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Qu son los campos electromagnticos?


1. INTRODUCCION
Los campos elctricos y magnticos, cuya sigla es CEM, estn presentes en nuestro entorno desde el principio de los tiempos de forma natural (ejemplos: campo magntico terrestre, cargas y descargas elctricas en la atmsfera). El desarrollo humano ha llevado a un aumento continuo del uso de fuentes emisoras de campos electromagnticos en nuestra sociedad. En nuestra vida cotidiana, en el trabajo, en el hogar, en los centros de enseanza, en los lugares de diversin, cada vez disponemos de ms aparatos elctricos que generan este tipo de emisiones: electrodomsticos, computadoras, telfonos mviles, aparatos de audio y video, sistemas de alarmas, etc. Esta mayor exposicin a campos electromagnticos ha generado inquietud acerca de sus posibles efectos en la salud humana. Para comprender mejor este tema, es necesario conocer algunas definiciones bsicas.

2. QU ES UN CAMPO ELCTRICO?
En presencia de una carga elctrica se producen campos elctricos, los cuales se representan por la letra E. La intensidad del campo elctrico se mide en voltios por metro (V/m) y expresa la diferencia de voltios medida entre dos puntos separados un metro. Los campos elctricos existen espontneamente en la naturaleza como consecuencia de las diferencias de tensin entre la atmsfera y el suelo o entre diferentes partes de la atmsfera. En un da despejado es posible medir valores de 100 V/m, mientras que en das tormentosos el campo elctrico natural puede crecer hasta ms de 20.000 V/m o 20 kV/m. Estos valores representan la diferencia de tensin que existe entre un punto y otro. En una tormenta, por ejemplo, puede suceder que la tensin entre las nubes y la superficie de la tierra sea tan alta que produzca lo que se conoce como rayo, que no es otra cosa que una descarga elctrica. Tambin puede suceder que la diferencia de tensin ocurra entre diferentes sectores de las nubes, alcanzando valores tan altos que desencadene relmpagos (Figura 1). Asimismo, cualquier conductor elctrico cargado genera un campo elctrico asociado, que est presente aunque no fluya la corriente elctrica. Cuanto mayor sea la tensin, ms intenso ser el campo elctrico a una determinada distancia del conductor. Los campos elctricos son ms intensos cuanto menor es la distancia a la carga o conductor cargado que los genera y su intensidad disminuye rpidamente al aumentar la distancia. Las paredes, los edificios, los rboles y la puesta a tierra con estructuras metlicas reducen la intensidad de los campos elctricos de las lneas de conduccin elctrica y otros equipos elctricos. Cuando las lneas de conduccin elctrica estn enterradas en el suelo, los campos elctricos que generan casi no pueden detectarse en la superficie.

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Fuente: REE

Figura 1

3. QU ES UN CAMPO MAGNTICO?
El campo magntico se simboliza por la letra B y las unidades de medida ms comunes son el tesla (T) y el gauss (G). Como los valores que se miden normalmente son muy pequeos, se suele utilizar submltiplos de estas unidades. Los ms usados son microteslas (T) y miligauss (mG). 1 T = 10 mG Existe un campo magntico natural -el terrestre- que mueve la aguja imantada de una brjula, lo cual permite orientarnos. Los valores de campo magntico terrestre se ubican entre 30 T y 50 T o sea entre 300 a 500 mG (Figura 1). Otro ejemplo es el campo magntico que se establece entre los dos polos de un imn. Al igual que los campos elctricos, los campos magnticos son ms intensos en los puntos cercanos a su origen y su intensidad disminuye rpidamente conforme aumenta la distancia desde la fuente. Los materiales comunes, como las paredes de los edificios, no bloquean los campos magnticos. Al contrario que los campos elctricos, los campos magnticos slo aparecen cuando fluye la corriente elctrica. Cuanto mayor sea la intensidad de la corriente, mayor ser la intensidad del campo magntico.

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4. COMO SE PROPAGAN LOS CEM EN EL ESPACIO?


Los campos electromagnticos se definen como radiacin, equivalente a decir que es energa transmitida por ondas. que es

