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A JUGAR!
El juego favorece el desarrollo psicolgico
en nios y adultos
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DOSSIER
PSICOONCOLOGA
SUEO
EL SILENCIO DE LAS NEURONAS
EMOCIONES
ATRACCIN POR EL RIESGO
FILOSOFA
LOS QUALIA
ADICCIN
COMPRA COMPULSIVA
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y el archivo completo de MyC
SUMARIO
PSICOPATOLOGA
18 DEL APEGO TEMPRANO AL TLP
Dolores Mosquera y Anabel Gonzlez
La bsqueda instintiva de seguridad nos
lleva a establecer durante la infancia
fuertes lazos con nuestros progenitores.
Fallos en este vnculo pueden inuir en
el trastorno lmite de la personalidad.
SUEO
28 EL SILENCIO DE LAS NEURONAS
Joachim Marschall
Por qu nos adormitamos? Posi-
blemente porque algunas partes de
nuestro cerebro estn ya descansando.
Todo apunta a que dormirse no depende
de un proceso centralizado, sino que las
clulas nerviosas se desconectan por
grupos independientes cuando ya han
trabajado lo suciente.
NEUROIMGENES
32 UNA NUEVA CARTOGRAFA
DEL CEREBRO
Karl Zilles y Katrin Amunts
Desde hace siglos los cientcos prueban
de trazar mapas de nuestro cerebro,
mas las propuestas presentadas hasta
ahora no reejan la autntica compleji-
dad del rgano. Una nueva cartografa
cerebral est en proceso.
PSICOPEDAGOGA
38 LA IMPORTANCIA DE JUGAR
Melinda Wenner Moyer
El juego libre e imaginativo resulta
crucial para el desarrollo social, emo-
cional y cognitivo. Permite una mejor
adaptacin, estimula la inteligencia
y reduce el estrs.
PSICOONCOLOGA
54 CNCER Y MENTE
Volker Tschuschke
Cmo superan los pacientes con
cncer su situacin? Inuye la mente
en el curso de la patologa? La psico-
oncologa investiga la relacin entre
la constitucin psquica de la persona
y la aparicin de tumores malignos.
TESTIMONIO
60 MI VIDA CON EL CNCER
Rabea Rentschler
Hace ms de cinco aos que Petra Bugar
supo de su enfermedad tumoral.
A pesar de que soy una enferma incura-
ble, tengo muchas ganas de vivir,
arma. Sin embargo, en ocasiones tam-
bin pens en darse por vencida.
Enero / Febrero de 2011 N 46
54
DOSSIER PSICOONCOLOGA DORMIR
28
RIESGO
74
MAPA CEREBRAL
32 18
TRASTORNO DE PERSONALIDAD
FILOSOFA
78 LOS PLACERES DE LOS QUALIA
Volkart Wildermuth
Todos los conocen, pero pocos saben
sobre su existencia: son los qualia.
De esta suerte denominan los
neurolsofos la cualidad especial
de toda vivencia consciente, sea la
percepcin del color naranja, el sabor
de una manzana o el sentimiento
que conlleva tener una buena idea.
TERAPIA ONCOLGICA
68 EL DETERIORO COGNITIVO
EN LA QUIMIOTERAPIA
Kerstin Hermelink y Karin Mnzel
Lagunas en la memoria, falta de con-
centracin, problemas para organizar
o planicar... Muchas personas con
cncer temen que el tratamiento con
quimioterapia cause una disminucin
de sus capacidades cognitivas. En la
mayora de los casos, no es as.
SECCIONES
5 Encefaloscopio
Dinero... Tecnologa... Aprendizaje...
Memoria... Gentica... Desarrollo
9 Retrospectiva
Los aos sensibles
46 Entrevista
Michael Kuba: Por qu a los pulpos
les gusta jugar?
48 Mente, cerebro y sociedad
La moral de los animales
Ansiedad y atencin
Diagnstico precoz en la esquizofrenia
Prevenir la tartamudez infantil
86 Syllabus
Compra compulsiva
90 Ilusiones
Percepciones paradjicas
94 Libros
Coordinacin cerebral
Pensamiento
EMOCIONES
74 ATRACCIN POR EL RIESGO
Nikolas Westerhoff
Cuanta ms seguridad nos envuelve, ms
arriesgado parece tornarse nuestro com-
portamiento. Somos temerarios natos?


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NO SOLO PARA NIOS
38 LA IMPORTANCIA DE JUGAR
46 CLAVES EVOLUTIVAS DEL JUEGO
LUIS BOU: Encefaloscopio, Ilusiones; BRUNO MORENO: Encefaloscopio; NGEL
GONZLEZ DE PABLO: El silencio de las neuronas; F. ASENSI: Una nueva cartografa
del cerebro, Cncer y mente, Mi vida con el cncer; ROLF GASER: El deterioro
cognitivo en la quimioterapia; MARIN BELTRN: La importancia de jugar,
Retrospectiva; DAVID BARBERO: Entrevista; MAR SANZ PREVOSTI: Atraccin por el
riesgo, Syllabus; SIXTO J. CASTRO: Los placeres de los qualia
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DIRECTORA EDITORIAL Laia Torres Casas
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DINERO
Nacidos para endeudarse
Un estudio demuestra la inuencia de un gen especco en el endeudamiento por tarjeta de crdito
A
l plantearnos por qu al-
gunas personas no pue-
den evitar vivir por encima de
sus posibilidades, solemos ar-
gumentar con factores como
las altas tasas de inters o los
gastos irresponsables. Los
investigadores, sin embargo,
han descubierto ahora otro
posible culpable para aadir
a la lista: un gen vinculado a
las deudas contradas con tar-
jetas de crdito.
Si bien trabajos anteriores
ya describieron que la gen-
tica desempea un papel im-
portante en nuestra forma
de usar el dinero, el reciente
estudio es el primero en pro-
bar, fuera del laboratorio, que
existe un gen particular que
afecta al comportamiento eco-
nmico. Un grupo de investi-
gadores de la Universidad de
California en San Diego y de la
Escuela de Economa de Lon-
dres han revisado los datos
genticos y los cuestionarios
de ms de 2000 jvenes con
edades comprendidas entre
los 18 y los 26 aos y partici-
pantes del Estudio Longitudi-
nal Nacional de Salud Adoles-
cente. En concreto, evaluaron
las respuestas de estos jve-
nes en relacin a si tenan o
no alguna deuda de tarjeta de
crdito; tambin analizaron
su versin del gen MAO-A.
La monoaminooxidasa A
(MAO-A) es una enzima que
fragmenta los neurotransmi-
sores (sustancias qumicas
que transmiten seales) en el
cerebro. Estudios anteriores
haban mostrado un vnculo
entre la impulsividad y las
versiones de baja eficacia
del gen MAO-A, es decir, las
variantes que hacen que las
clulas del cerebro produzcan
menos MAO-A.
En este nuevo estudio, los
investigadores descubrieron
que las personas con un gen
MAO-A de baja ecacia y un
gen MAO-A de alta eficacia
afirmaron que tenan una
deuda de tarjeta de crdito
un 7,8 por ciento ms a me-
nudo que los sujetos con dos
versiones de alta ecacia de
dicho gen, incluso cuando se
tuvieron en cuenta factores
como la educacin o el nivel
socioeconmico. En los pro-
bandos con dos versiones de
baja ecacia del gen en cues-
tin, la cifra suba al 15,9 por
ciento.
Las grandes diferencias en-
tre los grupos sorprendi a
los investigadores. El efecto
es casi igual que en el caso
de la alfabetizacin econ-
mica, arma Jan-Emmanuel
de Neve, uno de los autores
del estudio, en relacin a la
capacidad de comprender in-
formacin econmica com-
plicada.
De Neve advierte, sin em-
bargo, que la versin del gen
MAO-A no determina si una
persona est o no endeu-
dada; el gen influye en los
nmeros rojos de la tarjeta
de crdito de la misma for-
ma que, por ejemplo, exis-
ten genes que desempean
un papel en el cncer de
mama: una versin particu-
lar del gen puede aumentar
el riesgo, pero existen otros
muchos factores genticos y
ambientales que son asimis-
mo importantes.
Valerie Ross
ENCEFALOSCOPIO


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Erratum corrige
Como apunta nuestro
lector Jos Luis Garca
Domnguez, en el artculo
Enfermedad de Hunting-
ton: por qu mueren las
neuronas?, del pasado
mes de noviembre, en el
texto correspondiente al
recuadro Funciones de la
huntingtina normal debe-
ra leerse Para hacerlo,
secuestra en el citoplasma
el factor REST que favo-
rece la transcripcin de
BDNF.
6 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 6 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
Escuche y aprenda
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a hipnopedia enseanza mientras el sujeto duerme ha
sido una constante de la ciencia-ccin, pero tiene mu-
cho ms de deseo que de realidad. Segn un nuevo estudio, la
idea tal vez no sea tan implausible. Lo que omos durante el
sueo puede reforzar el recuerdo de informacin aprendida
durante la vigilia.
Investigadores de la Universidad Northwestern ensea-
ron a 12 probandos a asociar 50 imgenes con determinadas
posiciones de la pantalla de un ordenador. Los probandos,
al ir viendo cada imagen, oan tambin un sonido acorde;
por ejemplo, si se les mostraba un gato, oan un maullido.
Acto seguido, los probandos hubieron de sestear entre 60 y
80 minutos.
Mientras se encontraban en el sueo de ondas lentas (una
fase de sueo profundo, denida en el cerebro por oscilaciones
elctricas de baja frecuencia), los investigadores reprodujeron
los sonidos asociados a 25 de las imgenes que haban sido
estudiadas.
Al despertar, se les pidi a los probandos que ubicasen en la
pantalla las imgenes que inicialmente se les haban presen-
tado: la proporcin de aciertos fue mucho mayor en aquellas
cuyo sonido asociado oyeron durante la siesta. Los probandos
dijeron no haber odo nada mientras dorman, y cuando se les
pidi que adivinaran qu sonidos pudieron haber odo, fallaron
y acertaron en iguales proporciones.
Desde luego, fue una sorpresa, dice Ken Paller, uno de los
coautores, director del programa de neurociencia cognitiva en
la Northwestern, pues no se esperaban resultados tan claros.
TECNOLOGA
Sinceridad online
Los perles de Facebook tienden a mostrar reexiones precisas de la personalidad de los usuarios
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as redes sociales en Internet constitu-
yen una forma de saber ms sobre
alguien que nos despierta curiosidad
pero a quien no hemos visto nunca,
como podra ser un posible empleado a
quien podramos o no contratar. Al exa-
minar el perl de una persona, probable-
mente esperaramos algo de maquillaje:
una foto excesivamente favorecedora
o una descripcin demasiado generosa
en la seccin Acerca de m. Un estudio
publicado en el nmero de marzo de Psy-
chological Science, sin embargo, sugiere
que los usuarios de Facebook no sesgan
sus perles para reejar una visin idea-
lista de s mismos.
En el estudio, algunos colaboradores
de investigacin de la Universidad de
Texas, en Austin, y de la Universidad de
Mainz, en Alemania, deban examinar el
perl en Facebook de un probando, tras
lo cual se les requera que indicasen, se-
gn su opinin, la puntuacin que haba
obtenido dicho participante en los cinco
grandes factores de la personalidad uti-
lizados en la investigacin psicolgica:
extroversin, amabilidad, neuroticismo,
apertura a nuevas experiencias y respon-
sabilidad.
Una vez efectuada la evaluacin, se
comparaban los resultados basados en
lo que haban visto en Facebook los in-
vestigadores consultados con las pun-
tuaciones reales de las pruebas del autor
del perl, as como con los resultados
de cuatro de los amigos cercanos del
participante, quienes tambin haban
evaluado sus rasgos de personalidad. Los
colaboradores de investigacin tuvieron
xito en cuatro de los cinco factores, es
decir, en todos ellos menos en el neuro-
ticismo, rasgo que por lo general resulta
difcil de evaluar.
En conclusin, como cualquier suposi-
cin realizada a partir de la informacin
limitada sobre una persona, las evalua-
ciones de personalidad no resultaron
perfectas, pero se acercaban mucho
ms a lo que esas personas pensaban
de s mismas de lo que podra esperar-
se. Tal correlacin moderada equivale a
la capacidad de juzgar la personalidad
de alguien despus de una primera im-
presin, segn indican investigaciones
anteriores. Por lo tanto y volviendo al
principio, si comprueba la informacin
sobre el supuesto empleado en Facebook
antes de la entrevista, podr adivinar si
al da siguiente estar ensendole su
nuevo lugar de trabajo o, por el contrario,
mostrndole dnde est la puerta.
Valerie Ross
MEMORIA
Refuerzo del recuerdo con multimedios
Un vdeo antes de acostarse o una grabacin sonora oda durante el sueo pueden reforzar el aprendizaje
Comprobar las caractersticas de un
posible empleado en Facebook podra
ser tan able como una entrevista
cara a cara.


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Aunque de investigaciones anteriores se infera que el sueo,
por s solo, puede facilitar la consolidacin de recuerdos, este
estudio es el primero en demostrar que los apuntes sonoros
pueden reforzar recuerdos espaciales concretos. Paller y sus
colegas van a explorar ahora la duracin de estos efectos y si los
apuntes auditivos pueden reforzar tambin recuerdos de otros
tipos. Hasta entonces, no se lo piense, y reproduzca esas cintas
de idiomas mientras est en la cama. Dao no le har.
Melinda Wenner
Una pelcula y una cabezada
A
dmitido: a la perfeccin se llega por la prctica. Servir
de algo limitarse a mirar? S, si se duerme inmediatamente
despus, segn un estudio del Instituto Holands de Neurocien-
cias. Ysbrand Van der Werf y sus colegas han rastreado hasta qu
punto lograban sus probandos tamborilear con los dedos una
secuencia concreta, sin ninguna prctica previa. La visin de un
vdeo de la tarea solo produca que los primeros intentos fueran
ms rpidos y acertados cuando los participantes, previamente
a la prueba, dorman antes de transcurridas 12 horas de la visin
del vdeo. Este hallazgo no solo apunta a una va prometedora
de refuerzo de la prctica al aprender una nueva destreza fsica,
sino que podra facilitar la recuperacin de destrezas tras ciertas
lesiones, como las de un infarto cerebral.
Michele Solis
APRENDIZAJE
Cuanto ms difcil, ms se recupera
Las personas con problemas en el lenguaje se recuperan antes si se centran en palabras ms difciles
C
uando aprendemos algo,
solemos empezar con lo
ms bsico para ir aumentan-
do progresivamente la difi-
cultad, como comenzar con el
do-re-mi antes de lanzarnos
a cantar pera. Sin embargo,
cuando las personas encuen-
tran dicultad en hablar y en-
tender un idioma despus de
un ictus (trastorno denomina-
do afasia) parecen mejorar con
mayor rapidez si empiezan a
un nivel alto de dicultad.
Swathi Kiran, investigado-
ra de temas relacionados con
el habla de la Universidad de
Boston, trabaja con pacientes
bilinges con afasia para ayu-
darles a aprender de nuevo pa-
labras. A travs de su trabajo
ha descubierto que cuando los
pacientes practican el idioma
que hablan con menor ui-
dez, su vocabulario aumenta
en ambas lenguas. En cambio,
cuando estudian palabras en
el idioma con el que se en-
cuentran ms cmodos, solo
mejora este ltimo.
Si bien Kiran no ha publica-
do an un estudio sobre sus
pacientes bilinges, sus obser-
vaciones se hallan en la misma
lnea que otros estudios publi-
cados antes por ella y por otros
investigadores. Tales estudios
muestran que los pacientes
con afasia que solo hablan un
idioma tambin se benecian
de ejercicios ms difciles. As,
cuando los afectados de afasia
estudian palabras poco usua-
les de una misma categora, por
ejemplo nabo y colinabo
en el caso de nombres de vege-
tales, tambin mejoran su ui-
dez con palabras ms comunes
de la misma categora (guisan-
te y zanahoria). Del mismo
modo, la prctica con frases
complejas ayuda a los afsicos
a utilizar otras ms sencillas.
Esta tcnica funciona de-
bido a la forma en la que un
cerebro saludable almacena el
lenguaje, arma Kiran. A me-
dida que aprendemos nueva
informacin, el cerebro alma-
cena las palabras, lenguajes y
estructuras gramaticales que
utilizamos ms a menudo de
forma que resulte ms fcil
acceder a ellos. Las palabras
ms complicadas se parecen
a los objetos en el fondo de
una caja, de manera que tene-
mos que buscar entre las cosas
que utilizamos ms a menu-
do para alcanzar las menos
frecuentes y recnditas. As,
para recuperar una palabra
poco usual, como colinabo,
activamos las partes fcilmen-
te accesibles de nuestra red
de nombres de vegetales, de
camino hasta llegar a la pala-
bra adecuada, lo cual refuerza
tambin nuestras conexiones
con vocablos ms comunes
como zanahoria.
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s de un tercio de las personas que acuden con regulari-
dad al gimnasio muestran signos de adiccin al ejercicio
fsico; se siguen entrenando cuando estn enfermos o lesiona-
dos, u organizan su vida en torno al ejercicio. Casi la mitad de
los individuos diagnosticados con un trastorno de la alimen-
tacin muestran una prctica excesiva de ejercicio fsico con
el objetivo de controlar la forma del cuerpo y el peso, adems
de aliviar el estrs y mejorar el estado de nimo.
Los investigadores han desarrollado dos hiptesis opuestas
para explicar cmo alguien puede convertirse en adicto al ejerci-
cio, a la comida o a cualquier otro comportamiento. La primera
sostiene que los cerebros de estas personas resultan ms sensi-
bles a la recompensa, encuentran mayor placer en el ejercicio,
por lo que intentan aumentar su prctica. De forma alternativa,
la sensibilidad a la recompensa de estos individuos puede men-
guar conforme pasa el tiempo, por lo que empiezan a requerir
ms ejercicio para conseguir el mismo grado de placer.
Un nuevo estudio, dirigido por Wendy Mathes, de la Univer-
sidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, describi que dos
variedades de ratn seleccionadas, respectivamente, por mostrar
una actividad fsica excesiva o por su obesidad, presentaban
el mismo defecto en las vas de transmisin de recompensas del
cerebro. El anlisis gentico de los dos tipos de mridos mostr
que tenan niveles de actividad ms bajos de lo normal en un gen
que ayuda a las clulas cerebrales a percibir la presencia de dopa-
mina, el neurotransmisor relacionado con las recompensas. Este
hallazgo sugiere que tanto los ratones obesos como los mridos
que realizan ejercicio fsico excesivo podran ser menos sensibles,
en cada caso, a las recompensas de la comida y de la actividad
fsica. Los investigadores no saben an cmo el mismo problema
subyacente puede originar resultados tan distintos. Mathes su-
giere, sin embargo, que otros neurotransmisores podran actuar
sobre las clulas del cerebro privadas de dopamina, de manera
que impulsaran a los ratones en una u otra direccin.
Carrie Arnold
DESARROLLO
Cerebro y autismo
El crecimiento cerebral excesivo podra ser
el primer indicio del autismo
L
a edad media a la que suele diagnosticarse el autismo
corresponde al intervalo entre los tres y los cua-
tro aos. No obstante, los cientcos sospechan hace
tiempo que dicho desorden se inicia mucho antes. Una
prueba clave de ello es un fenmeno conocido como
crecimiento excesivo del cerebro. Los nios pequeos
autistas tienden a presentar cerebros grandes para su
edad. As, los investigadores han encontrado una relacin
entre el grado de crecimiento excesivo y la gravedad de
los sntomas de autismo. Eric Courchesne, director del
Centro de Excelencia para la investigacin del Autismo
de la Universidad de California en San Diego, ayud a
conseguir los primeros hallazgos referentes a la hiptesis
del crecimiento excesivo. Ahora, tanto l como su colega
Cynthia Schuman han publicado datos que sugieren que
el crecimiento excesivo del cerebro comienza durante el
primer ao de vida, o incluso antes.
El estudio, publicado en Journal of Neuroscience, evala
por primera vez el crecimiento del cerebro y el autismo
en su desarrollo ms temprano. Mediante escneres de
resonancia magntica, los investigadores de la Universi-
dad de California encontraron un crecimiento excesivo
del cerebro en nios autistas a edades tan tempranas
como un ao y medio. A los dos aos y medio, los cere-
bros de los probandos autistas eran, de media, un 7 por
ciento mayores que los del grupo de control. Aunque
la razn exacta por la que el crecimiento excesivo del
cerebro est relacionado con el autismo sigue siendo un
misterio, este nuevo trabajo contribuye a conrmar que
los indicios del desorden aparecen muy pronto, dato que
podra llevar al diagnstico y a los tratamientos, como
la terapia conductual, a edades ms tempranas. Segn
indica Courchesne, cuanto antes se acta, mejores re-
sultados se obtienen.
Erica Westly
GENTICA
Dos caras de la misma moneda
Una variacin del ADN podra contribuir
a la adiccin al ejercicio fsico y la obesidad
Las personas que practican ejercicio fsico en exceso o comen para
obtener placer pueden ser insensibles a las recompensas.


