojos, y su paso, que quera ser ligero, se hizo grave y reposado. Un observador hbil hubiese adivinado al instante el secreto de aquel hombre. Pasaba la vida contenindose. Cerca de la dicha, no quera disfrutarla. Lucha imposible y admirable, en que la voluntad de hierro de maese Luis sala siempre vencedora. Corazn tierno y apasionado, se esconda tras una mscara de indiferencia y de frialdad. Me esperabais, Aurora? dijo al bajar. Francisca Berrichon apareci en aquel momento a la puerta de la cocina. Os parece bien, maese Luis, hacer llorar a una pobre nia! le dijo con acento de reconvencin. Habis llorado, Aurora? pregunt con inters el recin llegado. La joven le rode el cuello con sus brazos. Enrique, amigo mo exclam Aurora, presentndole su frente para que la besara. No hagis caso de las repentinas tristezas de una muchacha mimada. La buena Francisca ha visto mal; no he llorado. Miradme bien si no: veis lgrimas en mis ojos? Y al decir esto la joven sonrea tan dichosa, que maese Luis se qued un instante contemplndola a pesar suyo. Qu me acabas de decir, pequeo? dijo Francisca a Juanillo severamente. No me has dicho que la seorita estaba llorando? Puede que vos me hayis entendido mal o que yo no haya visto bien. A menos que nuestra seorita no quiera confesar que ha llorado contest el pequeo. Francisca puso en la mesa uno de los platos de la cena, mientras aada: No importa eso, despus de todo. Os parece divertido el que hagis pasar la vida sola a la seorita? Os ruego, Francisca, que os callis murmur Aurora confundida. Maese Luis le ofreci la mano para conducirla a la mesa donde se sentaron uno enfrente de otro. Berrichon como de costumbre se puso detrs de Aurora para servirla. Al cabo de algunos minutos, dijo maese Luis: Djanos, nio, no te necesitamos ya. Ser preciso traer los otros platos? pregunt Berrichon. No respondi Aurora. Entonces, os doy el postre? Vete! dijo maese Luis mostrndole la puerta.

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Berrichon sali sonrindose. Algo importante creo que tienen que decirse, abuelita dijo Berrichon entrando en la cocina. La vieja se encogi de hombros. Maese Luis parece muy incomodado. A tu obligacin; ellos saben lo que tienen que hacer y a ti nada te importa. Sois a lo que parece desgraciada, Aurora? dijo maese Luis cuando hubo salido Berrichon. Os veo tan de tarde en tarde! Y me acusis vos, querida nia? Dios me libre! Sufro algunas veces, es cierto; pero, quin puede impedir que la tristeza se apodere de una pobre esclava? Vos lo sabis, Enrique, las tinieblas producen miedo a los nios; llega el da y olvidan instantneamente sus temores. A m me pasa lo mismo. La soledad me fastidia y me apena; pero, en cuanto vos llegis, soy dichosa. Tenis para m la ternura de una hija sumisa y os lo agradezco dijo maese Luis bajando los ojos. No tenis vos para m la ternura de un padre? pregunt la joven. Maese Luis se levant y se acerc a Aurora. Venid, venid y sentaos a mi lado, como en otro tiempo! As hablaremos mejor. Os acordis que rpidamente se nos pasaban las horas entonces? exclam la joven poniendo a su lado una silla con alegra inequvoca. Pero Enrique estaba preocupado y triste, y respondi: Las horas no nos pertenecen ya. Aurora tom sus manos y le mir tan dulcemente que el pobre maese Luis contuvo a duras penas las lgrimas. Vos tambin sufrs mucho, Enrique, no es verdad? El movi la cabeza tratando de sonrer y contest: Os equivocis, Aurora. Hubo un da en que tuve un hermoso sueo que me priv del reposo; pero aquello fue slo un sueo y no dur ms que un instante. Pude despertar por fortuna y recobr mi tranquilidad. El momento en que mi vida cambiar en absoluto se acerca. Al presente soy ya muy viejo para empezar de nuevo a vivir; pero qu remedio! Viejo! contest Aurora con una sonrisa. Maese Luis permaneci serio. A mi edad, hasta los ms humildes se han creado una familia. Aurora se puso seria tambin. Y vos no la tenis, vos no tenis a nadie sino a m! Maese Luis quiso hablar, pero la palabra expir en su garganta. Otra vez baj los ojos. Aurora prosigui: S, vos no tenis a nadie en el mundo ms que a m. Y qu soy yo para vos? Un obstculo a vuestra dicha! Quiso interrumpirla; pero la joven sigui hablando: Y sabis lo que dicen? Que cuando no soy vuestra hija, vuestra hermana ni vuestra mujer, tal vez sea... Aurora dijo maese Luis interrumpindola, en dieciocho aos, vos habis sido toda mi dicha, mi solo afecto. Sois muy generoso y os lo agradezco. Quedaron silenciosos un instante. El embarazo, la confusin de maese Luis

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eran visibles. Aurora fue la primera que habl. Enrique, ignoro vuestra manera de pensar y vuestras acciones no las comprendo completamente. Con qu derecho, pues, podra reprocharos? Cuando estoy sola, lo que ocurre casi siempre, slo pienso en vos, que sois mi nico amigo. Estoy segura de que algunas veces lo adivino todo. Cuando mi corazn est triste y las lgrimas acuden a mis ojos, me digo: Sin m, una mujer amada y buena alegrara su soledad; sin m, podra mostrar a todos su cara descubierta. Enrique, vos, habis hecho ms que amarme como un padre: vos me respetis y reprims por mi causa las aspiraciones de vuestro corazn. Aurora, en efecto, pensaba cuanto haba dicho; pero como la diplomacia es innata en las hijas de Eva, todo aquello no era ms que una estratagema para provocar una expansin de maese Luis. Pero el golpe no produjo efecto. Aurora slo obtuvo esta fra respuesta: Os equivocis, querida nia. La mirada de maese Luis se hizo vaga. El tiempo pasa murmur. Despus, como si no pudiera contenerse, pregunt a la joven: Si llegara un da en que no me vieseis ms, os acordarais de m? Los frescos colores de la joven desaparecieron. Si maese Luis hubiera levantado los ojos hubiera visto toda el alma de la joven en la profunda mirada que le dirigi. Es que pensis dejarme? murmur. No, no s... tal vez... contest maese Luis con voz insegura. Os lo ruego, tened piedad de m! Si parts, Enrique, llevadme con vos. Y como no contestase, continu ella llorando: Queris dejarme, tal vez, porque soy exigente e injusta con vos? Oh, Enrique, amigo mo, no es por m por quien os he hablado de mis lgrimas! No lo har ms! Enrique, escuchadme y creedme: no lo har ms! Dios mo, he hecho mal, lo s; pero perdonadme! Soy dichosa con slo veros una vez al da. Me os, me escuchis, Enrique? El tena vuelta la cabeza y ella cogindosela le oblig a mirarla. Los ojos de maese Luis estaban inundados de lgrimas. Aurora dej su asiento y se puso de rodillas ante l. Enrique, amigo mo querido, padre amado, la dicha podis guardrosla toda para vos, si la queris; pero reclamo mi parte en vuestras lgrimas. Maese Luis la estrech contra su pecho apasionadamente. Pero, de pronto, sus brazos se abrieron de un modo brusco. Somos dos locos! dijo sonriendo amargamente. Si nos vieran! Qu significa todo esto? Significa replic la joven, que sois egosta y malo esta noche, Enrique. Desde el da que me dijisteis: T no eres mi hija, habis cambiado mucho para conmigo. El da en que me pedisteis gracia para el marqus de Chaverny? Me acuerdo de eso, Aurora. El marqus est ahora en Pars. La joven no contest; pero su noble y dulce mirada revel tan elocuente sorpresa, que maese Luis se mordi los labios. Y besando su mano, quiso levantarse para irse. Ella le detuvo a la fuerza. Quedaos dijo. Si esto contina, un da, al volver a vuestra casa, no me encontraris en ella. Puesto que os molesto me ir. Dios mo, no s qu har:

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pero os librar de una carga demasiado pesada! No tendris tiempo para abandonarme, Aurora; no tendris necesidad de huir murmur maese Luis. Me echaris vos! exclam la joven llevndose las manos al pecho como si la hubiesen dado en l un violento golpe. Maese Luis se cubri la cara con las manos. An estaban el uno cerca del otro: Aurora, sentada sobre un cojn, apoyaba la cabeza sobre las rodillas de l. Y sin embargo, cun poco necesitaba yo para ser completamente dichosa a vuestro lado! Muy poca cosa, Enrique! Tanto tiempo hace que he perdido mi sonrisa? No estaba yo siempre alegre cuando otras veces sala a vuestro encuentro? Los dedos de maese Luis alisaban los cabellos de la joven, que a la luz de la lmpara despedan reflejos de oro bruido. Tratadme como otras veces prosigui Aurora, slo os pido esto. Contadme todas vuestras alegras; no me ocultis, sobre todo, vuestros sufrimientos. Con vos me alegrar y con vuestras lgrimas confundir las mas. Esto alivia, creedlo. Si tuvierais una hija querida, no harais esto con ella? Una hija! dijo maese Luis, cuya frente se ensombreci. Ya s que no lo soy; no me lo volvis a decir. Maese Luis se pas el revs de la mano por la frente. Aurora dijo cual si no hubiera odo sus ltimas palabras, hay una vida brillante, una vida llena de placeres, de honores, de riquezas, que es la vida de los dichosos de la tierra. Vos no la conocis, querida nia. Qu falta me hace? Quiero que la conozcis, es preciso. Y aadi bajando mucho la voz: Tal vez tendris que escoger y para escoger es necesario comparar. Y se levant. La expresin de su noble cara era entonces firme y reflexiva. Hoy es vuestro ltimo da de duda y de ignorancia. Aurora dijo maese Luis lentamente, Tal vez para m sea el postrero de juventud y de esperanza! En nombre de Dios, Enrique, explcate! exclam la joven. Maese Luis levant los ojos al cielo y contest: He obrado siempre segn mi conciencia... Aquel que est en lo alto me ve: nada tengo que ocultarle. Adis, Aurora; esta noche no dormiris... Ved y reflexionad, consultad vuestra razn y vuestro corazn. No os digo nada ms, porque deseo que vuestra impresin sea repentina y completa. Al preveniros, creera hacerlo movido por el egosmo. Acordaos solamente de que, por muy extraas que sean las aventuras que os pasen esta noche, tienen por origen mi voluntad y por fin vuestro inters. Si tardaseis en volver a verme, tened confianza: de cerca o de lejos velar por vos. Y besndole la mano, dirigise a su habitacin particular. Aurora, sorprendida, le sigui con los ojos sin decir nada. Al llegar a lo alto de la escalera, la salud afectuosamente con la cabeza.

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8. LAS DOS JVENES

Aurora estaba sola. La conversacin que tuvo con Enrique fue tan imprevista y la impresion de tal modo, que la joven qued estupefacta, moralmente ciega. Sus pensamientos, vagos, confusos, se mezclaban en desorden. Le arda la cabeza, y su corazn, descontento y herido, se repleg sobre s mismo. Acababa de hacer esfuerzos inmensos por saber algo; provoc una explicacin que disipara sus dudas, y en vez de descubrir los misterios que la rodeaban, se haban hecho ms impenetrables y medrosos. De nada le sirvieron esas ingeniosidades que la ingenuidad no excluye en la mujer: en lugar de disiparse las sombras que ocultaban el horizonte de su existencia, se haban hecho ms densas. Le haba dicho: No dormiris esta noche. Por extraas que os parezcan las aventuras que os sucedan, acordaos de que tienen por origen mi voluntad y por fin vuestro inters. Aventuras! La vida errante de Aurora haba estado hasta entonces llena de aventuras. Pero su amigo las afront con ella; su amigo estuvo siempre al lado suyo como centinela incansable, como salvador infalible, ahorrndole hasta el terror. Las aventuras de aquella noche, cambiaran, pues, de aspecto, pues tendra que afrontarlas sola. Qu aventuras seran aqullas? Qu queran decir tales palabras? Iba a conocer otra vida diferente a la que hasta entonces haba llevado? Una vida brillante, la vida de lujo y de placeres de los grandes y dichosos del mundo? Para escoger le haba dicho, Tendra que escoger, sin duda, entre su vida presente y aquella vida desconocida? La eleccin no estaba ya hecha? Y trataba de saber en qu platillo de la balanza estaba su amigo Enrique. El recuerdo de su madre atraves su pensamiento y la turb horriblemente. Sus piernas flaquearon. Escoger! Por primera vez en su vida se le ocurri esta idea: S su madre estuviese en un platillo y Enrique en el otro!... Es imposible! exclam desechando con energa esta idea. Dios no puede permitir esto! Y abriendo el balcn se asom para que el aire calmase su ardorosa frente. En la calle haba gran movimiento. La multitud se apiaba a la entrada del Palacio Real para ver llegar a los invitados. Ya las literas y las sillas formaban inmensa fila que se perda entre las sombras. En el primer momento, Aurora no se dio cuenta de este bullicio. Qu le importaba aquello? Pero cuando vio pasar en una silla dos mujeres ataviadas elegantemente para el baile, que deban ser; madre e hija, sus ojos se humedecieron. Si mi madre estuviese ah! pens. Era posible. Entonces mir ms atentamente los esplendores de la fiesta. Tuvo un deseo vago al principio, ms preciso luego, fue creciendo poco a poco hasta dominarla por completo. Y envidi a aquellas jvenes esplndidamente ataviadas, lucan hermosos collares de perlas al cuello, brillantes flores en la cabeza, y que sobre todo disfrutaban la dicha de tener a sus madres a su lado. No quiso ver ms: todas aquellas alegras y venturas insultaban su tristeza. Aquellos gritos de regocijo, aquel mundo que se agitaba sin cesar, aquel tumulto, aquellas risas y aquellas luces, unidas a los acordes suaves de la orquesta, le produjeron tedio.

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En la cocina, Berrichon haca cuanto humanamente es posible para que su abuela le dejase ir a la puerta de Palacio. Por fin, su elocuencia tuvo merecido premio, porque Francisca le dijo: Anda y no te entretengas mucho. Berrichon se fue. Francisca se asom a puerta del cuarto de Aurora. Se ha ido ya! exclam. La pobre nia est otra vez sola. La buena mujer pensaba ir a hacer compaa a la joven cuando Juanillo, que haba vuelto, le dijo: Abuela, si vieseis cunta gente con faroles, cuntos soldados y cuntas damas lujosamente vestidas hay en la calle de San Juan! Venid conmigo un momento y lo veris. La buena mujer se encogi de hombros. No puede ser. Venid, aunque slo sea un momento y veris que hermoso espectculo. Y quin guardar la casa? dijo la anciana dudando. Slo nos apartaremos diez pasos y vigilaremos la puerta. Y cogindola del brazo la arrastr a la calle. La puerta qued abierta. Aurora no se enter de su salida. Ni una amiga, ni una compaera a quien demandar consejo! decase la joven. Oy un pequeo ruido tras de ella y se volvi vivamente. Un grito de espanto sali de sus labios, al que respondi una carcajada. Una mujer cubierta con un domin y enmascarada estaba delante de ella. La seorita Aurora? dijo ceremoniosamente. Ser sueo? Esa voz!... exclam Aurora. La mscara se quit el antifaz y la risuea cara de doa Cruz se mostr a los sorprendidos ojos de Aurora. Flor! Es posible, eres t? Doa Cruz la recibi en sus brazos. Las dos jvenes se besaron cariosamente. Y yo que me quejaba hace un momento de no tener una amiga! dijo Aurora. Flor, amiga ma, qu feliz soy al volverte a ver! Despus sbito escrpulo la atorment, y dijo: Cmo has podido llegar hasta aqu? Haba prohibido que se recibiera a nadie. Prohibido! repiti doa Cruz incomodada. Dispnsame aadi Aurora enrojeciendo, as es necesario para mi seguridad. Pues no hay duda de que tu prisin es segura. La puerta est abierta y los guardianes han desaparecido. Aurora sali a la sala y no vio a nadie; en efecto, la puerta de la calle estaba abierta. Llam a Francisca y a su nieto y ninguno le contest. Nosotros sabemos dnde estaban; pero ella no poda explicarse su ausencia. Recordando las singulares palabras de maese Luis, pens la joven: l sin duda lo ha querido. Y cerrando la puerta volvi adonde estaba doa Cruz, que se entretena en sonrer a su imagen reflejada en el puro cristal del espejo. Djame que te mire a mi gusto, Dios mo, qu bella eres y cunto has crecido! le dijo doa Cruz.

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Y t! repiti Aurora. Y las dos se contemplaron con sencilla admiracin. Pero qu quiere decir ese traje? pregunt Aurora. Es para el baile contest doa Cruz. Es bonito? Encantador. Y retirndose un paso para examinarlo bien, aadi: Precioso y muy rico. Apuesto a que has venido a representar aqu una comedia. Yo! exclam doa Cruz. Qu comedia? Voy al baile, eso es todo. A qu baile? No hay ms que un baile esta noche. El del Regente? S, al baile del Regente, hermosa amiga. Me esperan en Palacio para presentarme a su Alteza Real. Aurora abri los ojos desmesuradamente. Eso te asombra? dijo doa Cruz. No me extraa que te asombres, porque yo misma estoy maravillada. Son historias! Las historias llueven sobre m desde hace algn tiempo. Ya te contar todo eso en otra ocasin. Cmo has averiguado dnde vivo? Por una casualidad, hace ya mucho tiempo. Hoy me han concedido permiso para verte, pues yo tambin tengo un dueo... Yo no tengo dueo interrumpi Aurora con altivez. Un esclavo, si t quieres: un esclavo que manda. Deba venir maana por la maana; pero me he dicho: mejor ser verla ahora! Y aqu me tienes. Me sigues queriendo? Ah, loquilla! Djame contarte una historia de primera, despus te contar otra. Ya te he dicho que abundan. Se trata de explicarte cmo he llegado hasta aqu desde la iglesia de Saint-Magloire, yo que no he puesto el pie en la calle desde que estoy en Pars. La iglesia de Saint-Magloire! Vives por ah? S, all tengo mi gruta, como t aqu la tuya. Solamente que la ma es ms bonita. El seor Lagardre deba haberte instalado mejor. Silencio! dijo Aurora. Bien, bien! Veo que seguimos habitando el mundo de los misterios. Estaba pensando cmo me las arreglara para llegar hasta aqu, cuando llamaron a mi puerta. Iba a abrir, cuando un hombrecillo negro, feo y contrahecho, entr en mi cuarto. Me salud inclinndose hasta el suelo, saludo que yo le devolv sin rerme, detalle que te admirar. El recin llegado me dijo: Si la seorita quiere seguirme, la llevar donde desea ir. Un jorobado? pregunt Aurora que meditaba. S, un jorobado. Le has enviado t? No. Le conoces? Nunca le he hablado, aunque le he visto de lejos algunas veces. Te juro que no haba dicho a nadie ni una palabra de que quera adelantar mi visita a tu casa. Siento que le conozcas: me hubiera gustado poder seguir considerndole como un ser misterioso y sobrenatural. Sin embargo, es preciso que sea algo hechicero para haber podido sorprender la vigilancia de mis guardianes; pues sin mentir te digo que estoy algo mejor guardada que t.

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Sabes que yo soy valiente. La proposicin del jorobado excit mi deseo de aventuras, y la acept sin vacilar. Cuando se lo dije, me hizo un saludo tan respetuoso como el primero, y abri una puerta disimulada que yo desconoca por completo, y que hay en mi alcoba. Concibes t esto? Luego me hizo pasar por infinidad de corredores cuya existencia jams sospech. Salimos sin ser vistos, y me dio la mano para que subiera a una carroza que tena preparada en la esquina prxima, con una cortesa y una delicadeza perfectas. Al poco rato estbamos delante de tu puerta. La carroza parti al galope y yo sub la escalinata. Busco quien me anuncie y no encuentro a nadie! Aurora escuchaba con inters. Es l! murmur; debe ser l! Qu dices? pregunt doa Cruz. Nada. Y dime: con qu pretexto vas a ser presentada al Regente, Flor, mi gitanita? Doa Cruz se mordi los labios. Querida ma respondi; la gitana ha desaparecido. El pasado es una quimera, una mentira, un sueo, una ilusin. Soy la noble hija de una princesa. T? exclam Aurora estupefacta. S, querida amiga. Y quin sabe si te suceder a ti lo mismo cualquier da. Los nios abandonados suelen ser casi siempre hijos de prncipes y de duques. Los gitanos acostumbran a introducirse en los palacios protegidos por las sombras, y cuando no encuentran demasiados objetos preciosos a mano, no reparan en llevarse la cuna en que duerme la heredera de un noble. Yo soy una de esas herederas robadas por los gitanos, y la ms rica heredera de Europa, segn me han dicho. No se saba fijamente si hablaba en serio o en broma. Tal vez no lo saba ella misma. La volubilidad de su relato haba coloreado un poco sus trigueas mejillas aterciopeladas. En sus ojos, ms negros que el azabache, brillaban la inteligencia y el atrevimiento. Aurora la escuchaba con la boca abierta. En su rostro encantador se juntaban la sencillez y la credulidad, y se adivinaba el placer que le produca la dicha de su amiga. Eso es delicioso! dijo. Y cmo te llamas ahora? Doa Cruz arregl cuidadosamente los descompuestos pliegues de su traje, y respondi con nfasis: La seorita de Nevers. Nevers! exclam Aurora, uno de los ms nobles nombres de Francia! Eso es! Y hasta creo que soy algo pariente de Su Majestad. Pero, cmo?... Ah! Cmo, cmo? replic doa Cruz dejando su tono enftico y volviendo al alegre aturdimiento que en ella era un encanto ms, an no he tenido ocasin de conocer mi ilustre genealoga. Cuando pregunto, me dicen: Silencio! Parece que tengo enemigos. Toda grandeza provoca la envidia. Yo no s nada, y todo me es igual. Me dejo conducir por tan brillante camino con una tranquilidad perfecta. Aurora, que pareca reflexionar desde algunos minutos antes, la interrumpi dicindole: Flor, y si yo supiese ms que t sobre esa historia? Eso no me asombrara, como no me asombran cosas ms raras. Pero si

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sabes mi historia, cllatela. Me gustan las sorpresas y mi tutor y amigo el prncipe de Gonzaga debe referrmela detalladamente esta noche. Gonzaga! repiti Aurora estremecindose. Qu dices? Has dicho Gonzaga? S, Gonzaga, el prncipe de Gonzaga, el que defiende mis derechos, el marido de la duquesa de Nevers, mi madre. Ah! Ese Gonzaga es el marido de la duquesa? En aquel momento se acordaba de su visita a las ruinas de Caylus. El drama nocturno desarrollado en sus fosos apareca en su memoria con todo su horrible relieve. Los personajes, desconocidos ayer, tenan hoy nombres. La nia de que haba odo hablar a la posadera de Tarrides, la nia que dorma durante la terrible batalla junto al pie del puente era Flor! Pero y el asesino?... En qu piensas? le pregunt doa Cruz. Pienso en ese nombre de Gonzaga. Por qu? Antes de contestarte, quiero saber si t le amas. Moderadamente nada ms. Yo hubiera podido amarle; pero l no ha querido. Aurora guard silencio. Vamos, habla! dijo Flor con impaciencia. Si t le amases... insisti Aurora. Habla, te digo. Puesto que es tu tutor, el marido de tu madre... Mi madre! La he visto, la respeto y la amo, porque ha sufrido mucho; pero mi corazn, al verla, no se ha conmovido, ni mis brazos se han abierto para abrazarla... Ah! Aurora, cre que debiera morirse de dicha cuando se halla una enfrente de su madre! exclam la joven en un arranque de pasin. Eso creo yo tambin exclam Aurora. Pues bien, yo he permanecido fra delante de ella. Habla sin temor, si se trata de Gonzaga; y, aun cuando se tratase de la viuda de Nevers, nada temas tampoco. Slo se trata de que Gonzaga replic Aurora, ese nombre se halla unido a todos mis terrores de nia, a todos los recuerdos de mi infancia, y a todas mis angustias de joven. La primera vez que mi Enrique expuso su vida, o pronunciar ese nombre; le o tambin cuando fuimos atacados cerca de Pamplona. Aquella noche en que utilizaste todos tus encantos para dormir a los gitanos, aquel nombre lleg a mis odos por tercera vez. En Madrid tambin o hablar de Gonzaga. Y en el castillo de Caylus el nombre de Gonzaga nos sali al encuentro. Doa Cruz reflexionaba a su vez. Don Luis, tu cincelador, te ha dicho alguna vez que eras hija de una gran seora? pregunt bruscamente. Jams; pero yo sospecho... No me gusta meditar largo tiempo, mi hermosa Aurora. Tengo muchas ideas en la cabeza; pero son confusas y no quieren ordenarse. La nobleza te sentar mejor que a m, mas no debemos rompernos la cabeza descifrando enigmas. Soy cristiana y, sin embargo, me acuerdo de mi antigua fe; por eso

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creo que hay que tomar el tiempo como viene y consolarse diciendo: Lo quiere la suerte! No puedo admitir que Gonzaga sea un bandolero y un asesino. Es demasiado bien educado para eso. Debo decirte que hay demasiados Gonzagas en Italia, verdaderos y fieros. Te dir adems que si el prncipe fuese tu perseguidor, maese Luis no te hubiese trado a Pars, donde Gonzaga tiene su residencia y es poderoso. Pero, y las precauciones de que me rodea? Me ha prohibido salir y hasta asomarme al balcn... Bah, est celoso! dijo doa Cruz. Oh, Flor! murmur Aurora con reproche. Doa Cruz dej asomar a sus labios la ms maligna de sus sonrisas. Como no ser princesa hasta dentro de dos horas, puedes hablar francamente. S, tu bello tenebroso, tu maese Luis, tu Lagardre, tu caballero arrogante, tu rey, tu Dios, est celoso. Y bien mereces t que pase esas fatigas. Flor, Flor! repiti Aurora. Celoso, celoso, celoso, no te quepa duda! Crees que ignoro por qu Gonzaga os ha echado de Madrid? Yo que soy un poco hechicera, no ignoro que los enamorados llegaban ya a la altura de tus celosas. Aurora se puso colorada como una cereza y no se atreva a levantar los ojos para mirar a su amiga. Vedla roja de orgullo y de placer! continu doa Cruz bajando la cara para ponerla junto a la de Aurora. Se alegra de que est celoso de ella! Es siempre bello y dulce como un nio? Vamos, dime, aqu, a mi oreja, muy bajito para que nadie se entere: Le amas? Por qu bajo? dijo Aurora enderezndose. Dmelo todo lo alto que t quieras. S, yo le amo. Perfectamente; eso es hablar. Y te doy un abrazo por tu franqueza. Y, despus de abrazarla, aadi fijando en ella la poderosa y penetrante mirada de sus ojos negros: Eres dichosa? Seguramente. Muy dichosa? Muchsimo, puesto que l est aqu. El palacio no es demasiado a propsito para el amor aadi doa Cruz dirigiendo una mirada desdeosa sobre la estancia: pero ya s lo que vas a decirme: Un palacio sin l... Sin embargo, el contigo pan y cebolla no siempre es bueno... Si quisiera un palacio, no tendra ms que pronunciar una palabra. Bah! Imaginaciones! Crelo. Se ha hecho rico? No he deseado una cosa en mi vida que no me la haya dado al punto. En efecto murmur doa Cruz, ese hombre no se parece a los dems. Hay en l algo extrao y superior. Yo no he bajado los ojos sino delante de l... Dicen que hay mgicos prodigiosos y l debe ser uno de ellos. Doa Cruz se haba puesto seria. Qu locura! contest Aurora.

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Yo lo he visto! dijo gravemente Flor. Para convencerme, desea alguna cosa pensando en l. Anda, habla para complacerle aadi Flor acaricindola. Eso no es difcil. Hablas seriamente? pregunt Aurora asombrada. Doa Cruz acerc la boca a la oreja de su amiga. Yo am locamente un da a un hombre. Cuando, llevada de mi pasin ardorosa, le confes el secreto de mi alma, l, ponindome la mano sobre la frente, me dijo: Flor, ese a quien amas no puede corresponder a tu cario. Cuando separ su mano, yo estaba curada. Ya ves si deba ser hechicero! Y quin era el hombre a quien amabas? Doa Cruz reclin su bella cabeza sobre el hombro de su amiga y no contest. Era l! Estoy segura de que era l! exclam Aurora con indecible terror.

9. LOS TRES DESEOS

Doa Cruz tena los ojos enrojecidos por el llanto y un terror febril agitaba los miembros de Aurora. Ambas estaban poderosamente encantadoras en aquel instante, con sus hermosos rostros animados por los distintos sentimientos que embargaban sus corazones. La expresin habitual de sus fisonomas cambi por completo. Doa Cruz, de ordinario atrevida y petulante, apareca dulce y melanclica y un relmpago de celosa pasin brotaba de los ojos de Aurora. T mi rival! murmur esta ltima. Doa Cruz la estrech contra su pecho cariosamente, a pesar de que Aurora se resista. Te ama, slo te amar a ti! le dijo en voz baja. Pero, y t? Yo estoy casada y puedo contemplar sonriendo, sin odio, vuestra mutua ternura. Ves cmo tu Lagardre es un hechicero? No te equivocas? Doa Cruz, ponindose la mano sobre el corazn, dijo a su amiga solemnemente. Si fuese necesario dar toda mi sangre para que fueseis felices, no dudes un instante que dara hasta la ltima gota. Aurora rode con sus brazos el cuello de doa Cruz. Pero volvamos a mi proposicin de antes dijo sta. No me niegues este gusto. Desea cualquier cosa, te lo ruego. Si no deseo nada! Cmo!, no tienes ningn deseo? No.

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Doa Cruz la oblig a levantarse y la condujo hasta el balcn. El palacio real resplandeca como un ascua encendida. En el peristilo vease hormiguear una multitud brillante. No deseas ir al baile del Regente? le pregunt doa Cruz. Yo! balbuce Aurora, cuyo corazn palpitaba violentamente. No mientas! Por qu haba de mentir? Bueno, quien no niega, consiente. T deseas ir al baile de palacio. Y doa Cruz, batiendo palmas, dijo satisfecha: Uno! Ya tenemos un deseo. Pero si no tengo alhajas, ni vestidos, ni adornos objet Aurora, que se prestaba riendo a las extravagancias de su amiga. Dos! dijo doa Cruz de nuevo. Deseas alhajas, vestido y adornos. Ten cuidado de pensar en l, pues de lo contrario el encanto no tendra efecto. A medida que hablaba, la antigua gitanilla se pona seria y sus grandes ojos negros miraban con algo de extravo. Crea en los diablos y en los conjuros, y tena miedo; pero, en aquella naturaleza extraa, la curiosidad era superior al espanto. Formula tu tercer deseo. Pero si no quiero ir al baile! exclam Aurora. Dejemos este juego. Cmo! Ests segura de no encontrarle all? insinu doa Cruz. A Enrique? S, a tu tierno y galante Enrique, que te encontrar ms hermosa con tus esplndidos adornos. Siendo as, s querra ir. Tres! Ya estn los tres deseos! Y ambas, al or gran ruido, al mismo tiempo se volvieron sorprendidas. Berrichon acababa de entrar en el cuarto como una tromba, gritando: Seorita, seorita, aqu os traen ms de veinte cajas de vestidos, joyas y adornos! Entrad, seores, entrad. S, aqu vive el caballero Enrique de Lagardre! Desgraciado! exclam Aurora espantada. No tengis miedo, seorita. S lo que me digo dijo Juanillo con aire de suficiencia. Ya no hay nada que ocultar! Abajo los misterios, fuera las caretas! grit el muchacho en el colmo del entusiasmo. Cmo pintar la sorpresa de doa Cruz? Haba invocado al demonio y el demonio le responda dcilmente, sin hacerse esperar. Aquella hermosa joven era un poco escptica y todos los escpticos son supersticiosos. Doa Cruz haba pasado su infancia con los gitanos errantes y haba caminado con ellos frecuentemente por el pas de las maravillas. Sin embargo de esto, ante aquel portento estaba con la boca abierta y con el asombro pintado en los ojos. Ante los pajes y camareros que llevaban los adornos y joyas, doa Cruz se preguntaba si seran ficcin de su mente que se desvaneceran al quererlos tocar. Aurora no pudo menos de sonrer al ver el asombro de su amiga. Y bien, qu dices? le pregunt. Es un hechicero, un mago balbuce la joven. Los recin llegados, cuando obtuvieron permiso para hacerlo se desembarazaron de los objetos que llevaban. Un paje, sin divisa, avanz hasta

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Aurora y haciendo una graciosa reverencia, le entreg un pliego perfumado. Sin esperar, sali de la estancia. Berrichon corri tras l gritndole: Esperad la respuesta! Pero el paje estaba ya lejos. Berrichon le vio acercarse a un gentilhombre envuelto en amplia capa que le pregunt: Est ya hecho el encargo? Y a la respuesta afirmativa del paje, aadi: Dnde has dejado a nuestros hombres? En la calle de Pierre-Lescot. Y la litera est all tambin? Hay dos. Cmo! exclam el gentilhombre asombrado. La sorpresa hizo caer el embozo de su capa, y si le hubiramos examinado habramos podido reconocer el rostro descompuesto y plido del seor Peyrolles. El paje contest: No s; pero hay dos literas. Alguna mala inteligencia, sin duda pens Peyrolles. Tuvo deseos de ir a mirar desde la puerta la casa de Lagardre, pero la reflexin le detuvo. Si me viese, se perdera todo... Vas a volver al hotel, oyes? dijo al paje. Corriendo. En el hotel hallars dos bravos que han estado escondidos en la repostera toda la tarde. El seor Cocardasse y su amigo Passepoil? Precisamente. Les dirs: El negocio est hecho, y no tenis ms que presentaros... Ten cuidado de no decirles el nombre del caballero que habita esa casa. S, el del caballero Lagardre. Diles que en la casa slo hay mujeres. Y les acompao? Hasta la esquina, desde donde les ensears la puerta. El paje parti a escape, y Peyrolles, subiendo el embozo de su capa, perdise entre la multitud. En la casa, Aurora acababa de romper el sobre de la misiva que le haba entregado el paje. Es su letra! exclam. Y te manda una invitacin para el baile! contest doa Cruz, que cada vez se asombraba ms. Ese mago no ha olvidado nada. Volvi la invitacin, cuyas alegres vietas nada tenan seguramente de diablico. Aurora ley: Querida nia: Todos esos obsequios os los envo yo. Os los mando ahora, porque he querido reservaros el placer de la sorpresa. Cuando os hayis vestido, dos lacayos, con su litera, irn a buscaros de mi parte para conduciros al baile, donde os espera,

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ENRIQUE

DE

LAGARDRE.

Aurora entreg la carta a su amiga, que se frot los ojos para leer. Y crees todo esto? pregunt doa Cruz cuando la ley. Por completo. Tengo mis razones para creer. Y sonri satisfecha. No le haba advertido Enrique que no se asombrara de nada? Doa Cruz consider la seguridad de Aurora como hija del influjo del espritu maligno. Las cajas abiertas sobre la mesa, mostraban su brillante contenido. Doa Cruz tuvo que convencerse al fin de que aqul era, real y verdaderamente, un rico traje de baile. Tambin vio, sorprendida, un domin exactamente igual al suyo. Es un hechicero! repeta doa Cruz examinndolo todo. Oh, tu bello cincelador no ha ganado en su oficio, en un ao, el valor que representa este regalo! Y se le ocurri la idea de que, a una hora dada, todo aquello quedara convertido en humo. Berrichon mostraba su admiracin con francas exclamaciones de alegra. Francisca mova la cabeza, no menos maravillada, con un aire que quera decir muchas cosas. Esta escena tena un espectador, cuya presencia nadie advirti, y que mostraba tanta curiosidad como los otros. Estaba oculto detrs de la puerta del piso superior. Desde all vea el contenido de las cajas, por encima de las cabezas de los asistentes. No era el gallardo maese Luis, con su noble y melanclica cabeza; era un hombrecillo vestido de negro, el mismo que haba llevado hasta all a doa Cruz, el que haba imitado la letra de Lagardre, el que haba alquilado la perrera de Medoro; era el jorobado, Jons, Esopo II, el vencedor de Ballena. Rea y se frotaba las manos satisfecho. El prncipe de Gonzaga hace bien las cosas, y no es posible negar que ese bribn de Peyrolles es hombre de gusto dijo. El jorobado deba estar all desde la entrada de doa Cruz, y esperaba sin duda al caballero Lagardre. Mujer, al fin, Aurora, a la vista de aquellos esplndidos adornos, se puso roja de alegra. Y se los enviaba su amigo! Iba a verle! Desde aquel instante se abandon por completo a la dicha que toda joven, por modesta que sea, experimenta al engalanarse. Dos de las jvenes que haban llevado las cajas se adelantaron hacia ella diciendo: Nosotras vestiremos a la seorita. Las dems, a un signo de Aurora, se alejaron saludando respetuosamente. Doa Cruz dijo a Aurora: Vas a dejar que te vistan esas diablicas criaturas? Por qu no? Eres muy valerosa! Despus de todo, ese diablo es exquisitamente galante y no intentar destruir tu belleza. Aurora, doa Cruz y las doncellas penetraron en la alcoba. Francisca y Berrichon quedaron en la sala. Quin es esa joven que est con la seorita? pregunt Francisca a su

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nieto. Qu joven? La del domin rosa. Esa morena, cuyos ojos relucen como estrellas? La has visto entrar? No. Estaba ya aqu cuando hemos venido nosotros. Francisca sac la calceta de su faltriquera y, mientras mova rpidamente las agujas, psose a reflexionar. No comprendo nada de lo que sucede dijo gravemente. Queris que os lo explique, abuela? No. Quieres hacerme un favor?... Ah, abuela! Os burlis de m. Vos no tenis ms que mandarme... Pues entonces cllate, cuando yo hablo. No puedo abandonar la idea de que en todo esto hay algn enredo grave. Pero si es muy sencillo y natural cuanto sucede! Hemos hecho mal en salir. El mundo es malo y quin sabe si hemos sido inducidos para... Ah, abuela! No pensis de tal modo. Me gustan las cosas claras y todo lo que veo no lo es. Tan claro es como el da lo que presenciis. La seorita ha estado viendo toda la tarde los preparativos que se hacan para el baile. Cunto ha suspirado la pobre al contemplar las flores y los adornos que entraban en palacio! Cuando ha regresado maese Luis, ha debido hablarle de esto y habr comprado una invitacin. Porque debis saber que las invitaciones para el baile se han vendido y a buenos precios. Y como al baile hay que llevar rico traje, ha encargado uno para la seorita. Comprendis ahora? Pero si todo eso vale una suma enorme! exclam la buena Francisca dejando de hacer media. Berrichon se encogi de hombros. En aquel momento llamaron a la puerta. Quin ser? dijo Francisca de mal humor. Y puso la barra. Para qu? Ya no hay que ocultarse. Llamaron de nuevo ms fuerte. Sern ladrones? dijo entonces Berrichon que nada tena de valiente. Ladrones contest la anciana, ladrones, ahora que est la calle iluminada como en pleno da y llena de gente! No puede ser. Abre. Reflexionad abuela, pueden serlo. Mejor sera poner la barra. Los que llamaron perdieron la paciencia y de un empujn abrieron la puerta. En la estancia penetr un hombre con enormes bigotes que dirigi a su alrededor una rpida ojeada. Rayos y truenos! dijo despus. Ya estamos en el nido de la paloma. Luego, volvindose a la puerta, dijo a alguno que estaba an en la escalera: Entra, amigo; no hay en la casa ms que una respetable duea y un chico. Mientras deca esto, el de los grandes bigotes avanz hacia Francisca y Juanillo, moviendo con gallarda su limpia capa. Una mano la apoyaba en el pomo de su espada y en la otra llevaba un paquete. Aquel a quien haba llamado amigo mo entr tambin. Era, como su compaero, hombre de guerra; pero de aspecto menos terrible. Ms bajo y ms delgado, ostentaba sobre su labio superior raqutico bigote, cuyas guas en vano

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deseaban formar ese rizo retorcido que tan bien sienta a la cara de los hroes. Llevaba, como el otro, un paquete bajo el brazo y mir la habitacin con ms minuciosidad. Eran Cocardasse y Passepoil. Berrichon arrepintise amargamente de no haber puesto la barra en tiempo oportuno. Hzoles a los recin llegados la justicia de confesarse a s propio, que en su vida haba visto dos bribones de tan mala catadura... Deslizse, pues, detrs de la abuela, que algo ms valerosa les pregunt agriamente: Qu vens a buscar aqu? Cocardasse la salud cortsmente llevndose la mano al ala del sombrero. Despus gui un ojo a Passepoil que hizo una sea parecida. Esto quera decir, quiz, muchas cosas y ninguna buena, y Berrichon, que les observaba, se ech a temblar. Ah, respetable dama! Tenis un timbre de voz que me llega al alma dijo Cocardasse, Verdad, Passepoil? Este ya sabemos que era de esas almas tiernas a quienes la vista de una mujer impresiona hondamente. La edad de la dama nada le preocupaba. Slo detestaba en el mundo a aquellos de su sexo que tenan ms poblado bigote que el suyo. Passepoil asinti con una sonrisa a lo dicho por su compaero. Pero admirad su rica naturaleza! Su pasin por la ms bella mitad del gnero humano nunca embotaba su perspicaz ingenio. Mientras su amigo hablaba, l haba examinado atentamente todos los detalles de la habitacin en que estaban. La paloma, como deca Cocardasse, deba estar en aquel cuarto cerrado, por debajo de cuya puerta sala viva claridad. Al otro lado de la sala haba una puerta abierta que tena la llave en la cerradura. Passepoil toc con el codo a su compaero y le dijo en voz baja: La llave est puesta por fuera! Cocardasse le hizo una sea de que comprenda. Venerable seora dijo Cocardasse, venimos aqu para Un negocio de importancia. Vive aqu?... No respondi Juanillo, no es aqu. Passepoil sonri. Cocardasse se retorci ms el bigote. Rayos! He aqu un nio que promete. A pesar de su aire cndido aadi Passepoil. Tiene ingenio como nadie. Cmo ha podido adivinar a quien buscamos si yo no lo he dicho? Vivimos solos contest secamente Francisca. Passepoil? Cocardasse? Exclamaron los espadachines mirndose. Hubieras t podido suponer que esta anciana venerable mintiese con tanto atrevimiento? A fe ma que no dijo Passepoil. Vamos, vamos fuera de aqu, y basta de conversacin exclam Francisca incomodada. No es hora a propsito para venir a molestar a la gente. Querido, parece que tiene razn: el tiempo no debe gastarse en conversar dijo Cocardasse a su compaero. Positivamente. Y, sin embargo, no podemos irnos sin visitar la casa y saber lo que

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deseamos. Ciertsimo. Propongo, pues, que hagamos nuestra faena discretamente y sin ruido. Prepara tu pauelo que yo preparar el mo. Apodrate del chico que yo me las entender con la vieja. En las grandes ocasiones Passepoil se mostraba superior al mismo Cocardasse. Su plan estaba trazado. Passepoil se dirigi hacia la puerta de la cocina. La intrpida Francisca se le adelant para detenerle, mientras Juanillo intentaba ganar la puerta para pedir socorro. Cocardasse le cogi de una oreja y le dijo: Si chillas, te estrangulo, tunante! Berrichon, aterrado, qued mudo, Cocardasse le puso su pauelo sobre la boca. Mientras tanto, Passepoil, despus de haber recibido tres soberbios araazos, consigui atar slidamente a la vieja Francisca. Tomla en vilo en sus brazos y la condujo a la cocina, donde Cocardasse haba llevado ya a Berrichon. Hay quien pretende que Passepoil, luego de atar a Francisca, se permiti darle un abrazo. Si tal hizo, obr mal: Francisca era fea desde su ms tierna juventud. Tanto peor para l, si sus costumbres eran hasta ese punto ligeras! Berrichon y su abuela fueron atados adems juntos para que pudiesen consolarse mutuamente en su desgracia. Luego, la puerta de la cocina se cerr con doble vuelta de llave. Cocardasse y Passepoil quedaron dueos del campo.

10. LOS DOS DOMINOS

En la calle de Chartres todas las tiendas estaban cerradas. Delante del palacio, las comadres del barrio comentaban de mil modos la fiesta del da. Slo en un punto se pusieron de acuerdo: ninguna recordaba haber visto entrar tanto lujo y riqueza como aquella noche, en los salones del Regente. La Corte entera asista al baile. Concluyeron de entrar los invitados y los curiosos no se fueron. A quin esperaban? A la providencia del pueblo, al escocs Law. La multitud estaba dispuesta a esperarle aunque fuera hasta la maana. Los poetas han acusado frecuentemente a la multitud de ligera y voluble. Qu saben ellos? Esa multitud es paciente, incansable y tenaz como no puede concebirse. Por ver lo que en otra ocasin no despertara su curiosidad, es capaz de estarse quince horas seguidas de pie sobre el barro y la humedad. En la calle de Chartres, negra y desierta, todo pareca dormir. Dos o tres reverberos tristes, se miraban en su fangoso arroyo. A primera vista no se descubra en ella alma viviente. Fijndose ms, a algunos pasos de la casa de maese Luis y al lado de un derribo, veanse seis hombres inmviles y silenciosos. Dos sillas de manos haba delante de ellos. Ellos no esperaban al escocs Law porque tenan los ojos fijos en la puerta de la casa de maese Luis.

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Y estaban all desde la entrada de Passepoil y Cocardasse. Estos quedaron en la sala, despus de encerrar en la cocina a Berrichon y a su abuela, mirndose cara a cara con mutua admiracin. Rayos y truenos! No has olvidado tu oficio dijo Cocardasse. Ni t tampoco; pero nos hemos quedado sin pauelos. Como se ve, Passepoil, entre sus muchos defectos, que en ocasiones hemos hecho resaltar, tena algunas virtudes; entre ellas la de la economa. Y eso qu importa! Lo peor est hecho contest Cocardasse, que no reparaba en tales pequeeces. Desde el momento en que Lagardre no se mezcla en un negocio, todo marcha como sobre ruedas contest Passepoil. Lagardre est lejos. Cuernos de Satans! La frontera nos separa de l y quin sabe adems cuntas leguas! se frotaron las manos. No perdamos tiempo, reconozcamos bien el terreno. Ah se ven dos puertas dijo Cocardasse mostrando la habitacin de Aurora y la de la escalerilla. Passepoil se acariciaba el mentn mientras discurra. Voy a mirar por la cerradura dijo al fin a su compaero mientras se diriga a la puerta de la habitacin de Aurora. Una terrible mirada de Cocardasse le detuvo. Rayos, no consentir semejante atrevimiento! La joven estar vistindose quiz... Hay que ser decentes. Passepoil baj los ojos con humildad y contest: Ah, mi noble amigo, qu dichoso eres teniendo tan buenas costumbres! Rayos y centellas! Yo soy as. Estoy seguro de que el trato de un hombre de mi clase concluir por corregirte. El verdadero filsofo domina sus pasiones. Y yo soy esclavo de las mas! Son ms fuertes que mi voluntad! suspir Passepoil. Cocardasse le dio unos amistosos golpecitos en la espalda dicindole con gravedad: Vencer sin peligro es triunfar sin gloria. Ve a ver qu hay all arriba. Passepoil trep como un gato por la escalerilla. Est cerrada dijo levantando el picaporte de la puerta de maese Luis. Y qu se ve por el agujero? Ah la decencia s permite mirar. No se ve nada contest el otro despus de hacer lo que su compaero le dijo. Baja, pues, y recapitulemos las instrucciones que el prncipe de Gonzaga nos ha dado. Nos ha prometido cincuenta pistolas a cada uno. Con ciertas condiciones. En lugar de proseguir, dej sobre la mesa el paquete que llevaba debajo del brazo; su compaero hizo lo mismo. En aquel momento la puerta que Passepoil haba encontrado cerrada en alto de la escalerilla, gir sin ruido sobre sus goznes. En la penumbra apareci la silueta del jorobado, que se puso a escuchar. Los dos maestros de esgrima miraban con aire indeciso sus respectivos paquetes. Es absolutamente preciso? pregunt Cocardasse.

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Puro formulismo replic Passepoil. Cmo! Y qu haremos de estos hbitos? Una cosa bien sencilla. Gonzaga nos ha dicho: Llevaris librea de lacayos. Nosotros las llevaremos fielmente sobre nuestro brazo. El jorobado se sonri. Sobre nuestro brazo! exclam Cocardasse entusiasmado. Ah, pichn mo, tienes ms ingenio que un demonio! Sin mis pasiones y el tirnico dominio que ejercen sobre m, creo que hubiera llegado muy lejos contest seriamente Passepoil. Cocardasse prosigui: El prncipe nos ha dicho despus: Os aseguraris antes de si la litera y sus portadores esperan en la calle de Chartres. Tambin lo hemos hecho. S, es verdad respondi Cocardasse rascndose una oreja. Pero en vez de una hemos encontrado dos. Qu piensas de eso? Que la abundancia no daa. Yo no he ido nunca en silla de manos. Ni yo! Nos haremos conducir en la otra para volver al hotel. Convenido. Tercera cosa que nos ha encargado el prncipe: Os introduciris en la casa. Ya estamos. En la casa hay una joven. Ya me tienes tembloroso. Por qu? Porque en oyendo hablar de ese sexo, causa de todas mis desgracias... Rayos y truenos! Cada uno tiene sus debilidades; pero si me rompes las orejas con tus pasiones, te cortar las tuyas. Passepoil se las acarici con cario, y dijo: No has querido que me cerciore de si la joven est ah. Est, no lo dudes, escudero. Una carcajada reson en la pieza vecina. Passepoil puso la mano sobre su corazn. Os apoderaris de la joven prosigui Cocardasse recitando su leccin , o mejor dicho, la conduciris polticamente hasta la litera, y la conduciris al pabelln... Y no emplearis la violencia sino en un caso extremo aadi Passepoil. Yo digo que cincuenta pistolas es un buen precio para tan pequeo negocio. Ese Gonzaga es extraordinariamente afortunado! Cocardasse puso la mano en la empuadura de su espada. Passepoil le dijo: Mtame, noble amigo; es la nica manera de extinguir el fuego que me devora. Aqu est mi pecho: atravisalo con una estocada mortal. El gascn le mir un instante con aire de compasin profunda y dijo despus: He aqu un tunante que no emplear ni una sola de las cincuenta pistolas en jugar y beber! El ruido redobl en la estancia vecina. Cocardasse y Passepoil se

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estremecieron: una voz chillona y estridente dijo detrs de ellos lo ms bajo que pudo: Ya es tiempo! Los dos se volvieron vivamente. El jorobado del hotel de Gonzaga cogi los dos paquetes que ellos haban dejado sobre la mesa, y desenvolvindolos, sac dos libreas de lacayos. Por dnde ha venido esto? pregunt Cocardasse. Passepoil retrocedi un poco. El jorobado les dijo: Vamos, daos prisa a vestiros. Los dos dudaban. Sobre todo Cocardasse no poda habituarse a la idea de vestirse de lacayo. Rayos y truenos! Quin te manda mezclarte en este negocio? Pronto, pronto, despachad! dijo el jorobado. En la habitacin vecina deca la voz de doa Cruz: Perfectamente. Slo falta la litera. Vamos, vestos dijo imperiosamente el jorobado a los espadachines. Al mismo tiempo apag la lmpara. La puerta de la habitacin de Aurora se abri, arrojando sobre la sala una vaga claridad. Cocardasse y Passepoil, detrs de la escalera, se disfrazaron en un instante. El jorobado, mientras tanto, abri una de las ventanas que daban a la calle de Chartres, y modul un pequeo silbido que se perdi en el silencio de la noche. Una de las literas se puso en movimiento y se par a poco de la puerta de la casa. Las doncellas atravesaban en aquel momento la sala a tientas. El jorobado les abri la puerta. Estis listos? pregunt el jorobado en voz baja a los espadachines. S contestaron a un tiempo Cocardasse y Passepoil. Pues a vuestro negocio. Doa Cruz sala del cuarto de Aurora entonces diciendo: Preciso ser que encuentre a la puerta una litera. El galante diablo que hasta aqu me ha trado, no me negar este servicio. El jorobado cerr la puerta tras de ella y la sala qued completamente a oscuras. Doa Cruz no tena miedo de los hombres, pero como haba evocado al demonio, crea a cada instante ver aparecer sus encarnados cuernos en la oscuridad. Experiment un verdadero terror. Volvi hacia el cuarto de Aurora para abrir la puerta; pero dos manos grandes y peludas se lo impidieron: esas manos pertenecan a Cocardasse. Doa Cruz quiso gritar y de su garganta no pudo salir ni un sonido. El espanto estrangulaba su voz. Aurora, que dentro estaba mirndose al espejo, no oy ms que los gritos de entusiasmo de la multitud agrupada bajo sus ventanas. Acababan de anunciar la llegada de Law a palacio. Ya viene, ya viene! gritaban por todas partes mientras la multitud se estrujaba cuanto poda para verle mejor. Seorita dijo Cocardasse haciendo una profunda reverencia completamente intil, puesto que no haba luz, permitidme que os ofrezca la mano.

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Doa Cruz lleg al otro extremo de la sala. All encontr otras dos manos menos peludas, pero ms callosas, que eran de la propiedad de Passepoil. Esta vez doa Cruz pudo gritar: Ya est aqu, ya lleg! aullaba la multitud. El grito de doa Cruz se perdi, pues, como el saludo de Cocardasse. La joven quiso resistirse; pero no pudo: Cocardasse la oblig a salir a la calle. En la puerta de la escalera, un hombre ech una manta sobre la cabeza de doa Cruz, que, trmula de miedo, no tuvo aliento para gritar ms. La metieron en la silla y cerrando la puerta, dijo Cocardasse: A la calle de Saint-Magloire. La silla se puso en movimiento. Passepoil se estremeca como un pez sobre la hierba. Cocardasse estaba pensativo. Es ideal la pequea dijo el normando. Rayos! Creo que hemos hecho bien el negocio. Qu mano tan pequea y tan suave! Las cincuenta pistolas estn ganadas. Ya te lo dije: No mezclndose Lagardre en un negocio... Mir a su alrededor como si no estuviera completamente convencido de lo que deca. Qu talle! No envidio a Gonzaga, ni sus ttulos, ni su oro; pero... Vamos andando! le dijo Cocardasse dndole un empujn. Esa ninfa alejar el sueo de mis prpados ms de una noche! Cocardasse, agarrndole del coleto, le arrastr tras de s, mientras le deca: La caridad nos obliga a desatar a la vieja y al chico. No te parece que la vieja est bien conservada? Cocardasse le meti violentamente en el portal mientras Juraba lleno de indignacin. Cuando lleg ante la puerta, apareci el jorobado que les dijo: Estoy contento de vosotros, valientes; pero vuestra misin aqu no ha concluido todava. Pasad. Este arrapiezo parece alguien! dijo Cocardasse. Jurara que he visto sus ojos y odo su voz en otra parte. Parece, en efecto, un tunante, pero... Un ruido seco les indic que el jorobado frotaba yesca. La lmpara se encendi. Y qu es lo que tenemos que hacer ahora, maese Esopo? No es as como os llaman? pregunt el gascn. Esopo, Jons y de otras varias maneras respondi el jorobado. Pero od bien lo que os voy a mandar. Saluda a su seora, Passepoil! Ordenad! Peste de lisiado! Y Cocardasse se quit el sombrero. Passepoil hizo lo mismo, aadiendo con acento zumbn: A las rdenes de vuestra excelencia! Y haris bien en cumplirlas contest secamente Esopo. Nuestros dos espadachines se miraron. Passepoil perdi su expresin de burla y murmur: Cuando yo digo que esa voz la conozco! El jorobado cogi de la escalera las dos linternas, como las que acostumbraban a llevar los portadores de sillas y las encendi. Tomad les dijo luego a los asombrados espadachines.

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Cmo! dijo Cocardasse malhumorado. Creis que alcanzaremos la silla? Debe estar ya muy lejos aadi Passepoil. Tomadlas! El jorobado era testarudo. Los dos bravos tomaron cada uno su linterna. El jorobado, mostrndoles con la mano la habitacin de donde haba salido doa Cruz, les dijo: Ah dentro hay una joven. Otra? exclamaron a la vez Cocardasse y Passepoil. Este ltimo pens: La otra litera! Esa joven prosigui el jorobado, acaba de vestirse y va a salir por esa puerta como la otra. Cocardasse design, guiando un ojo, la lmpara encendida. Nos ver dijo. Claro que os ver. Y qu haremos entonces? pregunt el gascn. Voy a decroslo: La saludaris con gran respeto y despus le diris: Estamos aqu para conduciros al baile de palacio. Ni una palabra de esto nos han dicho al darnos nuestras instrucciones. Cocardasse aadi. Y nos creer la joven? Os creer si le decs el nombre de la persona que os manda. El nombre del prncipe? pregunt Cocardasse. No. Y aadiris que vuestro amo la espera a media noche junto a la estatua de Diana en los jardines de palacio. Tenemos, pues, dos amos por lo visto, cuernos de Satans! exclam Cocardasse. No, no tenis ms que un amo; pero ese no se llama Gonzaga. El jorobado, al decir esto, se dirigi a la escalera. Y cmo se llama nuestro amo? pregunt el gascn, que haca vanos esfuerzos para conservar en los labios su insolente sonrisa. Esopo, sin duda? O Jons? balbuce Passepoil. El jorobado les mir fijamente. Ambos bajaron los ojos. El jorobado dijo lentamente: Vuestro amo se llama Enrique de Lagardre! Lagardre! exclamaron a la vez estremecindose. El jorobado subi la escalera. Entonces les mir un instante, y al verlos trmulos aadi estas palabras: Andad derechos! Y desapareci. Oh! exclam Passepoil, cuando la puerta de la habitacin reservada de maese Luis se cerr tras el jorobado. Hemos visto al demonio! exclam Cocardasse. Marchemos derechos, noble amigo! Seamos sabios, cuernos de Lucifer! Figrate que haba credo reconocer!... dijo Cocardasse. Al parisin? No; a la joven que hemos conducido a la silla... Esa joven jurara que era la

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gentil gitana que vi en Espaa del brazo de Lagardre. Passepoil dej escapar un grito. La habitacin de Aurora acababa de abrirse. Qu te pasa? dijo el gascn estremecindose, pues todo entonces le asustaba. La joven que iba del brazo de Lagardre en Flandes! murmur Passepoil. Aurora estaba en el dintel de la puerta. Flor! Dnde ests? dijo. Cocardasse y Passepoil con sus linternas en la mano avanzaron hacia ella encorvados. Semejaban entonces los dos maestros de armas, dos perfectos lacayos. Aurora estaba deliciosamente bella con su traje de corte. Los dos aventureros se quedaron admirados ante ella. Dnde est Flor? Ha partido sin m esa loca? Sin vos! contest el gascn. Sin vos! repiti el normando como un eco. Aurora entreg su abanico a Passepoil y su ramo a Cocardasse. Marchemos, pues, ya estoy lista! Marchemos! contestaron los dos. Al subir a la silla les pregunt Aurora: Ha dicho dnde le encontrara? Junto a la estatua de Diana, en los jardines de palacio dijo Cocardasse. A media noche aadi Passepoil, inclinndose. La silla parti. Por encima de la silla que acompaaban con la linterna en la mano, los dos amigos cambiaron una mirada. Aquella mirada quera decir: Marchemos derechos! Algunos minutos despus de ponerse en movimiento la silla, por la puerta que conduca a la habitacin particular de maese Luis sali el jorobado que se desliz a lo largo de la calle de Chartres. Avanz por la calle de Saint-Honor en el momento en que la carroza de Law iba a pasar, y la multitud se mof alegremente de su joroba. Estas burlas no parecan importarle nada. Dio la vuelta al palacio real y entr en la plaza de las Fuentes. En la calle de Valois haba una puertecilla que daba acceso a las habitaciones reservadas del Regente. El jorobado llam a ella de un modo especial y le abrieron al punto. Una voz de hombre dijo: Ah! Eres t, papagayo con cresta? Sube pronto que te esperan!

