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Bartolom de las Casas.

Religioso espaol defensor de los derechos de los nativos del Nuevo Mundo en los inicios de la colonizacin deAmrica. Fue nombrado oficialmente como Protector de los Indios. Propuso suprimir la encomienda como forma de premiar a los colonos y replantear la colonizacin del continente sobre la base de formar comunidades mixtas de indgenas y campesinos castellanos. Como escritor tuvo una extensa obra, entre la que se destacan Brevsima relacin de la destruccin de las Indias
[1]

e Historia de las Indias,

[2]

crnicas de las primeras dcadas de la colonizacin de Amrica y

las atrocidades cometidas contra la poblacin indgena. Contenido


[ocultar]

1 Sntesis biogrfica

o o o o o o

1.1 Primeros aos 1.2 Conquista de Cuba 1.3 Protector de los indios 1.4 Obispo de Chiapas 1.5 Los debates de Valladolid 1.6 ltimos aos

2 Obras 3 Enlaces externos 4 Referencias 5 Fuentes

Sntesis biogrfica
Primeros aos
Bartolom de las Casas naci en San Salvador, en el centro de Sevilla, en 1484, probablemente un16 de noviembre. Durante siglos exista la creencia de que haba nacido en 1474, hasta que en la dcada de 1970 se descubrieron documentos en el Archivo General de las Indias que demostraban el ao exacto de su nacimiento.
[3]

Su padre era Pedro de las Casas, un comerciante de familia emigrada desde Francia para establecerse y fundar la ciudad de Sevilla. En 1493 Pedro de las Casas acompaa a Coln en su segundo viaje a Amrica. En 1502 Bartolom acompaa a su padre en la expedicin de Nicols de Ovando, nombrado nuevo gobernador de La Espaola. All se convirtieron en agricultores y propietarios de esclavos, llegando a participar incluso en expediciones militares contra los nativos. Veinticinco aos despus, en su Historia del las Indias, narr Bartolom su alegra al poder participar en estas campaas que le permitiran hacer prisioneros que seran legalmente esclavos, a diferencia de las irregulares capturas y ventas de indios pacficos, objeto de investigaciones y prohibiciones por parte de la [2] administracin.

En 1510 llegaron al Nuevo Mundo los primeros dominicos liderados por el fraile Pedro de Crdoba, horrorizados por las injusticias de los esclavistas contra los indios. En vista de la situacin, negaron el derecho de confesin a los propietarios de esclavos. A Bartolom, quien trabaj para ellos como intrprete en su predicacin a los indios, tambin le fue negado ese derecho. Su amistad con la familia Coln le lleva a Roma entre 1506 y 1507, acompaando al hermano del Almirante, y all se ordena de sacerdote. Regresa a La Espaola, donde dice la primera misa nueva de Amrica y contina con sus explotaciones, que pronto abandona para seguir a su amigo Diego Velzquez a la conquista de Cuba, donde ser capelln de la compaa de Pnfilo de Narvez.

Conquista de Cuba
En 1512 Bartolom parte como capelln de la compaa de Pnfilo de Narvez que parti hacia Cuba junto a Diego Velzquez para conquistar la isla. En Cuba estuvo presente en campaas porBayamo y Camagey, as como la que cost al vida al cacique Hatuey, siendo testigo de numerosas atrocidades cometidas contra los nativos. En 1513, despus de la matanza de Caonao, Narvez le cuestion: "Qu parece a vuestra merced destos nuestros espaoles qu han hecho?" formulando la pregunta como si el mismo no tuviese que ver con esas acciones. Bartolom le respondi:
"Que os ofrezco a vos y a ellos al diablo".[2]

Monumento a Fray Bartolom de las Casas en Cienfuegos

Como pago a sus servicios durante la conquista, le fue entregada una encomienda junto a su amigo Pablo de la Rentera, cerca de Cienfuegos, a la que muy pronto renunci pblicamente el 15 de agosto de 1514, a la edad de treinta aos, con un sermn en Sancti Spritus.

Protector de los indios


En 1515 Bartolom se traslada a Santo Domingo, donde se vincul con los frailes dominicos. Rpidamente se dio cuenta de que tendra que llegar hasta Espaa para luchar contra la esclavitud y el abuso contra los nativos. Con la ayuda de Pedro de Crdoba y acompaado por Antonio de Montesinos, se fue a Espaa en septiembre, para llegar a Sevilla en noviembre.

Bartolom lleg a Espaa con la idea de convencer al rey de poner fin al sistema de encomiendas, a pesar de que la mayor parte de los poderosos eran ellos mismos encomendados o reciban algn tipo de riqueza mediante trabajo esclavo indio. Aunque el rey Fernando el Catlicoestaba enfermo, Bartolom, gracias a una carta de presentacin que la facilit el Arzobispo de SevillaDiego de Deza, pudo reunirse con el monarca. All le ley al rey un memorial sobre lo que estaba sucediendo en Cuba, primero de la larga serie de escritos de denuncias y de remedios con que azotar la corte durante toda su vida. A la muerte del rey se entrevista con los regentes Cisneros y Adriano de Utrech y les dirige el Memorial de remedios para las Indias de 1516. En este documento se defenda la importacin de esclavos desde frica para aliviar el sufrimiento de los indios, postura de la que Bartolom se retractara despus, llegando a convertirse adems en defensor de los esclavos africanos. La mera explotacin del indio quedaba substituida por un perodo de evangelizacin e instruccin en tcnicas agrcolas europeas, y por la fusin de las razas que resultara de la convivencia, pero el proyecto no lleg a alcanzar los resultados esperados. Los regentes pusieron entonces el gobierno de La Espaola en manos de tres frailes jernimos, como expertos en explotaciones agrcolas, con Bartolom como consejero y con el ttulo de Protector de los Indios en 1517. El fracaso de este modelo fue inmediato: los nuevos gobernadores se dejaron ganar por los intereses de los colonos y el protector de indios regres a Espaa, donde consigui hacerse or por Carlos I y sus ministros y promover otros dos proyectos que no llegaron tampoco a fructificar. En 1521 se dirige a Puerto Rico y recibe la terrible noticia de que el convento de los dominicos en Chiribichi haba sido saqueada por los indios, accin que provoc una expedicin armada dirigida por Gonzalo de Ocampo hacia el territorio que Bartolom pensaba pacificar. Los indios haba sido provocado para atacar a los monjes por las redadas de esclavos repetidas por los espaoles que operan a partir de Cubagua. De Las Casas parti entonces hacia La Espaola para presentar una queja ante la audiencia que termin en fracaso. A principios de 1522 Bartolom abandon el asentamiento para quejarse a las autoridades del hostigamiento a que era sometido por los espaoles pescadores de perlas de Cubagua que comerciaban esclavos con los nativos a cambio de alcohol. Durante su ausencia los nativos caribes atacaron el establecimiento de Cuman y mataron a cuatro de sus hombres, accin utilizada por sus detractores como ejemplo de que era necesaria la fuerza militar para pacificar a los indios. Hacia 1527, a la par que estudia leyes y teologa, y mantiene una creciente correspondencia con la corte [2] y con amigos de Espaa, escribe Historia de las Indias, donde pensaba organizar en dcadas las numerosas noticias y documentacin que iba acumulando. En 1534, las noticias llegadas de la conquista del incario lo animan a ir a misionar al Per, pero el viaje se frustra, y tiene que conformarse con iniciar un perodo de gran actividad en Nicaragua yGuatemala, donde concibe el proyecto de evangelizacin pacfica, sin colonizacin, del territorio de Tuzulutln (actual Vera Paz). Sali de Guatemala hacia Mxico, donde permaneci durante ms de un ao antes de salir para Espaa en 1540. Esta vez entr por Lisboa, y all por los dominicos que le alojan en el convento de So Domingos, de su preocupacin por la trata de esclavos negros, para entonces ms pujante que la de los indios. Lo que all aprende sobre la captura de esclavos en las costas de Guinea le hace convertirse en enemigo de cualquier esclavitud.

