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Denisovanos

El caso del ancestro perdido


El ADN hallado en una cueva de Rusia aade un nuevo y misterioso miembro a la familia humana.
Por Jamie Shreeve, National Geographic en Espaol, julio de 2013

FOTOGRAFAS DE ROBERT CLARK

En los montes Alti del sur de Siberia, a unos 350 kilmetros de la frontera de Rusia con Mongolia, China y Kazajstn, en una pared rocosa y unos 30 metros por encima de un riachuelo se abre una cueva llamada Denisova. Atrae a los visitantes desde hace milenios. El nombre alude a un ermitao, Denis, que se dice la habit en el siglo XVIII. Mucho antes de eso, pastores neolticos primero y de origen turco despus se cobijaron junto con sus rebaos en la caverna para sobrevivir a los inviernos siberianos. A ellos tienen que agradecer los arquelogos que hoy trabajan en Denisova, entre paredes salpicadas de grafitis recientes, las gruesas capas de excrementos de cabra que tuvieron que perforar para acceder a los depsitos que les interesaban. La cmara principal de la cueva tiene el techo alto y abovedado, con un orificio casi en lo ms alto por el que penetran brillantes rayos de sol que inundan el interior y confieren al espacio un carcter casi sagrado, como el de una iglesia gtica. Al fondo se abre una pequea cmara secundaria, donde un da de julio de 2008 Alexander Tsybankov, un joven arquelogo ruso que excavaba en depsitos a los que se atribuan entre 30.000 y 50.000 aos de antigedad, se top con un minsculo fragmento de hueso. Nada prometedor: un ndulo irregular del tamao y la forma del tpico guijarro que se te mete en el

zapato. Tiempo despus, ya difundida la noticia, un paleoantroplogo que conoc en Denisova me describi el hueso como el fsil menos espectacular que jams he visto. Casi deprimente de puro anodino. Tsybankov lo embols y se lo guard en el bolsillo para enserselo a un paleontlogo a su regreso al campamento. El paleontlogo lo identific como un fragmento de falange de primate, concretamente el extremo articulado de la ltima falange del dedo meique. Dado que no hay pruebas de la presencia de primates no humanos en la Siberia de hace entre 30.000 y 50.000 aos, presumiblemente el fsil perteneca a algn tipo de humano. A juzgar por la superficie articular, de osificacin an incompleta, el humano en cuestin habra muerto joven, quizs a los ocho aos de edad. Anatoli Derevianko, director del Instituto de Arqueologa y Etnografa de Novosibirsk y jefe de las excavaciones en el macizo del Alti, crey que el hueso podra pertenecer a un individuo de nuestra especie, Homo sapiens. En los mismos depsitos ya se haban hallado sofisticadas piezas que solo podan ser obra de humanos modernos, como una hermosa pulsera de piedra verde pulida. Pero el ADN de un fsil localizado con anterioridad en una cueva cercana haba resultado ser de neandertal, lo que abra la puerta a la posibilidad de que este hueso tambin lo fuese. Derevianko decidi seccionar el hueso. Envi una mitad a un laboratorio gentico de California; hasta hoy, no ha vuelto a saber nada de ese fragmento. Meti la otra mitad en un sobre e hizo que se entregase en mano a Svante Pbo, genetista evolutivo del Instituto Max Planck de Antropologa Evolutiva en Leipzig, Alemania. Pbo, sueco radicado en Alemania, es considerado el mayor experto del mundo en ADN antiguo, especialmente ADN humano. En 1984 aisl por primera vez ADN de una momia egipcia, y en 1997 logr el mismo hito con un neandertal, un tipo de humano que desapareci ms de 25.000 aos antes de los faraones egipcios. Cuando Pbo recibi el envo de Derevianko, su equipo estaba metido de lleno en la primera secuenciacin del genoma neandertal completo, as que el huesecillo de meique ruso tuvo que esperar hasta fines de 2009 para que se fijase en l Johannes Krause, entonces uno de los cientficos ms cualificados del equipo de Pbo. Como todos, Krause dio por hecho que perteneca a uno de los primeros humanos modernos. Krause y una alumna suya, Qiaomei Fu, extrajeron de la falange el ADN mitocondrial (ADNmt), un pequeo fragmento del genoma del cual las clulas vivas poseen cientos de copias y que en consecuencia es ms fcil de encontrar en un hueso antiguo. Compararon la secuencia de ADN con las de humanos vivos y neandertales. Luego repitieron el anlisis porque no daban crdito a los resultados obtenidos. Estando Pbo de viaje de trabajo, Krause convoc al personal del laboratorio y pregunt si alguien poda aportar una explicacin alternativa a lo que estaba viendo. Nadie respondi. Entonces, Krause marc el nmero del mvil de Pbo. Johannes me pregunt si estaba sentado recuerda Pbo. Cuando le dije que no, me contest que mejor buscase una silla.

