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32 CI E N C I A S 59 JULIO-SEPTIEMBRE 2000

La escena se repite una y otra vez en los


confinesde losbosques, selvas y desiert o s
del mundo. Desde el interior de la tierra,
milesy miles de pies marchan diariamen-
te de las oscuras y hmedas galeras de
los nidos hacia los sitios de re c o l e c c i n
de alimentosubicadosen la superficie, en
ambientes sumamente variables. Las so-
fisticadas actividades de bsqueda, loca-
lizacin, identificacin y captura se reali-
zan deuna manera precisa, rpida y, sobre
todo, coordinada. En todo esteatro p e l l a d o
y bullicioso ir y venir de cientos o miles
de individuos, pareciera que no hay lu-
gar para el error o la pereza, para el des-
canso o l a vaci lacin. Esta aparente ex-
plosin de actividad conform, durante
mucho tiempo, la imagen de las hormigas
como ejemplosde trabajadorasdedicadas,
sacrificadas, tenaces, ordenadasy constan-
tes. Este feliz panorama, deseo y sueo
de todo capataz de fbrica o dictador, vi-
no a modificarse despus de que en aos
recientes se re a l i z a ron experimentos de-
tallados para observar la actividad de los
diminutos individuos en la intimidad de
sus nidos.
De caos y descansos
Nigel Franks, en Inglaterra, y Blain Cole,
en Estados Unidos, encontraron que en
c i e rtas especies de hormigas del gnero
L ep t o t h o ra x, los individuos podan pasar
hasta 25% de su tiempo completamente
i n a c t i vas, en un estado de total re p o s o.
Experimentos posteriores re ve l a ron un
curioso patrn en la conducta delos indi-
viduoscuando se encuentran en gruposde
tamaos distintos. Hormigas aisladas del
resto de sus compaeras permanecan
una parte importante del tiempo inm-
viles y se activaban de vez en cuando de
manera espontnea. Por otra parte, en la
colonia completa l a actividad re vel un
patrn sincronizado en forma de oscila-
ciones peridicas en el que se alternaban
estados de reposo e intervalos de activi-
dad, con una alternancia promedio de
Orden y caos en la organizacin
social de las hormigas
OCTAVIO
MIRAMONTES
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entre quince y veinte minutos entre unos
y otros. Estosestudios re ve l a ron, adems,
variosaspectosinsospechados delosmeca-
nismos ms finos de la interaccin social.
La activacin en individuos aislados ocu-
rra de manera espontnea, pero tambin
suceda que individuosinactivos quefue-
ran tocados por otras hormigas activa s
podan activarse. El resultado ms impor-
tante, sin embargo, fuequela dinmica de
las activaciones espontneas de los indi-
viduos aislados mostraba los signos ine-
q u vocos del caosdeterminista. Esdecir, la
conducta anivel individual result ser ca-
tica (desordenada), mientras que la con-
ducta del colectivo era sincronizada y pe-
ridica (ordenada). Y que sucede en el
medio de estosdosextremos?Modelosma-
temticos simples mostraron una faceta
an ms sorprendente de la conducta so-
cial deestosinsectos: laorganizacin social
surge y se mantiene cuando la dinmica
de la actividad en la colonia se sita en-
t re estos dos extremos, es decir, entre el
orden y el desorden; pero antes de entrar
en losdetallese implicaciones deesto eche-
mos un vistazo a la vida cotidiana de las
hormigas.
Hormigas con temperamento tmido
En 1915 Donisthorpe, uno de los ento-
mlogos britnicos ms afamados de los
siglos X I X y X X, describi a las hormigas
del gnero L ep t o t h o ra xcomo giles, ro-
bustas y resistentes, con un temperamen-
to tmido y adaptable. El lector estar
deacuerdo en queuna descripcin de este
tipo no resulta totalmente aceptable hoy
da, debido a que no se debe transferir a
un patrn de conducta animal aquellas
caractersticas propias de loshumanos; en-
tonces, hagamos una descripcin ms
sencilla. Las hormigas Leptothoraxse dis-
tribuyen en todo el globo terrestre desde
Alaska hasta las zonas tropicales. Son hor-
migas sumamentepequeas, con un tama-
o de menos de dos milmetros en indi-
viduos adultos. Una colonia tpica posee
algunos centenaresdemiembros, aunque
cincuenta o menos es un tamao comn.