Frontispicio de la edicin de la Brevsima relacin de la destruccin de las Indias

En 1542 presenta ante la corte espaola un relato de las atrocidades cometidas contra los indgenas de las Indias, argumentando que la nica solucin era eliminar el sistema de encomiendas. El 20 de noviembre de 1542 se firma finalmente una ley que elimina las encomiendas y declara ilegal el uso de indios como portadores a menos que no se dispona de otros medios de transporte, eliminando adems toda forma d esclavitud para estos. Tambin se eximi a los pocos indios sobrevivientes de La Espaola, Cuba, Puerto Rico y Jamaica del tributo y todo tipo de servicio personal. Las reformas fueron tan impopulares en Amrica que estallaron todo tipo de disturbios llegndose incluso a amenazar la vida de Bartolom. El virrey de Nueva Espaa, decidi no aplicar las leyes en su dominio y en su lugar envi a un grupo a Espaa para argumentar en contra de estas leyes.
[1]

Obispo de Chiapas
En 1545 Bartolom tom posesin de la recin creada dicesis de Chiapas, de la cual fue nombrado obispo. Fiel a sus principios, emiti una carta pastoral el 20 de marzo de 1545 en la que negaba la absolucin a los dueos de esclavos y encomenderon, an en su lecho de muerte, a menos que estos hubieran puesto a sus esclavos en libertad retribuyndoles los bienes que les hubieran sido arrebatados. Amenaz adems con la excomunin a cualquier persona que maltratara a los indios. Rpidamente entr en conflicto con varios personajes influyentes, entre los que se encontraba el obispo de Guatemala Francisco Marroqun, quien desafi abiertamente las nuevas leyes, que tuvieron que ser derogadas el 20 de octubre. Bartolom se volvi tan impopular entre los espaoles de la zona que tuvo que renunciar a su dicesis. Su ltimo acto como obispo de Chiapas fue escribir un confesionario, un manual para la administracin del sacramento de la confesin de su dicesis, donde todava se negaba la absolucin a los encomenderos no arrepentidos. Se march a Europa llegando primero a Lisboa en abril de 1547 y finalmente a Espaa en noviembre de ese ao.

Los debates de Valladolid


A su llegada a Espaa Bartolom fue recibido con una andanada de acusaciones, ya que su oposicin al trabajo esclavo y las encomiendas, era visto como una negacin de la legitimidad de la dominacin

espaola en sus colonias, y por lo tanto, forma de traicin. En 1548 la Corona decret que todas las copias del Confesionario escrito por Bartolom, fueran quemadas. Este se defendi argumentando que los espaoles solo podran reclamar derechos sobre las propiedades del Nuevo Mundo a travs del proselitismo pacfico, que toda guerra era ilegal e injusta y que solo a travs del mandato papal, y llevando el cristianismo a los pueblos paganos sin ningn tipo de violencia. El libro fue considerado un error por los telogos de Salamanca y Alcal, por contender segn ellos, posturas errneas. Con el fin de resolver estas cuestiones, se organiz un debate formal, conocido como debate de Valladolid, que tuvo lugar entre 1550 y 1551, con Bartolom defendiendo sus ideas frente al doctor en teologa y derecho Juan Gins de Seplveda. Este ltimo sostena que la esclavitud y el sometimiento de los indios estaba justificado por causa de sus pecados como paganos y que su bajo nivel de civilizacin, requera que fueran pacificados y enseados por los espaoles. Bartolom por su parte argument que los indios si tenan cierto nivel de organizacin social y que la misin de paz era la nica manera de lograr la conversin de los nativos, adems de que estos preferan el sufrimiento a manos de tribus ms fuertes, al que eran sometidos por los espaoles. El debate qued inconcluso, pues los jueces nunca llegaron a pronunciarse.

ltimos aos
Bartolom paso sus ltimos aos trabajando en estrecha colaboracin con la corte imperial en los asuntos relacionados con las Indias. Siendo una especie de procurador, la nobleza indgena lleg incluso a visitar Espaa para contarle sus casos. Su influencia en la corte lleg a ser tan grande en temas relacionados con el Nuevo Mundo, que algunos incluso consideran que l tena la ltima palabra en la eleccin de los miembros del Consejo de Indias. En 1561 termin su Historia General de las Indias, que no fue publicada hasta 1875. Vivi sus ltimos cinco aos en el convento de Atocha de Madrid, donde muere el 18 de julio de 1566. Por decisin testamentaria, sus papeles quedarse en el colegio de San Gregorio de Valladolid para no ser ledos por extraos ni publicados hasta pasados cuarenta aos de su muerte , clusula que se cumpli slo en parte, pues en 1571 Felipe II orden trasladar al Escorial todos estos documentos para ser puestos a disposicin y cuidado de su cronista oficial, Antonio de Velasco.
Pese al gran nmero de estudios dedicados a fray Bartolom de las Casas, permanecen muchas incgnitas tanto acerca de sus ideas, como de su actuacin. En la dcada de los 1960, Juan Friede lamentaba que las acciones de Las Casas a favor de los indios permanecieran a la sombra de su voluminosa obra como tratadista.1 Segn este autor, tambin se echaba de menos una investigacin sobre la proyeccin americana de las ideas de este insigne telogo espaol, carencia que Friede se esforz por colmar con un artculo centrado en la influencia de las teoras lascasianas en los obispos del Nuevo Mundo.2 Dichas lagunas quedan particularmente patentes en un tema de tanta relevancia para la historia de la justicia colonial como el de la institucionalizacin del cargo de defensor civil de los indios. En efecto, por lo general, los especialistas se han limitado a retomar el contenido del captulo 90 de la Historia de las Indias en el que el propio Las Casas afirmaba haber sido nombrado protector universal de todos los indios de Indias por el cardenal Cisneros en 1517. En vista de ello, Las Casas fue considerado como el primer defensor de indios en la historia de Amrica, sin ahondar mucho en el papel exacto que pudo desempear el religioso en un proceso de tanta complejidad.

3 Woodrow Borah, El Juzgado General de Indios en la Nueva Espaa, Mxico: Fondo de Cultura
Econmica, (...)

2Gracias al anlisis de los memoriales y de la correspondencia de fray Bartolom, as como de algunos expedientes judiciales en los que ste tuvo parte como representante de los intereses indgenas en la Corte, el presente artculo pretende reconsiderar el peso de Las Casas en la elaboracin y la defensa del proyecto de protectora indgena. Se pone especial nfasis en la dimensin dual de sus reivindicaciones, ya que, desde un principio, el religioso luch para que un cargo de defensor civil fuera institucionalizado no slo en las Audiencias del Nuevo Mundo, sino tambin en el Consejo de Indias en Espaa. Pese a su notable relevancia, el segundo componente de este plan ha recibido poca atencin hasta la fecha de hoy, debido probablemente a que nunca lleg a plasmarse en la realidad, al contrario de lo que ocurri con el oficio de protector en Amrica, el cual se convirti en el principal pilar del Juzgado General de Indios a finales del siglo XVI.3 El presente trabajo tambin intenta situar a Las Casas dentro de un grupo de personas, integrado por religiosos y civiles, tanto espaoles como indios, quienes aspiraban a mejorar la representacin indgena en el seno de las instituciones coloniales.