El propio Krause recuerda aquel viernes como el da ms emocionante de mi vida cientfica. Aquel minsculo pedacito de falange, por lo que pareca, no era de un humano moderno, pero tampoco de neandertal: perteneca a un tipo nuevo de ser humano, hasta entonces desconocido. En julio de 2011, tres aos despus de que Tsybankov exhumara el fragmento seo, Anatoli Derevianko organiz un simposio cientfico en el campamento arqueolgico, situado a unos cientos de metros de la cueva Denisova, donde dio la bienvenida a los 50 investigadores, entre ellos Pbo, que haban acudido para conocer la cueva e intercambiar ideas acerca de cmo el nuevo y misterioso humano encajaba en el registro fsil y arqueolgico de la evolucin humana en Asia. El ao anterior haban localizado otros dos fsiles, dos molares, con ADN similar al de la falange. El primero apareci entre los especmenes de Denisova almacenados en el instituto de Derevianko, en Novosibirsk. Era mayor que los molares tanto del humano moderno como del neandertal; por su morfologa y dimensiones recordaba la dentadura de miembros mucho ms primitivos del gnero Homo que vivieron en frica hace millones de aos. El otro molar apareci en 2010 en la misma cmara que la falange; de hecho, cerca del fondo de los mismos depsitos de entre 30.000 a 50.000 aos de antigedad, denominado Estrato 11. Curiosamente, aquella pieza dental era todava mayor que la primera; duplicaba la superficie de masticacin del molar humano tpico. Era tan grande que el paleoantroplogo Bence Viola, del Max Planck, lo tom por un colmillo de oso de las cavernas. Hubo que esperar a que el anlisis de ADN confirmase que era humano, concretamente denisovano, como los cientficos haban empezado a llamar a los nuevos ancestros. El equipo de Pbo solo pudo extraer del molar la cantidad de ADN suficiente para probar que proceda de la misma poblacin que el dedo meique, si bien de un individuo distinto. En cambio, la falange haba resultado ser muy generosa en cuanto a la cantidad de material gentico. El ADN se degrada con el tiempo, por lo que generalmente los huesos de hace decenas de miles de aos apenas contienen una pequea cantidad. Ms an, el ADN del propio hueso (llamado endgeno) es tpicamente una parte pequesima del ADN total hallado en el espcimen, la mayor parte del cual procede de las bacterias del suelo y otros contaminantes. Ninguno de los fsiles de neandertal analizados por Pbo y sus colegas llegaba a contener un 5% de ADN endgeno, y la mayora no pasaba del 1%. Se quedaron atnitos pues al comprobar que el ADN de la falange era endgeno en un 70%. Se supone que el fro de la cueva ayud a preservarlo. Con tal cantidad de ADN, los cientficos pudieron constatar fcilmente que en el espcimen no haba ni rastro de cromosoma Y masculino. Aquel dedo haba pertenecido a una nia fallecida en la cueva Denisova o sus inmediaciones decenas de miles de aos atrs. En un primer momento los cientficos ignoraban por completo cul sera su aspecto; solo saban que era radicalmente distinta de todo cuanto haban visto hasta entonces.