Son sumamente uniformes morf o l g i c a-
mente y no poseen castas sociales (tales
como soldados). De hecho, viven perfec-
tamente bien sin una reina y muchas de
las colonias que pueden encontrarse en la
n a t u r a l eza no la tienen. No lesresulta esen-
cial, a diferencia de lo que puede ocurrir
en otros grupossociales, un individuo do-
minante quedirija o controlela vida de la
colonia. Estashormigasposeen un sistema
de comunicaciones complejo, pero el me-
canismo principal de comunicacin es
el contacto fsico directo que realizan al
tocarse con las antenas, las cuales estn
bien equipadas con una rica variedad de
potentes re c e p t o res qumicos y mecni-
cos. No son de ninguna manera hormigas
p r i m i t i va s o s i m p l e s desde el punto
de vista evolutivo, pues poseen una orga-
nizacin social muy desarrollada y un re-
p e rtorio muy amplio de conductas indi-
viduales y colectivas.
En resumen, se trata de hormigas co-
munes y corrientes, distribuidas amplia-
mente por todo el mundo, que forman
colonias con nmerospequeosdemiem-
b ros; son homogneas morf o l g i c a m e n-
te hablando y no requieren reinas u otros
gobernantes para el funcionamiento ade-
cuado de la colonia, y, por ltimo, las co-
municacionesentre los individuos sere a l i-
zan principalmente a travs del contacto
d i recto entrepares de individuos. Esta des-
cripcin, como ve remos msadelante, re-
sulta degran importancia para la constru c-
cin demodelosmatemticosdeconducta
que sean capaces de reproducir, con todo
e s p l e n d o r, la complej idad del fenme-
no social. Veamos ahora con ms detalle
qu podemos entender por complejidad.
Complejidad, orden y organizacin
La complejidad es el problema central de
la llamada ciencia de los sistemas com-
plejos y est relacionada con las pro p i e-
dadesqueemergen delasinteraccionesde
varioselementossimilares. Est re l a c i o n a-
da, adems, con la generacin espont-
nea de orden que se manifiesta en va r i a s
escalas temporales y espaciales difere n t e s
a aquella en la que ocurren las interaccio-
nes. Se trata de un orden generado sin la
i n t e rvencin deun control central o deun
plan predefinido, ya sea en el diseo es-
t ructural de los elementos o codificado
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bin es posible ver cmo muchas de las
propiedades colectivas surgen de manera
inevitable y son, de hecho, atractores de
la dinmica en dichos sistemas.
Por ahora re g resemos nuevamente al
hallazgo de que las colonias de hormigas
Leptothoraxse encuentran en estados de-
s o rdenados caticos u ord e n a d o s
peridicos, dependiendo del nmero de
los mi embros de sus grupos sociales, y
repitamos la pregunta ya formulada con
anterioridad: qu pasa en el medio de
estos dos extremos?
El borde del caos
Un nmero creciente de estudios teri-
cos muestran que los sistemas conforma-
dos por una cantidad de elementos simi-
l a res bajo interaccin exhiben una gama
muy rica de conductas dinmicas com-
plejas cuando se encuentran en las cerca-
nas de una zona de transicin entre esta-
dosordenadosy estadosdesordenados(las
llamadas transiciones de fase ord e n - d e-
s o rden). Los sistemas demasiado desor-
denados (caticos) o demasiado ord e n a d o s
puede que no sustenten, por mencionar
un ejemplo, capacidades de pro c e s a m i e n-
to de informacin, que en el caso de la or-
ganizacin social de las hormigas re s u l t a
claramente esencial. Veamos esto con ms
cuidado. Pensemos en un gas y pensemos
en la capacidad de que tal medio sea ca-
paz de almacenar algn tipo de informa-
cin. No ser difcil imaginar que la vo-
latilidad y el desorden intrnseco de un
medio gaseoso no garantizara el almace-
namiento de volmenes de informacin
con gran xito. En contraste, un slido con
e s t ructura regular se antoja mejor para ello
por ser una estructura permanente y or-
denada. Pensemos, por otra parte, en otro
aspecto esencial de todo proceso infor-
mtico: el flujo de datos. Podramos ima-
ginar cul de los medios resultara ms
adecuado para el movimiento de datos?