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Cuarta parte El palacio real

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1. LA TIENDA INDIA

Tambin las piedras tienen su destino. Las murallas que viven mucho tiempo y ven pasar varias generaciones, cuntas cosas deben saber! La monografa de uno de esos bloques de granito, sera un trabajo interesante. Cuntas cosas han visto! Cuntas lgrimas! Cuntas risas han odo! El origen del palacio real es el siguiente: Armando de Plessis, cardenal de Richelieu, gran hombre de Estado y detestable poeta, compr en Dufresne el antiguo hotel de Rambouillet, y al marqus de Estres el de Mercceur. Sobre el solar de estas dos seoriales moradas, mand construir al arquitecto Lemercier un edificio digno de su fama y de su fortuna. Para los jardines, fue necesario adquirir y derribar cuatro grandes casas vecinas. En fin, para dar vista a la fachada y luces al palacio, hubo que comprar el hotel de Sillery y abrir una ancha calle por donde la carroza de Su Eminencia poda pasar desembarazadamente. La calle deba conservar el nombre de Richelieu: el palacio pas a poco a ser morada de ms augustos inquilinos. Apenas baj a la tumba Su Eminencia, su casa recibi el nombre de Palacio Real. Quedaron la casa y el nombre de Richelieu; sus versos, cayeron con l al sepulcro. Nern, a pesar de lo bien que tocaba la flauta, tampoco consigui que su nombre escalase la cumbre de la inmortalidad. Ana de Austria y su hijo Luis XIV tomaron posesin del palacio de Richelieu. Francia se ha amotinado varias veces alrededor de sus enormes muros. Mazarino, que no escriba tragedias, escuch ms de una vez, riendo y temblando a un tiempo, los gritos de clera del pueblo reunido bajo sus ventanas. Mazarino ocupaba los departamentos que fueron luego las habitaciones particulares de Felipe de Orlens, regente de Francia. Estaban en el ala oriental y daban vuelta a la plaza de las Fuentes. Los jardines del palacio calificados por los contemporneos de la regencia, de estancia deliciosa, eran entonces bastante ms extensos que en la actualidad. Por un lado lindaban con las casas de la calle de Richelieu, y por el otro con las de la calle de Bons-Enfants. Su fondo llegaba, por la parte de la Rotonda, hasta la calle de Neuve-des-Petits-Champs. En la poca de nuestra historia, enormes olmos cortados en forma de prticos italianos, rodeaban los emparrados, los macizos y los parterres. La bella avenida de castaos de la India, plantada por el cardenal de Richelieu, estaba en todo su vigor. El rbol de Cracovia, ltimo representante de aquella avenida, exista an a principios de este siglo. Otras dos avenidas de olmos, con sus copas que parecan enormes bolas verdes, diriganse en el sentido de la longitud del jardn. En el centro, haba una media luna con una fuente de abundante surtidor. A derecha e izquierda, marchando hacia el palacio, encontrbanse, rodeadas de arbustos macizos, las plazoletas donde se alzaban las estatuas de Mercurio y de Diana. Detrs de la fuente, se vea el

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paseo de los tilos, plantados a tresbolillo entre dos hileras de lozano csped. El ala oriental del palacio conclua en una extensa fachada, del ancho de cinco huecos, que daba al jardn. Sus ventanas, miraban a la plazoleta de la estatua de Diana. All estaba el gabinete particular de trabajo del Regente. La noche de la fiesta de Law, este jardn era un lugar encantado, un paraso, un palacio de hadas. El Regente haba adornado aquella noche su casa con inusitada magnificencia. Es cierto que Law daba el dinero; mas, eso qu importa? Si Law pagaba las alabanzas que iban a cantarse en honor suyo, despus de todo, no era sino un negociante que conoca bien las ventajas de la publicidad. Un hombre de su especie deba haber vivido en nuestros tiempos de anuncio y de reclamo. Hoy, en que un escritor se crea una reputacin vendiendo la decimoquinta edicin de un libro suyo, despus de haber comprado por mediacin de sus amigos las catorce precedentes; en que un dentista, para ganar diez mil pesetas, gasta antes cinco mil en reclamos, y en que un empresario de teatro llena todas las noches por invitacin la sala para probar a doscientos verdaderos espectadores que su compaa es la ms aplaudida, un hombre como Law hubiera logrado xitos asombrosos. El buen escocs no es slo el inventor del agio, sino el verdadero precursor de la banca contempornea. Esta fiesta se daba en honor suyo, y tena por objeto glorificar su persona y su sistema. Para que el polvo parezca oro a la multitud, es necesario que se arroje desde muy alto; y al excelente Law le haca falta un pedestal. Al da siguiente, pensaba poner en circulacin una nueva serie de acciones. Como el dinero no le costaba nada, hizo cuanto pudo para que aquella fiesta fuese esplndida. Nada diremos de los salones del palacio, decorados exprofeso con un lujo deslumbrante. La parte ms hermosa de la fiesta tena lugar en el jardn, aunque la estacin era ya bastante adelantada. Era un espectculo maravilloso! El jardn representaba un campamento de colonos en la Luisiana, a las orillas del Mississip, el ro del oro. Todas las estufas de Pars haban sido saqueadas para formar macizos de arbustos exticos. No se vean por doquiera sino flores tropicales y frutos del paraso terrestre. Los faroles, que colgaban en profusin asombrosa de los rboles, de las columnas y de las estatuas, eran farolillos indianos, segn se deca. Las tiendas de los indios, que haba en el jardn, parecieron a algunos demasiado bonitas; pero a esta observacin contestaban los amigos de Law: Es que ustedes no pueden figurarse lo civilizados e industriosos que son los naturales de ese pas! Una vez admitido el estilo un poco fantstico de las viviendas indias, el conjunto del jardn presentaba un aspecto delicioso. Haba decoraciones representando selvas, cascadas que espumaban como si sus aguas fuesen de jabn y rocas horribles por lo inconmensurables. La fuente central de los jardines estaba coronada por la estatua alegrica del Mississip, que tena la particularidad de parecerse un poco al insigne escocs. Alrededor de la estatua del dios Mississip, deba bailarse por los artistas de la Opera, acompaados de quinientos bailarines y bailarinas, la danza indiana. Los amigos del Regente se burlaban de todo esto; pero no con tanto humorismo como Felipe de Orlens. Los salones y el jardn estaban completamente llenos de mscaras a las dos

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horas de comenzada la fiesta. El baile haba abierto en los salones y en los jardines, bajo las tiendas ms o menos salvajes; los amigos de Jorge, que eran numerossimos, jugaban al sacanete.2 A pesar de los numerosos piquetes de guardias, disfrazados de indios de pera, que guardaban las entradas, ms de un intruso se desliz en la fiesta. Ni el Regente, ni los prncipes, ni el buen Law, haban entrado an en el baile, donde se les esperaba con impaciencia. En una tienda de terciopelo nacarado, con franjas doradas, se jugaba en grande al sacanete. Estaba situada cerca de la plazoleta de la estatua de Diana y bajo las ventanas del gabinete del Regente. Alrededor de una mesa de mrmol, numerosa reunin estaba sentada. El oro brillaba amontonado sobre ella. Los jugadores gritaban y rean de un modo ensordecedor. Algo separado de la mesa, un grupo de gentileshombres hablaba tranquilamente. Ante la mesa de sacanete estaban sentados Chaverny, Choisy, Navailles, Gironne, Peyrolles, Noc, Taranne, Albret y otros muchos. Peyrolles era el que ganaba siempre. Ganar al juego constitua en l una costumbre debida a sus hbiles manos. Debemos advertir que hacer trampas en el juego no era un gran pecado en la poca de la regencia. Ganas, Chaverny? pregunt un domin azul que acababa de asomar su encapuchada cabeza a la puerta de la tienda. Chaverny vaci su bolsa sobre la mesa. Cidalisa! exclam Gironne, ven a nuestro socorro. Otro domin apareci junto al primero. Entra, entra t tambin, querida Desbois! dijeron al nuevo domin los jugadores. Las dos mujeres entraron en la tienda y Cidalisa entreg su bolsa a Gironne. Uno de los gentileshombres hizo un gesto de disgusto. En nuestro tiempo, seor Barbanchois dijo su vecino, eso se haca de otra manera. Todo est echado a perder, todo est pervertido! contest el interpelado. Empequeecido, seor Barbanchois. Depravado, seor de la Hunaudaye! La hipocresa reina! Las malas costumbres imperan! Todo es miseria, suciedad!... Y ambos lanzaron un gran suspiro. Dnde vamos a parar por este camino, barn? El barn de Barbanchois prosigui, acercndose ms al odo del barn de la Hunaudaye: Conocis esas gentes, barn? Eso mismo iba a preguntaros. Tienes dinero, Taranne? pregunt en aquel momento Montaubert. Taranne! murmur el seor de Barbanchois. Eso no es un hombre, es una calle!... Y t, Albret? Ese se llama como la madre de Enrique el Grande. Dnde habrn
Sacanete: Juego de naipes en el que el que las da reparte todos los naipes menos uno, perdiendo si sale otro igual al suyo.
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pescado esos nombres? dijo el barn de la Hunaudaye. El seor de Barbanchois sac su tabaquera. Cidalisa, que pasaba en aquel momento por su lado, meti en ella sus dedos sin pedir permiso. El barn se qued con la boca abierta. La bailarina de la Opera! dijo. Seora! Cidalisa le acarici la barbilla y se alej con la caja, despus de hacer una pirueta. Dnde vamos a parar! repeta el seor de Barbanchois, sofocado por la indignacin. Qu dira el difunto rey, si viese estas cosas!... En la mesa del sacanete decan: Perdiste otra vez, Chaverny! No importa. Tengo todava mis tierras de Chaneilles; mi fortuna est inclume! Su padre fue un digno soldado dijo el barn de Barbanchois. Es amigo del prncipe de Gonzaga aadi un tercero. Dios nos libre de los italianos! Valen ms los alemanes? Un conde de Horn fue condenado por asesinato! Un pariente de Su Alteza! Marchamos a despeamos en un precipicio. Os aseguro que todo esto terminar en sangrienta degollina. En medio de la calle y en pleno da, se estrangularn unos a otros! Esa desgracia ha sucedido ya. No habis ledo las noticias del da? Ayer una mujer, una agiotista, fue asesinada cerca del Temple. Esta maana un comisionado del Tesoro ha sido arrojado al Sena. Por haber hablado demasiado alto de ese escocs maldito! agreg en voz baja el barn de Barbanchois. Silencio! dijo Hunaudaye. Es el undcimo en ocho das! Oriol, Oriol viene en nuestro socorro! gritaron los jugadores. El obeso comerciante entr en la tienda. Iba enmascarado con un trapo cuya riqueza grotesca haba obtenido en el baile un inmenso xito de risa. Es asombroso! exclam, todo el mundo me conoce! No hay en el mundo dos Oriol! dijo Navailles. Estas seoras piensan que hay bastante con uno! dijo Noc. Celoso! dijeron todos riendo. Oriol pregunt: Seores, habis visto a la Nivelle? Y pensar que este pobre amigo solicita en vano desde hace ocho das el cargo de banquero de nuestra querida Nivelle! grit burlonamente Gironne. Celoso! volvi a decir el corro. Has visto a Hozier, Oriol? Tienes ya el ttulo de nobleza? Has averiguado cul de los abuelos estuvo en las Cruzadas? Estruendosas carcajadas corearon cada una de estas preguntas. El seor Barbanchois juntaba las manos mientras el seor de la Hunaudaye deca indignado: Y son gentileshombres los que se burlaban de esas santas cosas? Dnde vamos a parar, seor, dnde vamos a parar por tales caminos! Peyrolles dijo el obeso Oriol acercndose a la mesa; os juego

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cincuenta luises, si os levantis los puos del coleto. De veras? dijo el confidente de Gonzaga. Yo slo bromeo con mis iguales, mi querido seor. Chaverny mir a los lacayos, que formaban dos filas a ambos lados de la escalinata que conduca a las habitaciones del Regente y dijo: Demonio, estos tunantes parecen aburrirse esperando a Su Alteza! Ve a buscarlos Taranne, para que este buen Peyrolles tenga con quin bromear un rato. El confidente del prncipe no se dio por entendido. Se content con ganar los cincuenta luises a Oriol. Papel, siempre papel! dijo el viejo Barbanchois. Se nos pagan nuestras pensiones en papel, barn! Y nuestras rentas! Qu representan esos papeluchos? La plata se va. El oro tambin. Qu queris que os diga, barn, me parece que caminamos derechos a una catstrofe! S, querido amigo contest Hunaudaye, estrechando efusivamente la mano de su interlocutor; esa es la opinin de todas las personas sensatas. Entre clamores, vivas y chistes, dijo Oriol: Sabis la noticia? No. Veamos cul es esa gran noticia. A que no la adivinis? Law se ha hecho catlico? La seora de Berri ha aborrecido el vino? El seor Maine ha solicitado una invitacin del Regente? Y as por el estilo, cada uno fue enumerando lo que le pareca ms inverosmil. No; ninguno acertis, queridos. Es imposible que lo adivinis. La princesa de Gonzaga, la viuda de Nevers, la Artemisa inconsolable... Al or este nombre todos escucharon ms atentamente. Pues bien prosigui Oriol; Artemisa ha concluido de beber las cenizas de Mausoleo... La princesa de Gonzaga est en el baile. Todos gritaron: Mentira, imposible! La he visto con mis propios ojos, sentada al lado de la princesa palatina en el saln de baile contest gravemente el comerciante. Pero he visto an algo ms extraordinario que eso. Qu es ello? preguntaron todos. Oriol, satisfecho del efecto que haba producido, aadi con afectacin: He visto negar la entrada en la cmara del Regente al prncipe de Gonzaga. Os aseguro que estaba bien despierto. Un profundo silencio rein alrededor de la mesa donde se jugaba al sacanete. Aquellos hombres que necesitaban del prncipe para hacer su fortuna, se quedaron pensativos. Qu tiene eso de extrao? pregunt Peyrolles. Los negocios de Estado... Es que cuando eso ha sucedido, Su Alteza no se ocupaba de negocios de Estado. Sin embargo, si un embajador...

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Su Alteza no hablaba con ningn embajador... Si algn nuevo capricho... El Regente no estaba con ninguna mujer. Era Oriol quien formulaba estas categricas y rotundas respuestas. La curiosidad general aument. Con quin estaba, pues, Su Alteza, queris decirlo? Eso pregunt de mal humor Gonzaga, en la antecmara de Su Alteza. Y qu le contestaron los ujieres de servicio? Misterio, seores, misterio! Nadie lo sabe. El Regente est triste desde que ha recibido una carta de Espaa. Y el Regente ha dado orden hoy de que se introdujera por la puerta secreta de la plaza de las Fuentes a un personaje que ninguno de sus criados conoce, excepto Blondeau, que ha visto en el gabinete de Su Alteza a un hombrecillo vestido de negro, a un jorobado. Un jorobado! exclamaron los oyentes. Llueven jorobados por todas partes desde hace algn tiempo! Su Alteza habl particularmente con l y ha dado orden de que no se reciba a nadie. Todos callaron. Por la puerta de la tienda veanse las ventanas iluminadas del gabinete particular de Su Alteza. Oriol mir casualmente hacia aquel lado y exclam extendiendo la mano en la misma direccin: Mirad, mirad! Todava dura la entrevista. Todos los ojos se volvieron a un tiempo hacia las ventanas del pabelln. Sobre las blancas cortinas, destacbase claramente la silueta de Felipe de Orlens paseando agitado. Una sombra indecisa, colocada del lado de la luz, pareca acompaarle. Al cabo de un instante, las sombras desaparecieron. Luego volvieron a destacarse; pero entonces haban cambiado de lugar. La silueta del Regente era entonces vaga, mientras que la de su misterioso compaero dibujbase con claridad sobre la cortina. Era algo disforme aquella silueta: un cuerpo pequeo, con una enorme joroba, se mova con viveza y unos brazos largos gesticulaban con vivacidad.

2. AUDIENCIA PARTICULAR

Las siluetas de Felipe de Orlens y del jorobado dejaron de reflejarse en la cortina. El Regente se sent; el jorobado permaneci de pie ante l, en actitud respetuosa, pero digna. El gabinete del Regente tena cuatro ventanas. Dos daban al jardn y otras dos a la plaza de las Fuentes. Tena tres entradas: una, la de la gran antecmara, era pblica; las otras dos reservadas. Una de stas daba a la calle de las Risas; la otra, a la plaza de las Fuentes. La primera estaba siempre vigilada por un viejo portero, antiguo cantante de la Opera y era la entrada habitual de las amigas de Su Alteza; la segunda hallbase al cuidado de Brant,

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expalafrenero de monseor. Este tena, adems, bajo su vigilancia, un pabelloncito situado cerca de la estatua de Diana. La voz de Brant fue la que habl al jorobado, cuando llam a la puertecilla de la plaza de las Fuentes. Se le esperaba, en efecto. El Regente estaba solo y preocupado. A pesar de que haca una hora que la fiesta estaba empezada, Su Alteza an no se haba vestido para el baile. El Regente contaba entonces cuarenta y cinco aos; pero su rostro, un poco ajado por las fatigas de los placeres, representaba algunos ms. Su figura era bella, encantadora y noble. En sus ojos se reflejaba la debilidad de su carcter. Su espalda se encorvaba ligeramente cuando estaba distrado. Sus labios, y sobre todo sus mejillas, tenan esa blandura fofa y esa demacracin que es el rasgo distinto de la casa de Orlens. Su madre le haba dado algo de su honradez alemana y de su espritu meticuloso; pero se qued con la mejor parte de sus virtudes. Hay hombres de hierro; Felipe de Orlens no era de estos hombres. Toda su persona pregonaba los estragos que en su organismo hacan las orgas. La muerte le acechaba desde el fondo de una botella de champagne. El jorobado encontr en la puerta del gabinete de Su Alteza un criado que le anunci. Cuando estuvo en presencia de Felipe de Orlens, ste le pregunt, mientras le diriga una mirada escudriadora: Sois vos quien me ha escrito desde Espaa? No, monseor contest respetuosamente el jorobado. Y desde Bruselas? Tampoco. Y desde Pars? Menos. El Regente le mir otra vez. Me asombrara que fueseis vos ese Lagardre murmur. El jorobado se inclin sonriendo. No he querido aludir a lo que pensis aadi el Regente con dulzura y gravedad. No conozco a ese Lagardre. Monseor, se le llamaba el bello Lagardre, cuando era caballerizo de vuestro real to. Yo no he podido ser jams ni bello ni caballerizo contest el jorobado sin dejar de sonrer. Cmo os llamis? pregunt el duque de Orlens. En mi casa, monseor, me llaman maese Luis. Fuera de ella las gentes me llaman segn su capricho y su humor. Dnde vivs? Muy lejos. Eso es una evasiva para no decirme dnde habitis? S, monseor. Tengo una polica que pasa por ser hbil y puedo saber en seguida lo que me queris ocultar... Puesto que Vuestra Alteza se empea, har callar mis escrpulos... Vivo en el hotel del prncipe de Gonzaga. En el hotel de Gonzaga! exclam el Regente asombrado. El jorobado salud framente y dijo: Los alquileres son muy caros!

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El Regente pareca reflexionar. Hace tiempo, mucho tiempo que o hablar por primera vez de este Lagardre. Antes era un duelista atrevido. Desde entonces, monseor, ha hecho cuanto ha podido para expiar sus locuras. Sois pariente suyo? No, monseor. Por qu no ha venido l mismo? Quiso que viniese yo. Y si deseara verle, dnde podra encontrarle? No puedo contestar a esa pregunta, monseor. Sin embargo... Puesto que tenis una polica hbil, tratad de saberlo. Me desafiis? Es una advertencia, monseor. Dentro de una hora Enrique de Lagardre puede estar al abrigo de vuestras pesquisas y el paso que ha dado para tranquilidad de su conciencia, creedlo, no lo repetira. Este paso lo ha dado contra su voluntad, pues? Contra su voluntad. Contra su corazn, esa es la palabra. Por qu? Porque la vida de su vida depende de esta partida de azar. De haber podido, no la habra jugado. Y quin le fuerza a obrar? Un juramento. Hecho a quin? A un moribundo. Cmo se llamaba? Vos lo sabis, monseor. Ese moribundo se llamaba Felipe de Lorena, duque de Nevers. El Regente inclin la cabeza sobre el pecho. Veinte aos hace de su muerte y an no lo he olvidado! murmur conmovido. Cunto le amaba yo, cunto me quera mi pobre Felipe! Desde que l ha muerto, dudo si habr estrechado la mano de un amigo sincero. El jorobado le miraba silenciosamente. Todos los rasgos de su fisonoma revelaban una gran alteracin. Abri la boca para hablar, pero se contuvo, haciendo un poderoso esfuerzo. Su grotesca cara volvi a quedar impasible. Felipe de Orlens levant la cabeza y le dijo lentamente: Yo soy prximo pariente del duque de Nevers. Mi hermana est casada con su primo el duque de Lorena. Como prncipe y como pariente, yo debo proteccin a su viuda, que adems, es la esposa de uno de mis ms queridos amigos. Si su hija existe, prometo que ser una rica heredera y la casar con un prncipe, si as lo quiere. Se dice de m que no tengo ms que una virtud: el olvido de las injurias. Esto es verdad. La idea de la venganza nace y muere en mi espritu en el mismo minuto. Pero yo tambin, al saber la muerte de mi pobre amigo, hice un juramento; castigar al asesino. Entonces diriga ya los destinos del Estado. Eso no ser una venganza; ser hacer justicia. El jorobado se inclin y guard silencio. El Regente prosigui : Falta averiguar por qu ese Lagardre ha tardado tanto tiempo en dirigirse a m.

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Porque se dijo: El da en que mi tutela concluya, la seorita de Nevers estar en edad de conocer a sus amigos y a sus enemigos. Tiene las pruebas de que habla? Slo una le falta. Cul? La prueba que debe confundir al asesino. Le conoce l? Cree conocerle. Lleva una marca que le identificar en el momento preciso. Y esa marca nos puede servir de prueba? Vuestra Alteza juzgar. Respecto al nacimiento y a la identidad de la joven, todo est en regla. El Regente reflexionaba. Qu juramento hizo a Nevers, Lagardre? pregunt el Regente despus de un momento de silencio. Le jur ser el padre de su hija. Y Lagardre defendi con su espada a Nevers? Hizo lo que pudo. Despus de la muerte del duque, salv a su hija, aunque tuvo que luchar solo contra veinte. Ya s que es valeroso contest el Regente; pero hay algo de vaguedad en vuestras respuestas. Si Lagardre asisti a la lucha, cmo decs que slo tiene sospechas de quin pueda ser el asesino? Seor, la noche era oscura y el asesino iba enmascarado. Ese hombre mat al duque de Nevers por la espalda. Y fue el que pareca ser el amo el que le hiri? S, monseor. Nevers cay diciendo: Amigo, vngame! Y el enmascarado prosigui Felipe de Orlens visiblemente conmovido , no sera el marqus de Caylus Tarrides? El marqus de Caylus Tarrides ha muerto hace algunos aos; el asesino vive. Vuestra Alteza no tiene ms que pronunciar una palabra y Lagardre os lo ensear esta noche. El Regente contest con viveza: Entonces Lagardre est en Pars? El jorobado se mordi los labios. Si est en Pars aadi el Regente levantndose, dentro de una hora caer en mi poder. Su mano tir del cordn de una campanilla. Al criado que apareci le dijo: Que venga en seguida el seor de Machault. El seor de Machault era el jefe de polica. El jorobado dijo con calma mientras miraba su reloj: Monseor, en este momento, Lagardre me espera fuera de Pars en sitio que no puedo revelaros aunque me lo preguntis. Son las once; si a las once y media no ha recibido ningn mensaje mo, su caballo galopar hacia la frontera. Cuenta con buenos relevos y vuestro jefe de polica no podr darle alcance. Es que vos no saldris de aqu! exclam el Regente. Poco os costar hacerme prisionero puesto que estoy en vuestro poder contest sonriendo el jorobado mientras cruzaba los brazos sobre su pecho. El jefe de polica entr en la cmara de Su Alteza. Como era miope no vio al jorobado y empez a decir antes de que le interrogasen:

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Hay muchas novedades! Vuestra Alteza ver si pueden seguirse teniendo tantas contemplaciones con semejantes bribones. Tengo la prueba de sus inteligencias con Alberoni. Cellamare figura en la conspiracin en compaa de Villeroy, Villars, la duquesa y el duque de Maine y toda la vieja corte. Silencio! dijo el Regente. El jefe de polica apercibi entonces al jorobado y se qued confundido. El duque reflexion un instante antes de tomar la palabra. Durante este tiempo mir ms de una vez a hurtadillas al jorobado, que no pestaeaba. Machault dijo al fin el Regente. Precisamente os haba llamado para hablaros de Cellamare y de otros. Id a esperarme al primer gabinete. Machault mir curiosamente al jorobado al travs de su lente y se dirigi hacia la puerta. Cuando ya iba a salir de la cmara, aadi el Regente: Mandadme un salvo-conducto en blanco, sellado y contraseado. Antes de marcharse, Machault mir de nuevo al jorobado. El Regente que no poda estar mucho tiempo serio, murmur: Al diablo se le ocurre poner en acecho a miopes! Despus dijo en voz alta: El caballero Lagardre trata conmigo de potencia a potencia. Me enva embajadores y me dicta en su ltima carta los trminos en que debe estar redactado el salvoconducto! En este negocio, tiene sin duda algn inters en juego. Ese caballero Lagardre tal vez exigir una recompensa? Vuestra Alteza se equivoca contest el jorobado. El caballero Enrique de Lagardre nada exigir. Aunque Vuestra Alteza quisiera, no podra recompensarle. Peste! exclam Felipe de Orlens. Ser preciso que veamos a ese misterioso y romntico personaje. Capaz es de conseguir un xito loco en la Corte y de poner de moda el perdido modelo de los caballeros errantes. Cunto tiempo tendremos que esperarle? Dos horas. Muy bien. Servir de intermedio entre el baile indio y la cena salvaje. Este nmero no estaba en el programa y ser una sorpresa. El criado entr en la cmara llevando en la mano el salvoconducto firmado en blanco por el ministro Le Blanc y el seor Machault. El mismo Regente llen los blancos y firm: Despus de todo dijo mientras firmaba, el caballero Lagardre no ha cometido faltas que no se puedan perdonar. El difunto rey era severo con los duelistas y tena razn. Las costumbres han cambiado, a Dios gracias, desde entonces. Hoy las espadas slo sirven de adorno a los caballeros. El perdn de Lagardre ser registrado maana. Tened el salvoconducto. El jorobado alarg la mano. El Regente, antes de entregrselo, aadi: Advertid al caballero Lagardre, que toda violencia de su parte, dejar sin efecto este pasaporte. El tiempo de la violencia ha pasado ya contest solemnemente el jorobado. Qu queris decir? Quiero decir que el caballero Lagardre no hubiera podido aceptar esa condicin hace dos das. Por qu? pregunt con desconfianza el Regente. Porque su juramento se lo hubiera impedido.

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Jur otra cosa, pues? Jur vengar a Nevers... El jorobado se interrumpi. Proseguid le orden el Regente. El caballero Lagardre continu el jorobado, en el momento que suba la escalerilla de los fosos de Caylus, dijo a los asesinos: Todos moriris por mi mano. Los asesinos eran nueve; el caballero conoca a siete y todos han muerto. Por su mano? pregunt el Regente que haba palidecido. El jorobado inclin framente la cabeza con un signo afirmativo. Y los otros dos? El jorobado dud. Hay cabezas, monseor, que hasta los jefes del Estado respetan contest el jorobado, mirando frente a frente al duque de Orlens El ruido que esas cabezas producen al caer ensangrentadas sobre el cadalso, conmueve el trono. El caballero Lagardre me ha encargado diga a Vuestra Alteza que el octavo asesino es un simple criado; pero el noveno, el del antifaz, es un poderoso seor. Ese hombre es menester que muera. Si Vuestra Alteza no quiere entregarlo al verdugo, permita Vuestra Alteza un duelo entre l y el caballero Lagardre. El Regente alarg por segunda vez el pasaporte al jorobado, dicindole: La causa es justa. Har lo que me peds en memoria de mi amigo. Si el caballero Lagardre tiene necesidad de ayuda... Monseor, el caballero Lagardre slo pide una cosa a Vuestra Alteza. El qu? Discrecin. Una palabra imprudente puede perderlo todo. Ser mudo. El jorobado salud profundamente, dobl con cuidado el salvoconducto, y despus de meterlo en uno de los bolsillos, se dirigi a la puerta. Hasta dentro de dos horas? dijo el Regente. S, monseor. El jorobado sali. Has conseguido lo que deseabas? le pregunt el viejo conserje Brant cuando vio al jorobado. Este le dio un doble luis de oro. S; pero ahora quiero ver la fiesta. Diablo!... Vas a bailar? exclam Brant asombrado. Quiero, adems, otra cosa prosigui el jorobado; que me des la llave del pabelloncito del jardn. Y qu vas a hacer all? El jorobado le dio otro doble luis. Tienes algn amoro? Toma la llave. Quiero, en fin aadi el hombrecillo, que me lleves al pabelloncito el paquete que te confi esta maana. Y no hay otro doble luis para la comisin? Hay dos. Bravo! Eres una excelente persona. Ahora estoy seguro] de que vas a una cita amorosa. Puede ser contest el jorobado sonriendo.

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Si yo fuera mujer, te adorara a pesar de tu joroba. Tienes unos dobles luises tan relucientes!... Pero es preciso una invitacin para entrar en el baile aadi el viejo Brant. Los guardias, sin ella, no te dejarn pasar! Tengo una replic el jorobado. Lleva slo el paquete. En seguida, en seguida... Sigue el corredor, vuelve a la derecha y, cuando llegues al vestbulo, vers la escalinata que conduce al jardn. Divirtete mucho y buena suerte!

3. UNA PARTIDA DE SACANETE

En el jardn, los invitados aumentaban sin cesar. En la plazoleta de la estatua de Diana, la aglomeracin de stos era ms grande, por estar ante las ventanas del Regente. Todos queran averiguar la causa de su estado. No nos ocuparemos de las intrigas y conspiraciones de aquellos tiempos; pero s diremos que el Regente estaba rodeado de enemigos. El Parlamento le detestaba y le menospreciaba hasta el punto de disputarle siempre la presidencia; el clero rale generalmente hostil por su intento de reformar la constitucin; los viejos generales del ejrcito activo sentan desdn por su pacfica poltica; en fin, hasta en el Consejo de la Regencia haba ciertos miembros que le hacan una oposicin sistemtica. No puede negarse que el banco de Law, fue para l un recurso inmenso contra la pblica animadversin. Personalmente, nadie, excepto los prncipes legtimos, poda sentir odio por aquel prncipe del gnero neutro, que no tena un pice de maldad en su corazn y hasta cuya bondad era un poco indiferente. Slo provocan odios aquellos a quienes hubiera podido amarse. Felipe de Orlens tena muchos compaeros de placer, pero careca de amigos. El banco de Law sirvi para comprar a los prncipes. La palabra es dura; pero la historia, inflexible, no consiente usar otra. Una vez comprados los prncipes, los duques cayeron en la red de oro. Los que permanecieron fieles a sus ideas, quedaron en la ms espantosa soledad. Dcese que, cuando aparecieron las stiras del poeta Langrauge, tituladas Filpicas, el Regente insisti de tal manera cerca del duque de Saint-Simon, su familiar, para que se las leyese, que ste tuvo que acceder por fin a sus deseos. Y cuntase que el Regente escuch sin pestaear y sonriendo, los pasajes en donde el poeta arrastra por el lodo de su vida privada y su familia, y aquellos otros en que le muestra sentado cerca de sus hijos en la mesa de la orga. 3 Pero se refiere, tambin, que llor y se desvaneci casi, al or los versos en que se le acusa de haber envenenado a todos los descendientes de Luis XIV. Tena razn para afligirse. Acusaciones de ese gnero, aun cuando sean calumnias, producen, en el vulgo, impresin hondsima. Siempre queda algo, ha dicho
3

El poeta dice an mucho ms que sto. (N. del A.)

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Beaumarchais, que saba a qu atenerse sobre este punto. El hombre que ha hablado con ms imparcialidad de la regencia, es el historiador Duelos en sus Memorias secretas. La opinin de Duelos es: La regencia del duque de Orlens no habra podido sostenerse sin el banco de Law. El joven rey Luis XV era querido de todos. Su educacin fue confiada a hostiles al Regente. El pblico imparcial senta grandes dudas respecto de la probidad de este prncipe. Temase ver desaparecer de un momento a otro al ltimo nieto de Luis XIV como haban desaparecido su padre y su abuelo. Este era un admirable pretexto para conspirar. El duque de Maine, Villeroy y el prncipe de Cellamare con sus amigos no conspiraban en inters suyo: trabajaban para sustraer al joven rey a la perniciosa influencia que haba abreviado la vida de los suyos. Felipe de Orlens no quiso oponer al principio a estos ataques otro escudo que su indolente indiferencia. Las mejores fortificaciones son de tierra blanda. Un colchn preserva ms de las balas que una coraza de acero. El Regente pudo dormir tranquilo mucho tiempo detrs de su indiferencia. En la poca en que nuestra historia prosigue, Felipe de Orlens dorma tranquilamente, sin preocuparse de los clamores de la multitud. Y eso que la multitud chillaba bastante alto bajo sus ventanas y hasta dentro de su propio palacio! La multitud tena mucho que decir y de que murmurar. Salvo esas infamias, que traspasaban todo lmite, fuera de esas acusaciones ilusorias de envenenamiento, que la existencia del joven rey desmenta enrgicamente, el duque de Orlens no tena, como vulgarmente se dice, sitio por donde el diablo pudiera agarrarle. Su vida era un escndalo perpetuo, y bajo su regencia, Francia fue un barco sin gobierno, que necesita remolque para no naufragar. El remolque era Inglaterra. En resumen; a pesar del xito del banco del escocs, cuantos predecan la bancarrota prxima del Estado, hallaban auditorio. Si haba aquella noche en los jardines del Regente una multitud alegre y entusiasta, los descontentos no faltaban tampoco. Descontentos polticos, descontentos financieros y descontentos morales. A esta ltima clase, compuesta por aquellos que en su juventud haban brillado bajo el reinado de Luis XIV, pertenecan el barn de la Hunaudaye y el barn Barbanchois. Slo eran grandes ruinas; pero se consolaban recprocamente, diciendo que en su tiempo las damas eran ms hermosas, los hombres ms espirituales, el cielo ms azul, el viento menos fro, el vino mejor y los lacayos ms fieles. Este gnero de oposicin, notable por su inocencia, era ya conocido en tiempos de Horacio, quien llama al viejo cortesano del pasado. Laudator temporis acti. Pero en honor a la verdad debemos decir que entre aquella multitud dorada, sonriente y vestida de terciopelo y raso que paseaba por los salones y patios del palacio, no se hablaba de poltica. Ya haban llegado a la fiesta el duque de Borbn, la princesa de Conti, el canciller dAguesseau, lord Stairs, embajador de Inglaterra y otras muchsimas notabilidades, cuando en los salones se produjo un movimiento de curiosidad. Los invitados olvidaron un instante al Regente y a Law para decirse unos a otros: El Czar est en el baile!

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Y era cierto. Pedro de Rusia, acompaado del general Tess y de treinta guardias de corps, que tenan el difcil cargo de guardarle, acababa de llegar a Palacio. La misin de su escolta era extremadamente complicada, porque el Czar Pedro tena movimientos bruscos y caprichos repentinos que le arrastraban con frecuencia ms lejos de donde quera ir. Viva en el hotel Lesdigures. El duque de Orlens le trataba magnficamente. La curiosidad parisin, deseosa de verle, tuvo que renunciar a su empeo porque al soberano ruso no le gustaba que se ocupasen de l. Cuando los curiosos se estacionaban delante de su hotel, enviaba al pobre Tess con orden de cargar sobre ellos. El infortunado mariscal hubiera preferido hacer diez campaas que estar a las rdenes del emperador ruso. El honor de ser ayudante del prncipe moscovita le envejeci diez aos. Pedro el Grande estaba en Pars para estudiar las costumbres europeas. Al Regente no le agradaba la terrible visita; pero no pudiendo rehuirla, trat de deslumbrar a su husped con los esplendores de una hospitalidad magnfica. Fue un error: el Czar detestaba el lujo. Al entrar la primera noche en la suntuosa alcoba que se le haba preparado, mand que se le pusiera una cama de campaa en medio de la habitacin y se acost en ella. Andaba por todas partes, visitaba todas las tiendas, donde haca numerosas compras y conversaba familiarmente con los comerciantes; pero siempre de incgnito. La curiosidad parisin no sabra dnde encontrarle. Precisamente por esto, unido a las aventuras que de l se referan, la curiosidad de Pars lleg al delirio. Los privilegiados que haban visto al Czar, trazaban de l este retrato: Alto, bien formado, moreno, un poco delgado y ojos vivos. A veces, un movimiento nervioso y convulsivo descompona repentinamente su rostro. Atribuase esto al veneno que el caballerizo Zoubow habale dado en su infancia. Cuando deseaba mostrarse agradable a alguien, su fisonoma volvase graciosa y encantadora. Pero ya se sabe el precio de las gracias de los animales feroces. El ser que ms xito ha logrado en Pars es el oso del Jardn de Plantas, por su buen humor. Para los parisienses de aquel tiempo, un Czar moscovita era un animal ms extrao, ms fantstico y ms inverosmil que un oso verde o un mono azul. Coma como un ogro, al decir de Verton, repostero del rey, a quien se haba encargado de su mesa. Haca por da cuatro comidas, considerablemente copiosas, y en cada una de ellas beba dos botellas de vino y una de licor con los postres. El duque de Antin, a este propsito, afirmaba que era el hombre ms capaz de su siglo. El da en que este mismo duque le llev a su castillo de Petit Bourg, Pedro el Grande no pudo levantarse de la mesa. Hubo necesidad de llevarle a la cama en brazos. Segn dijo despus, el vino de la bodega del duque de Antin era muy bueno. Las costumbres amorosas eran an ms excntricas; pero sobre esto, guardaremos un prudente silencio. Desde el momento en que se supo que el Czar estaba en el baile, todo el mundo quiso verle. Como el palacio Real no era la selva de Bondy, acabaran por encontrarle! Tal era la reflexin que se hicieron los curiosos. Los nicos que continuaron impasibles fueron nuestros jugadores de sacanete. Ninguno de ellos pensaba en retirarse. El oro y los billetes formaban deslumbradores montones sobre el tapete, Peyrolles haba formado una banca

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soberbia. Le tocaba jugar en aquel momento. Chaverny estaba un poco plido y sonrea forzadamente. Diez mil escudos! dijo Peyrolles. Yo juego contest Chaverny. Con qu? pregunt Navailles. Sobre mi palabra. No se juega a crdito en casa del Regente dijo el seor de Tresmes que pasaba entonces por all. Y aadi con disgusto: Esto es un garito! En el que vos no cobris vuestro diezmo, seor duque respondi Chaverny saludndole con la mano. Una carcajada general sigui a esta respuesta. El seor de Tresmes, gobernador de Pars, cobraba la dcima parte de los beneficios en todas las casas donde el juego era consentido. Decase, adems, que sostena por su cuenta una de las ms fuertes casas de esta clase. Diez mil escudos! repiti Peyrolles. Juego! dijo una voz varonil acercndose a los jugadores. Un abultado fajo de billetes cay sobre la mesa. Todos los jugadores se volvieron hacia el que haba hablado. Nadie le conoca. Era alto e iba vestido de un modo algo extravagante. Al costado llevaba un sable de marino. Empez el juego, y a las primeras cartas Peyrolles gan los diez mil escudos. Doblo dijo el extranjero. Vaya el doble contest Peyrolles. Un nuevo fajo de billetes cay sobre la mesa. Se haban invertido los papeles: es que hay corsarios que llevan millones en los bolsillos. Peyrolles gan de nuevo. Doblo otra vez! dijo el corsario de mal humor. Sea doble! Echadas las cartas, Peyrolles gan. Peste! exclam Oriol. He ah perdidos en un instante cuarenta mil escudos. Doblo! dijo otra vez el desconocido. Debis ser, por tanto, muy rico? pregunt Peyrolles. El hombre del sable ni siquiera le mir. Las ciento veinte mil libras cayeron en la mesa. Gan Peyrolles! dijeron a coro los asistentes. Doblo! Bravo! exclam Chaverny. Es un gran jugador! El del sable, que llevaba un domin de color marrn, movi vigorosamente sus codos, y separando a los que estaban ante l, se coloc al lado de Peyrolles. Este gan otra vez. Basta! dijo el hombre del sable. Luego aadi framente: Haced sitio, seores! Y diciendo esto, desenvain el sable con una mano, mientras que con la otra agarraba de una oreja al confidente del prncipe. Qu vais a hacer? exclamaron todos. No lo veis, seores? contest el desconocido. Este hombre es un

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granuja! Peyrolles sac su espada. Estaba ms plido que un muerto. Ved qu escena, seor barn! dijo el viejo Barbanchois, Hemos hecho nosotros algo parecido? Qu queris, amigo mo contest Hunaudaye; es la nueva moda! Y los dos adquirieron un aire de lgubre resignacin. El hombre del sable no era manco y saba servirse perfectamente de su arma. Un molinete ejecutado segn las reglas del arte, oblig a retroceder a los jugadores. Un golpe seco y certero parti en dos la espada de Peyrolles. Si te mueves, tunante dijo el del sable marino, no respondo de ti; si no te mueves, slo te cortar las orejas. Peyrolles, que lanzaba agudos gritos, propuso devolverle el dinero. La multitud, que necesitaba menos estmulos para excitar su curiosidad, form pronto inmensa cola delante de la tienda india donde se jugaba al sacanete. El hombre del sable, sin conmoverse por las splicas de Peyrolles, cogi su arma como una navaja de afeitar y se dispona a empezar framente la operacin quirrgica, cuando un gran tumulto se produjo en el jardn. El general prncipe de Kourakine, embajador de Rusia en la corte de Francia, entr impetuosamente en la tienda. Tena el rostro inundado de sudor, llevaba el cabello descompuesto y el traje en desorden. Detrs de l lleg el mariscal Tess, seguido de los treinta guardias encargados de velar la persona del emperador de Rusia. Sire, sire! exclamaron a un tiempo el mariscal y el prncipe. En nombre de Dios, deteneos! Los jugadores y dems personas que haba en la tienda se miraron con asombro. Llamaban sire a aquel extrao personaje! El hombre del sable se volvi. Tess se interpuso entre l y su vctima, al mismo tiempo que se quitaba el sombrero. El hombre del sable era el Czar Pedro el Grande. Este frunci las cejas y pregunt a Tess: Qu queris? Hago justicia. Kourakine le dijo algunas palabras al odo. Pedro el Grande solt a Peyrolles y enrojeci un poco. Tienes razn contest; no estoy en mi casa. Es un olvido. Y saludando graciosamente con la mano a la estupefacta multitud, sali de la tienda seguido de su escolta. Peyrolles, luego de componer el desorden de su traje, meti en su bolsillo la enorme suma que el Czar haba desdeado recoger. Insulto de prncipe y manos de mujer no ofenden dijo mirando recelosamente a los jugadores. Supongo que nadie de los aqu reunidos duda de mi lealtad. Duda, no dijo Chaverny. Si dijerais certeza, habrais hablado con propiedad. Enhorabuena! murmur el confidente de Gonzaga. Yo no soy hombre que soporta los ultrajes. Cuantos no se interesaban en el juego siguieron al Czar. Pero fueron burlados, porque ste subi a un carruaje y se fue a descorchar tres botellas antes de meterse en la cama. Navailles tom las cartas de las manos de Peyrolles que abandon

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prudentemente la primera lnea, y empez otra nueva partida. Oriol llev aparte a Chaverny y le dijo en tono misterioso: Quiero pedirte un consejo. Veamos cul es. Desde que soy gentilhombre tengo miedo de no conducirme como conviene a mi nueva posicin. He aqu el caso: Hace un momento apost a Taranne cien luises; pero creo que no me ha odo. Y has ganado? No. Has pagado? No, porque Taranne nada me ha pedido. Chaverny adopt una actitud doctoral. Si t hubieses ganado, le habras pedido los cien luises? Naturalmente! respondi Oriol. Yo estoy seguro de haber apostado. Y el hecho de haber perdido, disminuye esta seguridad? No; pero si Taranne no me ha odo, aunque yo hubiera ganado, no me pagara. Y diciendo esto jugaba con su portamonedas. Chaverny se lo cogi. Esto me pareci ms sencillo al principio; ahora el caso resulta complejo. Faltan cincuenta luises! grit Navailles. Yo los juego! contest Chaverny. Cmo, cmo! protest Oriol vindole abrir su portamonedas. Quiso recobrar lo suyo, pero intilmente. Chaverny le contuvo con un gesto como de autoridad. La suma en litigio debe depositarse en manos de un tercero que ejerza de rbitro. Decido, pues dijo contando los billetes y guardndose cien luises, que la suma se reparta por igual. Soy, pues, deudor de cincuenta luises a Taranne y de otros cincuenta a ti. Desafo a Salomn a que juzgue de un modo ms sabio e imparcial! Y devolvi el portamonedas a Oriol, a quien no hizo maldita la gracia el fallo del rbitro. Yo juego, yo juego! grit Chaverny volviendo a la mesa. T juegas mi dinero gru Oriol. No le desvalijaran a uno con tanta frescura en medio de un bosque. Seores, seores! dijo Noc entrando en la tienda. Dejad las cartas; estis jugando sobre un volcn. El Machault acaba de descubrir tres docenas de conspiraciones, la ms pequea de las cuales deja pequeo a Catilina. El Regente, lleno de miedo, est oyendo la buenaventura de labios de un jorobado vestido de negro, que ha sido introducido misteriosamente en su cmara. Bah! contestaron. Es hechicero ese jorobado? De los pies a la cabeza. Ha predicho al Regente que Law se ahogar en el Mississip y que la seora duquesa va a casarse en segundas nupcias. Cllate, cllate! contestaron los menos locos. Los dems se pusieron a rer a carcajadas. Vaticina tambin el jorobado, que el abate Dubois lograr el capelo y que Peyrolles llegar a ser un hombre probo y honrado. Nadie conserv entonces la seriedad. La mesa qued vaca y los jugadores se dirigieron a la puerta de la tienda para salir. Noc les dijo:

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Esperaos, seores; el nigromante viene hacia aqu. El jorobado, en efecto, se encaminaba hacia la tienda. Dos guardias le salieron al encuentro; pero ensendoles su billete pas sonriendo.

4. RECUERDOS DE LOS TRES FELIPES

El hombrecillo, sirvindose de unos gemelos, examinaba atentamente, como verdadero entendido, las decoraciones de la fiesta. Saludaba a las seoras con gracia cortesana y se rea burlonamente de todos, valindose de los privilegios que le daba su joroba. Conforme iba acercndose a la tienda india, nuestros jugadores le miraban cada vez con ms atencin. Peyrolles, sobre todo, no perda de vista ninguno de sus movimientos. Qu criatura ms extraa! exclam Chaverny. Pero dirase que... Si es!... dijo Navailles. Quin? pregunt el grueso Oriol que era miope. El hombrecillo de la subasta respondi Chaverny. El hombre de los diez mil escudos! El hombre de la perrera! Esopo II! Jons! Es posible que semejante ser haya estado en el gabinete del Regente? dijo Oriol. Peyrolles pensaba: Qu ha podido decir a Su Alteza? Nunca he tenido buena idea de ese tunante. El hombrecillo no pareca fijarse en el grupo de la tienda india. Guiaba los ojos picarescamente, saludaba y sonrea. Imposible que hubiera en el mundo otro jorobado ms cumplido y alegre! Cuando estuvo cerca del grupo de los jugadores, murmur entre dientes, pero lo bastante alto para que pudieran orle: Magnfico, delicioso! Todo esto es encantador. No hay como Su Alteza Real para estas cosas. Ah, estoy muy contento de haber visto el baile! Muy contento, contentsimo! Tengo el presentimiento de que esta noche va a pasar aqu algo grave. La tardanza del Regente, su conversacin con el jorobado y la defeccin de Gonzaga, no presagian nada bueno dijo Chaverny a sus amigos. Preguntemos al hechicero insinu Noc riendo. El jorobado, cuando lleg a la puerta de la tienda, salud a todos amablemente y dijo: Positivamente se prepara algn suceso extraordinario, pero cul? Y se puso a limpiar con cuidado los cristales de sus gemelos. Luego prosigui: Positivamente, positivamente, alguna cosa ocurrir. Je, je! continu

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dando a su voz estridente y chillona un tono misterioso. Salgo de un sitio muy caliente y tengo fro. Permitidme entrar en la tienda, seores, y os lo agradecer. El jorobado pareci sufrir un escalofro. Los jugadores se apartaron para dejarle pasar. Todos los ojos estaban fijos en l. Cuando estuvo en la tienda, se volvi a los gentileshombres y, meneando la cabeza, aadi: S, s, hay algo; algo sucede. El Regente est preocupado. Su Alteza ha ordenado que se aumente la guardia y hay postas preparadas para partir al primer aviso. Pero nadie sabe lo que sucede. El duque de Tresmes, gobernador de Pars y el seor Machault, jefe de polica, lo ignoran. Lo sabis vos, seor Rohan-Chabot; lo sabis vos, seor de la Serte-Lenneterre; lo sabis alguno de vosotros, seores? Nadie contest. Los aludidos se quitaron el antifaz. Era la costumbre establecida, cuando se quera forzar a alguno polticamente a mostrar su rostro. El jorobado, riendo, salud y les dijo: Seores, nada adelantarais con que me descubriese, porque ninguno de vosotros me conoce. No se trata prosigui con calma, de ninguna de las cosas que ocupan ordinariamente la atencin pblica; no se trata, tampoco, de lo que vosotros, cada uno desde su posicin y esfera distinta, secretamente temis, no, Y sin embargo, el Regente, receloso e inquieto, ha reforzado la guardia de palacio! Y de qu se trata, pues, linda mscara? pregunt impaciente el seor de Rohan-Chabot. El jorobado se qued un instante pensativo. Su cabeza, que se haba inclinado un momento sobre su pecho, se irgui de pronto y lanzando una carcajada hizo a los que le escuchaban esta pregunta: Creis en los aparecidos, seores? El hombrecillo deca esto sonriendo, y sin embargo, todos sintieron un estremecimiento. Quin cree en los aparecidos? Nadie en la calle y en medio del da; todo el mundo a media noche en el fondo de la alcoba solitaria y oscura. Entonces, la conciencia reclama su imperio y nos atormenta. Tranquilizaos, seores, no soy un aparecido. Queris o no expresaros, bella mscara? pregunt levantndose el seor de Rohan-Chabot. Todos formaban un crculo alrededor del jorobado. Peyrolles se coloc en segunda fila, por prudencia, pero no perda ni una de sus palabras. Seor duque, dejad los cumplimientos: no somos ms bellos el uno que el otro. Se trata de un negocio del otro mundo. Un muerto levanta despus de veinte aos la losa de su sepulcro y vuelve a la tierra para vengarse. Y aadi sonriendo burlonamente: Quin se acuerda en la Corte de los que murieron hace veinte aos? Qu queris decir? pregunt Chaverny. No hablo con vos, seor marqus. Son sucesos del ao de vuestro nacimiento. Me dirijo a aquellos que peinan canas. Y cambiando de tono, prosigui: Era un noble y distinguido seor, un esclarecido prncipe, joven, valiente, opulento, dichoso y querido. Tena cara de serafn y talla de hroe. Posea cuanto concede Dios a los favoritos, a los privilegiados de este mundo.

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Donde las ms bellas cosas tienen el ms cruel destino interrumpi Chaverny. El jorobado le toc en el hombro y le contest: Sabed que los proverbios mienten con frecuencia y que hay fiestas sin maana. Chaverny se puso plido. El jorobado se acerc a la mesa. Hablo a aquellos que tienen los cabellos grises repiti el jorobado. A vos, seor de la Hunaudaye, que estarais bajo seis pies de tierra en Flandes, si el hombre de que hablo no hubiera roto el crneo al miguelete que os tena bajo sus rodillas. El viejo Barn se qued con la boca abierta. Tan profundamente conmovido estaba, que no pudo hablar. A vos, seor de Marillac, cuya hija se hizo monja por amor suyo; a vos, seor duque de Rohan-Chabot, que fortificasteis por su causa la morada de la seorita Feron, vuestra querida; a vos, seor duque de La Fert, a quien gan un da vuestro castillo de Senneterre; a vos, seor de La Vangoyon, cuyo hombro conserva la seal de su estocada... Nevers! exclamaron todos. Felipe de Nevers! El jorobado se quit el sombrero, y dijo lentamente: S, Felipe de Lorena, duque de Nevers, asesinado en los fosos del castillo de Caylus-Tarrides el 24 de noviembre de 1697! Asesinado cobardemente por detrs, segn se dijo murmur el seor de La Vangoyon. En una emboscada aadi La Fert. Se acus, si no me equivoco, al marqus de Caylus-Tarrides, padre de la princesa de Gonzaga dijo el duque de Rohan-Chabot. Mi padre me ha hablado de eso algunas veces agreg Navailles. Mi padre era amigo del difunto duque de Nevers dijo Chaverny. Peyrolles se ocultaba tras de los que tena delante. El jorobado prosigui con un acento que la emocin haca ms penetrante: Asesinado cobardemente por la espalda en una emboscada, es cierto; pero el culpable no se llama Caylus-Tarrides. Cmo se llama? preguntaron todos. El jorobado se desentendi de esta pregunta, y continu con tono burln y ligero, bajo el cual se adivinaba la amargura: Su muerte hizo mucho ruido, mucho ruido. Slo se habl de ella durante una semana; pero al cabo de un mes, aquellos que se acordaban de Felipe de Lorena eran muy pocos... Su Alteza Real no le ha olvidado interrumpi el duque de Rohan. S, s, ya lo s, Su Alteza es uno de los tres Felipes. Su Alteza quiso vengar a su mejor amigo, Pero, cmo? El castillo de Caylus est muy lejos, y la noche del 24 de noviembre guarda fielmente su secreto. Hay que contar tambin al prncipe de Gonzaga, que... No estaba aqu pregunt el jorobado interrumpindose un digno servidor del prncipe de Gonzaga, que se llama Peyrolles? Oriol y Noc se apartaron para descubrir al confidente del prncipe. Este se desconcert un poco. Iba a decir prosigui el jorobado que el prncipe, vuestro seor, que es uno de los tres Felipes, ha sabido remover tambin cielo y tierra para vengar a

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su amigo. Pero todo ha sido intil! No qued ni un indicio, ni una prueba! De buena o mala gana, fue necesario dejar al tiempo, es decir, a Dios, la misin de encontrar al culpable. Peyrolles slo deseaba una cosa: irse de all para prevenir al prncipe. Y no obstante, se qued. Deseaba saber hasta qu punto llevara su traicin el jorobado. Peyrolles, oyendo hablar de la noche del 24 de noviembre, experimentaba la sensacin del hombre a quien se estrangula. El jorobado tena razn: la Corte no se acuerda de los muertos. Pero haba una circunstancia excepcional en este caso. El difunto formaba parte de una trinidad, dos de cuyos miembros vivan y eran poderosos: Felipe de Orlens y Felipe de Gonzaga. Lo cierto del caso es que, al ver el inters que se revelaba en los semblantes de los que escuchaban al jorobado, hubirase dicho que el asesinato se haba cometido el da anterior. Si el deseo del jorobado fue resucitar la emocin de este drama misterioso y lejano, consigui completamente su propsito. Confiar en el Cielo, no es tal vez buen camino dijo el jorobado, dirigiendo a los que le oan una mirada rpida e inquisidora. S, sin embargo, de sabias gentes, que tienen plena confianza en esta suprema justicia. Y francamente, seores, el Cielo tiene ojos que ven ms que los de la polica. Tarda algunas veces en descubrir las iniquidades muchos aos; pero cuando llega la hora... Se detuvo. Su voz vibraba sordamente. La impresin que experimentaron todos fue tan viva y tan fuerte, como si aquella implcita y velada amenaza alcanzase a cuantos la escuchaban. Los amigos de Gonzaga, sin saber por qu, tuvieron miedo. Adivinaron que la espada de Damocles estaban suspendida de un hilo sobre la cabeza del prncipe? No se sabe. Los presentimientos no tienen explicacin posible. Cuando la hora llega continu el jorobado, y llega siempre ms o menos tarde, un hombre, un mensajero de la tumba, un fantasma, sale de la tierra obedeciendo la voluntad de Dios. Y ese hombre, aun a pesar suyo, algunas veces cumple su misin fatal. Si es fuerte, hiere. Si es dbil, si su brazo no puede sostener, como el mo, el peso de la espada, se desliza, y subiendo sin cesar, llega... llega al nivel de la oreja de los poderosos, y pronuncia, alto o bajo, segn convenga, el nombre del asesino. El vengador, asombrado entonces, cree or la portentosa revelacin desde las nubes... Un silencio solemne y grande sigui a estas palabras. Y cul es el nombre del asesino? pregunt el duque de Rohan. Lo conocemos nosotros? preguntaron Chaverny y Navailles. Que si le conocis? Qu importa! Quines sois vosotros? Qu podis vosotros? contest el jorobado, a quien parecan excitar sus propias palabras . Si yo pronunciara aqu el nombre del asesino, os espantara como un trueno. Muy alto, en el primer escaln del trono, hay sentado un hombre. Cuando ha llegado la hora del castigo, la voz de las nubes le ha dicho: Alteza, el asesino est ah! Y el vengador se ha estremecido. Alteza, entre la dorada multitud que os rodea, se halla el asesino! Y el vengador, abriendo los ojos, ha mirado a la multitud que paseaba bajo sus ventanas. Alteza, el asesino se sent ayer a vuestra mesa y hoy se sentar tambin! Y el vengador ha repasado con la memoria la lista de sus convidados. Alteza, todos los das la mano ensangrentada del asesino estrecha la vuestra! Y el vengador ha contestado; Vive Dios! El Cielo ser vengado! Se har justicia!

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Se vio un extrao espectculo. Todos cuantos escuchaban al jorobado, los ms grandes y los ms nobles, se miraron con desconfianza. Ya sabis, seores concluy el jorobado con viveza, por qu el Regente de Francia est preocupado y por qu se ha aumentado la guardia de palacio. Y el jorobado hizo ademn de salir. Ese nombre! exclam Chaverny. Ese nombre famoso, que se sepa! apoy Oriol. No comprendis dijo Peyrolles que ese atrevido bufn se est burlando de vosotros? El jorobado se detuvo en el dintel de la tienda. Coloc los gemelos ante sus ojos y mir detenidamente a su auditorio. Luego acercse a ellos sonriendo con su risita enigmtica y burlona, y dijo: He ah que ahora no os atrevis a acercaros unos a otros: cada uno de vosotros cree que su vecino es el culpable. Tocis los efectos de la extraa estimacin que os profesis! Seores: los tiempos y las modas han cambiado. En nuestros das las armas brutales del antiguo rgimen, la espada y la pistola, han cado en desuso. Nuestra arma es el portamonedas. Para matar a un hombre basta arruinarle. Gracias a Dios, los asesinos son raros en la corte del Regente! No os apartis los unos de los otros: el asesino de Nevers no est aqu. Eh! Qu os pasa para estar tan tristes? pregunt a los amigos de Gonzaga. Tenis remordimientos? Queris que os divierta un poco? Pero mirad: el seor Peyrolles ha desaparecido. Sabis dnde va el seor Peyrolles? Este, en efecto, desapareca tras de los macizos en direccin al palacio. Chaverny, agarrando del brazo al jorobado, le pregunt: Sabe el Regente el nombre del asesino? Dejemos eso, seor marqus. Ahora debemos rer. Soy un fantasma de buen humor que sabe que la tragedia no agrada demasiado. Pasemos, pues, a la comedia. Y como soy un diablillo que lo sabe todo, lo mismo lo pasado que lo presente, por eso he venido al baile. Slo cuando llegue el momento oportuno, dejaremos nuestra risa para sealar a Su Alteza con el dedo... Y su dedo seal el vaco. Oh, el dedo misterioso de una mano hbil, presta grandes servicios! El seala las manos ensangrentadas y muestra las iniquidades. El entre sus cmicos sigue siempre a la tragedia o al drama. Es preciso descansar, riendo del pual, del veneno y de las intrigas nefandas. Ese dedo sealar tambin un da a los diestros gentileshombres, que cortan la baraja en esa gran mesa de sacanete en que es banquero el poderoso Law! Y descubrindose devotamente al pronunciar el nombre de Law, prosigui: A ese dedo temen los fulleros que juegan a los dados, los caballeros del agio y los escamoteadores de la calle de Quincampoix! Su Alteza el Regente es un buen prncipe a quien los escrpulos no atormentan demasiado. Pero si l supiese todo lo que pasa, cunta vergenza sentira! Los jugadores hicieron un movimiento. El duque de Rohan dijo: Esa es la verdad. Bravo! exclamaron los Barones de Barbanchois y de la Hunaudaye. No es as, seores? prosigui el jorobado. Estas verdades se deben

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decir siempre sonriendo. Esos jvenes de buena gana me echaran de aqu; pero vuestra edad les infunde respeto. Me refiero a los seores Chaverny, Oriol, Taranne y otros. Buena juventud cuya nobleza, un poco deslucida ya, se aja todos los das con el vicio, la orga y el juego. Por Dios! No os incomodis, mis queridos seores, mis ilustres dueos, Estamos en un baile de mscaras y yo no soy sino un pobre jorobado. Maana me arrojaris un escudo para comprar mi espalda transformada en pupitre. Os encogis de hombros? Enhorabuena! En conciencia slo merezco vuestro desdn. Qu vamos a hacer con ese pillo! Vmonos dijo Chaverny cogindose del brazo de Navailles. Los buenos seores rean de buena gana. Los jugadores fueron desapareciendo poco a poco. Y despus de haber mostrado con el dedo continu el jorobado volvindose hacia Rohan-Chabot y sus venerables compaeros a los fabricantes de falsas noticias; a los realizadores y escamoteadores del alza; a los juglares de la baja y a todo el ejrcito de saltimbanquis que habita en el hotel de Gonzaga, sealar a Su Alteza el Regente las ambiciones desmedidas y los odios envenenados que le rodean. Le ensear con el dedo a aquellos cuyo egosmo o cuyo orgullo no puede habituarse al silencio, a los conspiradores inquietos, a los locos de cabellos blancos que quisieran resucitar la Fronda; a los amigos de la duquesa de Maine, a los concurrentes al hotel de Cellamare. S!, yo le mostrara con el dedo toda la podredumbre social que l no ve. El jorobado se haba quedado solo en la tienda. Sus terribles invectivas dispersaron el auditorio. Luego sac de su bolsillo un pergamino sellado con las armas de Francia, y para leerlo cmodamente se acerc a la mesa de juego; el pergamino empezaba con estas palabras: Luis, por la gracia de Dios, rey de Francia y de Navarra; etc. Al pie llevaba la firma del duque de Orlens, Regente. Est en regla! dijo el jorobado. Despus de veinte aos aparecemos de nuevo en la escena para mirar frente a frente a nuestros enemigos; para arrojar nuestro nombre a la cara de nuestros perseguidores. Este pasaporte es precioso!.