Son una combinacin de ondas elctricas y magnticas que se desplazan simultneamente a la velocidad de la luz. Los CEM se pueden clasificar segn su frecuencia o su longitud de onda, las cuales estn directamente relacionadas entre s: cuanto mayor es la frecuencia, ms corta es la longitud de onda. La frecuencia es el nmero de oscilaciones de la onda por segundo, que se mide en hertzios (ciclos por segundo), y la longitud de onda es la distancia entre una onda y la siguiente (en mm, en cm, etc.). El concepto se puede ilustrar mediante una analoga sencilla. Ate una cuerda larga al pomo de una puerta y sujete el extremo libre. Si lo mueve lentamente arriba y abajo generar una nica onda de gran tamao; un movimiento ms rpido generar numerosas ondas pequeas. La longitud de la cuerda no vara, por lo que cuantas ms ondas genere (mayor frecuencia), menor ser la distancia entre las mismas (menor longitud de onda). La diferencia fundamental entre unas radiaciones electromagnticas y otras es su frecuencia; cuanto ms elevada es su frecuencia mayor es la cantidad de energa que transporta la onda. As, podemos dividirlas en radiaciones ionizantes y radiaciones no ionizantes. Ondas No Ionizantes Ondas Ionizantes

Fuente: REE

Figura 2 Las radiaciones ionizantes transmiten energa suficiente como para romper los enlaces qumicos (ionizacin). Daos importantes en el material gentico de la clula, el ADN, pueden matar a las propias clulas quedando el tejido lesionado o muerto. Daos menores en el ADN pueden provocar cambios permanentes en las clulas que pueden conducir al cncer. Las radiaciones ionizantes estn presentes en los rayos csmicos, en los rayos gamma producidos por materiales radioactivos, en los rayos X, en la radiacin ultravioleta de alta frecuencia. A diferencia de las radiaciones ionizantes localizadas en la parte ms alta del espectro electromagntico, el resto de los campos electromagnticos son demasiado dbiles para producir dao a las molculas que forman nuestras clulas y por lo tanto no producen ionizacin. Es por esto que se llaman radiaciones no ionizantes (ondas de baja frecuencia del sistema elctrico; ondas de radio; microondas; infrarrojo, visible y ultravioleta de frecuencia infraionizante).

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En las figuras 2 y 3, se muestra que las ondas de luz visibles al ojo humano son tambin ondas electromagnticas. Los campos electromagnticos de las lneas de trasmisin y distribucin y dems equipos del sistema elctrico se encuentran en el extremo ms bajo de la escala de frecuencias (Figura 2 y 3), por lo que se denominan CEM de Frecuencia Extremadamente Baja (FEB o ELF en ingls), o sea, se ubican en el polo opuesto al de las radiaciones ionizantes que provocan alteraciones moleculares en los seres vivos.

Fuente: AECC

Figura 3

Los CEM de Frecuencia Extremadamente Baja se diferencian tambin de los CEM de radiofrecuencia por sus fuentes de emisin. Los CEM de Frecuencia Extremadamente Baja estn presentes, generalmente, en la proximidad de las instalaciones de trasmisin y distribucin de energa elctrica, as como de aparatos como los electrodomsticos, son de frecuencia fija igual a la de la red (50 Hz en Uruguay) y son campos cuya presencia, aunque inevitable, no es el objetivo de dichas instalaciones y aparatos, dado que normalmente estn diseados para que la intensidad de los CEM decaiga rpidamente con la distancia a los conductores energizados. En el caso de los CEM de radiofrecuencia, se trata de emisiones en un amplio rango de frecuencias, generalmente, provenientes de instalaciones normalmente diseadas para la emisin y transmisin de seales (audio, tv, comunicaciones) cuyo soporte son los campos electromagnticos.

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5. EXPOSICION A CAMPOS ELECTRICOS Y MAGNETICOS


Desde los orgenes de la humanidad hasta comienzos del siglo XX, cuando todava no se tena la capacidad de generar y distribuir la energa elctrica en forma masiva, los hombres han estado, y seguirn estando, expuestos siempre a los campos elctricos y magnticos naturales. Sin embargo, en el siglo XX la exposicin ambiental ha aumentado de forma continua conforme la creciente demanda de electricidad, el constante avance de las tecnologas y los cambios en los hbitos sociales han generado ms y ms fuentes artificiales de campos electromagnticos. Todos estamos expuestos a una combinacin compleja de campos elctricos y magnticos dbiles, tanto en el hogar como en el trabajo, desde los que producen la generacin y transmisin de electricidad, los electrodomsticos y los equipos industriales, a los producidos por las telecomunicaciones y la difusin de radio y televisin. Tambin cuando estamos en el interior de nuestras casas, cerca de cualquier electrodomstico en funcionamiento, viajando o en el lugar de trabajo estamos expuestos a los campos generados por la electricidad.

Fuente: REE

Figura 4. Ejemplos de usos y aplicaciones de la energa elctrica que generan campos de alta, media y baja frecuencia

Los valores de campo magntico a los que podemos estar sometidos, segn la grfica
de la Figura 5 y la tabla siguiente, pueden tener un mximo de 200 T (o 2000 mG), dependiendo del tipo de electrodomstico, pero la mayor parte del tiempo no se supera los 100 T (o 1000 mG). Los valores medidos bajo lneas de transmisin y distribucin son mucho ms bajos que este ltimo valor.