El medio gaseoso se antoja superior en
contraste con la rigidez de una estru c t u-
en los mecanismos de interaccin. Este
n u e vo orden se conoce con el nombrede
autoorganizacin y se manifiesta gene-
ralmente como una ruptura espontnea
desimetra, en la que existeformacin de
patrones donde antes no los haba, y por
la posibilidad de conductas colectivas al-
tamente organizadas, aun en la ausencia
de diseos prefijados.
que uno o ms organismos sociales pue-
den hacer algo juntos, es decir, si dos o
msindividuospueden mantenerse re a c-
cionando unos frente a los otros y pue-
den mantenerse realizando alguna tare a
con un fin comn. Lashormigascumplen
p e rfectamente con la descripcin ante-
rior. No importa que las hormigas como
individuos puedan ser simples o tener
un limitado repertorio de conductas. La
colonia, como un todo, es una estructu-
ra altamenteintegraday esteorden, a este
n i vel, proviene delas interacciones masi-
vas y coordinadas que son facilitadas por
la existencia de canales efectivos de co-
municacin. La conducta social puede,
por lo tanto, verse como la consecuencia
inevitable de estructuras interconectadas
y debe considerarse como una pro p i e-
dad robusta y genrica de los sistemas
complejos, ya sean naturales o art i f i c i a-
les. I nevitable?, es esto posible?Al re-
ferirse a los ml tiples y sorpre n d e n t e s
ej empl os de conductas emergentes en
las sociedades de hormigas, Ed w a rd O.
Wilson, uno de los bilogos de l a con-
ducta ms importantes del siglo XX, afir-
ma que nos dan una idea de por qu la
sociabilidad es tan exitosa en trminos
evolutivos [...] este xito se ha expresado
por lo menos doce veces en la evolucin
de los insectos de manera independiente
y podemos por ello pensarla como si se
tratase de un a t ractor biolgico. De he-
cho, la sociabilidad, en trminosmsam-
plios, ha surgido independientemente y
de mltiples maneras en la evolucin de
los organismos, desde las expre s i o n e s
ms rudimentarias en las colonias de
bacterias, hasta las sociedades humanas.
Debido a ello, pareciera que la aparicin
del fenmeno social en la evolucin de
la vida fuese inevitable de la misma ma-
nera en que lo es, por ejemplo, la apari-
cin en varias ocasiones y de manera
independiente en varios taxa de rga-
nos tales como los ojos y por ello se ha-
bla de atractores biolgicos. En lo que
respecta a los sistemas artifici ales tam-
La organizacin social
surge y se mantiene
cuando la dinmica
de la actividad de la
colonia se sita entre
el orden y el caos.
La conducta social, tanto deinsectos
como de cualquier otro organismo inclu-
yendo a los humanos, es un fenmeno
biolgico autoorganizado. Las sociedades
de insectos se basan en la existencia de
unidades sociales(los individuos) que in-
teractan produciendo una conducta
colectiva, global y emergente. De hecho,
la comprensin cabal de la conducta so-
cial como el producto colectivo de inte-
racciones individuales es sin duda uno
de los grandes retos de la biologa con-
tempornea. Obviamente, la conducta
social no puede ser reducida a la con-
ducta individual de los participantes de-
bido a que los individuos en aislamiento
no la producen. La conducta social es por
lo tanto de naturaleza sinergtica y slo la
produce la participacin concurrente de
individuos en interaccin.
Es necesario tener en cuenta que no
toda agregacin de individuos es necesa-
riamente social. La conducta social slo
se expresa si los individuos pueden co-
municarse entre s y pueden modificar
sus conductas individuales como conse-
cuencia de tal comunicacin (un con-
junto de insectosnocturnos alrededor de
un foco no es una colonia!). La conduc-
ta social tiene mucho que ver con expre-
siones de cooperacin en el sentido de
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ra ordenada. El problema es que ambos
e x t remos de orden y desorden no garanti-
zan las dos condiciones, almacenamiento
y movilidad, de manera simultnea. Y
qu tal algo intermedio?, resultar me-
jor?Los estudios tericos apuntan a que
los sistemas en donde el orden y el desor-
den coexisten resultan los ms adecuados
para dar sustento a los procesos inform-
ticos emergentes. Tal rgimen brinda tam-
bin mayor capacidad y flexibilidad adap-
t a t i va a dichos sistemas. Lo anterior nos
hace pensar que, de hecho, la coexisten-
cia de orden y desorden es una condicin
fundamental y necesaria para la expre-
sin espontnea de procesos c re a t i vo s
en la naturaleza.
El borde del caos es la frontera que se-
para el orden del desorden. Puede enten-
derse tambin como la zona en la que
coexisten ambos estados y, por lo tanto,
los sistemas situados en tal balance ma-
nifiestan propiedades ligadas a ambos.