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indica Courchesne, cuanto antes se acta, mejores re
sultados se obtienen.
Erica Westly
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RETROSPECTIVA
E
n 1989, Nicolai Ceausescu, dictador
comunista que haba gobernado Ru-
mana durante 24 aos, fue ejecutado por
un pelotn de fusilamiento. Una revolu-
cin posterior dio paso a un nuevo go-
bierno. A la sazn, el inquisitivo Occiden-
te pas a explorar un pas hasta entonces
escondido del mundo. Se descubrieron
cerca de 170.000 nios abandonados
en unas instituciones pblicas langui-
decientes. La mayora eran hurfanos
sociales, nios y nias entregados por
familias pobres, aunque tambin abun-
daban los nios necesitados de cuidados
mdicos, abandonados por el estigma de
sus enfermedades o porque sus padres
no podan hacerse cargo de ellos.
Cmo ocurri esta tragedia? En 1966,
Ceausescu decidi que la mejor manera
de convertir a Rumana en un pas po-
deroso era aumentando su produccin
econmica. Para conseguirlo pens que
haca falta capital humano. As pues, de-
cidi ilegalizar la contracepcin, prohibir
el aborto y agravar impuestos a las fami-
lias que tuvieran menos de cinco hijos.
La tasa de natalidad se dispar e irradi
la pobreza. Muchas familias no podan
mantener a todos los hijos que les obli-
gaban a procrear, por lo que Ceausescu
despleg una red de instituciones en las
que prometi criar a los nios abandona-
dos. Ms que una prctica estigmatizada,
el abandono de nios pas a contar con
la aprobacin implcita de la sociedad:
fue un cambio cultural en Rumana. El
nmero de nios ingresados en institu-
LOS AOS SENSIBLES
Los nios que crecan en una institucin pblica rumana iniciaban la vida con grandes desventajas.
Cuanto antes encontraban una familia adoptiva, mayor probabilidad para superar sus carencias emo-
cionales y cognitivas. El estudio de los hurfanos sociales ayuda a entender el cerebro en desarrollo
CHARLES A. NELSON III, ELIZABETH A. FURTADO, NATHAN A. FOX Y CHARLES H. ZEANAH, JR.
EL DA A DA EN UN CENTRO RUMANO
En 1991, una trabajadora pasa rpidamente por delante de las hileras de cunas con bebs
y nios pequeos de un orfanato de Rumana. En esta institucin de Craiova vivan por
entonces ms de 250 nios de entre uno y cinco aos de edad. Superaban en nmero a sus
cuidadores en una proporcin de unos 15 a 1. Las condiciones en esta institucin rumana
mejoraron en los aos noventa. No obstante, a travs del Proyecto de Intervencin Tem-
prana de Bucarest, que comenz en 2000, todava se detectaron mltiples carencias en el
desarrollo de los pequeos pupilos.
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ciones desde pequeos fue en aumento.
Los padres mantenan lazos legales con
ellos, algunos los visitaban, sin embar-
go un gran nmero de los progenitores
simplemente desaparecieron de la vida
de sus hijos.
Poco despus del golpe de Estado de
1989, los medios de comunicacin occi-
dentales documentaron las terribles con-
diciones de estas instituciones. Se encon-
tr a los nios pequeos connados en
cunas, con la ropa de cama sucia y poca
estimulacin sensorial. En cualquiera de
las instituciones, el promedio de nios pe-
queos a cargo de un cuidador era de 15.
El personal a menudo presentaba un bajo
nivel educativo, adems de carecer de for-
macin en el desarrollo infantil. Imperaba
la disciplina. Para ir al bao se sentaba
a los nios en las de orinales de pls-
tico. Todos ellos llevaban cortes de pelo
similares (independientemente del sexo),
misma vestimenta y se les alimentaba en
horario jo, de forma silenciosa y meca-
nizada. La alimentacin era inadecuada.
En algunas instituciones los ms mayores
sufran abusos fsicos o sexuales.
En el ao 2000, nuestro equipo de in-
vestigacin comenz una evaluacin de
los nios de estas instituciones rumanas.
Para entonces dichos centros haban me-
jorado de forma signicativa. Para mu-
chos ciudadanos continuaban siendo
destino aceptable para los menores. Sin
embargo, al examinar a los pequeos, do-
cumentamos mltiples razones por las
que la vida institucional puede dicultar
el desarrollo cerebral normal en nios
pequeos. Tambin observamos cmo es-
tos mejoraban despus de conarlos a un
rgimen de acogimiento familiar de cali-
dad. Dichos descubrimientos fomentaron
cambios en Rumana, adems de originar
implicaciones mucho ms amplias. Se-
gn nuestras conclusiones, los gobiernos
del mundo no deberan demorar mucho
la bsqueda de buenos hogares para los
millones de nios que en la actualidad
viven en instituciones repartidas por
todo el globo terrqueo.
Signos de dicultad
Al revelarse las difciles condiciones de
los nios en las instituciones rumanas,
los padres occidentales corrieron en su
ayuda. Miles de hurfanos fueron adop-
tados en hogares de Estados Unidos, Gran
Bretaa y Canad. Pero muchos padres
pronto se encontraran sobrepasados por
las necesidades especiales de sus nios
rumanos. Un gran nmero de ellos pre-
sentaba un tamao demasiado pequeo
para su edad; mostraban retrasos cog-
nitivos y lingsticos importantes, pro-
blemas de comportamiento (en especial,
hiperactividad) y, quiz lo ms notorio,
problemas para entablar y mantener
relaciones con sus seres queridos. Por
fortuna, muchos resolvieron los proble-
mas ms graves, aunque continuaron las
dicultades para las relaciones interper-
sonales y las funciones ejecutivas (entre
ellas, la regulacin de la atencin y de
las emociones).
Deberan sorprender dichas secuelas
conductuales? No. Desde mediados del
siglo XX se sabe que los nios que han
crecido en instituciones presentan re-
trasos en la mayora de los mbitos del
desarrollo, incluidos el crecimiento fsi-
co y el desarrollo cognitivo, lingstico y
emocional. Estos nios suelen tener di-
cultades para regular la atencin y las
emociones. Muchos carecen de criterio
sobre cmo comportarse socialmente.
Por ejemplo, pueden subirse al regazo de
un completo extrao o marcharse con
l. Cuanto ms tiempo pasan en una
institucin, ms probable es que padez-
can retrasos o problemas de desarrollo,
como tambin demuestran investigacio-
nes anteriores.
A pesar de que es conocida esta co-
nexin entre criarse en una institucin
y padecer retrasos en el desarrollo, con-
tina la incertidumbre sobre el porqu.
La abundante investigacin realizada
con animales (sobre todo con monos)
ha puesto de relieve las consecuencias
de tales carencias. Harry Harlow, de la
Universidad de Wisconsin, marc un
hito con sus investigaciones de los aos
cincuenta del pasado siglo, en las que
demostraba cmo los bebs mono que
crecan sin sus madres sufran daos
emocionales considerables. Sin embargo,
los investigadores seguan preguntndo-
se si la verdadera causa era haber crecido
en una institucin. Quiz, se decan, los
nios abandonados en instituciones y los
que no, sean diferentes. Puede que, por
ejemplo, sufrieran ms complicaciones
prenatales o nacieran con una incidencia
ms alta de defectos genticos (sndrome
de Down, por ejemplo) o complicacio-
nes perinatales como parlisis cerebral.
Quiz sus familias fueran pobres, eso lo
explicara.
Por otro lado, algunos investigadores
se preguntaban si los estudios subesti-
maban las consecuencias de la institucio-
nalizacin en el desarrollo de los nios.
En las investigaciones sobre las nias y
los nios adoptados de instituciones, por
ejemplo, existe un importante potencial
de margen de error en las muestras. Es
posible que solo sean adoptados los ms
sanos o bien parecidos. Los estudios de
adopcin que incluyen solo a estos nios
los que han mostrado mejoras sustan-
ciales en su desarrollo quizs hayan
subestimado problemas de desarrollo
fsico y cognitivo en general. Para tratar
estas y otras cuestiones, en el ao 2000
nos embarcamos en una iniciativa cien-
tca y humanitaria, el Proyecto de Inter-
vencin Temprana de Bucarest (BEIP, en
sus siglas en ingls). Todava en curso, el
BEIP es un ensayo aleatorio y controlado
del rgimen de acogida como interven-
RESUMEN
Ayer y hoy de los
hurfanos sociales
1
Los nios de los orfanatos ru-
manos creados por Ceausescu
en los aos sesenta presentaban
problemas cognitivos debido a la
poca estimulacin sensorial y emo-
cional.
2
Muchos aspectos del desarrollo
sensorial, cognitivo, lingstico
y socio-emocional dependen de
experiencias durante los perodos
sensibles.
3
El Proyecto de Intervencin
Temprana de Bucarest iniciado
en el ao 2000 en Rumana inves-
tiga los efectos del acogimiento
familiar de calidad.
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cin con menores institucionalizados
en Rumana. Para el proyecto se reclu-
taron probandos de las seis instituciones
de menores de Bucarest y se realizaron
evaluaciones iniciales a 136 nios en el
entorno en que reciban los cuidados. Los
participantes seleccionados estaban to-
dos relativamente sanos, sin deciencias
genticas obvias ni discapacidades como
una parlisis cerebral o el sndrome de
alcoholismo fetal.
De forma aleatoria se asign a una
mitad de los probandos un rgimen de
acogida de alta calidad creado en especial
para el estudio; la otra mitad permaneci
en la institucin, recibiendo los cuidados
usuales. La edad media de los ubicados
en rgimen de acogida era de 22 meses
(tenan entre los 6 y los 31 meses). Tam-
bin de manera aleatoria se evaluaron de
nuevo a los nios a los 30, 42 y 54 meses
mediante la comparacin del desarrollo
de los que estaban en rgimen de acogida
con el de los que permanecan en las insti-
tuciones. Con el n de anar el resultado,
evaluamos asimismo a un grupo de nios
rumanos reclutados en clnicas peditri-
cas y que nunca haban sido instituciona-
lizados. En cada evaluacin medamos su
crecimiento fsico, su funcin cognitiva,
su desarrollo social y emocional, el apego
y los problemas de comportamiento. Ade-
ms medimos aspectos de desarrollo del
lenguaje, el entorno del cuidado infantil,
sntomas psiquitricos y funcionamiento
cerebral. Hemos publicado algunos de los
resultados en revistas cientcas durante
los ltimos seis aos; ahora estamos ree-
valuando a los nios al cumplir los ocho
aos de edad. Antes de detallar nuestros
descubrimientos, consideramos impor-
tante revisar algunas cuestiones ticas
que tuvimos que tener en cuenta, adems
de explicar en detalle el marco intelectual
que fundament dicha investigacin.
Nios muy vulnerables
Debido a que los bebs y nios pequeos
abandonados que viven en instituciones
pblicas son extremadamente vulnera-
bles, procedimos con una cautela tre-
menda con los nios rumanos. Se puede
cuestionar, con razn, incluso la tica de
realizar un estudio aleatorio en el que la
mitad de los menores implicados va a re-
cibir unos cuidados ya de por s inferio-
res. Es importante entender que, cuando
empezamos, casi no exista rgimen de
acogida pblico en Bucarest. El Estado
todava se encargaba de los nios aban-
donados ingresndolos en instituciones.
Exista un debate dentro del gobierno
sobre si se prefera cuidado institucional
o rgimen de acogida. Adems, ningn
ensayo aleatorio y controlado ha compa-
rado nunca rgimen de acogida y cuidado
institucional, lo que signica que no se
podan sacar conclusiones claras sobre
las diferencias. Todos los estudios pre-
vios resultaban sospechosos a causa del
potencial margen de error de la muestra.
Fue en este contexto en el que el Secreta-
rio de Estado rumano para la Proteccin
infantil nos invit a dirigir el estudio.
Estbamos motivados, en parte, por
el hecho de que todos los nios habran
permanecido institucionalizados si el es-
tudio no se hubiera llevado a cabo. Insis-
timos en que ninguno de los que con-
ramos al rgimen de acogida regresara
nunca a una institucin. Tampoco reque-
rimos que ningn nio permaneciera en
la institucin mientras durara el estu-
dio. De hecho, a medida que avanzaba
la investigacin, la mayora de los nios
seleccionados al azar para quedarse en
las instituciones fueron reunidos con sus
familias, adoptados en el pas o conados
a un rgimen de acogida gubernamental,
inexistente en el momento de iniciar el
estudio. Es ms, de los 68 menores que
permanecieron en su situacin original,
solo 14 seguan en una institucin en el
momento de escribir este artculo.
Para comprender por qu el cuida-
do institucional resulta nocivo, es vital
entender las necesidades de un cerebro
humano en desarrollo. Es cierto que la
gentica desempea una importante
funcin en el desarrollo postnatal del
cerebro. Mas la experiencia es el motor
que mueve gran parte de tal proceso. Si
los nios no disponen de ciertas expe-
riencias, es posible que su cerebro no se
desarrolle en todo su potencial. Un se-
LA VISIN BINOCULAR
El desarrollo de la visin binocular resulta
un buen ejemplo de la importancia de la
experiencia y los perodos sensibles de un
cerebro humano en desarrollo. Los nios
que pueden enfocar con los dos ojos du-
rante un perodo crtico son muy propensos
a desarrollar visin binocular. Si uno de los
ojos no funciona de manera correcta, dicha
oportunidad podra perderse. Las investiga-
ciones con animales muestran que el tama-
o de las columnas neuronales que proce-
san la informacin de cada ojo, as como la
densidad de las sinapsis que se encuentran
en ellas, vara segn las seales recibidas.
Si un ojo recibe menos seales, la columna
correspondiente es ms pequea.
Ojo
cubierto
I D I D I D I D
Columnas oculares dominantes Columnas oculares dominantes
Ncleo
geniculado
lateral
Corteza visual
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gundo principio vital es que muchos as-
pectos del desarrollo sensorial, cognitivo,
lingstico y socio-emocional dependen
de experiencias que ocurren durante pe-
rodos de tiempo concretos, los perodos
sensibles. Si no se recibieran estmulos
durante estas etapas de la vida, podra
peligrar el desarrollo, incluso en algunos
casos, para siempre.
Consideremos el siguiente ejemplo:
la capacidad para ver el mundo en tres
dimensiones a travs de los dos ojos (vi-
sin binocular o estereoscpica) se basa
en la capacidad del beb para mover los
ojos a la vez con el n de converger en
un objeto o escena distante. Los nios
bizcos o incapaces de coordinar los dos
ojos a la vez corren un alto riesgo de no
desarrollar visin binocular. Al tratarse
la afeccin en los primeros aos de vida
puede recuperarse la visin normal. En
cambio, si no existe un tratamiento o
este falla, el nio nunca desarrollar la
visin binocular.
Hoy por hoy tenemos bastantes no-
ciones sobre los mecanismos neuro-
biolgicos que subyacen a los perodos
sensibles. Por regla general, los recin na-
cidos producen de forma masiva sinapsis
(puntos de contacto entre las neuronas),
incluso muchas ms que los adultos. Con
el tiempo, las sinapsis desaparecen o su-
fren un proceso de poda, el cual depen-
de mucho de las experiencias. En el caso
de la visin binocular, experimentos con
gatos demuestran que los estmulos que
reciben los dos ojos se envan a columnas
de clulas conectadas que residen en la
corteza visual. Las clulas y las sinapsis
que conforman estas columnas de domi-
nacin ocular disminuyen con el tiempo
a un ritmo acorde a los estmulos que
reciben los dos ojos. Si la estimulacin es
inferior a lo normal, el proceso de poda
es tambin mayor de lo normal, ya que
algunas sinapsis no se estimulan o con-
rman de manera adecuada. En caso de
no recibirse de nuevo la estimulacin
apropiada durante un perodo sensible,
se pierde la oportunidad de recuperar la
visin binocular.
La carencia sensorial y la social funcio-
nan de forma similar. Imaginemos que
los ojos de un beb estn sanos, pero
que tienen poco o nada a lo que dirigir
CLASIFICACIN DE LOS ESTADOS EMOCIONALES
Los psiclogos clasican los estados emocionales y las respuesta de atencin de los nios
pequeos observando cmo reaccionan cuando se llevan a cabo actividades que les encan-
tan: el juego de marionetas de mano y el cuc-tras. En las ilustraciones superiores, un beb
responde de la forma esperada. En las inferiores, en cambio, muestra emociones menos
positivas, adems de prestar una menor atencin de la habitual, en un nio al que se le
presentan actividades divertidas. Estas ltimas reacciones son ms comunes entre los nios
institucionalizados dentro el Proyecto de Intervencin Temprana de Bucarest.
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su mirada. Esto ocurre cuando los bebs
estn tumbados boca arriba en la cuna
mirando al techo blanco y continan as
durante el primer ao o ms de su vida,
a excepcin de cuando ocasionalmente
se les alimenta. En vez de percibir un
mundo visual rico y cambiante com-
puesto por patrones, formas y colores,
ven un mundo esttico, sin patrones y
acromtico.
En muchas instituciones, aunque no
en todas, puede privarse a los nios de
mucho ms que la informacin de es-
tmulos visuales complejos. Al tomar-
los apenas en brazos, los bebs reciben
poca estimulacin tctil. Con un nico
cuidador a cargo de 15 nios o ms, la
estimulacin lingstica y cognitiva es
mnima. Y quiz lo ms importante: ya
que muchos nios no tienen la oportu-
nidad de establecer una relacin intensa
y duradera con un cuidador principal,
se pone en riesgo su desarrollo social y
emocional. Estudios previos, aunque de-
cientes como ya se ha explicado, sugie-
ren algunas diferencias neurobiolgicas
en los menores institucionalizados. Las
pruebas han demostrado que presentan
una actividad metablica ms baja en
regiones de la corteza frontal, las cuales
se encargan de las funciones ejecutivas
como la planificacin y la regulacin
emocional. Dicha disminucin tambin
se manifiesta en la corteza temporal,
responsable de la memoria, el lenguaje
y las emociones. Asimismo, se detecta-
ron menos conexiones entre las regiones
cerebrales.
Nuestro proyecto en Rumana nos
permiti evaluar las consecuencias de
las carencias en general en muchos as-
pectos del desarrollo. Tambin pudimos
analizar si los efectos de las carencias a
edades tempranas pueden revertirse con
la intervencin adecuada. Podamos in-
tentar localizar perodos sensibles, es de-
cir, desarrollar una lnea de investigacin
que esclarecera qu tipo de experiencias
deben darse y en qu momento de la vida
para facilitar un desarrollo normal.
El dao ya inigido
Observamos que los nios rumanos ins-
titucionalizados presentaban dcit de
desarrollo en casi todos los aspectos que
medimos. Empezaremos con el apego.
Los sentimientos sanos de apego entre
un beb y al menos un adulto resultan
vitales para que el nio sea capaz de
mantener unas relaciones saludables a lo
largo de su vida. En Rumana evaluamos
este factor mediante el procedimiento
de la situacin extraa. Dicho protocolo
incluye una serie de interacciones, entre
ellas la separacin y reunin de un beb
con uno de sus padres o cuidador y con
un adulto extrao. Se reuni a los nios
institucionalizados con aquellos cuida-
dores que, segn se haba observado,
eran de su preferencia. El procedimien-
to, moderadamente estresante, evala
el equilibrio del nio entre la conducta
exploratoria y la bsqueda de proximi-
dad y consuelo en un cuidador (padre o
profesional) ms que en un extrao.
Profesores y estudiantes de postgra-
do previamente formados y sin conocer
qu nios estaban institucionalizados,
observaron en las grabaciones de vdeo
de los encuentros el comportamiento de
los nios; lo clasicaron como seguro,
inseguro y desorganizado. La ltima
categora corresponde a comportamien-
tos contradictorios o confusos de apego o
miedo al cuidador. En concreto, el apego
desorganizado o desorientado es a me-
nudo un indicador de un mayor riesgo
de psicopatologa presente o futura. Los
observadores puntuaron asimismo el
grado de apego, en caso de existir, entre
un nio y un cuidador.
Los resultados de la evaluacin fueron
impactantes. Descubrimos que el cien por
cien de los nios nunca institucionaliza-
dos mostraba un apego completamente
desarrollado, pero solo el 3 por ciento
de los institucionalizados tena vnculos
completamente formados. Antes de la
seleccin al azar, el 65 por ciento de los
nios institucionalizados mostr un ape-
go desorganizado con su cuidador de pre-
ferencia, mientras que otro 13 por ciento
mostraba un grado tan bajo de apego que
ni siquiera poda clasicarse. Por el con-
trario, solo el 22 por ciento de los nios
nunca institucionalizados que viven con
sus familias biolgicas mostr un vnculo
afectivo desorganizado con sus madres.
Tambin comprobamos si padecan
trastorno reactivo del apego (TRA), inclu-
yendo a los nios que muestran retrai-
miento emocional o conductas inhibidas
y a aquellos que se muestran sociables
o desinhibidos de manera indiscrimi-
nada. Los primeros fracasan al buscar
o reaccionar de forma diferenciada ante
cuidadores adultos, tienen disminuida
su capacidad de participacin social y
RELACIN AFECTUOSA
Un nio de seis aos, que haba residido en
un centro rumano para nios abandonados,
recibe atencin amorosa y personal de su
madre adoptiva en su apartamento familiar
de Bucarest en 2007. La relacin como madre
e hijo de acogida comenz cuando el nio
contaba con 11 meses de vida, edad a la que
comenz a vivir con su madre adoptiva. M
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reciprocidad, as como problemas para
regular sus emociones. Los segundos ca-
recen de criterio a la hora de buscar con-
suelo y apoyo, se relacionan con adultos
desconocidos, no saben cmo dirigirse a
sus cuidadores en entornos desconocidos
y estn deseosos de acercarse, interac-
tuar e irse con completos extraos. Los
nios institucionalizados en Rumana
mostraron niveles ms altos de TRA en
comparacin con el grupo de nios nun-
ca institucionalizados.
Con el n de evaluar los entornos de
cuidado infantil utilizamos una herra-
mienta denominada registro observa-
cional del entorno del cuidado infantil.
Durante una hora y media grabamos en
vdeo a sujetos en su entorno familiar y
con sus cuidadores preferidos. Despus
se codicaron las cintas de vdeo con el
objetivo de analizar los comportamien-
tos del nio y de su cuidador. La calidad
del cuidador se calcul segn el prome-
dio de cinco puntuaciones cualitativas
(sensibilidad del cuidador, estimulacin
del desarrollo, valoracin positiva del
nio, afecto natural y desapego). Como
esperbamos, la puntuacin de la cali-
dad de los cuidados era superior en los
nios que vivan con sus familias que en
los que vivan en instituciones.
Mediante las escalas Bayley de de-
sarrollo infantil se evalu el desarrollo
cognitivo en la muestra del BEIP al prin-
cipio del estudio, antes de conar a los
nios a hogares de acogida, y despus,
entre 30 y 42 meses de edad. Los nios
criados en instituciones mostraron un
rendimiento intelectual muy inferior en
comparacin con los nios que crecieron
con sus familias biolgicas (o nios de la
comunidad). Segn el ndice de desarro-
llo mental de Bayley (IDM), equivalente
aproximadamente a la puntuaciones del
cociente de inteligencia (CI), la puntua-
cin media de los nios del grupo ins-
titucionalizado a los 30 meses de edad
fue de 74 puntos, un nivel asociado con
el retraso mental. La puntuacin de los
nios del grupo de la comunidad fue de
103, el promedio normal.
Quizs una de las caractersticas ms
inusuales de esta investigacin es la me-
dida de la actividad cerebral en bebs y
nios pequeos. El BEIP es el nico estu-
dio que conocemos que ha comprobado
la actividad cerebral en bebs y nios
pequeos mientras vivan en un entor-
no institucional. Se midi la actividad
cerebral registrando el electroencefalo-
grama (EEG) y en especial una parte de
este: los potenciales relacionados con
eventos (PRE). A los nios se les coloc
una gorra de licra elstica (parecida a un
gorro de natacin), la cual contena unos
pequeos sensores con los que se grab
la actividad elctrica cerebral.
Para el registro del EEG se utilizaron
15 electrodos durante una actividad en
la que los bebs y los nios pequeos
permanecan atentos y en silencio. Se
comput la potencia del EEG (una esti-
macin de la cantidad de actividad cere-
bral) en tres bandas de frecuencia (theta:
3-5 hercios, alfa: 6-9 hercios y beta: 10-18
hercios) en cada electrodo. Se supone que
cada banda de frecuencia posee un sig-
Seguro
Evitativo
Resistente
0 15 30 45 60 75
Desorganizado
Distribucin de las clasicaciones
de apego en la evaluacin inicial
Porcentaje
Seguro
Evitativo
Resistente
0 15 30 45 60 75
Desorganizado/controlado
Distribucin de clasicaciones de apego
en la evaluacin a los 42 meses
Porcentaje
Institucin Rgimen de acogida Comunidad
IDM inicial
IDM a los 42 meses
CI a los 54 meses
60 70 80 90 100 110
Puntuacin media del grupo
para medidas de desarrollo cognitivo
TDAH
TOD
+
/

TC
Depresin
0 10 20 30 40
Cualquier tipo
de ansiedad
Tasas de trastornos psiquitricos
Porcentaje IDM/CI
IDM: ndice de desarrollo mental; CI: Cociente intelectual; TDAH: Trastorno por dcit de atencin
con hiperactividad; TDO: Trastorno de oposicin desaante; TC: Trastorno de conducta
COMPARATIVA DE DESARROLLO
La evaluacin del desarrollo en los nios
institucionalizados al comienzo del Proyec-
to de Intervencin Temprana de Bucarest
permiti analizar los cambios en nios que,
elegidos al azar, fueron sacados de las ins-
tituciones frente a los que permanecieron
en los centros. Para precisar an ms dicha
comparacin, se reclutaron dentro del es-
tudio a menores que vivan con sus familias
biolgicas. Los nios ingresados en las ins-
tituciones obtuvieron las puntuaciones ms
bajas de desarrollo. Por otra parte, al alcan-
zar la edad suciente para ser evaluados,
manifestaron las puntuaciones ms altas en
relacin a trastornos psiquitricos.
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nicado funcional diferente. La actividad
alfa, por ejemplo, reeja por lo general
un estado mental consciente con proce-
samiento cognitivo asociado; la actividad
beta, por su parte, indica una relacin
ms activa con el entorno. Durante la
prueba inicial, el grupo de los nios ins-
titucionalizados mostraron una potencia
alfa y beta ms baja en comparacin con
el grupo de nios de la comunidad de la
misma edad. Los resultados sugieren un
retraso en el desarrollo cerebral de los
nios institucionalizados.
El PRE representa la amplitud y rit-
mo de respuesta del cerebro ante un
evento concreto. Se registraron los PRE
en relacin a la respuesta ante expresio-
nes faciales de miedo, enfado, felicidad
y tristeza. Examinamos la amplitud de
pico (magnitud de la seal de respuesta
del cerebro) y la latencia (tiempo en que
ocurre la seal de respuesta) de varios
componentes PRE cuyo signicado fun-
cional est documentado en la biblio-
grafa cientca. Se observaron muchas
diferencias entre los nios que vivan en
instituciones y los que vivan con fami-
lias. Las amplitudes eran ms pequeas
para varios componentes PRE del grupo
institucionalizado en comparacin con
los nios de la comunidad. Por otra parte,
las latencias para estos componentes eran
ms largas en el grupo institucionalizado,
lo que indicaba un procesamiento ms
lento en nios con un historial de insti-
tucionalizacin. Por ltimo, los nios del
grupo nunca institucionalizado mostra-
ron una especializacin del hemisferio
derecho para el reconocimiento de caras,
respuesta esperada. Los nios del grupo
institucionalizado no la mostraron.
Asimismo se implic a los nios en
dos tareas correspondientes a las eva-
luaciones estandarizadas de la reaccin
emocional Lab-TAB. Se trataba de dos ac-
tividades ideadas para suscitar respuestas
emocionales positivas en nios pequeos.
La primera era una representacin con
marionetas. Consista en sentar al nio
en el regazo de su cuidador y presentarle
dos marionetas, estas hablaban entre s y
con el nio, tras lo que intentaban hacerle
cosquillas. La otra tarea, el juego del cuc-
tras, consista en sentar al nio en el rega-
zo de un asistente de la investigacin de
forma que miraba cmo su padre, madre
o cuidador jugaba a esconderse tras un
biombo de madera. Las sesiones se graba-
ron en vdeo. Despus se codicaron las
expresiones faciales, las conductas voca-
les y la atencin del pequeo. Los nios
que vivan en instituciones mostraron
de forma considerable menos emocio-
nes positivas, ms emociones negativas
y menos atencin en comparacin con el
desarrollo caracterstico de los menores
rumanos que vivan con sus padres.
Mejorar es posible
No todo lo que descubrimos fue deso-
lador. Tal y como se deduce de nuestros
resultados, el destino de los nios no est
escrito si solo permanecen instituciona-
lizados de manera temporal. En casi cada
mbito que evaluamos, el desarrollo de
los nios conados al rgimen de aco-
gida mejor si se compara con los que
permanecieron en las instituciones. Es
importante destacar que los nios fueron
conados a familias de acogida de cali-
dad. Los padres de acogida reciban una
remuneracin y una formacin, se les
animaba a mantener una relacin amo-
rosa y de dedicacin con los nios que
provenan de instituciones, los visitaban
trabajadores sociales tolerantes y tam-
bin tenan acceso a grupos de apoyo.
La prueba de apego realizada a la
edad de 42 meses es una buena medida
para observar la mejora. Repetimos el
procedimiento de la situacin extraa
y codicamos los episodios usando un
esquema de codicacin propio de edad
preescolar. Esta vez, el 49 por ciento de
los nios conados al rgimen de acogi-
da mostraron seguridad en el apego en
comparacin con el 18 por ciento de los
nios del grupo institucionalizado. El
65 por ciento de los menores que vivan
con sus padres biolgicos mostraban una
vinculacin afectiva segura.
Los nios conados al rgimen de aco-
gida haban reducido considerablemente
el TRA en cuanto a los signos de retrai-
miento o inhibicin a los 30 meses de
edad; sus puntuaciones no diferan de las
de la muestra de los nios de la comuni-
dad en ninguna de las edades evaluadas.
Sin embargo, la reduccin en los signos
de TRA en cuanto al comportamiento
indiscriminadamente sociable o desin-
hibido fue menos drstica. Solo a los 42
meses de edad, los nios en rgimen de
acogida puntuaron ms bajo que los del
grupo institucional.
A los 54 meses, se reevalu el desarro-
llo cognitivo de los nios mediante las
escalas de inteligencia Wechsler para
prees colar y primaria, un test ms apro-
piado para esas edades. Los nios en r-
gimen de acogida experimentaron una
mejora signicativa en la funcin cog-
nitiva en comparacin con los nios del
grupo institucionalizado: el promedio de
CI de los nios en rgimen de acogida era
de 81, el de los institucionalizados de 73,
y el del resto de 109.
Asimismo se volvieron a realizar las
tareas Lab-TaB (las marionetas y el jue-
go del escondite) a los 30 y 42 meses de
edad. Los nios conados al rgimen de
acogida mostraron emociones ms po-
sitivas y prestaron ms atencin que los
nios que permanecieron instituciona-
lizados a los 30 y 42 meses.
Mejoras similares se observaron en
el desarrollo del lenguaje y en la vulne-
rabilidad a los sntomas psiquitricos.
Los nios institucionalizados y aquellos
conados a rgimen de acogida durante
solo un perodo breve mostraron retra-
sos sustanciales en lenguaje a los 30 y 42
meses. Algunos todava no pronuncia-
ban palabras inteligibles. Los nios que
haban vivido en rgimen de acogida
durante al menos un ao se igualaron
en lenguaje expresivo y receptivo a los
nios que vivan con sus padres biol-
gicos, mas mostraron inferiores habili-
dades expresivas gramaticales. Los que
estaban en rgimen de acogida mani-
festaron menos trastornos emocionales,
tales como ansiedad, que los nios del
grupo institucionalizado.
Los sntomas psiquitricos no pueden
diagnosticarse de forma able en nios
muy pequeos. Por tanto, esperamos
para evaluar a los nios de 54 meses de
edad mediante la evaluacin psiqui-
trica de edad preescolar, una entrevista
psiquitrica estructurada para padres y
cuidadores. Dicha evaluacin valora el
funcionamiento de la escuela y la guar-
dera, la estructura y el funcionamiento
familiar, el comportamiento de los pa-
16 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 16 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
La ciencia del desarrollo infantil en accin
Nadie sabe a ciencia cierta cuntos nios en todo el mundo viven en orfanatos. Save the Children del Reino Unido estim que
en 2003 al menos 8 millones se encontraban en dicha situacin. Cuanto ms se conocen los estmulos que necesitan los nios
para su desarrollo normal, mayor resulta la preocupacin sobre las carencias que sufren en algunas instituciones. La alarma
ha promovido intervenciones creativas de organizaciones bencas y gobiernos. A continuacin, algunos ejemplos.
SUDN
Hope and Homes for Children, una organizacin benca activa en
muchos pases, crea medidas alternativas al cuidado institucional para
bebs abandonados en las calles de Jartum, la capital del pas. Antes,
estos bebs, con frecuencia enfermos y gravemente deshidratados, se
enviaban al orfanato de Maygoma, centro que cuenta con una alta tasa
de mortalidad. La organizacin ayuda a establecer y desarrollar un rgi-
men de acogida y adopcin compatible con la cultura y las costumbres
musulmanas locales. Hasta hoy, se ha encontrado familia para ms de
2500 nios. Esta labor ha inuido en la reforma de los servicios para
nios abandonados y vulnerables en el Estado de Jartum, adems de
utilizarse como modelo de cambio en otros lugares del pas.
BULGARIA
Worldwide Orphans Foundation, organizacin con mbito de actuacin
tambin en mltiples pases, relaciona a nios en riesgo y con retrasos
en el desarrollo procedentes de nueve orfanatos con mujeres jubiladas
de la comunidad que tienen formacin en asistencia sanitaria, cuidado
infantil o educacin primaria. Estas abuelitas trabajan siempre con
uno o dos nios por lo general durante cinco horas, cinco das a la
semana para proporcionarles estimulacin y educacin individuali-
zada. Se renen con psiclogos con el n de discutir las necesidades
de cada nio; tambin reciben consejos sobre cmo guiar al nio al
siguiente nivel de desarrollo. Estas mujeres jubiladas reciben un peque-
o estipendio. A cambio deben mantener un diario documentando de
las actividades, el crecimiento y los logros de los nios.
CHINA
La organizacin sin nimo de lucro Fuling Kids International recauda
dinero y enva voluntarios para proporcionar cuidados personalizados a
todos los nios del Instituto de Asistencia Social de Fuling en Chongqing,
un orfanato al sudoeste de China. El objetivo principal es buscar una
familia de acogida de calidad a cada nio hasta que sea adoptado. Cuan-
do esto no es posible, interviene el First Hugs Infant Nurture Program
(Programa primeros abrazos de cuidados infantiles). Durante ocho horas
diarias unas mujeres que ejercen de tas ofrecen cuidados maternales
a bebs en una habitacin diseada para ello, donde se anima a los
nios a jugar y desarrollar mltiples habilidades. En los ltimos aos,
a medida que el nivel de vida en China ha ido en aumento y que las
nias empiezan a estar mejor valoradas, han descendido los ingresos
de nias sanas en el orfanato Fuling. El porcentaje ms alto de menores
que viven ahora en el centro corresponde a nios con discapacidad o
con necesidades ms complicadas.
CORTESA DE HOPE AND HOMES FOR CHILDREN / AMERICAN SCIENTIST
MARA COHEN, POR CORTESA DE WORLDWIDE ORPHANS FOUNDATION / AMERICAN SCIENTIST
CORTESA DE FULING KIDS INTERNATIONAL / AMERICAN SCIENTIST
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 17
dres, adems de un gran nmero de va-
riables demogrcas. Entre los nios que
haban vivido en instituciones, el 55 por
ciento manifestaron trastornos psiqui-
tricos diagnosticables a los 54 meses. En
contraste, solo el 22 por ciento de los de
la comunidad reuna criterios sucientes
para diagnosticar un trastorno.
En comparacin con el grupo de la co-
munidad, los nios institucionalizados
y de acogida mostraron niveles ms al-
tos de trastornos emocionales, incluidos
el trastorno por dcit de atencin con
hiperactividad (TDAH), los trastornos de
oposicin desaante (TOD) y el trastorno
de conducta (TC). Sin embargo, sacar a los
nios de las instituciones no les inmu-
niz contra todos los problemas. As, no
existan pruebas de que la intervencin
redujera los trastornos de comportamien-
to como el TDAH, un rompecabezas que
no podr resolverse hasta que la ciencia
no comprenda mejor qu mecanismos
subyacen a esta psicopatologa y cun-
do aparecen. La necesidad es urgente,
ya que el TDAH lesiona la capacidad de
aprender a lo largo de la vida y puede
aumentar el riesgo de volverse impulsivo,
lo que podra reducir la capacidad para
tomar decisiones. La bibliografa sobre
la psicopatologa del desarrollo sugiere
que los trastornos externalizados, los del
comportamiento, empiezan en los nios
antes que los trastornos internalizados,
como la depresin y muchos trastornos
de ansiedad. Se cree que los nios varo-
nes tienen mayor riesgo de padecerlos.
Intervencin a tiempo
Como hemos explicado en Science, las
mejoras en el rendimiento cognitivo que
observamos en los nios en rgimen de
acogida a los 42 y 54 meses de edad fue-
ron ms signicativas que en aquellos
acogidos antes de cumplir los 24 meses.
Las puntuaciones en IDM y en CI de estos
ltimos superaron los resultados de los
nios acogidos despus de los 24 meses
de edad.
Por otro lado, se observaron perodos
sensibles similares en lenguaje, apego y
comportamiento indiscriminado. As, en
cuanto al lenguaje, los nios conados
al rgimen de acogida antes de cumplir
15 meses mostraron una capacidad lin-
gstica superior a los 30 y 42 meses que
aquellos acogidos despus de cumplir los
15 meses. Los nios conados a rgimen
de acogida antes de cumplir 24 meses
demostraron apego ms seguro a los 42
meses que los nios acogidos despus de
los 24 meses de edad. Cuanto antes eran
conados los nios a rgimen de acogi-
da, menos probable era que mostraran
vnculos afectivos desorganizados. Aun-
que el lmite de edad vara segn el m-
bito, nuestros resultados apoyan en rme
la intervencin a edades tempranas.
Esta investigacin ha tenido gran im-
pacto en Rumana. Tras conocer nuestros
hallazgos preliminares, el gobierno apro-
b una ley que prohiba la instituciona-
lizacin de nios menores de dos aos
a excepcin de aquellos con grave dis-
capacidad. En la actualidad solo 30.000
nios continan en instituciones. Los
descubrimientos del BEIP tambin tiene
consecuencias para los nios hurfanos
o abandonados de todo el mundo, ya que
la solucin ms comn es ingresarlos en
instituciones.
Nuestro estudio cuestiona esta prcti-
ca, en especial en aquellos pases en los
que existe la alternativa del rgimen de
acogida. Tambin apoya con energa la
importancia de sacar a los nios de las
instituciones tan pronto como sea posi-
ble para conarlos, a poder ser, a familias
preparadas para educarlos. Observamos
asimismo consecuencias para nios pe-
queos con riesgo de negligencia o abu-
so que viven con sus familias, en EE.UU.
y de todo el mundo. El progreso de los
nios rumanos conados a un rgimen
de acogida demuestra que haber sufrido
experiencias adversas a una edad tem-
prana no signica sufrir secuelas de por
vida. No obstante, si los nios pequeos
se mantienen en hogares donde sufren
negligencia y abusos durante demasiado
tiempo, el riesgo de dao a largo plazo
puede ser demasiado grande. La acogi-
da temporal mientras los padres ponen
remedio a la situacin puede que sea el
mejor camino. Con el tiempo, a medida
que reevaluamos a los nios rumanos
segn se van haciendo mayores, iremos
aprendiendo ms sobre qu necesita y
cundo un cerebro en desarrollo; con
independencia de dnde vivan.
Charles A. Nelson III es profesor de pedia-
tra y neurlogo en la facultad de medicina
de Harvard en Boston. Nathan A. Fox inves-
tiga sobre el desarrollo infantil en la Univer-
sidad de Maryland en College Park. Charles
H. Zeanah Jr. es profesor de psiquiatra en
la Universidad Tulane en Nueva Orleans.
La terapeuta Elizabeth A. Furtado coordina
el Proyecto de Intervencin Temprana de
Bucarest.
American Scientist Magazine
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
A NEUROBIOLOGICAL PERSPECTIVE ON
EARLY HUMAN DEPRIVATION. C. A. Nel-
son en Child Development Perspec-
tives, vol. 1, pgs. 13-18; 2007.
COGNITIVE RECOVERY IN SOCIALLY DE-
PRIVED YOUNG CHILDREN: THE BUCA-
REST EARLY INTERVENTION PROJECT.
C. A. Nelson, C. H. Zeanah, N. A.
Fox, P. J. Marshall, A. T. Smyke y
D. Guthrie en Science, vol. 318,
pgs. 1937-1940; 2007.
EFFECTS OF EARLY INTERVENTION ON
EEG POWER AND COHERENCE IN PRE-
VIOUSLY INSTITUTIONALIZED CHILDREN
IN ROMANIA. P. J. Marshall,
B. C. Reeb, N. A. Fox, C. A. Nelson
y C. H. Zeanah en Development
and Psychopathology, vol. 20,
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INSTITUTIONAL REARING AND PSY-
CHIATRIC DISORDERS IN ROMANIAN
PRESCHOOL CHILDREN. C. H. Zeanah,
H. L. Egger, A. T. Smyke, C. A.
Nelson, N. A. Fox, P. J. Marshall
y D. Guthrie en American Journal
of Psychiatry, vol. 166, n.
o
7,
pgs. 777-785; 2009
PLACEMENT IN FOSTER CARE ENHANCES
QUALITY OF ATTACHMENT AMONG
YOUNG INSTITUTIONALIZED CHILDREN.
A. T. Smyke, C. H. Zeanah, N. A. Fox,
C. A. Nelson y D. Guthrie en Child
Development. vol. 81, pgs. 212-223;
2010.
18 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
tendencia de los nios con apego inseguro a
controlar constantemente la proximidad del
cuidador. Tambin P. M Crittenden, K. Lyons-
Ruth y D. Jacobovitz han sealado conexio-
nes entre la disfuncin del apego temprano
y la patologa lmite.
P. Fonagy y sus colaboradores describen el
modo en que el apego puede inuir en la fun-
cin simblica y la vulnerabilidad. Con todo,
se ha observado que el apego ansioso es muy
comn en los nios y que se corresponde con
estrategias relativamente estables en la adultez.
Segn A. Higgitt y P. Fonagy, la marca distintiva
de los trastornos de apego de las personas con
TLP es la ausencia de estabilidad. En nuestra
opinin, ello apuntara a los patrones desor-
ganizados de apego.
Si bien el carcter de cada nio le puede pre-
disponer a ciertas dicultades, J. Paris propone
que ese temperamento unido a experiencias de
prdida, trauma o desatencin, pueden hacer
que los rasgos se conviertan en patolgicos.
David M. Allen y otros autores plantean que
el conicto con el rol parental de los cuida-
dores podra conllevar respuestas contradic-
torias (preocupacin obsesiva y enfado) que
favoreceran un apego ambivalente obsesivo.
Ello estara generado y reforzado por la relacin
de los progenitores con sus familias de origen,
establecindose una transmisin transgenera-
cional de las pautas de apego.
En resumen, los problemas de apego no
daran respuesta por s solos a la complejidad
del TLP ni seran la nica causa para que una
persona pueda desarrollarlo aunque s una de
las piezas del rompecabezas.
Del apego
temprano al TLP
La bsqueda instintiva de seguridad nos lleva a establecer durante la infancia
fuertes lazos con nuestros progenitores. Fallos en este vnculo pueden inuir
en el trastorno lmite de la personalidad
DOLORES MOSQUERA Y ANABEL GONZLEZ
RESUMEN
Trastorno complejo
1
Muchos de los
sntomas caracte-
rsticos de los pacientes
con trastorno lmite de
la personalidad (TLP)
se hacen ms compren-
sibles si tratamos de
entender los problemas
que present en su
infancia la relacin con
sus cuidadores princi-
pales.
2
Las dicultades de
sintona, regulacin
y consistencia en la
relacin entre padres e
hijo se ve reejada en
la forma de relacionarse
de los pacientes adultos
y en diversos aspectos
de la patologa lmite.
3
Con todo, los fac-
tores traumticos
y de apego no son los
nicos que condicionan
la patologa lmite. El
modelo global del TLP
debe incluir tambin
otros elementos.
H
ace ahora 30 aos que se reconoci for-
malmente el trastorno lmite de la perso-
nalidad (TLP) como diagnstico ocial. Desde
su aparicin en 1980 en la tercera edicin del
Manual diagnstico y estadstico de los trastor-
nos mentales (DSM), se han realizado mltiples
investigaciones, a la vez que se ha desencade-
nado una gran controversia en torno al origen,
tratamiento y posible pronstico.
Diversos autores consideran que los pro-
blemas de apego temprano constituyen un
factor causal de primer orden para el desarro-
llo del trastorno lmite de personalidad. Para
muchos clnicos, sin embargo, resulta difcil
relacionar estas teoras sobre el origen del
TLP con la sintomatologa que presentan es-
tos pacientes.
En este trabajo queremos reexionar sobre el
modo en que pueden enlazarse los problemas
de apego, la historia de trauma y los sntomas
observados en pacientes con trastorno lmite
de personalidad, segn se describen en el ma-
nual de los trastornos mentales (DSM-IV-TR,
cuarta edicin pendiente de revisin) y en la
Clasicacin Internacional de Enfermedades
(CIE-10, dcima edicin). Asimismo, nos pro-
ponemos arrojar luz sobre los procesos que
podran llevar desde un apego disfuncional a
los sntomas del TLP.
Pieza clave?
Muchos autores han recurrido a las ideas
de John Bowlby para explicar la patologa
lmite. J. G. Gunderson propuso en 1996 una
relacin entre la dependencia y las deman-
das de atencin de los pacientes con TLP, y la
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 19
ABANDONO
Sentirse abandonado durante
la infancia puede favorecer
conductas dependientes en la
edad adulta.