El protector de indios en 1517, un proyecto en construccin


4 Marcel Bataillon y Andr Saint-Lu, El padre Las Casas y la defensa de los indios, Barcelona:
Editor(...)

5 Este planteamiento se inscribe en lo que se ha llamado la leyenda blanca de la colonizacin


espa (...)

6 Jess Figueroa Torres,Fray Juan de Larios, defensor de los indios y fundador de Coahuila,
Mxico: (...)

7 Juan Friede, Los orgenes de la protectora de indios en el Nuevo Reino de Granada (primera
mitad (...)

8 A la inversa, quienes sostienen una visin crtica de la accin misionera en Amrica insisten
en el (...)

3En la historiografa dedicada a Las Casas, nada resulta ms comn que el ver asociado el nombre del religioso con las expresiones defensa de los indios, defensor de indios, derechos indgenas o justicia.4 En realidad, fray Bartolom no es sino el mximo exponente de un fenmeno que hunde sus races en una corriente que relaciona de forma sistemtica a las rdenes mendicantes con la proteccin de las poblaciones aborgenes.5 Los ttulos de algunas obras resultan sugerentes al respecto ; pensamos, por ejemplo, en Fray Juan de Larios, defensor de los indios y fundador de Coahuila, de Figueroa Torres ; Les vques hispano-amricains : dfenseurs et vanglisateurs de lIndien, de Enrique Dussel ; Jernimo de Loaysa, pacificador de espaoles y protector de indios, de Manuel Olmedo Jimnez ; Don Vasco de Quiroga, protector de indios, de Francisco Martn Hernndez ; o tambin en Fray Alonso de la Veracruz : misionero del saber y protector de indios, de Rafael Lazcano.6 Dicha tendencia en parte se sustenta en el hecho de que, a partir de la dcada de los 1530, la Corona otorg a los prelados americanos el ttulo de protector de indios, as como instrucciones en las que se definan las prerrogativas del cargo.7 Sin embargo, en las obras mencionadas la palabra defensor suele referirse a una supuesta actitud benevolente de los religiosos hacia los indios, antes que al desempeo del oficio de protector, aspecto que suele ocupar una parte tangencial en dichas investigaciones.8

9 Borah, El Juzgado General; Carmen Ruigmez Gmez, Una poltica indigenista de los
Habsburgo: el Pro (...)

10 Constantino Bayle, El protector de indios, Sevilla: Escuela de Estudios Hispanoamericanos,


1945, pp (...)

4Aun as, cuando se evoca el cargo de defensor de indios, por lo general, es forzoso agregar el adjetivo civil para dejar en claro que no se refiere a la protectora eclesistica, sino al cargo de

abogado especializado en negocios indgenas que apareci a principios de los 1550 y fue institucionalizado en 1591 en el seno del Juzgado General de Indios. Y es que, aunque los estudios sobre los defensores civiles se han multiplicado en los ltimos aos, persiste el vnculo establecido entre la proteccin del indio, la actividad misionera y los debates teolgico-jurdicos generados por algunos religiosos espaoles.9 Esto puede explicar que, pese a la cantidad y a la calidad de los estudios dedicados a fray Bartolom de las Casas y a otros religiosos, el papel que stos desempearon en el afianzamiento del oficio de defensor civil de los indios sigue sin haber sido analizado en detalle hasta la fecha de hoy. En efecto, apoyndose en las informaciones brindadas por el propio Las Casas en su Historia de las Indias, los especialistas, como Constantino Bayle, por ejemplo, opinan que se debe contar entre los mritos indiscutibles e indiscutidos del futuro obispo de Chiapas la institucin de la protectora, ese oficio, a la vez real y cristiano que los monarcas, robustecindolo con su poder y con sus leyes, interpusieron entre la codicia y la debilidad.10 Sin embargo, la cuestin resulta ms compleja de lo que parece a primera vista.

11 Ibdem. 12 Memorial de fray Bartolom de las Casas (1516), en la Coleccin de documentos inditos
relativos al (...)

13 Instrucciones a los frailes jernimos (1516), en Coleccin de documentos inditos, vol. XI,
p. 265. (...)

14 Bartolom de las Casas, Historia de las Indias, Caracas: Biblioteca Ayacucho, 1956, vol. III,
cap. (...)

15 Las Casas, Historia, vol. III, cap. 90, p. 326. Vanse Bayle, El protector, p. 16; Borah, El
Juzgad(...)

5Segn Bayle, el quinto remedio del memorial expuesto por Las Casas ante el cardenal Cisneros en 1516 defina las funciones bsicas del futuro cargo de defensor, aunque la palabra no se utiliz en aquella ocasin.11 Bien es cierto que en l fray Bartolom recomend el nombramiento de espaoles quienes procuraran la utilidad y conservacin de los indios y recibieran un salario de la comunidad donde ejercan su misin, no en indios, sino en dinero para evitar la corrupcin.12 Esta sugerencia fue retomada en las instrucciones que Cisneros entreg a los frailes jernimos, de modo que se mand nombrar un administrador en cada pueblo de indios.13 Por otro lado, la cdula real de septiembre de 1516, en la que Cisneros orden a Las Casas que diera su parecer a los religiosos sobre todas las cosas que tocaren a la libertad y buen tratamiento y salud de las nimas y cuerpos de los dichos indios y que informara las autoridades metropolitanas de las cosas que se hicieren y convinieren hacerse en las dichas islas, tambin prefigura la misin informativa que se confiara posteriormente a los defensores.14 Pero es el ttulo de protector universal de todos los indios, otorgado a fray Bartolom por el cardenal Cisneros en 1517, segn cuenta el propio Las Casas en su Historia de las Indias, que suele considerarse como el antecedente ms claro al cargo de defensor.15 No obstante, algunos elementos sugieren que en 1517 el proyecto de protectora indgena no estaba tan elaborado como lo deja hbilmente entender el dominico en la citada obra.

16 Bayle, El protector, p. 16. 17 Las Casas, Historia, vol. III, cap. 89, p. 325. El subrayado es mo. 18 Ibidem. 19 Henry Raup Wagner,The Life and Writings of Bartolom de las Casas, Albuquerque:
University of New (...)