Sin embargo, lo ms interesante no es
que manifiesten propiedades compart i-
dasdeambos extremossino quemanifies-
ten propiedades enteramente nuevas. Un a
de tales propiedades, por ejemplo, es la
aparicin de fluctuaciones temporales o
espaciales de todos los tamaos posibles
del sistema y que hacen posible que ste
e x p l o re de manera ms efectiva todas las
configuraciones o estados di sponibles.
La existencia del borde del caos en la or-
ganizacin social de las hormigas es un
hallazgo que tuvo su origen en el uso de
modelos matemticos muy simples. Mu-
chas de las predicciones de los modelos
c o n c u e rdan con las observaciones de co-
loniasreales, tanto en un aspecto cualita-
t i vo como cuantitativo.
Hormigas virtuales
La aparicin de computadoras digitales a
la par de desarrollosimportantesen lateo-
ra matemtica de sistemasdinmicoshan
permitido el surgimiento de una nueva
gama de formalismos para el estudio de
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sistemas complejos como lo es el fen-
meno social. Tales formalismos matem-
ticos incluyen las redes neuronales y los
autmatas celulares y cualquier hbrido
imaginable entre ellos. De la biologa ya
descrita de las hormigas L ep t o t h o ra xs a-
bemos que stas forman grupos pequeos
de individuos homogneos en los que la
existencia de individuos especiales no es
necesaria para el funcionamiento de la co-
lonia; sabemos tambin que las interac-
ciones ocurren a distancias cortas y, por
ltimo, que los individuos aislados pue-
den activarse espontneamente y que la
interaccin con hormigas activas puede
a c t i var a aquellas que no lo estn. To d o s
estos ingredientes se pueden intro d u c i r
como reglas de i nteraccin en un mo-
del o hbri do conocido como autmata
celular mvil o como red neuronal flui-
Las hormigas virtuales muestran una
muy rica variedad de conductas colecti-
vas que no se especificaron de antemano
en su construccin, sino que surgen de
una forma autoorganizada. Uno de los
aspectos de la conducta que surge de esta
manera, y que es el que ms nos interesa,
es el de las oscilaciones peridicas una
vez que el hormiguero virtual ha alcan-
zado una cierta densidad de individuos:
oscila espontneamente! Este aspecto del
fenmeno observado, presente tambin
en el modelo, nos dice mucho sobre el
mecanismo preciso que es responsable de
generar tales oscilaciones, que no es otro
que las interacciones de elementos que
en lo individual son caticos y que en lo
c o l e c t i vo se sincronizan para generar un
estado dinmicamente coherente (ver en
el re c u a d ro: Oscilaciones espontneas
camos, puede ser modificada a nuestro
antojo y podemos entonces medir cosas
tales como el nmero de activaciones es-
pontneas en funcin dela densidad. Ad e-
ms, podemos medir el grado de orden y
de complejidad denuestrashormigasvir-
tuales usando cantidades como la entro-
pa o la complejidad algortmica (ver en
el re c u a d ro Hormigas en el borde del
caos). Estas medidas en su conjunto nos
dejan ver que existe un pico de mxima
complejidad que coincide con el punto
de mxima entropa y quemarca con exac-
titud la frontera entre el caos y el ord e n .
Dicha frontera ocurre a densidades re l a-
t i vamente bajas, cercanas a un valor de
0.2. Tal densidad se sostiene para un in-
t e rvalo re l a t i vamente amplio de va l o re s
de los parmetros biolgicamente re l e-
vantes del modelo. Basta decir que dicho
da. Sin entrar en muchos detalles (los
que se interesen pueden ver en el re c u a-
d ro el inciso Un modelo de dinmica
social en hormigas) aqu describire m o s
este modelo como una coloni a virt u a l
formada por hormigas que v i ve n en
una computadora. Se trata de un nido
de hormigas formadas por entes virt u a-
les que pueden moverse e interactuar.
en un modelo de hormigas virt u a l e s ) .
En qu momento se alcanza tal estado
de coherencia?