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1
Efectos en el adulto
La sensibilidad del cuidador al estado mental
del nio tiene una intensa relacin con el ape-
go seguro y el desarrollo en el nio de la capa-
cidad de mentalizar (representar el comporta-
miento del propio yo y los otros en relacin con
los estados mentales subyacentes).
La alternancia entre una respuesta y otra
(apego ambivalente) o la esencial contradiccin
inherente al apego desorganizado, lleva a la
falta de integracin: cmo integrar un padre
que se asusta cuando lloro o se altera cuando
me enfado, con un padre que en ocasiones se
muestra disponible y carioso?
Es fcil ver cmo una primera relacin de
apego inestable y catica puede generar un pa-
trn de relaciones interpersonales inestables e
intensas caracterizado por la alternancia entre
los extremos de idealizacin y devaluacin. El
apego ambivalente o desorganizado puede ge-
nerar disociacin como el nico modo de man-
tener coherencia. La imagen de un progenitor
cuidador, capaz de consolar, y la de un padre
desconcertado, ansioso o incluso atemorizante
son incompatibles, no ya para un nio peque-
o, sino para cualquiera.
El padre bueno, muchas veces idealizado
para conseguir una gura de vnculo afectivo
medianamente digna (aunque cticia) no pue-
de mezclarse con el padre ansigeno, catico o
atemorizante. Segn el modelo de la teora de
la disociacin estructural, ambas experiencias
se almacenan en estados mentales diferentes,
conformados por distintos sistemas de accin
neurobiolgicos. El padre bueno se conecta
al sistema de apego, condicionado de modo
innato para vincularse al progenitor. El padre
atemorizante se vincula a un sistema de accin
de defensa, mediado por la rabia, que se activa
para que nos protejamos del peligro. Cuando el
individuo se ve en una relacin tiende a activar
el primer sistema. Fcilmente idealiza, como
lo haca con el progenitor. Se vincula con la
necesidad desmedida de afecto que sinti de
nio y que nunca fue plenamente o no lo
fue en absoluto cubierta.
La necesidad de vinculacin es muy intensa.
No pocas veces consideramos esta intensidad
desproporcionada, etiquetndola como llama-
das de atencin. Sin embargo, aunque puede
ser desmesurada para la situacin actual, es
absolutamente proporcionada para la situa-
cin que la origin. Dado que el cambio en el
otro siempre ha sido la norma, el individuo
est constantemente alerta frente a una posi-
ble expresin negativa en los dems: examina
la ms mnima seal de rechazo. Esta hiper-
sensibilidad lleva a reacciones ante detalles
que tambin son vistas como desproporcio-
nadas. Dado que estos subsistemas incompa-
tibles y disociados no pudieron ser integrados,
permanecen en sistemas de funcionamiento
ms primitivos. Podemos ver as pacientes en
apariencia infantiles o con conductas re-
gresivas.
Un trauma previo deja un modelo de trabajo
interno empobrecido desde el punto de vista
de las representaciones claras y coherentes de
los estados mentales en el propio yo y en los
dems. Este sistema de representaciones es
activado por la relacin de apego, con la con-
secuencia de que ya no se ven claramente los
estados mentales del otro.
El apego en los criterios diagnsticos
Nueve son los criterios que describen los ma-
nuales para el diagnstico del trastorno lmite
de la personalidad: temor al abandono, rela-
ciones inestables e intensas, alteracin de la
identidad, impulsividad, conductas intensas y
autolesivas, inestabilidad afectiva y emocional,
sentimientos crnicos de vaco, ira inapropia-
da e intensa, e ideacin paranoide por estrs o
sntomas disociativos graves. A continuacin
ahondaremos en cada uno de los criterios y
en su posible relacin con el apego y las expe-
riencias en la infancia.
Las personas con TLP realizan
esfuerzos frenticos para evitar
el abandono, ya sea real o
imaginario. El temor a estar
solos o ser rechazados favorece
la activacin de seales de
alerta y puede desencadenar
reacciones emocionales muy
intensas.
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3
1. Temor al abandono
Muchas personas con trastorno lmite de la
personalidad arman pasarlo muy mal cuando
estn solas, incluso por perodos muy cortos de
tiempo. Otros reeren sentirse solos incluso
cuando estn rodeados de gente. Este temor les
hace especialmente vulnerables al abandono y
favorece que se activen seales de alerta ante
estmulos relacionales o ante situaciones per-
cibidas como amenazantes.
Podramos ver la conducta ambivalente o
catica del cuidador como un refuerzo inter-
mitente de la conducta de bsqueda del apego.
Como es sabido, el refuerzo intermite poten-
cia ms la conducta que el refuerzo continuo
positivo o negativo. Dado que en ocasiones la
proximidad, el afecto y el cuidado le son nega-
dos, o recibe mensajes contradictorios, el nio
busca con desesperacin al cuidador. El proge-
nitor est presente, pero no siempre disponible
emocionalmente.
Esos nios se muestran preocupados por la
vinculacin con los dems cuando son adultos,
se preocupan por sus necesidades de afecto,
pueden ser vistos como dependientes o inclu-
so pegajosos. Tambin podemos encontrar
manifestaciones ms complejas que van acom-
paadas de defensas que pueden ser expresa-
das de manera indirecta: el paciente que no se
siente capaz de mantener una relacin que por
otro lado necesita desesperadamente, puede
alternar muestras de debilidad y amenazas con
esta nalidad.
La fuerte necesidad de apego y los esfuerzos
desesperados para evitar el abandono contri-
buyen notablemente a la intensidad e inesta-
bilidad de las relaciones de las personas con
TLP. La necesidad de afecto del otro nunca se
ve completamente colmada; a menudo se re-
quieren pruebas de ese afecto. Por otro lado,
una leve discrepancia, un distanciamiento,
o la falta de respuesta suciente nunca es
suciente generan una reaccin catastr-
ca que amplica, ms que resuelve, las di-
cultades que la relacin va presentando. Ello
guarda una estrecha relacin con el siguiente
criterio.
2. Relaciones inestables e intensas
La sensacin de dependencia y la manera in-
directa de comunicar este sentimiento a los
dems puede causar, por otro lado, gran des-
concierto en las personas con las que se relacio-
nan los sujetos diagnosticados con TLP, lo que
les lleva a mantener relaciones interpersonales
muy variables y a menudo conictivas.
Es frecuente que las personas
con TLP reeran no saber
cmo son, qu les gusta ni
lo que quieren. Presentan un
concepto difuso de su propia
identidad. A menudo se sien-
ten unos farsantes, actan en
funcin de lo que creen que
se espera de ellos, intentan
agradar y sienten que nadie les
entendera si expresasen lo que
realmente piensan.
El paciente mantiene relaciones
interpersonales muy inestables
y, con frecuencia, conictivas.
No suele ser consciente de la
desconexin existente entre
lo que realmente siente y su
reaccin nal. Puede pasar
del extremo de la idealizacin
de una persona a su total
devaluacin.
22 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
La sensacin de seguridad bsica crece en el
nio a travs de la experiencia de haber sido
mirado como alguien importante y especial
por sus cuidadores, con una mirada de amor in-
condicional. El nio se acepta plenamente por-
que se siente aceptado al cien por cien. Muchas
conductas pueden ser potenciadas, censuradas
o redirigidas sin que el nio se sienta cuestio-
nado como individuo. Si el nio se siente que-
rido con condiciones desarrolla una creen-
cia disfuncional de no ser totalmente vlido a
menos que se cumpla dicha condicin. Ello
les convierte en adultos ms inseguros, ms
dependientes de la validacin externa.
En el apego inseguro ansioso-preocupado
(organizado), la estrategia conductual es casi
siempre la misma: como no puedo predecir
qu va a hacer mi cuidador, si me cuelgo de
su cuello (con llanto, grito, pataleo) por lo me-
nos me aseguro de que va a estar presente. En
este sentido, la estrategia conductual de acer-
camiento es ms o menos estable u organiza-
da. En el apego desorganizado, la secuencia de
acercamiento es tambin organizada y lgica
en trminos de disociacin estructural (por
la activacin simultnea de dos sistemas de
accin que no debieran estar activndose de
esa forma en ese momento). Sin embargo, en
trminos de apego decimos que es una forma
catica porque el acercamiento no se termina
de concretar.
Para poder apegarse a un progenitor incon-
sistente y agresivo, el nio no tiene a veces
otra opcin que idealizarlo para construir una
imagen parental en ocasiones muy distante de
la realidad. Muchos pacientes nos hablan de
padres o familias perfectas, negando o di-
sociando los elementos que no cuadran con
esta imagen. Los aspectos atemorizantes de la
gura parental son almacenados en otro esta-
do mental, asociado ya no al apego, sino a los
sistemas biolgicos de defensa. Ambos estados
mentales, mediados por estructuras y sistemas
neurobiolgicos diferentes, pueden alternar a
veces sin solucin de continuidad, produciendo
los drsticos cambios de la idealizacin a la de-
valuacin que se observan en estos pacientes,
tanto en sus relaciones personales como en la
relacin teraputica.
Muchos se sienten como farsantes y se
esfuerzan para mantener una fachada de apa-
rente normalidad. La hipersensibilidad puede
hacer que se muestren atentos a cualquier po-
sible seal de alerta que implique rechazo o la
posibilidad de que se les conozca de verdad.
Es habitual que sientan que si los dems les
llegan a conocer, se alejarn de ellos (en mu-
chas ocasiones las figuras de apego les han
transmitido este tipo de mensajes de mane-
ra recurrente). La falta de predictibilidad del
progenitor puede contribuir tambin a generar
una sensacin de alerta permanente en las re-
laciones interpersonales.
3. Alteracin de la identidad
A grandes rasgos, la identidad es el conjunto
de caractersticas que nos permiten tener un
sentido de quines somos, qu queremos y
hacia dnde vamos. Cuando un paciente ca-
rece de una identidad denida y no encuen-
tra una explicacin a lo que le ocurre, suele
buscar pistas en las personas que le rodean.
Algo que le permita explicar su confusin e
incertidumbre, que disminuya su sensacin de
culpa y que, a la vez, propicie que los dems
le entiendan.
Es frecuente que los pacientes con TLP mues-
tren confusin y variabilidad en torno a sus
valores y que estos varen en funcin de la opi-
nin o preferencias que tienen las personas con
las que se relacionan. Un reejo inadecuado
lleva al nio a interiorizar representaciones del
estado de sus progenitores y evita que forme
una versin de su propia experiencia. Este as-
pecto se observa en muchas entrevistas con
pacientes con TLP. Al profundizar en los relatos
y percepciones (sobre todo las negativas), com-
probamos que tienden a repetir lo que otros
les han dicho (suelen interiorizar estas impre-
siones como propias, habiendo descartado sus
4
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otra opcin que idealizarlo para construir una
imagen parental en ocasiones muy distante de
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y perce
probam
les han
siones
Derrochar dinero sin control,
abusar de sustancias txicas o
comer en exceso son algunas
de las conductas impulsivas
usuales en los casos de tras-
torno lmite de personalidad.
Algunos autores asocian la
impulsividad con el suicidio.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 23
5
propias impresiones por haber aprendido que
no son vlidas).
La identidad nace de la integracin arm-
nica de varios subsistemas, que habrn de ac-
tivarse en respuesta a situaciones diferentes.
Pero cuando el nio ha de defenderse de la
misma persona a la que ha de vincularse,
toda la organizacin interna se trastoca.
Cuando externamente las situaciones
son confusas, el sistema interno ha de
fragmentarse en bsqueda de la necesa-
ria coherencia y consistencia.
4. Impulsividad
Entendemos por impulsividad la tendencia a
actuar, tras un estmulo momentneo, sin una
planicacin previa o sin un sentido o deseo
claro. Las personas con TLP se suelen perci-
bir y describir a s mismas de impulsivas,
aunque es poco habitual que piensen en los
motivos que les llevan a comportarse o reac-
cionar as. Suelen autojusticarse con frases
como soy as, no puedo evitarlo. Incluso
llegan a creer que no tienen control sobre
su comportamiento.
Las conductas impulsivas ejercen a veces
una funcin reguladora. El patrn de autorre-
gulacin que hubiera derivado de un apego
seguro no ha podido establecerse. Por tanto, la
regulacin ha de venir del exterior (demandas
extremas de ayuda, dependencia) o de diversos
medios. Una persona puede consumir drogas
o beber alcohol llevado por un malestar muy
intenso que necesita frenar.
5. Conductas intensas y autolesivas
Este criterio abarca gran parte de las reaccio-
nes por las que los pacientes con TLP acuden
a los servicios de urgencias o son hospitaliza-
dos. Para comprender este criterio, debemos
entender cules son los disparadores, la mo-
tivacin que hay detrs de la conducta aparen-
temente desadaptativa. Los comportamientos
intensos, las amenazas suicidas y los compor-
tamientos autodestructivos como la automuti-
lacin suelen ser interpretados como chantajes
y manipulaciones, cuando en realidad suelen
ser una manera efectiva que ha encontrado el
paciente para hacer frente a emociones difci-
les de tolerar y poder calmarse.
En contextos de un apego seguro, el adulto
es sensible a las necesidades del nio y sinto-
niza con sus estados emocionales. Le ayuda a
regularse. El nio se siente reconocido y halla
una respuesta coherente en el adulto. Cuan-
do crece en este contexto, aprende que puede
pedir y que es atendido, aunque no siempre
recibe una graticacin inmediata. Y cuando
sufre alguna frustracin, el adulto le ayuda a
recuperar su estado de equilibrio.
En un apego inseguro ambivalente o
desorganizado, las necesidades del nio
no son fcilmente percibidas. Muchas
veces, el nio ha de gritar ms alto o
durante ms tiempo para hacerse no-
tar. Al ser esta la pauta habitual, el nio
aprende que sus demandas tienen que ser
llamativas e insistentes. Otras veces renuncia
desde una indefensin aprendida; llega a ig-
norar sus necesidades o a tener grandes di-
cultades para reconocerlas. Ambas situaciones
pueden generarse en un apego disfuncional y
reejarse en la conducta de un adulto para el
cual una autolesin se convierte en la nica
comunicacin disponible o percibida como
efectiva.
Otras veces las autolesiones responden a
una dicultad de autorregulacin y de tole-
rar las emociones negativas. Los cortes, las
quemaduras, las amenazas suicidas e inclu-
so los intentos de suicidio suelen ser la nica
manera que ha encontrado el paciente de
hacer frente a las dicultades. Los pacientes
pueden referir que se provocan dolor fsico
porque les resulta ms soportable que el do-
lor emocional. Por medio de las autolesiones
tratan de salir de una emocin displacentera,
un recuerdo traumtico o una experiencia de
despersonalizacin.
6. Inestabilidad afectiva y emocional
La regulacin emocional no es un proceso
automtico. Se adquiere desde las primeras
etapas de la infancia a travs de la reaccin
didica cuidador-nio. La relacin de apego
sana consiste en que un adulto con capacidad
de sintonizar con el nio y consistente en sus
reacciones, ayuda al nio a modular sus reac-
ciones emocionales. El cuidador sano no es ni-
camente el que puede disminuir la activacin
emocional cuando el nio est hiperactivado,
sino tambin el que lo estimula cuando el nio
pasa por perodos de inactivacin. Un cierto
grado de malestar es adaptativo, ya que por
medio de l los nios aprenden a tolerar la
frustracin y a demorar la graticacin. Pero
el cuidador ha de ayudar posteriormente al pe-
queo a recuperar el equilibrio. De este modo
el nio, y en el futuro el adulto, aprende a man-
tener sus emociones dentro de la ventana de
Ante emociones difciles de
tolerar o simplemente para
calmarse, muchas personas
con TLP acometen conductas
autodestructivas (como la
automutilacin), amenazan con
suicidarse o presentan compor-
tamientos intensos.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
tolerancia, que implica un nivel de activacin
adecuado para adaptarse a las situaciones y re-
solverlas de modo adecuado.
En las personas con TLP, el estado de nimo
bsico de tipo disfrico (tendencia a sentirse
triste o desmotivado) suele ser interrumpido
por perodos de ira, angustia o desesperacin.
Son raras las ocasiones en las que toma el relevo
un estado de bienestar o satisfaccin. En estos
cambios pueden inuir tambin una marcada
hipersensibilidad ante desencadenantes am-
bientales, que pueden tener en parte una base
postraumtica. Gestos, actitudes, expresiones
en el otro que recuerdan al paciente expresio-
nes del cuidador en la infancia pueden disparar
reacciones que en un adulto parecen despro-
porcionadas y fuera de contexto. La persona se
deende ante lo que percibe como amenazante
(piensa en dejar a su pareja o le grita porque
se porta mal con ella y no le conviene), pero
la posibilidad de la prdida dispara el sistema
de bsqueda de apego (pasa a pensar que no
podra vivir sin l o incluso piensa en matar-
se porque la vida sin esta persona carece de
sentido).
7. Sentimientos crnicos de vaco
Los sentimientos crnicos de vaco podran
corresponderse con la ausencia de sintona
con el progenitor. Un apego seguro crea en el
nio un sentimiento de seguridad interna y
de conexin con los otros. Cuando los pacien-
tes con TLP buscan las primeras experiencias
vitales asociadas a esos sentimientos de vaco,
describen momentos de soledad, de sentirse in-
visibles, de que nadie se daba cuenta realmente
de cmo se sentan. Un progenitor desbordado
por sus propios conictos y dicultades puede
no ser capaz de ver las necesidades del nio o
no poder diferenciarlas de las suyas.
Algunos pacientes describen la sensacin de
vaco como un sentimiento muy intenso que
invade todo su ser; otros reeren que no
hay nada que les llene ni que les aporte algo
o hablan de un dolor que les traspasa y los
anula; algunos narran estar como en un pozo
sin fondo en el que la angustia lo llena todo.
8. Ira inapropiada e intensa
Algunas personas presentan respuestas im-
predecibles, con cambios bruscos de humor o
repentinas explosiones emocionales, las cua-
6
La inestabilidad afectiva
suele manifestarse a travs
de cambios bruscos en el
estado de nimo de las
personas con TLP: su habi-
tual estado anmico de tipo
disfrico se interrumpe con
perodos de ira, angustia o
desesperacin. Raras veces
toma el relevo la sensacin
de bienestar o satisfaccin.
Los estudios en neurobiologa del desarrollo que analizan las
capacidades de autorregulacin muestran que la resiliencia del
individuo depende en un grado notable de las experiencias
tempranas de apego. En investigaciones longitudinales, se
ha observado que los patrones de vinculacin afectiva de la
infancia persisten en la adolescencia y en la edad adulta.
J. Bowlby deni en 1988 la conducta de apego como
una propensin instintiva, mostrada por los humanos y otras
especies superiores, a buscar seguridad en la cercana a un
individuo percibido como protector, en situaciones donde
se dispara el miedo u otros sentimientos asociados con la
percepcin de vulnerabilidad.
Tres aspectos bsicos describen la generacin del apego y
el establecimiento de los vnculos entre padres e hijos:
Denicin del apego
Sintona. El estado interno de los progenitores se halla en
sintona con los del hijo. Ello suele acompaarse de seales
no verbales.
Equilibrio. El nio equilibra y regula su cuerpo, las emocio-
nes y los estados mentales a travs de la sintona con los
progenitores.
Coherencia. El sentido de integracin que el nio adquiere a
travs de la relacin con los progenitores har que se sienta
integrado y en conexin con los dems.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 25
7
les pueden ser verbales, fsicas o combinadas.
Tambin existe la tendencia, en algunos casos,
a alternar entre varios tipos de explosin.
Los arranques de ira pueden resultar ate-
rradores. La persona con trastorno lmite de
la personalidad puede dar la impresin de
hallarse totalmente fuera de s, actuando por
impulsos y sin advertir las consecuencias de su
conducta. La realidad es que en ese momento
no lo pueden evitar, aunque en muchas ocasio-
nes sea consciente de que su comportamiento
apartar an ms de su lado a las personas.
Cuando se enfadan con alguien, es como si para
estos pacientes ese alguien dejase de ser una
persona con sentimientos, se convierte en el
objeto de su odio y la causa de su malestar:
en el enemigo.
Muchos pacientes reproducen en esas reac-
ciones modelos de expresin de la rabia disfun-
cionales con los que crecieron. Las oscilaciones
entre actitudes de sumisin ante una pareja
maltratadora y episodios de rabia incontrolada
tienen a veces muchas similaridades con los
roles de ambos progenitores durante su infan-
cia: se muestran vulnerables, dependientes e
indefensos como lo era su madre ante las agre-
siones verbales o fsicas del padre, conductas
que muchas veces el paciente reproduce, gene-
rndole despus una intensa culpa. El paciente
evita comportarse como el padre y se siente
del lado de la madre, sin embargo, al rechazar
su rabia por asimilarla al padre, es incapaz de
manejar esta emocin, que cuando se acumula
estalla en modos desproporcionados e inade-
cuados. El paciente ha crecido en un mundo
de extremos, que se reproducen en su propia
conducta.
Aunque algunas de los sujetos con TLP pue-
den ser emocionalmente (incluso fsicamente)
abusivas, es importante comprender que, por
lo general, no tienen el deseo premeditado de
hacer dao. Sentimientos de pena, remordi-
mientos y culpabilidad suelen acompaar a
dichas expresiones de ira, lo que contribuye
a aumentar la percepcin de s mismos como
malos, descontrolados, egostas o bi-
chos raros. A veces pueden reconocer en sus
conductas reacciones similares a las de alguna
de sus guras de apego primarias, que general-
mente rechazaron activamente y les horroriza
ver en s mismos.
La falta de regulacin emocional, que podra
tambin estar basada en la regulacin decien-
te o inconsistente del progenitor en la primera
infancia, contribuye a que la expresin de la ra-
bia sea a menudo desmedida e incontrolada.
9. Ideacin paranoide por estrs
o sntomas disociativos graves
Algunos autores sealan las dicultades de las
personas con TLP para regular los estados emo-
cionales y su hipersensibilidad a los estmulos
en general. Esta combinacin de rasgos expli-
cara la suspicacia con la que se enfrentan a
situaciones emocionales.
En relacin con este criterio diagnstico,
cabe mencionar el concepto de la teora de la
mente. Se reere esta a la capacidad que te-
nemos todos de interpretar los gestos y las
palabras de otros y transformarlos en trmi-
nos de intenciones, conocimientos y creencias.
Esta capacidad cognitiva compleja parece estar
afectada en las personas con TLP. Los pacien-
tes lmite muestran una hipersensibilidad
hacia los otros, pero les cuesta diferenciarse
de ellos o tener un concepto propio. Muchos
25
Muchas personas diagnostica-
das se aburren con facilidad
y maniestan un sentimiento
crnico de vaco, por lo que
siempre buscan algo que
hacer o intentan atenuar esta
sensacin de manera desespe-
rada. En ocasiones, mediante
actividades de riesgo.
La conducta de apego corresponde a un sis-
tema cerebral innato que ha evolucionado
para dar seguridad al nio. Este buscar la
proximidad del progenitor; recurrir a l
para hallar refugio, seguridad y consuelo
cuando sienta malestar. El hijo internaliza-
r la relacin con el progenitor como un
modelo de base segura.
Cuando se convierta en adulto, este in-
dividuo tendr capacidad de autorregula-
cin, de conectar con otros y de pedir y
recibir ayuda. Todos estos aspectos estn
gravemente afectados en los pacientes con
trastorno lmite de la personalidad.
26 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
son extremadamente vulnerables y sensibles.
Algunos autores hablan de hipersensibilidad
a los estmulos en general. Esto explicara la
suspicacia que se observa en las personas con
TLP cuando estn activadas emocionalmente.
En los momentos de estrs elevado pueden lle-
gar a pensar que los dems quieren hacerles
dao y volverse extremadamente descona-
dos. En personas con un apego disfuncional,
el desarrollo de una teora de la mente sera
incompleto o inadecuado.
Los pacientes con TLP se caracterizan tam-
bin por las distorsiones cognitivas. Pueden
llegar a interpretar lo que hacen los dems en
funcin de lo que ellos piensan o sienten, lo
que reeja la falta de mentalizacin. Este as-
pecto se entrelaza con los que hemos descrito
en los apartados anteriores, que destacan la di-
cultad para aprender de la experiencia, por
no contar con guras de apego que les hayan
enseado a hacerlo.
El apego ambivalente o desorganizado no
proporciona referencias claras y coherentes
sobre la conducta humana. El nio aprende
la relacin con el otro en trminos de incerti-
dumbre, imprevisibilidad y peligro. La confu-
sin de niveles es la norma. Gestos, palabras y
detalles aparentemente insignicantes suelen
actuar a modo de disparadores traumticos o
seales de alerta relacionadas con experien-
cias tempranas. La insistencia (ligera) por parte
del terapeuta en trabajar sobre un tema puede
conectar con una experiencia de abuso sexual
en la que los lmites interpersonales y fsicos
fueron vulnerados, o con la intrusividad de
un cuidador muy desregulado, todo ello aso-
ciado a una sensacin de peligro ms que de
seguridad. La reaccin defensiva del paciente,
la desconanza o la aparente resistencia, in-
comprensible y desproporcionada desde el aqu
y ahora, cobra todo su signicado cuando lo
entendemos desde el all y entonces.
Los sntomas disociativos graves suelen rela-
cionarse con experiencias tempranas. Tambin
es frecuente encontrarlos en pacientes que han
sufrido situaciones traumticas en la infancia.
En muchos casos, los sntomas disociativos son
ms relevantes de lo que parece, aunque pue-
den pasar inadvertidos. En otras ocasiones se
observa una autntica comorbilidad basada en
una etiologa comn: ambos cuadros (sntomas
disociativos y TLP) se han asociado al apego
ambivalente y desorganizado, y a situaciones
traumticas en la infancia como el maltrato
fsico o el abuso sexual.
En un gran nmero de pacientes, el TLP
es el diagnstico principal. Los sntomas di-
sociativos son menos predominantes en el
cuadro clnico. Destacan por su frecuencia
las alucinaciones auditivas: estados mentales
completamente disociados que actan a modo
de conciencias paralelas. En otras ocasiones
las voces reproducen comentarios de guras
de la vida del sujeto y van ms en la lnea de
ashbacks auditivos. Los episodios de desper-
sonalizacin, las amnesias y las intrusiones
son fenmenos altamente frecuentes en los
pacientes con TLP.
8
Los arranques de ira de estas
personas pueden ser aterra-
dores: parecen hallarse fuera
de s y actuar por impulso. Por
lo general, su intencin no
es acometer dao. El enfado
les permite sentirse menos
vulnerables.
27
9
Conclusiones
Los sntomas del TLP a veces describen solo
la conducta ms aparente o problemtica o la
consecuencia nal de un problema. En cual-
quier caso, en el trastorno lmite de la persona-
lidad predomina una inestabilidad emocional,
una alta reactividad a factores externos, una
sensacin de vulnerabilidad casi permanente y
una gran dicultad para funcionar de manera
adaptada o efectiva durante largos perodos de
tiempo. La mayora de la personas con TLP lle-
van un vida catica y tienen la sensacin de no
encajar en la sociedad. Esto se observa y reeja
en las mltiples dicultades que maniestan
en sus relaciones con los dems, en su visin de
los eventos, del entorno y en el variable y fr-
gil concepto que tienen de ellos mismos. Todo
lo anterior est, en cierto modo, condicionado
por las vivencias y por el estilo de apego que
han adquirido de nios en la relacin con sus
progenitores.
Hablar de problemas de apego no implica ne-
cesariamente hablar de padres maltratadores
o negligentes. En los casos de maltrato o aban-
dono emocional es evidente que la vinculacin
afectiva tambin ser disfuncional, no solo con
el progenitor maltratador sino tambin con el
victimizado. La respuesta (o ausencia de ella)
del progenitor no abusivo suele relacionarse
tanto o ms con la psicopatologa posterior que
el maltrato ms evidente. Pero ms all de es-
tos casos existen muchas situaciones aparen-
temente normales que suponen disrupciones
en el apego: padres con historias en su propia
infancia que se activan bloquendoles en la
atencin a sus hijos, padres enfermos, depri-
midos o con preocupaciones crnicas. Los pro-
blemas de apego no deben asociarse a hogares
gravemente desorganizados o disfuncionales.
Se trata de una cuestin mucho ms amplia.
Dolores Mosquera es psicloga experta en trastornos
de la personalidad. Dirige tres centros de psicologa
(LOGPSIC) en Galicia. Tambin imparte cursos de
formacin. Anabel Gonzlez es psiquiatra experta en
trastornos disociativos. Trabaja en el Hospital Uni-
versitario de La Corua y es responsable del rea de
psiquiatra y psicoterapia de la Policlnica Assistens.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
EL APEGO. John Bowlby.
Editorial Paids, 1998.
DIAMANTES EN BRUTO I.
UN ACERCAMIENTO AL
TRASTORNO LIMITE DE LA
PERSONALIDAD. MANUAL
INFORMATIVO PARA PRO-
FESIONALES, PACIENTES
Y FAMILIARES. Dolores
Mosquera. Ediciones
Plyades, 2004.
TEORA DEL APEGO Y PSI-
COANLISIS. Peter Fona-
gy. Barcelona. Editorial
SPAXS, 2004.
PSYCHOTHERAPY FOR
BORDERLINE PERSONALITY
DISORDER: MENTALIZA-
TION BASED TREATMENT.
Anthony W. Bateman
y Peter Fonagy. Oxford
University Press, 2004.
PARENTING FROM THE IN-
SIDE OUT. Daniel J. Siegel
y Mary Hartzell. Penguin
Group, 2004.
TRASTORNO LIMITE DE LA
PERSONALIDAD. PROFUNDI-
ZANDO EN EL CAOS. Dolo-
res Mosquera. Ediciones
Plyades, 2007.
La ideacin paranoide transitoria en
personas con TLP se relaciona con el
estrs o sntomas disociativos graves.
Tal sntoma explica la suspicacia con
la que suelen enfrentarse a situa-
ciones emocionales. Pueden llegar
a pensar que los dems quieren
causarles dao.