5. LOS DOMINOS ROSA

Aquel pasaporte, derogando el decreto de destierro de Luis XIV, daba al caballero Lagardre permiso para volver a Francia. Era tambin un salvoconducto que le autorizaba a abandonar el reino siempre que quisiera, ordenando a las autoridades que no le pusieran impedimento ninguno en su camino. Con esto, Lagardre puede obrar! dijo el jorobado; vamos, pues, a presentarle y quiera Dios que sus nobles propsitos se realicen!

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El jorobado consult su reloj y se dispuso a abandonar la tienda india. Esta tena dos salidas. A algunos pasos de la segunda puerta de la tienda, se encontraba un sendero que conduca al pabelloncito cuya llave le haba entregado Brant. Cuando el jorobado sali al jardn, vio reunidos bajo un cenador a los amigos de Gonzaga. Hablaban de l precisamente. Oriol, Taranne, Noc, Navailles y los dems rean alegremente; pero Chaverny estaba pensativo. El jorobado pas por en medio de ellos. Hizo como si los reconociera entonces, y exclam: Ah, los otros se marcharon tambin! La verdad no gusta ni aun dicha entre risas. Mi dedo, mi dedo... sabis? en un baile de mscaras se puede decir todo. Seores, soy vuestro servidor! Nadie se puso delante de l, excepto Chaverny. El jorobado se quit el sombrero y quiso seguir Su camino. Chaverny le detuvo. Esto hizo rer al batalln sagrado de Gonzaga. Chaverny quiere saber su suerte! dijo Oriol. Chaverny ha encontrado a su dueo! aadi Navailles. El jorobado es ms custico y atrevido que l! Chaverny deca al hombrecillo: Una palabra, si os place, amigo! Cuantas queris, marqus. Esas palabras que habis pronunciado: Hay fiestas sin maana, se referan a m? A vos, personalmente, s. Queris traducrmelas? No dispongo de tiempo para ello, marqus. Y si os obligara? Os desafo a que lo hagis, marqus. El marqus de Chaverny trabndose en singular combate con Esopo II, el inquilino de la perrera de Medoro! Eso sera el colmo de vuestra fama! Chaverny hizo un movimiento para cortar la retirada al jorobado y al mismo tiempo alarg la mano. El jorobado la cogi y se la apret entre las suyas. Marqus dijo en voz baja, en mis viajes por Espaa, donde vos tambin habis estado, presenci una vez un espectculo notable: un noble caballo de guerra, comprado por unos comerciantes judos, iba por la carretera de Oviedo entre varias mulas de carga. Cuando volv a pasar por all, el caballo haba muerto de pena. Marqus, vos tampoco estis en el lugar que os corresponde. Vos moriris joven; la pena de ser villano os matar! El jorobado, despus de saludar, desapareci detrs de unos arbustos. Chaverny qued inmvil con la cabeza inclinada sobre el pecho. Por fin se ha marchado! exclam Oriol. El diablo en persona es ese hombrecillo! dijo Navailles. Ved qu preocupado est ese pobre Chaverny! Qu pretender ese jorobado? Qu te ha dicho, Chaverny? Cuntanoslo en secreto. Todos sus amigos le rodearon. Chaverny les mir con aire distrado y sin darse cuenta de lo que deca, murmur: Hay fiestas que no tienen maana!

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La msica haba cesado en los salones. La multitud hacase cada vez ms compacta en el jardn, donde se tramaban innumerables intrigas. El prncipe de Gonzaga, cansado de esperar en la antecmara del Regente, entr en los salones. Su gracia natural y su brillante palabra le haban conquistado gran favor entre las damas. Careca de los libres modales de la poca. El diablo, sin embargo, no tena nada que envidiarle. La duquesa de Orlens le profesaba alta estimacin y el abate Fleury, preceptor del joven rey, para quien nadie era demasiado perfecto, le crea un santo. Cuanto haba pasado aquel da en el hotel de Gonzaga, fue ampliamente referido, para sacar diversas consecuencias por los gacetilleros de la Corte. Todas aquellas nobles damas crean en general que la conducta del prncipe con respecto a su mujer traspasaba los lmites del herosmo. Aquel hombre parecales un apstol y un mrtir. Veinte aos de paciente sufrimiento, veinte aos de bondad inagotable frente a un intransigente desdn, forman una tortura horrible! La historia antigua ha inmortalizado hechos menos notables. Las princesas conocan ya el elocuente discurso que Gonzaga haba pronunciado en el consejo de familia. La madre del Regente, que era una honrada y buena mujer, le dio amistosamente su gruesa mano bvara; la duquesa de Orlens le cumpliment; la joven abadesa de Chelles le prometi sus plegarias, y la duquesa de Berri le dijo que era un bobo sublime. Y aquellas buenas mujeres tuvieron deseos de apedrear a la princesa de Gonzaga por haber labrado la desgracia de un hombre tan digno. En Italia fue, bien lo sabis, donde Moliere encontr su admirable Tartufo! Estaba Gonzaga saboreando su gloria, cuando apercibi junto a una puerta la larga figura de su confidente. De ordinario, la fisonoma de su fiel servidor no revelaba una alegra loca; pero en aquel momento tena una clara expresin de espanto. Estaba lvido, y enjugaba con un lindo pauelo bordado el sudor que corra por sus sienes. Gonzaga le llam. Cuando Peyrolles estuvo al lado de su amo, le dijo algunas palabras rpidamente al odo. ste se levant, y con una presencia de espritu que slo poseen los grandes bribones, dijo: La princesa de Gonzaga acaba de llegar al baile? Corro a su encuentro. Peyrolles mismo se asombr. Dnde la encontrar? le pregunt Gonzaga. Peyrolles, que no saba una palabra de lo que le acababa de preguntar, se inclin y precedi a su amo. Hay hombres que son demasiado buenos! suspir la madre del Regente. Las princesas miraron enternecidas la precipitada salida del prncipe. Qu me quieres? pregunt el prncipe a Peyrolles, cuando estuvieron en sitio que no podan orles. El jorobado est en el baile respondi ste. Diantre, ya lo s! Yo mismo le he dado la invitacin. No habis tomado informes de ese hombrecillo! Y dnde diablos quieres que fuera a buscarlos? Desconfo de l. Desconfa cuanto quieras. Eso es todo? Ha estado hablando con el Regente esta noche durante ms de una hora. Con el Regente! dijo Gonzaga asombrado.

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Pero, recobrando en seguida su sangre fra, aadi: Sin duda, tendra muchas cosas que decirle. Muchas cosas, en efecto. Vos juzgaris. Y Peyrolles le refiri cuanto haba pasado en la tienda India. Cuando concluy, Gonzaga se ech a rer, mientras le miraba con piedad. Esos jorobados tienen mucho talento! contest negligentemente Gonzaga. Pero un talento raro, extravagante y disforme como sus cuerpos. Sin cesar representan intiles comedias. El que quem el templo de feso, para que hubiesen hablado de l, deba haberse provisto antes de una joroba. Es eso todo lo que se os ocurre? A menos prosigui Gonzaga que ese jorobado trate de venderse muy caro. Nos traiciona monseor! contest Peyrolles con energa. Gonzaga mir por encima del hombro, sonriendo, a su servidor. Mi pobre Peyrolles, da pena verte en ese estado. No has adivinado todava que ese jorobado trabaja en favor nuestro? No, monseor, lo confieso. No he adivinado nada de eso. No me agrada el celo exagerado, y ese jorobado ser enrgicamente reprendido. Pero no es menos cierto que nos ha sugerido una excelente idea. Si monseor se digna explicarme... Estaban en la alameda de los olmos. Gonzaga se agarr familiarmente del brazo de Peyrolles. Ante todo, cuntame lo que ha pasado en la calle de Chartres. Vuestras rdenes han sido exactamente ejecutadas. No he entrado en palacio hasta que no he visto dirigirse la litera hacia la calle de Saint-Magloire. Y doa Cruz? Doa Cruz debe estar aqu. La buscars. Las damas con quien me has visto hablando la esperan. Todo lo tengo preparado para que logre un xito completo. Ahora volvamos al jorobado. Qu ha dicho al Regente? Eso es lo que no se sabe. Yo lo s, o al menos lo adivino. Ha dicho al Regente El asesino de Nevers existe. Callad! dijo involuntariamente Peyrolles, estremecindose de la cabeza a los pes. Y ha hecho bien prosigui Gonzaga sin conmoverse. El asesino de Nevers existe. Qu inters tengo yo en decrtelo, yo marido de la viuda de Nevers, yo el juez natural, yo el legtimo vengador? El asesino de Nevers existe. Yo quisiera que la Corte toda me oyera. Peyrolles sudaba la gota gorda. Diantre! Y como existe lo encontraremos. Se detuvo para mirar a su confidente. Un temblor nervioso haca flaquear las piernas de ste. Has comprendido? le pregunt el prncipe. Comprendo que eso es jugar con el fuego, monseor. Esta es la idea del jorobado prosigui el prncipe bajando la voz. Es una magnfica idea, palabra! Pero, sin embargo, con qu derecho se mezcla en nuestros negocios?, quin le manda ser ms listo que nosotros? Ya esclareceremos esto. Los que tienen demasiado talento, corren el peligro de

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morir cuando menos lo esperan. Peyrolles levant vivamente la cabeza. Al fin, dejaban de hablarle en hebreo. Tal vez esta noche? murmur. En aquel momento llegaron al final de la alameda de los olmos. Una mujer enmascarada con severo traje de corte y cubierta con un gran domin negro, pas cerca de ellos. Iba del brazo de un viejo de cabellos blancos. Gonzaga oblig a Peyrolles a ocultarse detrs de una alta hilera de evnimos. La mujer enmascarada y su compaero pasaron por delante de ellos. La has conocido? le pregunt Gonzaga. No contest Peyrolles. Querido presidente deca entonces la mujer enmascarada, no os molestis en acompaarme ms lejos. Necesitaris de nuevo esta noche mis servicios? le pregunt el viejo. Dentro de una hora me encontraris aqu. Es el presidente Lamoignon! murmur Peyrolles. El presidente, despus de saludar a su compaera, se alej por una avenida lateral. Gonzaga dijo: La princesa parece que no ha encontrado todava lo que busca. No la perdamos de vista. La enmascarada, que en efecto era la mujer del prncipe, levant la capucha de su domin y dirigise hacia la fuente. La multitud se agit de nuevo. Se haba anunciado la llegada del Regente y de Law. Monseor no ha tenido a bien contestarme dijo Peyrolles. A ese jorobado le perderemos de vista esta noche? Te asusta? Si vos lo hubierais odo como yo... Hablar de tumbas que se abren, de fantasmas, de justicia celeste? Conozco todo eso, quiero hablar con el jorobado. No, esta noche no le suceder nada. Esta noche seguiremos el camino que nos ha indicado. yeme bien y trata de comprenderme. Esta noche, si cumple su promesa y la cumplir, yo te lo aseguro, nosotros apoyaremos la promesa que l ha hecho al Regente en nuestro nombre. Un hombre va a venir a esta fiesta. Ese hombre, ya lo sabes, es el terrible enemigo de mi vida y el que os hace temblar a todos como mujeres. Lagardre! A ese, bajo las luces esplndidas del saln y delante de esa multitud emocionada por el vago presentimiento de que algo trgico ocurrir en esta fiesta, a ese le arrancaremos la careta diciendo: Ved al asesino de Nevers!

La has visto? pregunt Navailles. Jurara por mi honor que es la princesa de Gonzaga! contest Gironne. Sola en medio de esta multitud; sin caballero ni paje! aadi Choisy. Buscar a alguno. Qu hermosa joven! exclam Chaverny de pronto despertndose de su

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sueo. Dnde est? Es ese domin rosa? Parece Venus en persona. Es la seorita de Clermont que me busca dijo Noc. Fatuo! contest Chaverny. No ves que es la marscala de Tess que viene a mi encuentro mientras su valiente marido corre tras el Czar? Cincuenta luises a que es la seorita de Clermont! Ciento a que es la mariscala! Vamos a preguntrselo. Los dos locos se lanzaron tras de la mscara a la vez. Pero se apercibieron de que la bella desconocida iba escoltada a distancia por dos buenos mozos muy erguidos y cuyas espadas medan vara y media. Peste! dijeron a un tiempo. No es ni la seorita de Clermont ni la mariscala. Es una aventura! La bella desconocida, adivinbase a la legua que era la primera vez que se hallaba en una fiesta de aquel gnero. Su mirada interrogaba todos los grupos. El antifaz era impotente para ocultar su embarazo. Los dos escuderos iban diez o doce pasos detrs de ella. Marchemos derechos, Passepoil! Cocardasse, mi noble amigo, marchemos derechos! Rayos y truenos! Se trata de servirle! El demonio del jorobado les habl en nombre de Lagardre, Y algo les adverta que un ojo severo les vigilaba desde lejos. Caminaban detrs de la joven, graves y tiesos, como soldados de guardia. Haca una hora larga que la pobre Aurora, perdida entre aquel gento, buscaba en vano a su amigo Enrique. Cuando pas por delante de la princesa de Gonzaga dironle deseos de hablarle, pues las miradas de los amigos del prncipe la confundan llenndola de terror. Pero qu decir para obtener la proteccin de una de aquellas grandes damas que estaban en aquella fiesta como en su casa? Aurora no se atrevi. Y el caso es que la joven tena prisa por llegar a la plazoleta de. Diana, lugar de la cita. Seores dijo Chaverny, esa joven no es ninguna de nuestras amigas ni siquiera la conocemos. Es una maravillosa beldad, nueva en estos lugares. Un burguesita no tendra su aire de reina; una provinciana dara su alma al demonio por poseer su gracia encantadora, y una dama de la Corte no desdeara su encantador embarazo. Hago una proposicin. Veamos tu proposicin, marqus! gritaron sus compaeros. Y los locos formaron estrecho crculo alrededor de Chaverny. Esa joven busca a uno, no es eso? Puede asegurarse dijo Noc. Sin temor a equivocarse aadi Navailles. Y los dems: S, s. Busca a uno. Pues bien, seores, ese uno es un dichoso pillastre! De acuerdo. Pero eso no es una proposicin. Es injusto que un barbilindo que no forma parte de nuestra venerable hermandad, disfrute ese tesoro aadi el marqus. Injusto, inicuo, escandaloso, abusivo! respondieron sus amigos. Propongo, pues concluy Chaverny, que la hermosa nia no encuentre a su caballero.

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Bravo, bravo! Muy bien! grit el coro. Ya resucit Chaverny! Item prosigui el marquesito. Propongo que la joven, en lugar del que busca, encuentre a uno de nosotros. Excelente! Magnfico! Viva Chaverny! Slo falt que le llevasen en triunfo. Pero, a cul de nosotros encontrar? pregunt Navailles. A m, a m! contestaron todos a la vez. Chaverny reclam silencio con un gesto doctoral y dijo: Seores, semejante discusin sera prematura. Cuando hayamos conquistado a la bella, nos jugaremos lealmente a los dados el derecho de acompaarla. Una opinin tan discreta obtuvo la general aprobacin. Al asalto, pues! exclam Navailles. Un instante, seores! dijo Chaverny, Reclamo el honor de dirigir la campaa. Concedido, concedido! Al asalto! Chaverny mir en torno suyo. Lo principal es no hacer ruido aadi. El jardn est plagado de guardias y sera doloroso que nos arrojaran de la fiesta antes de la cena. Es preciso, por tanto, valerse de alguna estratagema. Alguna de vuestras amigas lleva domin rosa? Cidalisa contest Taranne. Nos conviene. Poco ms o menos, es de la misma estatura de la desconocida. Buscad a Cidalisa! Cuando lleg Cidalisa, djole el marqus: Amor mo, Oriol, que es ya gentilhombre, te ofrece cien pistolas si nos sirves hbilmente. Se trata de despistar a dos podencos que siguen a una joven, a cuya persona deseamos sustituyas un instante. Comprendes? Perfectamente. Vamos a remos un rato? pregunt Cidalisa. A carcajadas respondi Chaverny.

4. LA HIJA DEL MISSISSIP

Oriol no protest de la promesa de las cien pistolas, en gracia a que haban dicho que era gentilhombre. Cidalisa, sin pedir explicaciones, contest: Desde el momento en que vamos a rernos un rato, soy vuestra y os sigo. No fue necesario hacerle demasiadas advertencias para que comprendiese el papel que iba a representar. Un momento despus se deslizaba de grupo en grupo ocupando al fin su puesto, que era entre los dos maestros de esgrima y Aurora. Al mismo tiempo, un grupo destacado por el general Chaverny march contra Cocardasse y Passepoil. Otro grupo maniobr para separar a Aurora. Cocardasse recibi el primer codazo, y lanz un terrible Rayos y truenos!

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llevando la mano a su espada; pero Passepoil le dijo al odo: Marchemos derechos! Cocardasse tasc el freno. Un tremendo empujn hizo vacilar a Passepoil. Marchemos derechos! le dijo Cocardasse que vio brillar sus ojos. Un soberbio pisotn mostr todas las estrellas a Cocardasse, en tanto que Passepoil daba un sinnmero de traspis al tropezar con una espada, que, sin saber cmo, se le haba atravesado entre las piernas. Marchemos derechos! dijeron ambos con admirable herosmo. Sus orejas, empero, estaban rojas y las mejillas les ardan. Amigo mo dijo Cocardasse a su compaero cuando recibi la cuarta ofensa, creo que voy a incomodarme. Rayos y truenos! Passepoil, que resoplaba como una foca, no contest; pero cuando Taranne, el imprudente negociador de acciones, volvi cerca de l a la carga, recibi una colosal bofetada. Cocardasse lanz un suspiro que desahog su oprimido pecho. El no haba empezado, y de un mismo puetazo hizo rodar por el suelo a Gironne y al inocente Oriol. Hubo un pequeo tumulto, durante el cual el segundo grupo, mandado por Chaverny en persona, tuvo tiempo de rodear a Aurora. Cuando Cocardasse y Passepoil, despus de poner en fuga a los asaltantes, miraron delante de ellos, vieron al domin rosa en el mismo sitio en que le haban dejado. Era Cidalisa, que ganaba sus cien pistolas. Los dos valientes, dichosos al ver que nada haba sucedido a su dama mientras estuvieron repartiendo mojicones, exclamaron con aire de triunfo: Marchemos derechos! Mientras tanto, Aurora, desorientada, y habiendo perdido de vista a sus dos protectores, segua, forzadamente, los movimientos de los que la rodearon. Estos aparentaban ceder al movimiento general de la multitud y se dirigan insensiblemente hacia el bosquecillo situado entre la fuente y la plazoleta de la estatua de Diana. En el centro de aquel bosquecillo estaba el pabelloncito cuya llave haba entregado Le Brant al jorobado. Los pequeos senderos que rodeaban los macizos, a diferencia de los grandes paseos del jardn, estaban desiertos; sobre todo cerca del pabelln. Chaverny se quit la careta y la joven dio un grito: haba reconocido a su enamorado de Madrid. Al grito, la puerta del pabelloncito se abri. Un hombre de alta estatura, enmascarado y completamente cubierto con un amplio domin negro, apareci en el umbral, Llevaba en la mano una espada desenvainada. No os asustis dijo a la dama el marquesito; estos amigos y yo somos vuestros ms fervientes admiradores. Y diciendo esto, intent rodear con su brazo el talle de Aurora, que pidi socorro. Slo pudo gritar una vez, porque Albret, que iba detrs de ella, le puso un pauelo de seda sobre la boca. Pero aquel grito haba bastado. El domin negro tom la espada con su mano izquierda, y con la derecha agarr a Chaverny por la nuca, envindole a diez o doce pasos de distancia. Albret sufri la misma suerte. Diez espadas se desenvainaron contra el desconocido, al mismo tiempo. El domin negro, cogiendo con la mano derecha su espada, de un solo golpe desarm a Gironne y a Noc, que le atacaron primero. Oriol, al ver esto, gan sus espuelas de gentilhombre, echando a correr como un galgo. Montaubert y

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Choisy cargaron. Montaubert cay de rodillas al recibir un tajo en una oreja, y Choisy, menos dichoso, sali con un chirlo en plena cara. Los guardias del palacio acudieron al ruido. Nuestros aventureros, ms o menos maltratados, se dispersaron como una bandada de grullas. Los guardias no encontraron a nadie en el bosquecillo. Aurora y el domin negro haban desaparecido tambin como por encanto. Slo oyeron cerrarse la puerta del pabelloncito. Llevadme! dijo Chaverny a Navailles. Vaya un zafarrancho! Quisiera saber quin es ese domin para cumplimentarle por sus puos. Encontraron a Noc y a Gironne, que llevaban la cabeza baja. Choisy se haba escondido en un rincn y enjugaba con un pauelo la sangre que corra por una de sus mejillas. Montaubert se cur lo mejor que pudo su oreja casi desprendida. Cinco o seis ms, tenan golpes ms o menos fciles de disimularse. Slo Oriol estaba inclume. Su obesa personalidad no haba sufrido detrimento, gracias a sus pies. Todos se miraron con aire compungido. La expedicin haba fracasado por completo. Se preguntaban, contemplando sus mutuos desperfectos personales, quin poda ser aquel vigoroso caballero. Conocan al dedillo todas las salas de armas de Pars, y en ninguna haban visto quien pudiera parecrsele. Ninguno, entonces, entre las notabilidades de la espada, era capaz de poner en huida, ni siquiera de hacer frente, a diez contrarios regulares, y el desconocido lo haba hecho, al parecer, sin esfuerzo. Apenas si se haba defendido dos o tres veces. Tena soberbios puos, haba que hacerle justicia! Deba ser extranjero: tal fue la conclusin de sus reflexiones. Pero, qu importaba quin fuese? Lo cierto es que les haba ido mal aquella noche. El jorobado los maltrat con la lengua, y el desconocido con la espada. Tenan dos revanchas que tomar.

El baile, el baile! Su alteza real! Las princesas! Por aqu! Por aqu! Law con milord Stairs, embajador de la reina de Inglaterra! No empujad, qu diablo! Hay sitio para todos! Mal educado! Insolente! Bestia! La multitud disfrutaba su placer favorito: empujarse, estrujarse, pisotearse. Todos se ahogaban, pero todos estaban contentos; sobre todo las mujeres, que, aun a pesar de no ver nada, sufran su martirio con una resignacin admirable. Oh, para las mujeres, balancearse en medio de una masa indefinible, donde no se ven las manos, tiene un encanto poderoso! Law sube al trono con el Regente! Aquel domin gris perla, es la seora de Parabre! Ese otro malva es la duquesa de Falaris! Qu encarnado esta Law! Habr comido bien! El Regente est plido! Habr recibido noticias de Espaa! Silencio! Silencio! Orden! El baile empieza! La orquesta, colocada alrededor de la fiesta, empez a tocar. El trono estaba colocado en uno de los ms amplios salones de la planta baja, una de cuyas puertas daba al jardn. Esta puerta tena una cortina, que,

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por un mecanismo invisible, se levant lentamente, dejando ver el hermoso paisaje de la Luisiana, que representaba el jardn. Haba selvas vrgenes, gigantes rboles que levantaban al cielo sus enormes brazos, y alrededor de los cuales las lianas se enroscaban como serpientes boas; praderas de perenne verdura, que no tenan lmites, y colosales montaas azules. Pero lo que sobre todo atraa las miradas de la concurrencia, era el inmenso ro de oro, el Mississip, padre de las aguas. Sus orillas rientes presentaban encantadores panoramas, predominando en ellos, como es natural, el verde plido, a que los pintores del siglo XVII eran tan aficionados. Los sotos floridos y deleitosos, recordando el paraso terrestre, se sucedan sin interrupcin ocupados por grutas tapizadas de musgo, donde Calipso hubiera muy bien podido aguardar al joven y fro Telmaco. Pero no se vea ninguna ninfa; c! sol local naca entonces. Dos jvenes indias erraban bajo los rboles de espeso ramaje, con taparrabos de brillantes plumas; un recin nacido dorma en una cuna colgada de dos ramas de sasafrs. Los guerreros disparaban sus flechas o esgriman sus lanzas, mientras los viejos fumaban sus pipas, adornadas con plumas, alrededor del fuego del consejo. Al mismo tiempo que se descorri la cortina del saln, salieron de la tierra varias decoraciones; de suerte que la estatua del Mississip, colocada en el centro de la fuente, se hall encuadrada en un esplndido paisaje. Tan maravilloso espectculo se aplaudi unnimemente. Oriol estaba enloquecido. Acababa de ver entrar en escena a su querida Nivelle, que desempeaba en el baile el importante papel de la hija del Mississip. La casualidad habale colocado entre el barn de Barbanchois y el de la Hunaudaye. Eh! les dijo dndoles a cada uno un codazo. Qu tal les parece esto? Ambos barones le miraron desdeosamente. Tiene gracia, estilo, encanto, ligereza, brillantez? prosigui el comerciante de tejidos de algodn. Slo las enaguas me han costado ciento treinta pistolas, las alas treinta y dos luises, el cinturn quinientos francos y la diadema una accin entera! Bravo, adorada ma, bravo! Los dos barones se miraron. Tan bella criatura! dijo el barn de Barbanchois. Vestirse a ese precio! acab Hunaudaye. Y mirndose de nuevo tristemente, exclamaron. Ah! Dnde vamos a parar por semejantes caminos de perdicin? Una tormenta de aplausos respondi a los bravos de Oriol. La Nivelle estaba deslumbradora. Y adems bail de un modo tan nuevo e inimitable... Verdaderamente Law era un hroe, puesto que haba descubierto un pas en que se danzaba de aquel modo! La multitud le sonri, la multitud le adoraba! La multitud no caba en s de gozo! Slo dos personas, en medio del general regocijo, estaban tristes e inconsolables. Eran Cocardasse y Passepoil, que despus de haber seguido durante diez minutos el domin rosa de Cidalisa, sin saber cmo habaseles desaparecido de improviso, como si la tierra se la hubiera tragado. Fue detrs de la fuente y a la entrada de una tienda de papel que figuraba enormes ramas de palmera.

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Cuando Cocardasse y Passepoil fueron a entrar, dos guardias les detuvieron con sus fusiles terciados. La tienda era el tocador de las bailarinas. Rayos y truenos! Camaradas... Fuera de aqu! les contestaron. Mis buenos amigos... dijo Passepoil. No se puede pasar! Ambos se miraron con afliccin. Su negocio era claro: haban dejado escapar la trtola confiada a su vigilancia. Todo se haba perdido! Qu hacerle! dijo Cocardasse tendiendo la mano a Passepoil. Hemos hecho cuanto hemos podido. La broma no nos resulta! respondi el normando. Ah, s! Hemos concluido nuestros das! Comamos bien y bebamos firme mientras estemos aqu... y luego, sea lo que Dios quiera! Passepoil suspir ruidosamente, y dijo: Le rogar que me despache de una estocada en el pecho. Creo que eso le dar lo mismo. Por qu? preguntle el gascn. Passepoil lloraba, lo que haca ms grotesca su cara enjuta y rugosa. Cocardasse se convenci entonces de que no era posible que hubiese en el mundo hombre ms feo que su amigo. Passepoil contest: Mi noble camarada, deseo morir herido en el pecho, porque estando acostumbrado a agradar a las damas, me disgustara aparecer con el rostro desfigurado ante alguna de ellas despus de mi muerte. Pecador de m! gru Cocardasse. Habrse visto granuja ms satisfecho de su cara de hipoptamo! Sin embargo, como la situacin era solemne, no tuvo valor para sonrer. Y ambos dieron la vuelta silenciosamente alrededor de la fuente. Parecan dos sonmbulos: nada vean ni entendan. Nada ms curioso se ha visto despus, que aquel baile titulado La hija del Mississip. La hija del Mississip, personalizada por la hermosa Nivelle, despus de cazar mariposas entre los rosales y los nenfares, llamaba graciosamente a sus compaeras, las nietas del Mississip que acudan, llevando en las manos lindas guirnaldas de flores. Todas aquellas salvajes seoras, entre las que estaban Cidalisa, la Desbois, la Duplaut, la Fleury y otras muchas celebridades coreogrficas de la poca, bailaron una danza sorprendente que representaba la satisfaccin y la alegra universal. De pronto, espantosos indios, casi desnudos, salan a escena gesticulando y ejecutando un baile horrible. Ignorase el parentesco que pudiera unirles al Mississip; pero tenan muy mala catadura indudablemente. Luego se acercaban a las jvenes y parece que se proponan inmolarlas con sus hachas. Mas, para explicar claramente esta situacin, bailaron todos juntos antes un minu, que fue repetido. En el momento en que la hija y nietas del Mississip iban a ser sacrificadas, unos clarines de guerra resonaron a lo lejos. Una columna de marinos franceses lleg a la playa bailando un soberbio can-cn. Los salvajes, danzando siempre, les ensearon sus robustos puos,

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mientras sus presuntas vctimas sin dejar sus ondulaciones de serpentina, alzaban los brazos al cielo. Era un baile-batalla. Durante la batalla, el jefe de los franceses y el de los salvajes bailaban una danza popular. Despus segua la victoria de los franceses, que eran unas seguidillas; y ms tarde las nietas del Mississip formaban preciosos arcos con sus guirnaldas por donde pasaban los vencedores, lo que indudablemente simbolizaba el triunfo de la civilizacin sobre la barbarie. Pero lo preciossimo era al final. Ah, el final probaba que el autor del baile era un genio! La hija del Mississip, bailando con imperturbable encarnizamiento, arrojaba su guirnalda al suelo, coga una hermosa copa de cartn y suba bailando por el sendero abrupto que conduca a la estatua del dios, su padre. Una vez all, se sostena sobre la punta de su pie derecho y llenaba su copa de agua del ro. Tras una pirueta habilsima, rociaba con el agua mgica a los marineros que bailaban sobre el csped. Y milagro sorprendente! No era agua lo que sala de la copa, sino brillantes y monedas de oro. Qu delicada alusin! Como es lgico, segua una danza frentica al borde del ro durante la cual se recogan las monedas de oro. Luego, marineros, hija y nietas del Mississip y hasta los salvajes que se haban humanizado, bailaban juntos con frentico ardor. Aquel baile tuvo un xito inmenso, colosal. Cuando los bailarines desaparecieron detrs de los rosales, tres o cuatro mil voces, que la emocin velaba, gritaron con entusiasmo: Viva Law! Pero esto no era todo. Haba tambin una romanza. Y quin la cantaba? Adivinadlo! La cantaba la estatua del ro. La estatua era el seor Angelini, primer tenor del teatro de la Opera. La romanza era an ms ingeniosa que el baile, si eso es posible. El genio de la Francia deca hablando del buen Law. Et le fils immortel de la Caldonie, aux rivages gaulois envoy par les dieux, apporte l'opulence avec que l'harmonie4 Haba tambin una estrofa dedicada al joven rey y otra para el Regente. Todos deban quedar contentos. Cuando el dios cant su romanza, dej su puesto y continu el baile. El prncipe de Gonzaga tuvo que ocupar su puesto, junto al trono, durante la representacin. Su conciencia hacale temer de continuo un cambio en el duque de Orlens, pero la acogida que le hizo fue excelente. El Regente, se dijo, no ha sido prevenido en contra ma. Antes de subir y de reunirse al cortejo de su alteza, encarg a Peyrolles que no perdiese de vista a su mujer y que le advirtiese en seguida si algn desconocido se le acercaba. Ningn mensaje turb su tranquilidad durante la representacin. Todo marchaba, por tanto, perfectamente. Despus de la representacin, Gonzaga fue a buscar a su confidente a la tienda india de la plazoleta de Diana. La princesa continuaba sola sentada sobre
Y el hijo inmortal de Caledonia, enviado de los dioses a las riberas galas, lleva la opulencia y la fraternidad...
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un banco rstico. Cuando Gonzaga iba a retirarse para no espantar con su presencia al pez a quien tenda su anzuelo, sus locos amigos invadieron la tienda riendo a carcajadas. Ya haban olvidado su mala ventura y hablaban pestes del baile y del cantante. Chaverny imitaba los gruidos de los salvajes, y Noc, haciendo gallos horribles, repeta la romanza: Y el hijo inmortal de Caledonia, etc. Ha tenido un gran xito! gritaba el grueso Oriol. Y t por consecuencia! contestaron sus amigos. Tejamos una corona a Oriol! A ese hijo inmortal de los gorros de dormir! La presencia de Gonzaga contuvo la alegra de aquellos atolondrados. Todos adoptaron una actitud cortesana, excepto Chaverny, y fueron a saludarle. Al fin se os encuentra, seor primo! dijo Navailles. Estbamos inquietos. Sin este querido prncipe no hay fiesta posible! exclam Oriol. Sabis lo que pasa, primo? preguntle seriamente Chaverny. Pasan muchas cosas contest Gonzaga. Te han referido lo que ha pasado aqu an no hace una hora? Todo se lo he contado a monseor dijo Peyrolles. Te ha hablado del hombre del sable marino? pregunt Noc. Luego reiremos dijo Chaverny. El favor del Regente es mi nico patrimonio y lo tengo en segunda mano. Mi cuidado exclusivo es que mi ilustre primo siga siendo distinguido con la amistad de la corte. Si l pudiese ayudar al Regente con sus pesquisas!... Todos estamos a la disposicin del prncipe contest el corro. Entretanto, ese negocio de Nevers, que despus de tantos aos aparece de nuevo, me interesa como una de las ms sugestivas novelas. Tienes algn indicio, primo? No contest Gonzaga. Despus dijo, como si se le ocurriera una idea. Es decir... S, hay un hombre... Quin? Sois demasiado jvenes y no lo podis conocer. Su nombre? Ese hombre dijo Gonzaga como si hablase consigo mismo podra decirnos quin hiri a mi pobre amigo Felipe de Nevers. Su nombre! dijeron varias voces. El caballero Enrique de Lagardre. Y est aqu! Entonces es el del domin negro! exclam aturdidamente Chaverny. Cmo! Le habis visto? pregunt Gonzaga con viveza. Se trata de un asunto un poco enojoso. No conocemos ms que a Adn y a Eva a ese Lagardre, primo, pero si por casualidad se halla en este baile... Si est en este baile dijo Gonzaga, yo me encargo de sealar a Su Alteza Real al asesino de Felipe de Nevers. Yo soy! exclam detrs de l una voz grave y varonil. Aquella voz hizo estremecer tan violentamente a Gonzaga, que Noc tuvo

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que sostenerle.

7. FRENTE A FRENTE

El prncipe de Gonzaga tard un momento en reponerse de su emocin. Sus cortesanos, al ver su turbacin, quedaron asombrados y estupefactos. Chaverny frunci las cejas y pregunt, poniendo la mano en la empuadura de su espada: Es ese hombre Lagardre? Gonzaga se volvi al fin y mir al hombre que haba dicho: Yo soy! Aquel hombre estaba de pie, inmvil y con los brazos cruzados sobre el pecho. Llevaba la cara descubierta. Gonzaga dijo en voz baja: S, es l! La princesa, que desde el principio de aquella escena no se haba movido de su sitio, preocupada por sombros pensamientos, pareci despertar de un sueo al or el nombre de Lagardre. No atrevindose a acercarse se puso a escuchar. Aquel hombre tena en la mano su destino. Lagardre llevaba traje de corte, de raso blanco, bordado do plata. Ms que nunca era el bello Lagardre. Su talle, sin perder esbeltez, era ahora ms amplio y majestuoso. La inteligencia viril y la noble voluntad brillaron en su rostro. Templaba el brillo de sus ojos no s qu triste y dulce resignacin, El sufrimiento conviene a las almas grandes, y l era un alma grande que haba sufrido mucho. Pero era un cuerpo de bronce. Como el viento, la lluvia, la nieve y la tempestad pasan sobre la dura frente de las estatuas, el tiempo, la fatiga, el dolor, la alegra y las pasiones, haban pasado sobre su despejada y noble frente, sin dejar huella. Era hermoso y joven! El tinte de oro pulido que el sol de Espaa haba dejado en sus mejillas, se armonizaba con el color de sus rubios cabellos. Era all la oposicin heroica, su espesa cabellera encuadraba orgullosa los fieros y atezados rasgos de un soldado. Haba all trajes ms ricos y ms brillantes que el de Lagardre; pero ninguno posea su gentileza ni su gallarda. Lagardre tena el aire de un rey. Lagardre no hizo caso de la fanfarronera de Chaverny, Dirigi una rpida mirada a la princesa, como dicindole: esperadme; y luego cogiendo a Gonzaga por el brazo derecho le llev aparte. Gonzaga no opuso resistencia. Peyrolles dijo en voz baja: Seores, preparaos! Las espadas de todos se desenvainaron. La princesa se interpuso entre el grupo que formaban su marido, Lagardre

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y los jvenes. Como Lagardre no hablaba, Gonzaga le pregunt con voz alterada: Qu me queris? Estaban colocados bajo la luz esplndida de una gran araa. Sus dos rostros resplandecan, iluminados por la misma viva claridad. Ambos estaban plidos y cruzaban sus miradas. Al cabo de un instante, los ojos fatigados del prncipe se bajaron. Golpeaba el suelo furiosamente con el pie y trat de soltar su brazo mientras deca de nuevo: Qu me queris? Era una mano de acero la que le retena. No solamente no pudo soltarse, sino que not con extraeza que Lagardre, sin perder su impasibilidad, empezaba a apretarle la mano hasta hacerle el dolor insoportable. El brazo de Gonzaga se contrajo. Me hacis dao! murmur, mientras el sudor corra por su frente. Enrique guard silencio y sigui apretando. El dolor arranc un grito al prncipe de Gonzaga. Entonces, Lagardre, le quit el guante. Sufriremos esto? exclam Chaverny dando un paso adelante, con la espada alta. Decid a esos hombres que no se muevan orden Lagardre al prncipe. Gonzaga se volvi a sus aliados y dijo: Os lo ruego, no os mezclis en este asunto. Su mano estaba descubierta. Lagardre seal una larga cicatriz que el prncipe tena en la mueca. Fui yo quien os la hizo! murmur con emocin profunda. S, vos fuisteis contest Gonzaga apretando los dientes. No lo he olvidado. Qu necesidad tenis de recordrmelo? Es la primera vez que nos vemos cara a cara, y no ser la ltima dijo Enrique lentamente. Slo tena sospechas y necesitaba la certidumbre. Vos sois el asesino de Nevers! Gonzaga ri convulsivamente. Soy el prncipe de Gonzaga contest en voz baja, y levantando la cabeza . Tengo bastantes millones para comprar la justicia de la tierra, y el Regente no ve ms que por mis ojos. Slo tenis un recurso contra m: la espada. Desenvainadla solamente; os desafo a que lo hagis. Y dirigi una mirada a su escolta. Prncipe de Gonzaga: vuestra ltima hora no ha llegado contest Lagardre. Yo escoger el lugar y la ocasin oportunas. Os dije una vez: Si vos no buscis a Lagardre, Lagardre os buscar. Ya veis que he venido. Vos, en cambio, no habis ido a buscarme. Dios es justo y Felipe de Nevers va a ser vengado. Despus de decir esto, solt la mano de Gonzaga, que retrocedi varios pasos. Lagardre, cuando concluy con l, dirigise a la princesa, a la que dijo saludndola con respeto: Seora, estoy a vuestras rdenes. La princesa dijo al odo a Gonzaga: Si intentis algo contra ese hombre, me encontraris en vuestro camino! Volvindose a Lagardre le ofreci su mano. Gonzaga, que era bastante fuerte para disimular la ira que haca hervir su

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sangre, dijo a sus afiliados: Seores: ese hombre quiere destruir de un golpe vuestra fortuna; pero es un loco y la suerte nos lo entrega. Seguidme! Y dirigindose a la escalinata del palacio, entr en las habitaciones del Regente. La seal que anunciaba la hora de la cena, haba sonado haca poco. El jardn se qued desierto. Slo algn que otro rezagado se vea en las grandes alamedas. Lagardre y la princesa quedronse, pues, solos, bajo el hermoso paseo de los olmos. Caballero dijo la princesa cuya voz temblaba; he odo vuestro nombre. Despus de veinte aos, vuestra voz despierta en m punzantes recuerdos, vos fuisteis, s, estoy segura, quien recibi mi hija en sus brazos en el castillo de Caylus-Tarrides. Yo fui contest Lagardre. Y por qu me engaasteis entonces? Responded con franqueza, os lo suplico. Porque Dios me inspir, seora. Pero esa es una larga historia cuyos detalles se os contarn ms tarde. Yo defend a vuestro esposo, yo recog sus ltimas palabras y yo salv a vuestra hija... Qu ms necesitis, seora, para creer en m? La princesa le mir. Dios ha puesto la lealtad en vuestra frente; pero no estoy convencida. He sido engaada tantas veces! Lagardre apareci fro, y su lenguaje era casi hostil. Tengo las pruebas del nacimiento de vuestra hija dijo. Esas palabras que habis pronunciado, esa divisa... Yo soy? S. No fue vuestro marido, sino los asesinos quienes me la revelaron. Las pronunciasteis en los fosos de Caylus? Y di por segunda vez la vida a vuestra hija, seora. Quin las ha pronunciado cerca de m, hoy mismo, durante la asamblea, en el hotel de Gonzaga? Otro yo. La princesa pareca meditar su respuesta. Parece natural que una conversacin entre la princesa y Lagardre, hubiera sido amistosa y hasta tierna. No obstante, se entabl entre ellos una lucha diplomtica, cuyo resultado iba a ser una ruptura mortal. Por qu? Entre ellos se interpona un tesoro, sobre el cual ambos tenan derechos, y esto excitaba sus celos. La madre, pobre mujer, quebrantada por el dolor y exaltada por la soledad, desconfiaba. El salvador, ante aquella mujer que no abra su corazn, senta tambin terror y recelos. Seora dijo framente Lagardre, tenis dudas sobre la identidad de vuestra hija? No. Algo ntimo me dice que mi hija se halla en vuestras manos. Qu precio exigs por lo que habis hecho por ella? No temis que vuestras pretensiones me parezcan exageradas: os dara, si pudiese, la mitad de mi vida. La madre y la reclusa aparecan a un tiempo en esta pregunta. La princesa

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no conoca el mundo. Lagardre contuvo una amarga rplica, y se inclin sin contestar. Dnde est mi hija? Antes es preciso que me escuchis. Creo comprenderos. Ya os he dicho... No, seora, no me habis comprendido, y me asalta el temor de que carezcis de lo que es preciso para comprenderme contest severamente Lagardre. Qu queris decir? Vuestra hija no est aqu. Est acaso en vuestra casa? pregunt altaneramente la princesa. Luego, recobrndose, aadi: Claro, es lgico! Como habis velado por ella desde su nacimiento, como nunca os habis separado de ella... Nunca se ha separado de m! Es natural que est en vuestra casa. Sin duda tendris servidores? Cuando vuestra hija cumpli doce aos, llev a mi casa a una anciana y fiel sirviente de vuestro primer marido; a Francisca. Francisca Berrichon? pregunt vivamente la princesa. S, seora. La princesa, cogindole la mano, dijo: Caballero, os agradezco esa delicadeza. Aquellas palabras azotaron como un ltigo el rostro de Lagardre. La princesa estaba demasiado preocupada para reparar el efecto que le haban producido. Conducidme a donde est mi hija; estoy dispuesta a seguiros. Pero yo no estoy dispuesto a llevaros. La princesa solt su brazo. Ah, no estis dispuesto! exclam la princesa, volviendo a sus desconfianzas. Y le miraba fijamente, llena de espanto. Lagardre aadi: Seora, nos rodean grandes peligros. A mi hija tambin? Llevadme a su lado, y veris cmo la defiendo. Vos? dijo Lagardre, sin poder contenerse. Vos, seora? Sus ojos brillaban animados por extrao fuego. No os habis hecho esta pregunta? Por qu ese hombre ha tardado tanto tiempo en devolverme a mi hija? S, caballero; esa pregunta me la he dirigido ms de una vez a m misma. Y sin embargo, esa pregunta tan natural en una madre, no me la habis hecho? Mi dicha est en vuestras manos! Y os causo miedo? La princesa no dijo una palabra. Enrique sonri tristemente. Si vos me hubieseis dirigido esa pregunta continu Lagardre con firmeza, os habra respondido tan francamente como lo hubieran tolerado la cortesa y el respeto. Pues bien; dadla por hecha y dejad a un lado la cortesa y los respetos. Seora dijo Lagardre, si he tardado tantos aos en devolveros

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vuestra hija, es porque hasta mi destierro lleg una noticia extraa, inverosmil. Tan increble me pareci al principio, que me re de ella. Esa noticia deca que vos, seora, la viuda de Nevers, habais cambiado de nombre y os llamabais la princesa de Gonzaga! Esta baj la cabeza ruborizada. La viuda de Nevers! repiti Enrique. Seora, cuando me convenc de que la noticia era cierta, me dije: La hija de Nevers no puede tener por asilo el hotel de Gonzaga! Caballero! Vos ignoris muchas cosas, seora. Vos ignoris por qu la noticia de vuestro matrimonio me pareci un sacrilegio; vos ignoris por qu la presencia en el hotel de Gonzaga de la hija del que fue mi amigo durante una hora, y que me llam su hermano en su ltimo momento, me pareci un ultraje a su tumba, una blasfemia odiosa e impa. Me lo diris vos, caballero? No, seora. Esta primera entrevista ser corta y no se puede hablar en ella ms que de cosas indispensables. Y os aseguro que veo con pena que no podremos entendernos. Cuando supe la noticia de vuestro casamiento, me hice tambin otra pregunta; conociendo mejor que vos el podero de los enemigos de vuestra hija, me dije: cmo podr defender a su hija, si no ha sabido defenderse a s misma? La princesa se cubri la cara con las manos. Caballero, caballero! dijo con voz entrecortada por los sollozos, me destrozis el corazn! Bien sabe Dios que no es ese mi propsito! Vos no sabis qu clase de hombre era mi padre! Vos no conocis las torturas del aislamiento, ni podis suponer las amenazas que me dirigieron... Lagardre se inclin y le dijo: Seora, yo slo s el santo amor que profesabais al duque de Nevers. La casualidad que puso en mis manos a vuestra hija, me hizo penetrar, sin quererlo, los secretos de una hermosa alma. Vos le amabais ardorosa y profundamente, lo s. Esto me da la razn, seora. Puesto que erais una noble mujer, debais haber sido una esposa fiel y valiente. Y sin embargo, cedisteis a la violencia. Para hacer constar mi primer matrimonio y el nacimiento de mi hija. La ley no admite esos subterfugios. Las verdaderas pruebas de vuestro matrimonio y del nacimiento de Aurora las tengo yo. Me las daris? S, seora. Deca, que a pesar de vuestra firmeza y del reciente recuerdo de una dicha perdida, cedisteis a la amenaza. Y bien! La violencia empleada contra la madre, quin puede asegurar que no hubiese sido esgrimida tambin contra la hija? No tena derecho para preferir mi proteccin a la vuestra, yo que jams he cedido ante la fuerza? La princesa, antes de contestar, le mir con verdadero espanto. Reflexion un momento y dijo: Ah, ya adivino! Vais a negarme mi hija? No, no os negar vuestra hija, seora. Para devolvrosla, he andado cuatrocientas leguas. Pero me he trazado una lnea de conducta. Hace dieciocho aos que defiendo a vuestra hija. Su vida me pertenece diez veces, porque diez

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veces se la he salvado. Caballero! exclam la pobre madre, sabr al fin si merecis mi amor o mi odio? Mi corazn va hacia vos y vos lo rechazis. Vos habis salvado la vida de mi hija, vos la habis defendido... Y seguir defendindola an, seora contest framente Enrique. Aun contra su madre? dijo la princesa, irguindose. Puede ser contest Lagardre, eso depende de vos. Un relmpago de odio brill en los ojos de la princesa. Jugis con mi angustia! murmur. Explicaos, porque no os entiendo. He venido para explicarme, seora, y deseo que la explicacin termine cuanto antes. Escuchadme. No estoy satisfecho de vuestra acogida y creo que me juzgis mal. El reconocimiento mal entendido, provoca a veces la clera. Mi camino est trazado de antemano; lo sigo y lo seguir sin vacilar. Tanto peor para los obstculos que encuentre en l! Hay que contar conmigo, por ms de un concepto. Tengo derechos de tutor y los har valer. De tutor! exclam la princesa. Qu nombre dais al que, por cumplir la voluntad de un muerto, haciendo caso omiso de su vida, se consagra a otro en absoluto? Es demasiado, poco, verdad, seora, ese ttulo de tutor? Por eso habis protestado y la turbacin os ciega hasta el punto de no comprender que el cumplimiento de mi juramento y dieciocho aos de proteccin incesante me dan una autoridad igual a la vuestra? Oh! Igual! protest de nuevo la princesa. Aun es superior a la vuestra! acab Lagardre, alzando la voz, pues la autoridad solemne delegada por el padre moribundo, es suficiente para compensar vuestra autoridad. Adems, seora, esa autoridad ha sido comprada al precio de mi sangre; representa toda mi vida. Esto, sin embargo, seora, no me da ms que un derecho: velar con ms cuidado, con ms ternura y con ms solicitud por la hurfana. Y este derecho lo usar aun cuando se halle al lado su madre. Desconfiis de m? le pregunt. Vos habis dicho esta maana, seora, ante el consejo de familia: Si mi hija hubiese olvidado por un instante la dignidad que debe a su raza, velara mi rostro y me dira: Nevers ha muerto del todo para m. Debo temer?... interrumpi la princesa frunciendo las cejas. No debis temer nada, seora! La hija de Nevers, bajo mi guarda, es pura como los ngeles del cielo. En ese caso... Seora, si vos nada debis temer, yo tengo miedo. La princesa se mordi los labios. Comprendase que no podra contener por largo tiempo su clera. Lagardre continu: Yo llegu confiado, dichoso, y lleno de esperanza y una palabra vuestra me ha helado el corazn. Si no hubierais pronunciado esa palabra, vuestra hija estara ya en vuestros brazos. Cmo! prosigui exaltndose. Aun antes de ver a vuestra hija, a vuestra nica hija, el orgullo habla en vos ms alto que el amor? Vengo buscando vuestro corazn y me ofrecis vuestros escudos! Os lo digo con franqueza: tengo miedo. Aunque yo no soy mujer, seora, comprendo lo que es el amor de madre, y

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si me dijeran: vuestra hija est ah; la hija nica del hombre que habis adorado espera vuestros brazos para confundir con vos sus lgrimas, me parece que no tendra ms que un pensamiento, un deseo que, embriagndome de dicha, me volvera loca: abrazar a mi hija! La princesa lloraba; pero su orgullo le impeda ensear sus lgrimas. No me conocis, caballero, y me juzgis! contest a Lagardre. Por una palabra, s: os juzgo. Si se tratase de m, yo esperara; pero se trata de ella y no puedo perder tiempo. En esta casa, de que no sois duea, qu suerte espera a esa nia? Qu garantas me dais contra vuestro marido y contra vos misma? Hablad, porque necesito saber lo que pensis sobre esto. Qu vida la reservis? Con qu dicha reemplazaris la dicha que disfruta? Ser ms grande, ms rica; pero ser feliz? Un necio orgullo puede reemplazar su tranquila virtud. Seora, nosotros no venimos a buscar riquezas ni honores. Nosotros daramos todos los tesoros y grandezas del mundo, por una palabra espontnea salida del corazn, y esa palabra la esperamos todava. Dnde est vuestro cario? Yo no lo veo. Habla vuestro orgullo y vuestro corazn calla. Tengo miedo, mucho miedo, seora; no de Gonzaga, sino de vos; s, de vos, su madre! El peligro sois vos, lo adivino, lo presiento. Y si yo no defiendo a la hija de Nevers contra ese peligro, como la he defendido de otros muchos, no habr hecho nada y ser perjuro al muerto! Se detuvo para esperar una respuesta, pero la princesa guard silencio. Seora continu, haciendo esfuerzos para calmarse, perdonadme, pero mi deber me ordena, me obliga a deciros mis condiciones. Quiero que Aurora sea dichosa, quiero que sea libre, pues antes de verla esclava... Acabad, caballero! dijo la princesa, con aire provocativo. Lagardre se detuvo. No, seora; no acabar por vos misma. Me habis comprendido demasiado. La princesa de Gonzaga sonri con amargura, le mir de hito en hito, y le arroj a su cara estas palabras, con acento despreciativo e insultante: La seorita de Nevers es la ms rica heredera de Francia. Cuando se tiene en las manos una presa de este gnero, se debe hacerla valer. S, os he comprendido perfectamente, caballero; mejor de lo que pensis. Lagardre se qued estupefacto.

8. RESULTADO DE LA ENTREVISTA

Estaban al final de la alameda de los olmos, y llegaba hasta ellos el ruido que producan los comensales del banquete al chocar sus copas. Las voces roncas por la embriaguez, indicaban la prxima conclusin de la fiesta. El jardn, donde celebraban su entrevista Lagardre y la princesa, estaba completamente solitario. Nada anunciaba que llegasen a un acuerdo. El fiero orgullo de Aurora

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de Caylus haba asestado un golpe terrible a Enrique. Engaada sobre el efecto que produjeron sus palabras, prosigui la princesa con ms altivez: Si me habis visto fra, caballero, y si no habis odo salir de mi pecho ese grito de alegra de que hablis con tanto nfasis, es porque yo adivin desde luego vuestros propsitos. Comprendiendo que la batalla no haba concluido, no quise cantar victoria. Desde que os vi sent fro en las venas. Sois bello, sois joven, no tenis familia y vuestro patrimonio son vuestras aventuras. Era natural que se os ocurriese la idea de hacer de ese modo rpida fortuna. Seora, Dios que todo lo ve, me venga de vuestros ultrajes exclam Lagardre poniendo la mano derecha sobre su pecho. Osaris decir contest con violencia la princesa de Gonzaga, que no tenis esa ambicin insensata? No os ha deslumbrado ese sueo con su magia? Hubo una pausa. La princesa desafiaba con su mirada a Enrique. Este cambiaba frecuentemente de color. Luego dijo con voz grave y profunda: No soy ms que un pobre caballero. No tengo nombre. El que llevo procede de las ruinas donde dorma durante las primeras noches de mi abandonada infancia. Ayer, era un proscripto. Tenis razn, seora: ese sueo ha mecido ms de una vez mis ilusiones. Esto que os confieso hoy, era ayer todava un misterio para m. Creedlo, ignoraba yo mismo... La princesa sonri irnicamente. Os lo juro, seora, por mi honra y por mi amor! dijo Lagardre al ver su sonrisa. La princesa le dirigi una mirada de odio. Dios es testigo de que ayer, mi nico pensamiento era entregar a la viuda de Nevers el depsito sagrado que me confi un moribundo. Digo la verdad, seora, y me importa poco no ser credo, pues soy dueo de la situacin y juez soberano de la suerte de vuestra hija. En los das de fatiga y de lucha tuve tiempo de interrogar mi alma? Mis esfuerzos me hacan dichoso y mi cario tena en s mismo su recompensa. Aurora era mi hija. Cuando abandon a Madrid para venir en busca vuestra, no sent pesar ninguno. Parecame que la madre de Aurora deba abrirme los brazos y estrecharme contra su pecho, ebria de dicha. Pero durante el largo camino, a medida que la hora de la separacin se aproximaba, sent abrirse en mi pecho una herida que agrandndose se envenenaba cada vez ms. Trataba mi boca de pronunciar esta palabra: Hija ma, con estrangulada voz. Ese nombre es mentira. Aurora no era ya mi hija. Yo la mir con lgrimas en los ojos y ella, pobre ngel, me sonrea a pesar suyo, de otro modo que se sonre a un padre. La princesa, abanicndose nerviosamente, dijo con voz sorda: Vuestro papel es decirme que ella os ama. Si no lo creyese respondi con fuego Lagardre, quisiera morir en este instante! La princesa dejse caer sobre un banco que bordeaba la alameda. Su pecho agitado, haca anhelante su respiracin. El odio y la ira la cegaban, cerrando sus odos a toda persuasin. Lagardre el raptor de su hija! Su clera era tanto ms terrible, cuanto que no osaba dejarla desbordar. A ciertos malhechores hay que guardarse de herirles el amor propio, y de alargarles la bolsa, se deca la princesa. Lagardre no quera ser comprado con

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oro. Sabe Aurora el nombre de su familia? Se cree una nia abandonada, recogida por m respondi Lagardre sin vacilar. Y como la princesa levantase la cabeza para mirarle, l aadi: Eso es una garanta para vos. Respirad, pues, a gusto. Cuando vuestra hija sepa la distancia que nos separa... Y la sabr? pregunt con desconfianza Aurora de Caylus. La sabr, no lo dudis. Si quiero que a vuestro lado sea libre, cmo podis suponer que intente yo esclavizarla? Decidme con la mano sobre vuestro corazn: Por la memoria de Nevers os juro que mi hija vivir a mi lado segura y libre, y os devolver a vuestra hija. La princesa estaba muy lejos de esperar este desenlace. No por eso, sin embargo, se desarm. Crey que el ofrecimiento era una nueva estratagema. Quiso oponer la astucia a la astucia. Su hija estaba en las manos de aquel hombre y crea tener derecho de valerse de todos los medios para recobrarla. Espero que me respondis dijo Lagardre vindola dudar. La princesa tendile su mano. El hizo un gesto de sorpresa. Tomad mi mano y perdonad generosamente a una pobre madre que slo tiene enemigos a su alrededor. Si engandome sobre vuestros sentimientos he podido ofenderos, os pedir perdn de mi falta, arrodillndome a vuestros pies. Seora... Lo confieso, os debo mucho. No era as como debamos habernos visto. Tal vez, vos os habis equivocado al hablarme como lo habis hecho, y puede ser que yo os haya contestado con demasiado orgullo. Las palabras que pronunci en el consejo de familia se dirigan al prncipe de Gonzaga y las provoc el aspecto de la joven que me presentaron como hija ma. Me irrit demasiado pronto; pero vos lo sabis: los sufrimientos agrian los ms bondadosos caracteres. Y yo he sufrido tanto! Lagardre estaba de pie ante ella en respetuosa actitud. Adems prosigui Aurora de Caylus sonriendo melanclicamente, no habis comprendido que tengo celos de vos? Vos habis recibido sus lgrimas, sus gritos inarticulados de nia, su primera sonrisa y poseis su ternura. Oh, s, estoy celosa! Despus de haber perdido dieciocho aos de su adorada existencia, me disputis lo que me queda! Ah va mi mano, queris perdonarme? Soy muy dichoso de oros hablar as. Me habais credo un corazn de mrmol? Dejdmela ver! Soy vuestra deudora, caballero Lagardre, y os ofrezco mi amistad. Ensedmela un instante y mi gratitud hacia vos ser eterna. Yo nada valgo ni soy, seora; se trata de ella. Mi hija! exclam la princesa levantndose. Devolvedme mi hija! Os prometo cuanto me habis pedido por mi honor y en nombre de Nevers! Una nube de sombra tristeza cubri el rostro de Lagardre. Habis jurado, seora, y vuestra hija os pertenece. Slo os pido el tiempo necesario para advertirla y prepararla. Es un alma tierna que una emocin demasiado fuerte podra destrozar. Necesitis para eso mucho tiempo?