La densidad de hormigas en nuestro
h o r m i g u e ro virtual puede variarse con
facilidad y por ello tambin resulta ve n t a-
joso paraexplorar aspectos queseran muy
difciles delograr en un experimento con
hormigas reales. La densidad, como de-
valor de densidad ha sido compro b a d o
experimentalmente para conve n c e r n o s
de la potencia predictiva del modelo. En
efecto, en un experimento llevado a ca-
bo en Inglaterra por Nigel Franks y su
g rupo los nidos devarias colonias de hor-
migas L ep t o t h o ra xf u e ron manipulados
para modificar la densidad en la queseen-
contraban inicialmente. En dicho expe-
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rimento se modificaron las fronteras del
hormiguero de tal manera que el rea de
stos pudiera aumentarse o disminuirse.
Despus de las modificaciones, las hor-
migas siempre re c o n s t ru ye ron sus nidos
para mantener una densidad re l a t i va m e n-
te constante con un valor cercano a 0.2!
El que los hormigueros reales se en-
c u e n t ren en la densidad que el modelo
p redice sugiere fuertemente que las hor-
migas efectivamente autorregulan tanto
el rea del nido como el nmero de los
m i e m b ros de la colonia, con la finalidad
de, en todo momento, situarse en la fro n-
tera entre el orden y el desorden, lo cual,
a su vez, les permite, entre otras cosas, lo-
grar la mayor plasticidad de conductas,
poseer una mayor capacidad informtica
y quesu actividad sealo menos pre d e c i b l e .
Dehecho, debemos entender quela fro n-
tera entre el caos y el orden marca tam-
bin el momento en el cual una sociedad
pasa a ser tal. En otras palabras, una den-
sidad baja de individuos hace que la tasa
de contactos entre ellos sea tan baja que
la colonia puede considerarse ms bien
como una coleccin de individuos aisla-
dos sin muchas posibilidades de conduc-
tas colectivas; mientras que una densidad
muy alta implica individuos en una inte-
raccin tan fuerte que la dinmica colec-
t i va queda atrapada en un estado dema-
siado coherente, en el que los individuos
podran verse forzados a hacer todos lo
mismo y al mismo tiempo. En el bord e
de caos, los individuos tendran la flexi-
bilidad suficiente como para verse invo-
lucrados en tareas colectivas, pero preser-
vando al mismo tiempo la expresin de
parte de sus conductas individuales.
El uso de un enfoquedesistemas com-
plejos para el estudio del fenmeno so-
cial ha dado frutos destacados en aos
recientes. En el contexto de la dinmica
social de l as hormigas, o de otros insec-
tos sociales, el uso de modelos matemti-
cos simples muestra que varios de los
aspectos dela conducta colectiva son me-
ramente consecuencias de un pro c e s o
autoorganizado de interacciones no li-
neales situado en el borde del caos. Qu e
tal es conductas son hasta cierto punto
inevitables y que dudosamente se deben
a procesos que tengan que explicarse me-
diante el uso de argumentos adaptativo s
e xc l u s i vamente, tal como es la costumbre
en la biologa de nuestros das, se deriva
del hecho de que las hormigas virt u a l e s
no tienen genes! El lector estar pensan-
do que esta afirmacin amerita un poco
ms de detalle, no porque sea falsa sino
p o rque tiene consecuencias de primera
i m p o rtancia, en especial para una com-
prensin completa de la biologa evoluti-
va. Discutamos pues este aspecto.
ejemplos ms. Ante esto cabepre g u n t a r s e
cmo y de dnde sale todo este ord e n ?,
son estas actividades la simple suma de
e s f u e rzos individuales o se trata de pro-
piedades atribuibles a la colonia como
un todo?El debate en torno a estas pre-
guntas esmsantiguo delo que podemos
i m a g i n a r. Remy Chauvin, uno delosgran-
des entomlogos sociales franceses del si-
glo X X, nos narra cmo ya en los prime-
ros aos de ese siglo el bilogo Et i e n n e
Rabaud afirmaba que los insectos socia-
les lo eran slo en apariencia y eso debido
a que una vaga interaccin los mantena
juntos. En realidad, afirmaba Rabaud,
estos seres viven como si fueran solitarios
El mundo de las hormigas tiene ejem-
plos impresionantes y espectaculares de
inteligencia colectiva: construccin deme-
ganidos con cientos de millones de indi-
viduos en las hormigas japonesas Fo rmi c a
yessen i s; granjas subterrneas de hongos
c u l t i vadas por lashormigastropicalescor-
tadoras de hojas At t a y muchos otro s
sin mostrar el ms mnimo intento pa-
ra cooperar con los dems, por lo queuna
colonia es llanamente un conglomerado
de solitarios. Ya en aos recientes, Wi-
ll iam Hamilton y Richard Da w k i n s ,
ambos en la Un i versidad de Oxford, re-
f o r m u l a ron esta misma visin, pero esta
vez apoyados en la ciencia dela gentica.