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Fuente: REE

Figura 5. Variaciones de la exposicin a campos magnticos, segn la actividad o lugar donde se est realizando

Intensidades del campo magntico tpicas en algunos electrodomsticos a diversas distancias Aparato elctrico Secador de pelo Mquina de afeitar Aspiradora Luz fluorescente Horno microondas Radio porttil Horno elctrico Lavadora Plancha Lavavajillas Computadora Heladera Televisor de color A una distancia de A una distancia de A una distancia de 3 cm (T) 30 cm (T) 1 m (T) 6 2000 0,01 - 7 0,001 - 0,003 15 1500 0,08 - 9 0,001 - 0,003 200 800 2 - 20 0,013 0,2 40 400 0,5 - 2 0,002 - 0,025 73 200 4-8 0,25 0,6 16 56 1 Menor a 0,01 1 50 0,15 - 0,5 0,01 - 0,04 0,8 50 0,15 - 3 0,01 - 0,15 8 30 0,12 - 0,3 0,01 - 0,03 3,5 20 0,6 - 3 0,07 0,3 5 300 Menor a 0,01 0,5 1,7 0,01 - 0,25 Menor a 0,001 2,5 50 0,04 - 2 0,01 - 0,15

Fuente: Oficina federal alemana de seguridad radiolgica (Bundesamt fr Strahlenschutz, BfS), 1999

La tabla anterior muestra una de las caractersticas tpicas de un campo magntico, cuya intensidad desciende rpidamente con la distancia. Lo mismo sucede con el campo elctrico.

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6. EFECTOS EN LA SALUD
Los organismos vivos generan corrientes elctricas de diferente intensidad, tanto para su funcionamiento interno como para percibir lo que ocurre en el medio. Los msculos trabajan por impulsos elctricos; un ejemplo claro es el corazn. Asimismo, la informacin del entorno que nos rodea es percibida por nosotros a travs de los sentidos (visin, audicin, sabor, olor, tacto), cuyo estmulo desencadena impulsos elctricos que se trasmiten por el sistema nervioso hasta el cerebro. La magnitud de estas fuerzas elctricas que se producen en el organismo son miles de veces superiores a los efectos que se pueden producir por exposicin a los campos electromagnticos externos, originados en la red de distribucin de electricidad o en los electrodomsticos. Entonces, cules son los efectos en la salud de los campos elctricos y magnticos a los que nos exponemos en nuestra actividad cotidiana? Para ello, debemos hacer una diferenciacin bien clara entre efectos biolgicos y efectos en la salud. Los efectos biolgicos son respuestas mensurables a un estmulo o cambio en el medio. Estos cambios no son necesariamente perjudiciales para la salud. Por ejemplo, escuchar msica, leer un libro, comer una manzana o jugar al tenis son actividades que producen diversos efectos biolgicos. No obstante, no esperamos que ninguna de estas actividades produzca efectos sobre la salud. El organismo dispone de mecanismos complejos que le permiten ajustarse a las numerosas y variadas influencias del medio en el que vivimos. El cambio continuo forma parte de nuestra vida normal, pero, desde luego, el organismo no posee mecanismos adecuados para compensar todos los efectos biolgicos. Los cambios irreversibles y que fuerzan el sistema durante perodos largos pueden suponer un peligro para la salud. Un efecto perjudicial para la salud es el que ocasiona una disfuncin detectable en el organismo de las personas o de sus descendientes por exposicin a un agente externo. En tanto, un efecto biolgico puede o no producir un efecto perjudicial para la salud (ver directrices de la Comisin Internacional de Proteccin contra la Radiacin No ionizante, ICNIRP).

El Proyecto Internacional CEM En respuesta a la creciente preocupacin de la sociedad por los posibles efectos sobre la salud de la exposicin a un nmero y variedad creciente de fuentes de campos electromagnticos, la Organizacin Mundial de la Salud (OMS) inici en 1996 un gran proyecto de investigacin multidisciplinario. El Proyecto Internacional sobre campos electromagnticos o Proyecto Internacional CEM rene los conocimientos y recursos disponibles actuales de organismos e instituciones cientficas clave internacionales y nacionales.