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Una hora. Est, pues, aqu? Est en lugar seguro. Y no puedo saber?... Mi retiro? Para qu? Dentro de una hora mi querida hurfana ser la seorita Aurora de Nevers. Haced lo que queris. Hasta la vista, caballero Lagardre. Nos separamos amigos? Nunca he dejado de serlo vuestro, seora. Yo comprendo que llegara a amaros. Confiad en m y esperad. Lagardre bes la mano de la princesa con efusin. Soy vuestro, seora; vuestro en cuerpo y alma! Dnde os encontrar? En la plazoleta de la estatua de Diana, dentro de una hora. La princesa se alej. Desde que sali de la alameda de los olmos, dej de sonrer y corri hacia el palacio. Tendr mi hija! deca enloquecida; pero jams, jams, volver a ver a ese hombre! Lagardre estaba tambin loco, loco de alegra, de reconocimiento y de ternura. Confiad en m! se deca. Lo he odo bien, s: me ha dicho: Esperad. Y cmo iba a engaarme esa santa mujer! Ella ha dicho: Esperad, le haba pedido yo tanto? Y yo que le regateaba su dicha, que desconfiaba de ella y que crea que no amaba a su hija! Cunto la voy a querer! Qu placer voy a gustar al devolverle su hija! Volvi sobre sus pasos por la Alameda para llegar a la fuente. A pesar de su febril alegra, no olvid el asegurarse de que no era seguido. Cuando estuvo convencido de que nadie poda verle entr en el pabelloncito. Al pronto, no vio a Aurora. La llam y no obtuvo respuesta. Despus de un momento la apercibi asomada a una ventana; pareca escuchar. La llam de nuevo y Aurora dej en seguida la ventana para correr hacia l. Quin es esa mujer? exclam ella. Qu mujer? pregunt Lagardre asombrado. Esa que hablaba con vos hace un momento. Cmo lo sabis, Aurora? Esa mujer es vuestra enemiga, Enrique, es cierto? Vuestra enemiga mortal! Enrique dijo sonrindose: Por qu suponis que sea mi enemiga? Sonres, Enrique? Me he equivocado? Tanto mejor! Pero dejemos eso y decidme por qu me tenis prisionera en medio de esta fiesta. Tenis vergenza de m? No soy bastante bella? Y se quit respetuosamente el capuchn de su domin, dejando al descubierto su hermosa cabeza. Bastante bella! exclam Lagardre. Vos, Aurora, sois la ms hermosa de las mujeres! Su entusiasta admiracin, sin embargo, era distrada. Decs eso de un modo! dijo la joven tristemente. Enrique pareci afligido y preocupado. Ayer me prometisteis que hoy sera mi ltimo da de ignorancia; y a pesar de eso no s ms que antes.

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Lagardre la miraba con la fijeza del que medita. Pero no me quejo de eso prosigui sonriendo la joven; ya he olvidado mi larga espera y soy dichosa. Me llevaris al baile?... El baile ha concluido contest Lagardre. Es verdad. Hace un rato que no oigo los alegres acordes de la orquesta que parecan burlarse de la pobre reclusa. Nadie paseaba por estos lugares ya. Slo he visto a esa mujer. Lagardre le pregunt con gravedad: Decidme, Aurora, qu os ha hecho pensar que esa mujer es mi enemiga? Me asustis! exclam la joven. Os odia de veras? Respondedme, Aurora. Iba sola cuando pas por aqu? No. La acompaaba un gentilhombre vestido con un rico traje y que llevaba un cordn azul al cuello. No ha pronunciado ella su nombre? El vuestro s. Eso es lo que me ha hecho adivinar que deba haber hablado con vos. Y habis odo por casualidad lo que deca esa mujer? Algunas palabras solamente. Pareca colrica y casi loca. Monseor, deca. Monseor! repiti Lagardre. Si Vuestra Alteza Real no llega en mi auxilio... Era el Regente! dijo Lagardre estremecindose. Aurora palmoteo de alegra. Ah, era el Regente! He visto al Regente! Y despus? volvi a preguntar Enrique. No he odo ms. No decais que ha pronunciado mi nombre? S, antes; pero estaban muy lejos. La mujer dijo: La fuerza, no hay ms que la fuerza para reducir esa voluntad indomable! Ah! dijo Lagardre dejando caer con desaliento los brazos a lo largo de su cuerpo. Ha dicho eso? S. Lo habis odo? S, no lo dudis, Enrique. Pero por qu estis tan plido, por qu brillan tanto vuestros ojos? Si le hubiesen clavado un pual en el corazn no le habran hecho sufrir tanto como las palabras que acababan de decirle. La violencia, la violencia despus de la astucia! Egosmo profundo! Corazn perverso! Devolver bien por mal es lo que hacen los santos y los ngeles! Mal por mal y bien por bien, es la humana ley; pero hacer dao al que nos quiere prestar un servicio! Por Cristo! Eso es infame y odioso. Ella me engaa! Ahora lo comprendo todo. Me har sucumbir al nmero! Nos van a separar!... A separarnos! repiti Aurora saltando como leona herida. Quin es esa miserable mujer? Aurora dijo Lagardre; vos no podis decir nada malo de esa mujer. Y la expresin de su fisonoma era tan extraa que la joven retrocedi con espanto. En nombre del Cielo! Qu queris decir? Explicaos.

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Aurora se acerc a Lagardre, que tena la cara oculta entre las manos y quiso rodearle el cuello con sus brazos. El la rechaz espantado. Dejadme, dejadme! Esto es horrible! Una maldicin pesa sobre nosotros! Las lgrimas acudieron a los ojos de Aurora. Ya no me amis, Enrique! balbuce la joven. Lagardre la mir. Pareca loco. Retorcase los brazos y una carcajada convulsiva y dolorosa levantaba su pecho. Vacilando, como si estuviera ebrio, y sintiendo flaquear a la vez su inteligencia y su fuerza, exclam: Ah! No s qu hacer; ignoro el camino del honor! Qu hay en mi corazn? La noche, el vaco! Mi amor, mi deber! Cul es primero? Qu ordena la conciencia en estos casos? Y dejndose caer en una silla, murmur con el acento plaidero y vago de los pobres locos: Conciencia, conciencia, dime qu es primero! Mi deber o mi amor? Mi vida o mi muerte? Esa mujer tiene sus derechos; pero, no los tengo yo tambin? Aurora no comprenda el significado de las palabras que casi inarticuladas salan de la garganta de su amigo; pero vea su angustia y su dolor. Enrique, Enrique! dijo arrodillndose delante de l. Esos derechos sagrados no se compran prosigui Lagardre, en quien la postracin segua a la fiebre; no se compran ni aun al precio de la vida! Yo he dado mi vida, es cierto; pero, qu se me debe por ella? Nada! En nombre de Dios, Enrique, calmaos! Nada! Y si he obrado por algn inters, qu valen mi ternura y mis sacrificios? Locura, locura! Aurora cogi sus manos. Locura, locura! repeta Enrique. He edificado sobre la arena y el frgil castillo de mis esperanzas se lo lleva el viento de la realidad. Mi sueo no era nada! Lagardre no senta la dulce presin de las manos de Aurora ni vea sus lgrimas. He venido aqu continu Enrique enjugando el sudor de su frente, para qu? Me necesitan aqu para algo?, quin soy, qu soy yo? Esa mujer tiene razn. He hablado con orgullo, he hablado como un insensato!... Quin me asegura que vos serais dichosa conmigo?... Lloris? Lloro de veros as balbuce Aurora. Ms tarde, si os veo llorar, morir de dolor. Por qu he de llorar? Lo s yo acaso, Aurora? Quin puede vanagloriarse de conocer el corazn de las mujeres? S siquiera si me amis? Que si os amo! exclam la joven con pasin. Enrique la contemplaba con ansiedad. Me preguntis si os amo, Enrique? repiti Aurora. Lagardre le puso la mano sobre la boca. Ella la bes. El la retir como si hubiese tocado fuego. Perdonadme dijo, estoy trastornado! Y por otra parte... es preciso que sepa... Tal vez no os conocis a vos misma, Aurora. Escuchadme y reflexionad

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bien. Jugamos aqu, en este instante supremo, la dicha o la desgracia de toda la vida. Responded, os lo suplico, a mis preguntas; pero meditadlas con cuidado, consultad antes vuestros sentimientos y vuestra conciencia. Qu hable vuestro corazn! Os contestar como a mi padre respondi Aurora. Lagardre se puso lvido y cerr los ojos balbuceando: Ese nombre, siempre ese nombre! Dios mo, es el nico que le he enseado! Qu ve en m sino a su padre aadi, abriendo sus ojos hmedos. Oh, Enrique! dijo Aurora, ruborizndose. Cuando yo era nio continu Lagardre, los hombres de treinta aos me parecan viejos. Su voz era temblorosa y dulce al hacer esta pregunta: Qu edad creis que tengo, Aurora? Qu me importa vuestra edad, Enrique! Lagardre pareca un culpable que espera su sentencia. El amor, ese terrible y poderoso sentimiento que gobierna a la humanidad, tiene extraos candores. Aurora baj los ojos mientras su corazn lata violentamente. Por la primera vez vea Lagardre despertar el pudor celeste de la joven. La puerta del Cielo crey que se abra ante l. No s vuestra edad, Enrique contest Aurora; pero sabed que ese nombre de padre que os doy siempre, me hace sonrer con frecuencia. Por qu, hija ma? Yo podra ser vuestro padre. Pero yo no puedo ser vuestra hija, Enrique. La ambrosa que embriaga a los dioses, era hiel al lado de los encantos de aquella voz. Enrique, completamente dichoso, quiso beber su felicidad hasta la ltima gota. Cuando nacisteis, tena ms edad que vos ahora. Es verdad. De otro modo no hubierais podido tener en una mano mi cuna y en la otra la espada. Aurora, hija ma, no me miris a travs de vuestro reconocimiento; miradme tal como soy... Ella, apoyando sus dos manos en los hombros de l, estuvo contemplndole largo rato. Al fin, con la sonrisa en los labios y entornando los prpados, le dijo Aurora: No conozco nada en el mundo; pero no creo que en l haya nada ms noble, ms bueno y hermoso que vos, Enrique.

9. DEMASIADO TARDE

Y era cierto; sobre todo en aquel instante en que la dicha haca irradiar el rostro de Lagardre. Entonces era tan joven y hermoso como ella.

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Si hubierais visto a la enamorada virgen ocultar el brillo de sus ojos tras la ancha franja de sus pestaas, podrais comprender lo que es el amor casto y grande; la santa ternura que funde en una sola dos existencias. El amor, cntico de sublime armona de las almas, transfiguraba con celestial aureola el rostro de la joven. Lagardre estrech contra su corazn a su prometida. Gracias, gracias! murmur. Dime, Aurora aadi despus de una pausa, has sido siempre feliz a mi lado? S, muy dichosa. Y por qu has llorado hoy? Por qu lloran las jvenes? contest Aurora tratando de eludir la pregunta. Pero t no eres como la mayora de las jvenes. T, cuando lloras... Te lo suplico, dime por qu has llorado. Lloraba vuestra ausencia, Enrique. Os veo tan raramente que he llegado a pensar... Aurora dudaba. Qu has pensado? insisti Lagardre. Soy una loca, Enrique balbuce la joven confundida. He pensado que hay muchas mujeres hermosas en Pars; he pensado que habr algunas que desean veros agradable, y quiz... Quiz? repiti Lagardre. Y que quiz amis a otra... Dios me ha dado la felicidad! exclam Lagardre. Lloro de gozo, es posible creerlo? Es preciso creer, s, que yo te amo! dijo Aurora ahogando sobre el pecho de su amigo esta confesin que la espantaba. Me amas! T me amas, Aurora! Sientes latir tu corazn? Oh! Pero es cierto?... Ests segura de ello? Aurora, hija ma, lees bien en tu corazn? Mi corazn es el que ha hablado. Ayer eras an una nia. Hoy soy ya una mujer. Enrique, Enrique, yo te amo! Enrique se llev las dos manos al pecho para contener los latidos de su corazn. Y t? pregunt Aurora. La voz de Lagardre temblaba y slo pudo balbucear: Oh, yo soy dichoso, muy dichoso! La frente de Lagardre se nubl de nuevo. Al notarlo le pregunt Aurora golpeando el suelo con el pie: Qu tienes? Qu nuevo temor te asalta? No sentirs algn da el haber seguido hoy los impulsos de tu corazn? le pregunt Lagardre, besndole los cabellos. Estando t a mi lado? Jams! Escucha. He descorrido un poco ante tus ojos esta noche la cortina que te ocultaba los esplendores del mundo. Has entrevisto la Corte, el lujo, la luz y has odo el ruido de las fiestas. Qu te parece la Corte? La Corte es hermosa; pero no la he visto del todo, verdad? Te agrada? Tu mirada brilla. Te gustara vivir en ese mundo?

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Contigo, s. Y sin m? Sin ti, no! Lagardre le bes las manos. Te has fijado en las mujeres que pasaban junto a ti sonriendo? Parecan dichosas y eran muy bellas contest Aurora. Dichosas son en efecto esas mujeres. Tienen castillos y hoteles... Nuestra casa, a tu lado, me parece el mejor de los palacios. Ellas tienen amigos. No te tengo yo a ti? Ellas tienen una familia. Mi familia eres t. Aurora contestaba siempre sonriendo y sin vacilar. Su corazn era el que hablaba; pero Lagardre quiso probarla hasta lo ltimo. Armndose de valor dijo despus de una pausa: Y tienen una madre. Aurora se puso plida, y dejando de sonrer asom a sus ojos una lgrima. Lagardre solt sus manos. Una madre! repiti la joven levantando los ojos al cielo. Algunas veces creo estar a su lado. Despus de vos, Enrique, la memoria de mi madre es lo nico que amo en este mundo. Si ella estuviese aqu y os abriera sus brazos llamndoos hijo, creera estar en el Paraso. Despus de una corta pausa aadi: Pero si fuese necesario escoger entre mi madre y vos... Su cuerpo se estremeci y su encantadora fisonoma revelaba una melancola profunda. Lagardre la escuchaba con ansiedad indescriptible reteniendo el aliento. Tal vez voy a decir una blasfemia; pero lo digo porque lo siento: si me dieran a elegir entre mi madre y vos... No dijo ms, pero se arroj en los brazos de Lagardre diciendo entre sollozos: Te amo! Te amo! Lagardre la estrech contra su pecho y dirigindose al Cielo, como si quisiera ponerle por testigo de lo que acababa de or, exclam: Dios mo! T que nos ves, t que nos oyes y nos juzgas, t me la das. Yo la recibo de ti y juro por mi alma que ser dichosa! Aurora sonrea. Gracias, gracias! prosigui Lagardre, depositando un casto beso en la frente de la seorita de Nevers. Mira, Aurora, mira la dicha que me proporcionas. Ya lo ves, ro y lloro. Estoy loco, embriagado de felicidad! T eres ma, completamente ma!... Pero qu deca yo hace un momento? Que soy viejo! No, Aurora ma, no lo creas te enga! Soy joven! Siento desbordarse en m la juventud, la fuerza, la vida. Vamos a ser dichosos! Largo tiempo dichosos! Cierto que generalmente los hombres a mi edad son ya casi viejos. Sabes por qu? Voy a decrtelo. Los jvenes hacen lo que haca yo antes de que la casualidad te depositara dormida sobre mis brazos. Amar, beber, jugar, qu s yo! Cuando los jvenes como yo lo era, son ricos de energa, de fuerza, de temeridad, disipan en pocos aos el tesoro inestimable de su juventud. Yo hubiera hecho lo mismo; pero t te

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atravesaste en mi camino, Aurora, y me transform al momento. Un instinto providencial detuvo las larguezas de mi corazn. Atesoraba todos mis sentimientos para guardar entera para ti mi alma. El fuego sagrado de mi juventud lo guard en arca inasequible. Mi corazn, dormido, como la bella del bosque, despierta hoy con la energa de los veinte aos. Me escuchas y sonres: me crees loco. Ah, s, estoy loco de alegra! Y sin embargo, te digo la verdad. Qu he hecho yo durante todos estos aos? Los he invertido en verte crecer, los he pasado mirando el despertar de tu alma. Tu sonrisa ha sido mi alegra, mi solo placer. Tienes razn! Estoy en edad de ser dichoso, en edad de querer. T eres ma! Seremos el uno del otro! Fuera de nosotros nada existir en el mundo! Nos iremos a cualquier ignorado retiro lejos de aqu; muy lejos; donde nadie pueda turbar nuestra ventura. El amor arrullar nuestros sueos!... Pero hblame, Aurora, hblame! Ella le escuchaba embelesada. El amor! repiti. Queremos siempre! Qu felices vamos a ser!

Rayos y truenos! deca Cocardasse, agarrando por los pies al barn de Barbanchois. He aqu un anciano que pesa tanto como sus pergaminos! Passepoil sostena la cabeza del mismo. El austero noble, a quien las orgas de la regencia disgustaban tanto, no haba tenido inconveniente en emborracharse. Cocardasse y Passepoil, a quienes el barn de la Hunaudaye confi la misin de llevarle a su casa, atravesaban el jardn solitario y sombro. Y bien, querido prosigui Cocardasse, pocos pasos ms all de la tienda donde haban cenado, no te parece que debemos descansar un poco? Me parece de perlas tu proposicin. El viejo pesa mucho, y la paga es escasa. Y, de comn acuerdo, depositaron al barn de Barbanchois sobre el csped. La frescura de la noche le espabil un poco, y empez a decir su refrn favorito: Dnde vamos? Dnde vamos? Pecador! dijo Cocardasse. Este viejo borracho es muy curioso! Vamos a nuestra sepultura suspir con resignacin Passepoil. Ambos se sentaron sobre un banco, Passepoil sac tranquilamente su pipa, y se puso a atacarla con gran cuidado. Esa cena tan rica, ser la ltima para nosotros! dijo. Muy rica! respondi Cocardasse, golpeando los ladrillos. Rayos y truenos! He comido pollo y medio. Qu linda era la joven de los cabellos rubios que estaba sentada delante de m! Famosa! Pues, y las alcachofas rellenas, gran Dios! exclam Cocardasse. Y su talle ligero y esbelto; y su cintura, que puede abarcarse con la mano! Me gusta ms la ma contest Cocardasse. Aquella roja, pecosa y bizca? Passepoil hablaba de la vecina de mesa de Cocardasse. Este le cogi por el cogote, y dijo: Pichn mo, no consentir de ninguna manera que hables mal de mi cena.

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Dame al instante tus excusas, vive Dios!, o, de lo contrario, te rajo sin piedad. Ambos, para consolarse de sus penas, haban bebido dos veces ms que el barn de Barbanchois. Passepoil, cansado de la tirana de su amigo, no quiso presentarle sus excusas. Soltse de sus manos, y tirndose desesperadamente de los pelos, concluy por caer sobre el cuerpo del austero Barbanchois, que, despertndose, volvi a decir: Dnde vamos, Dios mo? Dnde vamos? Y yo que haba olvidado a ese viejo petate! dijo el gascn. Llevmosle aadi Passepoil. Pero, antes de recoger al borracho noble, abrazronse con efusin, derramando abundantes lgrimas. Luego, agarrando su fardo humano, emprendieron de nuevo la marcha. No la has visto? pregunt Cocardasse. A la del domin rosa? Ni rastro de ella. He recorrido intilmente en su busca todas las tiendas. Ah, yo he entrado hasta en palacio! Haba muchos domin rosa; pero ninguno era el nuestro. Y a l, le has visto? Cocardasse contest, bajando la voz: No, pero he odo hablar de l. El Regente no ha cenado, y ha estado hablando con Gonzaga ms de una hora. Todos los secuaces del prncipe chillan y juran contra Lagardre. Santo Dios! Si tuvieran la mitad del valor que pregonan, nuestro parisin se vera apurado para librarse de ellos. Tengo miedo de que nos desembaracen de l suspir Passepoil. Cocardasse, que iba delante, se detuvo. Amigo mo, ten la seguridad de que dar buena cuenta de ellos. Se ha visto en mayores apuros. S; pero... tanto va el cntaro a la fuente... Passepoil no pudo concluir su refrn. Un ruido de pasos se oy hacia la fuente, y nuestros dos bravos, quiz obedeciendo a la costumbre, se ocultaron tras unos arbustos. A poco, un pelotn de hombres armados, a cuya cabeza iba el gran espadachn Bonnivet, escudero de la seora de Berri, pas por delante de ellos. A su paso, iban apagndose todos los faroles del jardn. Cocardasse y Passepoil oyeron este dilogo: Est en el jardn! deca un sargento. He interrogado a los centinelas de las puertas, y ninguno le ha visto salir. No puede haber equivocacin, porque su disfraz es fcil de reconocer. Hay que tener cuidado con l! repuso otro soldado. Le he visto sacudir al prncipe de Gonzaga, como se sacude un manzano cuando se quiere comer su fruto. Ese buen muchacho debe ser paisano mo murmur Passepoil, entusiasmado por aquella metfora normanda. Atencin, muchachos! dijo Bonnivet. Tened mucho ojo, ya sabis que es un peligroso compaero! Y se alejaron. Otra patrulla caminaba hacia la alameda de los olmos. Las luces que quedaban todava encendidas en el jardn, fueron poco a poco apagndose. Hubirase dicho que en aquella mansin del placer se preparaba alguna siniestra emboscada.

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Palomo mo dijo Cocardasse, es nuestro ahijado a quien buscan. No hay duda respondi el normando. Ya haba odo yo en el palacio que el prncipe haba sido maltratado por l. Buscan a Lagardre. Y apagan las luces para buscarle? Las sombras favorecen las sorpresas. Horror! Van cuarenta o cincuenta contra uno. Si se les escapa esta vez... Querido, se les escapar. Ese tunante tiene el diablo en el cuerpo. En estas circunstancias, lo que debemos hacer nosotros es buscarle tambin y ofrecerle nuestros servicios y nuestras personas... Passepoil, que era muy prudente por naturaleza, hizo un gesto y dijo: No es momento propicio. Rayos y truenos! Quieres discutir conmigo? O ahora o nunca. Si nos necesita, nos recibir con la estocada Nevers, puesto que hemos desobedecido sus rdenes! Es verdad, le hemos desobedecido! Pero que se me lleve el diablo, si tu intento no me parece un mal negocio! Vean ustedes por qu aquella noche el barn de Barbanchois no durmi en su cama. El ebrio gentilhombre fue depositado sobre el csped, donde continu su apacible sueo. Ms adelante veremos dnde y cundo se despert. Cocardasse y Passepoil empezaron sus pesquisas. La noche era oscura. En el jardn, salvo la entrada de las tiendas indias, no quedaba ya un solo farol encendido. En todas las ventanas del departamento del Regente se vea luz. Su Alteza se asom a una de ellas y dijo a sus invisibles servidores: Con vuestras cabezas me respondis de su vida. Es necesario prenderle vivo! Loado sea Dios! gru Bonnivet que estaba emboscado con sus hombres en la plazoleta de la estatua de Diana. Si el bribn ha odo la advertencia, no va a dejar uno de nosotros para que cuente maana la aventura! Las patrullas obedecan las rdenes del Regente de muy mala gana. Lagardre tena tan terrible reputacin, que los soldados, a haber podido, hubiesen hecho antes testamento. Bonnivet, el famoso espadachn, tampoco estaba a gusto aquella noche. Lagardre y Aurora acababan de decidir la huida. Lagardre, que no poda imaginarse lo que suceda en el jardn, esperaba poder pasar con su compaera por la puerta de Le Brant. Se puso su domin negro y mand a Aurora que ocultara de nuevo su rostro tras de la careta. Cuando salieron del pabelln encontraron dos hombres arrodillados sobre la arena. Hemos hecho cuanto hemos podido, caballero dijeron a la vez Cocardasse y Passepoil. Perdonadnos! El domin rosa era Satans en persona y se evapor como el humo ante nuestros ojos dijo Cocardasse. Dulce Jess! exclam Passepoil. Es ese! Cocardasse se frot los ojos. Levantaos! les orden Lagardre. Luego, al ver los fusiles de los soldados al final de la Alameda, pregunt: Qu quiere decir eso?

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Quiere decir que ests bloqueado, hijo mo! respondi Passepoil. Lagardre no pidi explicacin de estas palabras que dictaba el vino del normando. Todo lo adivin entonces. La fiesta haba concluido y la huida era casi imposible. Las horas que embriagado con su felicidad le parecieron minutos, eran en aquel momento poderosos obstculos a sus planes. No midi el tiempo y se le haba hecho tarde. Slo el tumulto de la fiesta hubiera podido favorecer su fuga. Me sois francamente adictos? pregunt a los bravos. Vivos o muertos, os pertenecemos en cuerpo y alma! respondieron sus antiguos amigos llevndose la mano al corazn. Y decan la verdad. La vista de su antiguo discpulo tena el privilegio de embriagarles ms que el vino. Aurora temblaba por Lagardre, olvidndose en absoluto de s misma. Han relevado la guardia de las puertas? pregunt Enrique. Las han reforzado respondi Cocardasse. Hay que pegar fuerte, gran Dios! Conocis, por casualidad, a maese Le Brant, portero de las habitaciones particulares del Regente? Como nuestros bolsillos respondieron a un tiempo Cocardasse y Passepoil. Entonces no os abrir su puerta dijo con desaliento Lagardre. Los dos bravos comprendieron la lgica de aquella conclusin. Solamente quien no les conociera podra abrirles la puerta de su casa. Detrs del follaje se oy un ruido vago. Hubirase dicho que los soldados se aproximaban hacia all con precaucin. Lagardre y sus compaeros nada podan ver. En el lugar donde estaban haba algunos faroles, mientras el resto del jardn permaneca a oscuras. Escuchad dijo Lagardre; es preciso jugar el todo por el todo. No os ocupis de m. Yo s cmo salir de este negocio: tengo un disfraz que me librar de mis enemigos. Llevaos a esta joven. Entraris con ella en el vestbulo de las habitaciones particulares del Regente y diris a Le Brant: Venimos de parte del que est en vuestro pabelloncito. Y os abrir la puerta. Cuando hayis salido esperadme detrs del oratorio del Louvre. Entendido dijo Cocardasse. Una palabra, an. Sois capaces de dejaros matar antes de entregar a esta joven? Destrozaremos todo lo que se oponga a nuestro paso! contest Cocardasse. No tengis cuidado aadi Passepoil. De veras? Esta vez quedaris satisfecho de nosotros contestaron los dos. Lagardre bes la mano a Aurora y le dijo: Valor! Esta es nuestra ltima prueba. La joven se alej escoltada por los dos valientes. Algunos pasos ms all de la fuente, dos soldados les dieron el alto. Acompaamos a una dama del cuerpo de baile dijo Cocardasse. Y apartando a uno de los centinelas, aadi: Su Alteza Real nos espera!

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Los soldados se echaron a rer y les dejaron el paso franco. Pero tras la sombra de unos naranjos haba dos hombres en acecho. Eran Gonzaga y su confidente. Estaban all esperando ver aparecer de un momento a otro a Lagardre. Gonzaga dijo algunas palabras al odo de Peyrolles. Este sigui con media docena de hombres armados a Cocardasse y Passepoil. Brant, como esperaba a Lagardre, abri la puerta. Solamente que la abri dos veces. La primera pasaron Aurora y su escolta; la segunda Peyrolles y sus compaeros. Lagardre se desliz hasta el final de un sendero para ver marchar a su prometida. Cuando quiso volver al pabelln, el paso estaba cerrado; un piquete de guardias le amenaz con sus armas. Caballero dijo el jefe con voz un poco alterada, no hagis resistencia, os lo suplico; estis acorralado. Era cierto. Por todas partes se vean relucir los caones de los fusiles. Qu se me quiere? pregunt Lagardre sin sacar la espada. El valiente Bonnivet, que avanzaba a paso de lobo por detrs de Enrique, le agarr los brazos. Lagardre no opuso resistencia pero aadi de nuevo: Qu se me quiere? Ya lo veris respondi el marqus de Bonnivet. Luego aadi: Adelante, seores, vamos a palacio! Espero que seris testigos de que yo solo he realizado tan importante captura. Unos sesenta soldados rodearon a Lagardre, que fue conducido a las habitaciones de Felipe de Orlens. Despus se cerraron las puertas del jardn donde no qued alma viviente, es decir, quedaba el austero barn de Barbanchois durmiendo como un justo sobre la fresca hierba.

10. LA EMBOSCADA

Lo que se llamaba gabinete particular del Regente, era un gran saln donde Su Alteza acostumbraba a recibir a los ministros y a reunir el consejo de la regencia. En el centro de este saln haba una mesa redonda cubierta con un rico tapiz de seda y alrededor de ella un silln para el Regente, otro para el duque de Borbn y sillas para los otros miembros titulares del consejo y los secretarios de Estado. Sobre la puerta principal el escudo de Francia y las armas de Orlens. All se despachaban un poco a la ligera diariamente los negocios del reino, despus de la comida. El Regente coma tarde, la funcin de la Opera empezaba pronto, y por lo tanto no haba tiempo que perder. Cuando Lagardre entr en este saln, estaba lleno de gente. Pareca un tribunal. Vease de pie a los seores Lamoignon, Tresmes y Machault, junto al silln en que el Regente estaba sentado. Los duques de Saint-Simon, de Luxemburgo y Harcourt, se hallaban cerca de la chimenea. Haba centinelas en

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todas las puertas, y Bonnivet, triunfante, se limpiaba el sudor ante un espejo. Hemos pasado un mal rato, pero ya le tenemos! Ah, diablo de hombre! deca Bonnivet a media voz. Se ha resistido mucho? pregunt Machault. De no estar yo all, sabe Dios lo que hubiera ocurrido! En el saln vease tambin a Villeroy, al cardenal Bissy, a Argenson, a De Blanc, a Gonzaga y a sus amigos. Doce o quince hombres armados hasta los dientes escoltaban a Lagardre. Mir a todos los lados y slo vio a una mujer, a la princesa de Gonzaga, sentada a la derecha de Felipe de Orlens. Caballero dijo ste con aspereza al ver a Enrique, no estaba dentro de nuestras condiciones el que turbaseis nuestra fiesta e insultarais en nuestra propia casa a uno de los ms grandes seores del reino! Estis acusado de haber desenvainado vuestra espada dentro del recinto del palacio real! Vuestra conducta incalificable nos hace arrepentimos de nuestra clemencia. Desde su arresto, el semblante de Lagardre era de mrmol. Respondi con acento fro y respetuoso: Monseor, no temo que se repita aqu lo sucedido entre el prncipe de Gonzaga y yo. Respecto al segundo cargo que Vuestra Alteza me hace, es verdad que he sacado la espada, pero ha sido para defender a una dama. Algunos de los que me escuchan, pueden daros fe de mis palabras. Slo Chaverny contest: Decs verdad, caballero. Enrique le mir con asombro. Tan leal confesin vali a Chaverny las reconvenciones de sus amigos. Pero el Regente, que estaba cansado y tena sueo, no poda detenerse en semejantes bagatelas. Os hubiera perdonado todo esto, pero hay una cosa que no puedo perdonaros. Es verdad que habis prometido devolverle su hija a la princesa de Gonzaga? S, monseor, lo he prometido. Me habis enviado un mensajero que me ha hecho la misma promesa en vuestro nombre? S, monseor. Espero que adivinaris que estis ante un tribunal. Los tribunales ordinarios no pueden entender en el hecho de que se os acusa. Sin embargo, caballero, os juro se os har la justicia que merecis. Dnde est la seorita de Nevers? Lo ignoro contest Lagardre. Miente! exclam con mpetu la princesa. No, seora. He prometido ms de lo que cumplir poda, eso es todo dijo Lagardre. La asamblea entera prorrumpi en un murmullo de desaprobacin. Enrique aadi en voz ms alta paseando una mirada por la concurrencia: No conozco a la seorita de Nevers. Es un impostor! dijeron varas voces. El Regente le mir con severidad y dijo: Reflexionad bien lo que decs. Monseor, la reflexin no puede modificar la verdad. Sufriris esto, monseor? dijo la princesa, que se contena a duras

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penas. Por mi honor os aseguro que ese hombre miente. Sabe dnde est mi hija y as me lo ha dicho hace un momento en el jardn. Responded orden el Regente. Entonces, como ahora contest Lagardre, dije la verdad. Cuando hice esa promesa esperaba cumplirla. Y ahora? balbuce la princesa fuera de s. Ahora ya no es posible. La princesa cay desvanecida sobre su silln. La parte grave de la asamblea miraba con curiosidad a aquel extrao personaje, cuyo nombre tantas veces haban odo pronunciar en su juventud. El bello Lagardre! Aqul era el espadachn Lagardre! Aquella figura gallarda y grave, no era la de un hombre vulgar. Algunos, ms reflexivos, trataban de adivinar lo que ocultaba tras su tranquila apariencia. El rostro de Lagardre revelaba una resolucin triste, pero inquebrantable. Los amigos de Gonzaga se sentan demasiado pequeos en aquel lugar para hacer ruido. Haban entrado all, gracias al nombre de su amo, parte interesada en el debate; pero el prncipe no iba. El Regente prosigui: Y fiado solamente en vagas esperanzas os habis atrevido a escribirme! Cuando me mandasteis a decir: La hija de vuestro amigo ser devuelta... Lo esperaba as. Lo esperabais? El hombre puede equivocarse. El Regente consult con la mirada a Tresmes y Machault, que parecan ser sus consejeros. Pero, monseor exclam la princesa retorcindose desesperadamente los brazos. No veis que ese hombre me roba mi hija! l la tiene, creedme! Es a l a quien yo entregu mi hija la noche del asesinato, lo s, lo juro! Lo os, caballero? pregunt el Regente. Un imperceptible temblor agit los labios de Lagardre. Sus cabellos estaban inundados de sudor; pero dijo sin desmentir su imperturbable calma: La seora princesa se equivoca. Oh dijo sta, y no poder confundir a este hombre! Sera necesario un testigo... empez a decir el Regente. Se interrumpi porque vio a Enrique provocar con la mirada al prncipe de Gonzaga que acababa de aparecer en el dintel de la puerta principal. La entrada de Gonzaga produjo entre los reunidos una pequea sensacin. El prncipe salud a su mujer y al Regente y se qued cerca de la puerta. Su mirada se cruz con la de Enrique, que dijo con acento de desafo: Que venga, pues, el testigo y se atreva a reconocerme! Los ojos del prncipe no pudieron sostener la mirada del acusador y se bajaron. Todos observaron esto; pero al ver sonrer a poco al prncipe, se dijeron: Tendr piedad de l! En el saln no se oa el ms pequeo ruido, cuando Gonzaga se acerc ms a la puerta. All estaba Peyrolles, que dijo a su amo en voz baja: Es nuestra! Y los papeles?

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Tambin. El prncipe se puso rojo de alegra. Por el diablo! Hice bien en decir que ese jorobado vala en oro lo que pesa. Os confieso que dudaba de l contest Peyrolles; le haba juzgado mal. Ya lo veis, monseor dijo Lagardre, nadie responde. Ya que sois juez, sed justo. Quin est ante vos en este momento? Un pobre gentilhombre como vos engaado en su esperanza. Yo cre contar con un sentimiento que de ordinario es ms poderoso que todos los dems sentimientos humanos; promet con la temeridad del que espera su recompensa... Se detuvo un momento, y despus prosigui: Pues yo crea tener derecho a una recompensa. Baj los ojos y la voz se ahog en su garganta. Qu opinis de ese hombre? pregunt el viejo Villeroy a dArgenson. El vicecanciller dijo: O es un gran corazn o es un solemne tunante. Lagardre, haciendo un supremo esfuerzo, prosigui : La suerte se ha burlado de m, monseor. Ese es todo mi crimen. Cuando esperaba la libertad, me castigo a m mismo y me vuelvo al destierro. Eso es muy cmodo! dijo Navailles. Machault hablaba en voz baja al Regente. Me arrodillar a vuestros pies, monseor... empez a decir la princesa. Permaneced en vuestro asiento, seora dijo Felipe de Orlens. Con un gesto imperioso reclam silencio y todos callaron en el saln. Dirigindose a Lagardre, le dijo : Caballero, decs que sois gentilhombre y lo que habis hecho es indigno. Tened por castigo vuestra propia vergenza. Entregadme vuestra espada! Lagardre enjug su frente sudorosa. En el momento de sacar su espada, una lgrima rod por sus mejillas. Dios santo! murmur Chaverny, que senta fiebre sin saber por qu, mejor fuera que le matasen. Cuando Lagardre entreg su espada a Bonnivet, Chaverny volvi la cabeza. El Regente dijo: No vivimos en los tiempos en que se rompan las espuelas de los caballeros culpables de felona; pero la nobleza existe an y la degradacin es el mayor castigo que puede darse a un soldado. Caballero, no tenis derecho a llevar espada. Separaos, seores, y dejadle pasar. Ese hombre no es digno de respirar el aire que nosotros respiramos. Hubo un instante en que pareci que Lagardre, como Sansn en el templo donde quedaron sepultados los filisteos, iba a abrazarse a las columnas de aquella sala para arruinarla. Su rostro reflej un furor terrible, y los que estaban prximos a l se apartaron, ms por miedo que por obedecer las rdenes del Regente. Pero la angustia sucedi en l, pronto, a la ira, y otra vez volvi a verse en su semblante la fra resolucin que tena antes. Monseor, acepto el fallo de Vuestra Alteza Real y no apelar de l. En aquel instante pas ante sus ojos el risueo cuadro de un lejano retiro, embellecido por el amor de Aurora. No vala tanta dicha aquel martirio? Lagardre se dirigi hacia la puerta en medio del general silencio. El Regente

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haba dicho a la princesa: Nada temis, se le seguir. En mitad de la sala encontr Lagardre al prncipe que acababa de dejar a Peyrolles. Alteza dijo Gonzaga, dirigindose al duque de Orlens, yo detengo el paso a este hombre. Chaverny fue presa de una agitacin horrible y tuvo deseos de arrojarse sobre el prncipe. Ah! dijo. Si Lagardre tuviera an su espada! Taranne, dando con el codo a Oriol, le dijo: Chaverny se ha vuelto loco. Por qu impeds el paso a ese hombre? pregunt el Regente. Porque Vuestra Alteza se ha equivocado. La degradacin no es el castigo que conviene a los asesinos! Hubo un gran movimiento en toda la sala y el Regente se levant. Y este hombre es un asesino! aadi Gonzaga poniendo su espada en el hombro de Lagardre. Lagardre no intent desarmarle. En medio del tumulto que armaron los partidarios de Gonzaga, se oy una carcajada convulsiva de Lagardre. Separ la espada del prncipe, y cogiendo el puo de Gonzaga lo apret con tal fuerza que la espada cay al suelo. Llev a Gonzaga, o mejor dicho, lo arrastr hasta la mesa y mostrando su mano, que el dolor haba abierto, seal una profunda cicatriz. Mi marca! Reconozco mi marca! La mirada del Regente se volvi sombra. Todos dejaron de respirar durante algunos momentos. Gonzaga est perdido! murmur Chaverny. Pero Gonzaga era magnficamente audaz. Alteza dijo el prncipe, hace diez y ocho aos que espero este momento. Nuestro hermano Felipe va a ser vengado. Esta herida la recib defendiendo la vida de Nevers. La mano de Lagardre cay con desaliento a lo largo de su cuerpo. Qued un instante aterrado mientras un grito general se oy en la sala. El asesino de Nevers! El asesino de Nevers! Los amigos del prncipe exclamaron: Ese diablo de jorobado tena razn! La princesa se tap con las manos el rostro, horrorizada. La pobre mujer no se movi: estaba desvanecida. Lagardre pareci despertar de un sueo cuando los soldados de Bonnivet le rodearon a una seal del Regente. Un rugido semejante al del len sali de su garganta y dijo: Infame!, infame!, infame! Despus, arrojando a diez pasos a Bonnivet que quera agarrarle del coleto, dijo con voz de trueno: Fuera de aqu! Ay del que me toque! Y volvindose hacia Felipe de Orlens, aadi: Monseor, tengo un salvoconducto de Vuestra Alteza. Y al decir esto sac del bolsillo el pergamino que Felipe de Orlens haba entregado al jorobado. Libre, pase lo que pase! ley Lagardre en alta voz. Vos lo habis

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escrito, vos lo habis firmado. Eso ha sido una sorpresa! dijo Gonzaga. Desde el momento en que es un asesino...! aadieron Tresmes y Machault. El Regente les impuso silencio con un gesto y dijo: Queris dar la razn a los que dicen que Felipe de Orlens no tiene palabra? Yo he escrito y firmado ese salvoconducto y ese hombre es libre. Tiene cuarenta y ocho horas para pasar la frontera. Lagardre no se movi. Ya habis odo aadi con dureza dirigindose a Lagardre: Salid. Lagardre desgarr el pergamino y arroj los pedazos a los pies del Regente. Monseor dijo, vos no me conocis. Os devuelvo vuestra palabra. De esa libertad que me ofrecis, slo tomo la mitad, veinticuatro horas, para desenmascarar a un asesino y hacer triunfar una causa justa. Basta de humillaciones! Levanto la cabeza y os juro, seores, por el honor de mi nombre, por el honor de Enrique de Lagardre, que vale tanto como el vuestro, que maana a esta hora la princesa de Gonzaga tendr su hija y Nevers su venganza o yo ser prisionero de Su Alteza Real. Monseor, podis convocar a mis jueces para esa hora. Y saludando al Regente dijo a los que le rodeaban: Paso, seores, uso mi derecho. Gonzaga haba desaparecido del saln antes que l. Dejadle pasar, seores! dijo el duque de Orlens. Caballero aadi dirigindose a Enrique, maana a esta hora vuestros jueces os esperarn. En nombre de Dios que se har justicia! Los aliados de Gonzaga se deslizaron hacia la puerta: ya nada tenan que hacer all. El Regente qued un instante pensativo. Despus murmur: Seores, he aqu un caso bien extrao! Es un osado bribn dijo el jefe de polica. O un hroe de nuestros tiempos caballerescos contest el Regente. Maana lo sabremos. Lagardre sali solo y sin armas. En el vestbulo los amigos de Gonzaga estaban aguardndolo. Tres bandidos guardaban la entrada del corredor que conduca al cuarto de Brant. Gonzaga estaba de pie en medio del vestbulo con la espada desnuda. La gran puerta del jardn estaba abierta. A la legua se adivinaba que aquello era una emboscada. Lagardre no hizo caso: tena el defecto de ser valiente y se crey invulnerable. March hacia Gonzaga que cruz su espada ante l. No tengis tanta prisa, caballero Lagardre; es preciso que hablemos. Todas las salidas estn tomadas y nadie puede ornos fuera de mis aliados. Podemos, pues, hablar a gusto! Y Gonzaga, al decir esto, rea satricamente. Lagardre, detenindose, cruz los brazos sobre su pecho. El Regente os abre las puertas? continu el prncipe, pues yo os las cierro. Yo era, como el Regente, amigo de Nevers y tengo derecho a vengar su muerte. No perdis el tiempo en llamarme infame aadi sonriendo; sabemos que el que no tiene razones, lanza contra su acusador injurias. Caballero Lagardre, queris que os diga una cosa que tranquilizar vuestra

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conciencia? Vos creis haber mentido al decir que Aurora no estaba en vuestro poder... El semblante de Enrique se alter. Pues bien continu Gonzaga gozndose cruelmente de su triunfo: no habis mentido. Aurora ya no os pertenece. Si yo creyera... empez a decir Lagardre cerrando los puos. Pero mientes! Te conozco. Y sin embargo, es la pura verdad contest Gonzaga. Lagardre quiso arrojarse sobre l; pero Gonzaga le puso la punta de la espada entre los dos ojos y murmur dirigindose a sus amigos: Estad siempre atentos! Despus continu, con su acento burln: Dios mo, os hemos ganado, caballero, una linda partida! S, Aurora est en nuestro poder... Aurora! exclam Lagardre, con voz sofocada. Aurora y ciertos documentos... El prncipe cay pesadamente al suelo. De un salto Lagardre se lanz al jardn. Gonzaga se levant sonriendo. No hay ninguna salida? pregunt a Peyrolles. Ninguna. Cuntos son en el jardn? Cinco respondi Peyrolles escuchando. Son bastantes. Va sin espada. Los dos salieron al jardn para escuchar. En el vestbulo todos los cortesanos de Gonzaga escuchaban plidos y anhelantes. El prncipe desde la vspera habales habituado al olor de sangre. La pendiente por que marchaban era suave y se deslizaban sin sentir. Gonzaga y Peyrolles se detuvieron en lo ltimo de la escalinata. Cunto tardan! murmur Gonzaga. El tiempo parece largo dijo Peyrolles. Estn apostados detrs de la tienda. El jardn estaba negro como un abismo y slo se oa el ruido que producan las hojas de los rboles al recibir la caricia del viento de otoo. Dnde os habis apoderado de la joven? pregunt Gonzaga que pareca querer entretener su impaciencia con el ruido de sus palabras. En la calle de Chartres, a la puerta de su casa. Estaba bien guardada? La defendan dos vigorosas espadas. Los dos guardianes huyeron cuando se les dijo que Lagardre haba muerto. Visteis sus caras? No; pudieron conservar sus caretas hasta el fin de la lucha. Y los papeles, dnde estn? Peyrolles no tuvo tiempo de responder. Un grito de agona se oy hacia el lugar donde estaba la tienda india. Los cabellos se le erizaron a Gonzaga. Puede ser uno de los nuestros murmur Peyrolles, temblando. No dijo el prncipe, he reconocido su voz. En aquel momento cinco hombres se destacaron de la plazoleta de la estatua de Diana. Quin es el jefe? pregunt el prncipe.

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Gendry respondi su intendente. Gendry era un mocetn muy robusto que haba sido cabo de la guardia de palacio. Ha concluido el negocio dijo acercndose al prncipe. Hace falta una camilla y dos hombres. Entonces se oy un pequeo ruido en el vestbulo. Nuestros jugadores no tenan una gota de sangre en las venas. Oriol, Montaubert llam Gonzaga, vosotros llevaris la camilla. Y como les viese dudar, aadi: Todos le hemos matado, puesto que su muerte aprovecha a todos. Era necesario darse prisa, pues el Regente, que tema costumbre de retirarse por all a sus habitaciones, poda sorprenderles. Oriol, medio desfallecido, y Montaubert, indignado, cogieron la camilla; Gendry los precedi. Todos marcharon en busca del cadver de Lagardre. Hola! exclam Gendry al llegar a la tienda india. Dnde est? Pues no cabe duda de que el bribn ha muerto! Oriol y Montaubert estuvieron a punto de huir. Montaubert era un gentilhombre capaz de cometer algunos pecadillos; pero que nunca haba concebido la idea de cometer un crimen. Oriol, pacfico por temperamento, senta horror por la sangre. Gonzaga crea asegurar de este modo la discrecin de sus partidarios. Habanse vendido inconscientemente a l, y no podan retroceder ya. Abandonar la partida era exponerse a afrontar la venganza de un hombre ante quien nadie ni nada se resista. El crimen les asustaba y a pesar de ello, ninguno os desobedecer al prncipe. Carecan de fuerza moral para seguir los honrados impulsos de su conciencia. Gendry aadi: Habr ido a morir ms lejos. Y tanteando el suelo alrededor suyo, se puso a buscar el cadver de Enrique. Un momento despus, tocando un bulto que haba sobre el csped, exclam: Aqu est! Oriol y Montaubert se acercaron. Dejaron la camilla en el suelo, y con la ayuda de Gendry metieron en ella el cadver. An est caliente dijo el antiguo cabo de las guardias. Andad! Oriol y Montaubert llegaron con su fnebre carga al pabelln. El grueso de los aliados de Gonzaga obtuvo permiso para marcharse. Estaban espantados. Al pasar por el pabelloncito de Brant, haban odo un ruido como si alguien revolviese hojas secas, y hubiesen jurado que desde entonces les seguan unos pasos vacilantes. En efecto, el jorobado estaba detrs de ellos cuando llegaron a la escalinata. El jorobado estaba palidsimo, y pareca sostenerse con dificultad sobre sus flacas piernas. Pero rea siempre con su risita aguda y estridente. Sin la presencia de Gonzaga, lo hubiese pasado mal el pobre Esopo. Este dijo a Gonzaga, que no se fij en la alteracin de su voz: Veis cmo vino? Todos entraron en el corredor. Maese Brant no trat de saber el nombre del gentilhombre que iba en la camilla. Despus de haber cenado fuerte... Los servidores del palacio real eran tolerantes y discretos. Eran las cuatro de la maana. Los faroles de las calles estaban ya apagados. Gonzaga y sus amigos se separaron. l, con Peyrolles, se dirigi a su hotel.

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Oriol, Montaubert y Gendry, quedaron encargados de arrojar al ro el cadver. Dirigindose stos por la calle de Pierre-Lescot. Cuando llegaron a la orilla del Sena, a Oriol y a Montaubert les falt valor para arrojar aquel cuerpo al agua. Mediante dos pistolas, obtuvieron de Gendry permiso para depositarlo sobre unos escombros. Dejaron algo ms all la camilla, y luego de embozarse bien en sus capas se fueron a dormir. He aqu por qu al da siguiente por la maana el Barn de Barbanchois se despert en medio de una calle, en un estado intil de describir. Era el cadver que haban llevado Oriol y Montaubert en la camilla. El Barn no se querell de esta aventura; pero su odio contra la regencia se hizo imponderable. En tiempo del difunto rey haba rodado veinte veces borracho bajo la mesa del festn, y nunca sucedi nada parecido. Al ir hacia su casa, decase con rabia: Qu costumbres! Es indigno jugar una broma de esta clase a un hombre de mi calidad. Dnde vamos? Dnde vamos? El jorobado sali el ltimo del palacio, y tard largo rato en andar la calle de las Risas, que no era larga. A la entrada de la plaza de las Fuentes y la calle de Saint-Honor, tuvo que sentarse en el escaln de una puerta. Cuando se levantaba, un gemido sala de su pecho. Los amigos del prncipe se haban equivocado: Esopo II no estaba borracho. Si Gonzaga no hubiera estado tan preocupado, no habra dejado de notar que su risa era fingida. Desde palacio hasta la casa de Lagardre slo haba diez pasos, y sin embargo, el jorobado tard diez minutos en llegar. Cuando lleg a la escalera no poda ms y se vio precisado a subirla a gatas. La habitacin de maese Luis estaba abierta. Todo estaba en desorden, todo mostraba huellas de violencia. Se arrastr hasta la escalerilla que conocemos, y la puerta del cuarto reservado de maese Luis haba sido forzada tambin. El jorobado lanz un gemido. Quiso llamar a Francisca, y le falt la voz. Arrastrndose subi la escalerilla y lleg hasta el cofre que contena el sobre con los tres sellos de lacre encarnado. El cofre estaba deshecho a hachazos, y el paquete haba desaparecido. El jorobado cay al suelo como una masa inerte. La primera claridad del da penetraba en la estancia de maese Luis, cuando el jorobado volvi en s. Haciendo un poderoso esfuerzo de voluntad se incorpor lentamente, y desabrochando su jubn negro, sac otro de raso blanco empapado en sangre. Dirase que aquel brillante coleto haba servido de cabezal a una gran herida! Lanzando dbiles gemidos el jorobado se arrastr hasta un arca, de donde sac un trozo de lienzo. Despus busc agua, y estuvo curndose una extensa herida que tena en el hombro. El coleto era de Lagardre; pero la herida la tena el jorobado. Despus de curarse, bebi agua, y sintise ms aliviado. Nada! murmur. Solo! Todo se lo han llevado! Mis armas y mi corazn! Su cabeza cay pesadamente entre sus manos. Pasados algunos momentos, levant la cabeza y dijo con triste acento: Ayudadme, Dios mo! An me quedan veinticuatro horas para acabar mi tarea de dieciocho aos!

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Quinta parte El contrato de matrimonio

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1. OTRA VEZ LA CASA DE ORO

En el palacio de Gonzaga haban trabajado toda la noche. Las tiendecillas estaban concluidas. Desde por la maana, los comerciantes que las adquirieron en la subasta, tomaron posesin de sus cuatro pies cuadrados y llevaron los enseres indispensables para el ejercicio de su industria. En el gran saln haba un olor fortsimo a madera nueva, y la instalacin del jardn era completa. Nada se vea en l de la antigua magnificencia. Slo quedaban algunos rboles que parecan avergonzados de la ruina de sus compaeros. En el centro de una plazoleta, situada cerca de la perrera de Medoro, frente a la escalinata del hotel, vease sobre su pedestal la mutilada estatua del Pudor. La casualidad parece a veces un sarcasmo. Quin sabe si nuestra actual Bolsa no servir algn da de emplazamiento para un templo de la candidez! Todo es posible! El palacio, desde el amanecer, era un manicomio. Los comerciantes se agitaban e iban de un lado para otro como atacados de vrtigo; vendan, compraban y mentan robndose recprocamente con descaro inaudito. Las ventanas de la princesa estaban cerradas. Las del prncipe slo tenan corridas sus cortinas bordadas de oro. Todos los habitantes del palacio dorman excepto Peyrolles. Haba contado sus enormes ganancias al juego y las junt al contenido de un cofrecillo de cedro que guardaba cuidadosamente. Era rico y avaro, o mejor dicho, vido, pues si amaba el dinero con pasin era por los placeres y comodidades que proporciona. Los medios para adquirirlo le importaban poco. Lo reciba de todas las manos y esperaba ser un gran seor cuando fuera viejo. Peyrolles era el Dubois de Gonzaga. El Dubois del Regente quera ser cardenal. Desconocemos la ambicin particular del discreto confidente de Gonzaga, pero Peyrolles parece que slo quera ser monseor Milln. Gendry fue a referirle el resultado de su expedicin. Le cont que Oriol y Montaubert se llevaron hasta la orilla del Sena el cadver, donde lo arrojaron al agua. Peyrolles ganaba siempre la mitad del sueldo de los tunantes que empleaba su amo. Pag a Gendry y le dijo que por entonces nada tena que encargarle. Gendry, antes de irse, le dijo: Los hombres aprovechables para nuestros negocios van escaseando. En el jardn de esta casa tenis un hombre utilsimo para cualquier golpe de mano. Cmo se llama? Ballena, y es fuerte como un toro. Contrtale respondi Peyrolles, por si pudiera sernos til; pero creo que han concluido las violencias. Gendry baj al jardn, donde Ballena, en el ejercicio de sus funciones, trataba de contrarrestar la creciente fama de su dichoso competidor Esopo II.

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Peyrolles se levant y fue a buscar a su amo. Cuando entr en el aposento del prncipe, vio con sorpresa que otros se le haban adelantado. El prncipe de Gonzaga, en efecto, daba audiencia a nuestros dos amigos Cocardasse y Passepoil. Los dos, a pesar de tan temprana hora, estaban compuestos, y haban dado una vuelta por la repostera. Dnde estuvisteis durante la fiesta, perillanes? les pregunt Peyrolles. Passepoil se encogi de hombros y Cocardasse le volvi la espalda. Serviros, Monseor, es una dicha para nosotros dijo Cocardasse al prncipe; tan grande, como pena nos causa tener que tratar con vuestro intendente; verdad, amigo mo? Mi amigo ha ledo en mi corazn contest Passepoil. Me habis comprendido? pregunt Gonzaga, cuyo rostro reflejaba una gran fatiga. Es preciso que os informis esta misma maana. Traedme noticias ciertas, pruebas palpables. Quiero saber si ha muerto o vive. Cocardasse y Passepoil, despus de saludar con la gracia que les era propia, pasaron provocativos ante Peyrolles y salieron de la cmara. Me permits, monseor, preguntaros quin queris saber si est vivo o muerto? dijo Peyrolles que estaba lvido. Lagardre contest el prncipe echando su fatigada cabeza sobre la almohada. Pero a qu viene esa duda? Acabo de pagar a Gendry. Gendry es un granuja, y t te vas haciendo viejo, Peyrolles. Estamos mal servidos. Mientras t dormas, yo he trabajado toda la maana. He visto a Oriol y a Montaubert. Por qu nuestros hombres no les acompaaron hasta el Sena? El negocio estaba concluido. Monseor mismo dispuso que dos de sus amigos... Amigos! interrumpi Gonzaga con desdn tan marcado, que Peyrolles se qued con la boca abierta. He hecho bien. Tienes razn, esos son mis amigos. Es preciso que lo sean. De quin puede servirse uno ilimitadamente, sino de sus amigos? Quiero humillarlos y encadenarlos con triple cadena. Si Horn hubiese tenido detrs de l slo media docena de charlatanes, el Regente se hubiera tapado las orejas. El Regente ama, sobre todo, su reposo. No ser yo el que tema la desgraciada suerte del conde de Horn... El prncipe se detuvo al ver fija sobre l la mirada de Peyrolles. Vive Dios! continu, he aqu uno que ya tiene carne de gallina! Es que vos tenis que temer algo del Regente? pregunt. Escucha dijo Gonzaga apoyndose en la cama sobre su codo izquierdo y mirndole con extraa fijeza. Te juro ante Dios, que si yo caigo, t ests perdido! Peyrolles retrocedi tres pasos. Los ojos se le salan de las rbitas. Gonzaga lanz una carcajada. Rey de los cobardes! No he estado nunca tan bien con la corte como ahora; pero esto no quiere decir que no pueda caer un da en desgracia. Quiero estar guardado en previsin de un ataque. Y para eso necesito ms que amigos, esclavos; no esclavos comprados, sino esclavos encadenados que vivan con mi vida y que sucumban si yo sucumbo. Por mi parte balbuce Peyrolles, monseor no tiene necesidad... Es justo. T vienes a mi lado mucho tiempo. Pero los otros... Saben que hay hermosos y clebres nombres en mi banda... Esa compaa es un escudo.

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Navailles lleva en su alma sangre ducal; Montaubert es aliado de los Mol de Champlatreux, viejos nobles franceses, cuya voz resuena tanto como la gran campana de Nuestra Seora; Choisy es primo de Montemart; Noc, est unido a los Sauzun; Gironne, a los Cellamare, y Chaverny a los prncipes de Soubise... Oh, ese!... interrumpi Peyrolles. Ese ser, como los otros, mi prisionero: no hay sino encontrar una cadena que deslumbre su fantasa. Si no la encuentro, tanto peor para l. A todos, a todos los tendr maana arrodillados a mis pies. Y arrojando las sbanas a un lado, salt del lecho. Mis chinelas dijo. Peyrolles se arrodill para calzarle. Luego le ayud a ponerse una preciosa bata de vivos colores. Te digo todo esto, Peyrolles continu Gonzaga, porque t tambin eres mi amigo. Oh, monseor! Me confundiris con esas gentes? Por qu no? Ninguno seguramente merecis mi amistad prosigui el prncipe con amarga sonrisa, pero de tal modo eres mo, y hasta tal punto ests unido a m, mi buen Peyrolles, que puedo, sin rebozo, hablarte como a mi confesor. Algunas veces se necesita hablar de estas cosas, pues ellas fortalecen la memoria y fijan claramente la situacin de cada cual. Decamos que es necesario tenerlos atados de pies y manos. La cuerda que les he arrojado al cuello, an no tiene ms que una vuelta; pero tanto apretar... Vas a juzgar por ti mismo lo que urge obrar con rapidez... Anoche hemos sido traicionados. Traicionados! exclam Peyrolles. Y, por quin? Por Gendry, Oriol y Montaubert. Es posible! Todo es posible mientras la cuerda no les estrangule. Y, cmo sabe, monseor?... Slo s que esos bribones no han cumplido con su deber. Gendry acaba de decirme que arrojaron el cadver al ro. Gendry ha mentido. Confieso que empiezo a desesperar de poder desembarazarme de ese demonio de Lagardre... Y, por qu esas dudas? Gonzaga sac de debajo de su almohada un papel muy doblado que despleg lentamente. No s si alguien quiere burlarse de m; pero si esto es una broma, no sabe, quien tal hace, lo peligroso que es su juego. Peyrolles esperaba impaciente que el prncipe se explicara. Por otra parte prosigui el prncipe, Gendry tiene la mano segura y todos nosotros omos el grito de agona... Qu os dicen ah, monseor? pregunt Peyrolles en el colmo de la inquietud. Gonzaga le dio el papel y Peyrolles lo ley vidamente. Aquel papel contena la siguiente lista: Capitn Lorena. Npoles. Staupitz. Nuremberg. Pinto. Turn. El Matador. Glasgow.