20 Segn Wagner, las dudas que asaltaron a Las Casas al final de su vida pudieron deberse al
hecho de (...)

6En primer lugar, dada la gran cantidad de material legal reproducida en la Historia de las Indias, sorprende que Las Casas no copiara la cdula de protector para exponer las prerrogativas del cargo, observacin que tambin le llam la atencin a Bayle.16 Adems, en el captulo 89 fray Bartolom afirma que en 1516 Cisneros juzg conveniente que en la Corte hubiese alguna persona que tuviese cuidado de procurar lo que cumpliese a los indios, de modo que el ttulo de protector universal pudiera referirse al oficio de defensor en Espaa, y no en Amrica.17 A continuacin Las Casas lamenta que en los aos siguientes no se trat ms [del asunto], como nunca hubo quien tuviese cuidado de tratar y negociar el bien universal de estas partes, sino slo el clrigo.18 La frase revela la distancia temporal que existe entre los hechos referidos en este fragmento y el momento de la redaccin de la obra. En consecuencia, sugerimos que Las Casas pudo re-elaborar las menciones relativas a la protectora indgena en los aos 1550, en vista a los objetivos polticos que estaba persiguiendo en aquel periodo. Es sabido, en efecto, que, si bien el dominico empez a escribir su Historia en 1527, retoc varios captulos entre 1555 y 1561.19 Ahora bien, como se ver ms adelante, fray Bartolom empez a desempear las funciones de representante de los indgenas en la Corte espaola a partir de 1555 aproximadamente. No obstante, pese a las mltiples reivindicaciones al respecto, la Corona segua negndose a institucionalizar el oficio de defensor de los naturales en el Consejo de Indias. Las Casas tena, por lo tanto, sobradas razones para preocuparse por el porvenir del cargo.20 Quin se encargara de la difcil y costosa tarea de atender los negocios indgenas en la metrpoli despus de su muerte ? Asociar el oficio de protector con el prestigioso nombre del cardenal Cisneros pudo constituir una forma de brindar al cargo de defensor en la Corte cierta legitimidad y una historia que, segn nuestro punto de vista, se inici, en realidad, en la dcada de los 1540.

La formulacin de un proyecto dual (15421545)


21 Conclusiones sumarias sobre el remedio de las Indias (c. mayo de 1542), en Las
Casas, Cartas y memo(...)

7La primera mencin explcita relativa a la creacin de dos cargos de defensores de indios se encuentra en las conclusiones sumarias sobre el remedio de las Indias que fueron presentadas ante Carlos I en 1542.21 Las Casas no era el nico en reivindicar el proyecto, sino que formaba parte de un grupo integrado por varios dominicos. As, pues, en el octavo remedio se le recomendaba al Emperador nombrar

22 Ibdem.
[] un procurador universal de todos los indios que entre en el Consejo de Indias, como entra el fiscal, y tenga cargo de proponer y defender todas las cosas que tocaren al bien de los indios e informe a Su Majestad y que todas las provisiones que tocaren a indios vayan sealadas de su mano alias sint nulle ipso jure. Esto es cosa importantsima.22 8En el noveno remedio los religiosos aconsejaban nombrar, asimismo, en cada Audiencia del Nuevo Mundo un protector de indios, el cual entre y asista con los oidores y presidente en todas las cosas tocantes a indios, y no terminen cosa que l no sepa y d su parecer y avise a Su Majestad y al procurador universal que estuviere en la Corte y discurra y visite por toda la tierra los indios y cristianos.

23 Friede aade que el mero hecho de que estos procuradores sean pagados por la totalidad de
los vecin (...)

9Queda claro que desde un principio la idea de crear un oficio de defensor de indios en Amrica estuvo asociada con la de nombrar otro en la metrpoli. Los dominicos insistan, incluso, en la necesidad de que ambos funcionarios colaboraran e intercambiaran informacin sobre la condicin indgena para mejorarla. Y es que, si bien los procuradores de los colonos espaoles pulula[ban] en Espaa y en las antecmaras del Consejo de Indias, no era el caso de los indgenas quienes

solan carecer de representantes en la Corte.23 La cuestin de la representacin jurdica de los indios era, por consiguiente, un reto no slo en el Nuevo Mundo, sino tambin en los reinos de Castilla donde todos los negocios se determinaban en ltima instancia.

24 Friede, Los orgenes de la protectora, pp. 3-15. 25 Conclusiones sumarias sobre el remedio de las Indias (c. mayo de 1542), cit., p. 122. 26 Ibdem.
10Por otro lado, cabe subrayar que el proyecto de Las Casas y sus correligionarios iba en contra de la tradicin de la protectora eclesistica. En efecto, desde finales de los aos 1520 la Corona haba confiado el cargo de protector de naturales a los prelados americanos.24 Pero los dominicos consideraban que los obispos no deban ostentar este oficio por cinco razones que se ponen en el dicho noveno remedio.25 Aunque la versin completa del memorial al que aluden los religiosos en este fragmento se desconoce, el contenido del siguiente remedio arroja luz sobre sus posibles motivaciones. Segn ellos, los prelados americanos deban ser pauprrimos y santos varones que and[aran] con sus cayados y sin fausto, ni costa, ni presuncin de obispos, ya que en el Nuevo Mundo se mira[ba] ms a las obras que a las palabras y que la gran pobreza de los indios no sufr[a] costosos obispos. La idea de traspasar el cargo de protector de indios de la esfera eclesistica a la civil debe inscribirse, por lo tanto, en el contexto de lucha emprendida por las rdenes mendicantes para que los indgenas fueran evangelizados conforme a la va que llevaron los que predicaron [la fe] en el tiempo de la primitiva Iglesia, esto es, quitndoles protagonismo a los obispos y, ms generalmente, al Clero secular.26

27 Friede, Las Casas, p. 357; Bataillon y Saint-Lu, El padre Las Casas, p. 222. 28 Las Leyes Nuevas de 1542-1543: ordenanzas para la gobernacin de las Indias y buen
tratamiento y co(...)

29 Memorial de fray Bartolom de las Casas y de fray Rodrigo de Andrada al Emperador, 1543,
en Las Cas (...)

11Pero, en qu medida aquellas recomendaciones hicieron mella en la poltica real ? Varios investigadores coinciden en afirmar que las ideas lascasianas influyeron notablemente en el contenido de las Leyes Nuevas promulgadas por la Corona espaola a finales de 1542.27 No obstante, las sugerencias relativas a la creacin de oficios de protectores de indios en Espaa y en el Nuevo Mundo, no encontraron eco alguno en este texto legal, dado que la Corona prefiri seguir confiando la defensa de los indgenas a los fiscales del Consejo de Indias y de las Audiencias americanas.28 No sorprende entonces que, en su memorial de febrero de 1543, fray Bartolom de las Casas y fray Rodrigo de Andrada volviesen a insistir en la necesidad de nombrar un defensor en cada Audiencia Real y en cada gobernacin o corregimiento principal para actuar particular y generalmente por la defensa, pro y utilidad de los indios. Segn los dominicos, los indgenas no tenan al presente [] noticia de nuestra manera de juzgar, ni saban pedir su justicia, ni defenderse, ni proponer sus causas, ni quejarse de los agravios de los espaoles, de ah que competiera al monarca remediar el desequilibrio, dado que era ley natural la defensa y a nadie justamente se la puede quitar.29 Por otro lado, Las Casas y Andrada lamentaban que, sin ser llamadas ni odas ni defendidas las naciones indgenas, se hubiese tratado en el Consejo de Indias de su estado y libertad y determinado muchas y diversas veces en su muy grande e irrecuperable dao y perjuicio, [] oyendo solamente a sus enemigos. Los religiosos proponan, por tanto, el nombramiento de un

30 Ibid., p. 204 y p. 157.


[] general procurador y defensor de todas aquellas naciones, persona catlica y que tema a Dios, letrado y entendido y de mucha autoridad y celoso de verdad y justicia y virtud, que las defienda y ampare y procure todo su bien espiritual y temporal ante Vuestra Majestad y su muy alto Consejo

de Indias, al cual se d traslado de todo lo que conviniere suplicar y pedir al servicio de Dios y de Vuestra Majestad y bien de ellas.30

31 Carta de fray Bartolom de las Casas al prncipe Felipe, Sevilla, 20 de abril de 1544, en Las
Casas (...)

32 Carta de Las Casas al prncipe Felipe, Sevilla, 20 de abril de 1544, cit., p. 208 y p. 174. 33 Carta de fray Bartolom de las Casas al prncipe Felipe, Sevilla, 5 de mayo de 1544, en Las
Casas, (...)