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Una colonia de hormigasL e p t o t h o ra x
est fo rmada tpicamente por un n-
mero pequeo de individuosbastan-
te homogneosen tamao yforma.
Estashormigasinteractan haciendo
uso de susantenaspara comu n i ca rse
con lascompaerasque se encuen-
tran en su proximidad inmediata.Las
h o rmigas activas pueden activar a
las co m p a e rasque no lo estn o
bien aquellasinactivaspueden activar-
se espontneamente. Estassencillas
reglas de conducta pueden codifi-
ca rse en un modelo computacional
si m p l e. Cada hormiga virtual se re-
presenta como un objeto mvil en
una red discreta. En la representa-
cin que se mu e st ra arriba a la iz-
quierda una hormiga virtual activa es
un punto negro, m i e n t rasque lashor-
migasinactivasse representan como
puntosblancosmarcadoscon una x.
La zona gris representa la zona de
i n t e raccin de la hormiga activa y
est fo rmada por lasocho celdasque
fo rman la pri m e ra vecindad de ese
p u n t o. D entro de esa ve ci n d a d ,e n
este caso part i cu l a r, existe una sola
h o rmiga inactiva con la cual la hor-
miga virtual activa interactuar en el
siguiente paso del tiempo ( t+ 1) ac-
tivando a la hormiga inactiva. En el
cuadro de la derecha se representa
esquemticamente la misma situa-
cin descrita.
Para cada hormiga virtual se de-
finen vari a blesde estado como po-
sicin ( x, y) yactividad S. La actividad
de una hormiga i en el tiempo tse de-
fine como:
donde j son laskhormigasen la ve-
cindad dela hormiga i;gesla ganancia
de la tangente hiperblica que re-
presenta la excitabilidad de la hor-
miga i. La funcin S, as definida,tiene
su dominio entre 1 y0,de tal mane-
ra que mientrasSpermanezca posi -
tiva la hormiga en cuestin se consi-
d e rar activa. Las hormigas activas
pueden move rse aleatoriamente por
la red, avanzando una celda en cada
paso de tiempo. La funcin antes
d e scrita decrece con el tiempo, d e
tal manera que todaslashorm i ga s
finalmente se inactivan. Las que se
encuentren inactivasy no sean acti-
vadaspor el contacto con otra hor-
miga pueden activarse al azar con
valor prefijado de probabilidad.
El modelo presentado arriba y
que ha resultado de gran ayuda en
la descripcin cualitativa ycuantitati-
va de lasdinmicasespacialesytem-
p o ralesen la conducta social de las
hormigasse conoce como autma-
ta celular mvil o como red neu-
ronal fluida, y fue introducido por
p ri m e ra vez por este autor y sus
co l e ga s, Ricard Sol, en la Unive rsi-
dad Politcnica de Catalunya ,E sp a-
a,y Brian Goodwin,entonces en la
Ex p e rimentoscon hormiguerosrea-
les han revelado que la conducta
de individuosaisladosesmuy dife-
rente de la conducta que mu e st ra n
cuando stosse encuentran en inte-
raccin con sus compaeros de la
co l o n i a . Los individuos aislados se
activan ymueven de manera desor-
d e n a d a ,m i e n t rasque losindividuos
en lascoloniaslo hacen de manera
sincronizada y peri d i ca . S u rge de
inmediato la pregunta: en qu mo-
mento se pasa de un estado al otro
ycul esel mecanismo que lo gene-
ra?Pa ra responder se disea un m o-
U n i ve rsidad A b i e rta de la Gra n
Bretaa.
Es importante mencionar que
la funcin de estadosde este mo-
delo utiliza, a su ve z , una tangente
hiperblica.sta esuna funcin ( po-
dra ser otra) que se usa comn-
mente en la modelacin de redes
n e u r o n a l e s, usadasen modelosde
m e m o riasasociativas( llamadasre-
desneuronalesde Hopfi e l d ) . La ra-
zn por la cual se escoge dicha fun-
cin,en particular, esque cuando se
i t e ra consigo misma tiene un com-
p o rtamiento asinttico en su valor
m x i m o, yesta condicin esnecesa-
ria ya que nunca un elemento del
sistema modelado puede llegar a
un estado de excitacin infinita.
delo de autmatascelulares mvi-
l e s , en el que se puede variar la
densidad del hormiguero virtual y
con ello observar cmo lasoscilacio-
nesemergen cuando la densidad al-
canza ciertos nive l e s. D e n si d a d e s
altasimplican tasasde contacto ma-
yoresentre lashormigasypor ello
la coherencia y el comport a m i e n t o
co l e ct i vo se manifiestan clara m e n t e.
