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El satlite europeo Envisat, que a 800 km de altitud rastrea las agresiones a la Tierra, desde las desgasificaciones en alta mar

hasta las emisiones de gas con efecto invernadero, vuelve al espacio para proseguir sus observaciones tras cinco aos de servicio eficaz.

El Envisat, o "satlite para el medio ambiente", es uno de los mayores objetos enviados al espacio para observar la Tierra, con sus diez instrumentos de medidas, ocho toneladas de peso y 10 metros de largo, recuerda Henri Laur, el director de la misin que rene a unos 1.000 cientficos esta semana en Montreux (Suiza). Este satlite, que fue previsto para funcionar cinco aos cuando fue lanzado en 2002, ha resultado tan fiable que va a continuar enviando a la Tierra sus informaciones entre cinco y siete aos ms, prev este experto de la Agencia Espacial Europea (AEE). Entre los 250 gigabytes de datos que manda a la Tierra cotidianamente, Envisat pone en evidencia las emisiones de dioxina de carbono, un contaminante de origen industrial. Las observaciones del satlite permitieron elaborar un mapa que muestra evoluciones notables, incluso en un plazo de cinco aos. "Se constata que las emisiones son estables en Europa y Estados Unidos, pero experimentan un fuerte aumento en China", seala Laur. "De esta manera se puede observar el impacto de los cambios econmicos en el medio ambiente", explica. Le satlite, dotado de un espectmetro, tambin logra evaluar la presencia en la atmsfera de metano y gas carbnico, los dos principales gases con efecto de invernadero responsables del calentamiento climtico. "El conocimiento de este fenmeno benefici mucho las observaciones por satlite. Muchas cosas no se hubieran visto de otra manera", subraya el especialista. El calentamiento se evidencia con el deshielo de los glaciares de Groenlandia, a una velocidad que se duplicado en diez aos, segn las observaciones del satlite. Tambin ha revelado una subida de 3 mm por ao del nivel de los mares, adems de un calentamiento de las aguas del globo. Un radar altmetro a bordo permite medir la prdida de espesor del hielo polar, incluso de noche y bajo las nubes. Los 230 tcnicos de la ESA que recaban los datos en Frascati, cerca de Roma, tambin pueden detectar las violaciones medioambientales deliberadas como las desgasificaciones en el mar. Como el petrleo es ms pesado que el agua, el satlite puede localizar una zona de menor oleaje en superficie fruto de la presencia de hidrocarburos.

"Envisat es un viejo conocido de los capitanes de petroleros", destaca Laur. "Creemos que saben la frecuencia de nuestro paso en rbita". Un contaminador slo ser descubierto si est dentro del campo de visin del satlite, que pasa encima de nuestras cabezas 14 veces al da. Las autoridades de Singapur pudieron detener un petrolero con su ayuda. A la altura del archipilago francs de Kerguelen, al sur del Ocano Indico, las observaciones de Envisat permitieron reducir un 90% la pesca ilegal, indica Laur. Despus de 2012, Envisat ser reemplazado progresivamente por un conjunto de satlites ms pequeos, los "Sentinel", encargados de observaciones especficas. Por ahora, falta un presupuesto de los 17 pases miembros de la AEE para un proyecto de qumica atmosfrica que permitira seguir analizando la presencia de gas con efecto invernadero. Envisat est dotado de diez instrumentos que generan un enorme cuantitativo de datos. Cada da enviar a la tierra una cantidad de datos capaz de saturar la memoria de 500 ordenadores, datos recogidos por medio de las estaciones de escucha y ensamblados en la ESRIN de Roma. Segn Olivier Arino, jefe de la seccin de proyectos que desarrolla los productos de aplicacin para los usuarios institucionales en la ESRIN, Envisat es nico en trminos de datos.