12Este ambicioso proyecto de representacin indgena ante las autoridades coloniales y metropolitanas no estara completo de no mencionarse una carta de 1544 al prncipe don Felipe en la que Las Casas recomend la creacin de un oficio de procurador de los indios en la Casa de la Contratacin de Sevilla. Este oficial se encargara de defender a todos los indios que hubiere en todos estos reinos [de Castilla], quienes haban llegado como esclavos y estaban pidiendo su libertad.31 Fray Bartolom sugera para el cargo a Diego Collantes, portero de dicha Casa, y propona que se le diera un salario de veinte ducados anuales. Al igual que en el memorial de 1543, el dominico justific esta medida insistiendo en la indefensin de los indgenas, personas muy necesitadas y ms que miserables, porque ellos no saben pedir su justicia y tan amedrentados que [] que no osan quejarse.32 Pero la Corona no debi de atender estas recomendaciones, ya que en mayo de 1544 Las Casas anunci al rey que se haba adelantado a sus decisiones y que tena asignados veinte ducados cada ao a uno que se llama Diego Collantes. Segn el religioso, slo faltaba que el monarca mandara dar poder y autoridad real a Collantes para que ste pudiera defender a los esclavos indios, cosa que, hasta donde hemos podido averiguar, nunca lleg a concretarse.33

34 Las Leyes Nuevas, cit. p. 9. Sobre la cuestin de la esclavitud indgena, vase Silvio
Zavala, Los(...)

13En definitiva, queda patente que las sugerencias de los dominicos relativas a la creacin de cargos de defensores civiles en Espaa y en Amrica no encontraron mucho eco en la Corte en la dcada de los 1540. En realidad, en las Leyes Nuevas slo se encuentra un elemento en consonancia con las ideas lascasianas respecto a este tema. Como es sabido, la Corona dispuso que las Audiencias americanas mandasen liberar a los esclavos indios sumaria y brevemente [] si las personas que los tuvieren por esclavos no mostraren ttulo cmo los tienen y poseen legtimamente. Pero, sobre todo, orden al presidente y oidores que designasen a personas que sigan por los indios esta causa a cambio de una remuneracin procedente de las penas de Cmara.34 Se trataba, por consiguiente, de nombrar un representante oficial de los indgenas, lo que prefigura las funciones del futuro defensor de indios. Pero, frente a las limitaciones de la poltica real y, tomando en cuenta los cambios ocurridos en su situacin personal, Las Casas decidi modificar momentneamente su estrategia a partir de 1545.

Un cambio momentneo de estrategia (15451550)


35 Archivo General de Indias [en adelante AGI], Patronato, 278, N. 2, R. 93, Real provisin al
licenci (...)

36 Proclama a los feligreses de Chiapa, 20 de marzo de 1545, en Las Casas, Opsculos, p. 215,
y en Car (...)

37 Segn Dussel, entre ellos se encontraban fray Antonio de Valdivieso en Nicaragua, Cristbal
de Pedr (...)

14Conforme a la tradicin establecida desde los aos 1530, al ser electo obispo de Chiapas en 1544, Las Casas recibi el ttulo de protector de los naturales. Sucedi en el cargo a fray Juan de

Arteaga, quien haba sido designado protector de los indios de Chiapas, Coatzacoalcos, Grijalva, Champotn, Yucatn y Cozumel en 1540.35 As, pues, en el discurso pronunciado ante sus feligreses en marzo de 1545, fray Bartolom se present como obispo de esta ciudad de Ciudad Real de los Llanos de la provincia de Chiapas y de las provincias de Yucatn [] y protector de los indios vecinos y naturales de las dichas provincias.36 Esa actitud puede parecer oportunista o, incluso, contradictoria, puesto que, como ya se ha dicho, en su memorial de 1542 el dominico se haba posicionado en contra de que los obispos ostentaran el ttulo de protector de indios. Sin embargo, su propia designacin y el haber logrado obtener el nombramiento de un grupo de prelados afines a sus ideales, a los cuales la Corona confi la misin de velar por la aplicacin de Leyes Nuevas, pudieron motivar este cambio de estrategia.37

38 Friede, Vida y luchas, p. 29. 39 Carlos Sempat Assadourian, Fray Bartolom de las Casas obispo: la condicin miserable de
las nacio(...)

40 Carta de Las Casas al prncipe Felipe, Sevilla, 20 de abril de 1544, cit., p. 208 y 174. 41 Sobre esta cuestin, vanse Thomas Duve, La condicin jurdica del indio y su condicin
comoperso (...)

15As, pues, fray Bartolom empez a luchar por la consolidacin del poder de los obispos en los asuntos indgenas. Friede recuerda que, bajo el impulso de Las Casas, la infraccin de las leyes favorables a los indios dej de considerarse un delito cuyo castigo correspondera exclusivamente a la justicia civil y adquiri el carcter de transgresin de los mandamientos de la Iglesia, al caer en la esfera de los pecados comunes.38 Pero el aspecto ms decisivo de las gestiones del dominico en aquellos aos radica, sin duda, en el desarrollo y la difusin del concepto de indio miserable. En 1545, en efecto, Las Casas pidi a los oidores de la Real Audiencia de los Confines que aplicaran a los indios la condicin jurdica de miserable para que los negocios indgenas pertenecieran al fuero eclesistico. Arga que los naturales no podan defenderse ante los tribunales coloniales por defecto de su pobreza o pusilanimidad o de ciencia o experiencia o de miedo que tenga[n] o de otra cualquier impotencia.39 Sus argumentos eran, por lo tanto, similares a los esgrimidos en su carta de 1544, donde ya afirmaba que los esclavos indios eran miserables por no saber pedir su justicia, pero se extenda la aplicacin de este concepto al conjunto de los indgenas.40 Ahora bien, cabe sealar que la teora del indio miserable, traspasada a la esfera civil, es decir, entendida como la obligacin del monarca a amparar a sus vasallos ms vulnerables, servira de fundamento para crear el cargo de defensor civil en la dcada de los 1550.41

42 A partir de finales de los 1540 se dej de otorgar ttulos de protectores de indios a los
obispos a (...)

43 Captulo de carta real al presidente y oidores de la Real Audiencia de la Nueva Espaa sobre
los es (...)

44 Acerca de la designacin de defensores de indios en Guatemala, Yucatn y el Nuevo Reino


de Granada(...)