En este conjunto de grficasse tie-
nen cuatro casoscorr e sp o n d i e n t e s
a densidadesde 0.06, 0 . 2 , 0.3 y 0.9.
En este ejemplo, la red contena un
total de 10 x 10 = 100 celdas; p o r
lo que la poblacin absoluta fue de
6,20,30 y 90 individuosen cada ca-
so. La densidad se incrementa de
a rriba hacia abajo yse observa c-
mo en la pri m e ra grfica ( densidad
= 0.06) la dinmica esfrancamente
i rregular y sin un patrn defi n i d o,
m i e n t ras que en la ltima grfi ca
( densidad = 0.9) existe un patrn
p e ridico y ordenado. La densi-
d a d , por lo tanto, esel nico par-
metro responsable de la tra n si ci n
de fase orden-desorden.
UN MODELO DE DIN MICA
SOCIAL EN HORMIGAS
OSCILACIONES ESPONT NEAS
EN UN MODELO DE HORMIGAS VIRTUALES
S
t
i = tanh { g[ (
k
j=1
S
t-1
j ) + S
t-1
i ] }
CI E N C I A S 59 JULIO-SEPTIEMBRE 2000 39
Nuestro modelo revela propieda-
des insospechadaspresentes en la
sutil dinmica social de lashorm i ga s
reales.En la primera grfica se mues-
t ra el nmero de activacionesespon-
tneasper capita que o cu rren en el
h o rm i gu e r o. Cada punto representa
una serie de tiempo yse han consi-
derado veinte rplicaspara cada va-
lor de densidad. La lnea continu a
representa el mejor ajuste a losda-
t o s. Se observa claramente la ten-
dencia del sistema hacia estadosde
m ayor coherencia ( menos activida-
desespontneas) en funcin del a u-
mento de la densidad ( la escala es
porcentual) .
El valor exacto de densidad para
el cual ocurre la transicin orden-
desorden y que marca la frontera
entre el caos y el orden ( el borde
del caos) puede ser identificada con
precisin mediante el uso de medidas
i n fo rm t i ca s. La entropa de Shan-
n o n - K o l go m o r ov, as como la com-
plejidad algortmica, son dosejemplos.
Aqu noslimitaremosal anlisisde la
ltima no sin antesmencionar que
ambascantidadesse comport a n ,e n
el modelo, de manera muysimilar. La
complejidad algortmica ( introduci-
da por el clebre matemtico ru so
A ndrey N ikolaevich Kolmogorov
( 1 9 0 3 - 1 9 8 7 ) , mide la complejidad de
una serie de datosen trminosdel
nmero mnimo de b i t sde un pro-
grama de cmputo que pueda re-
producir la cadena de datosorigina-
l e s. En la prctica esto esmuydifcil
de lograr, as que se han ideado ma-
n e rasmssimplesde medir tal ta-
mao mnimo del progra m a , r e d u-
ciendo el problema a la estimacin
del nmero de operacionesde cor-
t a r y p e ga r los unos y ceros de
una serie binaria a la cual se ha re-
ducido la serie de tiempo ori gi n a l .
Este sencillo mtodo nos da una
buena medida de la complejidad.Se
e sp e ra que tal complejidad sea ma-
yor para dinmicastotalmente de-
sordenadasymenor para dinmicas
con un cierto grado de orden. L o
que puede observ a rse en la segun-
da grfica esque la complejidad al-
gortmica en el modelo alcanza un
pico mximo en una densidad cerca-
na a 0.2. Y este valor mximo marca
el sitio de la transicin o de la fron-
tera entre el orden yel caos.