Durante un tiempo creyeron contar tambin con un dedo del pie de la nia. En verano de 2010 sali a la luz una falange de pie humano, junto con el molar enorme, en el Estrato 11. En Leipzig, Susanna Sawyer, estudiante de tercer ciclo, analiz su ADN. En el simposio de 2011 hizo pblicas sus conclusiones. Para asombro general, el hueso del pie result ser de neandertal: el misterio de la cueva no haca sino complicarse. La pulsera de piedra verde hallada con anterioridad en el Estrato 11 era casi seguro obra de humanos modernos. La falange del pie era neandertal. Y la falange de la mano era de otro individuo totalmente diferente. Una cueva, tres clases de seres humanos. Denisova es un lugar mgico dijo Pbo. Es el nico punto del planeta en el que nos consta que vivieron neandertales, denisovanos y humanos modernos. Durante la semana que dur el simposio, cada vez que haba un descanso, Pbo volva solo a la cueva, como si creyese que podra hallar pistas a fuerza de estar donde quizs estuvo la nia. La primera pasin de Pbo, de 58 aos, fue la egiptologa. Luego se pas a la biologa molecular y uni ambos intereses al trabajar en el ADN de la momia. El estudio del pasado le entusiasma, como es el caso de Denisova. Cmo coincidieron en la cueva los tres tipos de humano? Qu relacin haba entre neandertales y denisovanos y entre estos y el nico tipo de humano que hoy habita en el planeta? Hubo emparejamientos entre sus antepasados y los nuestros? No era la primera vez que el genetista se enfrentaba a ese tipo de preguntas. El ADN de neandertal con el que Pbo salt a los titulares en 1997 difera radicalmente del de cualquier persona que hoy viva en la Tierra. Pareca sugerir que los neandertales haban sido una especie independiente de la nuestra que al final se extingui, muy poco despus, sospechosamente, de que nuestros ancestros emprendiesen la migracin desde frica hacia el territorio neandertal de Europa y Asia occidental. Pero aquel ADN, igual que el extrado por Krause del dedo de Denisova, era ADNmt: proceda de las mitocondrias, los orgnulos productores de energa que contiene la clula, y no del ncleo, donde reside el grueso de nuestro genoma. El ADN mitocondrial solo incluye 37 genes, y se hereda exclusivamente de la madre. Es una documentacin parcial de la historia de una poblacin, como una nica pgina arrancada de un libro. Cuando se celebr el simposio de Denisova, Pbo y sus colaboradores ya haban publicado los primeros borradores de los genomas neandertal y denisovano completos. El tener acceso a tantas pginas adicionales del libro permiti a Pbo y sus colegas descubrir que los genomas humanos de hoy contienen una porcin pequea pero significativa (un 2,5% de promedio) de cdigo neandertal. Sigue siendo plausible que los neandertales fueran condenados a la extincin por aquellas nuevas gentes de frente despejada que salieron de frica tras ellos, pero no antes de confraternizar hasta el punto de dejar un atisbo de neandertal en la mayora de nosotros, 50.000 aos ms tarde. El nico grupo de humanos modernos que se sustrajo a su influencia fueron los africanos subsaharianos, porque la mezcla se produjo fuera de su continente. Aunque el genoma de los denisovanos revel que tenan mayor relacin con los neandertales, tambin haban dejado su impronta en nosotros. Pero el mapa geogrfico de ese legado era

extrao. Cuando los investigadores compararon el genoma denisovano con los de diversas poblaciones humanas modernas, no hallaron ni rastro de l en Rusia ni en la vecina China. Ni en ninguna otra regin, de hecho, salvo en el genoma de los papes, otros pueblos melanesios y los aborgenes australianos. De media, su genoma es denisovano en un 5%. El de los negritos de las Filipinas, en un 2,5%. Al conjugar todos los datos, Pbo y su equipo elaboraron una hiptesis para explicar lo que pudo haber ocurrido. En algn momento hace ms de 500.000 aos, probablemente en frica, los ancestros de los humanos modernos se escindieron del linaje que dara lugar a los neandertales y a los denisovanos. (Lo ms probable es que el progenitor de los tres tipos de humanos fuese una especie llamada Homo heidelbergensis.) Nuestros ancestros se quedaron en frica, pero el antepasado comn de los neandertales y los denisovanos emigr del continente. Ms adelante los dos linajes divergieron; inicialmente los neandertales se desplazaron hacia el oeste, penetrando en Europa, y los denisovanos se extendieron hacia el este, tal vez incluso llegasen a poblar grandes partes del continente asitico. Posteriormente, cuando los humanos modernos partieron de frica, se encontraron con los neandertales en Oriente Medio y Asia Central y se produjo entonces un modesto cruce reproductivo. Unas pruebas presentadas en el simposio de Denisova apuntan a que esta mezcla se produjo probablemente hace entre 67.000 y 46.000 aos. Una poblacin de humanos modernos continu su viaje hacia el este hasta el Sudeste Asitico, donde, en algn momento hace unos 40.000 aos, se encontr con denisovanos. Los humanos modernos se emparejaron tambin con ellos y a continuacin llegaron a Australasia, como portadores de ADN denisovano. Este escenario podra explicar por qu hasta la fecha la nica evidencia de la existencia de los denisovanos son los tres fsiles de la cueva siberiana y un 5% de presencia en los genomas de las poblaciones que hoy viven miles de kilmetros ms al sudeste. Pero al mismo tiempo deja muchas preguntas sin respuesta. Si los denisovanos estaban tan extendidos, por qu no hay rastro de ellos en los genomas de los chinos han ni de ningn otro pueblo asitico entre Siberia y Melanesia? Por qu no dejaron marca alguna en el registro arqueolgico (unas herramientas distintivas, por ejemplo)? Quines fueron, en realidad? Qu aspecto tenan? A todas luces queda muchsimo trabajo por hacer, reconoci Pbo en el congreso de Denisova. Lo mejor que podra ocurrir es que apareciese ADN denisovano en un crneo u otro fsil con rasgos morfolgicos distintivos; sera una especie de piedra de Rosetta en la que basarnos para hacer un nuevo anlisis de todo el registro fsil de Asia. Hay algunos candidatos interesantes, casi todos de China, y en concreto tres crneos que datan de entre 250.000 y 100.000 aos de antigedad. Pbo est trabajando mano a mano con los cientficos del Instituto de Paleontologa de Vertebrados y Paleoantropologa de Beijing, donde ha instalado un laboratorio de anlisis gentico. Por desgracia el ADN no se conserva bien en los climas clidos. Hasta la fecha ningn otro fsil ha sido identificado como denisovano a partir del nico criterio posible: su ADN.

