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La vida: origen y evolucin


(Por qu sobrevivi Pikaia?)
La teora de la evolucin, adems de constituir el principio unificador de las ciencias de la vida, interesa a todo el mundo por su relacin con las preguntas sobre el origen y significado de nuestra existencia, preguntas que forman parte de la estructura original del corazn humano. Cualquier teora general de la vida debe dar cuenta, en primer lugar, de la capacidad de autorreplicarse que caracteriza a los seres vivos. En nuestros das se conocen con detalle la estructura qumica del material gentico (el ADN), los mecanismos que garantizan su replicacin, y el proceso mediante el cual la informacin gentica es traducida en protenas, permitiendo al vulo fecundado desarrollarse en un cuerpo adulto. Se sabe tambin que la informacin gentica fluye nicamente en una direccin, del ADN hacia las protenas y no al revs, y que los caracteres adquiridos por el uso o el desuso no pueden heredarse. Ahora bien: si el mecanismo de replicacin del ADN se limita a producir copias del molde original, y, por otra parte, los cambios desarrollados por el adulto no se transmiten a su descendencia, cmo puede tener lugar la evolucin? La respuesta es que ocasionalmente se producen mutaciones, es decir, cambios en el ADN que no estn relacionados con, ni son causados por, las exigencias que el ambiente impone al organismo. Por fin, el concepto de seleccin natural, que constituye la aportacin realmente original de Darwin, tiende un puente entre las mutaciones, aparentemente aleatorias, y el orden de formas y funciones que observamos en la biosfera: cualquier mutacin que, una vez ocurrida, confiera a su portador una mayor capacidad de sobrevivir para dejar descendientes, aumentar de frecuencia en la siguiente generacin. Segn la teora evolutiva, la diversidad biolgica se explica por descendencia con modificacin a partir de un origen comn, y la adaptacin al ambiente se explica por seleccin natural. La mutabilidad de las especies se demuestra por los cambios morfolgicos que se producen en la naturaleza al cambiar las condiciones ambientales, por la re-creacin de especies vegetales en el laboratorio mediante tcnicas de hibridacin, y por el registro fsil de ciertos grupos particularmente bien documentados. En cuanto al origen comn, es el nico modo de explicar determinadas semejanzas entre especies: las extremidades de los vertebrados cuadrpedos, por ejemplo, tienen todas la misma estructura bsica, pese a desempear funciones muy distintas (marchar, nadar, volar, etc.), porque han sido heredadas de un antepasado comn que ya posea esa estructura. A nivel molecular, las semejanzas alcanzan la mxima extensin posible. El cdigo gentico - el diccionario que permite la traduccin del ADN en protenas - es universalmente compartido por todos los organismos, pese a ser arbitrario desde el punto de vista qumico; representa una especie de accidente congelado que debi fijarse casi al inicio de la historia de la vida. As que, una vez demostradas la mutabilidad de las especies y su origen comn, la evidencia nos lleva a contemplar la evolucin, no como una simple hiptesis cientfica, sino como un hecho probado. En cuanto al papel de la seleccin natural, hay que preguntarse si basta para explicar el origen de todas las adaptaciones, hasta el punto de funcionar como el equivalente en biologa de la ley de gravitacin universal en fsica newtoniana. La respuesta es que no, puesto que la seleccin es incapaz de dar razn de por qu se producen las mutaciones que constituyen la materia prima del cambio evolutivo. Una

mutacin favorable en el ADN es slo una preadaptacin para la funcin que desempear la protena alterada. La seleccin natural, por tanto, explica el desarrollo histrico de la evolucin, pero no su origen, hasta el punto de que la palabra contingencia es la que mejor describe la naturaleza ltima del proceso evolutivo. Un ejemplo paradigmtico de este carcter contingente es el de los fsiles de Burgess Shale (Canad). Lo que estos fsiles sugieren es que hace 530 millones de aos haba en los mares primitivos seres de formas extraas y fantsticas, con ms diversidad estructural que todos los tipos de animales que pueblan hoy los ocanos del mundo, y que las pocas estirpes supervivientes no son las que en su tiempo resultaban ms numerosas y eficaces. Entre los gneros que lograron sobrevivir se encuentra Pikaia, el primer ejemplar registrado del tipo de organizacin a que nosotros mismos pertenecemos. Gould, un conocido divulgador, afirma: Sospecho, por la rareza de Pikaia en Burgess Shale y por la ausencia de cordados en otros yacimientos del Cmbrico, que los cordados se enfrentaban a un delicado futuro en la poca de Burgess Shale. Pikaia es el eslabn perdido y final en nuestro relato de contingencia, la conexin directa entre la diezmacin de Burgess Shale y la eventual evolucin humana... As, si se quiere formular la pregunta de todos los tiempos (por qu existen los seres humanos?), una parte de la respuesta, relacionada con aquellos aspectos del tema que la ciencia puede tratar de algn modo, debe ser Porque Pikaia sobrevivi a la diezmacin de Burgess Shale. Esta respuesta no menciona ni una sola ley de la naturaleza; no incorpora afirmacin alguna sobre rutas evolutivas previsibles, ningn clculo de probabilidades basado en reglas generales de anatoma o de ecologa. La supervivencia de Pikaia fue una contingencia de la historia. En resumen: la ciencia abre nuevos interrogantes a los que es incapaz de dar respuesta. Por qu sobrevivi Pikaia? Por qu se producen las mutaciones, y por qu precisamente las que han originado un mundo en el que nosotros nos planteamos estas preguntas? En la medida en que estos interrogantes ataen al significado de nuestra existencia, son tan irrenunciables como cientficamente incontestables. De lo que se deduce que la verdad cientfica no agota toda la verdad, ni es una verdad definitiva: la ciencia no puede demostrar si la evolucin es obra del azar o si representa el desarrollo histrico de algn tipo de proyecto. Ahora bien, la experiencia lleva a admitir un concepto de razn ms amplio que el de medida de la realidad, en el sentido de demostrabilidad directa. La certeza que tiene un nio de que sus padres le quieren, por ejemplo, es perfectamente razonable aunque no susceptible de demostracin. El mtodo que permite alcanzar este tipo de certezas (que son las ms importantes existencialmente) es un mtodo que, partiendo de signos, llega a una intuicin sinttica de la verdad. Pues bien, tambin en el campo de la biologa existen indicios que reclaman a adquirir una certeza no ya cientfica sino moral. En primer lugar, la exquisita racionalidad de los procesos que rigen la transmisin y conservacin de la vida. En segundo lugar, el carcter contingente de los sucesivos episodios que han hecho de nuestra propia evolucin un acontecimiento nico e irrepetible. As, cuanto ms improbable resulta el hombre, tanta ms fuerza cobra la hiptesis de que, en el origen de cada una de las mutaciones aparentemente accidentales, y de cada una de las circunstancias supuestamente fortuitas que en su da permitieron sobrevivir a lejanos ancestros como Pikaia, no est la ciega casualidad que nos ha arrojado en el mar de la nada, sino una libertad a la que nosotros, los no-necesarios, podemos dirigirnos agradeciendo el don de ser hombres con la palabra ms conmovedora de todo el lenguaje humano: T.