I
S
T
O
C
K
P
H
O
T
O

/

I
N
A

P
E
T
E
R
S
EN EL REINO DE LOS SUEOS
Al quedarnos dormidos, dife-
rentes grupos neuronales dejan
de forma progresiva de estar
en activo, hasta que, nalmen-
te, la conciencia se aletarga.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 29
C
ontina siendo un misterio por qu nece-
sitamos dormir, si bien est claro que el
descanso nocturno es vital para el cuerpo. Sin
un sueo reparador, el bienestar y la salud se re-
sienten. Probablemente requiramos de tiempos
muertos peridicos para poner a punto el siste-
ma inmunitario, quiz tambin para asentar las
conexiones recin establecidas entre las clulas
nerviosas [vase Importancia del sueo justo,
por Ulrich Kraft; MENTE Y CEREBRO, n.
o
28].
Los investigadores todava no pueden res-
ponder con una explicacin denitiva qu su-
cede exactamente en nuestra cabeza cuando
desconectamos. Sea como fuere, hasta ahora
se consideraba al sueo como un estado que
afecta al cerebro en su conjunto: o se est des-
pierto o dormido.
Sin embargo, una teora desbanca este punto
de vista. Segn indica, determinadas regiones
cerebrales podran quedarse dormidas con in-
dependencia unas de otras. Un grupo de inves-
tigadores del sueo en torno a James Krueger
y Jaak Panksepp, de la Universidad estatal de
Washington en Pullman, propuso que el sueo
no supondra un proceso controlado de forma
central, sino que grupos de clulas nerviosas in-
dependientes se desconectaran de manera aisla-
da segn su necesidad de regeneracin. El sueo
surgira, as, por s mismo, de modo que poco a
poco, una mayor parte del cerebro ira cayendo
en el descanso, hastaapagarse la conciencia.
Puede entonces el cerebro estar despierto
y dormido al mismo tiempo? En opinin de
Krueger, existen pruebas de que as es, como
lo conrman, por ejemplo, los resultados obte-
nidos a partir de personas sonmbulas. Estos
sujetos presentan algunas regiones cerebra-
les aparentemente en estado despierto, pues
deambulan de un lado a otro, sorteando los
objetos que se encuentran a su paso. Sin em-
bargo, tambin presentan otras funciones en
fase de desconexin (similar a como sucede
durante el sueo profundo), ya que no son
conscientes de su excursin nocturna. Por lo
general, cuando despiertan, no recuerdan su
aventura de la noche anterior.
Tambin en el reino animal encontramos
ejemplos de este sueo a medias. Por ejem-
plo, en delnes en estado de descanso se ob-
servan ondas EEG lentas (indicadoras de sueo
profundo) tan solo en una mitad del cerebro.
Otros mamferos marinos, adems de muchas
aves, duermen al menos algunas veces con
solamente una mitad de su cerebro profun-
damente dormida. Este sueo unilateral ya se
observ en las palomas. Incluso los animales
mantienen en estas circunstancias con fre-
cuencia un ojo abierto y otro cerrado.
Existe, segn Krueger, otro indicio que re-
fuerza dicha teora: hasta ahora no se conoce
ningn caso mdico de un sujeto que haya
dejado de dormir por completo a causa de la
lesin de un supuesto centro del sueo. Tras
una lesin cerebral, es posible que el afectado
pierda la capacidad de hablar o de leer, que su-
fra una parlisis o un cambio de personalidad.
No obstante, independientemente de la regin
cerebral que resulte daada tras un accidente o
una enfermedad, si el sujeto consigue sobrevi-
vir, despus de un par de das, como mximo,
comenzar de nuevo a dormir. Ello muestra, en
opinin del investigador, que el sueo es una
capacidad fundamental de las clulas nerviosas
que se organiza por s misma.
En 1997, una observacin de los investiga-
dores del Instituto Max Planck de Qumica
Biofsica en Gotinga sealaba una direccin
similar. Los bilogos del grupo de Hans-
Christoph Nothdurft entrenaron a dos monos
de Java para que ejecutaran una tarea sencilla.
Primero, se mostraba a los monos en una pan-
talla una lnea con un determinado ngulo de
El silencio de las neuronas
Por qu nos adormitamos? Posiblemente porque algunas partes de nuestro cerebro estn ya
descansando. Todo apunta a que dormirse no depende de un proceso centralizado, sino que las
clulas nerviosas se desconectan por grupos independientes cuando ya han trabajado lo suciente
JOACHIM MARSCHALL
RESUMEN
Descanso
progresivo
1
El sueo no es un
proceso central: gru-
pos de clulas nerviosas
o columnas corticales se
desconectan de forma
aislada e independiente,
segn su necesidad de
regeneracin.
2
Las columnas cor-
ticales en modo
sueo presentan picos
tensionales ms altos.
3
La sensacin de can-
sancio por la noche
puede deberse a que
muchas de las columnas
corticales han dejado de
trabajar.
30 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
inclinacin. A continuacin, se les presentaba
un conjunto de lneas con diferentes inclina-
ciones; mediante la pulsacin de un botn
deban decidir si la primera lnea que haban
visto se encontraba entre las mostradas en
segundo lugar.
Durante el experimento, los cientcos re-
cogan a travs de nos electrodos los im-
pulsos nerviosos de determinadas clulas de la
corteza visual, la parte del cerebro que elabora
las informaciones visuales. Como caba esperar,
las neuronas se disparaban de forma intensa tan
pronto como aparecan lneas en la pantalla.
Mas, cuando durante el desarrollo de la tarea
alguno de los animales se adormilaba, los in-
vestigadores detectaron un fenmeno sorpren-
dente: de repente poda suceder que uno de los
sensores dejara de proporcionar seales, como si
la clula se encontrara sumida en un sueo pro-
fundo. En su lugar reciban una seal de fondo
que normalmente solo aparece durante el sueo
y que consiste en fases largas de inactividad inte-
rrumpidas por salvas de impulsos espontneos
con una actividad similar de alto voltaje.
A pesar de que dicho modelo de sueo
apareca en determinados puntos de la corteza
visual, los primates estaban todava despiertos
y podan llevar a cabo su tarea sin cometer de-
masiados errores. Ya entonces los investigado-
res llegaron a la conclusin de que posiblemen-
te el sueo no se difunda de forma sincrnica
en el cerebro, sino que algunas clulas, de las
que tomaban sus mediciones, se encontraban,
aparentemente, en un estado de reposo mien-
tras el animal, aunque visiblemente cansado,
no dorma todava.
El bilogo David Rector, de la Universidad
estatal de Washington, uno de los artces de la
teora, investig este fenmeno hace algo ms
de cuatro aos. Lleg a la conclusin de que no
son neuronas sueltas las que de alguna ma-
nera se desconectan de forma independiente,
sino grupos celulares completos: las columnas
corticales. Tales columnas constituyen proba-
blemente las unidades de elaboracin funda-
mentales del cerebro. Cada una de ellas est
compuesta de varios miles de clulas nerviosas
situadas unas encima de otras en un punto de-
terminado de la corteza cerebral. La corriente
de informacin dentro de esa columna es en
particular intensa, pues las neuronas estn
entrelazadas entre s mucho ms densamente
que con sus vecinas laterales.
As, pues, Rector investig cmo reacciona-
ban las columnas cerebrales de las ratas ante
la entrada de impulsos. Para ello, los cientcos
de su equipo tiraban de uno de los pelos tc-
tiles del animal mientras que con un EEG de
alta resolucin medan el ujo de corriente que
llegaba a las columnas corticales de las regio-
nes cerebrales que elaboraban tales estmulos
sensoriales. Observaron que las columnas cor-
ticales oscilaban entre dos estados distintos: en
uno reaccionaban a un estmulo sensorial con
una intensa seal EEG, en el otro con un pico
notablemente inferior.
Alta tensin nocturna
Curiosamente arma Rector, las columnas
responden con un gran pico tensional cuando
los animales duermen. Una amplitud en una
EEG en especial alta parece indicar por pa-
radjico que parezca un estado de descanso
de las columnas. Por qu? Durante el sueo
profundo, segn Rector, las clulas estaran pa-
ralizadas con el n de ahorrar energa. A pesar
de ello, algunos estmulos se elaboraran en la
corteza cerebral, fenmeno con sentido desde
el punto de vista evolutivo, pues resulta im-
portante para la supervivencia reaccionar ante
contactos u olores tambin durante el sueo.
Mas cuando se estimulan clulas nerviosas
que en ese momento se encuentran desco-
nectadas, modican su estado de tensin de
manera mucho ms ntida que las clulas que
1
2
3
4
5
6
Sustancia gris
Sustancia blanca
Clulas piramidales
Astrocitos
Las columnas
de la mente
La capa externa del cerebro
est formada por la sustancia
gris (la corteza), en la cual se
encuentran principalmente los
somas neuronales. La sustancia
blanca, situada debajo de la
gris, se compone de las bras
nerviosas que ponen en co-
nexin los somas celulares de
las distintas regiones cerebra-
les. La materia gris se divide en
la mayora de los lugares de la
corteza cerebral en seis capas,
en las cuales se produce una
distribucin caracterstica por
tipos celulares. Las neuronas,
que en algn punto de la
corteza se sitan unas sobre
otras, se hallan conectadas en-
tre s de forma especialmente
tupida. Forman una columna
cortical, la cual se considera
la unidad de elaboracin bsica
del cerebro.
G
E
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K
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 31
estn despiertas y activas. Esta es la razn por
la que se muestran picos tensionales ms altos
en aquellas columnas cuyos grupos celulares
se encuentran en modo sueo.
Tambin entrenamos a ratas para que rea-
licen determinadas tareas comenta Rector,
durante esta actividad medimos el estado de
sus columnas corticales. Los resultados provi-
sionales obtenidos muestran que cuando las
columnas reaccionan de forma intensa ante es-
tmulos, los animales cometen ms fallos. Ello
demostrara una vez ms que las variaciones
de potencial elctrico ms intensas indican el
estado de sueo de las columnas corticales.
Como prueban las mediciones llevadas a
cabo por Rector, incluso las columnas cortica-
les colindantes pueden encontrarse en estados
diferentes: una activa, la otra inactiva. En ese
momento, algunas veces los animales estn
an despiertos, otras se hallan ya dormidos.
Pero, de qu depende que una columna est
en estado de reposo o siga activa? Del mismo
modo que el organismo en su conjunto, tambin
los grupos celulares parecen cansarse cuando
llevan activos cierto tiempo. A medida que el es-
tado de vigilia se prolonga, aumenta la necesidad
de descanso y, con ello, la probabilidad de que
una columna produzca grandes picos EEG.
Apretones de manos
en el laboratorio del sueo
No es ninguna idea novedosa que la utiliza-
cin de determinadas reas cerebrales provo-
que que estas se cansen de forma selectiva. Ya
hace ms de 14 aos que el investigador del
sueo Alexander Borbly constat que el sueo
en algunas regiones cerebrales dependiendo
de la actividad previa que haban desarrollado
los probandos poda resultar ms profundo
en unas que en otras. Para comprobarlo, el in-
vestigador realiz el siguiente experimento:
en las seis horas previas al descanso, estrech
la mano a cada uno de los voluntarios con la
ayuda de un aparato diseado para tal efecto.
Esta actividad signicaba un trabajo pesado
para las clulas de la corteza somatosensorial,
las cuales elaboran las sensaciones tctiles.
En la primera hora tras conciliar el sueo,
se pusieron de relieve en el EEG algunas pecu-
liaridades. Si, por ejemplo, el probando haba
estado estrechando la mano derecha, aparecan
reforzadas en la corteza somatosensora izquier-
da (responsable de la mitad corporal derecha)
ondas delta lentas. Esta parte del cerebro pa-
reca, por tanto, ms profundamente dormida
que la equivalente en el lado contrario; como si
necesitara una porcin extra de sueo a causa
de la intensa exigencia que haba experimen-
tado antes.
A partir del descubrimiento de Borbly, mu-
chos experimentos en ratones, palomas, gatos
y seres humanos han demostrado la misma
conclusin: si se estimula en exceso una deter-
minada regin de la corteza cerebral durante el
estado de vigilia, en el sueo posterior esa parte
cerebral muestra a menudo patrones EEG corres-
pondientes al sueo profundo ms intensos.
Asimismo, dicho cansancio se maniesta de
forma aislada en las columnas corticales, como
Rector demostr. Si se exige con intensidad a
una columna cortical por ejemplo, mediante
un estmulo elctrico y de forma continuada,
aumenta de manera considerable la probabili-
dad de que acabe por inactivarse y pase a un
estado de sueo. Con ello, tambin es proba-
ble que distintas protenas, a las que ya hace
tiempo que se las conoce bajo el nombre de
sustancias reguladoras del sueo, desempe-
en una funcin importante. La actividad en
las sinapsis parece que conlleva la produccin
de tales sustancias que, al alcanzar la cantidad
suciente, ocasionan la desconexin de esta y
de otras sinapsis prximas.
Por tanto, cuando nos sentimos cansados por
la noche, ese cansancio puede deberse a que
muchas de nuestras columnas corticales han
dejado ya de trabajar. Es posible que uno acabe
quedndose por completo dormido cuando el
modo de reposo vaya pasando de columna
en columna, extendindose as lentamente por
todo el cerebro. Las columnas vecinas de las ya
inactivadas cuentan con mayor probabilidad
de desconectarse, aunque desconocemos toda-
va la razn. Probablemente, dicha expansin
del sueo est inuida por relojes internos ce-
rebrales, como el ncleo supraquiasmtico, que
controla en ciclos de 24 horas la produccin de
la hormona del sueo, la melatonina.
La teora de Krueger y de sus colegas explica
a su vez por qu al despertar por la maana
nos sentimos somnolientos durante un buen
rato: probablemente lleve un tiempo que el
modo de actividad se extienda por todo el
cerebro y que todas las columnas cerebrales
se conecten. As, pues, cuando usted no sienta
ganas de hablar a primera hora de la maana,
atribyalo a las columnas corticales que an
deben despertar.
Joachim Marschall es psiclogo.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
LOCAL FUNCTIONAL STATE
DIFFERENCES BETWEEN
RAT CORTICAL COLUMNS.
D. Rector et al. en Brain
Research, vol. 1047,
pgs. 45-55; 2005.
SLEEP AS A FUNDAMENTAL
PROPERTY OF NEURONAL
ASSEMBLIES. J. Krueger
et al. en Nature Reviews
Neuroscience, vol. 9,
pgs. 910-919; 2008.
DORMIR
CON RITMO
Durante las siete horas y
30 minutos que de media
dormimos, atravesamos
distintas fases en las que
las clulas nerviosas ce-
rebrales se van activando
con ritmos diferentes.
Mediante un electroen-
cefalograma (EEG) se
pueden recoger, a travs
de pequeos electrodos,
las corrientes cerebrales
y representarlas en un
grco. Durante el sueo
ligero aparecen de forma
aislada lentas ondas theta,
mientras que en el sueo
profundo surgen grandes
ondas delta. La llamada
fase REM, durante la cual
se suea en especial,
constituye una excepcin:
en ella aparecen rpidas
ondas beta, propias en
realidad del estado de
vigilia.
Una nueva cartografa
del cerebro
Desde hace siglos los cientcos prueban de trazar mapas de nuestro cerebro,
mas las propuestas presentadas hasta ahora no reejan la autntica complejidad del rgano.
Una nueva cartografa cerebral est en proceso
KARL ZILLES Y KATRIN AMUNTS
32 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
NMDA (glutamato)
M
2
(acetilocolina)
AMPA (glutamato)
M
3
(acetilcolina)
Kainato (glutamato)
Nicotnico (acetilcolina)
T
O
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I
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L
L
E
S
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 33
PANORAMAS CEREBRALES
Las imgenes muestran la
distribucin espacial de dis-
tintos receptores en un corte
transversal del cerebro huma-
no. En cada caso, las molculas
reaccionan a un determinado
neurotransmisor (en parntesis)
y desempaan una funcin
importante en la comunicacin
entre unas neuronas y otras.
El color azul indica una densi-
dad de receptores baja; el rojo,
elevada.
mGlu2/3 (glutamato)
5-HT
1A
(serotonina)
GABA
A
(GABA)
A
1
(adenosina)

1
(noradrenalina)
D
1
(dopamina)

2
(noradrenalina)
GABA
B
(GABA)
34 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
L
a localizacin exacta del lugar donde acon-
tecen determinados procesos psquicos
ha ocupado a los cientcos desde que reco-
nocieron este rgano, de casi kilo y medio de
peso, como sede de la actividad mental. Los
investigadores del funcionamiento cerebral
han propuesto desde siempre mapas en los
que localizar las regiones responsables de los
diversos procesos mentales de forma similar
a como los continentes aparecen marcados en
un mapamundi.
Desde la perspectiva actual, la mayora de
esos intentos fallaron en su objetivo. Hasta
principios de la edad moderna, por ejemplo,
se crea que los diversos ventrculos, huecos
del cerebro llenos de lquido, eran responsables
de todos los procesos mentales, incluso de la
imaginacin o la memoria. Los antiguos inves-
tigadores no concedan importancia ninguna
al tejido nervioso, base biolgica, como ahora
sabemos, de estos procesos.
Otro intento fue la frenologa. Su fundador,
Franz Joseph Gall (1758-1828), crea reconocer el
carcter de una persona a travs del anlisis de
la forma de su crneo. Basaba tal conviccin en
el hecho de que el cerebro se formaba de 27 r-
ganos; cada uno de ellos albergaba una cuali-
dad, como el amor a los nios, la compasin o
la fuerza de voluntad. Segn Gall, el desarrollo
de esos rganos poda reconocerse por la im-
pronta que dejaban en el hueso craneal que los
rodeaba. En la actualidad, ningn investigador
serio piensa que las variedades de conducta
se deben a un nico ncleo o rea de la cor-
teza cerebral especializada. Por el contrario,
sabemos que casi todos los procesos mentales
requieren la actividad conjunta de complejas
redes neuronales.
Entre 1903 y 1909 Korbinian Brodmann con-
sigui trazar por primera vez cartografas de la
organizacin de la corteza del cerebro median-
te estudios microscpicos. En la actualidad, las
cartografas cerebrales resultan ms impor-
tantes que nunca; sabemos que el cerebro, a
diferencia de la mayora de los otros rganos
de nuestro cuerpo, muestra estructuras muy
diversas segn las regiones, los ncleos o las
reas corticales.
Ya no basta un solo mapa del cerebro para
ordenar y representar aquello que conocemos
de l. En el Instituto de Ciencias Neurolgicas
y Medicina del Centro de Investigacin Jlich,
del Instituto C. y O. Vogt para la Investigacin
Cerebral de la Universidad de Dsseldorf, y en
la facultad de medicina de la Escuela Tcni-
ca Superior de Renania-Westfalia, en Aquis-
grn, trabajamos en la elaboracin de una
cartografa cerebral multimodal. El objetivo
es conseguir un cerebro virtual que muestre
los distintos planos de toda la red funcional
hasta alcanzar el nivel de las molculas in-
dividuales.
Fotografa de la psique
A simple vista, la mayora de las reas de la
corteza cerebral parecen tener una estructura
similar. Por todas partes aparecen las mismas
neuronas y clulas de gla, con idnticos prin-
cipios funcionales y mecanismos molecula-
res. Las diferencias radican en el detalle, en
la arquitectura, que puede trazarse segn
criterios distintos. Por ejemplo, segn el ta-
mao de las neuronas que existen en una de-
terminada rea cerebral, conforme a su forma
o segn la densidad en que se encuentran (ci-
toarquitectura). Asimismo, puede realizarse
a tenor del tipo de molculas que garantizan
la transmisin de la informacin entre unas
clulas y otras (arquitectura de receptores). Fi-
nalmente, las conexiones neuronales pueden
ordenarse y describirse de manera diferen-
ciada (mieloarquitectura y conectividad). Si
se contemplan los tres criterios, la corteza
cerebral se puede dividir probablemente en
ms de 200 reas.
Para investigar un cerebro humano segn
su citoarquitectura, empleamos en primer lu-
gar la tomografa de espn nuclear (tomografa
por resonancia magntica, TRM) con el obje-
tivo de obtener una imagen tridimensional.
A continuacin, mediante un microtomo, se
realizan de 6000 a 8000 cortes nsimos (con
un grosor de una quincuagsima de milmetro)
RESUMEN
Neuro-navegador
1
Mucho antes del
desarrollo de las
modernas ciencias
neurolgicas ya exis-
tan mapas del cere-
bro. Entre tanto, los
investigadores utilizan
mtodos diversos para
conocer la estructura
cerebral.
2
Mediante la carto-
grafa de recepto-
res se dispone de un
mapa para cada mo-
lcula, que reacciona
a un neurotransmisor
determinado.
3
El objetivo de la
investigacin es
reconstruir la estructura
del cerebro, desde su
arquitectura general
hasta el nivel molecular.
HUELLA DACTILAR
La huella dactilar de
receptores presenta
la distribucin en el
hipocampo de cada
uno de 15 receptores
que intervienen en el
proceso de aprendiza-
je y en la memoria.
AMPA
kainato
NMDA
GABA
A
GABA
B
BZ
M
1
M
2 M
3
nicotina

2
5-HT
1A
5-HT
1B
D
1
2000
3000
1000
Hipocampo
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 35
de todo el rgano. A continuacin, se tien las
neuronas y se registra su distribucin espacial
mediante un microscopio combinado con un
escner. Un ordenador analiza la densidad de
neuronas en cada lugar del corte cerebral. De
este modo, a partir de miles de puntos de la
corteza cerebral se obtiene un perl arqui-
tectnico que representa la densidad neuro-
nal, desde la supercie de la corteza hasta sus
lmites ms profundos.
El resultado son miles de perles de todo el
cerebro. A partir de ello y mediante procedi-
mientos estadsticos, podemos precisar dn-
de se presentan cambios locales en la citoar-
quitectura, de tal manera que se determinan
los lmites entre las diversas reas cerebrales.
Finalmente, mediante la TRM, reejamos los
datos en formato tridimensional, de manera
que se corresponde al cerebro vivo.
Mediante este proceso podemos trazar una
imagen exacta de la citoarquitectura del cere-
bro vivo. Sin embargo, el neurlogo se enfrenta
con el problema de las grandes diferencias que
existen entre los cerebros de unas personas y
otras, no solo por lo que respecta a su tamao
y forma, sino tambin por su situacin exacta
y el tamao de cada rea. Junto a otros inves-
tigadores hemos documentado diferencias en
determinadas reas cerebrales entre diestros
y zurdos, mujeres y hombres, viejos y jvenes.
Por otra parte, cada cerebro es nico. Tambin
un entrenamiento intenso de capacidades con-
cretas, como la msica o el deporte, origina
cambios estructurales.
Con el n de transferir los conocimientos
de los cerebros estudiados a otras personas,
elaboramos cartografas cerebrales probabi-
lsticas. En dichos mapas no aparecen lmites
dogmticos entre las reas, sino que presentan
informaciones probabilsticas sobre el lugar y
extensin de esas reas en una corteza cere-
bral concreta. De esta forma, el investigador
puede calcular, para cada cerebro individual,
la probabilidad de que un determinado punto
de ese cerebro forme parte de una u otra rea
estructural o funcional.
Hasta fecha reciente, no ha sido posible
obtener cartografas cerebrales basadas,
adems de en la forma y la densidad de las
neuronas, tambin en la distribucin de los
neurotransmisores y sus receptores. Median-
te los transmisores, las neuronas transfieren
seales a otras neuronas. Cada uno de estos
transmisores acta sobre uno o varios re-
ceptores, molculas proteicas situadas en
CORTES PROCESADOS
Un microtomo corta en porciones un cerebro, incluido en parana, de un donante.
Los cortes tienen un grosor de una quincuagsima de milmetro (arriba); se escanean
y analizan por ordenador. A partir de estos datos, se trazan cartografas proba-
bilsticas del cerebro (abajo). La imagen muestra la probabilidad de que puntos
determinados de la corteza cerebral formen parte de un rea de la regin de Broca,
importante para el habla.
100%
10%
36 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
la membrana de las clulas que reaccionan
especficamente a estas sustancias. Cuando
los transmisores llegan a sus receptores es-
pecficos, se observa un cambio en el trnsito
inico a travs de la membrana celular. En
determinadas circunstancias, la neurona emi-
te una seal elctrica que estimula o inhibe
otras neuronas. Por otra parte, los receptores
pueden influir en el metabolismo intracelu-
lar o en la actividad de genes determinados.
Dada la importancia de la transmisin de
informacin entre las clulas, se han creado
muchos medicamentos dirigidos a actuar en
este sistema, sobre el que tambin influyen
el alcohol y las drogas.
Sinfona de molculas
Los bilogos moleculares han identificado
varios cientos de receptores, han descifra-
do su codificacin gentica y sus formas
de actuar. Es errnea la idea de que cada
neurona fabrica un nico neurotransmisor
con frecuencia se habla, por ejemplo, de
neuronas dopamnicas o que cada una de
ellas reacciona a un nico mensajero. Por el
contrario, cada neurona dispone de muchos
tipos de receptores, variando su nmero de
unas neuronas a otras. Adems, las neuronas
captan transmisores de numerosas clulas
vecinas.
De este modo, la transmisin de la informa-
cin comprende acordes completos, no solo
notas nicas. Sin embargo, cmo es posible
que las 20.000 millones de neuronas que
existen en la corteza cerebral no originen
una cacofona, mas al contrario, den lugar a
una sinfona orquestada a la perfeccin que
permite las percepciones, las sensaciones, los
pensamientos y las conductas?
Para contestar a esta pregunta, hemos de
entender mejor cmo interactan los tipos
de receptores. En este sentido, tanto en Jlich
como en Dsseldorf, trabajamos con cartogra-
fas moleculares para cada receptor concreto, lo
cual nos permite ver cuntas de esas molculas
se presentan en un lugar del cerebro determi-
nado. Para ello utilizamos la autorradiografa
de receptores: marcamos numerosos recepto-
res diferentes con molculas radiactivas que
presentan anidades combinatorias similares
a las de los transmisores naturales. Finalmente,
en un corte de la corteza cerebral medimos la
intensidad radiactiva, la cual nos indica la den-
sidad local de receptores. De este modo, puede
reconstruirse para la corteza cerebral completa
con qu densidad y en qu punto se presentan,
por ejemplo, receptores para la nicotina, dopa-
mina o serotonina.
A travs de la combinacin de cartografas
cerebrales sobre la arquitectura citolgica y
de receptores podemos reconocer los lmites
de las reas hasta ahora desconocidos, ade-
ms de la estructura molecular y funcional
de esas regiones. Para los neurobilogos re-
sulta particularmente interesante conocer el
balance entre los diversos receptores en una
determinada rea, ya que proporciona valiosa
informacin sobre los mecanismos funcio-
nales que all ocurren. En imgenes, dicha
informacin puede representarse en forma
de huella dactilar de los receptores. La fi-
gura de la pgina 34 muestra la distribucin
de 15 receptores en el hipocampo, estructura
cerebral gracias a la cual podemos aprender
y memorizar. La huella dactilar permite
reconocer que las neuronas de esta regin
disponen, sobre todo, de receptores de tipo
GABA
A
/BZ, MNDA y 5-HT
1A
que reaccionan
MIRADA EN PROFUNDIDAD
Un nuevo tipo de tomografa
por emisin de positrones
permite ver la distribucin
de receptores en el cerebro.
Aqu se muestra la del recep-
tor de serotonina 5-HT
2A
. En
una persona sana (izquierda),
la densidad es mayor que en
un paciente con sndrome de
Urbach-Wiethe, raro trastorno
de la conducta social.
Se han
documentado
diferencias en
reas cerebrales
determinadas
de diestros y
zurdos, mujeres
y hombres,
viejos y jvenes
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 37
a los neurotransmisores GABA, glutamato y
serotonina.
Podemos representar tambin la frecuencia
con que se presentan los receptores de un de-
terminado tipo en el cerebro de las personas
vivas. Esto es posible merced a una especial
tcnica de imagen, la tomografa por emisin
de positrones (TEP). Mediante esta tcnica los
investigadores pueden explorar la funcin que
desempean determinados receptores en en-
fermedades psquicas. En fecha reciente, hemos
demostrado que en pacientes con sndrome
de Urbach-Wiethe (raro proceso gentico que
condiciona notables trastornos de la conducta
social) existen en todo el cerebro bajas concen-
traciones de un receptor de la serotonina.
Vas multicolor
Otra posibilidad para hacer visible la estruc-
tura del cerebro la ofrecen las conexiones
mutuas entre las diversas reas cerebrales.
De las neuronas parten apndices (axones)
que enlazan con otras neuronas, en ocasiones
situadas en regiones muy alejadas. Recientes
avances tcnicos permiten seguir el curso de
estas bras: la imagen con tensor de difusin
(ITD) permite ver el curso de los nervios en la
persona viva. El procedimiento no es invasivo
y ofrece una resolucin espacial de pocos mi-
lmetros. Resulta til para estudiar las bras
nerviosas gruesas, mas no es suciente para la
multitud de bras pequeas que desearamos
investigar. Incluso las ms nas estn forma-
das desde muchos centenares hasta miles de
axones. En los ltimos tiempos, para conocer
el elevado nmero de bras, podemos estudiar
los cortes cerebrales mediante la microscopa
de polarizacin. Gracias a este procedimiento
se consigue una resolucin espacial de pocas
milsimas de milmetro.
Si combinamos todos los mtodos expues-
tos, podemos trazar cartografas cerebrales
multimodales detalladas que sirvan de base
para la confeccin de un cerebro virtual. Ello
permitira realizar expediciones apasionan-
tes a travs de los procesos biolgicos que su-
ponen la base de nuestra mente. Adems, las
cartografas multimodales podran contribuir
en un futuro a mejorar los diagnsticos y las
terapias para tratar las enfermedades del ce-
rebro, cada vez ms frecuentes.
Karl Zilles es director del Instituto de Ciencias Neuro-
lgicas y Medicina INM-2 del Centro de Investigacin
de Jlich y director del Instituto C. y O. Vogt para
la Investigacin Cerebral de la Universidad de Ds-
seldorf. Katrin Amunts es directora del Instituto de
Ciencias Neurolgicas y Medicina INM-1 del Centro
de Investigacin de Jlich y profesora de cartografa
estructural y funcional del cerebro en la Cnica de
Psiquiatra y Psicoterapia de la Escuela Tcnica Supe-
rior de Renania-Westfalia en Aquisgrn.
A nales del siglo XIX, el desarrollo de la microscopa y de las nuevas tcnicas de tincin
para los cortes cerebrales posibilit por primera vez describir clulas y bras nerviosas in-
dividuales. De estas tcnicas se aprovech el mdico Korbinian Brodmann (1868-1918) con
el objetivo de confeccionar los primeros mapas del cerebro con base cientca. De 1901
a 1910, Brodmann trabaj con la pareja de investigadores Ccile (1875-1962) y Oskar Vogt
(1870-1959) en el por entonces recin fundado Instituto de Neurobiologa de la Universidad
de Berln. Mediante un trabajo minucioso a lo largo de varios aos, Brodmann estudi la
distribucin de clulas en cada regin del cerebro humano, as como de otros mamferos. En
1909 resumi sus descubrimientos en su obra maestra Vergleichende Lokalisationslehre der
Grosshirnrinde (Mtodo comparativo para la localizacin en la corteza cerebral). El cientco
propuso dividir la corteza cerebral en 52 reas, conocidas todava hoy por los neurlogos
como reas de Brodmann.
El atlas de Brodmann fue para su poca sorprendentemente exacto. Sin embargo, me-
diante los mtodos modernos de investigacin, tales como la tomografa funcional me-
diante resonancia magntica, pueden demostrarse algunos errores en la delimitacin
de las reas. Adems, solo incluy la superficie de la corteza cerebral, sin considerar las
regiones situadas en la profundidad de sus surcos, a pesar de que suponen dos terceras
partes de la misma.
Korbinian Brodmann: primer cartgrafo de la mente
FAMOSO PIONERO
Korbinian Brodmann dividi
el cerebro en 52 reas, bien
conocidas por los neurlo-
gos de hoy en da.
D
O
M
I
N
I
O