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Jol de Jugan. Morlaix. Fanza. Pars. Saldaa. dem. Peyrolles. ... Felipe de Mantua, prncipe de Gonzaga. ... Los dos ltimos nombres estaban escritos con tinta roja. Carecan de direccin, porque tal vez el vengador ignoraba an el sitio donde deba castigarlos. Los siete primeros nombres estaban marcados con una cruz roja. Gonzaga y Peyrolles saban perfectamente lo que significaba aquella marca. Peyrolles temblaba como un azogado. Cundo habis recibido esto? balbuce. Al or los primeros gritos de los comerciantes bajo esas ventanas. Y, cmo lo habis recibido? Gonzaga le ense la ventana que estaba frente a su lecho y que presentaba un cristal roto. Peyrolles comprendi y busc entre los tapices, bajo los cuales haba una piedra junto a unos trozos de vidrio. Eso es lo que me ha despertado. Despus de leer el papel se me ocurri la idea de que Lagardre pudiera haberse salvado. Peyrolles baj la cabeza. A menos prosigui Gonzaga, de que esa audaz provocacin proceda de algn aliado suyo que ignore todava su muerte. Esperemos murmur Peyrolles. De todos modos mand llamar en seguida a Oriol y a Montaubert que, hbilmente interrogados, han concluido por confesarme que dejaron el cadver sobre un montn de escombros en la calle de Pierre-Lescot. No es preciso averiguar ms! exclam aterrado Peyrolles. Un herido puede recobrar la vida! Dentro de poco sabremos la verdad. Cocardasse y Passepoil han ido a informarse. Y os fiis de esos renegados? No me fo de ninguno, amigo Peyrolles, ni siquiera de ti. Si pudiera hacerlo todo por m mismo, no me servira de nadie. Se han embriagado anoche y han hecho mal. Ellos lo saben y andarn derechos. Les he llamado y les he dado el encargo de que averigen el nombre de los dos bravos que defendieron anoche a la joven aventurera que toma el nombre de Aurora de Nevers... El prncipe no pudo reprimir una sonrisa al pronunciar este nombre. Peyrolles permaneca serio. He de remover cielo y tierra acab Gonzaga, hasta averiguar si nuestra bestia negra se nos ha escapado de nuevo. Hizo sonar una campanilla y entr un criado. Que preparen mi silla dijo. T, Peyrolles, sube, como de costumbre, a las habitaciones de la princesa, para ofrecerle la seguridad de mi respeto profundo. Abre bien los ojos y observa la fisonoma de la antecmara de la princesa. No dejes de fijarte en el tono con que te responda su doncella. Dnde encontrar a monseor? Voy primero al pabelln, tengo prisa por ver a nuestra joven aventurera. Parece que doa Cruz y ella son amigas. Luego ir al hotel de Law, que parece desdearme; y por ltimo al palacio real, donde mi ausencia no dejara de ser

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comentada. Quin sabe las calumnias que habrn inventado a mi costa? Todo eso ser largo. Muy breve, Peyrolles. Necesito ver a mis amigos, a nuestros buenos amigos. Para esta noche preparo una cena... Pero ya hablaremos de eso. Y acercndose a la ventana recogi la piedra que haba llevado la lista. Monseor, antes de marcharos debais tomar alguna medida contra esos ganapanes... Cocardasse y Passepoil? Ya s que te han maltratado, mi pobre Peyrolles. No se trata de eso. Algo me advierte que nos traicionan. La prueba es que ellos estuvieron en los fosos y sin embargo no figuran en la lista. Es verdad! murmur Gonzaga. Sus nombres no estn aqu. Pero si es Lagardre el autor de esa lista y se vale de ellos, hubiera escrito tambin sus nombres para disimular. Eso es demasiado sutil, monseor. No hay que desdear ningn detalle, por nimio que sea, cuando se juega con la vida. Desde ayer caminis por lo desconocido. Adems, ese jorobado, esa extraa y misteriosa criatura, que a pesar nuestro se introduce en todos nuestros negocios... T me haces pensar. S, es preciso saber quin es. El prncipe se asom a la ventana. El jorobado estaba en su perrera y miraba precisamente con fijeza a las ventanas del prncipe. Esopo, al verle, baj los ojos y le salud profundamente. Gonzaga mir an la piedra. Lo sabremos deca el prncipe, lo sabremos todo! El da de hoy habr que sealarlo con piedra blanca. Ve a hacer mi encargo, que ya est aqu mi silla. Hasta pronto! Peyrolles obedeci. Gonzaga subi en su silla y se hizo llevar a casa de doa Cruz. Atravesando los corredores para ir a las habitaciones de la princesa, se deca Peyrolles: No siento por mi patria esa idiota ternura que he visto en otros. Con dinero, cualquier sitio de la tierra es patria. Mi tesoro es bastante grande, lo que no impide que en el transcurso de veinticuatro horas aligere un poco las arcas del prncipe. Gonzaga me parece que empieza a caer. Si las cosas no se arreglan de aqu a maana, cojo mi maleta y me voy en busca de aires ms saludables. Qu diablo! De hoy a maana, la mina tiene tiempo de estallar. Cocardasse y Passepoil haban prometido multiplicarse para desvanecer las inquietudes del prncipe y, como eran hombres de palabra, nos los encontramos en una taberna de la calle de Aubry-le-Boucher, comiendo y bebiendo por cuatro. La alegra iluminaba sus semblantes. No ha muerto, vive Dios! deca Cocardasse alzando su vaso. Passepoil, elevando el suyo, aadi: No ha muerto. Y ambos bebieron a la salud del caballero Enrique de Lagardre. Rayos y truenos! dijo el gascn. Las necedades que cometimos anoche deben tenerle muy enfadado con nosotros. Estbamos borrachos, mi noble amigo, y la embriaguez es crdula. Y adems le habramos dejado en un mal paso. No hay malos pasos para ese tunante! exclam con entusiasmo

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Cocardasse. Haba de verle con una cuerda al cuello y an tendra confianza de volver a verle fuerte y valeroso. La verdad es contest el normando saboreando el vino de su vaso, que Lagardre no tiene rival en el mundo. El haberle educado es timbre de inmarcesible gloria para nosotros. Acabas de tocar la ms delicada fibra de mi alma, amigo mo. Podr abrirme en canal si quiere; pero soy suyo, completamente suyo. Passepoil dej sobre la mesa su vaso vaco. Mi noble amigo dijo, tus sentimientos son buenos, pero te falta elasticidad por el vino... Por el amor de Dios! Dime, palomo, estabas anoche menos borracho que yo? Bien, bien!, dejemos eso contest el normando con gravedad; desde el momento en que discutes de esa manera... Hola, tabernera! Trenos otros vasos. Y el normando, cuando les llev lo pedido la tabernera, le rode tiernamente con un brazo su talle de tonel. Cocardasse le miraba con aire compasivo. De modo, querido le dijo luego, que t ves la paja en el ojo ajeno, y no adivinas la viga en el tuyo? Al entrar aquella maana en el palacio de Gonzaga, estaban convencidos del fin violento de Lagardre. Al amanecer haban estado en la calle de Chartres y haban encontrado las puertas abiertas. El piso bajo estaba vaco. Los vecinos no saban qu haba sido de Aurora ni de sus sirvientes. En el piso principal encontraron el cofre hecho pedazos, y la chupa ensangrentada de Lagardre. No caba duda: los bandidos que atacaron a la joven del domin rosa dijeron la verdad. Lagardre haba muerto! Pero Gonzaga acababa de devolverles la esperanza al darles la comisin de comprobar su muerte. Gonzaga quera que se buscara el cadver de su mortal enemigo. Gonzaga, sin duda, tena para esto sus razones. Y no fue necesario ms para que nuestros dos amigos se apresuraran a beber por la salud de Lagardre. Respecto a la segunda parte de su comisin, que consista en buscar a los dos bravos que haban defendido la joven Aurora, era cosa hecha. Cocardasse, echndose de nuevo de beber, dijo: Es preciso inventar una historia. Dos historias arguy Passepoil. Una para ti y otra para m. Y eso qu importa! Yo soy mitad gascn y mitad provenzal y el inventar historias no me cuesta ningn trabajo. Pardiez! Yo soy normando. Veremos quin inventa mejor. Me provocas? Amigablemente, mi noble camarada. Estas son luchas del ingenio. Ten en cuenta, sin embargo, que en nuestra respectiva historia es preciso que figure el cadver de Lagardre. Cocardasse se encogi de hombros y aadi: Rayos y truenos! Mi pobre trtolo quiere ensear a su maestro? An era demasiado pronto para volver al hotel y Cocardasse y Passepoil se entretuvieron en inventar su respectivo cuento. Ya veremos cul de los dos hilvan mejor su historia.

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Despus, para entretener la espera, durmironse tranquilamente sobre la mesa. Sus ronquidos sonoros probaban que si ellos haban dormido poco en cambio haban bebido mucho.

2. UNA JUGADA DE BOLSA BAJO LA REGENCIA

El jorobado entr de los primeros en el hotel de Gonzaga, acompaado de un mozo que llevaba una silla, un bal, una almohada y un colchn. Cuando el jorobado amueblaba su perrera, indudablemente quera habitarla. Sucesor de Medoro, tena como l derecho a dormir all. Los inquilinos de Gonzaga hubiesen deseado que los das tuvieran cuarenta y ocho horas. El tiempo era corto para su ambicin de lucro. Hasta al dirigirse a sus casas negociaban y coman juntos para seguir conversando. Slo las horas consagradas al sueo perdan aquellos hombres. No es humillante que el hombre, esclavo del sueo, no pudiese traficar tambin durmiendo? El alza estaba en todo su apogeo. La fiesta del palacio haba producido enorme efecto. Ninguno de los inquilinos del prncipe haba puesto el pie en la fiesta; pero algunos afortunados haban entrevisto desde las azoteas de las casas vecinas el famoso baile. No se hablaba sino de l. Sobre todo, la hija del Mississip, vertiendo de su copa una lluvia de oro, haba producido en todos un efecto deslumbrante. Resultado del baile, fue una nueva emisin de acciones. Incesantemente entraban y salan del palacio de Gonzaga especuladores. Aquello era una Bolsa en toda regla. Se pregonaban con primas enormes las acciones de Law y no faltaba, sin embargo, quien se quedara con ellas. Carros y mozos llegaban constantemente con cajas de ricas mercaderas que se cambiaban por acciones. La calle de Quincampoix tena algn parecido con la California. Nuestro siglo no ha inventado sino extravagancias, comparado con aquello. Ni el oro ni la plata se admitan all; slo se aceptaban las mercancas a cambio de aquellos maravillosos papelitos que todo el mundo se disputaba. Las amarillas, las blancas, las madres, las hijas y por fin las nietas, era lo que todos pedan a voz en grito; lo que excitaba el delirio de todos. Reflexionad. Un luis vala siempre veinticuatro francos, mientras una accin de mil libras que aquella maana costaba slo cien pistolas, podra llegar a valer por la noche dos mil escudos. Abajo la moneda, pesada e intil! Viva el papel ligero como el aire, el papel precioso, el papel mgico que verificaba dentro de los bolsillos Dios sabe qu fecundo trabajo de alquimista! Haba que levantar una estatua al buen Law, una estatua alta como el coloso de Rodas. Esopo II beneficibase lindamente con aquel trfico. Su joroba, aquel precioso pupitre que la naturaleza le haba dado, no reposaba un instante. Las monedas de seis libras y las pistolas caan sin descanso en su faltriquera. Pero

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sus ganancias le dejaban impasible. Era un especulador imperturbable. No tena su habitual buen humor; pareca enfermo. A aquellos que le interrogaron sobre su palidez, les contest: Estoy un poco fatigado de anoche. Dnde estuviste, Jons? En palacio; me invitaron a la fiesta. Los traficantes rean la gracia y firmaban sobre su joroba. A las diez de la maana una exclamacin inmensa, terrible, espantosa, conmovi el palacio de Gonzaga. El can que anunciaba el nacimiento de las acciones azules, no produca tanto estruendo como aquellos gritos. Se aplauda, se vitoreaba con entusiasmo a las nietas. Salan frescas, vrgenes y diminutas de la imprenta real y llevaban la firma venerable de Labastide! Yo compro! deca uno. Doy el diez por ciento de prima. Quince! contestaba el otro. Y yo veinte, en gneros! Veinticinco, en lana de Berri! En especias de la India, en seda griega, en vinos de Gascua! Y por este estilo mil gritos roncos e insultos atronaban los odos delicados en el jardn de Gonzaga. Las acciones azules tuvieron un xito digno de ellas!

Oriol y Montaubert bajaron los escalones de la escalinata del hotel. Acababan de conferenciar con Gonzaga y estaban tristes y silenciosos. No es un protector dijo Montaubert. Es un amo que nos lleva donde no queremos ir contest Oriol. Deseo... Y yo! interrumpi Montaubert. Un criado con la librea del prncipe entreg a cada uno un paquete. Rompieron los sellos y contena un fajo de acciones azules. Esto se llama ser delicado dijo el grueso Oriol. Ah, en cuanto a fino, no hay quien le gane! Contaron las acciones, que ascendan a una respetable cantidad. Magnfico! dijo Montaubert. Magnfico! repiti Oriol. Sus escrpulos haban desaparecido. La alegra los venci al punto. Detrs de ellos dijeron varias voces: Soberbio, magnfico! Eran los dems amigos de Gonzaga que bajaban al jardn, Todos estaban radiantes. Cada uno de ellos haba recibido tambin un paquete con acciones azules que sirvi de consuelo a sus remordimientos. Todos formaron grupo para comentar la generosa delicadeza del prncipe. Seores dijo Albret, hay aqu comerciantes que llevan escudos hasta en las botas. Asocindonos, podemos hacer una bonita jugada. Tengo una idea... Asocimonos, asocimonos! Me necesitis, seores? pregunt una voz chillona, que pareca salir del bolsillo del Barn de Batz. Todos se volvieron. Era el jorobado, sobre cuya giba firmaba dichoso un comerciante, la entrega de todo un almacn, por una docena de papelotes.

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Vete al diablo! dijo Navailles retrocediendo. No me gusta ese hombre. Mrchate de aqu exclam brutalmente Gironne. Seores, soy vuestro servidor dijo el jorobado acercndose ms. Y agreg con exquisita poltica: He alquilado mi covacha, y el jardn es tanto mo como vuestro. Cuando pienso dijo Oriol, que ese demonio que tanto nos ha intrigado anoche es un pupitre ambulante! Que piensa, que escucha y que habla... contest el jorobado subrayando cada palabra. Salud sonriendo y se fue a continuar su negocio. Navailles le sigui con la vista. Ayer no me daba miedo ese hombrecillo murmur. Es que ayer contest Montaubert, an podamos elegir nuestro camino. Tu idea, Albret, veamos tu idea! dijeron varias voces. Todos se acercaron ms al aludido, que les habl durante algunos minutos con vivacidad. Es soberbia dijo Gironne. He comprendido. A la obra! exclam Noc. Antes de una hora el negocio estar concluido. El corro se dispers. La mitad sali por la calle de Saint-Magloire para dirigirse a la calle de Quincampoix; los otros formaron pequeos grupos por el jardn y hablaban de sus negocios. Al cabo de un cuarto de hora, Taranne y Choisy volvieron al hotel. Hicironse paso a codazos, y dijeron en voz alta a Oriol que hablaba con Taranne: Es sorprendente! Una locura! Las nuevas acciones se cotizan a treinta y cinco en la taberna de Venecia, y a cuarenta y cincuenta en casa de Juln. Dentro de una hora valdrn ciento. Comprad, comprad! El jorobado sonrea desde su perrera. Se te dar a roer un hueso, pequeo le dijo Noc. S discreto! Gracias, seor respondi Esopo II humildemente, eso es todo lo que me interesa. La noticia de que iban a venderse con un ciento por ciento de prima antes de la noche las nuevas acciones, circul por el jardn en un abrir y cerrar los ojos. Los compradores se presentaron a millares. Albret que tena las acciones de la asociacin, las vendi todas con cincuenta por ciento de beneficio. Fue un negocio admirable! Entonces entraron dos nuevos aliados en el jardn: sus caras revelaban una gran consternacin. Al interrogarlos sus amigos contestaron: Divulgar ciertas noticias sera hacer bajar los fondos. Maniobra! Maniobra! grit un grueso comerciante que llevaba los bolsillos llenos de nuevas acciones. Pero un crculo compacto de curiosos les rode. Hablad, seores decan de todas partes. Decid lo que sepis. Esa es la obligacin de los hombres honrados. Una barbaridad! contest el barn, la bancarrota! Cincuenta por ciento de baja! Eso hay. Cincuenta por ciento de baja!

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Imposible! En diez minutos! Eso es un desastre, una ruina! No exageramos nada, seores aadi Montaubert. Pueden convencerse por s mismos si quieren. Veinte azules a quince! gritaron algunos entonces. Quince azules a diez! Veinticinco a la par! Seores, seores, eso es una locura. La desaparicin del rey no es an un hecho oficial. Nada prueba aadi Oriol, que Law haya huido. Y que el regente est prisionero en palacio acab Montaubert con acento desolado. Hubo un movimiento de silencio profundo, de estupor. Luego se oy un clamor inmenso compuesto de mil y mil gritos. Decan: El rey robado! Law huido! El Regente prisionero! Treinta acciones con el cincuenta de prdida! Quin las quiere? Ochenta! A sesenta! A ciento! A ciento cincuenta! Seores, os apresuris deca Oriol. Yo vendo todas las mas al trescientos de prdida! exclam Navailles que no tena una. Las queris? Oriol hizo un gesto negativo. Las nuevas acciones se vendieron pronto con el cuatrocientos de prdida. Montaubert continu: No se ha vigilado lo bastante al duque de Maine y ha podido formarse un partido poderoso. El canciller Aguesseau, el cardenal Bissy, Villeroy y el mariscal Villars, forman parte del complot. El marqus de Poncallec lleva a estas horas al joven rey camino de Nantes. El rey de Espaa ha pasado los Pirineos al frente de un ejrcito de trescientos mil hombres y se dirige a Pars. Eso es lo que se dice. Yo tengo una accin dijo el barn de Batz. La doy por quinientos francos. Nadie la quiso y las ofertas empezaron de nuevo. Quin tiene prisionero al Regente? pregunt uno. Me preguntis ms de lo que s, buen hombre contest Montaubert. Yo no compro ni vendo. Dcese que el duque de Borbn est descontento. Se habla del clero... y hasta hay quien pretende que el Czar se ha mezclado a todo esto para proclamarse rey de Francia. Oyse un grito de horror. El barn ofreci su accin por cien escudos. En aquel momento de pnico general, Albret, Gironne y Noc que tenan los fondos sociales, empezaron a comprar acciones. Todos les sealaron con el dedo llamndoles idiotas. Pero ellos seguan comprando. En un minuto la multitud les rode, les siti hasta casi ahogarles. No les digis vuestras noticias dijeron varios comerciantes al odo a Oriol y a Montaubert.

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El grueso Oriol contena a duras penas la risa. Pobres insensatos! dijo sealando con el dedo a sus cmplices con un gesto de piedad. Despus aadi dirigindose a la multitud: Os hemos dicho nuestras noticias sin cobraros un cuarto. Haced lo que queris: nosotros nos lavamos las manos. Montaubert, yendo an ms lejos en su papel, deca: No os asustis, seores, y comprad sin miedo. Si esas noticias fuesen falsas, realizarais un magnfico negocio. La giba de Esopo II no reposaba un instante. A veces firmaban dos a la vez. El jorobado coga el dinero con ambas manos y no reciba sino monedas de oro. Realizar, realizar! era el grito general. Las acciones de mil libras nominales en veinte minutos no valieron ms que algunos centenares de francos. Taranne y sus secuaces acapararon las acciones. Sus bolsillos se llenaron de papelitos azules y el bolso de cuero de Jons de monedas de oro. Jons rea tranquilamente y prestaba su joroba a las febriles transacciones. El golpe estaba dado y Oriol y Montaubert desaparecieron. Al cabo de un momento llegaron al hotel personas mejor informadas que contestaron a las preguntas: Law est en su hotel. El rey en las Tulleras. El Regente se desayuna ahora. Engao! Engao! gritaron de todas partes. Hemos sido vilmente engaados! Se arm una algaraba infernal. Despus de dos horas Albret se present de nuevo para realizar sus acciones. Y a pesar de lo que acababa de ocurrir y de las protestas de los que se haban arruinado, realiz una fabulosa ganancia. Al firmar la ltima transferencia sobre la joroba de Esopo, le puso disimuladamente una bolsa en la mano. El jorobado grit: Ven aqu, Ballena. El antiguo soldado se acerc a Jons porque haba visto la bolsa. El jorobado se la arroj a las narices. Aquellos de nuestros lectores que encuentren demasiado burda la estratagema de los amigos del prncipe, les recomendamos que lean las notas de Berger o las Memorias secretas del abate Choisy, donde encontrarn invenciones ms groseras coronadas por el ms brillante xito. Mientras nuestros hbiles jugadores fueron a repartirse el botn, el prncipe y su confidente bajaron al jardn. El soberano iba a visitar a sus sbditos. El agio haba recobrado de nuevo su furor. La Casa de Oro, invadida un momento por el pnico, recobraba su animacin y su prestigio. El prncipe tena en la mano un sobre del cual colgaban tres sellos de lacre encarnado. Cuando Esopo II lo divis, sus ojos relumbraron mientras la sangre aflua a sus plidas mejillas. Continu su tarea sin moverse; pero desde entonces no perdi de vista a Gonzaga y a su confidente. Qu hace la princesa? pregunt el primero. La princesa, que no ha dormido un instante, dice sin cesar: Revolver todo Pars y la encontrar. Vive Dios! Ser intil. Ni una sola vez ha visto a la joven de la calle de Chartres.

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Se le parece? Como una gota de agua a otra gota. Te acuerdas de Nevers? S, era un hermoso joven. Lo mismo que su hija. La misma sonrisa, la propia mirada. Es un ngel esa nia! Sonre ya? Est con doa Cruz, a quien ella conoce y ama, y doa Cruz la consuela. Esa nia me ha puesto reflexivo. Si yo tuviera una hija como ella, amigo Peyrolles, creo...! Pero eso son locuras! De qu puede acusrseme? Tengo mi objetivo y sigo derecho mi marcha. Si en el camino encuentro obstculos... Tanto peor para los obstculos murmur Peyrolles sonriendo. Gonzaga se pas la mano por la frente. Peyrolles toc el sobre sellado. Monseor, creis que es eso lo que buscbamos? No hay duda. El sello de Nevers y el gran sello de la capilla de Caylus cierran este sobre. Sern, pues, las pginas arrancadas al famoso registro? Estoy seguro. Monseor, sera conveniente abrir el sobre, convencerse. Qu dices? exclam Gonzaga. Romper los sellos! Ah, no sabes lo que hablas! Cada uno de estos sellos intactos vale por una docena de testigos. Romperemos los sellos cuando sea tiempo, cuando presentemos al consejo de familia a la verdadera heredera de Nevers. La verdadera? repiti involuntariamente Peyrolles. La que para nosotros debe ser la verdadera. La evidencia saldr de este sobre. Peyrolles se inclin. El jorobado no dejaba de mirarlos. Pero qu haremos con la otra, monseor? pregunt Peyrolles. No decs que tiene su mirada y su sonrisa? Demonio de jorobado! Quieres estarte quieto, diablo! deca mientras tanto el comerciante que estaba firmando sobre la giba de Esopo II. Por qu te mueves de ese modo? El jorobado, en efecto, haba hecho un movimiento involuntario para acercarse a Gonzaga. Este reflexionaba. Ya he pensado en eso dijo como hablando consigo mismo el prncipe. Qu haras t de esa joven en mi caso, Peyrolles? El intendente sonri de un modo enigmtico. Gonzaga le comprendi sin duda, porque dijo: No, no; no quiero eso. Tengo otra idea. Dime, quin es el ms perdido, el ms loco, el ms arruinado de todos nuestros satlites? Chaverny contest Peyrolles sin vacilar. Estte quieto, jorobado! dijo a Esopo un nuevo endosador. Chaverny! repiti el prncipe cuya fisonoma se ilumin. Quiero a ese muchacho; pero me fastidia demasiado. Eso me desembarazar de l.

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3. CAPRICHO DE JOROBADO

Nuestros especuladores, despus de hacer sus particiones, volvieron al hotel. A los ojos de los agiotistas haban crecido tres codos sobre su talla ordinaria. Todos les miraban con respeto. Dnde est ese querido Chaverny? pregunt Gonzaga. En el momento en que Peyrolles iba a contestar se produjo un tumulto espantoso entre los especuladores. Todo el mundo se precipit hacia la escalinata hacia donde dos guardias arrastraban de los pelos a un pobre diablo. Es falsa, es falsa! decan. Es una infamia falsificar el signo del crdito! Profanar el smbolo de la fortuna pblica! Dificultar tres transacciones! Arruinar el comercio! Al agua, que arrojen al agua al falsario! Miserable! Oriol, Montaubert y sus amigos vociferaban ms fuerte que nadie. Eso de estar sin pecado para arrojar piedras sobre otro, era en tiempos de nuestro Seor. Al fin fue llevado ante Gonzaga el pobre malhechor aterrado y medio muerto. Su crimen consista en haber teido de azul una accin blanca para aprovecharse de la prima que se pagaba por las nuevas acciones. Piedad, piedad! clamaba el infeliz. No haba comprendido toda la enormidad de mi crimen. Monseor dijo Peyrolles, es preciso que no haya aqu falsificadores. Monseor aadi Montaubert, hace falta un castigo ejemplar. Horror! gritaba la multitud. Que se le castigue! Colgadle! Echadle fuera dijo Gonzaga volviendo los ojos. La multitud se apoder al punto del pobre diablo, diciendo: Al ro! Al ro! Eran las cinco de la tarde y se haba odo el primer toque de la campana que anunciaba el cierre del mercado. Los terribles sucesos que ocurran diariamente haban obligado a las autoridades a impedir la negociacin de acciones despus de esa hora. En ese momento, el delirio de los agiotistas llegaba a su colmo. Los clamores crecan, si bien se escuchaba siempre el mismo aullido: Quin compra? Quin vende? Yo! Yo! El jorobado tena muchsimo que hacer; pero su mirada no se apartaba un instante del prncipe. Haba odo el nombre de Chaverny. Se va a cerrar! Se va a cerrar! Gritaba la multitud: Despachemos! Si Esopo II hubiera tenido varias docenas de jorobas, qu ganancia ms fabulosa habra hecho! Qu quera decirme del marqus, monseor? pregunt Peyrolles. Gonzaga saludaba con un movimiento de cabeza a sus asociados. A los ojos de sus amigos, haba adquirido el prncipe proporciones gigantescas, despus de su delicado obsequio. Chaverny? pregunt con aire distrado. Ah, s! Recurdamelo luego. Ahora tengo que hablar al jorobado. Y no es peligroso tener a la joven en el pabelln? Muy peligroso, pero estar poco tiempo. Esta noche dar una cena ntima en el pabelln. Prepralo todo.

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Y dijo algunas palabras luego al odo de Peyrolles que contest inclinndose: Perfectamente, monseor. El es bastante. Jorobado exclam un endosador descontento, no sabes tu oficio y tendremos que utilizar a Ballena. Peyrolles se alejaba. Gonzaga le llam. Encontradme vivo o muerto a Chaverny; le necesito le dijo. El jorobado hurt su giba de otro comerciante que pretenda firmar sobre ella diciendo: Estoy cansado. Ya van a cerrar y necesito reposo. Los porteros pasaban por el jardn sonando sus llaves y la campana daba la ltima seal. Cada cajn tena su cerradura y las mercancas no vendidas quedaban all depositadas. Los guardias echaban a los rezagados. Los cortesanos se acercaron a Gonzaga saludando. Gonzaga tena los ojos fijos sobre Esopo, que, sentado sobre una silla a la puerta de su perrera, se entretena en contar sus ganancias. Entregado a aquella tarea, no pareca dispuesto a salir. Vinimos esta maana a informarnos de vuestra salud dijo Navailles al prncipe. Y supimos con satisfaccin que no estabais demasiado fatigado de la fiesta de anoche agreg Noc. Hay algo que fatiga ms que el placer y es la inquietud, seor contest el prncipe. S, la inquietud es terrible dijo Oriol. A m me pasa lo mismo: cuando estoy inquieto... El jorobado rea siempre sentado a la puerta de su covacha. Cuando acab de contar su dinero, retorci cuidadosamente la boca de su bolsa y la at con una cuerda. Luego se dispuso a entrar en su cuchitril. Vamos, Jons! le dijo un criado. Concluyes de marcharte? Piensas quedarte a dormir? S, amigo mo respondi el jorobado. He trado un colchn para dormir aqu. El criado se ech a rer. Los amigos del prncipe rieron tambin. Slo Gonzaga mirbale seriamente. Vamos, basta de bromas! dijo el guardin. Cierra tu covacha y lrgate pronto! El jorobado le dio con la puerta en las narices. Y como el criado golpease fuertemente la puertecilla de la perrera de Medoro, el jorobado sac su grotesca cabeza por un tragaluz que haba en el techo y exclam dirigindose a Gonzaga: Justicia, Monseor! Justicia! repitieron alegremente los amigos del prncipe. Si ese perverso y maldiciente Chaverny estuviese aqu aadi Navailles , le daramos el encargo de fallar este pleito. Gonzaga reclam silencio con un gesto. Todos deben dejar su sitio a la hora de cerrar dijo; se es el reglamento. Monseor, debis considerar que no me hallo en las mismas condiciones que vuestros dems inquilinos contest Jons con el tono breve y preciso de un abogado que lee sus conclusiones. Yo he alquilado la covacha de vuestro

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perro. Bien dicho! exclamaron unos. Qu prueba eso? aadieron otros. Medoro tena o no costumbre de dormir en su perrera? Bien hablado! dijo el corro. Si esto es verdad, como puedo probarlo, yo que soy su sustituto mediante el precio de treinta mil libras, tengo sus mismos derechos. No saldr, pues, de aqu sino por la violencia. Gonzaga sonri esta vez y a una sea suya el criado dej tranquilo a Esopo en su perrera. Ven aqu! le dijo el prncipe. Jons sali al momento de su covacha y se acerc al prncipe saludando polticamente. Por qu quieres vivir ah dentro? le pregunt Gonzaga? Porque es el lugar seguro para guardar mi dinero. Piensas hacer negocio con tu perrera? Ah, monseor, es una cocina de oro! Ya lo adivin yo. Gonzaga le puso la mano sobre un hombro. El jorobado lanz un pequeo gemido. Lo mismo le sucedi en el vestbulo de las habitaciones particulares del Regente. Qu tienes? pregunt el prncipe asombrado. Un recuerdo del baile, monseor. Anoche me disloqu este brazo. Bail demasiado dijeron los amigos del Regente. Gonzaga les mir desdeosamente, y dijo: Nos burlamos de l y es l el que pudiera mofarse de nosotros, seores. Ah, monseor! dijo Jons modestamente. Lo digo como lo pienso dijo el prncipe; es nuestro jefe. Todos tenan deseos de protestar, pero no se atrevieron. He aqu nuestro jefe! repiti el prncipe. El solo me ha sido ms til que todos vosotros juntos. Nos prometi que Lagardre ira al baile del Regente y fue. Si monseor nos hubiera encargado... empez a decir Oriol. Seores prosigui Gonzaga sin responder al obeso comerciante; esto tiene un mrito indiscutible, porque no se maneja como se quiere a nuestro hombre. Quiz tengamos ocasin de convencernos pronto de esto. Todas las miradas interrogaban al prncipe. Podemos hablar sin rebozo dijo Gonzaga, pienso comprar la discrecin de este jorobado, porque tengo confianza en l. El jorobado se irgui orgullosamente como un pavo al or estas palabras. El prncipe continu: Porque tengo confianza en l, os digo en su presencia: Si Lagardre no ha muerto, todos peligramos. Todos callaron. El jorobado pareca lleno de asombro. Le habis dejado escapar? pregunt. No s. Los hombres a quienes he encargado averiguar este extremo, tardan mucho. Estoy inquieto y hara cualquier cosa por saber a qu atenerme. Alrededor de Gonzaga agiotistas y gentileshombres trataban de parecer tranquilos. Si haba algunos acreditados de valientes como Noc, Navailles y Gironne, en cambio veanse tambin rostros plidos y verdosos como los de

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Oriol y Batz. A Dios gracias, somos muchos y fuertes dijo Navailles. Hablis de memoria contest Gonzaga. Necesito que nadie tiemble si es preciso dar un gran golpe. Suceda lo que quiera, monseor exclamaron todos, somos vuestros; completamente vuestros. Lo s contest secamente el prncipe. He tomado mis medios para que as sea. Si all haba algn descontento, no se supo. Mientras tanto arreglemos lo pasado aadi Gonzaga. Amigo dijo a Esopo, me habis prestado un gran servicio. No merece la pena, monseor! Nada de molestias, os lo ruego. Habis trabajado, pedidme vuestro sueldo. El jorobado tena an en la mano su bolsa, donde sonaban los escudos. En verdad balbuce, que eso no merece la pena. Esperas, pues, pedirnos una gran recompensa? El jorobado le mir sin responder. Ya te he dicho continu algo impaciente el prncipe, no acepto nada gratis. Todo servicio gratuito me ha parecido siempre demasiado caro, pues envuelve una traicin. Pide el precio de tu servicio, lo quiero. Vamos, Jons, amigo mo dijo Cabanda, desea algo. T eres el rey de los genios! Puesto que monseor lo desea... dijo Esopo visiblemente turbado. Pero, cmo osar hacer mi demanda a monseor? Baj los ojos, removi su saco y balbuce: Monseor va a burlarse de m, estoy seguro de ello! Cien luises a que Jons est enamorado! exclam Navailles. Una gran carcajada acogi esta idea. Gonzaga y el jorobado fueron los nicos que no tomaron parte en aquella hilaridad. Gonzaga comprenda que an iba a necesitar al jorobado. Gonzaga era vido, pero no avaro. El dinero no le costaba nada, y en ocasiones lo reparta prdigamente. En aquel momento, quera dos cosas: adquirir aquel misterioso instrumento y conocerle. Todas sus maniobras, pues, tendan a este doble propsito. Lejos de molestarle, sus cortesanos le servan para hacer ms evidente la deferencia que mostraba al hombrecillo. Y, por qu no ha de estar enamorado? dijo con seriedad. Si est enamorado y su dicha depende de m, juro que ser dichoso. Hay servicios que no se pagan solamente con dinero. Monseor dijo el jorobado con acento penetrante; os agradezco vuestras palabras. Enamorado, curioso, qu s yo lo que soy! La pasin que me atormenta no tiene nombre. Vuestros amigos ren y yo sufro! Gonzaga le tendi la mano. El jorobado la bes; pero sus labios temblaron. Luego continu con un acento tan extrao que nadie se atrevi a rer: Curioso, ambicioso, enamorado... Qu importa el nombre de mi mal? La muerte es la muerte y viene por diferentes caminos a buscamos: el veneno, la fiebre, el acero... Su mirada brillaba con poderoso resplandor. El hombre es pequeocontinu; pero remueve el mundo. Habis visto

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alguna vez el mar embravecido? Habis visto a las altas olas arrojar locamente su espuma al claro espejo del cielo? Habis odo su voz ronca y profunda, ms profunda y ronca que la voz del trueno? i Es inmenso, inmenso! Y, sin embargo, el hombre lo surca en frgil embarcacin de madera. El hombre, sin miedo, con un esfuerzo que parece increble en la debilidad, ha dicho: Quiero, y el ocano, el gigante, el coloso, que pretende escalar las nubes, ha sido por l vencido. Le escuchaban con atencin. El jorobado haba cambiado de aspecto para los que le rodeaban. El hombre es pequeo, muy pequeo prosigui. Habis visto la flamgera cabellera del incendio? Su cabellera de humo, espesa y negra, lo envuelve todo; ahoga, atosiga. Es el smbolo del infierno. Sale la llama con su lengua brillante y devastadora, y asla, arruina y consume cuanto toca. Aurora horrible, esclarece con sombro fulgor cuanto le rodea. Es grande el fuego, furioso como la tempestad y amenazante como el ocano. Pero de pronto, entre las cenizas, el humo, las llamas y las ruinas, aparece una sombra, un tomo, un insecto, un hombre! Qu es lo que le hace grande? Su valor. Qu es lo que le hace rey? Su voluntad. Dice quiero, y el fuego se devora a s mismo y muere. El jorobado, enjugndose la frente, mir con socarronera a los que le rodeaban. Despus lanz su sardnica y burlona carcajada que repercuta en los odos con extraas sonoridades. Ja, ja, ja! Ah! aadi al ver que su auditorio se estremeca. Hasta aqu he arrastrado una vida miserable! Soy jorobado, pero soy hombre!, por qu, como vosotros, seores, no puedo estar enamorado?, por qu no he de sentir ambicin y curiosidad? No soy joven, no lo he sido nunca! Me encontris feo, no es eso? Pues an he sido ms feo. Es el privilegio de la fealdad: se gasta con los aos como la hermosura. Vosotros perdis, yo gano. En el cementerio todos seremos iguales. Y rea mirando el espanto de los afiliados de Gonzaga. Hay algo peor que la fealdad y es la pobreza. Yo era pobre y no tena familia; creo que mis padres se espantaron de m el da de mi nacimiento y me arrojaron a la calle. Cuando abr los ojos, vi un cielo gris que arrojaba fra lluvia sobre mi pequeo cuerpo tembloroso. Qu mujer me amamant? Yo la hubiese amado, pero no la conoc. No riis, seores! Si alguien ruega a Dios por m desde el cielo, es ella. La primera sensacin de que me acuerdo, es del dolor que producen los golpes. Yo aprend lo que conozco de la existencia, del ltigo que desgarraba mis carnes. Mi lecho era el arroyo, mi comida la que sobraba a los perros. Buena escuela, seores, buena escuela! Si supierais lo familiarizado que estoy con el mal! El bien me asombra y me pone ebrio, como el vino a los que nunca han bebido ms que agua... Debis odiar mucho, amigo mo! murmur Gonzaga. S, bastante, monseor. Cuando he odo a los dichosos de la tierra recordar con delicia sus primeros aos, yo, que nunca he sido nio, senta rebosar en mi corazn la amargura y la clera. Sabis lo que provoca mi envidia? La alegra de los dems. Los otros eran bellos, y tenan padres. Tuvieron al menos piedad los otros de m, que estaba solo y triste? No. Tanto mejor! Lo que ha formado y endurecido mi alma, es la burla y el menosprecio de mis semejantes. Tantos infortunios no me han matado. La maldad me ha revelado mi fuerza. Una vez fuerte, he sido malvado? Mis buenos seores, no

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lo s: lo que puedo deciros es que los que fueron mis enemigos no pueden burlarse ms de m. Haba algo tan extrao y solemne en estas palabras, que todos guardaron silencio. Los amigos de Gonzaga perdieron su sonrisa burlona. Gonzaga escuchaba atento y sorprendido. El efecto que haba producido el jorobado semejaba al fro que da la amenaza proferida por miserable enemigo. Desde que soy fuerte, slo un deseo me domina: ser rico. Durante diez aos he trabajado entre risas y burlas. El primer dinero es difcil de ganar, el segundo menos y el tercero se viene solo a las manos. He sudado sangre para ganar mi primer luis de oro y lo conservo. Cuando estoy cansado y el desnimo se apodera de m, lo contemplo, y su vista reanima mi orgullo. El orgullo de la fuerza del hombre. Escudo a escudo amaso mi tesoro. Visto andrajos y duermo sobre el suelo. Entretengo mi hambre con un mendrugo y bebo mi alegra y el agua cristalina de las fuentes. Pero mi tesoro aumenta sin cesar. Eres avaro? pregunt Gonzaga con afecto, como si tuviera inters en descubrir el lado dbil de aquella extraa y misteriosa naturaleza. Ojal, monseor, fuese slo avaro! Ojal amase mis escudos como el amante adora a su querida! Es una pasin esto? Si lo fuera, empleara mi existencia atesorando. Qu es la dicha, sino un pretexto para vivir? Me he esforzado en ser avaro, y no he podido. No soy avaro, monseor. Esopo suspir mientras cruzaba los brazos sobre su pecho. Tuve un da feliz continu, slo un da. Acababa de contar mi tesoro, y me hall dos, tres veces ms rico de lo que esperaba. Completamente embriagado, pas largo rato diciendo: Soy rico! Soy rico! Ya puedo comprar la dicha!, me dije. Mir a mi alrededor, y no tena a nadie. Me mir a un espejo, y mi rostro estaba cubierto de arrugas y mis cabellos canos. Ya!, exclam. El espejo miente, me dije, y romp el espejo. Una voz ntima me deca: Has hecho bien. As debe tratarse a los irreverentes que dicen la verdad. La misma voz aadi: El oro es hermoso, el oro es joven! Siembra el oro, jorobado, siembra el oro y recogers juventud y belleza. Quin hablaba as? Sin duda un loco, monseor. Sal de mi casa, y anduve por las calles al azar buscando una mirada compasiva, una palabra amable; pero no pude encontrarla. Los hombres, a quienes tenda la mano, se rean de m, y las mujeres, a las que ofreca la virginidad de mi corazn lleno de ternura, me rechazaban. Todos rean, todos me sealaban con mofa, diciendo: Jorobado, jorobado! Menta, pues, quien dijo que el oro es el rey del mundo! Debas haberles enseado tu oro! exclam Navailles. Gonzaga estaba pensativo. Lo ense contest Esopo, y las manos se tendieron con codicia, no para estrechar mi mano, sino para vaciar mis bolsillos. Quise llevar a mi casa una querida, leales amigos, y slo llev ladrones. Vosotros sonres, yo llor lgrimas de sangre. Pero slo llor una noche. La amistad, el amor! Extravagancias! Desde entonces, tuve lo que tienen todos los que no poseen un amor verdadero: el placer que se vende... y la amistad que se compra porque se necesita... Amigo interrumpi Gonzaga con impaciencia, sabr al fin lo que de m deseis? Ya voy a decroslo respondi el jorobado cambiando de tono. Sal de

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nuevo de mi retiro, tmido, pero ardiente. La pasin de gozar, se apoder de m. Pero ya era filsofo. Anduve errante en busca de mi ilusin, y al fin encontr su pista. A travs de intrincados callejones, pude adivinar de dnde soplaba aquel viento de desconocida voluptuosidad... Y bien? Prncipe concluy el jorobado inclinndose, el viento vena de vuestra casa.

4. GASCN Y NORMANDO

Estas ltimas palabras fueron pronunciadas en tono alegre y risueo. Aquel diablo de jorobado pareca tener el privilegio de regular el diapasn del general humor. El prncipe y sus amigos, haca un momento tan serios, echronse a rer a la vez. Ah, el viento soplaba de mi casa! dijo el prncipe. S, monseor. Llegu, y desde el dintel mismo de la puerta de vuestro palacio, conoc que iba a entrar en un buen sitio. No s qu perfume maravilloso ha trastornado mi cerebro en esta casa: sin duda, el perfume de la opulencia y de la nobleza. Me detuve para saborearlo. Este placer me embriaga, monseor; lo deseo. No tiene mal gusto el seor Esopo! exclam Navailles. Qu goloso! dijo Oriol. El jorobado le mir frente a frente. Vos, que transportis borrachos de un sitio a otro durante la noche, comprenderis perfectamente que un hombre es capaz de todo por satisfacer un deseo. Oriol se puso plido. Montaubert pregunt: Qu quiere decir eso? Explicaos, amigo mo! orden Gonzaga. Monseor contest Esopo, la explicacin no ser larga. Sabis que anoche dej el palacio al mismo tiempo que vos. Cuando iba hacia mi casa, vi dos hombres bien vestidos que llevaban una camilla. Como el caso era extrao por lo desacostumbrado, supuse que deban estar bien retribuidos para hacer aquel servicio. Y sabes...? pregunt Oriol aturdido. Lo qu iba en la camilla? Ja!, ja!, ja! Ya lo creo! Un pobre gentilhombre embriagado, a quien prest la ayuda de mi brazo para que volviese a su hotel. Gonzaga baj los ojos y cambi de color. Una expresin do estupor profundo se retrat en todos los semblantes. Y sabis tambin lo que ha sido de Lagardre? pregunt Gonzaga, bajando la voz. Ja, ja! Gendry tiene buen puo y maneja bien la espada contest el

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jorobado. Me hallaba cerca de l cuando le hiri, y os confieso que el golpe fue certero. Los hombres que habis enviado a saber noticias de Lagardre os dirn lo dems. Tardan mucho! Para todo se necesita tiempo. Cocardasse y Passepoil... Los conocis? interrumpi Gonzaga asombrado. Monseor, yo conozco a todo el mundo. Amigo mo, no me gustan los hombres que conocen tanta gente y saben tantas cosas. Puede ser peligroso, no lo niego, saber demasiado, monseor; pero es tambin til. Seamos justos. Si yo no hubiera conocido a Lagardre... Que el diablo cargue conmigo si yo me sirviera de este hombre! murmur Navailles detrs de Gonzaga. Crea no haber sido odo, pero el jorobado contest: Harais mal. Sin embargo, todos eran de la opinin de Navailles. El prncipe dudaba. El jorobado prosigui como si quisiera jugar con su irresolucin: Si no me hubieran interrumpido, habra ya contestado a vuestra pregunta, monseor. Cuando me detuve en el umbral de vuestra casa, dud tambin un instante. Me preguntaba: Es este el paraso de Mahoma con todas sus bellezas reunidas? Estn aqu las mujeres, el vino y las ninfas coronadas de rosas que ofrecen a los elegidos el nctar y la ambrosa? Al cabo de un instante entr, Monseor. Estaba dispuesto a todo por merecer la entrada en este edn voluptuoso y esconder mis miserias bajo el rico pao de vuestra capa de prncipe. De modo que ests dispuesto a todo? pregunt Gonzaga. A todo! contest resueltamente el jorobado. Vive Dios! Tenis un furioso apetito de placeres y de nobleza! Hace cuarenta aos que sueo. Cada uno de mis cabellos grises guarda un deseo no satisfecho. Escucha, la nobleza puede comprarse. Pregntaselo a Oriol dijo el prncipe. No quiero la nobleza que se compra. Pregunta a Oriol lo que pesa un nombre. Esopo mostr su joroba con un gesto cmico. Pesa un nombre tanto como esto? pregunt. Luego aadi con acento ms serio: Un nombre y una joroba son dos fardos que no abaten sino a los pobres de espritu. Soy demasiado pequeo para ser comparado con ese opulento comerciante. Si le pesa su nombre, tanto peor para l. A m no me molesta mi joroba. El mariscal de Luxemburgo es jorobado. Volvi su joroba al enemigo en la batalla de Nerwinde? El hroe de las comedias napolitanas, el hombre invencible a quien nadie resiste, Polichinela, es jorobado por detrs y por delante. Tirteo era cojo y jorobado; giboso y cojo era tambin Vulcano, el forjador del rayo. Esopo, cuyo nombre glorioso me dais, era jorobado y sabio. La joroba del gigante Atlas era el mundo. Sin colocar la ma al nivel de esas ilustres jorobas, os aseguro que vale cincuenta mil escudos de renta. Es una mina de oro!

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Al menos tienes ingenio dentro de ella dijo Gonzaga. Te prometo que sers gentilhombre. Gracias, monseor. Cundo me daris mi ejecutoria? Peste! dijo el corro. Y hasta tiene prisa! Ser preciso esperar contest Gonzaga. Habis dicho la verdad, seores, tengo prisa. Monseor, excusadme; pero como me habis dicho que no queris recibir ningn servicio gratuito, estoy autorizado para pediros ahora mismo mi salario. Ahora mismo! Pero eso es imposible, querido Esopo! No me refiero a mi deseo de ser noble. Y aproximndose ms al prncipe, aadi con acento insinuante : No hace falta, por ejemplo, ser noble para sentarse al lado de vuestro amigo Oriol en la cena de esta noche. Todos rieron largo rato, a carcajadas, excepto Oriol y el prncipe. Quin te ha dicho eso? pregunt este ltimo frunciendo las cejas. Vuestras palabras odas por casualidad, me han dado a conocer vuestros propsitos, monseor dijo el jorobado con humildad. Los amigos del prncipe gritaron alegremente: Se cena, pues, esta noche? Ah, prncipe! aadi el jorobado. Sufro el suplicio de Tntalo! Adivino vuestro pabelloncito con sus salitas disimuladas, su jardn umbro y sus habitaciones donde el sol penetra ms dulcemente a travs de los tapices discretos y en cuyos muros y techos los pintores habrn pintado ninfas, amores, mariposas y florecillas brillantes. Veo el saln dorado, el saln de las fiestas voluptuosas, donde las alegres risas han dejado su eco sonoro y las araas doradas, resplandecientes de luz, me deslumbran... Esopo se puso la mano delante de los ojos y prosigui: Veo las flores y respiro sus perfumes; veo los vinos crdenos y rubios desbordar de las copas y veo un enjambre de adorables mujeres... Ya est ebrio, antes de haber sido invitado! dijo Navailles. Es verdad! contest Esopo con los ojos brillantes como cabezas de fsforos hmedos. Estoy embriagado. Si monseor quiere dijo Oriol al odo de Gonzaga, prevendr a la seorita Nivelle. Est invitada replic el prncipe. Y como si intentase exaltar an ms el extravagante capricho del jorobado, dijo: Seores, os advierto que la cena de que se trata, ser una gran solemnidad. Asistir el Czar de Rusia? No adivinis. Una comedia? Ir Law? Algo mejor que eso, seores! Os dais por vencidos? S, s contestaron los cortesanos. En nuestra cena se verificar una boda. El jorobado se estremeci. Una boda! dijo juntando las manos y entornando los ojos. Una boda despus de una cena?

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Una boda de verdad! contest Gonzaga. Un matrimonio con gran ceremonia. Y quin se casa? preguntaron a un tiempo los cortesanos. El jorobado detena el aliento para no perder ni una palabra. Cuando Gonzaga iba a responder apareci Peyrolles diciendo: Ya estn aqu nuestros hombres! Detrs de l iban Cocardasse y Passepoil, llevando reflejada en la cara esa orgullosa calma que tan bien sienta a los hombres tiles. Amigo dijo Gonzaga al jorobado, an no hemos concluido, no os alejis demasiado. Quedo a las rdenes de monseor! contest Esopo; y dejando al prncipe se encamin a su perrera. Su cabeza estaba en febril actividad. Cuando entr en su covacha y cerr la puerta, dejse caer sobre el colchn. Un matrimonio! dijo, un escndalo! Pero eso no puede ser sino una horrible parodia: ese hombre no hace nada sin un fin. Qu se propone con esa profanacin? La trama me es desconocida y el tiempo pasa! Su cabeza cay medio desvanecida entre sus manos crispadas. Oh, que quiera o no, asistir a esa cena! dijo con energa. Lo juro! Veamos cules son vuestras noticias! exclamaron los cortesanos con curiosidad. Cuanto se relacionaba con Lagardre comenzaba a interesarles personalmente. Estos dos valientes quieren hablar a solas con monseor dijo Peyrolles. Cocardasse y Passepoil, confortados por un largo sueo de sobremesa en la taberna de Venecia, aparecieron frescos como rosas. Atravesaron el corro de cortesanos y se dirigieron adonde estaba el prncipe, saludndole con la majestuosa dignidad de verdaderos maestros de armas. Veamos lo que tenis que decirme; hablad pronto djoles Gonzaga. Cocardasse y Passepoil volvironse el uno al otro en ademn de cederse la palabra. Habla t, mi noble amigo dijo el normando. No lo consentir, pichn mo replic el gascn. A ti te corresponde hablar primero. Vais a tenerme as mucho tiempo? exclam Gonzaga. Decidme en seguida el resultado de vuestras pesquisas. Y ambos empezaron a la vez ceremoniosamente a hablar: Monseor, para merecer la honrosa confianza... Bastante! dijo el prncipe; hablad por tumo. Nuevo combate de poltica. Por fin, Passepoil tom la palabra y dijo saludando de nuevo: Como ms joven y modesto, obedezco a mi noble amigo y voy a referir el resultado de mis pesquisas. Debo decir que mi misin ha obtenido el ms lisonjero resultado. Y que si he sido ms dichoso que mi noble amigo, esto no depende de mi mrito. Cocardasse sonri con orgullo acaricindose las largas guas de su bigote. No debemos olvidar que aquellos tunantes se haban desafiado a mentir. Antes de presenciar su curioso combate de elocuencia es conveniente decir que ambos espadachines estaban sumamente intranquilos. Al salir de la

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taberna haban vuelto a la calle de Chartres, donde no pudieron obtener noticia alguna de Lagardre. Qu haba sido de l? Cocardasse y su amigo lo ignoraban. Sed breve orden Gonzaga. Sed conciso aadi Navailles. Os lo dir todo en dos palabras contest Passepoil. La verdad nunca es larga de exponer. Mi noble amigo y yo nos dijimos esta maana despus de recibir las rdenes de monseor: Dos pesquisas valen ms que una, y cada cual seguimos nuestra pista. Cuando nos separamos, yo me dirig al palacio real, donde los obreros hacan desaparecer los restos de la fiesta de anoche. Escuch su conversacin y o que hablaban de un gran rastro de sangre que empezaba al lado de la tienda india. Lo segu y llegu a la calle de Saint-Honor, donde al pasar el vestbulo del pabelln de su alteza, me preguntaron los criados: Qu se os ha perdido amigo? El retrato de mi querida, contest. Echronse a rer y yo pens que si hubiera de tener los retratos de todas mis queridas serame preciso alquilar un local grandsimo para guardarlos. Abrevia! dijo Gonzaga. En la calle de Saint-Honor los caballos y las carrozas haban borrado las huellas de sangre y me dirig al ro... Por dnde? interrumpi Gonzaga. Por la calle del Oratorio. Gonzaga y sus afiliados cambiaron una mirada. Si Passepoil hubiese hablado de la calle de Pierre-Lescot, conocida ya la loca aventura de Oriol y Montaubert, no hubiera sido credo; pero Lagardre poda muy bien haber bajado por la calle del Oratorio. Passepoil continu ingenuamente: Os hablo como a mi confesor, ilustre principal. La huella de sangre empezaba de nuevo en la calle del Oratorio y segua hasta la orilla del ro. All todo indicio desapareci. Pero pregunt a unos marineros que, despus de asegurarles que no era de la polica, me dijeron: Eran tres los que vimos. El gentilhombre estaba herido. Despus de quitarle la bolsa, le arrojaron al agua. Llevaba traje de raso blanco y una careta negra. Gracias, les dije, era mi seor. Pues encomendad al Altsimo su alma, me contestaron. Las palabras del normando produjeron un murmullo general. Los cortesanos cambiaron seas y Gonzaga hizo con la cabeza un signo de aprobacin. Slo Cocardasse sonrea escpticamente dicindose: Mi pichn es un fino normando; rayos y truenos!, pero ya me llegar el tumo. Lo interesante viene ahora prosigui Passepoil alentado por el xito de su cuento; descend a lo largo del Louvre. pas por entre el ro y las Tulleras, hasta la puerta de la Conferencia y llegu al Sevres. Tena mi idea, ya veris. Por fin me encontr en el puente de Saint-Cloud. Los filtros! murmur Oriol. Los filtros, s repiti Passepoil guiando un ojo, donde met las manos! Mal hecho! dijo Cocardasse, ser preciso hacer algo de este tunante de Passepoil. Y qu encontraste en los filtros? pregunt Gonzaga frunciendo las cejas con aire de duda.

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Passepoil empez a desabrochar su jubn. Cocardasse abri enormemente los ojos. El gascn no esperaba aquello. Lo que Passepoil sac de su jubn, era nada menos que la chupa ensangrentada de Lagardre, que el normando haba cogido con disimulo en la calle de Chartres. Passepoil tuvo buen cuidado de mojarla en una fuente antes de ir a palacio. El normando, dirigiendo a todos una mirada triunfante, arroj la chupa de Lagardre a los pies del prncipe. Gonzaga retrocedi instintivamente, horrorizado. Todos reconocieron el despojo. Monseor dijo Passepoil con modestia, el cadver pesaba mucho y no he podido traeros ms que esto. Rayos y truenos! pens Cocardasse. Ese bribn tiene gran inventiva. Y viste el cadver? pregunt Peyrolles. En qu fign hemos bebido juntos? le pregunt Passepoil irguindose . Os lo ruego, no me tuteis. Responded a la pregunta dijo Gonzaga. El agua en aquel sitio lleva mucha corriente y es muy turbia... Lbreme el Cielo de afirmar una cosa de que no estoy completamente seguro! Ah, cre que ibas a mentir y estaba indignado; te devuelvo mi estimacin! exclam Cocardasse. Si mi pichn hubiera mentido, no vuelvo a saludarle en mi vida! Y aproximndose al normando le dio la mano caballerosamente. Pero no, no has mentido, amigo mo! Cmo podas ver el cadver en los filtros si le he visto yo lejos de all en tierra firme? Passepoil baj los ojos. Todas las miradas se volvieron a Cocardasse. Querido mo dijo ste dirigindose siempre a su amigo, monseor va a permitirme que rinda homenaje a tu sinceridad. Los hombres como t son raros, y estoy orgulloso de tenerte por compaero de armas. Esperad dijo Gonzaga, quiero dirigir todava una pregunta a ese hombre. Y mostraba a Passepoil que tena la inocencia y el candor pintados en su rostro. Y de los bravos defensores de la joven del domin rosa, qu tenis que decirme? Confieso, monseor, que he dedicado todo mi tiempo al otro asunto. Rayos y truenos! dijo Cocardasse encogindose de hombros. No pidis a este buen muchacho ms de lo que puede dar de s. Mi camarada ha hecho lo que ha podido, y estoy contento de l; pero eso no quiere decir que est a mi altura. Habis sido ms afortunado que l? pregunt con desconfianza Gonzaga. Indudablemente! Cuando Cocardasse se propone buscar, encuentra siempre algo ms que chupas en el fondo del agua. Decidnos lo que habis hecho. Primeramente he hablado con los bribones a que os referais hace un momento, como ahora estoy hablando con vos; y por ltimo, he visto el cuerpo... Ests seguro? pregunt el prncipe. Es cierto? Hablad, hablad! aadieron los cortesanos. Procedamos con orden. Hace falta instinto y condiciones especiales para ciertos asuntos, y yo me enorgullezco de poseer ambas cosas. Tengo el ojo

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diestro, el odo delicado, el brazo fuerte y el corazn sereno. Al dejar a mi camarada me dije: Cocardasse, reflexiona un poco. Dnde encontrarais a los defensores del domin rosa? Met la nariz en varios sitios, y por fin di con mi cuerpo en La Cabeza Negra, una taberna de la calle de Santo Toms. La conocis? Est llena siempre de hombres de armas. A las dos de la tarde entraron dos tunantes, a quienes conoc en seguida como a mi padre y a mi madre. Me acerqu a ellos y les dije: Venid conmigo, amiguitos, que tenemos que hablar. Los llev hacia Saint-Germain-lAuxerrois, y en el antiguo foso de la abada nos entendimos a poco perfectamente. Puedo aseguraros, seores, que no volvern a defender en su vida a nadie. Los habis puesto fuera de combate? pregunt Gonzaga, que no comprenda ni una palabra de cuanto estaba diciendo el gascn. Cocardasse seal en el aire dos estocadas a fondo. Despus aadi: No eran ms que dos los pobrecillos! En otras ocasiones he puesto fuera de combate a algunos ms que me hacan frente a la vez!

5. LA INVITACIN

Passepoil miraba a su noble amigo con admiracin y ternura. Apenas empez a hablar Cocardasse, Passepoil se confes a s propio vencido. Dulce y bondadosa naturaleza, alma modesta y sin hiel, era tan recomendable por sus humildes virtudes, como Cocardasse por sus brillantes cualidades. Los cortesanos de Gonzaga cambiaban miradas de asombro. Despus de un corto silencio, los amigos del prncipe empezaron a cuchichear entre s. Cocardasse, acaricindose las guas de su enorme mostacho, continu: Monseor, me ha dado dos comisiones. Veamos ahora la otra. Al dejar a mi amigo, me pregunt: Dnde suelen encontrarse los cadveres? En el ro. Y antes de buscar a mis dos truhanes, me di un paseo por la orilla del Sena. Pero para pasear por esos sitios, es preciso madrugar mucho. A poco el sol me achicharraba los sesos. Claro, haba olvidado el coche! Entonces exclam: Cocardasse, pimpollo mo, mereceras morir de vergenza, si volvieses ante tu ilustre amo sin haber cumplido sus rdenes! Pero como por el hilo se saca el ovillo, decid buscar el hilo yendo hasta el Puente Nuevo con las manos cruzadas detrs de la espalda. Te acuerdas de Massabiou, aquel tunante que hurtaba las capas detrs de Nuestra Seora, Passepoil? Ha sido colgado? No, en verdad. Est hecho un buen muchacho, y goza de excelente salud. Se gana la vida vendiendo a los cirujanos carne fresca. Abreviad, abreviad! dijo Gonzaga. No hay oficio malo, monseor. El hecho es que encontr a Massabiou por la calle des Mathurins, y despus de charlar un rato, le pregunt: De dnde vienes? Del hospital, de llevar mi mercanca...