16Parece, en efecto, que en aquel periodo las reivindicaciones de Las Casas empezaron a encontrar un eco ms favorable en la Corte espaola. Y es que la Corona se estaba esforzando por consolidar su propia jurisdiccin sobre los indios. En este contexto, la protectora eclesistica, que haba originado numerosos conflictos con las Audiencias americanas, inici su declive.42 En cambio, la designacin de defensores civiles y, a travs de ellos la generalizacin del acceso indgena a la justicia colonial, pudo representar una forma de actualizar el vnculo entre los vasallos indios y el rey y de crear as un contrapeso al poder no slo de las rdenes mendicantes, sino tambin de los colonos y de los caciques. De este modo, en un captulo de carta real de 1551 se mand designar a un procurador de los esclavos indios en la Audiencia de Mxico. Dicha disposicin se justific por la ignorancia de los indgenas en asuntos jurdicos, por la falta de

letrados dispuestos a defender sus causas ante los tribunales novohispanos, y por el simple hecho de que, siendo esclavos, los indios no disponan de la libertad suficiente para pleitear. Se insisti, asimismo, en la necesidad de difundir entre los indgenas el conocimiento de dicha orden, as como del nombre del procurador elegido para el cargo.43 Apoyndose en argumentos similares, a partir de la segunda mitad del siglo XVI tambin se comenzaron a nombrar defensores civiles en distintas partes del Nuevo Mundo.44 As, pues, conforme a las ideas lascasianas, los indios empezaron a recibir un asesoramiento jurdico especializado y gratuito.

45 Cdula que manda que los indios puedan enviar a estos reinos procuradores indios por tres
aos, Lr (...)

46 Ibdem. Sin embargo, parece que pocos indgenas consiguieron este tipo de licencia en el
siglo XVI. (...)

47 Cdula que manda que los indios se puedan juntar ante la justica para dar poder y en
negocios parti (...)

48 Sobre las dudas de la Corona acerca del cargo de defensor de indios, vase Cunill, Los
defensores, (...)

17Pero la huella de las reivindicaciones de fray Bartolom tambin aparece en una cdula de 1551 por la que Felipe II permiti que los indgenas pudiesen viajar a Espaa en calidad de procuradores. El monarca record que la prohibicin de que los naturales vinieran a la metrpoli se haba dado, originalmente, para limitar la trata de esclavos. Pero reconoci que la medida perjudicaba los intereses indgenas, ya que les impeda informar de cosas que les conven[an], de modo que deja[ban] de alcanzar cosas que les [eran] muy necesarias.45 En consecuencia, el rey autoriz el envo de representantes indios a la Corte espaola bajo estrictas condiciones. En efecto, estos procuradores no podan viajar para cosas particulares, ni por industria de los espaoles ; deban estar en posesin de un poder otorgado por las provincias, las ciudades o los colegios indgenas que les confiaban sus negocios y de una justificacin de lo que han de pedir firmada de ellos y testimonio y probanza de lo que quieren pedir ; finalmente, su estancia en Espaa, limitada a tres aos, tena que realizarse bajo el estrecho control de los fiscales de la Casa de Contratacin y del Consejo de Indias.46 Este documento ha de relacionarse con una cdula de 1553 en la que Felipe II insista en el derecho que tenan los naturales de juntarse para otorgar poderes a sus procuradores.47 Este conjunto de medidas sugiere, por consiguiente, una mejor recepcin de las ideas lascasianas en la Corte. Sin embargo, esto no impidi que la Corona siguiera negndose a crear un oficio de protector en el Consejo de Indias ; adems, a lo largo de la segunda mitad del siglo XVI, la Monarqua tambin experiment dudas acerca de la conveniencia de mantener el cargo de defensor en Amrica, las cuales se expresaron a travs del cese de algunos de sus titulares.48 Dichas indecisiones obligaron a Las Casas y a un grupo cada vez ms numeroso de partidarios a seguir luchando por la institucionalizacin de ambos oficios.

Intensificacin de la lucha a favor del cargo de defensor (1550-1566)


49 Pretensin del padre Las Casas dirigida al Consejo de Indias para que se nombrara
procurador de los (...)

50 Sobre la presencia de una dimensin cultural en la definicin de la condicin miserable del


indio, (...)

51 Informe al Consejo de Indias sobre el licenciado Cerrato y las encomiendas de Guatemala


(c. 1552),(...)

52 Carta al maestro fray Bartolom Carranza de Miranda (agosto de 1555), en Las


Casas,Cartas y memori (...)

53 Memorial al rey en favor de los indios de la Nueva Espaa (c. 1559), en Las Casas, Cartas y
memoria (...)

18Apenas regres a Espaa, dejando atrs el obispado de Chiapas, Las Casas volvi a abogar a favor del cargo de defensor civil de los indios. En una carta de los aos 1550 el dominico pidi, por ejemplo, a Felipe II que Diego de Ocampo fuese nombrado protector de los indios de la ciudad de los Reyes y que alegase el derecho de los indgenas ante la Audiencia del virreinato peruano, dado que los indios por s mismos casi nunca piden justicia por ms agraviados que estn y, si alguna vez la piden, o no la alcanzan o con muy gran dificultad.49 Fray Bartolom insista en los factores culturales que explicaban esa actitud de los indgenas, haciendo especial hincapi en su falta de alfabetizacin, su desconocimiento del castellano y su ignorancia de los procedimientos judiciales hispanos.50 En 1552 Las Casas denunci que el licenciado Cerrato, presidente de la Real Audiencia de los Confines, entre otras muchas injusticias, hubiese otorgado el oficio de protector a un hermano suyo, quien, por aadidura, era encomendero.51 En una misiva de 1555 dirigida a fray Bartolom Carranza de Miranda, el dominico volvi a recordar la necesidad de nombrar en las Audiencias americanas a justicias que protegieran a los indios si bien en esta ocasin no los llam defensores, la descripcin de su misin indica que se refera a dicha funcin. Segn l, adems, el rey tena obligacin grandsima de proveerlos a costa suya y no de los indios.52 A finales de los 1550, Las Casas abog para que las causas indgenas fuesen determinadas sin que haya pleito ni se d lugar a suplicacin, ni haya dilacin alguna, con la cual esas gentes padecen grandes injusticias y agravios. Denunci que, para presentar sus pleitos ante las Reales Audiencias, muchos indios se moran por venir de tierra caliente o de fra y otros tantos gastaban toda su hacienda en la estancia y en el salario que daban a los letrados que trataban sus negocios.53

54 Alonso de Zorita,Breve y sumaria relacin de los seores de la Nueva Espaa, Joaqun


Ramrez Caba (...)

19Es significativo advertir que aquellos argumentos y reivindicaciones aparecen, asimismo, tanto en la Relacin de los Seores de Nueva Espaa del oidor Alonso de Zorita, como en distintas cartas del visitador Diego Ramrez de 1552.54 En una misiva del ao siguiente, este ltimo aada que

55 Carta de Diego Ramrez al prncipe don Felipe, 17 de agosto de 1553, Meztitln, en


Francisco del Pa (...)

[] pues los encomenderos traen a los pueblos letrados y procuradores para que hagan sus negocios, sin otro que tienen en Mxico, parece conveniente que los indios tengan alguno que les ayude, pues les falta nuestro estilo y favor y que la principal diligencia que tienen en el Audiencia los letrados es ver si en los procesos hay nulidad de parte de los indios.55

56 Carta de Toms Lpez Medel y Melchor Prez Arteaga al monarca, Santa Fe, 6 de enero de
1560, en Ber (...)

57 Cunill, Toms Lpez Medel, p. 541. 58 Cdula que manda que el fiscal sea protector de los indios, Monzn de Aragn, 6 de
septiembre de 15 (...)