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Conclusiones de las investigaciones cientficas En los ltimos 30 aos, se han publicado aproximadamente 25.000 artculos sobre los efectos biolgicos y aplicaciones mdicas de la radiacin no ionizante Basndose en una revisin profunda de las publicaciones cientficas, la OMS concluy que los resultados existentes no confirman que la exposicin a campos electromagnticos de baja intensidad produzca ninguna consecuencia para la salud. Campos electromagnticos y cncer Con base a las investigaciones realizadas hasta el presente, los cientficos no han podido establecer la existencia de una relacin causa-efecto entre la exposicin a los campos electromagnticos y el cncer. Esta conclusin se ha alcanzado, en parte, porque los estudios con animales y de laboratorio no demuestran que existan efectos reproducibles coherentes con la hiptesis de que los campos electromagnticos causen o fomenten el cncer. Para determinar la relacin causa-efecto, los investigadores deben tener en cuenta numerosos factores: existencia de una asociacin persistente y fuerte entre la exposicin y el efecto, relacin clara entre dosis y respuesta, explicacin biolgica creble, resultados favorables de estudios pertinentes con animales y, sobre todo, coherencia entre los diferentes estudios.

Estos factores no han estado generalmente presentes en los estudios sobre la relacin entre los campos electromagnticos y el cncer. Este es uno de los principales motivos por los que los cientficos se han resistido generalmente a concluir que los campos electromagnticos dbiles produzcan efectos sobre la salud.

7. RECOMENDACIONES INTERNACIONALES E INSTALACIONES DE UTE


Cada pas establece sus propias normas nacionales sobre exposicin a campos electromagnticos. Sin embargo, la mayora de estas normas nacionales se basan en las recomendaciones de la Comisin Internacional de Proteccin contra la Radiacin No Ionizante (ICNIRP). ICNIRP es una organizacin no gubernamental, reconocida formalmente por la Organizacin Mundial de la Salud (OMS), la Organizacin Internacional del Trabajo y la Unin Europea. En Uruguay, no existen normas legales que regulen la exposicin a los campos electromagnticos. Por ello, UTE ha adoptado como posicin institucional los lmites de exposicin recomendados por ICNIRP (Resolucin de Directorio N 05.-931), con lo cual se obliga a que sus instalaciones cumplan con los lmites la tabla siguiente. ICNIRP evala los resultados de estudios cientficos realizados en todo el mundo. Basndose en un anlisis en profundidad de todas las publicaciones cientficas, la ICNIRP elabora unas directrices en las que establece lmites de exposicin

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recomendados. Estas directrices se revisan peridicamente y, en caso necesario, se actualizan. Lmites de exposicin recomendados por la ICNIRP Red energa elctrica (frecuencia 50 Hz) Campo elctrico Unidad de medida Lmites de exposicin para la poblacin en general Lmites de exposicin ocupacional
Fuente: ICNIRP

Campo magntico T
(microTesla)

kV/m
(kilovoltio por metro)

V/m
(voltio por metro)

mG
(miliGauss)

5000

100

1000

10

10000

500

5000

Estas directrices son una medida de prevencin dado que, hasta el presente, no se ha establecido la existencia de una relacin causa-efecto entre campos electromagnticos de baja frecuencia (ej. equipamiento elctrico) y afectaciones a la salud, como es el cncer. Por lo expuesto, estas directrices marcan un determinado umbral por debajo del cual la exposicin a campos electromagnticos se considera segura, segn los conocimientos de la ciencia. No se deduce, sin embargo, de forma automtica, que por encima del lmite indicado la exposicin sea perjudicial. Las directrices recomiendan prevenir la exposicin a campos electromagnticos a niveles en los que se producen cambios de comportamiento perceptibles en animales. Este umbral de cambios de comportamiento no es igual al lmite recomendado, sino que la ICNIRP aplica un factor de seguridad de 50 para obtener el valor recomendado para la poblacin general. As, por ejemplo, los niveles mximos que probablemente experimentar en el entorno de las instalaciones elctricas son al menos 50 veces menores (100 T o 1000 mG) que el umbral en el que se manifiestan los primeros cambios de comportamiento en animales (5000 T o 50000 mG) y no una afectacin a la salud de los animales.

Otras fuentes que Ud. puede consultar: Ministerio de Salud Pblica. Direccin del Departamento de Salud Ambiental y Ocupacional (Directora Dra. Carmen Ciganda). Sitio WEB de la Organizacin http://www.who.int/peh-emf/es/ Mundial de la Salud (OMS).

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8. BIBLIOGRAFIA
Asociacin Espaola Contra el Cncer (AECC). Campos electromagnticos y cncer: preguntas y respuestas. 2004. Comisin Internacional de Proteccin contra la Radiacin No Ionizante (ICNIRP). Recomendaciones para limitar la exposicin a campos elctricos y magnticos (hasta 300 GHz). 1998. Organizacin Mundial de la Salud (OMS). Qu son los campos electromagnticos? . 2003. Red Elctrica de Espaa. Resumen sobre los campos elctricos y magnticos generados por las instalaciones elctricas de alta tensin. 2003.