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Cocardasse hizo una pausa. Gonzaga se haba vuelto hacia l. Los amigos del prncipe escuchaban vidamente. Passepoil tena deseos de arrodillarse para adorar a su noble amigo. El bribn volva del hospital, efectivamente, pues llevaba an su gran saco sobre su hombro. Despus de adquirir estas noticias me desped de Massabiou, y sub hasta Val-de-Grace. Y qu encontraste all? pregunt Gonzaga. Encontr a maese Juan Petit, cirujano del rey, que haca ante sus discpulos la diseccin del cadver vendido por Massabiou... Y lo viste? Con mis ojos, rayos y truenos! Era Lagardre? El mismo. El propio original, con sus cabellos rubios, su talle, su rostro... El escalpelo le destrozaba. Pero y la herida! continu sealando su hombro con un gesto de terrible cinismo. Ah! Las heridas, para nosotros, tienen fisonoma como los hombres. Es verdad dijo Gonzaga. Slo se esperaba esta palabra. Un largo murmullo de alegra se elev entre los cortesanos. Ha muerto, ha muerto! Gonzaga mismo, lanzando un largo suspiro de satisfaccin, dijo: Bien muerto! Y arroj su bolsa a Cocardasse, que fue rodeado, interrogado y felicitado por todos los cortesanos. Todos queran obsequiar al hroe. Este, a pesar de su orgullo, tomaba cuanto queran darle. Un criado baj la escalinata llevando una luz. En una bandeja de plata entreg a Gonzaga una carta. Para monseor dijo entregndosela. Los cortesanos se separaron. Gonzaga tom la carta y la abri. Su cara cambi varias veces de color. Dirigi una mirada penetrante a los dos aventureros. A Passepoil se le puso la carne de gallina. Ven ac dijo Gonzaga al gascn. Cocardasse se acerc. Sabes leer? le pregunt el prncipe sonriendo amargamente. Y entregndole la carta dijo a sus amigos: Aqu tenemos noticias recientes. Del muerto? pregunt Navailles, la abundancia no daa. Qu dice el difunto? pregunt Oriol echndoselas de valiente. Escuchad, vais a saberlo. Lee alto. Cocardasse no era un hombre muy instruido, pero saba leer medianamente... con la ayuda de Passepoil. Este, viendo su turbacin y su apuro, mir sobre su hombro. Sus mejillas se colorearon pero fue de alegra. Cocardasse haca grandes esfuerzos para no echarse a rer. Pero aquello fue cosa de un instante. Sus codos se encontraron, los dos amigos se haban entendido. He aqu una historia! exclam cndidamente Passepoil. Hay que verlo! contest el gascn con aire consternado.

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Qu es, qu es? preguntaron los cortesanos. Lee t, Passepoil, la voz me falta. Esto es un milagro! Lee, Cocardasse, amigo mo. Yo tengo carne de gallina. Gonzaga golpe el suelo con impaciencia. Cocardasse, dirigindose al criado, le dijo: Alumbra, amigo. Cuando el criado le acerc la luz, Cocardasse empez a leer en voz alta: Prncipe: para arreglar definitivamente nuestros negocios, me invito a la cena que dais esta noche a vuestros amigos. Listar a las nueve en punto en vuestro pabelln. Y la firma? preguntaron a un tiempo los amigos de Gonzaga. Cocardasse contest: Caballero Enrique de Lagardre. Todos repitieron aquel nombre que para ellos era ya causa de espanto. En el sobre que haba contenido la carta, se encontr un objeto: era el guante que Lagardre arranc al prncipe delante del regente. Gonzaga lo estruj con ira mientras coga la carta de manos de Cocardasse. Peyrolles quiso hablarle, pero el prncipe le rechaz. Y bien, qu decs de esto? pregunt a los bravos. Digo replic dulcemente Passepoil, que el hombre puede equivocarse. Yo he contado fielmente la verdad. Desde luego ese objeto ensangrentado es un testimonio irrecusable. Pero, y esta carta, no es tambin irrecusable? Massabiou puede certificar si le he encontrado en la calle de Saint-Jacques. Que se le haga venir! Juan Petit es o no el cirujano del rey? He visto el cuerpo, he reconocido la herida... Pero y esta carta? insisti Gonzaga frunciendo las cejas. Hace mucho tiempo que esos pillos os engaan murmur Peyrolles al prncipe. Los cortesanos hablaban entre s. Esto traspasa todo lmite dijo Oriol. Ese hombre es un hechicero. Es el diablo! exclam Navailles. Cocardasse dijo por lo bajo conteniendo la alegra: Es un hombre! No es verdad, amigo mo? Es Lagardre! contest el normando. Seores dijo Gonzaga con la voz alterada, hay detrs de todo esto algo misterioso e incomprensible. Tal vez esos hombres nos traicionan... Ah, monseor! protestaron a la vez Cocardasse y Passepoil. Silencio! El reto que me dirige, lo acepto! Bravo! dijo Navailles dbilmente. Bravo! Bravo! gritaron todos de mala gana. Si monseor me permite un consejo, en lugar de esa cena proyectada... dijo Peyrolles. Se cenar! interrumpi Gonzaga con altanera. Entonces insisti Peyrolles, deben cerrarse las puertas. Se abrirn todas! Enhorabuena dijo Navailles. Llevaris todos espadas, seores dijo el prncipe. Nosotros tambin murmur Cocardasse guiando un ojo a Passepoil.

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Serviris para el caso? pregunt el prncipe a sus amigos. Si ese hombre va solo... empez a decir Navailles sin tratar de ocultar su repugnancia. Monseor dijo Peyrolles; ese negocio corresponde a Gendry y sus compaeros. Gonzaga examinaba a sus afiliados con las cejas fruncidas y los labios temblorosos. Por mi vida! dijo el prncipe como si hablara consigo mismo. Todos irn! Los quiero esclavos o perecern! Sgueme dijo en voz baja Cocardasse a su compaero. Es el momento. Y los dos avanzaron solemnemente, hasta colocarse delante del prncipe. Monseor dijo Cocardasse. Treinta aos de una conducta intachable hablan muy alto en favor de dos valientes a quienes las apariencias acusan. No es justo que en un da se pierda el fruto de toda una vida honrada y laboriosa. Miradnos! El Ser Supremo ha puesto en cada cara la huella de la fidelidad o de la felona. Miradnos y mirad, tambin, a vuestro intendente, nuestro insidioso acusador. Cocardasse, al decir esto, estaba magnfico. Passepoil apareca modesto y candoroso como la propia inocencia. El desdichado Peyrolles semejaba expresamente engendrado para servir de punto de comparacin en aquel momento. Desde haca veinticuatro horas, su crnica palidez habase convertido en un color verde-gris, repugnante. Era la imagen perfecta de los audaces sin valor, que hieren temblando y asesinan arrastrndose en la sombra. Gonzaga meditaba. Cocardasse continu: Monseor, vos que sois grande y poderoso, podis juzgar desapasionadamente. No es de hoy nuestro conocimiento con vuestra excelencia: acordaos de las fosas de Caylus, donde estuvimos juntos... Callaos! grit Peyrolles espantado. Gonzaga contest sin conmoverse: Estos seores lo han adivinado ya todo y si algo ignoran se les dir. Estos seores fan en nosotros, como nosotros fiamos en ellos. Entre nosotros existe una recproca indulgencia. Nos conocemos perfectamente los unos a los otros. Gonzaga subray sus ltimas palabras. Haba uno solo de los que le escuchaban que no tuviera algn pecado de que acusarse? Algunos necesitaban del prncipe para rehuir las responsabilidades y rigor de las leyes y a los dems su conducta de la noche anterior les haca cmplices de un asesinato. Oriol se senta desfallecer; Navailles, Choisy y los otros gentileshombres bajaron los ojos. Si uno solo hubiera protestado, los dems le habran seguido; pero ninguno protest. Gonzaga deba dar gracias a la casualidad que impidi asistir a aquella escena al marqus de Chaverny. Este, a pesar de todos sus defectos, no se hubiera callado. Gonzaga pensaba desembarazarse por largo tiempo de l aquella noche. Quera decir solamente a monseor prosigui Cocardasse, que a viejos servidores como nosotros, no se les condena con tanta ligereza. Passepoil y yo, como todos los hombres de mrito, tenemos numerosos enemigos. Esta es mi opinin y la expongo con mi acostumbrada franqueza. Una de dos, o el caballero Lagardre ha resucitado, lo que no es verosmil; o esa carta est

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escrita por algn impostor que nos quiere mal. Temera aadir una sola palabra a las muy elocuentsimas que acaba de pronunciar mi compaero. Soy de su misma opinin aadi el normando. No seris castigados dijo Gonzaga con aire distrado. Alejaos. Los dos maestros de esgrima no se movieron. Monseor no nos ha comprendido dijo Cocardasse con dignidad. El normando aadi: No hemos merecido que se nos trate as. Se os dar vuestro sueldo contest Gonzaga impaciente. Qu ms queris? Que qu queremos, monseor? Queremos la prueba plena de nuestra inocencia. Veo que no sabis con quin tratis. No, no lo sabis! dijo el normando con lgrimas en los ojos. Queremos una justificacin brillante de nuestra conducta. Esa carta dice que Lagardre ir esta noche a cenar con vos, y nosotros os decimos que Lagardre ha muerto. Que los acontecimientos sean nuestra paz! Somos vuestros prisioneros. Si hemos mentido y Lagardre va, nuestra vida os pertenece ; y si por el contrario, el caballero Lagardre no acude a la cita, queremos que se nos d una justa reparacin. Monseor, no recusis los servicios de dos buenos y adictos espadas. Sea! dijo Gonzaga. Nos seguiris al pabelln. Los acontecimientos os juzgarn. Los dos amigos le besaron la mano con efusin. Apelamos al juicio de Dios! dijeron. Pero no era en ellos en quien el prncipe se fijaba en aquel momento. Gonzaga miraba con desdn la triste y cariacontecida fisonoma de sus cortesanos. Mand que se hiciera venir a Chaverny! dijo volvindose a Peyrolles. Est avisado. Y bien prosigui el prncipe; qu tenis; qu os pasa, seores? Estis plidos y mudos como fantasmas. No parecen, en efecto, muy alegres! dijo Cocardasse. Tenis miedo? pregunt el prncipe. Los gentileshombres se estremecieron. Navailles contest: Tened cuidado, monseor! Si no tenis miedo, es que os repugna seguirme! Esta vez todos callaron... Tened cuidado vosotros, seores y amigos! exclam Gonzaga. Acordaos de lo que os dije ayer en el saln de mi hotel. Necesito obediencia pasiva. Yo soy la cabeza y vosotros el brazo. Y todos pactasteis conmigo. Nadie quiere romper el pacto dijo Taranne. Pero... No hay pero que valga! Meditad bien lo que voy a deciros: Ayer hubierais podido todava separaros de m; hoy, no, porque tenis mi secreto. Hoy el que no est conmigo, est contra m. Si alguno falta a la cita de esta noche... Nadie faltar dijo Navailles. Tanto mejor! Estamos cerca del fin. Si me creis en desgracia, os equivocis. Desde ayer he crecido el doble y vuestro caudal se ha aumentado. Sois ricos, sin saberlo, como los duques y los pares. Quiero que mi fiesta sea

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completa, es preciso... Lo ser, monseor dijo Montaubert. La promesa envuelta en las ltimas palabras de Gonzaga reanim a los vacilantes. Quiero que sea alegre! aadi el prncipe. Lo ser, pardiez! Lo ser! Yo, desde luego dijo Oriol que senta fro hasta en la medula, estoy dispuesto a divertirme. Cunto vamos a rernos! Nos reiremos! Nos reiremos! contestaron los dems No tengis cuidado, prncipe. En aquel momento apareci Peyrolles acompaado de Chaverny. No digis ni una palabra de lo que aqu acaba de pasar! dijo rpidamente en voz baja el prncipe. Chaverny! gritaron todos afectando alegra. Dnde te has metido? Te estamos esperando. Al or este nombre, Esopo, que desde haca largo tiempo estaba acostado en su covacha, apareci en el tragaluz que tena en el techo de la perrera. Cocardasse y Passepoil le vieron a la vez. Escucha! dijo el gascn. Est a su negocio respondi el normando. Aqu me tenis! dijo Chaverny saludando. De dnde vienes? le pregunt Navailles. De aqu cerca. Ah, primo! Tenis dos odaliscas a la vez? Gonzaga palideci. En el tragaluz la fisonoma del jorobado se ilumin. Esopo desapareci. Escuchaba reteniendo el aliento detrs de la puerta. Aquella sola palabra haba sido para l un rayo de luz. Loco, incorregible loco! exclam Gonzaga fingiendo alegra. Dios mo! contest Chaverny. La indiscrecin no ha sido grande. He escalado simplemente el muro para dar un paseo por el jardn de Arminda. Arminda es doble: faltan los dos Renaud. Los cortesanos se asombraron de la calma del prncipe ante tanta audacia. Y te agradan? pregunt riendo. Adoro a las dos. Pero, qu te pasa, prime? Por qu me llamas? Porque esta noche tienes que asistir a una boda. Bah! dijo Chaverny. Pero es cierto? Se casa todava la gente? Y quin se casa? Una dote de cincuenta mil escudos. Contantes? Contantes y sonantes. Buena boda! Pero quin se casa? Y su mirada examin detenidamente la cara de los que le rodeaban. Adivnalo contest Gonzaga sin dejar de sonrer. Hay aqu muchas caras de maridos... No acierto... Ah, s! Tal vez yo? Justo! dijo Gonzaga. Todos se echaron a rer. El jorobado abri suavemente la puerta de su chiribitil y apareci en el dintel. Su rostro haba cambiado de expresin. No estaba ya pensativo ni su mirada era vida y profunda. Entonces el jorobado era Esopo II, el bufn.

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Y el dote? pregunt Chaverny. Aqu est contest Gonzaga sacando un paquete de acciones de un bolsillo de su coleto. Chaverny dud un instante. Sus amigos le felicitaron riendo. El jorobado avanz despacio y fue a presentar su joroba y su pluma mojada en tinta al prncipe. Aceptas? pregunt Gonzaga antes de firmar el endoso. S, a fe ma! Es preciso formar una familia y conquistar una posicin. Gonzaga firm. Luego pregunt al jorobado: Y bien, amigo mo, continas teniendo el mismo capricho? Ms que nunca, monseor. Cocardasse y Passepoil le miraron con la boca abierta. Por qu ms que nunca? Porque s el nombre del marido. Y qu te importa ese nombre? No sabra decroslo. Hay cosas que no pueden explicarse, Cmo os explicarais vos mi convencimiento, de que sin m, Lagardre no cumplir su fanfarrona promesa? Has odo eso? Mi perrera est cerca, monseor, os he servido una vez. Srveme dos y no desears nada. Eso depende de vos. Toma, Chaverny dijo Gonzaga dando al marqus las acciones firmadas. Y aadi volvindose al jorobado: T formars parte de los convidados de la boda: yo te invito. Los cortesanos aplaudieron. Cocardasse, cambiando una mirada rpida con su compaero, murmur: Las ovejas introducen al lobo en el rebao! Rayos y truenos! Tienen razn. Vamos a rernos de lo lindo! Los nobles cortesanos del prncipe repartieron sus felicitaciones entre el novio y el jorobado. Monseor dijo ste inclinndose, procurar hacerme digno de tan alto favor. En cuanto a estos seores, tienen ingenio; pero no tanto como yo. Sin faltar al respeto que debo a monseor, prometo alegrar la fiesta. Veris si el jorobado no parece un gentilhombre en la mesa! Ya veris! Ya veris!

6. LA CENA

Exista an bajo Luis Felipe, en la calle de Folie-Mricourt de Pars, un modelo de esa minscula y preciosa arquitectura de los primeros aos de la regencia. Era hija de la fantasa y veanse en ella reunidos a veces los cuatro estilos helnicos y hasta el estilo chino. Eran kioscos, cuyas lneas caprichosas agradaban a la

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vista, si insultaban al arte verdadero. Eran lindas bomboneras, en toda la acepcin de la palabra. An se fabrican en algunas confiteras numerosas cajas de cartn, con adornos turcos y siameses, hexgonas la mayor parte, cuyos relumbrantes matices hacen las delicias de los compradores de buen gusto. El pabelln de Gonzaga tena el aspecto de un kiosco, disfrazado de templo. La empolvada Venus del siglo XVIII hubiera erigido all sus altares. Tena un pequeo peristilo blanco, flanqueado por las pequeas galeras blancas tambin, cuyas columnas corintias sostenan el primer piso oculto tras de una terraza; el segundo piso, abandonando de pronto la forma cuadrada de la construccin, elevbase en forma de mirabel de seis hojas rematadas por un techo en forma de sombrero chino. Segn la opinin de los inteligentes de entonces, era una construccin muy atrevida. Los poseedores de ciertas deliciosas villas situadas en los alrededores de Pars, creen haber inventado ese estilo macarrnico. El sombrero chino y el mirabel datan de la infancia de Luis XV. nicamente que el oro gastado con profusin daba a las excentricidades de entonces un aspecto que nuestras villas econmicas, aunque deliciosas, no pueden tener. El exterior de aquellas jaulas podra ser censurado por un gusto severo; pero eran coquetonas y elegantes. Respecto al interior, nadie ignora las fabulosas sumas que los grandes seores de la poca tenan a gala encerrar entre las lindas paredes de tales casitas. El prncipe de Gonzaga, ms rico que media docena de grandes seores juntos, no poda dejar de rendir homenaje a la moda fastuosa de su tiempo. Su pabelln era considerado como una maravilla. Era un grande saln hexgono cuyos seis lados formaban el nacimiento de las seis hojas del mirabel. Tena cuatro puertas que daban paso a otros tantos saloncitos que hubiesen tenido la forma de un trapezoide sin los tabiques adicionales que los regularizaban. Las otras dos puertas, que al mismo tiempo hacan el oficio de ventanas, daban sobre las terrazas descubiertas y cargadas de flores. Tememos no explicarnos claramente. Esta clase de construcciones era un refinamiento exquisito de que el Pars de la regeneracin slo tena tres o cuatro ejemplares. Para ser mejor entendidos, suplicamos al lector que se imagine un primer piso que ser un parterre y trace en l, sin preocuparse del espacio que sobra, un saln central de seis tabiques rodeado de cuatro saloncitos cuadrados, colocado como las alas de un molino de viento: los dos lienzos principales de pared se abren sobre dos terrazas. Los espacios sobrantes, tal cual eran, o modificados por la adicin de gabinetes, formaban un parterre interior que comunicaba con las dos terrazas, dejando penetrar, a voluntad, la luz y el aire. El duque de Antin haba dibujado por s mismo esta pequea cruz de San Andrs guindose por el kiosco suplementario que tena en la aldea de Miromnil. En el saln del pabelloncito de Gonzaga, el techo y los frisos eran de Vanloo el mayor y de su hijo Juan Bautista, que posea entonces el cetro de la pintura francesa. Dos jvenes, de los cuales el uno apenas tena quince aos, Cari Vanloo, hermano menor de Juan Bautista, y Santiago Boucher hicieron las panelas. Este ltimo, discpulo del viejo maestro Lemoine, hzose rpidamente clebre, tanto fue el encanto y voluptuosidad. Dio a luz dos composiciones: El Nacimiento de Venus y Las redes de

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Vulcano. El adorno de los cuatro gabinetes era artstico. Eran prximamente las ocho de la noche. La cena anunciada verificbase en el gran saln, esplendente de luz y adornado con flores. La mesa, cubierta de manjares y el desorden de la vajilla, revelaba que la accin estaba empeada desde haca largo rato. Los convidados eran los cortesanos de Gonzaga, entre los cuales se distingua el marqus de Chaverny por su embriaguez prematura, pues an se hallaban a mitad de la cena; Choisy, Navailles, Montaubert, Taranne y Albret, tenan ms slida la cabeza o haban bebido menos, porque an conservaban idea clara de sus actos y de las locuras que podan decir. Haba en la cena seoras, si bien la mayor parte eran coristas y bailarinas de la Opera. Entre ellas vease a la seorita Fleury, con quien el prncipe se mostraba deferente y bondadoso; la Nivelle que simboliz a la hija del Mississip, la gruesa Cidalisa, buena muchacha cuyo espritu pareca una esponja que absorba madrigales y cumplidos para devolverlos convertdos en tonteras; la Dubois, la Dorbigny y otras muchas, enemigas declaradas del mal humor y de los prejuicios. Todas eran bellas, jvenes, alegres, atrevidas, locas y estaban siempre dispuestas a rer. Gonzaga estaba ausente porque haban ido a llamarle del palacio real. Adems de su sitio haba otros tres vacos: el de doa Cruz, que se levant de la mesa despus de la salida de Gonzaga; el segundo era el destinado a Lagardre, y el tercero perteneca a Esopo II, a quien Chaverny acababa de vencer en singular combate cuyas armas eran copas de champagne. En el momento en que penetramos en el saln, Chaverny, abusando de su victoria, cubra con servilletas, capas, abrigos y cuantos objetos pudo hallar a mano, el cuerpo del pobre Esopo, enterrado en una inmensa poltrona. El jorobado, completamente ebrio, no daba seales de vida bajo aquel montn de trapos que amenazaban ahogarlo. Despus de todo, le estaba bien empleado: Esopo no correspondi a las esperanzas que se tenan de l. Haba estado taciturno, spero, inquieto y preocupado. En qu poda pensar aquel pupitre? Abajo el jorobado! Sera la ltima vez que le admitieran en una fiesta de aquel gnero! Esopo, antes de embriagarse, habase preguntado varias veces por qu asista doa Cruz a aquel banquete. Gonzaga no haca nunca nada al azar. Despus de haberla ocultado con el celo de un tutor, sentarla al lado de aquellas entretenidas, era por lo menos extrao. Qu ventaja podra reportar aquello al prncipe tratndose de una nia que deseaba presentar en la Corte con el nombre de seorita de Nevers? Era un secreto. Gonzaga nunca deca sino aquello que deseaba decir. Chaverny pregunt si estaba all su prometida. Gonzaga respondile negativamente. Chaverny quiso saber a todo trance dnde estaba su futura, pero el prncipe le recomend que tuviera paciencia. Habase bebido en grande. Las seoras estaban muy alegres, excepto la Nivelle, que concluy por ponerse melanclica. Slo Peyrolles conservaba su fisonoma cariacontecida, sin tomar parte en el comn regocijo. No habr nadie que haga callar a Oriol? pregunt la Nivelle con acento triste y aburrido.

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De diez mujeres galantes, la mitad, por lo menos, concluyen de este modo sus diversiones. Silencio, Oriol! dijeron varias voces. No hablo tan alto como Chaverny contest el grueso comerciante. La Nivelle est celosa: nunca ms le volver a referir mis calaveradas. Inocente! murmur la Nivelle bebiendo una copa de champagne. Cunto te ha dado? pregunt Cidalisa a la Fleury. Tres. Azules? Dos azules y una blanca. Volvers a verle? Jams! Jams! Seoras dijo la Desbois, os participo que Mailly quiere ser amado por s mismo. Qu horror! contest la parte femenina de la asamblea. Chaverny se haba sentado. Ese tunante de Esopo se despierta dijo. Despus aadi, paseando su mirada opaca por toda la sala: No veo la divinidad de nuestro Olimpo, y necesito su presencia para explicaros mi posicin. Guardaos vuestras explicaciones en nombre del Cielo! dijo Cidalisa. La necesito aadi Chaverny vacilando en su silln. Es cuestin de delicadeza... Cincuenta mil escudos no son el Per, y si no estoy enamorado... De quin? pregunt Navailles. No conoces a tu prometida? Ese es el error! Voy a explicaros mi situacin... No, no! S, s! gritaron los comensales. Entonces, si no queris dejarme hablar, decidme dnde se encuentra doa Cruz. Que venga doa Cruz! Doa Cruz! Doa Cruz! exclamaron todos. Tiene razn Chaverny; que venga doa Cruz. Podais decir la seorita de Nevers dijo secamente Peyrolles. Una carcajada general ahog la voz del intendente. Todos dijeron luego: Es justo! La seorita de Nevers! Que venga! Que venga! Y se produjo un verdadero tumulto. Mi posicin... empez Chaverny. Los comensales huyeron de l para lanzarse a la puerta por donde doa Cruz haba salido. Chaverny golpeaba la puerta del gabinete donde supona encerrada a la hermosa espaola, diciendo: Si no vens pronto, os sitiaremos! Seores, qu vais a hacer? exclam Peyrolles asustado. Chaverny le asi por el coleto y le dijo: Si no te callas, mochuelo, nos serviremos de ti como de un mazo para derribar la puerta! Doa Cruz no estaba en el gabinete, cuya puerta cerr por dentro al retirarse. El gabinete comunicaba con el entresuelo por una escalera disimulada. Doa Cruz baj por ella a su alcoba. Sobre un sof estaba echada la pobre Aurora, trmula y llorosa. Haca quince horas que se hallaba en aquella casa, y sin doa Cruz hubiera muerto de

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pena y de miedo. Era la segunda vez que bajaba all doa Cruz, desde que haba empezado la cena. Qu noticias me traes? pregunt al verla Aurora con voz dbil. Gonzaga ha sido llamado de palacio. Haces mal en tener miedo. Arriba se est bien, y si no fuera porque s que t ests triste, inquieta y afligida, me divertira de todo corazn. Qu hacen en el saln? El ruido llega hasta aqu. Locuras. Se re a carcajadas y se bebe champagne. Esos gentileshombres son alegres, espirituales y encantadores, sobre todo uno que se llama Chaverny. Aurora se pas la mano por la frente como si quisiera recordar. Chaverny! repiti. Es joven, brillante y no teme a Dios ni al diablo. Pero no debemos ocuparnos demasiado de l... Se casa. Ah! dijo Aurora con acento distrado. Adivinas con quin? Qu s yo! Qu me importa! Te importa, sin duda. Es contigo con quien va a casarse el marqus de Chaverny. Aurora sonri tristemente. No bromeo insisti doa Cruz. Y de l, no me dices nada, mi querida amiga? Nada s. La hermosa cabeza de Aurora cay tristemente sobre su pecho. Ayer, los hombres que nos atacaron, dijeron: Lagardre ha muerto! exclam la joven llorando sin consuelo. Respecto a eso contest doa Cruz, estoy segura de que no es verdad. Lagardre no ha muerto. En qu te fundas para asegurarlo? En dos cosas. La primera es que todava tienen miedo de l; la segunda es que esa mujer que quieren darme por madre... Su enemiga? S, su enemiga. La he reconocido, por las seas que de ella me has dado. Deca que esa mujer le persigue siempre: su encarnizamiento ha disminuido. Cuando he ido a casa del prncipe a quejarme del singular tratamiento de que fui vctima en tu casa anoche, o decir a esa mujer, que hablaba con un seor de cabellos blancos: En cuanto pasen las veinticuatro horas, ser detenido aunque tenga que prenderle con mis propias manos! Oh! No puede ser, en efecto, sino esa mujer. La reconozco en su odio. Ms de una vez he pensado... El qu? pregunt con inters doa Cruz. Nada. Sin duda estoy loca. Me queda por decirte el mensaje que el prncipe me ha dado para ti. Qu mensaje? Gonzaga me ha dicho que quiere casarte con Chaverny. Con qu derecho? Lo ignoro. No tengo gran confianza en l; pero ten la seguridad de que te quiero como a una hermana. El no se preocupa demasiado de la cuestin de

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derecho. Gonzaga me orden repitiese estas palabras: Si es obediente, salvar de un mortal peligro al que ama. A Lagardre? exclam Aurora. S, creo que quera hablar de Lagardre. Aurora ocult la cabeza entre sus manos. Dios mo, tened piedad de m! Mi razn se ofusca. Doa Cruz la estrech entre sus brazos. No es Dios quien me ha puesto a tu lado? dijo dulcemente doa Cruz. No soy ms que una mujer; pero tengo valor para morir. Si te atacan, Aurora, no faltar quien te defienda. Aurora le devolvi su abrazo. Empez a orse entonces el tumulto de los que llamaban a doa Cruz. Es preciso que suba! dijo sta. Tengo miedo de estar sola! balbuce. Esos criados que nos rodean me asustan. Nada temas; esos sirvientes saben que te amo y creen que ejerzo gran influencia sobre el espritu de Gonzaga. Despus de reflexionar aadi: Y hay momentos en que yo lo creo tambin. Gonzaga, sin duda, tiene necesidad de m. En el piso superior el escndalo aumentaba. Doa Cruz se levant, recogiendo la copa de champagne que haba dejado sobre la mesa. Aconsjame, guame! le dijo Aurora. Nada se ha perdido, si verdaderamente tiene Gonzaga necesidad de m. Es preciso ganar tiempo... Pero y ese matrimonio? Prefiero mil veces la muerte! Siempre hay tiempo de morir. Y como doa Cruz hiciese ademn de retirarse, Aurora, asindola del brazo, le pregunt: Vas a dejarme ya? No oyes? Me estn llamando. Pero qu loca soy! aadi como si de pronto se acordase de algo importante. No te he hablado del jorobado! No respondi Aurora. De qu jorobado? Del que me condujo anoche a tu casa. Est aqu. En la cena? En la cena. Como me acuerdo de que t me has dicho que ese extrao personaje es el nico amigo de Lagardre... Ser el mismo? Lo jurara. Pues bien; en esta confianza me acerqu a l y le dije que en caso necesario poda contar conmigo. Y qu? Es el jorobado ms extravagante del mundo. Lo creers? Fingi no conocerme y me fue imposible sacarle una palabra. Estaba completamente consagrado a esas damas que se burlan de l y le han hecho beber tan furiosamente que por fin ha cado bajo la mesa. Hay mujeres arriba? pregunt Aurora. Ya lo creo! Quines son esas mujeres?

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Damas de la Corte contest la gitanilla de buena fe. Esas son las parisienses que yo haba soado. Las damas de la Corte cantan, ren, beben y juran como mosqueteros. Son encantadoras! Ests segura de que sean damas de la Corte? Doa Cruz contest casi ofendida: Cmo puedes dudarlo! Quisiera verlas sin ser vista! dijo Aurora. Y no quieres ver tambin a ese lindo marqus de Chaverny? pregunt doa Cruz maliciosamente. S contest Aurora sencillamente. Tambin deseo verle. La gitana, sin darle tiempo para reflexionar, la cogi del brazo y la arrastr riendo hasta la escalera excusada. Las dos jvenes slo estaban separadas del festn por el espesor de una puerta. Desde all oyeron veinte voces que gritaban entre el choque de las copas y de las risas: Sitiemos el gabinete! Al asalto, al asalto!

7. UN SITIO VACO

El seor Peyrolles, representante poco digno del dueo de la casa, vea su autoridad completamente desconocida. Chaverny y otros le haban preguntado ya varias veces por sus orejas. Era completamente intil, pues, para reprimir el tumulto. Del otro lado de la puerta, Aurora, ms muerta que viva, senta amargamente haber dejado su retiro. Doa Cruz, traviesa e intrpida, rea alegremente mientras apagaba las bujas del saloncito para que nadie pudiera ver a su compaera. Mira le dijo sealando la cerradura. Pero la curiosidad de Aurora se haba disipado ya. Vais a dejamos largo rato por esa seorita? pregunt Cidalisa. Como vale tanto! aadi la Desbois. Esas marquesas me tienen envidia dijo doa Cruz a su amiga. Aurora miraba por la cerradura. Son marquesas esas mujeres? pregunt con acento de duda. Doa Cruz contest encogindose de hombros: No conoces la Corte. Doa Cruz, que venga doa Cruz! Queremos a doa Cruz! La gitana sonri orgullosamente. Me llaman! murmur. Golpearon la puerta despus y Aurora retrocedi vivamente. Doa Cruz mir por la cerradura. Qu triste figura hace el seor Peyrolles! exclam riendo. La puerta resiste dijo Navailles. He odo hablar aadi Noc.

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Una barra, un pico! Por qu no un can? pregunt la Nivelle despertndose. Una serenata es mejor! grit Chaverny, con los vasos, los cuchillos, las botellas y los platos aadi mirando a la Nivelle. Es encantador ese marquesito dijo doa Cruz. Cul es? pregunt Aurora acercndose otra vez a la puerta. Reconozco al jorobado dijo la gitana en lugar de responder. Estis dispuestos? gritaba en aquel momento Chaverny. Aurora trataba de ver por la cerradura a su enamorado de Madrid; pero entre tanta confusin le era imposible reconocerle. Cul es? repiti. El ms borracho de todos contest doa Cruz. Estamos! Estamos! dijo el corro de ejecutantes. Cada uno tena en la mano su instrumento y se preparaba a armar un estruendo formidable. Peyrolles, para que no molestase con sus observaciones, fue atado a una butaca. Quin canta? pregunt una voz. Chaverny, Chaverny! Y el marqus, pasando de mano en mano, concluy por ponerse delante de la puerta. Aurora le reconoci en seguida y se separ vivamente. Bah! Te asusta que est un poco mareado? Es la moda de la Corte. Es encantador. Chaverny reclam silencio. Todos callaron un instante. Seoritas y seores: antes he de explicaros mi posicin... Aquellas palabras provocaron una tempestad de protestas. Fuera discursos! Canta o cllate! Mi posicin es sencilla, siquiera a primera vista pueda aparecer... Muera Chaverny! Una jaula! Atmosle como a Peyrolles! Porque quiero explicar mi posicin? sigui diciendo el marqus con la imperturbable tenacidad de la borrachera. Es que la moral... Abajo la moral! Si cantas dijo Noc, se te dejar explicar tu posicin. Lo juris? pregunt Chaverny con seriedad. Todos adoptaron la postura de Horacio en la escena del juramento. Lo juramos! Lo juramos! dijeron. Entonces dejadme explicar antes mi posicin. Doa Cruz no poda tenerse de risa; pero los del saln empezaban a incomodarse de veras y hablaban ya de tirar por la ventana a Chaverny. Ser breve continu ste. En el fondo mi posicin es bien clara. Como no conozco a mi mujer, no puedo detestarla. Adoro a las mujeres todas; luego mi matrimonio es un matrimonio de inclinacin. Que cante, que cante! Chaverny tom un plato y un cuchillo de manos de Taranne. Voy a complaceros dijo. Atencin! Y acompaado con su extrao instrumento, cant. Mal, muy mal! dijo la galera, cuando hubo concluido. El estribillo! No tengas miedo! deca a la pobre Aurora doa Cruz abrazndola. La segunda copla. Chaverny! Venga la segunda!

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Chaverny cant: A la banque du bon Regent, rien ne manque, sinon Vargent.5 Al or este irrespetuoso final, Peyrolles hizo sobrehumanos esfuerzos por desatarse, pero como no pudo, exclam: Seores, seores! En nombre del prncipe de Gonzaga! Nadie le hizo caso; mientras, l, en sus esfuerzos, volc la butaca y cay al suelo. Es falso! exclamaron unos. Es verdad! exclamaron los otros. Law tiene los tesoros del Per en su cueva! Viva Chaverny! Muera! Las damas rompan los platos y las copas. Chaverny, ven a abrazarme! grit la Nivelle. En el gabinete, Aurora, con la cara oculta entre sus manos, deca con voz alterada: Siento fro en el alma! La idea de que quieren entregarme a ese hombre... Bah! contest doa Cruz. Yo le volvera bueno como un cordero. No te parece gallardo? Llvame de aqu! Aurora se tambale. Doa Cruz la sostuvo. La gitana era el mejor corazn del mundo; pero no comparta los escrpulos de su amiga. Aqul era el Pars de sus sueos. Ven dijo aprovechando un momento en que se restableci el silencio. (1) Al banco del buen regente, nada falta sino el dinero. Chaverny, mientras tanto, peda en la sala, con lgrimas en los ojos, que le dejaran explicar su posicin. Bajando la escalera, dijo doa Cruz: Ganemos tiempo. Finge obedecer, creme. Por ahorrarte una lgrima, soy capaz de convertirme en mujer de Chaverny. Haras eso por m? pregunt Aurora conmovida. Dios mo, s! Si eso te consuela... Aurora, qudate aqu. En cuanto pueda escaparme, volver a verte. Y subiendo la escalera con la copa de champagne en la mano, deca: Cierto, para obligarle... Con ese Chaverny debe pasarse alegremente la vida. Al llegar a la puerta del gabinete se detuvo para escuchar. Chaverny deca con acento indignado: Me prometisteis, s o no, que podra explicar mi posicin? Jams! Chaverny abusa de la nuestra! Que se eche de aqu a Chaverny! Decididamente, seores dijo Navailles, es preciso dar el asalto. Doa Cruz se burla de nosotros. Doa Cruz abri entonces la puerta y apareci sonriente y alegre levantando
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Al banco del buen regente, nada falta sino el dinero.

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sobre su cabeza la copa de champagne. Una salva de aplausos salud a la joven. Por qu hacis tanto mido? Si slo se os oyera detrs de esa puerta! Doa Cruz vaci de un trago una copa de champagne que le ofrecieron. Chaverny contemplaba a doa Cruz con admiracin. Deliciosa! Adorable! murmur. Doa Cruz buscaba con los ojos al jorobado. Su instinto le adverta que, a pesar de sus bufonadas, aquel hombre era un aliado. Al no verle y no sabiendo a quin dirigirse, pregunt para saber si se haba ido con Gonzaga. Dnde est monseor? Su carroza acaba de llegar respondi el infeliz Peyrolles. Debe estar dando algunas rdenes. Encargando la orquesta, sin duda aadi Cidalisa. Vamos a bailar? pregunt doa Cruz con alegra. Las damas le dirigieron una mirada desdeosa. He conocido un tiempo dijo sentenciosamente la Nivelle, en que encontrbamos siempre algo bajo nuestros platos cuando cenbamos aqu. Y alzando el suyo, continu: Nada! La regencia decae, amigas mas. La regencia envejece apoy Cidalisa. La regencia se marchita! Aunque encontrramos dos o tres azules a los postres se arruinara por eso Gonzaga? Qu son azules? pregunt ingenuamente doa Cruz. Chaverny meti la mano precipitadamente en el bolsillo donde guardaba el dote y sacando una docena de acciones las entreg a la gitana. Gracias dijo sta. El prncipe os las devolver. Despus reparti los codiciados papelitos entre aquellas damas diciendo: Seoras, aqu tenis vuestro postre. Estas tomaron las acciones y declararon que aquella joven era detestable. Vamos prosigui doa Cruz, es preciso que monseor no nos encuentre dormidos. A la salud del marqus de Chaverny! Marqus, vuestra copa. ste present su copa lanzando un suspiro. Si supierais! murmur. Si pudiera deciros!... Tened cuidado! Os va a explicar su posicin! No quiero nada con vosotros! No quiero ms auditorio que doa Cruz. No sois dignos de comprenderme. Y, sin embargo, vuestra posicin es sencillsima: la del hombre que est ebrio dijo la Nivelle. Todos celebraron el chiste. Oriol por poco se ahoga de risa. Peste! dijo el marqus rompiendo su copa sobre la mesa. Hay aqu alguno bastante atrevido para burlarse de m? Doa Cruz, no es adulacin; pero sois aqu una estrella del cielo asombrada de hallarse entre mseras candilejas! Las damas protestaron calurosamente. Es demasiado! dijo Oriol. Cllate! contest Chaverny. Pero volviendo a mi posicin... aadi cogiendo las dos manos de doa Cruz. La conozco. Monseor me lo ha dicho. Os casis esta noche con una mujer

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encantadora contest doa Cruz. Encantadora? exclamaron todos. Encantadora, joven, buena, espiritual repiti doa Cruz, y que no tiene la menor idea de las azules. Un epigrama? dijo la Nivelle. Montis en una silla de posta y os llevis a vuestra mujer continu doa Cruz dirigindose siempre a Chaverny. Ah! Si esa mujer fuerais vos, adorable nia! Doa Cruz le llen la copa. Seores dijo Chaverny antes de beber. Doa Cruz acaba de explicar mi posicin mejor que yo lo hubiera hecho. Es una posicin bien romntica. Bebed! dijo la gitana riendo. Permitidme. Hace rato que se me ha ocurrido una idea... Veamos tu idea! Chaverny se levant como si fuera a pronunciar un discurso. Seores dijo, hay aqu varios sitios vacos. Ese pertenece a Gonzaga, el otro al jorobado; pero, y el otro? Y sealaba un silln colocado frente al del prncipe y en el cual efectivamente nadie se haba sentado desde el principio de la cena. He aqu mi idea, seores prosigui Chaverny; quiero que ese sitio sea ocupado por la novia! Es justo, es justo! gritaron todos. La idea de Chaverny es razonable. La novia! La novia! Doa Cruz quiso coger el brazo del marqus; pero nada era capaz de distraerle. Qu diablo! murmur agarrndose a la mesa. S lo que me digo. Yo no estoy embriagado. Bebed y callaos! le dijo doa Cruz al odo. S, beber, astro divino. Dios es testigo de que quiero beber y de que no quiero callarme. Mi idea es justa y dimana de mi posicin. Pido a la novia. Escuchad... Escuchadle! Es bello como el dios de la elocuencia! La Nivelle fue quien dijo esto. Chaverny, dando un puetazo en la mesa, prosigui: Digo que es absurdo... Bravo, Chaverny! Soberbio, Chaverny! Absurdo, completamente absurdo, es dejar un sitio vaco... La asistencia entera aplaudi. El marqus haca esfuerzos extravagantes para coordinar ideas. Cuando se deja un sitio vaco concluy, agarrndose al mantel para guardar el equilibrio, es porque se espera a alguien. En el instante en que una salva de entusiastas aplausos acoga este laborioso final del discurso de Chaverny, Gonzaga apareci en la puerta de la galera, y dijo: Efectivamente, primo mo, esperamos a un invitado.

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8. UN ALBRCHIGO Y UN RAMO

Primo dijo Chaverny cayendo pesadamente en su silln, os esperaba con impaciencia... para hablaros un poco de mi posicin. Gonzaga, acercndose a la mesa, le quit la copa de la mano y le dijo con tono seco y breve: No bebas ms! Cmo es eso? protest Chaverny. Gonzaga arroj la copa por la ventana, y repiti: No bebas ms! Chaverny le miraba con asombro. Los convidados se sentaron. La palidez haba reemplazado en ms de una cara a los encendidos colores de la embriaguez naciente. La inquietud que el ruido y el vrtigo de la orga haban disipado un instante, volva de nuevo a torturar el nimo de los cortesanos de Gonzaga. El aspecto preocupado de ste la aument. Peyrolles quiso hablar a su amo; pero doa Cruz lo impidi diciendo: Una palabra, si queris, monseor! Gonzaga le bes la mano y la llev aparte. Los hombres no se fijaron en la conversacin del prncipe con doa Cruz. La mayor parte de ellos miraban al mantel distradamente como si reflexionaran. Slo Chaverny cantaba, sin cuidarse de aquella sombra inquietud que se haba apoderado de los cortesanos. Habr malas noticias? pregunt Oriol al odo de Peyrolles. El prncipe no terminaba su conversacin con la gitana; y a medida que el silencio se haca ms largo, la impresin de malestar y de tristeza eran mayores. No fue una franca alegra la que rein en el barullo que hemos descrito. Aquello no era una fiesta para los amigos del prncipe, que deseaban aturdirse, y para realizar su objeto cada cual hizo cuanto pudo. El vino haba hecho subir el diapasn de las voces y enrojecer los rostros; pero el desasosiego no dej de existir un solo instante detrs de las carcajadas de mentirosa alegra. Para hacer cesar el ficticio regocijo fue bastante el fruncido entrecejo del prncipe. Lo que Oriol haba dicho, lo pensaban todos. El prncipe les llevaba malas noticias. Gonzaga bes por segunda vez la mano de doa Cruz. Tened confianza en m le dijo Gonzaga con paternal acento. Monseor, es mi nica amiga, mi hermana! contest la gitana dirigindole una mirada suplicante. No s negaros nada, querida nia. Dentro de una hora ser libre. Es verdad eso, monseor? exclam doa Cruz con alegra. Dejadme que vaya a anunciarle su dicha. No, ahora no. Esperad. Le habis participado mi deseo? Ese matrimonio? S; pero ese deseo vuestro le inspira horrible repugnancia. Monseor balbuce Oriol a un signo imperioso de la Nivelle, perdonadme que os interrumpa; pero estas seoras reclaman la orquesta. Dejadme! contest Gonzaga, separndole con la mano.

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Algo extrao sucede! murmur la hija de Mississip. Gonzaga continu mientras estrechaba la mano de doa Cruz: No os digo ms que esto: hubiera querido salvar al que ama. Pero, monseor, si vos quisierais explicarme en qu puede ser til ese matrimonio a Lagardre, yo trasladara vuestras palabras a la pobre Aurora para decidirle a seguir vuestro consejo. Es un hecho; pero nada puedo aadir a mi afirmacin. Creis que soy dueo de los acontecimientos? Prometo, sin embargo, hacer cuanto pueda por complaceros. Gonzaga quiso alejarse, doa Cruz le retuvo. Os lo suplico dijo, dadme permiso para volver a su lado. Vuestras reticencias me asustan. No puede ser: en este momento os necesito. A m? pregunt asombrada doa Cruz. Van a decidirse aqu cosas que esas damas no deben escuchar. Y yo las oir? Tampoco. No nos vamos a ocupar de vuestra amiga. Vos sois el ama de la casa y debis hacer los honores de ella. Llevad a esas seoras al saln de Marte. Os obedezco, monseor. Gonzaga le dio las gracias y se fue hacia la mesa. Los cortesanos trataron de leer en su cara. Gonzaga hizo una sea a la Nivelle que se le acerc en seguida. Amiga ma, haced lo posible por distraerme a esa nia le dijo sealando a doa Cruz; es preciso que no se entere de lo que vamos a decir. Nos despeds, monseor? Se os llamar cuando sea tiempo. En el saln donde vais a ir, hay una canastilla de boda. Comprendido, monseor. Nos cedis a Oriol? No. Andad! Amigas mas dijo la Nivelle, doa Cruz desea que veamos la canastilla de boda de la novia. Venid. Las seoras se levantaron a la vez y entraron precedidas de doa Cruz en el saln de Marte, que estaba frente al gabinete donde antes hemos visto a las dos amigas. En el saloncito haba, en efecto, una canastilla de boda. Gonzaga hizo una sea a Peyrolles para que cerrara la puerta detrs de ellas. Apenas vio esto doa Cruz quiso mirar por la cerradura, pero la Nivelle corri hacia ella dicindole: Sois vos quien debis enseamos el ajuar de la novia, hermosa ma. En el saln no quedaron ms que hombres. Gonzaga ocup su puesto en la mesa en medio de un silencio profundo. Aquel silencio espant al marqus de Chaverny. Y bien, dnde estn esas damas? Y como nadie le contestase, murmur: Recuerdo haber visto en el jardn dos encantadoras criaturas. Debo yo casarme verdaderamente con una de ellas, o es un sueo? A fe ma que lo ignoro! Primo dijo bruscamente, esto est muy lgubre: me voy con las seoras. Qudate! contest Gonzaga.

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Luego, mirando detenidamente a toda la asamblea, pregunt: Estis todos en vuestro cabal juicio? Todos! Pardiez, primo! exclam Chaverny, no habis sido vos quien nos ha hecho beber? Gonzaga mir a Chaverny y mene la cabeza con aire descontento. Despus consult el reloj. Disponemos justamente de media hora para hablar dijo. Tregua a las locuras, Chaverny. Este, desde que Gonzaga le mand quedarse, estaba sentado sobre la mesa. No os inquietis por m dijo con la gravedad de los borrachos; desead que no haya aqu nadie ms beodo que yo. Estoy preocupado con mi posicin. Es sencilla... Seores dijo Gonzaga, nos pasaremos sin l, si es necesario. He aqu el hecho. En este momento, una joven nos estorba. Nos estorba, entendis? Nos estorba a todos, pues nuestros intereses estn ms estrechamente unidos de lo que pensis. Puedo decir que vuestra fortuna es la ma. He tomado mis medidas para que el lazo que nos une sea una verdadera cadena. Estamos al lado vuestro, monseor dijo Montaubert. Cierto, cierto contestaron todos sin entusiasmo. Esa joven... continu Gonzaga. Puesto que esa circunstancia se agrava dijo Navailles, tenemos el derecho de saber. Esa joven, robada ayer por nuestros hombres, es la misma de que se habl ante el Regente? La que Lagardre haba prometido llevar a Palacio? aadi Navailles. La seorita de Nevers, en fin concluy Noc. La cara de Chaverny cambi de expresin. El marqus repiti por lo bajo con extrao acento: La seorita de Nevers! Qu os importa su nombre? dijo con acento colrico el prncipe. Nos estorba y debe ser separada de nuestro camino. Nadie contest; Chaverny cogi la copa; pero volvi a dejarla sin haber bebido. Gonzaga continu: Tengo horror a la sangre, seores y amigos, tanto o ms que vosotros. La espada no es siempre buen recurso; por tanto renuncio a ella. Me gusta ms la dulzura. Chaverny, dilapido cincuenta mil escudos y los gastos de tu viaje para conservar la paz de mi conciencia. Es caro gru Peyrolles. No comprendo dijo Chaverny. Vas a comprender. Entrego a la suerte el destino de esa hermosa nia. La seorita de Nevers? pregunt cogiendo maquinalmente la copa. Si le agradas... dijo Gonzaga en lugar de responder. En cuanto a eso contest Chaverny dejando de beber, estad tranquilo; le agradar. Tanto mejor! En ese caso te tomar por esposo voluntariamente. No la acepto por mujer si no es as. Ni yo te la dara contest Gonzaga sonriendo equvocamente. Una vez

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casados, te la llevas a cualquier provincia y haces durar la luna de miel eternamente, a menos que prefieras volver solo. Y si rehsa? Si rehsa, mi conciencia nada me reprochar y ser libre. Gonzaga baj los ojos a pesar suyo al decir estas palabras. Decas murmur Chaverny, que su vida la dejis a la suerte. Si acepta, vivir, y si rehsa, es libre... No entiendo ni una palabra. Porque ests embriagado contest secamente Gonzaga. Los dems cortesanos guardaban profundo silencio. Bajo el resplandeciente brillo que despedan las risueas pinturas del techo y de los muros, reinaba no se sabe qu atmsfera siniestra que hacan ms triste la revuelta mesa, las flores ajadas, los frascos vacos y los rostros preocupados de los comensales. De vez en cuando se oan las risas de las mujeres. Aquellas risas hacan dao. Gonzaga tena la frente alta y la sonrisa de la alegra en los labios. Estoy seguro de que comprendis, verdad? Nadie contest, ni aun el desalmado Peyrolles. Es necesaria una explicacin continu Gonzaga sin dejar de sonrer. Ser corta porque no podemos perder tiempo. La situacin, claramente expuesta, es la que voy a deciros. La existencia de esa joven causara nuestra completa ruina. No lo dudis; es la verdad aadi al ver en los labios de sus amigos una sonrisa de duda. Si maana pierdo yo la herencia de Nevers, no tenemos otro recurso que la huida. Nosotros? exclamaron todos. Vosotros contest Gonzaga irguindose. Vosotros sin excepcin. No se trata de vuestros antiguos pecadillos. El prncipe de Gonzaga ha seguido la moda y lleva sus libros de contabilidad como el ltimo comerciante. En esos libros figuris vosotros, amigos mos. Peyrolles sabe arreglar admirablemente las cosas. Mi bancarrota os acarrear la ruina completa. Todas las miradas se volvieron a Peyrolles, que no pestae. Adems, cuando ese momento llegue... Pero dejemos las amenazas! Estis debidamente sujetos, eso es todo; y me seguiris en la adversidad como compaeros fieles. Se trata, pues, de saber si estis dispuestos a darme esta prueba de afecto. El prncipe no obtuvo respuesta. Su sonrisa se hizo ms burlona. Veo que me comprendis y me alegro. La joven ser libre, lo he dicho y lo sostengo. Libre para salir o quedarse. Esto os asombra? Miradas estupefactas interrogaban al prncipe. Chaverny beba lentamente con aire sombro. Gonzaga, por la primera vez, llen su copa y la de sus vecinos. Os lo he dicho con frecuencia, seores y amigos continu con tono ligero y festivo: las buenas costumbres, las maneras delicadas, la poesa esplndida, los perfumes exquisitos, todo, en fin, nos viene de Italia. No se estudia, sin embargo, bastante, ese bello pas. Escuchad y aprended. Y despus de beber un sorbo de champagne, continu: Voy a referiros una ancdota de juventud, de esos dulces aos que no vuelven ms. El conde Anbal Canozza, descendiente de los prncipes de Amalfi y primo mo, era un dichoso mortal, a fe ma. Era rico, muy rico, pues tena cuatro castillos en la orilla del Tber, veinte granjas en Lombarda, dos palacios en Florencia, dos en Miln, dos en Roma, y adems la clebre vajilla de oro de

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los cardenales de Allaria, nuestros venerables tos. Yo era el nico heredero de mi primo Canozza, pero ste tena veintisiete aos y prometa vivir un siglo. En mi vida he visto salud ms excelente que la suya. Sents fro? Bebed, seores, bebed! Un trago reanima los corazones que desmayan. Todos obedecieron porque sentan necesidad de beber. Una tarde prosigui el prncipe de Gonzaga, invit a mi primo Canozza a visitar mis vias de Espoleto. Es un sitio encantador, con unas cepas!... Pasamos la velada sobre la terraza, respirando la brisa perfumada y hablando, creo, de la inmortalidad del alma. Canozza era un estoico, salvo las mujeres y el vino. Cuando nos separamos, se alej por un sendero que la luna esclareca con su luz argentada. An me parece verle subir en su carroza! Seguramente era libre, no es cierto? Libre de ir donde le pareciera, a un baile, a una cena, a una cita amorosa... pero libre tambin de quedarse... El prncipe vaci su copa, y como todos los ojos le interrogasen, continu: El conde Canozza, mi primo, hizo uso de esta ltima libertad y se qued. Un movimiento convulsivo agitaba a todos los cortesanos. Chaverny apret colricamente su copa. Se qued! repiti. Gonzaga tom un albrchigo de un frutero y se lo tir. El albrchigo fue a caer sobre las rodillas de Chaverny. Estudia a Italia, primo! dijo el prncipe. Despus, como si cambiara de idea, dijo: Chaverny est demasiado ebrio para comprenderme, y puede ser que esto sea una ventaja. Estudiad a Italia, seores. Y mientras deca esto, dio un albrchigo a cada convidado. Haba olvidado deciros prosigui en tono breve y seco esta frvola circunstancia: antes de separarse de m el conde Anbal Canozza comi un albrchigo. Cada convidado deposit precipitadamente sobre la mesa la fruta que tena en la mano. Gonzaga llen de nuevo su copa. Chaverny hizo lo mismo. Estudiad a Italia. Solamente all se sabe vivir. Aqu, seores, slo se apela a la idiota fuerza. Para qu es buena la violencia? En Italia, por ejemplo, cuando hay necesidad de deshacerse de una joven que estorba esto es nuestro caso, se busca un hombre que consienta en ser su marido y en llevrsela lejos... Si acepta, todo est arreglado. Si rehsa y est en su derecho, lo mismo en Italia que aqu, entonces, inclinndose respetuosamente y pidindole perdn de la libertad que os habis tomado, la dejis partir despus de ofrecerle galantemente un ramo de flores... Diciendo esto, Gonzaga cogi un ramo de flores naturales que adornaba el centro de la mesa. Puede rehusarse un ramo? Se aleja libre, libre como mi primo Anbal, para ir donde quiera, a su casa, a la de una amiga, a la de su amante... pero tambin es libre para quedarse. Y alarg el ramo. Todos los cortesanos retrocedieron, estremecindose. Y se queda? pregunt Chaverny, apretando los dientes. Se queda contest framente Gonzaga, mirndole con fijeza. Chaverny, se levant. Esas flores estn envenenadas! exclam. Sintate dijo Gonzaga riendo. Ests borracho.

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Chaverny se pas la mano por la frente sudorosa. S; debo estar ebrio murmur. De otro modo... El marqus se tambaleaba. Todo daba vuelta a su alrededor, con el vrtigo del mareo.

9. LA NOVENA CAMPANADA

El prncipe mir a los convidados con la audacia y el imperio a que su fuerza le autorizaba. No est en su juicio murmur, y por eso le excuso, pero si hubiera alguno entre vosotros... Aceptar, monseor dijo Navailles, para tranquilizar su conciencia, aceptar la mano de Chaverny. Esta era, seguramente, una protesta bien tmida. Los dems no se atrevieron a tanto. La amenaza de ruina haba surtido su efecto, sobre todo en aquellos tiempos de trfico en que las cadas eran rpidas y profundas. Gonzaga comprendi entonces que todo poda permitrsele. Aquellos hombres eran sus cmplices, sus esclavos. El prncipe dej en su sitio el ramillete. Dejemos ese asunto puesto que todos estamos de acuerdo dijo. Hay, sin embargo, otro negocio ms , grave. Las nueve no han dado an. Ha sucedido alguna novedad, monseor? pregunt Peyrolles. Nada; pero tomo mis medidas. Todos los alrededores del pabelln, estn guardados. Gendry; con cinco hombres, defiende la entrada del callejn; Ballena y otros dos estn en la puerta del jardn; en ste, Lavergne y cinco hombres hacen guardia, y en el vestbulo, todos los criados esperan armados. Y esos dos bribones? pregunt Navailles. Cocardasse y Passepoil? No les he confiado ningn puesto: esperan, como nosotros. Estn all. Y mostr la galera, donde se haban apagado todas las luces desde su llegada, y cuya puerta estaba abierta. Qu esperan y qu esperamos? pregunt Chaverny, cuya mirada opaca se anim un instante con el brillo de la inteligencia. No estabas ayer con nosotros, cuando recib esta carta, primo? dijo Gonzaga, ensendole la de Lagardre. No. A quin esperis? Al que ha de ocupar ese sitio contest Gonzaga, sealando el que haba estado vaco desde el principio de la cena. El callejn, el vestbulo, la escalera, todo est lleno de hombres armados! dijo Chaverny, haciendo un gesto de menosprecio. Y para recibir a un hombre solo tantas precauciones? Es que ese hombre se llama Lagardre contest Gonzaga con

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involuntario nfasis. Lagardre! repiti Chaverny, y luego como hablando consigo mismo: Le odio! He estado debajo de l y ha tenido piedad de m. Gonzaga se acerc al marqus para escuchar mejor. Luego dijo: Seores, creis que las precauciones tomadas son suficientes? Chaverny se encogi de hombros, riendo. Veinte contra uno! murmur Navailles. Sobra! No tenemos miedo dijo Oriol, animado con la idea de la formidable guarnicin que les protega. Pensis continu Gonzaga que veinte hombres son suficientes para esperarle, sorprenderle y apoderarse de l, vivo o muerto? Demasiados, monseor! exclamaron los cortesanos. Lo celebro. As, ninguno puede luego censurarme de falta de previsin y de prudencia. No es prudencia lo que falta contest Chaverny. Tena necesidad de que as lo reconocierais todos. Y, sin embargo, queris que os diga mi opinin? Decid, monseor, decid! Mi opinin dijo con voz lenta y grave, es que todas esas precauciones no servirn de nada. Conozco a ese hombre. Lagardre ha dicho que a las nueve vendr, y a las nueve le tendremos entre nosotros; lo s, lo jurara. No hay ejrcito que pueda impedir a Lagardre venir a la cita dada bajo su firma. Bajar por la chimenea, saltar por la ventana, surgir del suelo? No lo s. Pero a la hora indicada, le veremos sentarse a nuestra mesa. Pardiez! exclam Chaverny. Dejadme que me entienda con l yo solo. Cllate! contest Gonzaga duramente. No me gustan los combates de enanos y gigantes ms que en la feria. Esta conviccin es en m tan profunda, que ahora mismo voy a probar el temple de mi espada. Y desenvainndola se puso a doblar la hoja de acero delgada y brillante. La hora se acerca acab mirando la esfera del pndulo de la sala. Os recomiendo que no confiis en otro auxilio que vuestras espadas. Todas las miradas se fijaron entonces en el reloj. Los minuteros marcaban las nueve. Los convidados recogieron de las sillas las espadas. Dejad que me bata yo solo con l repiti Chaverny. Dnde vas? pregunt Gonzaga a Peyrolles al ver que iba hacia la galera. A cerrar esta puerta. He dicho que todas estarn abiertas y as se har. Es tambin una seal. Cuando se cierren, alegraos. Eso nos anunciar que el enemigo ha sucumbido. Mientras tanto las veis abiertas, velad. Peyrolles se puso en la ltima fila con Oriol, Taranne y los negociantes. Al lado de Gonzaga se pusieron Choisy, Navailles, Noc, Gironne y los dems gentileshombres. Chaverny estaba al otro lado de la mesa, casi junto a la puerta. Todos tenan la espada en la mano y la mirada fija en la oscura galera. Aquella solemne inquietud daba una gran idea del hombre que iba a llegar. El reloj produjo ese rumor de escape de ruedas que precede siempre a la hora. Estis preparados, seores? pregunt el prncipe mirando a la puerta. Estamos contestaron todos.