P

B
L
I
C
O
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
CYTOARCHITECTURE OF
THE CEREBRAL CORTEX
MORE THAN LOCALIZA-
TION. K. Amunts et al.
en Neuroimage, vol. 37,
pgs. 1061-1065; 2007.
RECEPTOR MAPPING: AR-
CHITECTURE OF THE HU-
MAN CEREBRAL CORTEX.
K. Zilles y K. Amunts
en Current Opinion in
Neurology, vol. 22,
pgs. 331-339; 2009.
CENTENARY OF BROD-
MANNS MAP CONCEPTION
AND FATE. K. Zilles y
K. Amunts en Nature
Reviews Neuroscience,
vol. 11, pgs. 139-145;
2010.
38 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011


F
O
T
O
L
I
A

/

I
L
I
K
E
La importancia
de
JUGAR
UNA MANO LLENA DE AMIGOS
Los nios se embarcan de
buen grado en otros papeles;
tambin dan vida a tteres y
muecos de trapo. Este juego
libre les permite desarrollar
sus habilidades sociales.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 39
E
l 1 de agosto de 1966, el mismo da en que
el psiquiatra Stuart Brown se estrenaba
como profesor adjunto en la facultad de me-
dicina Baylor de Houston, Charles Whitman,
estudiante de ingeniera de la Universidad de
Austin en Texas, de 25 aos, se subi a lo alto
de la torre del campus y dispar a 46 personas.
Whitman, ex francotirador de la Marina de Es-
tados Unidos, era la ltima persona que nadie
esperara que perpetrara semejante matanza.
Brown fue nombrado psiquiatra asesor del Es-
tado para investigar el incidente. Al entrevistar,
tiempo despus, a un total de 26 acusados de
asesinato en Texas para un pequeo estudio
piloto que estaba realizando, descubri que la
mayora de los asesinos, entre ellos Whitman,
tenan dos caractersticas en comn: por un
lado, pertenecan a familias maltratadoras, y
por otro, el juego nunca form parte de su in-
fancia. Brown no saba por entonces cul de los
factores resultaba ms trascendente.
En los ms de 40 aos transcurridos desde
el trgico suceso en la Universidad de Austin
en Texas hasta ahora, ha entrevistado a unas
6000 personas acerca de su infancia. Los datos
sugieren que la falta de oportunidades para
jugar de forma desestructurada e imaginativa
puede impedir que los nios crezcan felices e
integrados. El juego libre resulta crucial para
que una persona llegue a ser socialmente com-
petente, maneje el estrs y desarrolle habilida-
des cognitivas, como por ejemplo, la capacidad
para resolver problemas. Las investigaciones
sobre el comportamiento animal conrman los
benecios del juego y sealan su importancia
evolutiva. En denitiva, jugar podra propor-
cionar a los animales (incluidos a los humanos)
las herramientas que les ayudarn a sobrevivir
y a reproducirse.
La mayora de los psiclogos arma que ju-
gar aporta benecios que perduran durante
toda la edad adulta; aun as, no siempre estn
de acuerdo hasta qu punto la falta de juego
perjudica a los nios. Sobre todo porque anti-
guamente haba pocos nios que no pasaran
gran parte del tiempo jugando. Hoy por hoy, el
juego libre parece estar perdiendo peso como
ingrediente bsico de la juventud. Segn un
artculo publicado en 2005 en Archives of Pe-
diatrics & Adolescent Medicine, el tiempo que
los nios dedican a entretenerse libremente
disminuy una cuarta parte entre 1981 y 1997.
La preocupacin por matricular a los hijos en
las universidades adecuadas origina que los
padres sacriquen el tiempo de juego en favor
de otras actividades estructuradas. Al salir del
colegio, ya desde preescolar, los jvenes ocupan
las horas con lecciones de msica o deporte, lo
cual resta tiempo a los correteos imaginativos
y traviesos que fomentan la creatividad y la
cooperacin.
Diversos estudios demuestran que, como
arma Brown, una juventud privada de jue-
go deteriora el desarrollo social, emocional
y cognitivo normal en humanos y animales.
Como el mencionado cientco, otros psic-
logos se muestran preocupados ante la po-
sibilidad de que la limitacin del juego libre
en el desarrollo de los cros pueda derivar en
una generacin de adultos ansiosos, infelices
RESUMEN
A jugar!
1
Jugar durante la
infancia resulta
crucial para el desarro-
llo social, emocional y
cognitivo.
2
El juego libre, ima-
ginativo y travieso,
en contraposicin a los
juegos o a las activida-
des estructuradas, es el
ms esencial.
3
Los nios, as como
los animales, que
no juegan cuando
son jvenes pueden
convertirse en adultos
ansiosos e inadaptados
sociales.
El juego libre e imaginativo resulta crucial para el desarrollo social,
emocional y cognitivo. Permite una mejor adaptacin,
estimula la inteligencia y reduce el estrs
MELINDA WENNER MOYER
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e inadaptados sociales. Una vida seriamente
privada de juego tiene consecuencias graves,
seala Brown. No obstante, nunca es tarde para
empezar este tipo de prctica: jugar tambin
ayuda a mantener el bienestar mental y fsico
de los adultos.
La preocupacin por la desaparicin del jue-
go no es nueva. Se remonta al ao 1961, fecha
en que se fund en Dinamarca la organizacin
International Play Association (Asociacin In-
ternacional por el Derecho del Nio a Jugar)
destinada a proteger, preservar y promover
el juego como un derecho fundamental para
todos los nios. Sin embargo, hace poco ms
de un decenio que la idea tom mayor fuerza
con la creacin de muchas ms fundaciones
sin nimo de lucro en todo el mundo para
promocionar el valor del juego y concienciar
sobre el problema de su desaparicin. Entre di-
chas organizaciones se encuentra el Instituto
Nacional para el Juego en el Valle de Carmel,
creado por Brown en California, la Alianza por
la Infancia, as como la Asociacin para los Es-
tudios del Juego.
La libertad s importa
Pero si los nios juegan al ftbol y al Scrabble o
se entretienen tocando la auta, entonces, por
qu a los expertos les preocupa que estos juegos
y otras actividades estructuradas se coman el
tiempo del juego libre? Desde luego, los juegos
con reglas, adems de divertidos, son una fuen-
te de experiencias de aprendizaje. Por ejemplo,
pueden mejorar las habilidades sociales y la co-
hesin del grupo, arma Anthony D. Pellegrini,
psiclogo educativo de la Universidad de Mi-
nesota. Sin embargo, segn explica Pellegrini,
estos juegos cuentan con unas reglas que se
establecen de antemano y se cumplen. El juego
libre, en cambio, no tiene reglas a priori, as que
permite reacciones ms creativas.
Dicho aspecto creativo resulta clave, ya que
favorece un estmulo mayor del desarrollo ce-
rebral que si se siguen unas reglas predeter-
minadas. En el juego libre, los nios utilizan
la imaginacin, prueban nuevas actividades
y roles.
El juego libre lo inicia y crea el propio nio.
Puede consistir en fantasas, como ejercer de
mdicos o de princesas, jugar a las casitas o en
simular peleas, como cuando los nios (sobre
todo los varones) alborotan y forcejean unos
con otros por diversin, alternndose los pa-
peles, con lo que no siempre hay un mismo
ganador. El juego libre es lo ms parecido al
juego que percibimos en el reino animal, se-
mejanza que sugiere la existencia de orgenes
evolutivos lejanos. Gordon M. Burghardt, autor
de The Genesis of Animal Play (La gnesis del
juego animal) dedic 18 aos a observar a los
animales con el n de establecer una denicin
de su juego. Segn el autor, el juego debe ser
repetitivo un animal que golpea un objeto
nuevo una sola vez no est jugando con l,
voluntario e iniciarse en un ambiente relaja-
do. Ni los animales ni los nios juegan cuando
estn mal alimentados o en situaciones estre-
santes. Asimismo es imprescindible que la ac-
tividad no suponga una utilidad evidente en el
contexto en que se observa, es decir, que en lo
esencial carezca de un objetivo claro.
Enfrentarse al tiempo
Cmo benecian tales actividades sin sentido
aparente a los nios? El juego parece ayudar al
desarrollo de fuertes habilidades sociales. Uno
no se vuelve socialmente competente porque
los profesores le digan cmo debe comportar-
se arma Pellegrini. Una persona aprende
dichas habilidades interactuando con sus se-
COMUNICARSE
A TRAVS DEL JUEGO
Para las cras de animales,
retozar y mordisquearse signi-
ca llevarse bien y divertirse.
En los humanos, jugar ensea
a los nios a comunicarse me-
jor entre ellos.
Los nios utilizan un lenguaje ms sosticado
cuando juegan con otros nios que cuando
juegan con adultos, ya que deben aportar
claves contextuales
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mejantes, aprendiendo lo que est aceptado y
lo que no. Los nios aprenden a ser justos y
esperar su turno; no siempre pueden pretender
ser los reyes del lugar, o rpidamente perdern
a sus compaeros de juego. Quieren mante-
ner la situacin, por lo que estn dispuestos a
esforzarse en dar cabida a los deseos de otros,
explica Pellegrini. Al divertirles a los nios la
actividad, no se rinden tan fcilmente ante una
contrariedad como por ejemplo ocurrira en
el caso de tener que resolver un problema de
matemticas; as pues, desarrollan la capacidad
para la constancia y la negociacin.
Para que las cosas transcurran de forma
amistosa se requiere mucha comunicacin,
posiblemente la habilidad social ms valiosa
de todas. En este sentido, el juego con iguales
es la actividad que desempea una funcin
ms relevante. Las investigaciones muestran
que los nios usan un leguaje ms sosticado
cuando juegan con otros cros de su edad que
si lo hacen con adultos. Cuando juegan a repre-
sentar un papel, tienen que comunicarse sobre
algo que no est fsicamente presente, as que
deben usar un lenguaje complicado si quieren
que sus iguales entiendan lo que les intentan
decir. Por ejemplo, no basta con que el nio
pregunte vainilla o chocolate? mientras le
ofrece a un amigo un cucurucho imaginario.
Tienen que proporcionar claves para el contex-
to: Helado de vainilla o de chocolate, cul te
apetece?. Los adultos, por otro lado, rellenan
los huecos de informacin, lo que facilita las
cosas a los nios.
Si jugar en la infancia ayuda a ser ms socia-
ble, no hacerlo obstaculiza el desarrollo social?
As lo sugieren los estudios. Segn una inves-
tigacin longitudinal publicada en 1997 por la
Fundacin High/Scope de Investigacin Edu-
cativa en Ypsilanti (Michigan) y llevada a cabo
con sujetos en situacin de pobreza y un alto
riesgo de fracaso escolar, aquellos que disfru-
taron de una educacin preescolar orientada al
juego se mostraban aos despus socialmente
ms adaptados que los nios que haban expe-
rimentado una enseanza preescolar basada
en juegos instruidos por profesores. De entre
estos ltimos, ms de una tercera parte haban
sido arrestados por delito grave a los 23 aos;
en cambio, entre aquellos alumnos que haban
atendido a una educacin orientada al juego,
los delincuentes suponan menos de una d-
cima parte del total. Tambin se observaron
diferencias entre unos y otros durante la edad
laboral: mientras menos del 7 por ciento de los
instruidos en el juego haba perdido el trabajo
alguna vez, una cuarta parte de los educados
durante la etapa infantil con una instruccin
directa fueron despedidos en alguna ocasin.
Los estudios con animales complementan
la teora de que la carencia de juego reduce
las habilidades sociales. Los resultados de una
investigacin publicada en 1999 en Behavioral
Brain Research prueban que las ratas aisladas
durante la cuarta y quinta semana de vida (pe-
rodo de desarrollo que ms tiempo dedican
al juego) se muestran mucho menos sociables
al encontrarse despus con sus compaeras
en comparacin con el comportamiento que
maniestan las ratas que no han sido incomu-
nicadas durante dicho perodo de desarrollo.
Por otro lado, un estudio publicado en Develop-
mental Psychobiology en 2002 revel que las
ratas macho criadas en aislamiento durante su
juventud no manifestaban la conducta normal
de evitacin cuando se las juntaba con mridos
macho dominantes que las atacaban de forma
repetida. Entonces, es la privacin de juego la
JUEGO IMAGINATIVO
Disfrazarse y aparentar ser otra
persona es un tipo de juego
libre. Este trmino en psicolo-
ga dene un tipo de diversin
no estructurada, imaginativa y
que supone un desafo mayor
para el cerebro en desarrollo.
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causa de los problemas de comportamiento o
el aislamiento social en general?
Otro estudio sugiere que jugar fomenta el de-
sarrollo neuronal en reas cerebrales superiores
implicadas en las reacciones emocionales, as
como en el aprendizaje social. En 2003, cien-
tcos sealaron que jugar a pelearse libera en
tales regiones cerebrales el factor neurotrco
derivado del cerebro (FNDC), una protena que
estimula el crecimiento de nuevas neuronas. Los
investigadores permitieron a 13 ratas de control
que jugaran libremente con otras compaeras
durante tres das y medio; otros 14 ejemplares
fueron aislados durante el mismo perodo de
tiempo. Al examinar el cerebro de los animales,
descubrieron que la corteza, el hipocampo, la
amgdala y el puente troncoen ceflico de las
ratas de control que haban jugado contenan ni-
veles muy superiores de FNDC en comparacin
con los de aquellas que haban permanecido en
aislamiento. Creo que jugar es el mecanismo
ms importante por el que se relacionan las
regiones superiores del cerebro, arma Jaak
Panksepp, neurocientco de la Universidad es-
tatal de Washington y coautor del estudio.
Alivio del estrs
Las investigaciones sugieren tambin que jugar
resulta crucial para la salud emocional, posi-
blemente porque ayuda a los nios a calmar
la ansiedad y el estrs. En un estudio de 1984
publicado en el Journal of Child Psychology and
Psychiatry, los investigadores analizaron el ni-
vel de ansiedad de 74 nios de entre tres y cua-
tro aos de edad en su primer da de preescolar
a partir de su comportamiento (si suplicaban,
lloriqueaban e imploraban a sus padres que se
quedaran), as como de la sudoracin de las ma-
nos. Los investigadores catalogaron a los nios
de ansiosos o no ansiosos. Despus separaron
de forma aleatoria a los 74 nios en cuatro gru-
pos: la mitad fueron trasladados a habitaciones
llenas de juguetes, donde podan jugar solos o
con otro compaero durante 15 minutos; a la
otra mitad se les pidi que se sentaran a una
mesa solos o con otros nios y escucharan al
profesor mientras contaba un cuento tambin
durante 15 minutos.
Ms tarde se volvi a evaluar el nivel de an-
siedad de los pequeos. De entre los nios ner-
viosos desde el inicio del experimento, el nivel
de ansiedad se redujo ms del doble en aquellos
que haban estado jugando si se comparaban
con los que haban estado oyendo el cuento del
profesor; aquellos que no se mostraron nervio-
sos se mantuvieron igual. Otro resultado llam
la atencin de los investigadores: los nios que
haban jugado solos durante el cuarto de hora
se calmaron con mayor facilidad que aquellos
que haban compartido el tiempo de juego con
compaeros. En opinin de los responsables del
estudio, los nios construyen a travs del juego
imaginativo (actividad ms fcil de iniciar si
se est en soledad) fantasas que les ayudan a
lidiar con situaciones difciles.
Los estudios con animales sostienen tambin
la teora de que jugar ayuda a aliviar el estrs,
MAYOR CREATIVIDAD Y
RESOLUCIN DE PROBLEMAS
Muchos nios, en especial
los varones, disfrutan con los
juegos bruscos y las rias. El
hecho de turnarse el papel de
vencedor de la pelea contribu-
ye a que aprendan la actividad
recproca del toma y daca,
entre otras habilidades socia-
les. Incluso se ha demostrado
que estas rias mejoran la
creatividad y la capacidad para
resolver problemas.
La falta de juego podra impedir el desarrollo
de la capacidad para resolver problemas
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concepto que se conoce en neurociencia bajo el
trmino de amortiguador social. En un estudio
publicado en 2008, el neurocientco Stephen
Siviy, de la Universidad de Gettysburg, coloc
ratas solas en una cmara. Al introducir el co-
llar usado de un gato, se pusieron visiblemente
nerviosas. Ms tarde se limpi la cmara con
el n de neutralizar el olor a gato. A continua-
cin se volvieron a introducir en el lugar a las
mismas ratas, esta vez sin el collar. De forma
inmediata, los mridos se pusieron de nuevo
nerviosos, probablemente porque asociaban el
espacio con el gato. Mas si Siviy y sus colabo-
radores incluan en la cmara un ejemplar de
rata que nunca haba estado expuesta al collar
del gato y, por tanto, no tena miedo, los dos
roedores empezaban a jugar persiguindose
uno a otro, retozando y simulando pelearse.
Poco despus, la primera rata se relajaba y se
calmaba, lo que sugera que jugar le ayudaba
a aliviar la ansiedad.
Jugar para ser el primero de la clase
Puede que parezca lgico que jugar sirva para
aliviar el estrs y desarrollar habilidades socia-
les. Sin embargo, los investigadores insinan
que existe un tercer benecio: al contrario de lo
que quiz se estima en general, esta actividad
en apariencia solo ldica contribuye a que los
nios sean ms listos. En un clsico estudio pu-
blicado en 1973 en Developmental Psychology,
los investigadores separaron a 90 alumnos de
preescolar en tres grupos. A uno de ellos se le
dej jugar libremente con objetos corrientes,
entre ellos, unas servilletas de papel, un des-
tornillador, una tabla, y un montn de clips. A
los miembros del segundo grupo se les pidi
que imitaran un experimento utilizando los
cuatro objetos de forma habitual. A los nios
que conformaban el ltimo grupo se les sent
a una mesa para que dibujaran lo que se les
ocurriera, sin siquiera haber visto los objetos.
Cada actividad dur diez minutos. Acto segui-
do, los investigadores solicitaron a los nios
que plantearan ideas sobre el uso de cada uno
de los objetos. Los probandos que haban po-
dido jugar con los elementos nombraron de
promedio tres veces ms usos creativos y nada
habituales para los objetos que en el caso de los
chavales que pertenecan a los otros dos gru-
pos. Tal resultado lleva a suponer que el hecho
de jugar fomenta el pensamiento creativo.
Jugar a pelearse tambin aumenta la capaci-
dad de solucionar problemas. Segn un artculo
publicado por Pellegrini en 1989, cuanto ms
Los investigadores suelen recalcar, por lo general, las consecuencias
positivas del juego en el cerebro en desarrollo de los ms pequeos;
no obstante, han descubierto que esta actividad tambin es importante
para la mente y el cerebro adultos. As, las personas adultas que no
juegan pueden acabar quemados por el ajetreo sin descanso en el que
se encuentran inmersos, arma Marc Bekoff, bilogo evolutivo de la
Universidad de Colorado en Boulder. A consecuencia de ello pueden
sentirse infelices y exhaustos, sin entender exactamente por qu.
Pero, cmo incorporar el juego en la vida de un adulto? Stuart Brown,
psiquiatra y fundador del Instituto Nacional del Juego en el valle del
Carmel (California), sugiere tres sencillas maneras:
Juego corporal: Participar en cualquier actividad de movimiento
activo que no incluya presiones de tiempo o expectativas de resul-
tados (si se practica ejercicio para quemar grasa, no es jugar).
Juego con objetos: Utilizar las manos para crear algo que divierta
(puede tratarse de cualquier cosa, pero sin un objetivo concreto).
Juego social: Quedar con otras personas para realizar actividades
sociales sin un propsito aparente. Desde charlar a competiciones
verbales, comenta Brown.
Si, a pesar de estos consejos, todava existen dudas de cmo incor-
porar el juego a la vida diaria, una solucin es recordar las preferencias
que tena de nio. Encuentre los verdaderos nortes de su infancia
e intente trasladar dichos recuerdos a actividades que encajen con las
circunstancias actuales, indica Brown. Compartir algn tiempo con ni-
os puede ayudar a refrescar la memoria, apunta Gordon M. Burghardt,
bilogo evolutivo de la Universidad de Tennessee.
A n de cuentas, no importa cmo se juega sino el hecho de que se
juega. Con el n de asegurarse la prctica de esta beneciosa activi-
dad, planee el tiempo que le va a dedicar al da, aconseja Bekoff. El
trabajo, al nal, siempre termina hacindose comenta, pero s que
si no juego, acabo trabajando menos. Burghardt aade: La felicidad
y la energa renovada que se experimentan por jugar compensarn con
creces el tiempo perdido.
Siempre trabajar, nunca jugar


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alborotaban los varones de escuela elemental,
mejor puntuaban en un test de resolucin de
problemas sociales. Durante la prueba, los in-
vestigadores mostraron a los nios cinco di-
bujos que representaban a un cro intentando
conseguir un juguete de otro chico, adems de
otros tantos dibujos que ilustraban a un nio
tratando de evitar que su madre lo regaara.
Tras ello, se pidi a los sujetos que pensaran
en las posibles soluciones ante un problema
social. Su puntuacin se bas en la variedad
de estrategias que mencionaban. Por lo gene-
ral, los nios que jugaban a pelearse tendan
a puntuar mucho ms alto.
Sin embargo, Pellegrini se pregunta la rela-
cin real de causa y efecto que puede extraerse
de tales investigaciones. Cul es la funcin de
jugar? Precede el juego al aprendizaje o es una
mera prctica o consolidacin de habilidades
que se estn desarrollando? Nadie lo sabe con
certeza. Cualquiera de los dos mtodos, a cier-
to nivel, resulta benecioso, concluye.
La falta de juego impide, entonces, desarro-
llar la capacidad para resolver problemas? Los
estudios con animales apuntan a que es posi-
ble. Segn describe un artculo publicado en
Developmental Psychology en 1978, los inves-
tigadores aislaron de forma individual ejem-
plares jvenes de rata mediante una malla, de
manera que podan ver, oler y or a otros mri-
dos, pero no podan jugar con ellos. La prueba
la realizaron durante los 20 das de desarrollo
de los animales, perodo de vida en el que son
ms proclives al juego. Los responsables de la
investigacin ensearon a estos roedores, as
como a otro grupo de ratas a las que haban
permitido jugar sin limitaciones, a tirar de una
pelota de goma con el n de quitarla de en
medio y de este modo conseguir una buena
comida. Das ms tarde cambiaron el escena-
rio. Las ratas tendran que empujar esta vez la
misma pelota para conseguir el premio. Los
ejemplares aislados tardaron mucho ms en
intentar nuevos mtodos para resolver el pro-
blema que aquellas ratas que haban podido
jugar. En opinin de los autores, los animales
aprenden a probar cosas nuevas jugando, mien-
tras que los que no juegan no adquieren esta
misma exibilidad conductual.
Jugar tambin parece ayudar al desarrollo
del lenguaje, segn un estudio de 2007 de Ar-
chives of Pediatrics & Adolescent Medicine. Los
investigadores de la Universidad de Washington
efectuaron un experimento con dos grupos de
nios de familias de nivel social medio y bajo
y con edades comprendidas entre los 18 me-
ses y los dos aos y medio. Solo se entreg a
los miembros de uno de los grupos una caja
de bloques de construccin para que jugaran.
Los padres de esos nios realizaron un segui-
miento sobre la frecuencia con la que jugaban
sus hijos. Seis meses despus, los chavales que
haban utilizado los bloques para entretenerse
obtuvieron con diferencia ms puntos en las
pruebas de lenguaje que los que no disponan
de dicho entretenimiento. Los investigadores
no estn seguros, sin embargo, sobre si dicha
mejora se debe al juego de bloques per se, ya
que al entretenerse con ellos, los pequeos pa-
saban menos tiempo con actividades impro-
ductivas, como ver la televisin.
Pero por qu jugar puede ayudar a los nios
a ser ms aventajados? Segn investigaciones
con animales, el juego resulta una suerte de en-
trenamiento para lo inesperado. Jugar es como
un caleidoscopio, es aleatorio y creativo, arma
el bilogo evolutivo Marc Bekoff, de la Universi-
dad de Colorado en Boulder. El resultado nal,
plantea Bekoff, es que jugar fomenta la exibi-
lidad y la creatividad que quiz ms adelante
resulte ventajosa en situaciones inesperadas o
CONSTRUCCIONES HACIA
EL DOMINIO DEL LENGUAJE
Un estudio demostr que los
nios que jugaban con bloques
de construccin obtenan me-
jor puntuacin en las pruebas
de lenguaje que aquellos que
no disponan de este entreteni-
miento. Quiz dicho resultado
fuese a causa de que los pri-
meros dedicaran menos tiempo
a actividades improductivas,
como ver la televisin. En cual-
quier caso, el resultado nal
result positivo para ellos.
Los animales aprenden a probar experiencias
nuevas a travs del juego. Los que no juegan
no adquieren la misma exibilidad conductual
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BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
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98; abril, 2007.
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puis y Peter K. Smith en
Developmental Review,
vol. 27, n.
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2, pgs. 261-
276; junio 2007.
en nuevos ambientes. Algunos psiclogos infan-
tiles estn de acuerdo. Entre ellos, David Elkin,
experto en desarrollo infantil de la Universidad
de Tufts. Jugar es una manera de aprender para
los nios arma Elkin, si no juegan, se pier-
den experiencias de aprendizaje.
Rienda suelta a las experiencias
Si el juego resulta tan crucial, qu ocurre con
los nios que no juegan lo suciente? Nadie lo
sabe a ciencia cierta, pero a muchos psiclogos
les preocupa. Ya que jugar resulta de alguna
manera arriesgado los animales que no estn
alerta y vigilantes se arriesgan a ser atacados
por depredadores, es probable que tal acti-
vidad haya evolucionado y persista porque
aporta ventajas para la supervivencia. Si no
fuera importante, habra evolucionado hacia
una forma ms compleja, arma Bekoff.
En efecto, las pruebas indican que jugar for-
ma parte de la evolucin desde antiguo. Las
ratas a las que se les ha extrado la neocorteza
(una amplia regin cerebral relacionada con
el pensamiento de orden superior, como el
pensamiento consciente y la toma de decisio-
nes) siguen jugando de forma normal, lo que
sugiere que la motivacin para realizar dicha
actividad proviene del tronco cerebral, una es-
tructura anterior a la evolucin de los mamfe-
ros. Ello signica que el ncleo del sistema de
circuitos provistos genticamente para jugar se
encuentra situado en regiones muy antiguas
del cerebro, explica Panksepp, quien dirigi
el experimento en 1994.
Resulta en cierto modo comprensible que
muchos padres de hoy piensen que actan
en pro del inters de su hijo cuando sustitu-
yen la prctica del juego libre del nio por lo
que ellos consideran valiosas actividades de
aprendizaje o duden a la hora de permitir a
sus vstagos jugar a solas en el exterior. Pue-
de que les preocupen los posibles rasguos
o los huesos rotos que se producen si juegan
a pelearse y a acometer travesuras, apunta
Sergio M. Pellis, neurocientco del comporta-
miento de la Universidad de Lethbridge en Al-
berta. Aunque estos instintos sean naturales,
protegerlos en exceso se acaba pagando ms
tarde, cuando esos mismos nios encuentran
dicultades para lidiar con un mundo impre-
visible y complejo. Un nio muy expuesto
a las experiencias del juego social sabr de
adulto manejar mejor las situaciones sociales
imprevisibles.
Los padres deberan dejar a los nios ser
nios. No solo porque la infancia debe ser
divertida, sino porque negarles la alegra sin
restricciones que supone la juventud impide
que se desarrollen como criaturas inquisitivas
y creativas, advierte Elkin. Se debe reformular
el concepto de juego con el n de no conside-
rarlo como algo opuesto al trabajo, sino como
un complemento arma. La curiosidad,
la imaginacin y la creatividad son como los
msculos: si no se usan, se pierden.
Melinda Wenner Moyer es periodista cientca
en Brooklyn, Nueva York.
EXPLORACIN EFECTIVA
Los nios que exploran
los objetos cotidianos
jugando con ellos de
formas poco habituales,
lejos de causar estragos
sin sentido si bien
desordenan ocasional-
mente, desarrollan su
creatividad.
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Seor Kuba, por qu arroja bloques
de plstico a los pulpos del acuario?
Pretendemos averiguar en qu momento
y cmo se origin la actividad del juego en
el curso de la evolucin. Por qu ha surgi-
do y se ha desarrollado algo con aparen-
temente tan poco sentido? Por ello, junto
con Gordon Burghardt, de la Universidad
de Tennesee en Knoxville, investigamos
de modo sistemtico el comportamiento
de animales no muy evolucionados, como
pulpos, tortugas o peces raya. Muchos
de los octpodos sometidos a observa-
cin, cuando encuentran los bloques en
su acuario, se mantienen ocupados con
ellos, en lo que se puede considerar un
juego con objeto.
Por qu actan as?
Es una pauta de comportamiento tpica
que se da al encontrarse con objetos no-
vedosos. Los psiclogos lo han estudiado
en nios; nosotros lo hemos detectado
de manera anloga en animales. Todo co-
mienza con una fase de familiarizacin (la
fase qu es esto?), en la que se examina
el objeto con todo detalle. Despus puede
sucederle un cierto perodo de aburri-
miento o desinters, al que le sigue la eta-
pa que podramos denir con la pregunta
qu puedo hacer con esto?. En ella, los
animales comienzan a jugar con el objeto,
desplazndolo de un lado a otro.
Dicho fenmeno se da sobre todo en
los ejemplares jvenes?
En el caso de los octpodos, animales
invertebrados, es cuestionable aplicar
los parmetros usuales de adultos y j-
venes. Hemos comparado pulpos de edad
avanzada con otros mucho ms jvenes
y no hemos detectado diferencias en su
conducta de juego. Sin embargo, cabe
resear que Gordon Burghardt ha cons-
tatado, en experimentos con reptiles, que
los animales maduros presentan una ma-
yor predisposicin al juego. Burghardt
lo atribuye a los excedentes de energa.
Un organismo necesita energa para ju-
gar, y a los reptiles de corta edad no les
sobran recursos despus de afrontar las
actividades cotidianas. Por esta razn son
los ejemplares ya desarrollados los que
pueden jugar realmente.
Por qu desperdician su valiosa ener-
ga jugando?
Creemos que el juego sirve, entre otras
cosas, para mantenerse ocupados. Los
animales domsticos o aquellos que se
encuentran en cautividad suelen jugar
con objetos con mayor frecuencia. El he-
cho de estar ocupados con estos elemen-
tos les ayuda a superar fases de aburri-
miento y a mantenerse en forma.
Signica esto que los animales juegan
para ejercitar los msculos y el aparato
circulatorio?
En efecto. Pero sobre todo para activar los
rganos sensoriales. El problema ms gra-
ve que padecen los animales en cautividad
es la privacin sensorial, es decir, la falta
de estmulos de los sentidos. Jugar es, pues,
una especie de antdoto. De hecho, todos
hemos experimentado algo parecido. En
ocasiones, cuando asistimos a una confe-
rencia aburrida, comenzamos a juguetear
con un bolgrafo o con lo que tengamos a
mano. Es decir, utilizamos cualquier objeto
para entretenernos. Los animales actan
de manera idntica. El juego no constitu-
ye, pues, ningn entrenamiento especco
para el futuro, sino que simplemente ayu-
da a mantener el sistema en movimiento
y a estar ms activo.
Sin embargo, existen tambin otras
variantes de juego...
S. Pero en el caso de animales poco evo-
lucionados como los peces, los reptiles o
los invertebrados, la variante que puede
estudiarse mejor es la del juego con obje-
tos. Los otros tipos son el juego social con
semejantes y el juego dinmico, es decir,
el movimiento salvaje sin un objetivo con-
creto. No se ha podido estudiar ninguna
de estas dos formas en octpodos, ya que
son seres solitarios y no conocemos sus
movimientos lo suciente como para cla-
sicarlos en categoras diferenciadas.
Es posible que aquello que ustedes
describen como juego no lo sea y que
Por qu a los pulpos les gusta jugar?
No solo las personas nos divertimos jugando. Tambin los perros, los gatos e, incluso, los octpodos.
El bilogo Michael Kuba, de la Universidad Hebrea de Jerusaln, revela a partir de la observacin
realizada en animales las claves sobre la evolucin de una actividad sin utilidad aparente
ENTREVISTA REALIZADA POR JOACHIM MARSCHALL
ENTREVISTA
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MICHAEL KUBA

Naci en 1970 en Viena.