59 Carta de Martn de Arguto y de Mendieta a Las Casas, Santa Fe, 15 de abril de 1566, en
Juan Friede, (...)

60 Peticin de fray Alonso de la Veracruz, s.f., en Friede, Fuentes documentales, t. V, vol. 93,
pp. 3 (...)

20Por otro lado, en 1560 los oidores de la Audiencia del Nuevo Reino de Granada, Toms Lpez Medel y Melchor Prez de Arteaga, argan que el Real Erario deba pagar el salario de los protectores de indios y de los intrpretes.56 Una misiva de Martn de Agurto y Mendieta tambin contribuye a esclarecer la dimensin colectiva del proyecto de defensora indgena. Este personaje

haba sido nombrado defensor de la Real Audiencia de Santa Fe por el oidor Lpez Medel en 1557.57 Pero su cargo pronto se vio amenazado por la Corona que en 1563 dispuso que, desde aquel entonces en adelante, slo los fiscales se encargasen de la proteccin de los indgenas.58 Por consiguiente, en 1566 Agurto y Mendieta escribi a Las Casas para pedirle que hiciera lo posible para asentar el oficio de defensor.59 Si bien, al llegar la carta a Espaa, Las Casas acababa de fallecer, las peticiones de Agurto y Mendieta fueron presentadas ante el Consejo de Indias por otro religioso, fray Alonso de la Veracruz.60 Todo ello revela la existencia de una amplia red de partidarios de la institucionalizacin del cargo de defensor civil de los indios.

61 Carta al rey de los seores y principales de Mxico y su comarca, suplicando se les nombre
un prote (...)

62 Memorial del electo Obispo de la Verapaz, fray Pedro de la Pea, ao de 1564, en Ethelia
Ruiz Medra (...)

63 Ibdem. 64 Es conocida, por ejemplo, la estrecha relacin entre Las Casas y Tenamaztle, un cacique
caxcn conf (...)

21En una misiva de 1556, en efecto, varios caciques del centro de Mxico pidieron a Felipe II la designacin de un procurador permanente en el Consejo de Indias para defender los intereses indgenas : sugeran a Las Casas u otra persona de confianza para ocupar dicha funcin.61 En un memorial presentado en 1564 en nombre de los indios, fray Pedro de la Pea tambin solicit al rey que nombrara un defensor o protector que asista en la Corte de Vuestra Majestad para nuestra defensa e amparo, persona de ciencia y conciencia y que nos tenga amor y entienda en nuestras cosas.62 Peda, adems, la designacin de un defensor en Mxico, as como en todas las ciudades americanas donde hubiese Audiencias. Dicho oficial recibira todas las provisiones, cdulas y captulos de cartas dadas en favor de los indios y tendra especial cuidado de ver si se guardan porque, de otra manera, aprovecha poco cunto se provee en nuestro favor y todo se echa a un rincn.63 Estos estrechos lazos entre Las Casas y otros partidarios del cargo de defensor se entablaron no slo gracias a los contactos directos que el dominico mantuvo con varios actores americanos, sino tambin a travs de las numerosas misivas que ste reciba del Nuevo Mundo.64

65 Senz de Santa Mara, Una clusula desconocida, p.104. 66 Splica al Consejo sobre la evangelizacin de Tampico y Tamaulipas (c. 1555), en Las
Casas,Cartas (...)

67 Memorial al rey en favor de los indios de la Nueva Espaa (c. 1559), ibid., p. 333. 68 Carta de Las Casas a los dominicos de Chiapa y Guatemala, 1564, ibid., p. 354. A esta
correspondenc (...)

69 Carta del virrey Toledo al monarca, La Plata, 30 de noviembre de 1573, en Roberto


Levillier, Los go (...)

70 Carta de fray Pedro Jurez de Escbar, agustino, a Felipe II sobre el gobierno de las Indias
(s. f. (...)

22El propio Las Casas se refiri en varias ocasiones a esta correspondencia. En su testamento mencion la intervencin de fray Alonso de la Veracruz, fray Domingo de la Anunciacin y fray Toms de Crdenas en las relaciones que entabl con los indios ;65 en una peticin de 1555 aludi a las cartas de un religioso de San Francisco que se llama fray Andrs de Olmos ;66 en un memorial de finales de los 1550 mencion las misivas de diversos religiosos y personas seglares a quien se debe dar crdito ;67 finalmente, en 1564 afirm estar informado de lo que ocurra en Amrica como si presente fuese por las muchas y continuas cartas y relaciones y clamores que de

muchos cada da recib[a] de todas esas partes.68De hecho, la conformacin de esta red de permiti que el proyecto de defensora indgena perdurara aun despus de la muerte de Las Casas. De este modo, en 1573 el virrey don Francisco de Toledo recomend al rey tener en su Consejo Real un procurador de indios con quien tuviese corresponsin el fiscal de vuestro Real Consejo y los fiscales de estas Audiencias y el gobernador del reino.69Todava en los aos 1580 fray Pedro Surez de Escobar segua recomendando a Felipe II el nombramiento, en la ciudad de Mxico, de un letrado solamente, un procurador y un intrprete, muy examinados cristianos, porque repasen los negocios y pleitos de aquellos indios. El agustino tambin aconsejaba que hubiese en la Corte un protector que sea amparo de aquestos indios naturales [], los cuales, como son tan miserables, no saben quejarse aunque los roben, ni hablar o volver por s aunque los desuellen y acaben.70

71 Las Casas, Historia, vol. III, cap. 89, p. 325. 72 Lewis Hanke y Manuel Gimnez Fernndez enBartolom de las Casas, 1474-1566.
Bibliografa crtica y (...)

73 Friede, Las Casas, pp. 391-392, nota 40. 74 Carta de fray Toribio de Motolina al monarca, Tlaxcala, 2 de enero de 1555, en Coleccin de
docume (...)

75 Fray Jernimo de Mendieta, Historia eclesistica indiana, Mxico: Editorial Porra, 1993, p.
366. (...)

23Varias fuentes apuntan a que, desde su regreso a Espaa, fray Bartolom de Las Casas asumi el papel de representante de los intereses indgenas en el Consejo de Indias. Ya se ha mencionado el captulo de la Historia de las Indias donde el dominico lamentaba que en la Corte nadie tuviese cuidado de procurar lo que cumpliese a los indios, sino slo el clrigo.71 La larga lista de poderes que los indios otorgaron a Las Casas en aquellos aos, contenida en la bibliografa crtica de Lewis Hanke y Manuel Gimnez Fernndez, abunda en este sentido.72 Segn Friede, el dominico hasta se benefici del apoyo real para llevar a cabo estas gestiones, como lo sugiere una cdula de 1551 donde la Corona orden que se le diera un sueldo de por vida de 200.000 maravedes. Este investigador aade que tanto Carlos I, como Felipe II le concedieron a Las Casas dos horas de audiencia diarias en el Consejo de Indias.73 No obstante, las gestiones del dominico dividieron la opinin de sus contemporneos. Son conocidas, por ejemplo, las severas crticas de fray Toribio de Benavente o Motolina, que en 1555 lament que fray Bartolom abandonara su obispado para hacerse procurador en Corte y para procurar, como ahora procura, que los indios le demanden por protector. Segn Motolina, Las Casas tambin procura[ba] que de all le env[iaran] dineros y negocios.74 Aunque se suelen citar con menos frecuencia, no sera justo omitir los comentarios de fray Jernimo de Mendieta, para quien Las Casas asisti en la Corte de Sus Majestades por espacio de veintids aos y, siendo avisado por algunos de sus frailes y ms por los franciscos habitantes en esta Nueva Espaa de las vejaciones y daos que se hacan a los indios recin convertidos, con su buena diligencia fue parte para que muchos se remediasen.75