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Se contaron con la vista. El nmero da con frecuencia el valor. Gonzaga, cogiendo su copa de encima de la mesa, dijo con fanfarronera en el momento en que empezaron a dar las nueve. A la salud del caballero Lagardre! Recibmosle con la copa en una mano y la espada en la otra! A su salud! repiti el coro. Luego quedaron mudos con la copa llena en lo alto y la espada en guardia. Esperaban ojo avizor y odo atento. De pronto, se oy fuera un ruido de espadas. El reloj daba la hora lentamente. Parecieron un siglo aquellas nueve campanadas. A la octava el ruido ces, a la novena las puertas se cerraron bruscamente. Un viva entusiasta y prolongado reson en el saln. Las espadas se bajaron. Por Lagardre muerto! dijo Gonzaga. A la muerte de Lagardre! repitieron los convidados, vaciando de un trago sus copas. Slo Chaverny no bebi y guard silencio. En el momento de llevarse la copa a los labios, Gonzaga se estremeci. En medio de la estancia las capas y abrigos amontonados, arrojados sobre Esopo, oscilaron y se levantaron. Gonzaga no se acordaba del jorobado ni saba el fin de su loca aventura. El prncipe haba dicho: Bajar por la chimenea, saltar por la ventana o surgir del suelo; pero a la hora dicha le tendremos entre nosotros. Y a la vista de aquella masa que se mova dej de beber y se puso en guardia. Una carcajada seca y estridente dejse or debajo de las capas. Soy de los vuestros! exclam una voz chillona. Aqu estoy! No era Lagardre. Gonzaga se ech a rer diciendo: Es nuestro amigo el jorobado! ste sali de entre las ropas y acercndose a la mesa cogi una copa. A la salud de Lagardre! dijo. El poltrn habr sabido que yo estoy aqu y no se ha atrevido a venir! Viva el jorobado! exclam el coro riendo. Viva Esopo! Seores dijo ste con sencillez. El que como yo no conozca vuestro valor, al veros tan alegres creera que habais pasado un soberbio miedo. Pero qu quieren esos bravos? Y mostraba a Cocardasse y Passepoil que estaban en la puerta inmviles como estatuas. Tenan el aire triunfante. Venimos a traeros nuestras cabezas dijo el gascn hipcritamente. Herid! aadi el normando. Enviad al Cielo dos almas. Reparacin de honor contest alegremente el prncipe. Que se d una copa a esos dos valientes y que beban con nosotros. Chaverny les miraba con el mismo disgusto que si viese al verdugo y se acerc a la mesa cuando ellos se acercaron. Palabra! dijo a Choisy que estaba a su lado. Si viene Lagardre me pongo de su parte. Silencio! contest Choisy. El jorobado, que le haba odo, pregunt al prncipe sealando al marqus: Monseor, estis seguro de ese hombre? No respondi el prncipe. Cocardasse y Passepoil beban con los cortesanos, Chaverny les escuchaba.

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Passepoil hablaba de la chupa ensangrentada y Cocardasse volvi a referir la historia del anfiteatro de Val-de-Grace. Pero eso es infame! dijo Chaverny dirigindose a Gonzaga. Pero es verdad que se habla de un hombre asesinado? Eh! dijo el jorobado fingiendo asombro. Pero de dnde sale ste? Cocardasse, insolente y burln, present su copa a Chaverny que se volvi horrorizado. Perdido! dijo de nuevo Esopo II. Ese gentilhombre me parece que tiene singulares repugnancias! Los convidados callaban. Gonzaga puso su mano sobre el hombro de Chaverny. Ten cuidado, primo dijo, ests demasiado ebrio. Al contrario, monseor contest Esopo al odo del prncipe; vuestro primo me parece que no ha bebido bastante. Creedme, tengo buen ojo... Gonzaga le mir con desconfianza. El jorobado sonrea como hombre que est seguro de lo que dice. Puede que tengas razn contest Gonzaga. Te lo entrego. Gracias, monseor respondi Esopo. Luego acercndose con la copa en la mano a Chaverny le pregunt: Desdearis, tambin, beber conmigo? Me debis la revancha! Chaverny se ech a rer y present su copa. A la salud de vuestra prometida! dijo el jorobado. Y ambos se sentaron frente a frente, acompaados de sus padrinos y jueces. El duelo bquico empez entre ellos. Aquel saln, donde la orga dej un instante plaza al miedo, volvi de nuevo a recobrar su alegre aspecto. Los convidados, libres de la enorme preocupacin de Lagardre, rean otra vez. Lagardre haba muerto, sin duda, cuando no acuda a la cita. Gonzaga mismo no dudaba de ello. Si orden a Peyrolles inspeccionar las guardias fue por exceso de prudencia italiana; la precaucin no estorba nunca. Los hombres a quienes se confi la vigilancia del pabelln estaban pagados para toda la noche y nada impeda dejarlos en sus puestos. Pasado el miedo, la alegra rein en la sala del festn. Entonces empezaba verdaderamente la fiesta. Los gentileshombres no se acordaban de haber temblado y los comerciantes parecan valientes como Csar. Sin embargo, a todo ridculo como a toda falta, es preciso buscar un culpable. El pobre Oriol fue la vctima escogida para expiar el miedo general. Slo l haba temblado. Tal fue la opinin de aquellos seores. Las damas, las damas! Que vengan! A una sea del prncipe, Noc abri la puerta del gabinete. Las seoras entraron en el saln como una banda de pjaros. Gritaban quejndose todas a la vez de la larga espera. La Nivelle dijo a Gonzaga sealando a doa Cruz: Es muy curiosa vuestra protegida. La he quitado diez veces del agujero de la cerradura. Dios mo! contest el prncipe cndidamente. Y qu hubiera podido ver? Os hemos alejado en inters vuestro. Hablbamos de negocios y como sabemos que estas conversaciones os aburren... Para qu nos habis llamado? pregunt la Desbois.

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Va a ser ya la boda? pregunt la Fleury. Y Cidalisa, acariciando con una mano la barba de Cocardasse y con la otra la mejilla ruborosa de Passepoil, les pregunt : Sois de la orquesta? Passepoil se estremeci de la cabeza a los pies al sentir el contacto de aquella mano suave y perfumada. Quiso hablar y no pudo. Seoras dijo Gonzaga besando la mano a doa Cruz, no queremos tener secretos para vosotras. Si nos hemos privado por un momento de vuestra compaa ha sido para arreglar los preliminares de la boda que debe tener lugar esta noche. Pero es verdad! Vamos a presenciar la comedia? Gonzaga protest. Se trata de una unin seria. Y acercndose a doa Cruz le dijo: Ya es tiempo de que prevengis a vuestra amiga. Doa Cruz le mir inquieta y dijo: Me habis hecho una promesa. Todo lo que prometo lo cumplo. Y llevando a doa Cruz hasta la puerta, aadi: Puede rehusar, si quiere; pero por ella misma y por otro que no quiero nombrar, desead que acepte. Doa Cruz ignoraba la suerte de Lagardre y no poda adivinar la hipocresa del prncipe. Sin embargo, dijo antes de salir del saln: Monseor, ignoro los motivos que os obligan a obrar como lo hacis; pero desde ayer pasan cosas muy raras. Somos dos pobres jvenes y carecemos de la experiencia que se necesita para adivinar enigmas. Por amistad a m, por compasin a esa pobre nia desolada, decidme una palabra, una sola que explique la situacin y me sirva de argumento contra su resistencia. Yo tendr energa, si puedo decirle en qu beneficia ese matrimonio al caballero Lagardre. No tenis vos confianza en m? dijo Gonzaga, con tono de reproche. No tiene ella confianza en vos? Yo afirmo y vos me creis; afirmad vos y os creer ella. Y daos prisa aadi con acento ms imperioso, porque quedo esperndoos. Doa Cruz se alej. En este momento un gran tumulto se produjo en el saln, formado por clamores alegres y sonoras sonrisas. Bravo Chaverny! decan unos. El jorobado es muy atrevido! exclamaban otros. La copa de Chaverny est ms llena! No bebis ms! Eso es un duelo a muerte! Y las mujeres: Van a matarse! Estn locos! El jorobado es el diablo! Si el jorobado tiene tantas azules como se dice, me siento inclinada a adorarle! Ved cmo beben! Son dos esponjas! Dos simas! Bravo, Chaverny!

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Bien, jorobado! El jorobado y el marqus, sentados uno frente a otro, estaban rodeados de un crculo que engrosaba cada vez ms. Era la segunda vez que los luchadores empezaban el duelo. La invasin de las costumbres inglesas haba puesto de moda entonces esta clase de combates. Se haban consumido una docena de botellas. Chaverny estaba lvido y sus ojos inyectados en sangre parecan querer saltrsele de las rbitas. A pesar de su esbelto talle y de la poca capacidad aparente de su estmago, era un bebedor terrible. El jorobado, al contrario, pareca slo ms animado y sus ojos brillaban extraordinariamente. Hablaba y se mova como tres, lo que segn los entendidos en esta clase de duelos, es una desventaja. La charla marea tanto como el vino. Todo campen de la botella debe ser mudo en un combate serio. El partido estaba por Chaverny. Cien pistolas! exclam Navailles. Apuesto cien pistolas a que Chaverny hace volver bajo las capas al jorobado! Apuesto! respondi el jorobado tambalendose en su silln. Todo lo que llevo en mi portamonedas por el marqus! dijo la Nivelle. Cunto tiene el portamonedas? pregunt Esopo despus de vaciar su copa. Cinco acciones azules! Toda mi fortuna! Van contra diez que yo apuesto! contest el jorobado. Echad de beber. Cul te gusta ms? murmur Passepoil al odo de su noble amigo sealando a las damas. Rayos y truenos! Va a anegarse! respondi el gascn que no apartaba los ojos del jorobado. Jams he visto a un hombre beber tanto. Esopo II dej su asiento. Todos creyeron que iba a caerse. Pero se sent gallardamente en la mesa despus de dirigir a los que le rodeaban una mirada cnica y burlona. No hay copas mayores? exclam tirando la suya. Con estas cscaras de nuez vamos a estar as hasta maana.

10. TRIUNFO DEL JOROBADO

Volvamos de nuevo a la habitacin del piso bajo, donde hemos visto antes a Aurora y a doa Cruz. Aurora estaba sola, arrodillada sobre la alfombra. Pero no oraba. El ruido que llegaba hasta ella de la sala del festn, haba aumentado desde haca algunos momentos. Eran las exclamaciones que provocaba el singular combate de Chaverny y el jorobado. Aurora nada not. Meditaba. Sus bellos ojos, enrojecidos por las lgrimas, fijbanse distrados haca ya largo rato sobre

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un mismo punto. Tan grande era su abstraccin, que no oy el ruido que produjo doa Cruz al entrar en el dormitorio. La gitana, al verla en aquella postura, aproximse a su amiga, andando sobre la punta de los pies, y le bes con cario los cabellos. Aurora volvi lentamente la cabeza. El corazn de la gitana se conmovi al ver sus mejillas plidas y sus ojos sin brillo. Vengo a buscarte le dijo despus de besarla. Estoy dispuesta a seguirte. Has reflexionado ya? He rezado, y cuando se reza, las cosas inexplicables se aclaran a nuestros ojos. Y qu has adivinado? Estoy dispuesta a morir contest Aurora. Pero si no se trata de morir, hermosa ma! Hace mucho tiempo que se me ocurri por primera vez esta idea dijo Aurora con desaliento; yo he labrado su desgracia, yo soy el peligro que le acecha sin cesar, yo soy su ngel malo. Sin m ser libre, dichoso y vivir tranquilo! Doa Cruz le escuchaba sin comprenderla. Por qu continu Aurora enjugando una lgrima, no he hecho ayer lo que medito hoy? Por qu no he huido de su casa? Por qu no he muerto? Qu ests diciendo? pregunt doa Cruz. No puedes comprender, Flor, hermana ma, la diferencia que hay entre ayer y hoy. Una vida entera de alegras, delicias y venturas, habase presentado un instante a mis ojos, deslumbrndome. Me ama, Flor, anoche me lo dijo! Y no lo supiste hasta ayer? Si lo hubiera sabido, nos habramos ahorrado los peligros intiles de este viaje. Yo dudaba y tena miedo. Oh, qu locas somos, hermana ma! Debamos estremecemos y temblar en vez de extasiamos, cuando se nos ofrecen esas grandes alegras que hacen descender para nosotros, sobre la tierra, la felicidad celeste. La dicha no es posible aqu abajo. Pero qu has resuelto? interrumpi la gitana, cuyo temperamento no poda entender aquel misticismo. Obedecer para salvarle. Subamos, pues. El prncipe nos espera. Luego, una sombra de tristeza vel su sonrisa. Sabes dijo, que paso mi vida siendo heroica por ti. No amo como t, es verdad; pero, apenas quiero a un hombre, te atraviesas siempre en mi camino. Los ojos asombrados de Aurora la interrogaron. No te inquietes por eso contest doa Cruz sonriendo, no morir vctima de mi amor, te lo prometo. Espero amar as ms de una vez antes de mi muerte; pero confieso que sin ti no hubiera renunciado al rey de los caballeros errantes, al hermoso Lagardre. Y tambin te digo que despus del bello Lagardre, el nico hombre que ha hecho latir mi corazn, es el aturdido Chaverny. Cmo!... Ya s, ya s que su conducta es algo ligera; pero, qu quieres! Aurora le cogi la mano sonriendo. Hermana ma, tu corazn vale ms que tus palabras. Y por qu habrs t de tener las altiveces de las grandes razas?

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Parece que no crees en mi alto nacimiento? Soy yo la seorita de Nevers respondi Aurora. Lagardre te lo ha dicho? pregunt doa Cruz sin pensar en hacer objeciones. No. Es la nica falta que puedo reprocharle en mi vida. Si me hubiese dicho... Entonces, quin ha sido?... Nadie. Lo s desde ayer; los diferentes acontecimientos de mi vida han tomado a mis ojos una nueva significacin. Recuerdo, comparo, y la consecuencia que acabo de decir se desprende de ellos lgicamente. La nia que dorma en los fosos de Caylus mientras asesinaban a su padre, era yo. An veo la mirada de mi amigo cuando visitamos el lugar funesto. No me hizo besar Enrique la efigie del duque de Nevers, en el cementerio de Saint-Magloire? Y ese Gonzaga, cuyo nombre me ha perseguido desde mi infancia, ese Gonzaga, que hoy va a asestarme el ltimo golpe, no es el marido de la viuda de Nevers? Pues si es l quien quiere devolverme a mi madre! dijo doa Cruz. Flor querida, no podemos explicrnoslo todo, lo s bien. Somos dos jvenes a quienes Dios ha reservado puro el corazn. Cmo, pues, podremos sondar el abismo de las perversidades? Lo que Gonzaga quiere hacer de ti, lo ignoro; pero sin duda eres un instrumento en sus manos. Desde ayer he adivinado esto y desde que te hablo tambin ves t lo mismo. Es verdad contest doa Cruz, que haba fruncido las cejas. Ayer fue cuando Enrique me confes su amor. Ayer! Por qu no me revel antes lo que pasaba en su alma? Haba, pues, un obstculo entre nosotros?, qu obstculo podra separarnos sino el honor escrupuloso del hombre ms leal del mundo? Era la grandeza de mi nacimiento o la cuanta de mi fortuna, lo que le alejaba de m? Tendr que arrepentirme de haberte hablado con tanta franqueza? murmur la joven. No te enfades conmigo dijo la gitana, abrazndola. Sonrea pensando que yo habra adivinado esos obstculos. Eso no tiene nada de particular, puesto que yo no soy princesa. Ojal no lo fuese yo tampoco exclam Aurora, llorando. La grandeza tiene sus alegras y sus sufrimientos. Yo, que voy a morir a los veinte aos, no he conocido ms que las lgrimas de la grandeza. Al ver que su amiga iba a protestar, le cerr la boca con una caricia. Estoy tranquila prosigui Aurora; tengo fe en la bondad de Dios. Aunque hablo de morir, no temas que atente contra mi vida. El suicidio es un crimen que cierra las puertas del cielo. Y si yo no fuera al cielo, dnde podra reunirme con el que amo? No, otros se encargarn de librarme de la carga de la vida. Esto no es que lo adivine: lo s con toda seguridad. Doa Cruz se puso plida. Qu dices? pregunt con voz alterada. Cuando me dejaste sola, reflexion en todo lo que acabo de decirte. El velo que ocultaba los misterios de mi vida, se aclar poco a poco. Porque soy la seorita de Nevers, me capturaron ayer; porque soy la heredera de Nevers, la princesa persigue a Enrique con su odio. Este ltimo pensamiento me ha quitado el valor, amiga ma. La idea de encontrarme entre mi madre y l,

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enemigos, me ha herido el corazn como un pual. La hora de escoger entre los dos, llegara. Qu iba a hacer yo? Desde que conozco el nombre de mi padre su alma se ha revelado en m. El deber se me aparece por vez primera y su voz es tan imperiosa en m ya, como la voz de la dicha. Ayer no comprenda que hubiese aqu abajo nada capaz de separarme de Enrique; hoy... Hoy? repiti doa Cruz. Aurora volvi la cabeza para enjugar una lgrima, y doa Cruz la miraba conmovida. Hermana ma dijo, eres Aurora de Nevers, no lo dudo. La ms orgullosa duquesa tendra a gala llamarte hija. Pero hace un momento has pronunciado palabras que me inquietan y me dan miedo. Qu palabras? Has dicho: otros se encargarn de libertarme.... Ah, s! Olvidaba contarte lo que he hecho durante tu ausencia. Estaba aqu sola, con la cabeza ardiente y el corazn intranquilo... Sin duda la fiebre me dio valor; y sal de esta estancia. Por el camino que t me enseaste, llegu hasta la puerta, tras de la cual los del banquete te llamaban antes. Mir por la cerradura y no vi ninguna mujer en la mesa. Nos haban mandado salir contest doa Cruz. Sabes por qu? Gonzaga nos ha dicho... Ah! dijo Aurora estremecindose. Ese hombre que manda a los otros, es Gonzaga? S. No s lo que os habr dicho; pero ha debido engaaros. Por qu sospechas eso? Porque si os hubiera dicho la verdad, no vendras t a buscarme, mi querida Flor. Cul es la verdad? Dmela por favor, si no quieres que me vuelva loca. Has visto el ramillete que adorna la mesa? S, es muy hermoso. Y Gonzaga no te ha repetido: Si rehsa ser libre. Son sus mismas palabras. Pues bien, Gonzaga era el que hablaba cuando mir por el agujero de la cerradura. Los convidados le escuchaban inmviles, mudos y plidos. Apliqu el odo para or lo que deca, y... Un ruido se oy entonces hacia la puerta. La figura de Peyrolles apareci ante las dos jvenes. Os esperan dijo saludando. Aurora se levant. Os sigo dijo. Al subir la escalera doa Cruz se aproxim a su amiga y le dijo en voz baja: Concluye. Qu ibas a decirme de las flores? Aurora le estrech la mano cariosamente, y respondi sonriendo: Como gran seor, Gonzaga es muy galante. Si rehso su proposicin, no slo ser libre, sino que me regalar el hermoso ramo que adorna la mesa.

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Bravo, jorobado, se te nombrar rey de las tencas! Mantente firme, Chaverny! Chaverny acaba de verter media copa sobre sus encajes! Eso no vale! Se llevaron copas mayores. El jorobado llen la suya con media botella de champagne. Chaverny quiso hacer lo mismo; pero su mano temblaba. Vas a hacerme perder mis cinco azules, Chaverny! exclam la Nivelle. Estamos al principio dijo el jorobado riendo. Ayudad al marqus a llenar su copa. Los que estaban a su lado llenronle la copa hasta que rebos. Cmo se desperdician los frutos de Dios! suspir Cocardasse. Passepoil miraba con los ojos en blanco a las damas. A vuestra salud, seores! dijo el jorobado, levantando su enorme copa. Y luego aadi: Esta copa debe ser bebida de un trago y sin respirar. Es una alhaja este tunante! pens el gascn. Vais a matarle! dijeron algunas seoras. Firme, firme, marqus! exclam la Nivelle, pensando en sus acciones. El jorobado acerc la copa a sus labios y la vaci de un trago. Los del corro aplaudieron con entusiasmo. Chaverny, sostenido por sus padrinos, bebi tambin: pero comprendieron que aquel sera su ltimo esfuerzo. Otra! propuso el jorobado dispuesto y alegre. Venga otra copa! Vengan diez! respondi Chaverny tambalendose. Toma, marqus, y no mires las luces! exclamaron los que apostaban por l. Chaverny sonri como un idiota. Estaos quietos y no meneis la mesa! dijo. No veis que da vueltas? La Nivelle se decidi. Tesoro mo dijo al jorobado. Ha sido pura broma. Antes de apostar contra ti, me estrangulara. Y guardando su portamonedas, dirigi una mirada desdeosa a Chaverny. Vamos, vamos a beber! Tengo sed. A beber! repiti Chaverny. Me bebera el mar! Pero no me empujis! Las copas se llenaron de nuevo. El jorobado cogi la suya con mano firme. A la salud de estas damas! dijo. A la salud de estas damas! murmur Passepoil al odo de la Nivelle. Chaverny hizo un supremo esfuerzo para levantar la suya; pero se cay de sus manos temblorosas, con grande indignacin de Cocardasse. Rayos y truenos! dijo. Deba encerrarse en una prisin a los que derraman el vino! A empezar! dijeron los partidarios de Chaverny. El jorobado ofreci galantemente su copa para que la llenaran. Pero los prpados de Chaverny empezaron a moverse como las alas de las mariposas que los nios traspasan con un alfiler, para clavarlas en las paredes. Ya no poda ms. Desmayas, Chaverny? exclam Oriol. Chaverny, vacilas? Viva el jorobado! Viva Esopo II!

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Chaverny amenaza ruina! Sumrgete, Chaverny! Desaparece, Chaverny! Chaverny cay bajo la mesa. Un segundo viva, ms estruendoso, celebr el triunfo del jorobado. Este, de pie sobre la mesa, levantaba, contento, su copa llena otra vez y la bebi a la salud del vencido. Era firme como una roca. La sala retemblaba con los aplausos. Qu es eso? pregunt el prncipe acercndose. Esopo II se baj de la mesa prestamente, y dijo: Vos me lo entregasteis, monseor. Dnde est Chaverny? pregunt otra vez Gonzaga. El jorobado levant el mantel y enseo el cuerpo de Chaverny tendido bajo la mesa. Vedle contest. Gonzaga arrug el entrecejo mientras murmuraba: Medio muerto! Es demasiado! Ahora tenamos necesidad de l. Para la boda, monseor? pregunt Esopo arreglando como un gentilhombre su jubn arrugado y colocando gallardamente su sombrero bajo el brazo. S contest Gonzaga. Pardiez! dijo Esopo II. Nada hay perdido, prncipe. Si uno se ha ido, otro queda. Tal como me veis, monseor, no me disgustara tomar estado... y si puedo serviros, me ofrezco para sustituir al marqus. Una carcajada celebr esta propuesta inesperada. Sabes lo que es preciso hacer para reemplazarle? pregunt Gonzaga. S contest el jorobado. Lo s, monseor. Y te sientes con fuerzas?... Esopo II le interrumpi con una carcajada que era a la vez orgullosa y cruel. No me conocis, monseor. He hecho ms que eso!

11. FLORES DE ITALIA

El prncipe de Gonzaga y el jorobado se separaron un poco, de la mesa. El prncipe observaba siempre al hombrecillo con recelosa atencin. Pareca querer escrutar sus pensamientos secretos a travs de la mscara burlona que cubra su rostro. Monseor, qu garantas necesitis? Quiero saber ante todo lo que has adivinado. No he adivinado. He odo la parbola del albrchigo, la historia de las flores de Francia y el panegrico de Italia. Y el jorobado le mostraba con el dedo la butaca donde haba estado oculto bajo las capas. Es verdad; estabas all. Por qu esa comedia?

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Quera saber y reflexionar. Chaverny no era el hombre que os convena. Es verdad, tena con l debilidades. La debilidad es siempre una falta, porque de ella nace un peligro. Chaverny duerme ahora; pero se despertar. Sabr!... murmur Gonzaga. Pero dejemos ahora a Chaverny. Qu te parece la parbola del albrchigo? Es bonita; pero demasiado fuerte para vuestros amigos, Y la historia de las flores? Graciosa, pero tambin demasiado fuerte. Les ha dado miedo. No hablo de esos seores: los conozco mejor que t. Quin sabe! Gonzaga se ech a rer y dijo: Responde por ti mismo. Todo lo que viene de Italia me agrada extraordinariamente. No he odo en mi vida contar ancdota ms graciosa que la que habis referido de vuestro primo en Espoleto. Pero yo no s la hubiese contado a esos seores. Te crees, pues, ms fuerte que ellos? El jorobado se acarici el mentn sin bajar los ojos. He sido casado repiti, y soy viudo. Y eso te da ventajas sobre Chaverny? La cara del jorobado se puso sombra. Mi mujer era hermosa, muy hermosa dijo en voz baja. Y joven? Y joven. Su padre era pobre. Comprendo. La amabas? Con delirio. Pero nuestra misin fue corta. La fisonoma del jorobado era cada vez ms sombra. Cunto tiempo dur vuestro matrimonio? Da y medio. Es extrao. Explcate. El jorobado sonri forzadamente. Para qu explicarme, si vos me comprendis! No te comprendo. El jorobado baj los ojos y pareca dudar. Despus de todo, puede ser que me haya equivocado, Tal vez no necesitis ms que un Chaverny! Explcate! dijo el prncipe imperiosamente. Vos habis referido la historia del conde Canozza? El prncipe apoy su mano en el hombro del jorobado. Al da siguiente de nuestra boda continu Esopo, pues le di un da para acostumbrarse a la idea de ser mi mujer, no quiso concederme las caricias. Y qu hiciste? pregunt Gonzaga, mirndole con ms atencin. El jorobado cogi una copa y le mir frente a frente. Sus miradas se cruzaron. La del jorobado era tan cruel, tan implacable, que el prncipe murmur: Siendo tan joven, tan bella, no tuviste piedad? El jorobado, con ademn convulsivo y violento, estrell la copa sobre el suelo. Quiero que me amen dijo con feroz acento. Tanto peor para aquellos que no puedan quererme!

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Gonzaga qued un momento silencioso. El jorobado haba recobrado su aspecto fro y burln. Que se lleven a este hombre de aqu dijo de pronto el prncipe sealando el cuerpo de Chaverny. Esopo respir con libertad. Tuvo que hacer un esfuerzo para ocultar su alegra. Cocardasse y Passepoil cargaron con l. Gonzaga les hizo una sea significativa; pero cuando pasaron cerca de Esopo, ste les dijo en voz baja: Si estimis vuestra vida, no toquis a un solo cabello de este hombre y llevad esta carta a su destino! Cocardasse y su amigo salieron del saln con su fardo. Hemos hecho lo que hemos podido dijo Navailles. Hemos sido fieles a la amistad hasta el fin aadi Oriol. Despus de todo, el matrimonio de ese jorobado ser ms gracioso dijo Noc. Casemos al jorobado! Casemos al jorobado! exclamaron las damas. Esopo II se puso de un salto sobre la mesa. Silencio! dijeron todos a la vez. Jons va a pronunciar un discurso. Seoras y seores! dijo Esopo gesticulando como un abogado. Os agradezco en el alma el inters lisonjero que os inspiro y que tan francamente os habis dignado manifestarme. Y aunque la conciencia de mis escasos mritos debera volverme mudo... Bravo, Esopo! Bravo! Gracias, seoras y seores, gracias! Vuestra indulgencia me da valor para tratar de hacerme digno de vosotros y de las bondades del ilustre prncipe a quien deber mi compaera. Muy bien! Bravo, Esopo! Ms alto! Habla ms alto! Mueve la mano izquierda! dijo Navailles. Canta algo adecuado a las circunstancias! exclam la Dubois. Baila un minu! Seoras y seores: Eso son antiguallas respondi gravemente Esopo. Os testimoniar con algo ms digno de vosotros: Os reservo la primera representacin de una cancin indita. Una obra escrita por Jons! Bravsimo! Va a representar una comedia! Ser una improvisacin. Con ella pretendo demostraros que el arte de la seduccin es superior a la Naturaleza... Los cristales del saln retemblaron movidos por el estrpito de una aclamacin inmensa. Va a darnos una leccin de galantera! exclam el auditorio. El arte de agradar, por Esopo II! Tiene en el bolsillo el cinturn de Venus! Bravo, jorobado! Eres soberbio! Magnfico! Esopo, saludando a todos con gracia inimitable, acab sonriendo: Ahora que me traigan a mi esposa y har lo que pueda por divertiros. Que venga la mujer del jorobado! vociferaban todos. En aquel momento la puerta del gabinete se abri. Gonzaga reclam silencio. Doa Cruz entr sosteniendo a Aurora, que se tambaleaba plida como una muerta. Peyrolles las segua. La presencia de Aurora produjo un largo

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murmullo de admiracin. Todos aquellos seores olvidaron en seguida la loca alegra que acababan de prometerse. El jorobado no hall eco cuando con acento cnico dijo, despus de mirar con sus gemelos: Cspita, mi mujer es muy bella! Un sentimiento de compasin haba brotado en el fondo de todos aquellos corazones, ms dormidos que perversos. Algunos, los ms depravados, tuvieron vergenza de su emocin y dijeron: Es dichoso ese diablo de jorobado! Tal fue tambin la opinin de Passepoil, que volva entonces con su noble amigo. No estaban en el secreto de la comedia; pero no dudaban de que iban a ver algo extrao. Se tocaron ambos con el codo y cambiaron una mirada. Aquella mirada quera decir: Atencin! Y como obedeciendo a un mismo pensamiento, se aseguraron de que sus espadas estaban en su sitio. A una mirada del jorobado, Cocardasse respondi con un ligero movimiento de cabeza. El hombrecillo deseaba saber si hemos entregado su carta dijo Cocardasse en voz baja a su compaero. No hemos tenido que correr mucho. Doa Cruz buscaba con los ojos a Chaverny. Puede ser que el prncipe haya cambiado de opinin dijo al odo de su amiga. No veo al marqus. Aurora no levant sus prpados para mirar a los convidados. Slo se la vio mover tristemente la cabeza. Evidentemente no esperaba gracia. Cuando Gonzaga se volvi hacia ella, doa Cruz, tomndole la mano, le hizo avanzar. El jorobado hizo lo que pudo para adoptar una postura galante. Los ojos de doa Cruz se encontraron con los suyos. En los de la gitana se lea una interrogacin; los de Esopo permanecieron mudos. Querida nia dijo Gonzaga, cuya voz pareci a algunos temblorosa. Os ha dicho la seorita de Nevers lo que esperamos de vos? Aurora respondi sin levantar los ojos, pero con voz firme: La seorita de Nevers soy yo. El jorobado se estremeci tan violentamente que su emocin fue notada en medio de la sorpresa general. Diablo! exclam reponindose al punto. Mi mujer es de buena casa! Su mujer! repiti doa Cruz. Durante un minuto se cuchiche de un extremo a otro del saln. Las mujeres no tuvieron para la recin llegada la celosa animadversin con que haban recibido antes a doa Cruz. Sobre aquella cndida cabeza cuadraba bien el nombre de Nevers. Gonzaga dijo furioso volvindose a doa Cruz. Habis sido vos la que ha dicho tales mentiras a esa pobre nia? No he sido yo contest doa Cruz a quien la clera del prncipe importaba poco. Pero, y si fuera verdad?... Gonzaga se encogi de hombros con desdn. Dnde est el marqus y qu significan las palabras de ese hombre? volvi a decir la gitana sealando al jorobado. Seorita de Nevers contest Gonzaga, vuestro papel en este asunto ha concluido. Si estis de humor para ceder vuestros derechos, a Dios gracias

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estoy yo aqu para defenderlos. Soy vuestro tutor. Cuantos nos rodean forman parte del tribunal de familia que se reuni ayer en mi hotel y casi son su mayora. Si fuese menos clemente, de seguro tendra que mostrarme severo con esa atrevida impostora; pero no quiero que termine trgicamente lo que slo debe ser comedia. Gonzaga se detuvo; doa Cruz no comprendi absolutamente ni una palabra. Aurora tal vez comprenda, porque una sonrisa triste y amarga asom a sus labios. Todos los ojos se bajaron excepto los de las mujeres que escuchaban con curiosidad, y los del jorobado, que parecan esperar con impaciencia el fin de aquel sainete. Hablo as para vos sola, seorita de Nevers prosigui el prncipe dirigindose siempre a doa Cruz; pues vos sola aqu tenis necesidad de ser persuadida. Mis honorables amigos comparten mi opinin y mi boca no hace sino traducir su pensamiento. Nadie protest. Porque os he dicho antes mi deseo de ser clemente, mis bellas amigas nos honran con su presencia. Si se tratara de un castigo proporcionado a la falta, no estaran aqu. Pero, de qu falta hablis? pregunt la Nivelle. Qu falta? contest Gonzaga fingiendo indignarse. Es seguramente una grave falta: la ley la califica de crimen. Os parece poco querer introducirse fraudulentamente en el seno de una familia ilustre, usurpando un nombre y una fortuna? Pero si la pobre Aurora no ha hecho nada que pueda censurarse! Silencio! interrumpi Gonzaga. Hace falta un dueo que refrene la atrevida imaginacin de esta bella aventurera. Dios es testigo de que no quiero hacerle ningn mal. Gasto una cantidad de importancia para que termine alegremente su odisea, y la caso. Enhorabuena. Esa es la conclusin! dijo Esopo. Y le digo continu Gonzaga tomando la mano del jorobado :: os presento a un hombre honrado que os ama y aspira al honor de ser vuestro esposo. Ahora lo adivino todo! dijo doa Cruz dirigindose al jorobado. Vos sois quien teje los hilos de esta intriga y quien ha denunciado el retiro de mi amiga. Je, je! Soy ciertamente bien capaz de ello contest Esopo. Monseor, esta joven tiene el defecto de hablar demasiado e impide a mi mujer que conteste. Si fuera al menos el marqus... empez a decir doa Cruz. Si fuera el marqus le rechazara como rechazo a ese hombre dijo Aurora con acento glacial. El jorobado no pareci desconcertarse con esta respuesta y contest: ngel mo, esa no es vuestra ltima palabra. Doa Cruz se interpuso entre l y Aurora. No respondis? dijo Esopo avanzando un paso con el sombrero bajo el brazo. Vos no me conocis, hermosa ma; soy capaz de pasarme la vida adorndoos de rodillas. Y bien, seores dijo Gonzaga, por qu no se bebe? Las copas se llenaron en silencio; nadie tena sed.

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Escuchadme, bella nia deca mientras tanto el jorobado: ser para vos lo que queris; vuestro marido, vuestro amante, vuestro esclavo... Es un sueo espantoso! dijo doa Cruz. Yo quisiera mejor morir. Gonzaga golpeaba impaciente el suelo con el pie mientras sus ojos fulminaban mil amenazas sobre su protegida. Monseor dijo Aurora con la calma de la desesperacin, no prolonguis ms esta escena: s que el caballero Enrique de Lagardre ha muerto. Por segunda vez el jorobado se estremeci violentamente; pero no dijo nada. Un silencio profundo rein en el saln. Quin os ha instruido tan bien, seorita? pregunt Gonzaga con grave cortesana. No me interroguis, monseor. Lleguemos al desenlace que esta comedia tiene sealado de antemano. Lo deseo y lo acepto. Gonzaga pareca dudar. No esperaba que le pidiesen su ramillete de Italia. La mano de Aurora se dirigi hacia las flores. Gonzaga mir a aquella joven tan hermosa y resignada. Prefers otro esposo? dijo el prncipe al odo de la joven. Me habis mandado a decir, monseor, que si rehusaba sera libre, y reclamo el cumplimiento de vuestra palabra dijo Aurora. Y sabis?... empez a decir el prncipe, siempre en voz baja. Lo s interrumpi Aurora alzando al fin sus castos ojos para mirar al prncipe, y espero que me ofrezcis esas flores.

12. LA FASCINACIN

Las nicas que no podan comprender lo que la situacin que presenciaban tena de horrible, eran doa Cruz y las seoras. La parte masculina de la asamblea senta fro en las venas. Cocardasse y Passepoil miraban fijamente al jorobado como dos perros en acecho que slo esperan la seal de acometer. En presencia de aquellas mujeres asombradas, inquietas, curiosas, y de aquellos hombres enervados por el disgusto, pero a los que faltaba fuerza para romper su cadena, Aurora estaba tranquila, hermosa, radiante, resignada, como el mrtir que espera su ltima prueba para subir al Cielo. La mano de Gonzaga se extendi hacia las flores, pero no lleg a ellas. Aquella situacin le encontraba desprevenido. Esperaba una lucha, una resistencia, despus de la cual la entrega de aquel ramillete hubiese sido justificada y habra sellado la complicidad de los suyos. Pero, frente a aquella bella y dulce criatura, la perversidad de Gonzaga hallbase sin armas. Lo que quedaba de humano en su corazn corrompido, se sublev, desconcertndole. El conde Canozza era, al fin, un hombre.

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El jorobado fijaba en l sus ojos chispeantes y burlones. El reloj del saln marc las tres de la madrugada. Entonces una voz spera, la voz de Peyrolles, incapaz de conmoverse por nada, dijo al prncipe: El tribunal de familia se reunir maana. Gonzaga volvi la cabeza y murmur, como si despertase de un sueo: Haz lo que quieras. Peyrolles cogi el ramo, cuyo objeto le haba revelado el prncipe. Doa Cruz, que experiment entonces un vago terror, dijo a su amiga: Qu me decas de esas flores? Seorita dijo Peyrolles, soy libre. Todas estas damas tienen ramillete y vos no; permitidme, pues, que os ofrezca uno. Su cara en aquel instante revelaba la infamia y la bajeza de su alma. Aurora alarg la mano para coger las flores. Rayos y truenos! dijo Cocardasse, enjugndose la frente. Todo esto debe encerrar alguna villana. Doa Cruz, instintivamente, quiso lanzarse sobre las flores; pero otra mano se le adelant. Peyrolles, rechazado con violencia, retrocedi algunos pasos, tambalendose. El ramillete se escap de sus manos y el jorobado lo pisote framente. Todos los pechos respiraron con libertad. Qu quiere decir esto? exclam Peyrolles, llevando la mano a su espada. Gonzaga mir al jorobado con desconfianza. Fuera las flores! dijo Esopo. Yo slo tengo derecho a obsequiar a mi prometida. Qu diablo! Estis todos aterrados como si hubierais visto caer una exhalacin. No ha cado nada ms que un ramo de flores marchitas! He dejado precipitarse los sucesos para conquistar todo el mrito de la victoria. Envainad aprisa, amigo! aadi dirigindose a Peyrolles. Monseor continu volvindose al prncipe, ordenad a ese caballero de la triste figura que no turbe nuestros placeres. Bondad del Cielo! Os admiro! Os paris antes de dar el asalto! Eso es romper las negociaciones. Permitid que no renuncie tan pronto. Tiene razn! Tiene razn! exclamaron todos. Pardiez! Ya s que tengo razn contest Esopo. Qu os haba prometido? Una leccin de esgrima amorosa. Y obris sin m, sin dejarme pronunciar una palabra? Esta joven me gusta, la quiero y ser ma. Enhorabuena! dijo Navailles. Eso es hablar! Veamos si eres tan fuerte en lides amorosas como en las luchas bquicas dijo Oriol, muy satisfecho de su frase. Seremos jueces aadi Noc. Que empiece la batalla. El jorobado mir a Aurora y luego a los que le rodeaban. Aurora, aniquilada por el supremo esfuerzo que acababa de hacer, se haba arrojado en los brazos de su amiga. Cocardasse acerc una butaca donde la joven dejse caer sin fuerzas. Las apariencias no estn en favor del novio murmur Noc. Gonzaga permaneca serio y todos le imitaron. Las mujeres slo se ocupaban de Aurora, excepto la Nivelle, que pensaba: Tengo idea de que el jorobado es un Creso en miniatura. Monseor, permitidme dirigiros una splica. Sois demasiado noble para haber querido burlaros de m. Si se le dice a un hombre: corre, seguramente no es lgico trabarle antes los pies. La primera condicin de mi xito, es la soledad.

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Dnde habis visto enamorar un hombre a una mujer rodeado de miradas curiosas? Sed justo, eso es imposible! Tiene razn! dijeron los convidados. Esta reunin la espanta continu Esopo. Y yo mismo pierdo una parte de mis recursos; pues el amor, la ternura, la pasin, estn siempre cerca del ridculo. Cmo encontrar esos acentos que embriagan a las dbiles mujeres en presencia de un auditorio burln? Era verdaderamente gracioso aquel hombrecillo pronunciando un discurso con aire presumido y fatuo, con las piernas arqueadas, las manos sobre las caderas y la insolencia pintada en su fisonoma grotesca. Sin la atmsfera siniestra que reinaba aquella noche en la casa del prncipe, la comedia hubiera sido divertidsima. Concededle lo que pide dijo Navailles a Gonzaga. Qu quiere? pregunt el prncipe, distrado y preocupado. Que nos dejis solos a mi prometida y a m un instante contest Esopo . Cinco minutos me bastarn para hacer desaparecer las repugnancias de esta encantadora nia. Cinco minutos! exclam el corro. No puede negrsele eso, monseor! Gonzaga guardaba silencio. El jorobado se aproxim a l y le dijo al odo: Monseor, se os observa. Vos castigarais con la muerte al que os traicionara como os estis traicionando vos. Gracias, amigo, por la advertencia contest el prncipe, variando la expresin de su rostro. Decididamente tenemos grandes cuentas que arreglar. Creo que sers gentilhombre antes de morir. Luego, dirigindose a sus amigos, aadi: Seores, pensaba en vosotros. Hemos ganado esta noche una partida terrible. Maana, segn todos los indicios, nos hallaremos al fin de nuestros afanes; pero es preciso no encallar antes de entrar en el puerto. Perdonad mi distraccin y seguidme. Su fisonoma era entonces sonriente. Todas las caras se iluminaron. No vayamos demasiado lejos dijeron las damas. Es conveniente enterarse de lo que hace el jorobado. A la galera! dijo Noc. Dejaremos la puerta entreabierta. A tu asunto, Jons! Ya tienes el campo libre! A ver cmo te portas! Te damos, reloj en mano, diez minutos en vez de los cinco que has pedido. Seores, se admiten apuestas dijo Oriol. Las apuestas se hicieron a ciento contra uno a favor de Jons. Al pasar cerca de Cocardasse y Passepoil les dijo Gonzaga: Volverais a Espaa mediante una buena suma? Obedeceremos en todo a monseor contestaron los dos amigos. No os alejis, pues aadi el prncipe saliendo con sus amigos del saln. Cuando todos salieron, el jorobado se volvi hacia la galera, en la que se vea una triple hilera de cabezas curiosas. Bien, bien! dijo. Con tal de que no me molestis, todo va bueno. No apostis demasiado contra m, por si acaso, y consultad vuestros relojes. Pero olvidaba una cosa! aadi interrumpindose, y atravesando el saln dirigise a la galera. Dnde est monseor?

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Aqu contest Gonzaga. Qu deseas? Tenis preparado el notario? pregunt Esopo. Nadie esperaba la pregunta y cuantos la oyeron echronse a rer a carcajadas. Bien reir quien ra el ltimo murmur Esopo. Gonzaga contest impaciente: Un notario real espera en mi habitacin. El jorobado salud y volvi adonde esperaban las dos jvenes. Doa Cruz le vio acercarse, con espanto. Aurora ni siquiera levant los ojos. El jorobado se arrodill delante de ella. Gonzaga, en vez de mirar este espectculo que tanto diverta a sus cortesanos, se paseaba aparte con Peyrolles. De Espaa deca Peyrolles se puede volver. Se muere lo mismo en Espaa que en Pars contest Gonzaga. Y aadi despus de un corto silencio: Aqu, no puede ser. Nuestras damas adivinaran y no podramos hacer callar a doa Cruz. Chaverny... empez a decir Peyrolles. Ser mudo interrumpi el prncipe. Cambiaron una mirada, y ambos se entendieron. Es preciso que al salir de aqu esa joven sea libre, completamente libre, hasta la esquina de la calle prxima. Peyrolles se inclin entonces para escuchar lo que pasaba en la calle. Es la ronda, que viene hacia aqu dijo Gonzaga. Ruido de armas, en efecto, se oy fuera; pero ese ruido fue sofocado por el murmullo que se produjo en la galera en aquel momento. Es asombroso! Es un prodigio! exclamaron los que miraban al saln. Estamos alucinados? Qu diablo le dir? El jorobado continuaba de rodillas a los pies de Aurora. Doa Cruz quiso interponerse entre ellos; pero el jorobado la rechaz, diciendo: Separaos! Hablaba en voz baja; pero su acento haba sufrido tan extrao cambio, que doa Cruz se apart, a pesar suyo, asombrada. En vez del acento estridente que haba siempre odo salir de aquella boca, oy una voz dulce, armoniosa, grave y profunda. Aquella voz pronunci el nombre de Aurora. Doa Cruz sinti estremecerse entre sus brazos a su joven amiga, que murmur dbilmente: Sueo, sin duda! Aurora repiti el jorobado, siempre de rodillas. La joven se cubri la cara con las manos, y el llanto corra entre sus dedos temblorosos. Los que miraban a doa Cruz desde la puerta entreabierta, crean asistir a un experimento de fascinacin. Doa Cruz estaba de pie, la cabeza echada hacia atrs, la boca abierta y los ojos fijos en el jorobado. Por el Cielo! exclam Navailles. Eso es un milagro. Silencio! Mirad cmo la otra parece atrada por un poder irresistible. El jorobado posee algn talismn, algn encanto! Era verdad lo que decan los espectadores de aquella escena. Aurora habase inclinado, a pesar suyo, hacia aquella voz que la llamaba. Yo sueo! Yo sueo! balbuce la joven, sollozando. Esto es espantoso: s que ya no existe! Aurora! repiti el jorobado por tercera vez.

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Y como viese que doa Cruz iba a hablar, le impuso silencio con un gesto imperioso. No volvis la cabeza continu dulcemente, dirigindose a la seorita de Nevers. Estamos al borde de un abismo. Un gesto, un movimiento, nos perdera irremisiblemente. Doa Cruz tuvo que sentarse al lado de Aurora, porque le flaquearon las piernas. El jorobado prosigui: No sois, Aurora; vuestro corazn no os engaa: soy yo. Vos! murmur la joven. No me atrevo a abrir los ojos. Flor, amiga ma, mrale t. Doa Cruz se acerc a ella, y le dijo con acento casi imperceptible : Es l! Aurora separ un poco sus manos y desliz una mirada. El corazn quiso saltarle del pecho; pero estaba prevenida, y ahog un grito, quedndose muda e inmvil. Esos hombres que no creen en el Cielo dijo el jorobado despus de haber dirigido una rpida mirada hacia la puerta, creen en el infierno. Son fciles de engaar, fingiendo el mal a sus ojos. Obedeced, no a vuestro corazn, Aurora, amada ma, sino a una extraa atraccin que, segn ellos, es obra del demonio. Apareced fascinada por esta mano que os conjura... E hizo algunos pases ante la frente de Aurora, que se inclin obediente hacia l. Obedece! exclam Navailles, estupefacto. Obedece! gritaron todos los convidados. Oriol se dirigi asombrado en busca del prncipe. Monseor, perdis de ver lo ms interesante dijo, Venid! El espectculo es digno de presenciarse. Gonzaga se dej arrastrar hacia la puerta. Silencio! Silencio! No les turbemos dijeron todos cuando lleg el prncipe. Este se qued tambin estupefacto. El jorobado continuaba sus pases, y Aurora, arrastrada, seducida, encadenada a su voluntad, inclinbase cada vez ms hacia l. El jorobado tena razn. Los que no crean en Dios, tenan fe en aquellos sortilegios. Los filtros, los encantos, los bebedizos, los poderes ocultos, la magia importada de Italia sobre todo, estaba entonces de moda y tena muchos partidarios. Gonzaga, el propio Gonzaga, el espritu escptico y fuerte, murmur: Ese hombre posee un maleficio! Passepoil, que estaba cerca de l, se santigu ostensiblemente, y Cocardasse dijo: El tunante posee algn amuleto: la cuerda de algn ahorcado, no admite duda. Dame tu mano deca en voz baja el jorobado a Aurora, lentamente, muy lentamente, como si una fuerza invencible te obligase a drmela, a pesar tuyo. Una de las manos de Aurora se separ de su rostro por un movimiento automtico. Si los de la galera hubiesen podido ver su adorable sonrisa! Lo que vean era su seno agitado y su linda cabeza casi oculta bajo la masa de sus

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cabellos. Todos miraban con espanto al jorobado. Rayos! Da la mano a esa araa! exclam Cocardasse. Hace cuanto quiere! Ese hombre es el diablo! contestaron todos. Estas cosas es preciso verlas para creerlas! aadi el gascn mirando significativamente a Passepoil. Yo, aunque lo estoy viendo, no creo ni una palabra de esa comedia dijo Peyrolles detrs de Gonzaga. No puede negarse la evidencia! protestaron todos, Peyrolles mene la cabeza con aire incrdulo. No olvidemos ningn detalle continu el jorobado, que tena sus razones, sin duda, para contar con la complicidad de doa Cruz. Gonzaga nos contempla y es preciso engaarle por completo. Cuando tu mano toque la ma debes estremecerte y mirarme con estupor. Bien! As me gusta, adorada ma. Ved cmo le da la mano! Hay simpata y sugestin diablica. Ahora continu Esopo, vulvete hacia m despacio, con mucha lentitud. Y se levant del suelo dominndola con la mirada. Levntate tambin prosigui, como un autmata. As; eso es! Mrame, da un paso y djate caer en mis brazos. Aurora obedeci. Doa Cruz estaba inmvil como una estatua. Una tempestad de aplausos estall en la galera. La encantadora Aurora apoy su cabeza en el hombro del jorobado. Justos cinco minutos! exclam Navailles. Ha cambiado a la linda seorita en estatua de sal? pregunt Noc. Los convidados invadieron el saln tumultuosamente. El jorobado, con su carcajada seca y estridente, dijo: Monseor, esto es bastante difcil. Monseor dijo Peyrolles, en todo esto hay algo incomprensible. Este bufn debe ser un atrevido malabarista. Desconfiad. Y tienes miedo de que te escamotee la cabeza? pregunt Gonzaga. Luego, volvindose a Esopo, aadi: Bravo, amigo! Nos revelars tu secreto? Se vende, monseor. Y llegars hasta el acto del matrimonio as? S; pero no ms all. En cunto vendes tu talismn, jorobado? pregunt Oriol. Barato; pero para utilizarlo se necesita una droga que cuesta cara. Cul? Ingenio respondi. Ve al mercado por ella, amigo mo. Oriol se ocult entre sus amigos, que rodearon a doa Cruz hacindole mil preguntas. Qu le deca? Hablaba en latn? Tena en la mano alguna redoma? Hablaba en hebreo respondi doa Cruz, reponindose. Y ella le comprenda? Perfectamente. Meti la mano izquierda en un bolsillo y sac una cosa que pareca... cmo dir yo? Un anillo mgico? Un paquete de acciones? pregunt la Nivelle.

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Pareca un pauelo blanco contest doa Cruz volvindoles la espalda. Pardiez! Eres un hombre admirable, amigo mo dijo Gonzaga poniendo la mano en el hombro de Esopo. Estoy encantado y satisfecho de ti.

13. LA FIRMA DEL CONTRATO

A su vuelta de palacio, la princesa encontr su retiro lleno de amigos. Todos los que le aconsejaron que no acusara al prncipe preguntaron en seguida lo que el Regente haba decidido respecto a l. Gonzaga, que presenta por instinto una tempestad prxima, no vio, sin embargo, las nubes que se amontonaban sobre su horizonte. Era tan poderoso, tan rico! Y los sucesos de aquella noche, por ejemplo; cuando fueran referidos al da siguiente, los desmentiran con tal habilidad! Quin no reira, en efecto, al or la historia de las flores envenenadas y del matrimonio de Esopo II? Quien se hubiera atrevido a decir que el jorobado tena la misin de asesinar a su joven esposa, habra provocado terribles carcajadas. La tempestad, ciertamente, no sera de aquel lado: se acercaba por el hotel del prncipe. Aquel largo y triste drama de dieciocho aos de matrimonio forzado iba tal vez a tener un desenlace. A las cinco de la tarde, Magdalena Giraud entreg a la princesa una carta del jefe de polica. Este le participaba que Lagardre haba sido asesinado la noche anterior al salir del palacio real. La carta terminaba con estas frases sacramentales: No acusis a vuestro marido. La princesa pas el resto del da sola. De nueve a diez de la noche Magdalena le entreg otra carta, advirtindole que haba sido llevada por dos aventureros. Aquel billete de letra desconocida recordaba a la princesa que el plazo de veinticuatro horas, concedido a Lagardre por el Regente, expiraba a las cuatro de la prxima madrugada. Deca tambin que Lagardre estara a dicha hora en el pabelln de recreo del prncipe de Gonzaga. Lagardre en casa de Gonzaga! Por qu? Cmo? Y la carta del jefe de polica que anunciaba su muerte? Qu quera decir todo aquello? Sabemos que la fiesta dada en el pabelln del prncipe tena por objeto el casamiento del marqus de Chaverny con una joven desconocida, a quien el prncipe haba dotado con cincuenta mil escudos. El novio haba consentido y el prncipe tena sus razones para esperar la conformidad de la novia. Por lo tanto, prepar todo lo necesario para que no sufriese retraso la unin en proyecto. Un notario real hallbase en el gabinete y el vicario de Saint-Magloire esperaba revestido para acudir al primer aviso. La aventura de Chaverny impidi su boda. Tanto peor para l! Desde que el jorobado se avino a substituirle, las cosas adquirieron otro aspecto ms lisonjero para el prncipe. El jorobado, segn l, era un hombre que serva para todo. Era

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uno de esos hombres que pagan a la sociedad en odio las injurias de su propia miseria y la pesada carga de sus imperfecciones fsicas. La mayor parte de los jorobados son malos y vengativos pensaba el prncipe. Los jorobados son crueles y no tienen piedad de nadie. Cuando Gonzaga pidi el notario, Oriol, Albret y Montaubert corrieron a buscarle. Cocardasse y Passepoil se hallaron solos un momento en la galera. Amigo mo dijo el gascn, la noche no pasa sin que granice. Habr estocadas, te lo aseguro. Y ambos bajaron al jardn. No encontraron a nadie. Los satlites de Gonzaga haban desaparecido. Dirigironse al sitio donde Peyrolles encontr los cadveres de Fanza y Saldaa y encontraron abierta la puerta. Los dos espadachines se miraron sorprendidos. Qu quera decir aquello? Asomronse al callejn y tambin estaba desierto. Sin duda lo que pasa es obra de Lagardre murmur el gascn. Ya sabes que es capaz de todo! respondi Passepoil. Entonces oyeron un ruido confuso hacia la iglesia. Qudate aqu dijo el gascn. Voy a ver lo que sucede. Y se desliz silenciosamente a lo largo del muro del jardn, mientras su amigo quedaba de guardia en la puerta. Al final de aquel muro estaba el cementerio de Saint-Magloire. Cocardasse vio el cementerio lleno de guardias. Palomo mo dijo Cocardasse juntndose con su amigo, si no hay danza no ser por falta de orquesta! Mientras tanto, Oriol y sus compaeros entraron en el gabinete de Gonzaga, donde maese Griveau, notario real, estaba recostado tranquilamente sobre un canap, ante el cual se vea un velador con restos de esplndida cena. Maese Griveau, despus de saludar con exquisita cortesa al prncipe y a sus convidados, se dispuso a redactar el contrato cuya minuta llevaba preparada. Era preciso rectificar el nombre del novio. El notario empez su misin. Gonzaga y sus amigos rodeaban al jorobado. Tardaris mucho? pregunt ste dirigindose al notario. Maese Griveau dijo el prncipe riendo, haceos cargo de la natural impaciencia de los novios, os lo suplico. Slo necesito cinco minutos. Precisamente el tiempo indispensable para conquistar a una mujer! exclam Esopo. Bebamos, ya que tenemos tiempo, por la felicidad del prximo himeneo! dijo Gonzaga. Se descorcharon nuevas botellas de champagne y esta vez la alegra se impuso a las preocupaciones. La inquietud habase desvanecido en el nimo de todos. Doa Cruz llen por s misma la copa del prncipe. Por su dicha! dijo bebiendo alegremente. Por su dicha! repitieron todos. No hay aqu ningn poeta que componga un epitalamio? pregunt Esopo. Un poeta! Dnde hay un poeta? vocifer el coro. No puede hacerse todo a la vez dijo con voz discreta y dulce maese Griveau, ponindose la pluma detrs de la oreja. Seores, cuando concluya de

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redactar el contrato, tendr el honor de improvisar algunos versos cantando la felicidad de los novios. El jorobado le dio las gracias con noble gesto. Poesa del Chatelet! Madrigales de notario! Negad que vivimos en la edad de oro! dijo Navailles. Quin piensa en negarlo? contest Noc. Y veremos dentro de poco fuentes de espumoso vino por las calles! Y nacern rosas entre los cardos! aadi Choisy. Puesto que los escribanos componen versos! El jorobado dijo con orgullosa satisfaccin: Estoy contentsimo de que mi boda d motivo a tanto ingenio. Pero no podemos perder tiempo. La novia an est sin componer. Y yo, pardiez! Yo doy grima! Estoy desgreado y mis puos se han roto en la orga. Es preciso que la novia se vista. No habis hablado de una canastilla de boda, seores? Nivelle y Cidalisa entraron en el gabinete de Marte y volvieron a poco con la canastilla. Doa Cruz asumi la direccin del tocado. Dmonos prisa dijo; la noche pasa y es preciso que nos quede tiempo para bailar! Vamos a mi tocador! Y desapareci con la novia. Te la van a despertar, jorobado! dijo Navailles. Hermosa ma dijo Esopo a la Desbois en lugar de responder, queris hacerme el favor de arreglarme por detrs la peluca? Luego, volvindose a Navailles, aadi: No tengis cuidado; esa joven es ma ya como vosotros sois del prncipe de Gonzaga, como Oriol es de su orgullo, como la linda Nivelle es de su avaricia, como todos sois de vuestra ambicin. Preciosa Fleury, queris arreglar el nudo de mi corbata? Ya est dijo en este momento maese Griveau; se puede firmar. Habis puesto los nombres de los novios? pregunt Gonzaga. Los ignoro. Tu nombre, amigo? pregunt el prncipe a Esopo. Firmad, monseor respondi Esopo con tono ligero. Firmad todos, seores, hacedme este honor. Escribir yo mismo mi nombre. Tan raro es que os har rer. Gonzaga se quit sus puos de encaje y se los arroj al novio. Luego se acerc a la mesa para firmar. Todos se ingeniaban en buscar un nombre a propsito para el jorobado. No os quebris la cabeza, seores dijo Jons ponindose los ricos puos del prncipe; no acertarais nunca. Seor de Navailles, tenis un precioso pauelo bordado! Navailles le regal su pauelo. Todos quisieron aadir algo al tocado del novio; un alfiler, un bucle, un lazo de raso, cualquier cosa, Jons dejbales hacer mirndose a un espejo. Todos fueron firmando detrs del prncipe y ya slo faltaban los novios. Id a ver s mi mujer est dispuesta! dijo el jorobado a Choisy que le arreglaba el jubn. La novia, aqu est la novia! gritaron las mujeres. Aurora apareci en el saln con su vestido blanco de desposada y la simblica corona de azahar.