Se licenci y doctor en biologa por


la Universidad de Viena. Trabaj en el
Instituto Konrad Lorenz de Etologa en
el estudio de la conducta de juego en
octpodos.

Es colaborador cientco en la Uni-


versidad Hebrea de Jerusaln y en el
zoolgico Schnbrunn de Viena.
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atribuyan a ciertos animales cualidades
de las que carecen?
Gordon Burghardt formul ya hace algn
tiempo, con el n de vencer este tipo de
reticencias, los cinco criterios que se de-
ben cumplir para identicar de manera
inequvoca el juego en animales. Uno de
ellos es que este comportamiento debe
presentarse de forma repetitiva. Adems,
no debe tener una utilidad directa. No
podemos considerar como un juego que
un gato persiga a un ratn para comr-
selo. Sin embargo, si comienza a zaran-
dearlo sin propsito aparente, podremos
armar, sin riesgo a equivocarnos, que
est jugando.
Qu saben los cientcos sobre la evo-
lucin del juego?
Los mamferos, los peces y los reptiles
juegan, pero tambin los invertebrados
ms evolucionados. Debemos remontar-
nos mucho tiempo atrs en la logenia
para encontrar antecesores comunes a
todas estas especies. Adems, lo ms pro-
bable es que estos fueran demasiado poco
evolucionados para presentar la conduc-
ta del juego. Podemos concluir, por tan-
to, que el juego apareci a lo largo de la
evolucin en diversas ocasiones y de ma-
nera separada en las diferentes especies
de animales, eso s, siempre asociado al
progresivo desarrollo de su cerebro. En el
momento en que una especie comienza
a mostrar patrones de comportamiento
de cierta complejidad aparece tambin el
juego en su vida. Podemos observarlo de
manera sencilla en la variante social del
juego: en animales que viven en grupos
jerarquizados, los ejemplares jvenes de-
ben tener la posibilidad de practicar, me-
diante el juego, las luchas por el poder.
Si los enfrentamientos fuesen a muerte
desde un primer momento, una especie
social no tendra grandes posibilidades
de supervivencia.
Se ha observado la conducta del jue-
go en animales menos evolucionados?
Con nuestras investigaciones con pul-
pos y peces raya, hemos alcanzado el
nivel de los animales con menor grado
de desarrollo que presentan la capaci-
dad de jugar. Charles Darwin escribi
sobre insectos y araas jugadores, ob-
servando con especial entusiasmo el
comportamiento de las hormigas. Sin
embargo, segn los criterios vigentes en
la actualidad, no podramos considerar
su conducta como un juego. Debemos
resear, no obstante, que hace treinta
aos numerosos cientcos armaban
de forma errnea que los monos eran
capaces de jugar, pero no as los perros
y los gatos. Cosa que para los dueos de
tales mascotas ha sido siempre evidente
no lo era tanto para los investigadores de
aquella poca.
Es la variante social la forma de juego
ms avanzada?
Desde nuestra perspectiva lo puede
parecer, ya que se presenta solo en las
especies con un comportamiento social
complejo. Sin embargo, todos los tipos
de juego presentan su valor. De hecho,
los seres humanos los necesitamos todos.
En el da a da, conuyen unos con otros
de manera natural. Piense, por ejemplo,
cmo los perros juegan a solas con un
hueso y, en ocasiones, se lo llevan a otro
congnere para luchar por l. Tambin
los nios, cuando realizan construccio-
nes con bloques de plstico repartindo-
se las tareas, desarrollan dos variantes
de juego al mismo tiempo. En el pasado,
se aceptaba la hiptesis de que el juego
social apenas se presentaba en animales
adultos. No obstante, Sergio Pellis, de la
Universidad de Lethbridge en Alberta
(Canad), ha demostrado en fecha re-
ciente, a partir de observaciones en mo-
nos y ratas, que los forcejeos ocasionales
inofensivos resultan muy positivos para
reforzar la cohesin del grupo.
Si incluso los reptiles y los ratones
adultos juegan, no nos deberamos
plantear los humanos concedernos ms
tiempo libre para disfrutar de diverti-
mentos creativos?
Los humanos adultos consideramos muy
importante la idea de comunidad. Jugar
en grupo probablemente refuerza la co-
hesin, como ocurre en otros mamfe-
ros. Sin embargo, en nuestro caso hemos
renunciado a corretear y retozar libre-
mente a cambio de practicar en su lugar
juegos fuertemente institucionalizados.
Pasar una tarde jugando con amigos en
la bolera est socialmente ms aceptado
que jugar al escondite con ellos. El objeti-
vo es, sin embargo, idntico. Konrad Lo-
renz arm ya hace mucho tiempo que
solo un humano que juega puede ser un
humano feliz. l mismo se dedicaba con
pasin y con ms de setenta aos de edad
al modelismo ferroviario. En denitiva,
podemos armar que el juego ayuda a
conservar y fomentar un espritu jovial,
tambin en adultos.
ENTRETENIMIENTO BAJO EL AGUA
Joy, un pulpo hembra de 1,81 kilos de peso
de la especie Octopus vulgaris, se entretiene
manipulando objetos diversos (en la foto-
grafa, con una casa construida con bloques
de plstico). Los animales juegan para man-
tenerse ocupados y para estimular los rga-
nos sensoriales.
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MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD
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odos los dueos de un perro saben
que su mascota es capaz de apren-
der las normas de la casa; si infringe una
de ellas, la postracin del animal suele
despertar la suficiente benevolencia
para asegurarse el perdn con rapidez.
Mas pocas personas se han detenido a
pensar por qu los canes presentan un
sentido tan agudo del bien y del mal.
Los chimpancs y otros primates no hu-
manos son, por lo general, el centro de
atencin de los investigadores, ya que al
buscar en nuestros parientes ms prxi-
mos rasgos similares a los nuestros, des-
cubren en ellos pruebas de un instinto
de justicia. Nuestro trabajo revela, sin
embargo, que las sociedades de cnidos
salvajes pueden ser un equivalente an
mejor de los grupos de homnidos primi-
tivos; cuando estudiamos los perros, los
lobos y los coyotes hallamos comporta-
mientos que apuntan a las races de la
moralidad humana.
La moralidad, tal como la denimos en
el libro Wild Justice (Justicia salvaje),
constituye una serie de conductas con
respecto al prjimo y relacionadas entre
s, que cultiva y regula las interacciones
sociales. Tales conductas, que incluyen
el altruismo, la tolerancia, el perdn, la
reciprocidad y la justicia, son claramente
visibles en la forma igualitaria con la que
los lobos y los coyotes juegan unos con
otros. Los cnidos se rigen por un cdi-
go estricto de conducta cuando juegan;
este ensea a los cachorros las normas
del compromiso social que permiten el
progreso de sus sociedades. El juego
tambin crea relaciones de conanza
entre los miembros de una manada, lo
que posibilita la divisin de las tareas,
las jerarquas de dominancia, la coopera-
cin en la caza y la cra de los cachorros,
adems de la defensa de los alimentos
y el territorio. Ya que esa organizacin
social guarda una gran semejanza con la
de los humanos primitivos (tal como los
antroplogos y otros expertos interpre-
tan que existi), el estudio del juego en-
tre los cnidos puede ofrecer una visin
del cdigo moral que permiti crecer y
prosperar a nuestras sociedades ances-
trales.
Las reglas del juego
Cuando los cnidos y otros animales
juegan, realizan acciones que pueden
ser fcilmente malinterpretadas por los
propios participantes. Por ejemplo, mor-
derse de forma enrgica, montarse unos
sobre otros y emprender ataques corpo-
rales. Sin embargo, tras aos dedicados
al anlisis concienzudo de vdeos, uno
de los autores (Bekoff) y sus estudiantes
han demostrado que los individuos ne-
gocian con cuidado su juego y se atienen
a cuatro normas generales para evitar
una escalada que desemboque en la
lucha.
Comunicarse de forma clara. Los ani-
males dan a conocer su deseo de jugar
sin intencin de luchar o aparearse. Los
animales inclinan el cuerpo para incitar
al juego; extienden las patas delanteras
mientras mantienen erguidas las trase-
ras. Esta postura se utiliza solo duran-
te el juego y est muy estereotipada,
es decir, siempre se realiza del mismo
modo y su mensaje resulta claro: ven
a jugar conmigo o todava tengo ga-
nas de jugar. Incluso si tras adoptar la
postura del juego un individuo emite
seales agresivas, como ensear los
dientes, gruir o morder, sus compae-
ros demuestran sumisin o evasin solo
durante un 15 por ciento del tiempo,
hecho que indica que creen en el men-
saje de invitacin al juego; saben que lo
que siga despus no va en serio. Conar
en la comunicacin honesta del otro es
esencial para el buen funcionamiento
del grupo social.
Cuidar las maneras. Los animales ana-
lizan las habilidades de sus compaeros
de juego y deciden simular desventa-
ja y propiciar el intercambio de roles
para crear y mantener una situacin de
igualdad. Por ejemplo, un coyote podra
evitar morder con todas sus fuerzas a su
compaero de juego y reprimirse para
que la partida sea justa. Asimismo, un
miembro dominante de una manada
podra invertir su rol, revolcndose so-
bre su espalda (un signo de sumisin
que nunca realizara durante una agre-
sin real) para dejar que su compaero
de juego de condicin inferior tenga
la oportunidad de ganar. Los nios
tambin se comportan de este modo
cuando juegan, por ejemplo, cuando
demuestran por turnos su poder sobre
los dems en una lucha libre ngida.
LA MORAL DE LOS ANIMALES
La forma de acatar las normas de los cnidos cuando juegan revela similitudes con la moralidad humana
MARC BEKOFF Y JESSICA PIERCE
POSTURA DE JUEGO
Este perro maniesta su deseo de retozar.
La comunicacin honesta es uno de los
principios fundamentales de la sociedad
canina.

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o es necesario padecer depresin
para que un da en particular nos
sintamos desesperanzados respecto al
futuro y seamos incapaces de recordar
eventos graticantes. Un estado de ni-
mo triste es suciente para que, como
si de un ltro se tratase, solo podamos
ver y recordar informacin negativa.
La ansiedad, por el contrario, utiliza la
atencin para ejercer su inuencia sobre
nosotros: nos ofrece cuantiosos ejemplos
de amenazas si sufrimos ansiedad gene-
ralizada o innumerables indicios de que
la gente habla de nosotros y nos observa
si padecemos ansiedad social. En deniti-
va, nos obliga a atender e interpretar la
realidad desde un punto de vista sesgado
que favorece la informacin negativa.
La comprensin plena de la ansiedad
requiere que diferenciemos sus mani-
festaciones: no signica lo mismo ser
Al permitir esta situacin de igualdad,
cada miembro del grupo cuenta con la
posibilidad de jugar con cualquier otro,
crendose vnculos que mantienen al
grupo cohesionado y fuerte.
Admitir los propios errores. Aunque
todos desean mantener la equidad, a
veces el juego puede desmandarse.
Cuando un animal se comporta mal o
hiere accidentalmente a su compaero
de juego, le pide disculpas, igual que lo
hara un ser humano. Tras un mordisco
enrgico, una inclinacin del cuerpo
encierra el siguiente mensaje: Siento
haberte mordido tan fuerte; a pesar
de lo que acabo de hacer, deseo se-
guir jugando. No te vayas, voy a jugar
limpio. Para que el entretenimiento
contine, el otro individuo debe discul-
par la mala conducta. Casi siempre se
concede el perdn; la comprensin y la
tolerancia abundan durante el juego,
como tambin existe en la vida diaria
de la manada.
Ser honrado. Una disculpa, igual que
una invitacin al juego, debe ocurrir de
forma sincera; los individuos que conti-
nan jugando con deslealtad o manies-
tan seales engaosas son rpidamen-
te excluidos. Tales conductas conllevan
muchas ms consecuencias que una
reduccin en el tiempo de juego: los es-
tudios de campo a largo plazo llevados
a cabo por Bekoff demuestran que los
coyotes que no juegan limpio terminan
abandonando su manada y presentan
una probabilidad de morir cuatro veces
superior a la de los que permanecen con
los dems. Violar las normas sociales que
se establecen durante el juego resulta
contraproducente para la perpetuacin
de los propios genes.
Por lo tanto, el juego limpio puede
interpretarse como una adaptacin
evolutiva que permite a los individuos
formar y mantener los vnculos sociales.
Los cnidos, del mismo modo que los hu-
manos, forman redes complejas de rela-
ciones sociales; viven segn normas de
conducta que fomentan una sociedad
estable, condicin necesaria para la su-
pervivencia de cada individuo. El juego
social se gua por unas normas bsicas de
imparcialidad; el fundamento de la justi-
cia entre las personas adultas se consti-
tuye asimismo en unas normas similares.
Esta inteligencia moral, evidente en los
cnidos salvajes y en los perros domesti-
cados, es probablemente muy parecida
a la de nuestros primeros antepasados
humanos. Tal sentido del bien y del mal
pudo ser precisamente el que permitie-
ra a las sociedades humanas prosperar y
extenderse por todo el mundo.
Marc Bekoff
Instituto para el estudio de las relaciones
entre animales y humanos
Universidad de Denver
Profesor emrito de ecologa
y biologa evolutiva en la
Universidad de Colorado
Jessica Pierce
Centro de biotica y humanidades
Universidad de Colorado
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
PLAY SIGNALS AS PUNCTUATION: THE
STRUCTURE OF SOCIAL PLAY IN CANIDS.
Marc Bekoff en Behaviour, vol. 132,
pgs. 419-429; mayo 1995.
ANIMALS AT PLAY: RULES OF THE GAME.
Marc Bekoff. Temple University Press,
2008.
WILD JUSTICE: THE MORAL LIVES OF ANI-
MALS. Marc Bekoff y Jessica Pierce.
University of Chicago Press, 2009.
CONDICIN DE IGUALDAD
Los lobos adultos refrenan sus fuerzas
cuando juegan con los cachorros, de mane-
ra que el juego resulta divertido
y equitativo para todos.
ANSIEDAD Y ATENCIN
Sentirse ansioso inuye en la manera de interpretar la realidad
ANTONIA P. PACHECO UNGUETTI