76 Carmelo Senz de Santa Mara, Una clusula desconocida del testamento de fray Bartolom
de Las Cas(...)

24Ms all de la polmica, dichos comentarios aportan elementos concretos sobre cmo Las Casas manej los negocios indgenas en la metrpoli. Motolina sugiere que la defensa de los indios tena un coste que fray Bartolom sufragaba gracias al dinero que reciba de Amrica, arrojando serias dudas sobre su honestidad. Ahora bien, Carmelo Senz de Santa Mara ha demostrado que, durante su estancia en Valladolid, Las Casas cobr dinero a los indios de Nueva Espaa y del Per para tratar sus negocios en la Corte espaola. No obstante, en una de las clusulas de su testamento el dominico mand restituir a los indgenas lo que no haba gastado para su defensa.76 Por su lado, el testimonio de Mendieta hace hincapi en el papel desempeado por los religiosos en la circulacin de la informacin entre el Nuevo Mundo y Espaa, lo que confirma la existencia de una verdadera cadena humana que una a los indgenas con fray Bartolom.

77 Caroline Cunill y Jaime Muoz Lacueva, La negociacin indgena frente al afianzamiento


econmico h (...)

78 Robert Ricard, Une procuration en faveur de Las Casas, 23 janvier 1554, Journal de la
Socit des (...)

79 Cunill y Lacueva, La negociacin indgena, pp. 56-57. 80 Ibdem.


25Ahora bien, el anlisis de un caso en el que intervino Las Casas permite ahondar en este aspecto. El pleito que los indgenas de Meztitln llevaron ante la Corte para defender su derecho de explotacin de las minas de alumbre indica que stos se pusieron en contacto con fray Bartolom por medio del visitador Diego Ramrez.77 El poder otorgado a Las Casas por los indios de Cuitlauac en 1554 para que pareciera ante Su Majestad y pidiera una provisin para que Diego Ramrez, espaol, los visite confirma la existencia de un estrecho vnculo entre distintas comunidades indgenas novohispanas, el visitador y el dominico.78 El prior del convento de Meztitln, el agustino fray Nicols de San Pablo, tambin desempe un destacado papel de intermediario entre Las Casas y los indios.79Finalmente, el dominico fray Pedro de la Pea aprovech un viaje a la metrpoli, que realiz como definidor de su Orden, para llevar el pleito de los indgenas de Meztitln ante el Conejo de Indias en la dcada de los 1550. Al regresar a Nueva Espaa, remiti el asunto a Las Casas, el cual a su vez cedi su poder al procurador Juan de Orive en 1555.80 Queda patente que, en aquel entonces, fray Bartolom se haba convertido en un eslabn imprescindible en la defensa de los indios, al servir de nexo entre stos y las instituciones metropolitanas.

81 Carta al maestro fray Bartolom Carranza de Miranda (agosto de 1555), en Las


Casas,Cartas y memori (...)

82 Ibid., p. 303. 83 Memorial sumario a Felipe II (1556), en LasCasas opsculos, p. 454 y en Cartas y
memoriales, p. 31 (...)

26Pero, el tema de la representacin indgena en la Corte cobr especial nfasis cuando Felipe II, aconsejado por un procurador espaol llamado Antonio de Ribera, estuvo a punto de vender las encomiendas a perpetuidad a los colonos. En este momento de crisis, Las Casas insisti en la injusticia que se les haca a las poblaciones autctonas al pretender determinar un negocio tan grave sin que stas fueran odas, llamadas ni defendidas, tratndose de entregarlas perpetuamente a sus capitales enemigos.81 En esta misiva el dominico comparaba la situacin de los espaoles, que tenan la posibilidad de enviar procuradores asalariados ante el rey, con la los indios que quedaron desamparados, sin que nadie viniese a defenderlos.82 Fray Bartolom volvi sobre el asunto en un memorial sumario dirigido a Felipe II en 1556 donde afirmaba que, segn ley natural y divina, los indgenas deban ser llamados y citados y avisados y odos y que ellos tenan que inform[ar] de lo que conviene a su derecho.83 No es extrao, por lo tanto, que en 1560 Las Casas y fray Domingo de Santo Toms, provincial de los dominicos del Per, presentaran un memorial con el fin de evitar que los espaoles compraran las encomiendas a perpetuidad,

84 Memorial del obispo fray Bartolom de las Casas y fray Domingo de Santo Toms (c. 1560),
en Las Cas (...)

[] en nombre de los caciques, seores naturales y sus pueblos de las provincias de aquel reino o reinos que se llaman Per, por virtud de los poderes que de muchos de ellos tenemos y de todos los dems caciques e indios vecinos del dicho reino, por quien aquellos, debajo de mancomunidad, prestan voz y caucin de rato.84

85 Ruiz Medrano, Poder e Iglesia, cit., pp. 852 y 848.

86 Luis Miguel Glave, Gestiones transatlnticas. Los indios ante la trama del poder virreinal y
las c (...)

27Poco despus, los dominicos fray Juan de Crdoba y fray Pedro de la Pea tambin representaron a los indgenas novohispanos en el pleito sobre el cobro del diezmo y en el asunto de la venta de las encomiendas a perpetuidad, respectivamente.85 Con el paso del tiempo, algunos indios aprenderan a defenderse no slo en Amrica, sino tambin en Espaa, de forma que en el siglo XVII se multiplic el nmero de caciques gestores.86

Eplogo : impacto relativo reivindicaciones mltiples

de

unas

28La presente investigacin revela la existencia de una gran continuidad en el proyecto de crear cargos de defensores de indios en Amrica y en Espaa. No obstante, esta coherencia no estuvo exenta de ciertas ambigedades, debidas, principalmente, a la voluntad, por parte de Las Casas, de adaptarse al contexto poltico en el que presentaba sus solicitudes con el evidente fin de lograr sus metas. As, pues, el dominico procur utilizar su prestigio, su posicin y los informes que reciba del Nuevo Mundo para tratar de mejorar el nivel de representacin indgena en todos los mbitos del poder, especialmente en las Audiencia americanas y en el Consejo de Indias. Para defender este ambicioso proyecto, fray Bartolom estuvo rodeado de religiosos, altos cargos de la administracin colonial y caciques indgenas. Todos ellos conformaron una comunidad poltica cuyas afinidades ideolgicas se coligen en los escritos que redactaron y se manifiestan en las acciones colectivas que emprendieron. Sus mltiples reivindicaciones lograron influir en las decisiones de la Corona espaola, ya que, despus de una fase experimental en la que varios defensores de indios fueron sucesivamente nombrados y suspendidos en distintos lugares de Amrica, en 1591 el cargo fue institucionalizado de forma definitiva en el seno de los Juzgados Generales de Indios. En cambio, pese a las repetidas solicitudes, la Monarqua se mantuvo firme en su negativa a crear de un oficio de protector de indios en la Corte.

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