En Inglaterra , N igel Franksysus
colegassaban con anteri o ridad que
lashormigasL e p t o t h o ra xse autoor-
ganizan para construir nidoscon ta-
maos que caen dentro de un pa-
t r n . Los experimentos que estos
autores llevaron a cabo consistan
en situar a una colonia de horm i ga s
entre dos vidrios de microscopio,
con cuatro pequeassepara ci o n e s
de cartn entre ambos, de tal ma-
n e ra que estasdosplacasde vidri o
si rv i e ran como piso y techo del fu-
turo nido. A lashormigasse lespre-
sent una pequea cantidad de ma-
t e riales de construccin en fo rm a
de pequeas esfe ras slidas. E st e
m a t e rial poda estar situado, de ma-
n e ra desordenada, dentro o fuera
del sndwich de vidri o. Lo que ocu-
rri fue ve r d a d e ramente sorp r e n-
d e n t e : lashormigastomaron el ma-
t e rial y fo rmaron un circulo con l,
de tal manera que ahora tenan un
nido completo con piso, techo yuna
pared circular; la colonia quedaba
siempre situada en el centro. Una ve z
que losnidoseran constru i d o s,l o s
e x p e rimentadores defo rmaban el
crculo de material de tal manera
que el rea interior disminu yese o
aumentase. En amboscasos,lashor-
migassiempre reconstruan su nido
hasta dejarlo con el rea inicial. L a
gr fica tresesla relacin entre n-
mero de individuosde una colonia y
el rea del nido constru i d o. Se con-
sideraron once coloniasdiferentesy
se observ que la pendiente del ajus-
te linear, que no esotra cosa que la
d e n si d a d , tena un valor de 0.19
0.03! Este valor se encuentra mu y
cerca de aqul para el cual el mode-
lo predice que la colonia estara si-
tuada al borde del caosypor ello se
puede afi rmar que, de hecho, u n a
colonia real se sita de manera au-
t o o rganizada en la frontera entre el
orden yel desorden.
Figura 1
Figura 2
Figura 3
HORMIGAS EN EL BORDE DEL CAOS
40 CI E N C I A S 59 JULIO-SEPTIEMBRE 2000
Ellos consideran que los insectos sociales
actan de manera egosta con l a sola fi-
nalidad de pasar sus genes a las siguien-
tes generaciones, de tal manera que la
e volucin, y no slo la de las hormigas,
puede entenderse como un proceso en el
que genes egostas intentan pasar hacia
el futuro tantas copias de s mismos como
sea posible. Hamilton y Dawkins argu-
mentan que lo que en realidad vemos en
una colonia no es una actividad coopera-
t i va, sino el resultado de genes egostas
a r reglndoselas ellos mismos va la colo-
nia. Todo esto podra tener alguna lgi-
ca, sin embargo, no resi ste un escru t i-
nio cuidadoso: los genes pueden afectar
las conductas de los individuos, pero c-
mo pueden afectar la conducta de una
colonia como un todo?Brian Go o d w i n
responde esta pregunta haciendo notar
que lo que interacta en una colonia son
individuos y no genes, de la misma ma-
nera que en una molcula de agua hay
tomos de hidrgeno y oxgeno; pero es-
tos tomos no explican el porqu el agua
forma remolinos espirales cuando se va
por una coladera. Queda claro que para
explicar esta conducta del agua es nece-
sario recurrir a otro nivel de orden y eso
es justamente lo que falta en la explica-
cin gentica de la conducta social. Los
genes, o incluso losindividuos, no son su-
ficientes para explicar una conducta que
se manifiesta a otro nivel. Las explicacio-
nes basadas en genes, adecuacin y selec-
cin natural pueden, si acaso, proporcio-
nar informacin sobre la persistencia de
c i e rtos patrones de conducta, pero no
pueden explicar cmo se pro d ucen. Es
aqu donde el estudio de los sistemas
complejos aporta explicaciones sobrel a
aparicin de esos otros niveles emerg e n-
tes deorganizacin. Nos da, por lo tant o ,
acceso a nuevas y ms completas explica-
ci ones sobre las ve rdaderas fuentes de
i n n ovacin en la evolucin de los sere s
vivos y en los sistemas artificiales que p o-
demos disear y constru i r, y nos pro p o r-
ciona asombrosas y acertadas explicacio-
nes sobre la dinmica de aquellos miles
de pies que, al re c o r rer bulliciosamente
los suelosde lasselvasy bosques del mun-
do, marchan como camaradas entre el
vaivn del orden y el caos.
Octavio Miramontes
Instituto de Fsica, Universidad Nacional
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IM GENES
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AGRADECIM IENTOS
El autor desea agradecer a Eli ane Ceccon y a Pedro
M iramontespor susvaliososcomentariosysu ayuda
para mejorar sustancialmente el conteni do de este
artculo.
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