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ansioso como rasgo de personalidad,
estar ansioso en una situacin peligrosa
(no olvidemos que cuando los peligros o
amenazas son reales, la ansiedad cum-
ple su funcin adaptativa clave para la
supervivencia) o padecer ansiedad pato-
lgica. As pues, la atencin se relaciona
de manera especca con cada uno de los
subtipos. Para aquellos en los que la an-
siedad forma parte de su personalidad,
el control de la informacin irrelevante
se convierte en todo un reto. Se trata
de personas que examinan con dema-
siada frecuencia el ambiente; consideran
amenazantes numerosos estmulos que,
una vez localizados, evitan y controlan
con dicultad.
Encontrarnos ante un peligro real es
diferente. Experimentamos ansiedad por
un tiempo limitado. Adems, el estado
ansioso provoca que nuestra atencin
se centre de forma especca en aquello
que nos preocupa, nos mantiene alerta
para prevenirnos de las consecuencias
futuras.
Por ltimo, las personas que sufren
un trastorno de ansiedad presentan una
combinacin de todos estos procesos
de atencin. Son ms sensibles a la in-
formacin negativa, la interpretan de
modo ms desfavorable y maniestan
dicultades para controlar tales pensa-
mientos. Todo ello interere en prc-
ticamente todas las reas de su vida
cotidiana.
Emociones y respuestas
La ansiedad no solo determina a qu
informacin atendemos, sino tambin
cmo la interpretamos. Cuando esta-
mos ansiosos o buscamos preocupados
la solucin a un problema, por lo gene-
ral no somos capaces de considerar ms
de una opcin; creemos no disponer de
alternativas viables. Sin embargo, hay
das en los que estamos felices, optimis-
tas, conamos en nuestras capacidades
y abrimos nuestra mente hasta encon-
trar distintos puntos de vista respecto a
todo. La realidad del problema puede
ser la misma y quiz las opciones estaban
siempre a nuestro alcance, pero la for-
ma con que hemos atendido y procesado
la informacin y recursos disponibles es
sencillamente diferente.
Esos estilos tan opuestos de percibir
lo que nos rodea vienen determinados
por las emociones. De hecho, algunos
estados afectivos parecen modular el
funcionamiento de la mente para res-
ponder de manera ecaz a las demandas
de una situacin. En el caso de la an-
siedad, adoptamos una visin de la rea-
lidad bastante restringida y en modo
amenaza.
En uno de nuestros trabajos estudia-
mos el modo en que distintas emocio-
nes suscitan estilos de procesamiento
opuestos para realizar una misma tarea.
Presentamos a tres grupos de alumnos
un fragmento de vdeo en el que un
hombre armado atracaba un banco.
Posteriormente, provocamos en cada
grupo un estado emocional diferente
mediante la visualizacin de imgenes
con contenido positivo (deportistas re-
cibiendo premios, paisajes, familias),
desagradable (accidentes, enfermos,
guerras) o neutro (muebles, utensilios
de cocina). Bajo un estado emocional de
felicidad, ansiedad o neutro, respectiva-
mente, los alumnos realizaban una tarea
similar a una rueda de reconocimiento
policial con el objetivo de identicar al
ladrn de la sucursal bancaria que apa-
reca en el vdeo de entre otros indivi-
duos parecidos.
Rendimiento dispar
Los resultados demostraron que el grupo
de alumnos al que habamos inducido un
humor positivo llev a cabo mucho mejor
la tarea que aquellos que estaban bajo
un estado de ansiedad o neutro, ya que
estos ltimos manifestaron ms dicul-
tades para identicar correctamente al
atracador. Todos los probandos vieron el
mismo vdeo y a ninguno se le advirti
previamente de la prueba que iba a reali-
zar. Sin embargo, la emocin presente en
cada grupo propici que adoptaran un
estilo diferente de procesamiento que
les favoreci o complic el cometido.
La explicacin de los resultados obte-
nidos es sencilla, si partimos de que el
reconocimiento de un rostro requiere un
estilo de procesamiento global: nuestra
atencin deber dirigirse desde aspectos
tan generales como el tamao o forma
de la cabeza y el pelo hasta el color de
ojos o ese lunar tan caracterstico que a
veces creemos sera inconfundible, pero
que de forma aislada no sera una pis-
ta clave. Al provocar un estado positivo
en un grupo, potenciamos un estilo de
procesamiento global que abarca infor-
macin de aspectos generales, justo los
que se requieren para realizar bien el
trabajo solicitado, con lo que les propor-
cionamos ventaja sobre los grupos de
estado neutro o ansiedad.
Tras este experimento, solicitamos a
los mismos voluntarios que participaran
en una prueba opuesta a la anterior: se
les requiri que desarrollaran una tarea
en la que el procesamiento local o ms
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AMEDIO VACO
La ansiedad nos obliga a interpretar la
realidad desde un punto de vista sesgado
que favorece la informacin negativa.
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enfocado hacia los detalles fuera el fa-
vorable. Para ello instamos a los sujetos
a que buscaran las diferencias en pasa-
tiempos. As pues, los tres grupos, con
la misma limitacin temporal, deban
localizar desigualdades entre parejas de
imgenes. Puesto que la ansiedad nos in-
cita a atender hasta el mnimo detalle la
informacin inmediata por si pudiera
convertirse en una amenaza, el estilo
de procesamiento del grupo en estado de
ansiedad result ms ecaz en esta ac-
tividad (encontraron ms diferencias en
menos tiempo que los otros grupos).
Esta investigacin ofrece un ejem-
plo del modo en que la ansiedad y la
atencin interactan en la vida diaria;
algunas veces ayudndonos a localizar
hasta la ms insignificante amenaza,
otras contribuyendo a que sintamos una
incertidumbre continua.
Por si acaso, la prxima vez que vaya al
banco, hgalo feliz!, ya que si le roban,
ser ms probable que recuerde la cara
del ladrn. Ahora bien, si lo que quiere
es distraerse para olvidar sus preocupa-
ciones, solucione pasatiempos: tendr
que reconocer que ni todo le sale mal ni
el mundo est lleno de dicultades.
Antonia P. Pacheco Unguetti
Dpto. de Psicologa Experimental
Facultad de Psicologa
Universidad de Granada
U
no de los problemas en el trata-
miento de pacientes con esqui-
zofrenia es la falta de conciencia de su
propia enfermedad. Una vez que la psi-
copatologa se pone en marcha, acta
como un ladrn de guante blanco: des-
poja al afectado de su identidad, quien
rara vez es consciente de ello.
Si queremos avanzar en el trata-
miento de la esquizofrenia es nece-
sario identicar a los pacientes antes
de que este robo tenga lugar. En los
ltimos aos se han producido impor-
tantes progresos en las fases previas al
desencadenamiento de la enfermedad.
Cabe destacar programas como el Port-
land Identication and Early Referral
Program (PIER), en Estados Unidos, o
el Programa de Intervencin Precoz en
la Esquizofrenia (PIPE), en Espaa. No
obstante, para que dichos programas
resulten ecaces se requiere de instru-
mentos de deteccin precoz ms preci-
sos que los actuales.
Debido a que an se desconocen las
deficiencias cognitivas especficas de
la esquizofrenia, los instrumentos de
evaluacin neuropsicolgicos tampoco
resultan, a da de hoy, los ms idneos
para identicar a los pacientes en las pri-
meras fases de la enfermedad. Por ello
se presta cada vez ms atencin a las ex-
periencias subjetivas de los afectados.
Se ha dicho que cuando los delirios en-
tran en escena, la persona deja de vivir en
el mundo de los dems. No obstante,
an no sabemos con seguridad qu cla-
se de mundo es este. En otras palabras,
cmo perciben los pacientes estas expe-
DIAGNSTICO PRECOZ DE LA ESQUIZOFRENIA
Las experiencias subjetivas anormales y las deciencias cognitivas contribuyen
a la identicacin precoz de la enfermedad
REBECA GARCA NIETO
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
ATENDER CON ANSIEDAD. A. P. Pacheco
Unguetti, A. Acosta y J. Lupiez en
Ciencia Cognitiva, vol. 3, pgs. 79-82;
2009.
ATTENTION AND ANXIETY: DIFFERENT
ATTENTIONAL FUNCTIONING UNDER
STATE AND TRAIT ANXIETY.
A. P. Pacheco Unguetti, A. Acosta,
A. Callejas y J. Lupiez en Psy-
chological Science, vol. 21, n.
o
2,
pgs. 298-304; 2010.
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Nio
Adolescente
EDAD
Adulto
HERRAMIENTA ESENCIAL
En un futuro no muy lejano, las tcnicas de neuroimagen que estudian los patrones
de neurodesarrollo sern herramientas esenciales para la deteccin precoz de
los pacientes con esquizofrenia.
52 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
PREVENIR LA TARTAMUDEZ INFANTIL
El tartamudeo constituye un trastorno complejo con componentes genticos, orgnicos y ambientales implicados.
Es importante considerar todos estos factores
ALICIA FERNNDEZ-ZIGA
riencias anormales que los profesiona-
les llamamos sntomas? Por otra parte,
es posible que un sujeto determinado
detecte que va a tener un brote psictico?
Si es as, qu se siente exactamente cuan-
do uno est perdiendo la cabeza?
Esta rea de investigacin no es nueva.
Algunas obras de la psiquiatra clsica, en
especial los trabajos de Gatan Gatian de
Clrambault (1872-1934) y Klaus Conrad
(1905-1961), ya abordaban dicho aspec-
to. Sin embargo, nuestro conocimiento
de las experiencias subjetivas de estos
pacientes es an muy precario. En este
sentido, destacan los esfuerzos que el
equipo de Gerd Huber, investigador de la
Universidad de Bonn, lleva desarrollando
desde los aos sesenta. Asimismo, gracias
a las detalladas descripciones de casos
clnicos sabemos que en las primeras fa-
ses de la enfermedad algunas experiencias
de los pacientes con esquizofrenia son
similares a las vivencias de las dems per-
sonas, aunque para ellos resultan nuevas
y extraas. En muchos pacientes se pro-
duce una prdida de la familiaridad con
el entorno: aunque siguen viviendo en el
mismo mundo que los dems, por alguna
razn lo perciben como si se tratara de un
mundo nuevo. A la hora de dar sentido
a estas nuevas experiencias es cuando
surgen los delirios tan caractersticos de
las personas con esquizofrenia.
Tambin se sabe que la sintomato-
loga psictica profundiza y agudiza la
introspeccin de dichos pacientes. Tal
hecho los conduce a experiencias que el
resto de las personas no tenemos. As,
por ejemplo, en las primeras fases de la
enfermedad suelen presentar episodios
de una profunda angustia y miedo a
algo indenido. En la esfera del lengua-
je, tienden a repetir las mismas frases;
con frecuencia necesitan escribir los
pensamientos para poderlos jar, ya
que sienten que las palabras se les esca-
pan. Asimismo, deben prestar atencin
a actos que antes hacan de forma auto-
mtica (por ejemplo, tienen que pensar
cmo situar los brazos o cmo balancear-
los antes de ponerse a caminar); a causa
de sus problemas de atencin, apagan el
televisor: son incapaces de atender im-
genes y lenguaje al mismo tiempo.
Se piensa que muchas de las experien-
cias subjetivas estn relacionadas con las
carencias cognitivas que estos pacientes
presentan. Huber llam a tal tipo de esta-
dios sntomas bsicos; tambin lleg a
la conclusin de que representaban la vi-
vencia consciente de diversas alteraciones
cognitivas. Dichos sntomas son caracte-
rsticos de la fase prodrmica de la enfer-
medad (previa a su desencadenamiento)
y de la fase residual de la misma. Adems,
como las experiencias subjetivas anorma-
les y las deciencias cognitivas pueden
aparecer meses antes de la descompensa-
cin psictica, ambas situaciones parecen
relevantes para el diagnstico precoz. Por
desgracia, casi medio siglo despus de que
Huber iniciara esta lnea de investigacin,
la bibliografa en torno al tema resulta es-
casa y contradictoria. Las nuevas tcnicas
de neuroimagen, como las que estudian
la conectividad entre el lbulo frontal y
temporal, quizs ayuden a esclarecer la
relacin entre ambos aspectos. Entre tan-
to, es necesario desarrollar y perfeccionar
otro tipo de herramientas de evaluacin.
Rebeca Garca Nieto
Centro de estudios de la infancia
Instituto de Neurociencia Peditrica
Universidad de Nueva York
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
BONNER SKALA FR DIE BEURTEILUNG
VON BASISSYMPTOMEN (BSABS: BONN
SCALE FOR THE ASSESSMENT OF BASIC
SYMPTOMS). G. Gross, G. Huber,
J. Klosterktter y M. Linz. Springer;
Berln, 1987.
ANOMALIES OF SUBJECTIVE EXPERIENCE IN
SCHIZOPHRENIA AND PSYCHOTIC BIPOLAR
ILLNESS. J. Parnas, P. Handest, D. Sae-
bye y L. Jansson en Acta Psychiatrica
Scandinavica, vol. 108, pgs. 126-133;
2003.
BASIC SYMPTOMS: WHICH ARE THE TRUE
ONES? E. A. Bove en Italian Journal of
Psychopathology, vol. 11, pgs. 473-
482; 2005.
PORTLAND IDENTIFICATION AND EARLY
REFERRAL: A COMMUNITY-BASED SYSTEM
FOR IDENTIFYING AND TREATING
YOUTHS AT HIGH RISK OF PSYCHOSIS.
W. R. McFarlane, W. L. Cook,
D. Downing, M. B. Verdi, K. A. Wood-
berry y A. Ruff en Psychiatric Services,
vol. 61, pgs. 512-515; 2010.
L
a madre de Pablo llama preocupa-
da a la consulta. Desde hace un mes,
su hijo de 3 aos repite las slabas y se
bloquea al hablar. Cuando se atasca, ella
intenta ayudarle dicindole que no se
ponga nervioso, que hable tranquilo.
Sin embargo, no parece servir de ayu-
da al pequeo. Al principio, la madre
se preocup, pero como al cabo de una
semana su hijo dej de tartamudear,
baj la guardia. No obstante, segn
comenta ahora, hace unos das que el
nio ha vuelto a bloquearse al tratar de
expresarse, realiza gestos de esfuerzo
e incluso deja de hablar. La madre se
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 53
muestra angustiada. No sabe cmo ali-
viar al pequeo.
El problema de uidez en el habla o
tartamudeo es frecuente en los nios
entre los 2 y 5 aos de edad, en especial
cuando empiezan a formar frases largas
y su lenguaje se complica. En dicha etapa
vital aprenden las habilidades complejas
y necesarias para organizar el lenguaje y
utilizarlo de forma adecuada en las si-
tuaciones sociales. En este contexto, los
errores ms usuales suelen deberse a no
recordar la palabra para denominar un
objeto o concepto concreto, no dominar
la coordinacin del habla o en sentir in-
seguridad ante el interlocutor.
Tal como se describe en el ejemplo
de Pablo, una caracterstica del tarta-
mudeo es la oscilacin: ni se presenta
en todas las ocasiones ni con la misma
intensidad. Asimismo, es posible que
aminore o desaparezca cuando el nio
lee o canta; tambin vara en funcin de
las circunstancias que le rodean mientras
intenta expresarse. Factores como la pre-
sin comunicativa (si se le corrige o se
le apremia en su comunicacin) pueden
empeorar la uidez. De esta manera,
una actitud poco receptiva por parte del
interlocutor, un tema de conversacin
inadecuado o la emocin que el menor
siente mientras se expresa pueden inuir
en la aparicin de bloqueos lingsticos.
Ante tales situaciones de tensin, el nio
suele manifestar de forma involuntaria
signos de esfuerzo o movimientos corpo-
rales relacionados con el habla.
Aunque el problema tiende a desa-
parecer de forma espontnea a lo largo
de la infancia, el tartamudeo tambin
puede resultar cada vez ms frecuente,
instaurndose de forma estable y perdu-
rar en la adolescencia o la edad adulta.
En dichos casos, el problema se complica
con conductas de temor, esfuerzo o in-
cluso enmudecimiento.
Posibilidad de recuperacin
Hace aos no se daba importancia a es-
tas alteraciones en la comunicacin de
los nios pequeos. Era frecuente que
se indicara a los padres que esperasen y
dejaran de preocuparse, con la expecta-
tiva de que el tartamudeo desapareciera
en los aos preescolares. Por lo general,
la intervencin se pospona hasta que la
dicultad ya no remita.
La investigacin llevada a cabo a lo lar-
go de ms de 20 aos, as como el xito
obtenido con los programas preventivos,
desaconsejan esperar. Existe el riesgo de
que el problema de uidez se aance,
por lo que es conveniente intervenir lo
antes posible, preferiblemente antes de
los 4 aos de edad, con el n de evi-
tar que el tartamudeo se normalice y
pueda ocasionar trastornos secundarios
como la ansiedad o los pensamientos y
sentimientos negativos hacia la comuni-
cacin y las relaciones sociales.
En la actualidad se desconoce el ori-
gen y la causa especca del problema.
No obstante, la investigacin ha revela-
do determinados factores que inuyen
en su desarrollo y mantenimiento. As
pues, se sabe que si no ha transcurrido
ms de un ao desde la aparicin de la
anomala en el habla, si el nio presenta
seales de mejora y no maniesta otras
dicultades de lenguaje, se incremen-
tan las posibilidades de recuperacin.
Por el contrario, los antecedentes fami-
liares de tartamudez o la preocupacin
de los padres o del propio nio por la
problemtica en el habla suponen fac-
tores negativos y propicios para que la
alteracin permanezca.
Los estudios demuestran que el pro-
blema es ms frecuente en nios que en
nias (tres veces ms) y en la poblacin
de preescolares (4 por ciento) ms que en
escolares y adolescentes (1 por ciento).
Cmo actuar
Si se detectan repeticiones, bloqueos,
tensin o esfuerzo en el habla del nio
de forma frecuente, no debe dejarse pa-
sar el tiempo. Es preferible consultar a
un profesional, quien valorar al nio,
estimar las posibles seales de riesgo
en la comunicacin y el ambiente que
le rodean, determinar si el problema es
preocupante o no, adems de orientar a
los padres sobre cmo favorecer el habla
uida de su hijo.
Las indicaciones bsicas que se dan
a los padres se reeren a cmo comu-
nicarse con su hijo: al conversar con l
deben atender a lo que dice, no a cmo
lo dice, adems de darle tiempo para ello
(quiz es ms lento que otro nio en or-
ganizar la frase, coordinar las palabras
e iniciar la emisin). Debe evitarse darle
recomendaciones; es preferible hablarle
despacio y ofrecerle un modelo de habla
lenta, con pausas, que pueda imitar. De
esta manera se favorece que el nio se
tranquilice y logre una comunicacin ui-
da. Asimismo, el tratamiento de la tarta-
mudez temprana a travs de programas
teraputicos resulta muy efectivo.
Cuando el nio que tartamudea es
mayor de 6 aos, se interviene de ma-
nera directa, ensendole tcnicas de
control del habla y formas adecuadas
para enfrentarse a las situaciones comu-
nicativas. Paralelamente, se orienta a los
padres sobre cmo modicar actitudes
hacia las dicultades de expresin de su
hijo. En el tratamiento es importante
abordar no solo el habla sino tambin
otros factores ambientales, psicolgicos
y sociales implicados, como la comunica-
cin, las relaciones sociales, la seguridad
y la autoestima del nio.
Alicia Fernndez Ziga
Instituto de lenguaje y desarrollo
Universidad Autnoma de Madrid
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MIEDO A HABLAR
La dicultad para hablar uido genera
desconanza y temor a expresarse.
54 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
L
eipzig, verano de 1990. Hace casi siete
aos que Rolf B. (nombre cticio) sufre
leucemia. Este ao parece haberle llegado la
oportunidad. Al n, con el cambio poltico en
la Repblica Democrtica Alemana, podra re-
cibir el esperado trasplante: la mdula sea de
su hermano que vive en la extinta Alemania
occidental puede frenar la enfermedad.
Sin embargo, los mdicos dieron pocas es-
peranzas de vida a Rolf. Sus tejidos diferan
de manera notable de los de su hermano. De
hecho, tras la intervencin, la mdula sea ex-
traa en el cuerpo de Rolf desencaden fuertes
reacciones de rechazo en el sistema inmunita-
rio; los mdicos tuvieron grandes dicultades
para controlarlas.
Un ao despus, la leucemia rea pareci. A pe-
sar del panorama desalentador, Rolf no se dio
por vencido. Busc nuevo trabajo y estren casa
junto a su familia. Para l no exista la enfer-
medad. Pese a las pocas esperanzas de vida,
como l mismo calicaba de manera conscien-
te su situacin, se centr en un nico objetivo:
procurar la seguridad nanciera de su familia.
Con una inquebrantable voluntad de vivir, luch
contra el cncer durante ms de 17 aos.
Hubiera vivido menos Rolf B. de no haberse
aferrado tanto a sus objetivos? No lo sabemos.
En cualquier caso, su ejemplo refuerza una con-
viccin muy extendida entre la poblacin gene-
ral y entre algunos mdicos: la mente humana
puede retardar el curso, e incluso detener, una
enfermedad mortal como el cncer. Sucede
realmente as? O, por el contrario, pueden
determinados factores psicolgicos acelerar
el desenlace de una patologa? Existe, como
algunas personas sugieren, una personalidad
cancerosa?
Tales cuestiones ocupan a la psicooncologa,
disciplina que, entre otros temas, investiga la
existencia de una relacin entre la constitucin
psquica de una persona y la aparicin de tu-
mores malignos. De entrada, las opiniones al
respecto permanecen divididas, incluso entre
los expertos. Mientras que gran parte de los
psicoonclogos descartan tajantemente la exis-
tencia de procesos cancerosos de origen psqui-
co o social, otros investigadores se resisten a
descartar de entrada esta posibilidad.
Estudios dudosos
En 1991 el onclogo Anders Bonde Jensen, del
Hospital Universitario de Odense, llev a cabo
una revisin crtica de todos los estudios pu-
blicados hasta entonces sobre las circunstan-
cias que concurren en la aparicin del cncer
de mama. Existe realmente un determinado
tipo de personalidad que, como afirman al-
gunos mdicos, aumente en algunas muje-
res el riesgo de padecer este tipo de cncer?
Jensen polemiz con sus colegas. La mayora
de los trabajos eran de rigor dudoso, ya que
se apoyaban en muestras muy reducidas y el
tratamiento estadstico no era correcto. Con
todo, pareca existir cierta dbil relacin: las
mujeres que se encontraban en dificultades,
que manifestaban sentimientos como temor
o ira, padecan con ms frecuencia cncer
de mama.
A unos resultados semejantes llegaron el
mismo ao Jrg Bernhard, del Colectivo Sui-
zo para la Investigacin Clnica del Cncer
en Berna, y Patricia Ganz, de la Universidad
de California en Los Angeles. Su abundante
bibliografa defenda que la supresin de las
emociones poda relacionarse con un mayor
Cncer y mente
Cmo superan los pacientes con cncer su situacin? Inuye la mente en el curso
de la patologa? La psicooncologa investiga la relacin entre la constitucin
psquica de la persona y la aparicin de tumores malignos
VOLKER TSCHUSCHKE
RECREAR PARA ACEPTAR
Una paciente de 32 aos
ilustr de esta manera su pro-
pio cuerpo despus de una
operacin de mama en una
clnica oncolgica de Freiburg.
El propio cuerpo como tema
de creacin artstica ayuda a
muchos pacientes a aceptar su
enfermedad.
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56 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
riesgo de padecer enfermedades tumorales, en
este caso, cncer de pulmn. Sin embargo, al
tratarse de una enfermedad muy ligada al h-
bito de fumar, no pudo demostrarse de forma
clara la vinculacin con la vida emocional de
los pacientes.
Inuye la personalidad?
Tambin en 1991 apareci el trabajo del grupo
dirigido por Gabriel Kune, de la Universidad de
Melbourne. Estos investigadores estudiaron el
ambiente familiar y los hbitos de vida de 637
pacientes con cncer de intestino grueso; datos
que compararon con los de 714 personas sanas.
El resultado demostr que entre los enfermos
de cncer se encontraban ms personas que
haban sufrido una infancia infeliz que entre
el grupo de control. Asimismo, los probandos
enfermos manifestaban con mayor frecuen-
cia sentirse mal ante una situacin para ellos
violenta.
En todos estos estudios resulta problemtico
su carcter retrospectivo: los pacientes fueron
entrevistados despus de conocer el diagns-
tico de cncer, lo cual inuye con toda segu-
ridad en su situacin psquica y tambin en
el juicio sobre su situacin vital. Para obtener
unos resultados ms slidos, deberan llevarse
a cabo amplios estudios prospectivos con una
clasicacin previa de los participantes segn
el tipo de personalidad con el n de investigar
ms adelante cuntos de estos probandos de-
sarrollan un tumor maligno.
En los aos ochenta del siglo pasado, la onc-
loga Tina Morris, del Kings College de Londres,
formul la tesis de que las personalidades del
tipo C eran especialmente proclives a padecer
cncer. A este grupo pertenecen personas a las
que se considera afables, sacricadas, pacientes
y humildes. En cambio, las personas amantes
del riesgo, impacientes y ambiciosas, que con-
forman el tipo A, presentan un mayor riesgo
de sufrir un infarto agudo de miocardio.
Sin embargo, la aplicacin de esta tipologa
en la prctica clnica presenta dicultades, ya
que solo una porcin reducida de los pacientes
estudiados pueden incluirse de forma clara en
uno u otro grupo. No sorprende, pues, que los
estudios prospectivos serios sobre la persona-
lidad cancerosa se puedan contar hasta ahora
con los dedos de la mano.
Lo nico que, en todo caso, parece claro
es que aquellos individuos que tienden a
padecer sobrecargas emocionales, que ante
los dems reprimen su irritacin y que se ha-
llan aparentemente adaptados a la situacin
manifiestan patologas tumorales con ms
frecuencia que el trmino medio de la pobla-
cin general. Sin embargo, no existe todava
una explicacin causal sobre la relacin que
pueda haber entre el tipo de personalidad y
el cncer. Por qu?
No podemos descartar de entrada que los
factores psquicos e incluso sociales influ-
yan en la aparicin de un tumor. De hecho,
se ha demostrado la inuencia de los facto-
res psquicos en una estructura central del
organismo: el sistema inmunitario. En 2001,
el grupo de Eric Zorrilla, de la Universidad
de Pennsylvania en Philadelphia, evalu nu-
merosos estudios sobre el tema. Segn estas
investigaciones, los pacientes depresivos pre-
sentaban un sistema inmunitario debilitado.
En especial, el nmero de glbulos blancos,
que desempean una funcin decisiva en las
defensas contra los agentes patgenos, apa-
reca en algunos pacientes llamativamente
bajo. En 2002, Janice Kiecolt-Glaser y Ronald
Glaser, de la Universidad estatal de Ohio en
Columbus, llegaron a un resultado similar. A
travs de un metanlisis demostraron que en
los afectados apareca un aumento en sangre
de las citoquinas favorecedoras de la ina-
macin. Las inamaciones, a su vez, aceleran
los procesos de envejecimiento, sobrecargan
el sistema cardiocirculatorio y se consideran
cancergenas.
Sin embargo, ello no resuelve la cuestin
de la inuencia psicosocial en el origen de los
tumores, que niegan otros muchos mdicos.
No debe olvidarse que la interrelacin entre
psique, sistema inmunitario y cncer no su-
pone un neto engranaje de causas y efectos.
El cncer es una enfermedad muy compleja
condicionada por una multiplicidad de fac-
tores: la predisposicin gentica, los txicos
ambientales (como el humo del tabaco y el al-
cohol) o algunos virus pueden desencadenar la
patologa. Una mala alimentacin, el sedenta-
rismo fsica, as como el estrs o los trastornos
del sueo pueden aumentar el riesgo. Todas
estas conductas estn condicionadas por la psi-
que humana que, como ya se ha comentado,
inuye de forma directa en el sistema inmu-
nitario. Este, a su vez, puede fallar a causa de
los efectos negativos de factores ambientales,
de agentes patgenos o por defectos genticos.
De este modo, la psique, a travs de diversos
caminos, desempea una funcin en la apari-
cin del cncer.
La psique se
asocia con
la aparicin
del cncer
de diversas
maneras
RESUMEN
Psique
y enfermedad
1
Los procesos
psquicos actan
sobre el sistema inmu-
nitario. De este modo
podran inuir en la
aparicin y la evolu-
cin de las enfermeda-
des tumorales.
2
An es motivo de
discusin entre los
psicoonclogos si una
actitud mental positiva
aumenta las posibili-
dades de supervivencia
de los pacientes con
cncer.
3
La atencin psico-
lgica puede me-
jorar de forma notable
la calidad de vida de
los enfermos graves.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 57
Y viceversa, un tumor maligno re percute
sobre el estado psquico del enfermo. Los
pacientes deben digerir su situacin a nivel
anmico, tarea que resulta ms o menos di-
cultosa segn la constitucin de la persona. Un
estudio publicado en 1998 por Robert Schnoll
y sus colaboradores, de la Universidad de
Rhode Island en Kingston, indica que las mu-
jeres activas y luchadoras afrontaban mucho
mejor el diagnstico de cncer de mama que
sus compaeras ms temerosas, resignadas y
fatalistas.
Superacin ofensiva
En 2003, un grupo de mdicos dirigidos por
Susanne Sehlen, de la Universidad Ludwig
Maximilian de Mnich, entrevist a 2169 pa-
cientes tumorales sometidos a radioterapia. El
estudio demostr que la sensacin subjetiva de
desamparo, as como la necesaria dedicacin
que supone afrontar la enfermedad, ejercen
una gran inuencia en el bienestar anmico del
paciente. Conclusiones similares obtuvieron
en 2004 Thomas Hack y Lesley Degner, de la
Universidad canadiense de Manitoba, a travs
del seguimiento durante tres aos de la evo-
lucin de 55 mujeres con cncer de mama. Dos
aos antes, el grupo de Anette Stanton, de la
Universidad de Kansas en Lawrence, encuest
a 70 pacientes. El resultado demostr que a las
mujeres que se enfrentaban abiertamente a la
enfermedad les fue mejor que a aquellas que
se retrajeron ante ella. Similares resultados
obtuvo en 2005 nuestro grupo de trabajo en
CNCER
(crecimiento
incontrolado
de las clulas)
Alimentacin
inadecuada
Hbitos de sueo
y de distensin
inadecuados
Vitaminas?
Defectos genticos/
Predisposicin
Virus
Hormonas
Txicos ambientales
Afectacin
del sistema
inmunitario
Ritmo de vida insano
PSIQUE
Escasa
actividad
fsica
En el incontrolado crecimiento celular de los tumores
influyen diversos factores: txicos ambientales o virus
pueden desencadenar la enfermedad; la predisposicin
gentica desempea tambin una importante funcin.
Tampoco debe minusvalorarse un estilo de vida insano:
alimentacin incorrecta, escasa actividad fsica y sueo
alterado. Estos factores actan sobre el sistema inmuni-
tario de modo que el organismo no puede defenderse
debidamente frente al crecimiento desordenado de las
clulas. De esta manera, la psique podra influir en la
enfermedad, ya sea directamente en su evolucin, ya a
travs del sistema inmunitario.
Factores ambientales
58 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
Colonia con colaboradores de Ulm, Hannover
y Berln en un estudio longitudinal realizado
con pacientes leucmicos que haban superado
un trasplante de mdula sea.
Una actitud ofensiva frente a la patologa
resulta, pues, beneciosa para la psique del
paciente. Ahora bien, actan los componen-
tes psicolgicos asimismo en la evolucin de
un cncer?
Una vez ms, los expertos discrepan sobre el
tema. A principios de los aos noventa, James
Leverson y sus colaboradores, de la Escuela de
Medicina de Virginia en Richmond, comproba-
ron, tras una amplia revisin de la bibliografa,
un dato desalentador: a partir de las investiga-
ciones desarrolladas hasta entonces, no poda
deducirse prcticamente ninguna inuencia
positiva de la psique sobre el curso de la en-
fermedad. Sin embargo, estudios posteriores
como el de Bert De Brabander, de la Univer-
sidad de Amberes, del ao 1999, demostraron
que el estrs aumenta el riesgo de recadas.
Los investigadores discuten an hoy hasta qu
punto el ambiente social y familiar del pacien-
te inuyen en su situacin mdica.
Si partimos de la base de que la evolucin
biolgica de la enfermedad y las estrategias
psquicas para dominarla no transcurren de
forma totalmente independiente, podran in-
uenciarse de tres maneras:
1. Una postura combativa estimula el sistema
inmunitario, de tal forma que favorece la cura-
cin o, al menos, reduce el riesgo de recada.
2. El enfrentamiento mental con la enferme-
dad ayuda a la colaboracin entre el mdico
y el paciente, relacin que a su vez favorece
indirectamente la curacin.
3. El bienestar psquico depende, por su parte,
de la rapidez o lentitud con la que evoluciona
la enfermedad.
Los cientcos an deben esclarecer qu rela-
ciones corresponden a la realidad. No obstante,
para los afectados, una cuestin mucho ms
crucial es: Cmo puedo afrontar mejor mi
ominoso destino?
Veinte aos de investigaciones psicooncol-
gicas han demostrado que la ayuda profesional
al paciente resulta beneciosa. Estados de te-
mor, depresin, estrs y agotamiento psquico
pueden tratarse con xito mediante los corres-
pondientes mtodos, lo que mejora la calidad
de vida del afectado.
Los ejercicios de distensin, tales como el
entrenamiento autgeno, parecen no inuir
de forma inmediata en el curso clnico de
la enfermedad, sin embargo, contribuyen a
atenuar los efectos secundarios de la radio
y quimioterapia. El efecto teraputico de la
msica, ya comprobado en los nios con mi-
graa, por ejemplo, apenas se ha investigado
en oncologa. Sin embargo, existen indicios
de que la musicoterapia puede contribuir a la
distensin, as como a atenuar el dolor de los
pacientes cancerosos, al menos a corto plazo.
Tales apoyos son tiles en especial en ciclos
teraputicos que provocan molestias agudas
o en pacientes terminales. Asimismo, algunos
mtodos alternativos como la acupuntura
[vase Acupuntura, por Susanne Kemmer;
MENTE Y CEREBRO, n.
o
16] o la aromaterapia
[vase Aromaterapia, por Jrg Zittlau; MEN-
TE Y CEREBRO, n.
o
20] pueden atenuar tambin
posibles miedos.
Ahora bien, las terapias de grupo se valoran
especialmente en el tratamiento de pacientes
tumorales: en un crculo de personas que estn
recibiendo soporte psicolgico y comparten
perspectivas, el paciente aprende que no est
solo con su enfermedad y experimenta ayuda
anmica por parte de los dems afectados. No
obstante, muchos pacientes se irritan ante la
idea de participar en dichas sesiones colectivas,
ya que temen confrontarse an con mayor in-
tensidad a temas tan graves como el dolor y la
muerte o sacar a la luz la historia de su propia
desgracia. Pero en cualquier caso, este tipo de
terapia ofrece al paciente una oportunidad:
por un lado, afrontar de manera enrgica lo
Webs de inters
Grupo Espaol
de Investigacin
en Cncer de Mama
www.geicam.org
Asociacin Espaola
contra el Cncer
www.aecc.es
Centro Nacional
de Investigaciones
Oncolgicas
www.cnio.es
Sociedad Espaola
de Oncologa Mdica
www.seom.org
El cncer es la segunda causa de muerte en Espaa. Cada ao la inci-
dencia de enfermedades tumorales aumenta, pero tambin disminuye
la mortalidad, lo cual puede deberse a los avances en el diagnstico
precoz y en el tratamiento. La incidencia global prevista de cncer para
la poblacin espaola en el ao 2015 es de ms de 220.000 personas,
en su mayora a causa de un cncer colorrectal. Se trata de un tumor
maligno que afecta principalmente a personas de edad avanzada: casi
tres cuartas partes de las defunciones se producen a partir de los 70 aos
de edad.
Segn recoge el informe Indicadores de la salud 2009 del Minis-
terio de Sanidad y Poltica Social, por sexos, la neoplasia maligna ms
frecuente en la mujer es el tumor de mama, mientras que en varones,
el tumor maligno de la trquea, de los bronquios y del pulmn es la
causa ms comn de fallecimiento por cncer.
Fuente: Sociedad Espaola de Oncologa Mdica (SEOM)
y Ministerio de sanidad y poltica social.
Casos en Espaa
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 59
inevitable; por otro, encarar los tabes temidos.
Este enfrentamiento activo contra el miedo a
la muerte ayuda a muchos pacientes a superar
su destino y a desactivar a nivel psicolgico la
idea de morir.
Voluntad inquebrantable de vivir
La falta de apoyo psicolgico por parte de
familiares o amigos repercute en una peor
evolucin clnica de la enfermedad. Pese a
ello, muchos mdicos se preguntan: Puede
una actitud positiva retrasar el curso de la
patologa? Viven tales pacientes durante
ms tiempo? Los estudios no pueden ser ms
dispares: mientras algunas investigaciones
niegan la relacin entre la atencin psico-
oncolgica y el tiempo de supervivencia, un
nmero similar de estudios revela, por el
contrario, la existencia de tal relacin. Tam-
bin aqu la mayora de los investigadores
parten del hecho de que la psique, al menos a
travs del sistema inmunitario, puede influir,
ya sea de manera positiva o negativa, en la
enfermedad.
No obstante, seguimos sin saber si una
atencin psicolgica mejora las posibilidades
de supervivencia de los enfermos tumorales,
situacin que puede deberse en parte a los
defectos de muchos estudios realizados hasta
ahora. As, investigaciones que niegan la pro-
longacin en la supervivencia de los afectados
mezclaban en un mismo grupo cnceres de
distinto tipo, con pronsticos y tratamien-
tos diferentes. Asimismo, la cualificacin del
personal sanitario puede resultar una varia-
ble crtica a tener en cuenta: el cuidado de
una enfermera que de vez en cuando toma la
mano del paciente no se puede valorar como
tratamiento psicooncolgico; para ello se re-
quiere un mdico o un psiclogo con expe-
riencia.
En denitiva, los mdicos, los pacientes y
sus allegados, cada uno desde su perspectiva
personal sea a favor o en contra deben
atender la cuestin con un sano escepticismo.
A menudo se trata de opiniones ideolgicas sin
fundamentos objetivos. De todos modos, una
cosa parece cierta: una inquebrantable volun-
tad de vivir a pesar del mal pronstico mdico,
tal la de Rolf B., ayuda a dominar psquicamen-
te un destino abominable.
Volker Tschuschke es psicoanalista y dirige el depar-
tamento de psicologa mdica en el Hospital Clnico
de la Universidad de Colonia.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
PSYCHOEDUKATION MIT
KREBSPATIENTEN. THERAPIE-
MANUAL FR EINE STRUK-
TURIERTE GRUPPENINTER-
VENTION. J. B. Weis et
al. Schatauer; Stuttgart,
2006.
PRAXIS DER PSYCHOONKO-
LOGIE. PSYCHOEDUKATION,
BERATUNG UND THERAPIE.
G. Angenendt et al. Hip-
pokrates; Stuttgart 2007.
DAS ANTIKREBS-BUCH.
D. Servan-Schreiber.
Kunstmann; Mnich,
2008.
ciencia
blog
reflexin
opinin
a
dilogo
blo
educacin
historia
pp
filosofa
investigacin
Ciencia en primera persona
www.investigacionyciencia.es/blogs
universidad
cuestionar
tica
experimento
dd
ti i
2 0
comunicacin
o
conocimiento
SciLogs
LUIS CARDONA PASCUAL
Ciencia marina
JOS MARA VALDERAS
De la sinapsis a la conciencia
YVONNE BUCHHOLZ
Psicologa y neurociencia al da
JUAN GARCA-BELLIDO CAPDEVILA
Cosmologa de precisin
JORDI SOL CASALS
Tecnologa, ciencia y sociedad
Y MS...
ARAXI URRUTIA ODABACHIAN
Genomas en evolucin
MARC FURI BRUNO
Los fsiles hablan
CLAUDI MANS TEIXID
Ciencia de la vida cotidiana
Mi vida
con el cncer
Hace ms de seis aos que Petra Bugar supo de su enfermedad tumoral.
A pesar de que soy una enferma incurable, tengo muchas ganas de vivir, arma.
Sin embargo, en ocasiones tambin pens en darse por vencida
RABEA RENTSCHLER I FOTOGRAFAS: MANFRED ZENTSCH
61
L
a tasa de supervivencia de los enfermos con
cncer se ha duplicado en las ltimas
cuatro dcadas gracias a los avances en el
diagnstico y a las nuevas posibilidades te-
raputicas. En la dcada de los setenta del pa-
sado siglo, fallecan tres cuartas partes de los
pacientes al cabo de cinco aos; hoy, solo la
mitad, un gran xito desde el punto de vista
estadstico. Sin embargo, estas cifras no eli-
minan el pnico que suscita el diagnstico