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Estaba extraordinariamente hermosa; pero los rasgos de su plida fisonoma conservaban una extraa inmovilidad que le haca parecer una estatua. Continuaba bajo la influencia del maleficio. Su presencia produjo un largo murmullo de admiracin. Cuando las miradas se apartaron de ella para compararla con el jorobado, ste palmote mientras repeta: Cuerno, tengo una mujer hermossima! Vamos a firmar, querida ma, nos ha llegado el turno. Y tom su mano de la de doa Cruz. Todos esperaban ver entonces algn movimiento de repugnancia en la joven; pero Aurora le sigui con sorprendente docilidad. Al volverse para dirigirse a la mesa donde estaba el contrato, la mirada de Esopo se encontr con la de Cocardasse que acababa de entrar en el saln con su compaero. Esopo le hizo una rpida sea sealando al mismo tiempo su costado. Cocardasse comprendi, porque, cortndole el paso, dijo: Rayos! Falta a tu atavo una cosa, pecador! Qu le falta? preguntaron todos. Qu me falta? pregunt con acento cndido Esopo. Desde cundo se casa sin espada un gentilhombre? contest Cocardasse. Es verdad, es verdad! Reparemos el olvido! Una espada al jorobado! Estar gracioso con ella! Navailles meda con la vista todas las espadas, mientras Jons contest: No tengo costumbre y me impedira andar. Entre las espadas de gala de los convidados, haba una larga y fuerte, de combate, propiedad de Peyrolles, que no se haba usado jams. Navailles se apoder de ella y se la entreg a Esopo. No es necesario deca. ste la tom en broma; pero Cocardasse y Passepoil notaron que al tocar la empuadura se estremeci de alegra. Cuando se la hubo ceido dej de protestar. Aquella arma le daba un aspecto de extraa arrogancia. Empez a pavonearse de un lado a otro de modo tan burlesco, que nadie pudo contener la risa. Todos quisieron abrazarle, llorando de risa, y le llevaron en triunfo como si fuera un mueco. Jons obtuvo un xito loco. Cuando lleg a la mesa exclam: Dejadme, idos de aqu, que me arrugis el traje. No os acerquis tanto a mi mujer, os lo ruego. Dadme una tregua, seores y amigos mos, para que pueda regularizarse el contrato. Maese Griveau le pregunt: vuestros nombres, apellidos, estado y lugar de nacimiento... El jorobado le pregunt: Habis firmado vos? Sin duda. Pues dejadme; yo har lo dems dijo Esopo rechazndole suavemente de su asiento y sentndose en su lugar. La asamblea volvi a rer: todo lo que haca el jorobado les pareca gracioso y oportuno. Peyrolles hablaba en voz baja al prncipe, quien se encoga de hombros. Peyrolles vea en cuanto estaba sucediendo motivos de inquietud y de alarma. Gonzaga se burlaba de l llamndole cobarde.

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Vais a ver, vais a ver! murmuraba el jorobado. Y aadi sonriendo burlonamente: Vais a asombraros, palabra! Bebed entretanto. Todos siguieron su consejo. Mientras las copas se llenaban, el jorobado, con mano firme, llen los blancos del contrato. Al diablo la espada! dijo, tratando de colocarla en posicin menos molesta. Nuevas risas. El pobre Esopo pareca cada vez ms embarazado con su arma. La gran espada de Peyrolles pareca un instrumento de tortura para l. Escribir? dijeron unos. No escribir! contestaron los dems. El jorobado, en el colmo de la impaciencia, desenvain la espada y la coloc a su lado sobre la mesa. Las risas continuaron. Cocardasse apret el brazo de Passepoil. Ya est dispuesto! murmur. Sigamos todos sus movimientos. La marimorena va a empezar contest Passepoil. El reloj dio las cuatro. Firmad, seorita dijo el jorobado presentando la pluma a Aurora. La joven dud: l la miraba. Firmad con vuestro verdadero nombre, puesto que lo sabis! dijo. Aurora firm. Doa Cruz, que miraba sobre el hombro de su amiga, hizo un movimiento de sorpresa. Est? Est? preguntaron los curiosos. El jorobado, despus de contenerlos con un gesto, tom la pluma y firm tambin. Ya est! Venid a ver. Vais a asombraros. Todos se acercaron. El jorobado haba dejado la pluma y tom negligentemente la espada. Atencin! murmur Cocardasse. El instante ha llegado! dijo su amigo. Gonzaga y Peyrolles llegaron los primeros, y al leer el encabezamiento del contrato retrocedieron asombrados. Qu nombre ha escrito? Decid el nombre! El jorobado haba prometido asombrarlos y cumpla su palabra. Entonces presenciaron todos un extrao espectculo. Las torcidas piernas del jorobado se enderezaron, su tronco creci y la espada afirmse en su mano. Rayos y truenos! gru Cocardasse. El tunante haca en otra poca en la plaza de las Fuentes ms notables descoyuntamientos. El jorobado, al enderezarse, arroj hacia atrs sus cabellos y sobre su cuerpo esbelto y robusto apareci una noble y hermosa cabeza: la cabeza de Lagardre. Leed este nombre! dijo fijando su brillante mirada en la multitud estupefacta. Y al mismo tiempo la punta de su espada sealaba la firma. Todos los ojos leyeron con avidez aquel nombre y un clamor inmenso, que tena mucho de terror y no poco de sorpresa, llen la sala: Lagardre! Lagardre! Lagardre, s; Lagardre que no falta jams a sus citas.

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En aquel momento, en que el estupor dominaba a sus enemigos, pudo lanzarse sobre ellos y ponerlos en desorden; pero no se movi. Con una mano estrechaba contra su pecho la de Aurora y con la otra sostena en guardia la espada. Cocardasse y Passepoil, que haban desenvainado, se colocaron detrs de l. Gonzaga desenvain tambin y los suyos le imitaron. Doa Cruz se puso entre los dos campos; pero Peyrolles la sac de all en brazos. Es preciso que ese hombre no salga de aqu! dijo Gonzaga a los suyos, plido y apretando los dientes de furor Adelante! Navailles, Noc, Choisy, Gironne y otros cargaron impetuosamente. Lagardre ni siquiera se cuid de colocar la mesa entre l y sus enemigos. Sin soltar la mano de Aurora la cubri avanzando. Cocardasse y Passepoil apoyaron sus planes. Muy bien, muy bien! Da gusto pelear despus de un largo reposo deca el gascn. Vamos con ellos, palomo mo. Yo soy! exclam Lagardre dando una estocada. Despus de algunos segundos, las gentes del prncipe retrocedieron: Gironne y Albret se revolcaban en el suelo sobre un mar de sangre. Lagardre y los dos valientes, sin herida alguna e inmviles como tres estatuas, esperaban la segunda acometida. Prncipe de Gonzaga, quisisteis hacer una parodia del matrimonio y habis cado en la trampa. El matrimonio es vlido, tiene vuestra firma. Adelante, adelante! grit el prncipe con la boca espumosa de furor. Esta vez avanz al frente de los suyos. Pero antes de cruzar los aceros oyse un gran ruido de armas en el jardn. En la puerta principal dieron varios golpes, despus de los cuales dijo una voz: En nombre del rey, abrid! Era sumamente extrao el aspecto que presentaba el saln donde se haba verificado la orga. La mesa estaba cubierta de platos y botellas. Las copas, al caer, durante el combate, haban dejado grandes manchas de vino que se mezclaban con las manchas de sangre. En el gabinete, donde hemos visto la canastilla de boda, se refugi maese Griveau, ms muerto que vivo. Formando grupo, Lagardre y los dos maestros de esgrima continuaban inmviles y mudos en medio del saln; Gonzaga y los suyos se haban detenido en su ataque al or el grito de En nombre del rey! y miraban con espanto a la puerta de entrada. Las mujeres se haban agazapado por los rincones. Entre los dos bandos, veanse dos cadveres. Los guardias que a aquella hora llamaban a la puerta del prncipe contaban sin duda con que no les abriesen; porque al hacer la tercera intimacin la puerta salt de sus goznes. En el saln se oa perfectamente subir la escalera a los asaltantes. Gonzaga sinti fro hasta en la medula. La justicia iba en busca suya? Seores dijo envainando, a los soldados del rey no se resiste. Y aadi en voz baja: Hasta ver qu quieren! El capitn apareci en la puerta del saln y repiti: Seores, en nombre del rey! Luego, saludando framente al prncipe, se separ de la puerta para que entrasen en el saln sus soldados. Qu significa esto, capitn? pregunt Gonzaga.

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El capitn mir los dos cadveres y el grupo que formaban Lagardre y sus compaeros, siempre en guardia. Pardiez! Bien dicen que es un valiente! Prncipe aadi volvindose a Gonzaga, esta noche estoy a las rdenes de vuestra esposa. Y es mi mujer...? empez a decir Gonzaga furioso. No pudo concluir, porque la viuda de Nevers entr en el saln. Iba, como siempre, vestida de luto. A la vista de aquellas mujeres, de las caractersticas pinturas que adornaban el techo y los muros, y de aquellos restos de orga y de batalla, la princesa dej caer el velo sobre su rostro. No vengo por vos dijo dirigindose a su marido. Despus avanz hacia Lagardre y exclam: Las veinticuatro horas concedidas han pasado ya, caballero Lagardre. Entregad la espada. Vuestros jueces os esperan. Y esa mujer es mi madre! balbuce Aurora cubrindose el rostro con las manos. Seores prosigui la princesa dirigindose a los guardias, cumplid con vuestro deber. Lagardre arroj su espada a los pies del capitn. Gonzaga y los suyos no hacan ni un movimiento ni pronunciaban una palabra; cuando el capitn mostr la puerta con la mano a Lagardre, ste avanz hacia la princesa de Gonzaga llevando siempre de la mano a Aurora. Seora dijo, estaba arriesgando mi vida para defender a vuestra hija. Mi hija! repiti la princesa con voz trmula. Miente! dijo Gonzaga. Lagardre no hizo caso de esta injuria. Ped veinticuatro horas para devolveros la seorita de Nevers dijo Lagardre con lentitud, mientras con su altiva cabeza dominaba a los cortesanos y soldados, y las veinticuatro horas han pasado y os digo: Ah tenis a vuestra hija. Las manos fras de la madre y de la hija se pusieron en contacto. La princesa abri sus brazos y Aurora se arroj en ellos llorando. Una lgrima asom a los ojos de Lagardre. Protegedla, seora dijo haciendo supremos esfuerzos para dominar su angustia, y amadla: desde este momento no tiene a nadie ms que a vos. Aurora se arranc de los brazos de su madre para correr hacia l. Enrique la rechaz dulcemente. Adis, Aurora dijo; nuestras bodas no tendrn maana. Guardad ese contrato que os hace ma ante los hombres, ya que ya lo sois ante Dios desde ayer. La seora princesa os perdonar esa alianza con un muerto. Y besando la mano de la joven, salud profundamente a la princesa y sali diciendo: Llevadme ante mis jueces!

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Sexta parte El testimonio del muerto

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1. LA ALCOBA DEL REGENTE

Seran cerca de las ocho de la maana cuando el marqus de Coss, el duque de Brissac, el poeta La Fare y tres damas, en una de las cuales, el viejo Brant, conserje de la plaza de las Risas, crey reconocer a la duquesa de Berri, salieron por la puertecilla de que ya hemos hablado varias veces. El Regente estaba solo con el abate Dubois, en su alcoba, y haca en presencia del futuro cardenal los preparativos para acostarse. Se haba cenado en el palacio real como en el pabelln del prncipe de Gonzaga, pues tales cenas estaban de moda; pero la de Felipe de Orlens acab ms alegremente. Felipe de Orlens tena el vino sooliento. Aquella maana, mientras le desnudaba su ayuda de cmara, y Dubois, medio ebrio (en apariencia al menos), le cantaba las excelencias de las costumbres inglesas, se qued dormido de pie; al Regente le gustaban mucho los ingleses, pero entonces no le escuchaba y le dijo mientras concluan de desnudarle: Vete a acostar, Dubois, amigo mo y futuro prelado, y no me martirices ms los odos. Me ir a acostar ahora mismo; pero sabis la diferencia que existe entre vuestro Mississip y el Ganges, entre vuestras escuadrillas y sus flotas y entre las cabaas de vuestra Luisiana y los palacios de su Bengala? Ests un poco achispado, mi venerable preceptor, ve a acostarte. Vuestra Alteza desconoce todo esto, verdad? prosigui el abate riendo , no aadir ms que una palabra: estudiad a Inglaterra y estrechad su amistad. Vive Dios! exclam el Regente, ya has hecho bastante para ganar la pensin que te paga por tu adhesin lord Stairs. Abate, vete a acostar. Dubois tom refunfuando su sombrero, y se fue hacia la puerta. Esta se abri y un ujier anunci a Machault. Al medioda le recibir! contest Felipe de Orlens, de mal humor, esas gentes juegan con mi salud y acabarn por matarme. El jefe de polica insisti el criado tiene importantes comunicaciones que hacer a Vuestra Alteza. Las conozco. Querr decirme que Cellamare intriga, que el rey Felipe de Espaa es de carcter ttrico, que Alberoni quiere ser papa y que la duquesa de Maine quiere ser regente, i A la una le recibir! Ahora me siento mal. El criado sali. Dubois volvi al centro de la cmara, y dijo: Cuando contis con el apoyo de Inglaterra, os podris burlar de todas esas intrigas. Acabars de irte, tunante! exclam el Regente. Dubois volvi a dirigirse hacia la puerta y de nuevo se abri sta y apareci

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el ujier que anunci: El secretario de Estado. Vaya al demonio! contest el Regente disponindose a meterse en cama. El ujier no sali sin aadir: Tiene que hacer importantes comunicaciones a Vuestra Alteza. Todos tienen importantes comunicaciones que hacerme. A la una los recibir, mejor dicho, a las dos; tengo mucho sueo y me sentar bien dormir hasta esa hora. Al cabo de un instante se oy su respiracin. Dorma. Al salir Dubois, Machault y el secretario de Estado estaban an en la antecmara. La aparicin de Dubois haba interrumpido la conversacin de Machault y del secretario de Estado. Ese pillo dijo el jefe de polica, ni siquiera se toma el trabajo de ocultar las faltas de su amo! As le gustan los lacayos a S. A. Pero, sabis la verdad de lo sucedido anoche en el jardn del prncipe de Gonzaga? respondi Le Blanc. S; que los soldados encontraron dos muertos e hicieron tres presos, de los cuales el uno es Lagardre. La princesa, entrando a la fuerza en la casa de recreo de su esposo en nombre del rey, sorprendi a todos en medio del combate. Ah!, se me olvidaba deciros que la encerrona dio por resultado el hallazgo de dos nias... Y esto es un enigma que nadie, a no ser esfinge, podr descifrar. Una de las dos es seguramente la heredera de Nevers. No se sabe. La una la presenta el prncipe de Gonzaga; la otra, Lagardre. Cuando el asunto sea conocido del Regente, ya puede prepararse el prncipe! Quin sabe! Lo mismo puede perder que ganar. Creis que Su Alteza se halle dispuesto a proteger al prncipe?... Me abstendr de creer nada hasta no saber si Gonzaga sigue disfrutando la amistad de Su Alteza. La puerta de la antecmara se abri en aquel instante. El prncipe de Gonzaga entr. Los tres cambiaron afectuosos saludos. No se ha levantado Su Alteza? pregunt Gonzaga. Acaba de acostarse y nos ha negado la entrada dijo Machault. Entonces no hay duda de que no recibir a nadie. El jefe de polica dijo a un ujier: Anunciad al seor prncipe de Gonzaga a Su Alteza. Gonzaga mir a Machault con desconfianza. Esta mirada no pas desapercibida a los dos magistrados. Ha dado para m rdenes particulares? pregunt. Esta pregunta envolva una evidente inquietud. El jefe de polica y el secretario de Estado inclinronse sonriendo. Hay, simplemente respondi Machault, que Su Alteza Real, que no quiere recibir a sus ministros, puede querer recibiros a vos que sois su mejor amigo. El ujier dijo desde la puerta: Su Alteza Real consiente en recibir al seor prncipe.

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Gonzaga, emocionado, salud a los dos ministros y sigui al ujier. Desde la antecmara, separada por un corredor de la alcoba del Regente, el prncipe slo tuvo un segundo para reflexionar; pero lo emple bien. El encuentro de los dos funcionarios modific radicalmente el plan que llevaba preparado. Aquellos seores nada le haban dicho; pero al dejarlos, la sagacidad de Gonzaga adivin que una nube amenazaba su estrella. Tal vez tema algo peor. El Regente le tendi la mano. Gonzaga, en vez de llevarla a sus labios, como hacan algunos cortesanos, la estrech entre las suyas y se sent a la cabecera del lecho sin obtener permiso. El Regente continuaba echado y con los ojos a medio cerrar; pero el prncipe vea perfectamente que le observaba con atencin. Ya ves, Felipe, cmo todo se averigua dijo el Regente con acento afectuoso. Gonzaga tena el corazn oprimido, pero nada dej adivinar su rostro. Eres desgraciado y nada sabamos! continu el Regente. Es una grave falta de confianza. Falta de valor, monseor dijo Gonzaga en voz baja. Te comprendo, no es agradable ensear a nadie las miserias del hogar propio. La princesa, si puede decirse, est lacerada. Monseor debe saber cun grande es el poder de la calumnia. S, es verdad. Yo he sido calumniado en mi honor, en mi probidad, en mis afecciones de familia, en todo aquello que es al hombre ms caro; pero no adivino por qu me recuerdas una cosa que mis amigos tratan de hacerme olvidar. Monseor contest Gonzaga inclinando la cabeza sobre su pecho, os ruego que me perdonis. El sufrimiento es egosta; pensaba en m, no en Vuestra Alteza. Te perdono, Felipe, te perdono con la condicin de que me cuentes tus penas. Gonzaga dijo, moviendo la cabeza y en voz tan baja que el Regente apenas pudo orle: Vuestra Alteza y yo estamos habituados a burlarnos y a ridiculizar las cosas que con el corazn se relacionan. No tengo de qu quejarme, puesto que soy cmplice; pero hay sentimientos... Bien, Felipe! Ya comprendo que ests enamorado de tu mujer, que es una noble y bella criatura. Algunas veces cuando estamos ebrios, es cierto, nos remos de estas cosas; pero tambin nos remos de Dios... Hacemos mal, monseor contest Gonzaga con voz alterada. Dios se venga luego de nuestra impiedad. Dices eso de un modo... Tienes algo que comunicarme? Muchas cosas, monseor. Esta noche se han cometido dos asesinatos en mi pabelln. Apostara a que ha muerto Lagardre! exclam Felipe de Orlens que se sent en la cama. Has hecho mal, Felipe! Con eso confirmas suposiciones... Ya no tena sueo y sus cejas se fruncieron mientras miraba a Gonzaga. Este se levant; su bella cabeza tena una admirable expresin de altivez. Suposiciones! repiti. Suposiciones! Monseor desconfa, pues, de m?

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Pues bien, s contest el Regente al cabo de un corto silencio. Tu presencia las desvanece, pues tu mirada es la de un hombre honrado. Trata de borrarlas por completo con tus palabras. Te escucho. Monseor quiere hacer el favor de decirme cules son esas suposiciones? Las hay antiguas y modernas. Sepamos primero las antiguas, si le agrada a monseor. La viuda de Nevers era rica, t, pobre y Nevers, nuestro hermano... Y no debiera haberme casado con la viuda de Nevers? El Regente no contest. Monseor continu Gonzaga bajando los ojos, ya os lo he dicho. Nuestras burlas hacen que ciertas cosas suenen mal entre nosotros. Qu quieres decir? Explcate. Quiero decir, que si hay en mi vida una accin de que deba enorgullecerme, es esa precisamente. Como ya os he dicho en otra ocasin, nuestro querido Nevers muri en mis brazos; tambin sabis que me hallaba en el castillo de Caylus para persuadir al testarudo marqus, enojado con nuestro Felipe porque se hallaba unido sin su consentimiento a su hija. La cmara ardiente de que ahora os hablar, me ha odo ya esta maana como testigo. Ah! Dime, qu ha sentenciado la cmara? Lagardre, pues, no ha sido muerto en tu casa? Si monseor me dejara proseguir... Prosigue, prosigue. Quiero que me digas la verdad, te lo advierto, toda la verdad. Os hablo no como a mi amigo, sino como hablara a mis jueces. Lagardre no ha sido asesinado esta noche en mi casa; es l quien ha matado all a Gironne y a Albret. Ah! dijo por segunda vez el Regente. Y cmo estaba Lagardre en tu casa? Creo que mi mujer podr decroslo mejor que yo. Ten cuidado! Tu mujer es una santa. Que detesta a su marido, monseor. No tengo fe ninguna en las santas que Vuestra Alteza canoniza. Vamos, mi pobre Felipe, sosigate. Tal vez he estado un poco duro contigo; pero ya comprenders que hay escndalo. Eres un gran seor y los escndalos que proceden de tu altura, producen tanto ruido que conmueven el trono. Yo que me siento cerca, lo s. Pero volvamos al principio de nuestra conversacin. Pretendes que tu matrimonio con Aurora de Caylus fue una buena accin. Prubalo. No es una buena accin dijo Gonzaga con un fuego admirablemente fingido, cumplir la ltima voluntad de un moribundo? No osaras engaarme en cosa tan sagrada; te creo dijo al fin el Regente. Me tratis de tal suerte, monseor, que sta ser nuestra ltima entrevista. Las gentes de mi casa no estn acostumbradas a or hablar, ni aun a los prncipes de la sangre, como vos me estis hablando. Que yo me justifique de las acusaciones que se me dirigen y dir adis para siempre al amigo que me abandona en la desgracia. Felipe murmur el Regente, conmovido, justificaos y veris si os amo!

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Entonces estoy acusado? dijo Gonzaga. Como el duque de Orlens guardase silencio, el prncipe prosigui con la altiva dignidad de que en ocasiones saba revestirse: Interrogadme y os responder, monseor. El Regente medit un momento y dijo: Vos asististeis al sangriento drama de Caylus? S, monseor. Y defend con riesgo de mi vida a nuestro amigo, como era mi deber. Y recibisteis su ltimo suspiro? Con sus ltimas palabras. Y qu os dijo? Quiero saberlo. No es mi intencin ocultarlo a Vuestra Alteza. Nuestro desgraciado amigo me dijo estas palabras: S el esposo de mi mujer para que seas el padre de mi hija. La voz de Gonzaga no tembl al decir esta impa mentira. El Regente estaba absorto en sus reflexiones. Sobre su fisonoma inteligente y pensativa la fatiga se reflejaba, pero las huellas de la embriaguez se haban disipado. Habis hecho bien en cumplir la voluntad del moribundo. Era vuestro deber. Pero por qu ocultar esta circunstancia durante tantos aos? Amo a mi mujer respondi el prncipe sin vacilar; ya lo he dicho a monseor. Y en qu poda ese amor cerraros la boca? Gonzaga baj los ojos y se enrojeci un poco. Hubiera sido preciso acusar al padre de mi mujer murmur. Ah! El asesino fue el marqus de Caylus? Gonzaga lanz un suspiro. Felipe de Orlens no apartaba de l su mirada escrutadora. Si el asesino fue el marqus de Caylus, qu reprochis a Lagardre? Lo que se reprocha al hombre que vende su brazo para cometer un asesinato. El marqus de Caylus compr la espada de Lagardre? S, monseor; pero este papel subalterno slo lo desempe un da. Lagardre lo cambi por el activo que representa hace dieciocho aos. Lagardre se llev la hija de Aurora y las pruebas de su nacimiento. Qu pretendisteis, pues, ayer ante el tribunal de familia? Monseor replic sonriendo amargamente Gonzaga, agradezco a Dios con toda mi alma este interrogatorio. Me crea por encima de toda pregunta y esta era mi desgracia. No se puede confundir sino al enemigo que se presenta, y no es posible refutar ms que la acusacin que se formula francamente. El enemigo se presenta y se formula la acusacin! Enhorabuena. Vos me habis forzado a iluminar las tinieblas que mi piedad conyugal se afanaba en sostener. Vos me forzis tambin ahora a descubriros el lado bueno de mi vida. Aunque mi modestia sufra os lo confesar todo. He devuelto bien por mal y he derrochado la nobleza contra la ingratitud con una paciencia digna de mejor suerte, durante veinte aos; he arriesgado mil veces mi vida, noche y da, en un trabajo silencioso y heroico; he prodigado mi inmensa fortuna; he hecho callar en m la voz de la ambicin noble y justa; he dado lo que me restaba de fuerza, de juventud y de ilusiones y hasta una parte de mi sangre... El Regente hizo un movimiento de impaciencia. Gonzaga prosigui:

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Me alegro demasiado. No es eso lo que pensis? Escuchad, pues, mi historia, monseor, vos que fuisteis mi amigo y mi hermano, como fuisteis el hermano y el amigo de Nevers. Escuchadme con atencin e imparcialidad. Os escojo por rbitro, no entre mi mujer y yo, Dios me libre de alegar nada contra ella!, ni entre Lagardre y yo tampoco; me estimo demasiado para eso; sino entre nosotros dos, supervivientes de los tres Felipes: entre vos, Felipe de Orlens, Regente de Francia, cuya mano dispona del poder real para vengar al padre y proteger a la nia, y yo, Felipe de Gonzaga, simple gentilhombre que para tan santa misin slo ha contado con su corazn y con su espada. S, os damos por rbitro, y cuando haya concluido, os preguntar si es a vos, Felipe de Orlens, o a m, Felipe de Gonzaga, a quien nuestro hermano Nevers aplaude y sonre desde el Cielo!

2. LA DEFENSA

El golpe, aunque atrevido, fue certero. El Regente entorn los ojos bajo la mirada severa de Gonzaga. ste, maestro en las lides de la palabra, haba preparado de antemano el efecto. El relato que iba a hacer no era una improvisacin. Os atreverais a decir que he faltado a los deberes de la amistad? murmur el Regente. No, monseor; pero forzado a defenderme, voy a poner mi conducta en parangn con la vuestra. Estamos solos, nadie nos escucha y Vuestra Alteza no tendr que enrojecer. Felipe de Orlens se haba repuesto de su turbacin. Nos conocemos desde hace mucho tiempo, prncipe dijo. Creo que vais demasiado lejos. Tened cuidado! Castigarais el respeto y el amor que he guardado a la memoria de nuestro hermano? pregunt Gonzaga mirndole frente a frente. Se os har justicia, no lo dudis. Gonzaga esperaba ms clera. La calma del Regente hizo abortar un efecto oratorio del que el prncipe se prometa mucho. A mi amigo Felipe de Orlens hubiera contado mi historia en otros trminos que a V. A. La primera cosa que debo deciros, es que Lagardre es no slo un espadachn de la ms peligrosa especie, sino un hombre inteligente y astuto, capaz de alimentar largos aos una ambicin, y que no repara en los fines con tal de llegar a la meta de sus esperanzas. No es creble que desde el primer momento concibiese la idea de casarse con la heredera de Nevers, pues para esto rale preciso esperar quince o diecisis aos. Su primer plan, sin duda alguna, conociendo las inmensas riquezas que posean los Caylus y los Nevers, debi ser pedir por la nia un crecido rescate. Yo, que le he perseguido sin descanso desde la noche del crimen, s todas sus ambiciones y sus obras. La

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heredera de Nevers era para l la promesa de una gran fortuna. Mis esfuerzos por apoderarme de l son quiz la causa de que mudase de propsitos. Esto le dio a conocer pronto que toda transaccin exagerada era imposible. Pas la frontera despus que l, y logr alcanzarle en una pequea aldea de Navarra; pero a pesar de la superioridad numrica y a despecho de todas nuestras precauciones, logr escaprsenos e internarse en Espaa. No es posible contaros al detalle, porque la narracin nos hara emplear bastantes horas, el nmero de encuentros que hemos tenido. Su fuerza, su valor y su habilidad, son verdaderamente prodigiosos. Adems de la herida que me hizo en los fosos de Caylus, defendiendo a nuestro desgraciado amigo... Gonzaga se quit el guante, y mostr la marca de Lagardre. Adems de esta herida, llevo en otras partes de mi cuerpo la huella de su mano. No hay maestro de armas que pueda hacerle frente. Sostena a mis expensas un verdadero ejrcito, pues mi intencin era prenderle vivo para que por s mismo confesara la identidad de mi joven y querida pupila. Mi ejrcito lo formaban los ms renombrados prebostes de armas de Europa: el capitn Lorena, Jol de Jugan, Staupitz, Pinto, el Matador, Saldaa y Fanza. Todos han muerto... Vos sabis que l tambin pretende haber recibido la misin de proteger a la hija de Nevers y de vengar a nuestro desgraciado amigo. S, y ya lo he dicho, que es un impostor audaz y hbil. Espero que el duque de Orlens, antes de elegir entre nuestras dos afirmaciones, considerar los ttulos de cada uno. As lo har dijo lentamente el duque de Orlens, Proseguid. Pasaron los aos, sin que Lagardre enviase a la viuda de Nevers ni una carta ni un mensaje. Fanza, que era un hombre diestro y a quien yo haba enviado a Madrid para vigilar al raptor, me hizo, al volver, un relato sobre el cual llamo la atencin de V. A. Lagardre, que en Madrid se llamaba don Luis, haba cambiado con unos gitanos de Len la hija de Nevers por otra. Lagardre tena miedo de m, me senta sobre su pista y quera engaarme. La gitanilla fue educada por l, mientras la verdadera heredera de Nevers viva errante por los caminos con los bohemios. Yo dudaba, y esta fue la causa de mi primer viaje a Madrid. Me avist con los gitanos cerca de El Escorial, y adquir la certidumbre de que Fanza no me haba engaado. Pude ver a la nia, cuyos recuerdos an frescos acabaron de convencerme. Entonces tom mis medidas para apoderarme de ella y conducirla a Francia. La idea de ver a su madre, le devolvi su alegra. La noche fijada para dar el golpe, cenamos en la tienda del jefe para no despertar su desconfianza y vigilar desde ms cerca; pero sin duda fuimos traicionados, porque a la maana siguiente nos despertamos sobre la hierba y los gitanos haban desaparecido sin dejar huella alguna. Gonzaga menta de tal modo, que las declaraciones de Aurora y Lagardre no podan parecer sino versiones desfiguradas de la verdad. El Regente le escuchaba con atencin y frialdad. Fue aquella una preciosa ocasin desperdiciada continu el prncipe. Si entonces nos hubisemos apoderado de la nia, qu de lgrimas nos hubiramos ahorrado, y qu de desgracias habramos evitado! No pude encontrar a los bohemios y volv a Madrid. Lagardre haba partido para un viaje, y la supuesta hija de Nevers la dej en el convento de la Encarnacin. Al principio, Lagardre troc las nias para despistarme; es evidente que entonces

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pensaba recobrar la verdadera y servirse de ella cuando llegara la ocasin. Pero mud de propsito. Enamorado de la gitana, concibi el sueo de colocar en sus sienes la corona ducal. Hacindola luego su esposa, sera dueo de la fortuna de Nevers. Felipe de Orlens no daba gran crdito al romntico relato del prncipe; pero la intencin atribuida a Lagardre le pareci verosmil. La naturaleza del Regente repugnaba lo trgico y amaba la comedia. Le pareci tan natural todo aquello, que no adivin la destreza con que Gonzaga sent las premisas de este hipottico argumento. La historia entera tom a sus ojos un tinte de realidad inconcusa. La ambicin de Lagardre era tan presumible y tan lgica, que no admita duda. Era demasiado listo el prncipe para no conocer el efecto que haba producido su relato, y el xito enardeci su energa y centuplic sus facultades privilegiadas. Monseor dijo puede estar persuadido de que no doy importancia a este detalle. Lagardre, dada su audacia y su inteligencia, no deba obrar de otro modo. La princesa, mi mujer, de quien no puede sospecharse parcialidad respecto de m, certificar a V. A. cuanto acabo de consignar. Pero volvamos a nuestro relato. El viaje de Lagardre dur dos aos. Durante este tiempo la gitana, educada por las monjas de la Encarnacin, estaba desconocida. Lagardre, al verla, debi concebir el designio de que acabo de hablaros. Lo ms curioso de toda esta historia es que la gitana y la heredera de Nevers se conocan y se amaban. No puedo creer que la querida de Lagardre ignore su impostura; sin embargo, no es imposible: l es bastante hbil para haberle hecho creer que la comedia que representa es verdadera. Lagardre prohibi un da, sin embargo, bajo el pretexto de que su conducta era bastante ligera, que la gitana se tratase con su amiga, la verdadera hija de Nevers. Aqu Gonzaga sonri amargamente. La princesa continu ha dicho ante el tribunal de familia que si su hija ha olvidado un instante los deberes que su raza le impone, considerar muerto para ella en absoluto a su primer esposo. Ay, monseor! La infeliz pensaba que quera burlarme de su miseria, cuando le habl por vez primera de su raza y de sus derechos a una cuantiosa fortuna. Pero vos seris de mi parecer: una madre no puede privar a un hijo de sus derechos fundada en vanas delicadezas. Tiene Aurora la culpa de haber nacido contra la voluntad de su abuelo? La primera falta es de la madre. La madre puede llorar el pasado solamente. Su hija se halla en toda la integridad de sus derechos y Nevers muerto tiene aqu abajo un representante, mejor dicho dos, que harn reconocer su prole a despecho de todos. Vuestro rostro ha cambiado, monseor; dejadme deciros que vuestra bondad se impone a vuestras prevenciones y rogaros me digis la boca que en vuestro odo ha depositado contra m la calumnia, hasta el punto de haceros olvidar en un da treinta aos de consecuente afecto. Prncipe dijo el Regente con voz que quera ser severa, pero que traicionaba su emocin, no puedo sino repetiros mis anteriores palabras: Justificaos y veris si soy vuestro amigo. Pero, de qu se me acusa? Es un crimen de veinte aos? Es un crimen de ayer? Felipe de Orlens ha podido creer durante un minuto que esta espada...? Quiero saberlo, decdmelo.

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Si lo hubiese credo... respondi el duque de Orlens. Gonzaga tom su mano y la apoy sobre su corazn. Gracias! dijo con lgrimas en los ojos. Ya veis, estoy reducido a daros las gracias porque vuestra voz no se une a las dems para acusarme de infamia. Y enderezndose como si se avergonzara de su debilidad, aadi: Perdonadme, monseor, si me he olvidado un instante de que estaba a vuestro lado. S las acusaciones que se me dirigen o al menos las adivino. Mi lucha contra Lagardre me ha arrastrado a actos que la ley reprueba. Ya me defender si la ley me ataca. Adems, la presencia de la seorita de Nevers en mi pabelln consagrado al placer... Pero no anticipemos los sucesos. Lo que me resta por deciros no fatigar demasiado la atencin de V. A. monseor recordar el asombro que le produjo mi peticin de la embajada de Madrid, pues saba mi aversin por los negocios pblicos. Mi relato habr explicado a vuestros ojos aquel deseo. Quera volver a Espaa con un cargo oficial que pusiera a mi disposicin la polica de Madrid. En pocos das descubr el asilo de la querida nia que es la esperanza de una gran raza. Lagardre la haba abandonado y se ganaba la vida bailando en las plazas pblicas. Quera apoderarme a la vez de la gitana y de Lagardre; pero stos se me escaparon y slo pude traer a Francia a la hija de nuestro malogrado amigo. La que pretendis que lo es rectific el Regente. S, monseor, La que pretendo que es la seorita de Nevers. Eso no basta. Permitidme creer lo contrario. Como comprenderis, no iba a obrar ligeramente en asunto de tanta importancia. Hace veinte aos que trabajo y he logrado al fin el fruto de mis afanes. La presencia de las dos jvenes y del impostor era necesaria; pues aqu estn los tres... No por vuestros trabajos. Por m, nicamente por m. En qu poca ha recibido V. A. la primera carta de Lagardre? Os he dicho...? empez a decir el duque de Orlens con altanera. Si V. A. no quiere responderme, lo har yo. La primera carta de Lagardre, la que pide el salvoconducto y est fechada en Bruselas, lleg a Pars en los ltimos das de agosto, es decir, cuando ya haca cerca de un mes que Aurora estaba a mi lado. No me tratis peor que a un acusado ordinario y dejadme al menos el beneficio de la evidencia. Durante veinte aos Lagardre no ha dado seales de vida. Pensis que no tena motivos sobrados para solicitar su vuelta cuando lo hizo? Lagardre se dijo al saber que yo tena en mi poder a Aurora: Si dejo que Gonzaga presente la verdadera Aurora de Nevers, qu ser de mis esperanzas? Qu har de esta gitana si pierdo los millones de la herencia? Podis volver el argumento objet el Regente. Que Lagardre, al saber que yo iba a presentar una falsa Aurora, vino a traernos la verdadera. El Regente hizo con la cabeza un signo afirmativo. Pues bien, monseor, queda probado cuando menos que la venida de Lagardre ha sido obra ma. Lo que pens ha sucedido. Lagardre ha cado en manos de la justicia y la verdad puede saberse. Sabais que Lagardre estaba en Pars cuando me pedisteis permiso para

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reunir el tribunal de familia? S, monseor contest Gonzaga sin dudar. Por qu no me previnisteis? Ante la moral ni ante Dios, no tengo por qu acusarme. Delante de la ley y por consecuencia ante vos, que asums su representacin, mi esperanza disminuye. Con la letra que mata, tal vez un juez inicuo pueda condenarme. Comprendo que deba haber reclamado vuestros consejos y vuestros auxilios; pero, ser preciso justificar ante vos ciertas repugnancias? Deseaba poner trmino al desgraciado antagonismo que existe entre la princesa y yo, y vencer a fuerza de beneficios una repulsin violenta que nada motiva; os lo juro por mi dicha! Esperaba firmar la paz de mi casa antes de que nadie supiera la guerra. Este es el grave motivo que me ha obligado a obrar, y no dudo hacerlo valer ante vos, como argumento, pues mejor que nadie conozco, que bajo una mscara de escepticismo, esconde Vuestra Alteza un alma delicada y sensible que sabr comprenderme. Pero hay otra razn, pueril tal vez, si lo que atae al orgullo puede calificarse de puerilidad. Haba yo empezado solo esta noble empresa y solo quera participar del triunfo. Pero la actitud de mi mujer en el consejo de familia, me hizo sospechar que estaba prevenida. Lagardre, sin esperar mi ataque, se adelant. Monseor, no siento vergenza en confesar que la astucia no es mi fuerte. Por eso Lagardre me ha vencido. Es ms hbil y astuto que yo. No creo que ignoris que ha disimulado su presencia entre nosotros bajo un hbil disfraz. Puede ser que la misma grosera de la astucia le haya dado el triunfo. Es preciso, tambin, tener en cuenta que el antiguo oficio de nuestro aventurero le da facilidades que no se hallan a la disposicin de todo el mundo. A qu oficio os refers? Al de saltimbanqui, que aprendi antes que el de asesino. No os acordis de un desgraciado nio que se ganaba la vida hace aos, aqu, bajo vuestras ventanas, en la plaza de las Fuentes, haciendo equilibrios e imitando a los jorobados? Lagardre! dijo el Regente, recordando. Ah, s! El pequeo Lagardre! Ahora me acuerdo. Ojal hubiera aparecido en vuestra mente este recuerdo hace dos das! Desde que supe que Lagardre estaba en Pars form mi plan: apoderarme de la joven que le acompaa y de los papeles que justifican la legitimidad de Aurora. A pesar de la destreza portentosa de Lagardre, no pudo impedir la realizacin de mis propsitos. Dnde est la joven? La tiene mi mujer. Y los papeles? Os advierto que esto es vuestro mayor peligro. Y por qu esos documentos han de ser un peligro para m? pregunt Gonzaga sonriendo orgullosamente. Pensis, tal vez, que los he falsificado? Pobre idea tenis de m! Pero estad tranquilo. Los documentos son legtimos y se hallan bajo un sobre que muestra inclume los sellos de la capilla de Caylus. Se encuentran en mi poder y estoy dispuesto a entregarlos bajo recibo. Esta noche os los reclamaremos. Esta noche los presentar. Voy a concluir. Despus de apoderarme de los documentos y de la joven, Lagardre estaba vencido. Pero su disfraz maldito cambi el aspecto de las cosas. Yo mismo le he introducido en mi casa. Amo

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todo lo sobrenatural, ya lo sabis. Ese jorobado alquil la covacha de mi perro por una suma fabulosa, y esto le dio a mis ojos una apariencia fantstica. A qu negar que me ha engaado? Lagardre es el rey de los juglares. Una vez el lobo dentro del rebao, ense los dientes. Yo no quera ver nada y uno de mis ms fieles servidores, Peyrolles, previno secretamente a la princesa. Podramos probar eso? Fcilmente. El propio Peyrolles lo atestiguar. Pero los guardias llegaron demasiado tarde para evitar la muerte de mis pobres amigos Albret y Gironne. El lobo haba mordido. Lagardre estaba solo contra todos vosotros? Eran cuatro, contando al marqus de Chaverny. Chaverny! repiti asombrado el Regente. Gonzaga respondi con acento hipcrita: Haba conocido en Madrid, durante mi embajada, a la querida de Lagardre. Debo decir a monseor, que he solicitado de Argenson una orden de arresto contra l. Y los otros dos? Han sido tambin arrestados. Son dos aventureros que han seguido en sus correras a Lagardre. Falta explicar la actitud que habis tomado esta noche ante vuestros amigos. Gonzaga mir sorprendido al duque de Orlens. Luego dijo sonriendo burlonamente: Lo que me han dicho es, pues, cierto? Ignoro lo que hayan podido deciros. Cuentos buenos para dormir... cosas absurdas e incompatibles con vuestra sabidura y mi dignidad. Hablad, os lo ruego. Si es una orden, obedezco. Mientras yo estuve anoche al lado de Vuestra Alteza, parece que la orga adquiri en mi casa proporciones extravagantes y forzaron la puerta de mi habitacin particular, donde guardaba a las dos jvenes para depositarlas por la maana en manos de la princesa. No tengo que decir a Vuestra Alteza quines fueron los instigadores de la violencia. Un duelo bquico se concert entre Chaverny y el falso jorobado. El precio del torneo deba ser la mano de la gitana que pretende ser la seorita de Nevers. Cuando volv a mi casa encontr a Chaverny debajo de la mesa, y el jorobado, triunfante cerca de su querida, se haba hecho un contrato que firmaron todos, y en el cual aparece falsificada mi firma. El Regente quera creer las palabras de su amigo; pero deseaba igualmente hacer justicia. El temor de que se le acusase en asunto tan grave de venalidad, mantuvo su reserva y excit sus desconfianzas y su suspicacia. Desgraciados de los enemigos de Gonzaga si era inocente! Felipe dijo vacilando, Dios es testigo de que ser dichoso si conservo vuestra amistad; la calumnia se ha cebado en vos; tenis muchos envidiosos. Lo debo a los beneficios de monseor. Sois fuerte contra la calumnia por vuestra posicin y por vuestra inteligencia. La verdad se descubrir, en efecto; pues yo mismo presidir esta noche el tribunal de familia. Gonzaga le estrech las manos y dijo:

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Monseor ya no dormir esta maana. La antecmara est llena y todos se preguntan, de seguro, si saldr de aqu para la Bastilla, o disfrutando ms que nunca vuestro favor. Yo reclamo tambin esa alternativa: V. A. me enva de aqu a la prisin que me salvaguarde o me da una prueba pblica de amistad que me devuelva el crdito perdido. El Regente agit una campanilla y dijo al ujier: Que entren todos los que esperan. Cuando entraron los cortesanos, bes en la frente a Gonzaga y dijo: Amigo Felipe, hasta la noche!

3. TRES PISOS DE CALABOZOS

La cmara ardiente haba sido convocada la vspera para las cuatro de la madrugada, de orden del duque de Orlens. A las cuatro y media, el caballero Enrique de Lagardre compareci ante la cmara. El acta de acusacin le haca cargo de la tergiversacin de una nia y de un asesinato. Se oy a varios testigos, entre ellos al prncipe de Gonzaga y a su mujer. Las declaraciones fueron tan contradictorias, que la cmara, habituada a sentenciar por el menor indicio, aplaz hasta la una de la tarde su sesin, para ms amplio informe. Deba orse a tres nuevos testigos: a Peyrolles, Cocardasse y Passepoil. La propuesta presentada por el abogado al rey para que declarase la heredera de Nevers ante el tribunal, no fue tomada en consideracin. Se haba preparado todo para conducir a Lagardre al cuarto de ejecuciones nocturnas de la Bastilla. El aplazamiento de la sentencia fue causa de que se le buscase una prisin prxima a la sala de audiencia con el objeto de que pudiera acudir en seguida al llamamiento. El carcelero, al encerrarle en su calabozo, hizo saber a Lagardre que quedaba incomunicado, Enrique le dio cuanto tena para que le facilitase medios de escribir; pero el carcelero tom el dinero y dijo que lo depositara en la escribana, pues le era imposible acceder a su peticin. Lagardre, al entrar en su prisin, qued un instante inmvil y como abrumado bajo el peso de sus reflexiones. Estaba preso, paralizado, impotente: su enemigo, en cambio, era poderoso, rico y libre, y gozaba del favor del Regente. De una mirada abarc la estancia y todos sus detalles. A diferencia de otras del mismo edificio, slo tena un taburete, un cntaro, un pan y un montn de paja. Le haban dejado las espuelas, y quitndose una se pinch en un brazo, con lo que tuvo tinta. El pauelo le sirvi de papel, y una paja fue la pluma. Con tales utensilios es difcil escribir, pero puede escribirse. Lagardre escribi

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algunas palabras. Luego, con la misma espuela, levant una baldosa del suelo de su prisin. No se haba engaado: dos calabozos se hallaban bajo el suyo. En el primero, el marqus de Chaverny dorma como un bendito su borrachera, y en el segundo, Cocardasse y Passepoil, acostados en la paja, filosofaban sobre la mutabilidad de los tiempos y la inconstancia de la fortuna. Chaverny soaba tambin, pero de diferente manera. Los sucesos de la noche le agitaban como una pesadilla. Una copa ms, jorobado! deca con voz ronca y entrecortada. Finges beber, tunante!... Veo el vino correr por tu jubn... Chaverny se revolva inquieto y a veces rea con la imbcil y estpida risa de la embriaguez. No not el ligero ruido que se oa en el techo: era preciso un caonazo para despertarle. El ruido continuaba acompasado e incesante. El piso era delgado, y al cabo de algunos minutos, pedazos de cascote y tierra empezaron a caer sobre la cara de Chaverny. ste se llev dos o tres veces la mano a la cara como para espantar un insecto importuno. Qu endiabladas moscas! murmur. Un pedazo de yeso le cay entonces sobre la mejilla. Diablo! Te familiarizas, endiablado Esopo, hasta el punto de arrojarme migas a la cara? Un agujero se abri en el techo, precisamente encima de su cabeza, y un cascote fue a caer sobre su frente. Somos pilletes, para apedrearnos? A ver, echemos al ro al jorobado... dijo Chaverny. El agujero se agrandaba cada vez ms en el techo; una voz, que pareca llegar del Cielo, deca el marqus: Quienquiera que seis, queris responder a un compaero de infortunio? Estis incomunicado tambin? No os ha visitado nadie? Chaverny continuaba durmiendo, pero su sueo era ya menos profundo y oy la voz, aunque sin darse cuenta de lo que deca. Me habis odo? pregunt Lagardre. Chaverny continu roncando. Un objeto del grueso de una pelota cay por el agujero y fue a dar en la cara de Chaverny. ste se puso de pie de un salto y llevse ambas manos a la mejilla izquierda. Miserable! Una bofetada a m! dijo. Pero el fantasma que vea en sueos se desvaneci al abrir los ojos. La mirada atnita de Chaverny recorri la celda. Ah! exclam frotndose los ojos. Sin duda sueo! La voz de arriba dijo entonces: Habis recogido el lo que os he echado? Bueno! El jorobado estar oculto en cualquier parte por aqu y me estar jugando una mala partida. Pero qu mal aspecto tiene esta habitacin! Y levantando la cabeza vio el agujero. Entonces grit con todas sus fuerzas: Ya veo tu agujero, jorobado maldito! Luego nos entenderemos. Ve a decir que me abran. No os oigo dijo la voz, estis demasiado lejos del agujero; pero os veo y os reconozco. Marqus de Chaverny, aunque hayis pasado vuestra vida en miserable compaa, s que sois an un hombre honrado. Por eso he impedido que os asesinaran anoche.

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El marqus escuchaba asombrado. No es la voz del jorobado! Pero qu habla de asesinato? Quin se atreve a usar conmigo tono protector? Soy yo, el caballero Lagardre dijo en este momento la voz, como si hubiera querido responder a la pregunta del marqus. Ah! dijo Chaverny estupefacto, he ah uno que puede alabarse de ser como Fnix! Sabis dnde estis? pregunt la voz. Chaverny movi enrgicamente la cabeza haciendo un signo negativo. Estis en la prisin del Chatelet, segundo piso de la torre nueva. Chaverny se dirigi haca la pequea ventana que iluminaba dbilmente su celda. La voz prosigui: Habis sido preso esta maana en vuestra casa en virtud de una orden del Regente. Pedida por mi querido y leal primo! murmur el marqus; creo recordar que manifest anoche algo de disgusto respecto de ciertas infamias. Os acordis de vuestro duelo bquico con el jorobado? Chaverny hizo un signo afirmativo. Era yo quien representaba el papel de jorobado. Vos? El caballero Lagardre! ste no oy y dijo: Cuando estuvisteis ebrio, Gonzaga dio orden de haceros desaparecer porque le molestabais. Teme el resto de lealtad que queda en vuestro corazn. Pero los dos bravos a quienes se confi el asunto, estaban a mis rdenes y les mand conduciros a vuestra casa. Gracias! dijo Chaverny. Todo esto es algo increble... razn de ms para darle entero crdito. El objeto que os he arrojado, es un mensaje. He trazado con sangre algunas palabras sobre mi pauelo. Tenis medio de hacer llegar la misiva a manos de la princesa de Gonzaga? Chaverny hizo un signo negativo. Y al mismo tiempo recogi el pauelo para enterarse de cmo una carta pudo darle tan soberana bofetada. Lagardre haba atado a un pico del pauelo un trozo de baldosa. Querais romperme el crneo? gru Chaverny. Sin duda mi sueo era demasiado profundo cuando no me he dado cuenta de mi cambio de residencia. Y doblando el pauelo lo guard en su bolsillo. No s si me equivoco; pero creo que deseis servirme. Chaverny contest que s. Lagardre continu: Segn todas las probabilidades, ser ejecutado esta noche. Daos, pues, prisa. Si no tenis a quien confirmar ese mensaje, haced como yo un agujero y probad fortuna en el piso que se halla bajo el vuestro. Con qu habis hecho vuestro agujero? Lagardre no oy ; pero haba comprendido sin duda, porque una espuela de plata cay a los pies de Chaverny. ste se puso al punto a trabajar con verdadero entusiasmo. A medida que la embriaguez se disipaba, su imaginacin exaltbase con el pensamiento del mal que Gonzaga haba querido hacerle.

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Si no arreglamos hoy nuestras cuentas, no ser por culpa ma! murmuraba. Y trabajaba con furor. Tened cuidado, marqus. Hacis demasiado ruido y os van a or deca mientras tanto Lagardre. Gran Dios! deca Cocardasse en el piso principal, por lo que se ve, bailan ah encima. Debe ser algn desgraciado que se estrangula contest Passepoil que aquella maana se senta inclinado a las ideas lgubres. Eh! Si es alguno que se estrangula, tiene derecho de patalear contest Cocardasse. Un gran golpe se oy en aquel momento seguido de un crujido sordo y de la cada de una parte del techo. El yeso cay entre los dos amigos, levantando una especie de nube de polvo. Encomendemos a Dios nuestras almas! dijo Passepoil. Estamos sin espadas y sin duda se proponen jugarnos una encerrona. Calla, cobarde! replic el gascn. Vendra por la puerta. Pero ve ah uno!... Eh! dijo Chaverny cuya cabeza apareci en el agujero. Cocardasse y Passepoil haban levantado la cabeza. Estis encerrados? pregunt el marqus. Como veis contest Cocardasse. Pero a qu conduce ese estrago? Poned la paja bajo el agujero, que voy a saltar. Chaverny agrandaba su agujero cada vez ms. Rayos y truenos! A quin se le ocurre hacer de papel los techos de las prisiones! dijo Cocardasse. Esta torre es de barro! agreg el normando. La paja, la paja! gritaba impaciente Chaverny. Los dos bravos no se movan. Chaverny tuvo la buena ocurrencia de pronunciar el nombre de Lagardre, y al punto el montn de paja fue colocado debajo del agujero. Est con vos? pregunt Cocardasse. Tenis noticias suyas? dijo Passepoil. Chaverny, en vez de contestar, meti las piernas en el boquete. Era delgado, pero sus caderas no pasaban a causa de las desigualdades de la abertura. Cocardasse se ech a rer al verle pernear con rabia. Passepoil, prudente siempre, se puso a escuchar a la puerta del calabozo. El cuerpo de Chaverny, aunque con trabajo, se deslizaba poco a poco por el boquete. Ven aqu! dijo Cocardasse a su amigo. Va a caer... y hay demasiada altura para que no se rompa las costillas. Passepoil midi con la mirada la distancia que haba. Es bastante, en efecto dijo. Al caer es indudable que pueda rompemos cualquier cosa, si cometemos la necedad de servirle de colchn. Bah! Pesa poco! Es cierto; pero una cada de doce o quince pies... Rayos y truenos! Viene de parte de Lagardre, |A tu puesto! Passepoil no se hizo de rogar ms. Cocardasse y Passepoil con sus brazos vigorosos enlazados, se colocaron debajo. Casi en el mismo momento se oy un

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segundo crujido del techo. Los dos valientes cerraron los ojos, y se abrazaron a su pesar, a causa de la traccin violenta que la cada del marqus ejerci sobre sus brazos extendidos. Los tres rodaron por el suelo, cegados por el polvo de yeso que cay detrs de Chaverny. Este fue el primero que se levant, y sacudiendo su traje se ech a rer. Sois dos buenos muchachos dijo. La primera vez que os vi os tom por dos solemnes bribones, por dos malhechores escapados de presidio. No os enfadis, os digo la verdad. Forcemos la puerta, caigamos los tres sobre el carcelero y tomemos las de Villadiego. Rayos y truenos! El pecador nos dar una satisfaccin cuando salgamos. Mientras tanto, me agrada su idea. Forcemos la puerta, vive Dios! Passepoil les detuvo en el instante en que iban a poner en prctica su idea. Escuchad! dijo. Se oa, en efecto, un ruido de pasos en el corredor. En un instante fueron recogidos los restos de yeso y la paja estuvo en su sitio. Una llave se introdujo en la cerradura. Dnde me oculto? dijo Chaverny riendo. Fuera se oa el ruido de fuertes cerrojos que se descorran rechinando. Cocardasse se quit su coleto rpidamente y Passepoil hizo lo mismo. Mitad entre la paja, mitad por los jubones, el marqus qued oculto. Los dos valientes, en mangas de camisa, se pusieron uno frente a otro, y simularon un asalto de armas. La pesada y maciza puerta gir sobre sus goznes. Dos hombres, un carcelero y un vigilante, se apartaron para dejar paso a un tercer personaje que llevaba un hermoso traje de corte. No os alejis dijo este ltimo entornando la puerta. Era el seor Peyrolles. Los dos amigos le reconocieron en seguida, pero continuaron su entretenimiento. Buenos das, valientes! dijo Peyrolles despus de asegurarse que la puerta estaba slo entornada. Hola, mi amigo! Qu tal os va? Precisamente decamos ahora m compaero y yo, que si nos devolvieran nuestras espadas podramos siquiera pasar el tiempo. Y si os devolviesen vuestras espadas os abrirais estas puertas? Otras cosas ms difciles hemos hecho! Qu es preciso hacer para conseguir eso? Poca cosa, amigos mos; muy poca cosa. Dar las gracias a un hombre a quien vosotros habis tenido siempre por enemigo y que, sin embargo, os aprecia. Quin es ese excelente hombre? Yo mismo, mis viejos compaeros. Pensad que hace ms de veinte aos que nos conocemos! Veintitrs aos har en San Miguel que por encargo de Maulevrier os di detrs del Louvre la ms soberbia paliza que puede darse a nacido. Passepoil! exclam severamente Cocardasse Esos recuerdos no son ahora oportunos. Yo siempre he credo en el afecto sincero de este buen seor Peyrolles. Presntale tus excusas, vive Dios!, y a escape! Passepoil, obediente, dej su sitio y avanz con el sombrero en la mano hacia donde estaba Peyrolles.

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ste, que no estaba muy tranquilo, apercibi entonces las manchas de yeso que haban quedado en el pavimento. Su mirada se dirigi naturalmente al techo. Al ver el agujero se puso plido. Pero no se atrevi a gritar porque Passepoil, siempre amable y sonriente, habase ya colocado entre l y la puerta. Sin embargo, retrocedi, por instinto, hasta el montn de paja, para tener las espaldas libres. Se hallaba ante dos hombres fuertes y resueltos; pero los guardianes estaban en el corredor y l tena espada. Cuando se detuvo con la espalda vuelta al montn de paja, el jubn de Cocardasse se levant un poco y apareci la cara sonriente de Chaverny.

4. IR POR LANA

Preciso es decir al lector lo que el seor Peyrolles iba a hacer a la prisin de Cocardasse y Passepoil. Los dos amigos deban comparecer como testigos ante la cmara ardiente del Chatelet y esto no era del agrado del prncipe de Gonzaga, Peyrolles llevaba el encargo de hacerles una proposicin deslumbrante y supona que los dos amigos no deban tener demasiado empeo en confesar su participacin en el trgico fin de Nevers. Veamos por qu Peyrolles no pudo lucir sus talentos diplomticos : La cabeza del marqus, con su fisonoma burlona, apareci bajo el coleto de Cocardasse en el instante mismo en que Peyrolles, ocupado en observar los movimientos de los dos bravos, volva la espalda al montn de paja. Chaverny hizo una sea a sus aliados. stos se aproximaron suavemente a Peyrolles. No os parece, mi buen amigo, que no est bien hecho meter a dos gentileshombres en un calabozo tan mal cubierto? dijo Cocardasse. i Camaradas! exclam Peyrolles, en el colmo de la inquietud, no tratis de apelar a la violencia! Si me forzis a sacar la espada... Sacar la espada contra nosotros! suspir Passepoil. Dos hombres desarmados! Vive Dios, eso no puede ser! aadi Cocardasse. Los dos amigos se acercaban siempre a Peyrolles, antes de que la violencia hiciese fracasar su negociacin. Qu ibais a hacer? Lo adivino: querais evadiros por ese agujero; mas os falta la escala. Alto ah! Si dais un paso ms, desenvaino! aadi interrumpindose y llevando la mano a su costado. Pero otra mano se haba anticipado a la suya y sujetaba ya la empuadura de su espada: la mano del marqus de Chaverny, que estaba de pie tras de l, y que apretndole la garganta le dijo en voz baja: Una palabra, pronuncia una sola y te ahogo, bribn! En menos tiempo del que es preciso para contarlo, Peyrolles qued tendido en tierra y atado con las corbatas de Passepoil y Cocardasse y con la boca

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perfectamente tapada. Ahora dijo el marqus, poneos cada uno a un lado de la puerta, y cuando los dos guardianes quieran entrar, haremos con ellos la misma operacin que con el buen intendente de mi primo. Pero entrarn? pregunt Cocardasse. Colocaos en vuestros puestos y veris cmo todo nos sale a pedir de boca. Peyrolles nos servir de reclamo. Los dos amigos obedecieron. Chaverny destap la boca de Peyrolles y amenazndole con la punta de la espada, le mand gritar. Los gritos del intendente llevaron al calabozo a los dos guardianes, que en un instante quedaron reducidos tambin a la impotencia. Chaverny cerr la puerta del calabozo y registrando los bolsillos del carcelero encontr un paquete de cuerdas con que at diestramente a los tres. Cuerpo de Baco! No he visto en mi vida marqus ms gentil que vos! dijo Cocardasse. Passepoil uni sus felicitaciones a las de su noble amigo; pero Chaverny les dijo impaciente: Al asunto, pues an no estamos en la calle! T, gascn, quita al carcelero sus ropas y pntelas t; normando, haz lo mismo con el vigilante. Cocardasse y Passepoil se miraron. He aqu un caso embarazoso dijo Cocardasse rascndose la oreja. Gran Dios! No s si ser conveniente a gentiles-hombres... No voy a ponerme yo el traje del mayor canalla? Al cabo de algunos minutos los tres presos haban transformado su personalidad exterior completamente. Chaverny estaba completamente desconocido con el rico traje de Peyrolles. Hijos mos dijo continuando el papel de Peyrolles, ya he cumplido mi misin cerca de estos mis