En 2012 el grupo de Pbo public una nueva versin del genoma de la falange del meique, una versin que, asombrosamente, es tan precisa y completa como el genoma de cualquier humano vivo que se haya secuenciado. Tal logro debe agradecerse a Matthias Meyer, un investigador postdoctoral del laboratorio de Pbo. El ADN consiste en dos cadenas entrelazadas, la famosa doble hlice. Los anteriores mtodos de recuperacin de ADN a partir de huesos fsiles solo podan leer secuencias si se conservaban las dos cadenas. Meyer desarroll una tcnica para recuperar tambin fragmentos cortos de ADN de una sola cadena, lo que se traduce en un enorme aumento del material de trabajo. Con este mtodo se obtuvo una versin tan precisa del genoma de la nia denisovana que el equipo lleg a discriminar entre la informacin gentica paterna y la materna. De hecho, ahora tienen dos genomas extremadamente precisos, uno de cada progenitor, lo que a su vez les permiti asomarse a la historia entera de la poblacin denisovana. Una revelacin inmediata fue hasta qu punto es mnima la diferencia entre los genomas de los padres: alrededor de una tercera parte de la que existe entre dos humanos vivos. Las diferencias aparecan en diversos puntos de los genomas, lo que descartaba la consanguinidad: si la explicacin fuese que los padres de la nia eran parientes, estos presentaran grandes tramos de ADN idntico. Lo que indicaba la estructura de los genomas era que la poblacin denisovana representada por el fsil no haba alcanzado el tamao suficiente para desarrollar una gran diversidad gentica. Es ms, pareca haber sufrido un drstico declive en algn momento anterior a 125.000 aos atrs: la nia de la cueva quizs era de los ltimos individuos de su clase. Al mismo tiempo, la poblacin ancestral de los humanos modernos se estaba expandiendo. Para documentar la posterior historia de nuestra poblacin contamos con un amplio abanico de fsiles, bibliotecas llenas de libros, y el ADN de 7.000 millones de personas. El equipo de Pbo descubri una historia completamente diferente oculta en una sola astilla de hueso. La idea lo seduce. Es fascinante saber que no hay en la faz de la Tierra un individuo con una historia como esa, me dijo Pbo, arqueando las cejas. Ahora bien, lo cierto es que los denisovanos tambin tienen algo que decir sobre nosotros, los humanos modernos. Con casi todas las letras del cdigo gentico denisovano en la mano, Pbo y sus colegas podan enfrentarse a uno de los misterios ms profundos: en nuestro genoma, qu es lo que nos convierte en lo que somos? Qu cambios definitorios del cdigo gentico se produjeron tras separarnos de nuestro ancestro ms reciente? Al buscar en las zonas en las que todos los humanos vivos compartimos una firma gentica nueva, mientras que el genoma denisovano conserva un patrn primitivo ms afn al simio, los investigadores compusieron una lista de diferencias en el cdigo gentico sorprendentemente breve. Pbo la llama la receta gentica del humano moderno. Incluye apenas 25 variaciones que alteraran la funcin de una protena en concreto. Curiosamente, cinco de esas protenas se sabe que afectan la funcin cerebral y el desarrollo neurolgico. Entre ellas hay dos genes cuya mutacin se ha asociado con el autismo y otra relacionada con el lenguaje y el habla. Lo que est por ver es qu efecto tienen exactamente esos genes para hacernos pensar, actuar o hablar distinto que los denisovanos, o cualquier

otra criatura que haya pisado la Tierra. La aportacin definitiva del estudio del ADN denisovano, dice Pbo, ser hallar lo que es exclusivamente humano. Y la nia? Aquel fragmento de hueso, lo nico que tenamos de ella, ya no existe (al menos la mitad que viaj a Lepizig). Al extraer el ADN, Johannes Krause y Qiaomei Fu lo fueron consumiendo. De la nia no queda sino una biblioteca de fragmentos de ADN que puede copiarse con exactitud una y otra vez hasta el infinito. En el artculo cientfico en el que tratan la historia de su poblacin, Pbo y sus colegas mencionan un par de datos sobre ella ledos en esa biblioteca: probablemente era morena de pelo, de ojos y de piel. No es mucho, pero nos da una idea a grandes rasgos. Al menos sabemos a quin dar las gracias por la informacin que ese ADN nos da acerca de nuestra propia historia evolutiva.