de cncer. Cuando en 2004 Petra Bugar supo
por un onclogo que en su intestino se haba
desarrollado un carcinoma de recto, tuvo la
sensacin de que le haban comunicado su sen-
tencia de muerte. Ms de seis aos despus,
con 54 aos de edad, ha sido ingresada tantas
veces en el hospital que ha perdido la cuenta.
Pronto tendr la prxima sesin de quimio-
terapia en un hospital privado de Freiburg de
Brisgovia. Ya ha perdido el miedo.
Mi vida con el cncer como seala ella
empez hace ms de cinco aos. La funciona-
ria y poltica local de Magdeburg, como cada
invierno, se fue a esquiar unos das con su es-
poso y sus dos hijos. Despus de pasar todo el
da en las pistas, descubri por la noche que
haba sangre en sus heces. Al lunes siguiente
acudi a su mdico de cabecera, quien la envi
directamente a un especialista, quien a su vez
practic una detenida exploracin a la mujer
de por entonces 48 aos. Asimismo, el mdico
envi para analizar una muestra de heces al
laboratorio. Deban esperar el resultado. Dos
das despus, recibi la convocatoria por tel-
fono. Petra Bugar deba presentarse en la con-
sulta. Las noticias del mdico no eran buenas:
El cncer ya est avanzado, debe operarse
urgentemente.
Mientras el onclogo a quien vea por se-
gunda vez en su vida aquella maana le expli-
caba visiblemente encogido los prximos pasos
teraputicos, Petra sinti la necesidad de ani-
marle: No le d ms vueltas, ya no puede hacer
nada. Todo dur apenas un cuarto de hora.
A muchos mdicos les resulta difcil comuni-
car a sus pacientes un mal pronstico. Aunque
en la actualidad la mayora de mdicos apoyan
el trato abierto y directo de las malas noticias,
cosa que en los aos ochenta se consideraba
una irresponsabilidad, algunos, por miedo a
no utilizar el tono adecuado, se mantienen en
el plano de especialista y no atienden el esta-
do emocional del paciente. No es de extraar
apunta Monika Keller, de la Universidad de
Heidelberg ya que prcticamente ningn
mdico ha aprendido cmo debe mantenerse
este tipo de conversaciones.
La psicoterapeuta cree que los onclogos
deberan aprender a informar sobre diag-
nsticos graves ya en su perodo de especia-
lizacin. Desde 2008, bajo su direccin, se
experimenta en siete clnicas universitarias
alemanas el programa formativo para mejo-
rar la relacin entre mdico y paciente KoM-
PASS (siglas en alemn de Kommunikative
Kompetenz zur Verbesserung der Artz-Patien-
ten-Beziehung). Mdicos de Leipzig, Colonia,
Dsseldorf, Maguncia, Heidelberg, Tubinga y
Nrnberg aprenden mediante dramatizacio-
nes basadas en casos reales a comunicarse de
forma correcta no solo en el mbito tcnico,
sino tambin psicolgico. Las conversaciones
con actores que representan el papel de pa-
ciente son grabadas en vdeo para, ms tarde,
analizarlas.
La inseguridad de los mdicos
Segn cuenta Keller, algunos onclogos reac-
cionan al comenzar los ejercicios con la excla-
macin: Oh no, lo he hecho todo mal!. Con
el tiempo se acostumbran a entender el des-
amparo, el bloqueo del dilogo y las explosio-
nes emocionales de los pacientes. Un estudio
comparativo llevado a cabo con 150 mdicos
que han seguido este adiestramiento frente a
un grupo de control formado por especialis-
tas que no han participado en el curso con-
rma tambin este hecho. Casi todos los que
cursaron el programa reconocen que gracias
al entrenamiento sienten menos miedo ante
situaciones difciles con el paciente, adems
de atender mejor sus necesidades.
EN ARMONA
Al principio, Petra Bugar se
sinti impotente y desam-
parada ante el diagnstico
de cncer. A lo largo de los
ltimos seis aos, tras varias
recadas, ha aprendido a
vivir con l.
62 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
Un seminario nal pone n a cuatro me-
ses de curso. Segn Keller, la mayora de los
onclogos, e indirectamente tambin los pa-
cientes, sacaran provecho de una supervisin
profesional de su actividad. Lo que hace falta
es simplemente dinero. El programa KoMPASS
est nanciado por la Ayuda alemana contra el
cncer; en 2008 destin 100 millones de euros
a 174 proyectos de investigacin. Sin embargo,
solo una mnima parte del dinero va a parar a
proyectos psicolgicos. La mayor parte se des-
tina a la investigacin bsica y a los estudios
teraputicos somticos. Es comprensible, opi-
na Keller. Lo mejor que le puede pasar a un pa-
ciente es su curacin. No obstante, a pesar de la
mejora constante en el pronstico de muchos
de los ms de 200 tipos de cncer, la patologa
tumoral desencadena prcticamente en todos
los casos una crisis existencial.
Keller y su equipo tienen previsto valorar a
fondo los datos de KoMPASS obtenidos hasta
nales de 2009 con objeto de que, desde un
principio, los onclogos puedan afrontar los
problemas emocionales que surgen en relacin
al diagnstico de cncer. As comprobarn los
efectos positivos de este tipo de formacin
sobre la capacidad de empata, las dotes co-
municativas y la sobrecarga profesional que
supone para los mdicos. Todo ello, a su vez,
repercutir en el tratamiento de los pacien-
tes tumorales. Es un primer paso para que la
formacin comunicativa para onclogos se
integre obligatoriamente en la formacin de
especialistas en oncologa en toda Alemania.
En Inglaterra y en Suiza ya se realiza.
No solo la experiencia de Petra Bugar plas-
ma la necesidad de tales medidas. En 2008, el
Instituto cientco de hematlogos y onclogos
titulados (WINHO, siglas en alemn) public
los resultados de un estudio basado en una
encuesta realizada a ms de 15.000 pacien-
tes oncolgicos de 145 clnicas y consultas de
Alemania. A simple vista, los resultados ree-
jan una impresin muy buena: la mayora de
los pacientes se muestran satisfechos con la
atencin mdica recibida. Sin embargo, visto
el informe en ms detalle, aoran tres puntos
desfavorables: escasa competencia por parte de
los mdicos para responder las preguntas en
relacin a mtodos teraputicos alternativos,
explicaciones insucientes y poco derecho a
intervenir en las decisiones teraputicas y, so-
bre todo, una atencin psicosocial deciente,
incluso para los familiares.
Otro estudio del mismo Instituto demuestra
que estos tres puntos pueden presentar graves
consecuencias para la calidad de vida de los
afectados. As, pacientes con una informacin
y supervisin deciente se sienten abandona-
dos a su destino. Se muestran ms inseguros
y temerosos y presentan con mayor frecuencia
depresin. A menudo tampoco se atiende a la
sobrecarga psquica ni a los dolores corporales
o efectos secundarios de la terapia.
Familiares desamparados
Al principio, Petra Bugar tambin se sinti iner-
me frente al cncer. Esta impotencia aument
no solo por una atencin mdico-psicolgica
insuciente. En el mbito privado tampoco
encontr la ayuda necesaria. Cuando lleg a
casa tras la consulta con el onclogo, cont a su
marido el diagnstico; l se qued atnito. No
saba cmo deba reaccionar ante la terrible no-
ticia. En lo sucesivo, simplemente ignoraba que
su mujer estaba gravemente enferma.
Tambin en su lugar de trabajo sinti que le
hacan el vaco: desde que se enteraron de su
enfermedad, la mayora de los compaeros pro-
curaban no relacionarse con ella. El diagnstico
no solo causa un choque emocional en el pacien-
te. A menudo tampoco saben cmo reaccionar
los familiares ms prximos y amigos, expli-
ca Nina Rose, psicloga de la clnica oncolgica
SanaFontis de Freiburg. La enfermedad pone a
prueba las relaciones humanas: algunas parejas
se unen an ms, otras, acaban en ruptura.
En el caso de Petra y su marido ocurri lo
segundo. Aquella poca fue terrible. Aun-
que, mirando hacia atrs, estoy contenta de
lo que pas, comenta Petra. A travs de las
conversaciones con los psiclogos, Petra Bugar
se percat de que a lo largo de su vida haba
APOYO MENTAL
Por iniciativa propia, Petra
Bugar no hubiera buscado
apoyo psicolgico. Los enfer-
mos de cncer rara vez acuden
a nosotros por decisin propia,
a pesar de que podemos ayu-
darles a afrontar la crisis que
estn viviendo, comenta la
psicoterapeuta Nina Rose.
Ocho minutos
Es el tiempo del que, de
media, disponen los m-
dicos en Alemania para
comunicar a sus pacientes
un diagnstico de cncer.
En otros pases europeos
un contacto de este tipo
con los pacientes alcanza
entre 11 y 19 minutos. Si
quieren obtener rentabili-
dad econmica, los onc-
logos habran de realizar
unas 4000 conversaciones
de este tipo al ao.
(Estudio realizado en 2007
en Colonia por el Instituto
de la Calidad y Economa en
Sanidad)
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 63
procurado actuar siempre en consonancia con
las necesidades de los dems, sin pensar en las
propias. Muchos pacientes aprovechan el cn-
cer para recapacitar sobre su vida, conrma
Nina Rose. Algunos se sienten culpables porque
creen que quiz vayan a morir sin oportunidad
de expresar su amor; otros se desesperan pre-
guntndose Por qu precisamente a m? A
su vez, otros deciden cambiar planteamientos
fundamentales de su vida, como Petra Bugar.
Dej a su marido y hogar, y se traslad a un
apartamento de dos habitaciones en el centro
de la ciudad de Magdeburgo.
No valoramos la situacin del paciente, sino
que le ayudamos en el momento en el que se
encuentra indica Rose. Intentamos involu-
crar en ello a la pareja y a la familia, ya que en
raros casos el cncer afecta solo al enfermo.
Los allegados han de comprometerse en el pro-
grama. A menudo se encuentran bajo la pre-
sin de ser fuertes para el paciente, minimizan
sus propias cargas con el n de no preocupar
al enfermo. Por esta razn, es frecuente que
miembros de la familia rechacen este tipo de
conversaciones. Muchas personas incluyen
la psicooncologa en el mismo cajn que las
terapias de orientacin individual, familiar o
de pareja. Lo que pretendemos es simplemente
ayudar a las personas a afrontar la realidad,
aclara Rose.
Con frecuencia el diagnstico de cncer no
solo desencadena un caos emocional, sino
tambin organizativo. A menudo se suman
preocupaciones econmicas. Los psicoonclo-
gos intentan desdramatizar el tema del cncer
y estimulan a los pacientes y a sus allegados
a hacer frente a sus necesidades. Aparecen
cuestiones aparentemente banales o ajenas
al autntico problema: Cmo afrontar las di-
cultades econmicas que aparezcan? Quin
se ocupar del cuidado de los nios, los padres
o los animales de compaa? Se debe pensar
A pesar de los avances teraputicos, muchas personas con-
sideran un tumor maligno como la enfermedad ms grave
que se pueda contraer. Una de las causas de esta creencia
es el desconocimiento sobre los 200 tipos de tumores que
incluye el diagnstico de cncer, cada uno con un curso
distinto. A ello debe aadirse, en un sentido amplio, que
la frecuente incidencia de casos de cncer puede resultar
engaosa: el recuerdo de casos desfavorables permanece
grabado especialmente en la memoria, por lo que inuye
en las propias expectativas.
La persona que ha padecido un cncer en una ocasin
siempre tiene temor a una recidiva. La certeza de una cu-
racin denitiva no se admite incluso tras un largo perodo
asintomtico. La inseguridad y el temor permanecen.
Qu hacer contra el temor
Todas aquellas actividades que contrarreste la sensacin
de inseguridad o disminuya la importancia de la situacin
temerosa puede eliminar o convertir en ms soportable el
miedo. Algunas recomendaciones son:
REUNIR INFORMACIN. Sobre la enfermedad en general,
las posibilidades teraputicas de ecacia comprobada y
cmo favorecer la propia curacin. Las dudas sobre el curso
de la patologa en el caso personal y el riesgo de recadas
deben discutirse con un mdico que conozca bien todos
los resultados de las exploraciones del paciente.
MIRAR EL MIEDO CON EL MXIMO DETALLE POSIBLE.
Qu es lo que con mayor frecuencia provoca el miedo?
El temor al dolor, al tratamiento, a la dependencia de los
dems o a la propia muerte? Se debe recapacitar con deteni-
miento sobre el temor que se siente, ya que al comprenderlo
es ms fcil remediarlo. La negacin puede representar una
reaccin razonable en determinadas fases de la enfermedad,
cuando el miedo resulta insoportable.
EXPRESAR EL MIEDO. A menudo escribir, pintar o dar forma
al miedo a travs de otros medios creativos ayuda a entender-
lo mejor, lo cual, a su vez, contribuye a que se desvanezca.
RECORDAR. Pensar en situaciones pasadas difciles que se
superaron con xito refuerza la sensacin de que existen
posibilidades de superar tambin el trance actual.
PLANIFICAR. Qu se har en caso de un empeoramiento
y de quin se podr recibir ayuda. Aqu se incluye la co-
rresponsabilidad para los mtodos teraputicos, la terapia
antilgica, el acuerdo con los familiares, por ejemplo con-
cedindoles poderes para que decidan los cuidados que se
hayan de aplicar y dispongan lo ms conveniente.
DISTENSIN. El temor suele ir acompaado de temblores
interiores y exteriores. Pueden paliarse mediante mto-
dos de distensin o bien, si las condiciones lo permiten,
mediante movimientos corporales (pasear, ir en bicicleta,
nadar o practicar otros deportes).
VALORAR LOS ASPECTOS HERMOSOS DE LA VIDA. Qu
tiene sentido en mi vida? Dnde puedo aplicar mis mejo-
res facultades? Qu es lo que me produce alegra? Qu
cosas debera potenciar y qu otras eliminar? Cmo puedo
dejarme ayudar por los dems?
Dejar atrs el miedo
El cncer
en Alemania
Cada ao enferman de cncer
436.000 personas en Alema-
nia, de ellas mueren anualmen-
te 211.500. Los expertos calcu-
lan que para 2030 el nmero
de enfermos tumorales habr
aumentado un 50 por ciento.
La razn estriba en que est
aumentando la expectativa de
vida, y con ello la poblacin de
ms edad, a la que el cncer
afecta en especial.
64 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
Cifras a nivel
mundial
En el mundo cada ao
ms de 11 millones
de personas enferman
por primera vez de un
cncer. De estas, mueren
7,9 millones. Tales cifras
convierten al cncer en la
segunda causa de muerte,
despus de las enferme-
dades cardiovasculares.
Se prev que en 2030
enfermarn de cncer
16 millones de personas
al ao.
en cmo irn las cosas cuando la persona que-
rida fallezca?
Segn explica Rose, por regla general, los
pacientes tumorales y sus allegados ya tienen
sucientes preocupaciones, por lo que no se
trabaja descubriendo dcits de la infancia.
Antes bien, se comenta juntos los recursos de
que se dispone y qu otros pueden activarse:
Qu tipo de apoyo por parte de los miembros
de la familia o de los amigos es el ms adecua-
do para el enfermo? Cmo han afrontando los
afectados la situacin desde que se conoce? De
qu manera se tranquiliza el paciente?
Petra Bugar se sosiega pintando. Por esta
razn acept la invitacin de Wendy Routen-
Hardy, terapeuta de arte, para realizar conjun-
tamente una labor creativa. Bugar pasa muy a
gusto las dos horas semanales de arteterapia
durante su estancia en la clnica oncolgica de
Freiburg. Las sesiones se basan en el mtodo
que los psiquiatras italianos Gaetano Benedetti
y Maurizio Peciccia desarrollaron en 1986 con
el nombre de imagen especular teraputica
progresiva y aplicaron originalmente a los
enfermos psicticos. Basndose en dicho m-
todo, Wendy Routen-Hardy desarroll una for-
ma de terapia artstica especial para pacientes
oncolgicos. El terapeuta y el paciente pintan
juntos un cuadro, cuyo tema ha propuesto este
ltimo. Segn Routen-Hardy, el mtodo de la
imagen especular es, como la imagen especular
teraputica progresiva, una especie de comuni-
cacin no verbal en la cual el terapeuta intenta
sacar a ote el mundo de los sentimientos del
paciente y reejarlo o fortalecerlo en los dibu-
jos que ve. Los objetivos del ejercicio pueden
ser varios: expresar y procesar emociones,
preocupaciones o conflictos, experimentar
distensin, as como mejorar la imagen que el
paciente tiene de s mismo y de su cuerpo.
Petra y Wendy se sientan juntas ante una
hoja de papel en blanco. La paciente empieza:
elige un lpiz azul y dibuja un gran crculo.
Junto a l, Wendy dibuja otro pequeo en azul
claro. Despus Petra toma otro color y dibuja
un tronco en el centro del crculo; Wendy hace
lo propio en el suyo. Y as va transcurriendo
la sesin.
Dar forma a las emociones
Mientras dibujan, la terapeuta y la paciente no
dialogan. De vez en cuando se ren porque la
gura no sale como se la imaginaban. El resto
del tiempo estn serias y concentradas en su
tarea. Al nal, Wendy pregunta a su paciente
qu tal se ha sentido durante la sesin y si aso-
cia el dibujo que ha realizado a algo concreto.
Petra comenta que los colores y los motivos de
su obra tienen siempre que ver con lo que le
preocupa en ese momento.
Routen-Hardy explica que otros pacientes
no asocian de forma inmediata su pintura con
nada. En dichos casos, la terapeuta tampoco
intenta darle ningn signicado especial. Al
cabo de un par de sesiones colocan de nuevo
los dibujos sobre la mesa y los observan. En
HABLAR CON IMGENES
Durante la actividad creativa a
cuatro manos de la psicotera-
peuta Wendy Routen-Hardy y
Petra Bugar no est permitido
hablar. Por el contrario, rerse
adems de otras expresiones
emocionales no solo se permi-
ten, sino que incluso se desean.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 65
Los cnceres
ms frecuentes
Las mujeres enferman con
mayor frecuencia de cn-
ceres de mama, pulmn,
estmago e intestino.
En los hombres los cn-
ceres ms frecuentes son
de pulmn, estmago,
hgado, intestino, esfago
y prstata. Los cnceres
de pulmn, estmago,
hgado, intestino y mama
resultan en muchos casos
mortales. Fumar es el
principal factor de riesgo
de cncer.
esta ocasin, muchos pacientes encuentran en
el dibujo de repente un profundo signicado:
descubren sentimientos tales como miedo o ra-
bia, o bien rompen a llorar; aoran emociones
que haban quedado reprimidas. A algunos les
llama la atencin que, de repente, desaparezca
un motivo o que con el tiempo uno haya pasa-
do a ser dominante.
Para Petra Bugar, el crculo, que aparece en
casi todos sus dibujos, representa su pequeo
mundo sano y salvo. Al principio no coloca-
ba casi ningn motivo fuera de la lnea azul.
En los nuevos dibujos, en vez de las plantas
delicadas que sola dibujar en el interior del
crculo, aparece un robusto rbol o una cara
sonriente. Para Petra, ello reeja una preocu-
pacin que le invade los ltimos meses: se
pregunta cmo ha de afrontar su situacin
fuera del espacio protector de la clnica, al no
pertenecer ya a la mayora sana de la sociedad.
A pesar de su adversidad, quiere recuperar el
amor a su cuerpo.
Vivir el aqu y ahora
Muchos afectados de cncer sienten en alguna
ocasin odio hacia su cuerpo enfermo. Nina
Rose arma: Hemos comprobado que estos
pacientes no solo se benecian de la artetera-
pia, sino tambin de los ejercicios de atencin.
Tales ejercicios ayudan a los pacientes a vivir
aqu y ahora, as como a aceptarse en su vulne-
rabilidad en vez de aorar constantemente su
pasado o perderse en los temores ante lo que
les depara su futuro.
La arteterapia cuenta con una larga historia
en la psicooncologa; no obstante, su investiga-
cin se encuentra todava en paales. Harald
Gruber, director del departamento de Arte y
terapia de la Escuela Superior Alanus de Bonn,
arma que en los ltimos 25 aos se han des-
crito y analizado ejemplos de numerosos casos
y presentado pequeos estudios controlados.
En enero de 2009 se public un estudio sueco
de la Universidad de Ume en el que se demues-
tra que basta una hora de terapia artstica a la
semana para aumentar la calidad de vida de
las pacientes con cncer de mama. Se estudi
a 41 mujeres justo antes de una irradiacin, as
como dos y seis semanas despus. Aquellas que
desarrollaron una actividad artstica se mani-
festaron psquica y fsicamente mejor que las
21 pacientes que no haban participado en tales
prcticas. Las primeras manifestaban menos
temor ante el futuro y valoraban la imagen de
su cuerpo de forma ms positiva.
Un estudio desarrollado en Leipzig en el
mismo ao llev a resultados similares. En este
trabajo se incluyeron 18 hombres y mujeres con
diferentes tipos de tumores que participaron
en un curso semanal de arte gurativo. A lo lar-
go de 22 semanas practicaron al principio con
diversas tcnicas y materiales de dibujo. En la
fase inicial los pacientes se limitaban a familia-
rizarse con las posibilidades de la creacin gu-
rativa, explica Heide Gze, de la Universidad
de Leipzig. En un segundo paso se animaba a
los participantes a expresar artsticamente un
tema de su eleccin. Una vez decidido el tema,
el resto de semanas deban confeccionar una
especie de tira de dibujo donde podan incluir-
se textos explicativos, adems de las obras crea-
das durante el curso. En prcticamente todos
los trabajos, los pacientes trataban el tema de
su enfermedad cancerosa, aunque no de for-
TOMA DE CONTACTO CON PRECAUCIONES
En la mayora de los dibujos de Petra Bugar predomina un crculo azul: simboliza su pequeo
mundo sano y salvo. Al principio de las sesiones de arteterapia, todo guraba en el interior del crculo
(izquierda); despus asoci su crculo con otro pequeo, el de la terapeuta (centro); al nal lo abri
al mundo exterior (derecha).
66 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
ma especca. Una vez nalizado el curso, los
probandos manifestaron una sobrecarga ps-
quica considerablemente menor que al iniciar
el curso; tambin claramente inferior a la de
los pacientes del grupo de control.
De momento no podemos decir qu tipo
de terapia artstica para qu pacientes y en
qu fase de la enfermedad resulta ms id-
nea, seala Gruber. Este investigador trabaja
en un estudio comparativo sobre los factores
que intervienen en la terapia artstica (musi-
coterapia, danzaterapia y arteterapia). Segn
su evaluacin, el estrato social y el grado de
formacin no desempean ninguna funcin.
Ms bien se trata de las caractersticas de la
persona. Por regla general, las mujeres respon-
den mejor a los mtodos teraputicos creativos
que los hombres. Circunstancia bien sabida en
psicoterapia.
De ello no se puede deducir que los hom-
bres con cncer se comporten de forma dife-
rente a las mujeres insiste Monika Keller.
La experiencia nos dice que tambin hablan
de los temores que supone el cncer para
ellos, pero lo hacen de distinta manera. Por
esta razn, los hombres con una fuerte sobre-
carga emocional suelen pasar desapercibidos.
Adems, para ellos resulta muy importante
saber que no necesitan ayuda porque estn
psicolgicamente enfermos. Segn apunta la
directora del departamento de psicooncologa
de la Universidad de Heidelberg, estos hombres
se encontraban antes de la patologa en la ple-
nitud de su vida y tenan todo bajo control.
Ahora se ven en gran medida dependientes de
los dems, lo cual les avergenza y les lleva, no
en pocos casos, a retraerse y rechazar la en-
fermedad y sus consecuencias. Probablemente
sufran los varones de manera similar que las
mujeres las consecuencias psquicas de una pa-
tologa tumoral; estas pueden provocar graves
depresiones e incluso ideas suicidas.
En 2007, Vanessa Strong y sus colaborado-
res de la Universidad de Edimburgo estudiaron
a ms de 3000 pacientes tumorales. Apenas
una cuarta parte de ellos padecan trastornos
clnicamente relevantes, tales como estados
de temor y depresiones. En 2008 los investi-
gadores estudiaron un segundo grupo de ms
de 2900 pacientes de cncer. El resultado fue
que apenas a un 8 por ciento les atormentaban
ideas como muerto estara mejor o quiz
me mate. Dos factores se relacionaban por
encima de la media con las ideas suicidas: el
estrs emocional y los dolores crnicos.
El miedo en el cuerpo
Tambin a Petra Bugar le asaltan con frecuencia
fuertes dolores; sabe que, segn demuestran
las estadsticas, morir a causa de su enferme-
dad. Es consciente de que las posibilidades de
recidiva, es decir, de que se forme de nuevo un
tumor, son muy altas en su caso. A lo largo de
tres aos fue sometida a un control tras otro,
siempre con el temor de que, a pesar de varias
operaciones y quimioterapias, el cncer pudie-
ra volver. En el verano de 2007 ya estaba harta
de todo. Cumpli un deseo mantenido durante
mucho tiempo: un viaje a la India. Nina Rose
comenta que los enfermos de cncer que se han
limitado siempre a la cotidianidad de la vida
diaria quieren nalmente hacer algo solo por
la propia satisfaccin de hacerlo. Muchos em-
piezan una nueva acin o programan tareas
para cuando se sientan mejor.
A su regreso a casa, Petra tuvo la sensacin de
que nunca haba pasado nada; viva con mayor
plenitud: Ya no me preocupaba por pequeeces,
visitaba a mis hijos con ms frecuencia y medi-
taba mucho. Ya no acuda a las revisiones de
control. Al n le volva a crecer el cabello, las mu-
cosas de sus rganos volvieron a normalizarse y
disfrutaba de nuevo con la comida. Simplemente
el cncer haba desaparecido de su vida. Su lema:
pensar en positivo.
Sera estupendo que la historia finalizara
aqu. Sin embargo, a principios de agosto de
2008 Petra Bugar se resfri. Se senta cada vez
ms dbil, mas rechazaba la idea del cncer:
ATEMORIZADA PERO BELLA
Mientras contempla las marga-
ritas, Petra piensa en lo vul-
nerable que es su cuerpo. No
obstante, la arteterapia le ha
ayudado a apreciarlo.
El cncer
en los nios
Al ao enferman de
cncer en Alemania unos
1800 nios y jvenes
de menos de 15 aos.
Las posibilidades de
curacin son, por tr-
mino medio, del 80 por
ciento. Los cnceres ms
frecuentes en la infancia
son las leucemias (cncer
de la sangre), los tumores
cerebrales, as como de
mdula espinal, y los
cnceres de los ganglios
linfticos.
(Fuente de todos
los datos estadsticos:
Instituto Robert Koch, 2008)
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 67
De ninguna manera quiero volver al hospital.
En enero de 2009 su sistema inmunitario se
afect; ya no poda andar ni ver. El mdico de
urgencias llev a la dbil paciente a la Clnica
Universitaria de Magdeburgo. Tiene metstasis
en el cerebro. Pasado maana, operacin, luego
quimioterapia y la rehabilitacin, le comunic
un mdico. Podis decir todo lo que queris!,
pens Petra. Simplemente, no quera seguir.
Por entonces, se preguntaba si quiz no ha-
ba luchado lo suciente y si era ella misma la
responsable de la recada. Segn seala Monika
Keller, en 1989 y principios de los aos noventa
se publicaron un par de estudios sobre la acti-
tud que adoptan los pacientes oncolgicos ante
su enfermedad. Las investigaciones demostra-
ron una relacin directa entre una actitud opti-
mista y un curso clnico favorable. Sin embar-
go, estos resultados no han podido replicarse.
Hoy se considera demostrado que una actitud
animosa, claramente beligerante, para luchar
contra la enfermedad no inuye de manera
demostrable en la curacin del cncer. No obs-
tante, este mito sigue presente en la mente de
muchos, aade Keller. El problema no sera
la esperanza en la mejora, sino la presin a la
que se ven sometidas las personas cuando, a
pesar de toda su buena voluntad, su organis-
mo no responde a los mtodos teraputicos o
bien el cncer reaparece. Segn estimaciones
de Keller, el ambiente en que se encuentran
muchos pacientes les induce a pensar que no
han credo lo suciente en su curacin y que
se han abandonado demasiado.
Los hijos de Petra no le hicieron a su madre
este tipo de reproches, sino que la animaron a
asumir la situacin y a hacer las cosas lo mejor
que pudiera. Esto tiene mucha importancia
para que el paciente no se resigne y caiga en la
desesperacin, indica la psicloga Rose. Gra-
cias al apoyo de sus hijos, los terapeutas y los
mdicos, Petra se volvi a sentir con nimos.
Consinti que la operaran de nuevo. Para se-
guir con el tratamiento se traslada cada vez
a la clnica privada de Friburgo. Asume parte
de los gastos de la estancia, pero se siente muy
bien tratada. El plan teraputico incluye varias
sesiones de quimioterapia, lo que signica, por
tratamiento, tres das de vmitos, adems de
lesiones en las mucosas, todo ello asociado la
mayora de las veces a exantemas y cada del
cabello. Siguen luego once das de pausa. No
sabe cuntas veces deber aguantar esta tor-
tura a lo largo de su vida. En cualquier caso,
no quiero morirme tan pronto.
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UN LARGO CAMINO
Durante la entrevista, Petra
Bugar confes muchos detalles
personales. Sin embargo, hubo
que esperar un tiempo hasta
que la paciente se decidiera
a hablar sin tapujos de su
enfermedad con una persona
extraa.
68 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
D
iagnstico: cncer. La pesadilla que co-
mienza con estas dos palabras termina
con mayor frecuencia con un final feliz. En
la actualidad, la medicina permite diagnos-
ticar a tiempo y tratar con xito una serie de
patologas tumorales. As, el cncer de mama
(alteracin de tejidos ms frecuente en las
mujeres) puede curarse por completo en la
mayora de los casos. Tambin las posibilida-
des de curacin de otros tipos de tumores han
aumentado. Los onclogos dan de alta con un
buen pronstico a cada vez ms pacientes des-
pus de un perodo de terapia intensiva y, por
lo general, dolorosa.
A menudo, los afectados esperan retomar la
vida normal lo antes posible, volver a la vida
familiar y profesional que tenan antes de la
enfermedad. Sin embargo, muchos no lo con-
siguen; ni siquiera tras haber recuperado con
creces su capacidad fsica. Segn cuentan estos
pacientes, su rendimiento de concentracin y
memoria han empeorado: con frecuencia ne-
cesitan ms tiempo para comprender un pro-
blema o cometen errores impensables antes
de la enfermedad. Algunos explican, adems,
que planicar y organizar tareas cotidianas les
supone un gran esfuerzo. Qu provoca tales
mermas cognitivas despus de padecer una
dolencia cancergena?
Desde el punto de vista de los afectados, la
quimioterapia, el tratamiento con citostticos,
encabeza la lista de posibles causas. Estos me-
dicamentos atacan a las clulas destinadas a
dividirse. Ya que la mayora de las clulas can-
cergenas se encuentran en un proceso de divi-
sin permanente, los citostticos constituyen
una solucin ecaz, aunque tambin daan los
tejidos sanos compuestos por clulas que de-
sarrollan especialmente el proceso de divisin.
Entre ellos, la mdula sea y las mucosas del
tracto digestivo.
Investigacin del dolor
Las mujeres son las que ms padecen un dao,
desde un punto de vista mdico, inocuo, pero a
la par visible y a menudo considerado por ellas
como estigmatizante: la prdida completa del
cabello. Por suerte, este efecto secundario es
reversible. Aun as, la quimioterapia despier-
ta temores entre la poblacin, en gran parte,
infundados.
De esta manera, se atribuye tambin al trata-
miento con citostticos la prdida de la capaci-
dad cognitiva en pacientes de cncer. Algunos
afectados denominan este fenmeno con la
expresin quimio cerebro (chemo brain) o
quimio niebla (chemo fog).
La investigacin sobre las secuelas de la
quimioterapia en la capacidad mental experi-
ment una eclosin a partir de la publicacin
en 1995 de un estudio que informaba de la de-
teccin de alteraciones cognitivas en el 75 por
ciento de un total de 28 enfermas de cncer de
mama que se haban sometido a quimioterapia.
Otros trabajos llegaron a conclusiones simila-
res, aunque menos drsticas: dependiendo de
la investigacin, entre el 16 y el 50 por ciento
de las pacientes de cncer mostraban un rendi-
miento cognitivo peor tras el tratamiento.
En 2006, la psicloga Val Shilling, de la
Universidad de Sussex, examin junto a sus
colaboradoras los resultados de los estudios de-
sarrollados hasta ese momento. Las investiga-
doras demostraron que los trabajos se basaban
El deterioro cognitivo
en la quimioterapia
Lagunas en la memoria, falta de concentracin, problemas para organizar o planicar... Muchas
personas con cncer temen que el tratamiento con quimioterapia cause una disminucin de sus
capacidades cognitivas. En la mayora de los casos, no es as
KERSTIN HERMELINK Y KARIN MNZEL
RESUMEN
Ms all
de la mala fama
1
Despus de una
quimioterapia,
muchos pacientes de
cncer se quejan de
alteraciones en su ren-
dimiento mental.
2
Pruebas de neuro-
psicologa han de-
mostrado que en una
parte de los afectados
se producen realmente
trastornos cognitivos.
A menudo aparecen ya
antes del tratamiento,
aunque en general per-
manecen inadvertidos
para el paciente.
3
En la mayora de
los casos, las caren-
cias cognitivas no de-
penden de alteraciones
neuro psicolgicas; son
sntomas colaterales de
miedos o depresiones.
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EXPUESTO A RIESGOS?
El tratamiento con citostticos perjudica
con frecuencia la psique. El paciente siente
angustia sobre todo por la incertidumbre
sobre los efectos secundarios.
70 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
en parmetros muy dispares para establecer el
diagnstico de alteracin cognitiva. As, pues,
la comparacin entre los respectivos resulta-
dos apareca muy limitada: segn el modelo
adoptado, el porcentaje de enfermas con una
disminucin en su capacidad cognitiva oscila-
ba entre el 13 y el 69 por ciento.
En consecuencia, dichos estudios no per-
mitan establecer conclusiones denitivas en
torno al fenmeno del quimio cerebro. No
obstante, en aquel momento, la existencia de
alteraciones cognitivas causadas por la quimio-
terapia pareca indiscutible entre los profesio-
nales de la medicina. Tal como recogieron las
autoras en su publicacin: El fenmeno ya ha
sido reconocido de forma generalizada.
Nuevas investigaciones desarrolladas con
una metodologa notablemente mejorada die-
ron un vuelco a esta situacin. A diferencia
de los trabajos anteriores, los nuevos trabajos
se basan en estudios longitudinales. As, si las
primeras investigaciones comprendan solo un
momento preciso de la enfermedad, durante
o despus de la quimioterapia, las segundas
registraban las capacidades cognitivas de las
pacientes de forma peridica, ya fuese en el
transcurso de tratamiento as como una vez
nalizado. Tales resultados ponan en duda
la existencia del fenmeno quimio cerebro.
Antes de iniciar la terapia, se detectaron con
frecuencia deciencias cognitivas en una mag-
nitud parecida a las registradas tras un trata-
miento con citostticos.
De 2003 a 2005, investigamos en la Universi-
dad Ludwig Maximilian de Mnich, en el marco
del estudio longitudinal COGITO (Cognitive Im-
pairment in Therapy of Breast Cancer), a ms de
100 pacientes de cncer de cuatro clnicas gine-
colgicas y de una consulta hematooncolgica
de Baviera. Antes de iniciar la terapia, un tercio
de las participantes obtuvieron resultados en
las pruebas neuropsicolgicas notablemente
malos. Durante la quimioterapia, las pacientes
volvieron a realizar la prueba. Las diferencias
con los resultados anteriores se equilibraron:
aunque en un 27 por ciento de las mujeres se
detectaron dcits crecientes aumentaron los
fallos de memoria o los problemas de concen-
La mayora de las enfermas de cncer reciben hoy en da su quimiotera-
pia mediante inyecciones. De esta manera, los citostticos llegan hasta
tumores diminutos o clulas cancergenas diseminadas por el cuerpo
que no son visibles en las radiografas ni pueden ser descubiertas en
una operacin. Dado que este mtodo no se limita al tratamiento local
de un tumor, los mdicos lo denominan sistmico.
Una quimioterapia local se recomienda con muy poca frecuencia.
En el caso de aplicarse este mtodo, los medicamentos se suministran
nicamente a una regin determinada del cuerpo y en dosis espe-
cialmente elevadas. Explicado de forma resumida, el procedimiento
funciona de esta manera: en primer lugar, se estrangulan brevemente
los vasos sanguneos, para impedir la circulacin de la citotoxina por
todo el cuerpo y minimizar los efectos secundarios en otros tejidos.
De esta manera, y en funcin de cada situacin, se podrn inyectar los
citostticos tambin en las arterias, en lugar de hacerlo en las venas,
tal como sucede normalmente.
Existen pocos citostticos que sean adecuados para la ingesta en forma
de tableta. La mayora de las sustancias solo pueden llegar hasta las c-
lulas tumorales cuando penetran directamente en la corriente sangunea
del tejido en cuestin. Por esta razn, las citotoxinas administradas por
va oral estn compuestas mayoritariamente por una fase qumica previa
del propio agente activo, que quedar liberado en el hgado en el marco
de la metabolizacin y de ah pasar a la sangre. Tambin este tipo de
citostticos tiene efectos sistmicos, es decir, en todo el cuerpo.
La grca muestra la distribucin de resultados de las pruebas realizadas a
108 enfermas de cncer antes del inicio de su tratamiento de quimioterapia: los
resultados positivos estn sealados en verde, los discretos en azul y los negativos
en rojo. Las columnas representan respectivamente el nmero de participantes
que alcanzaron una determinada suma de resultados en el mbito del 5 por
ciento superior o inferior de las normas de la prueba. As, por ejemplo, la pe-
quea columna de color rojo en el extremo izquierdo signica que una paciente
consigui ocho resultados en el mbito del 5 por ciento inferior y ninguno en
el mbito superior. Aunque las pacientes con un coeciente de inteligencia de
107,7 eran, por trmino medio, ms inteligentes que la media, gran parte de los
resultados del test se situaron ya en ese momento por debajo del promedio.
Distintos tipos de quimioterapia
Facultades cognitivas antes del inicio de la quimioterapia
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tracin, otras muchas (28%), en cambio, me-
joraron respecto al test previo, y una mayora
(45 %) no mostr variacin ninguna.
Hallazgos contradictorios
Aun as, dos estudios longitudinales parecan
demostrar un claro deterioro de la capacidad
cognitiva de las afectadas despus de un trata-
miento de quimioterapia. No obstante, el trabajo
publicado en 2004 por Jeffrey Wefel y sus cola-
boradores del M. D. Anderson Center en Texas se
basaba en la investigacin de tan solo 18 mujeres
con carcinoma de mama. En el caso del estu-
dio de la Universidad de Pittsburgh publicado
en 2006 bajo la direccin de Catherine Bender,
participaron un total de 36 mujeres. Es probable
que en grupos de probandos tan reducidos, los
resultados aparezcan como consecuencia de la
casualidad.
Por otra parte, diversos estudios longitudi-
nales de mayor o menor escala llevados a cabo
en los ltimos tres aos concuerdan con los
resultados de nuestro trabajo. As, las investi-
gaciones observaban pocos casos de carencias
cognitivas que ocurran tan solo justo despus
del tratamiento (al cabo de un ao de nali-
zar la quimioterapia, estos desaparecan) o en
caso de una quimioterapia de dosis alta, pero
no tras un tratamiento estndar. La mayora
de las veces no se presentaba ningn tipo de
consecuencias.
Los citostticos pueden ser una de las causas,
aunque seguramente no la nica, de alteracio-
nes cognitivas relacionadas con el tratamiento
de una dolencia cancergena. Por esta razn, el
trmino quimio cerebro, induce a la confu-
sin; diversos expertos han propuesto abando-
nar su utilizacin. Este es el caso de la psicloga
Sanne Schagen, del Instituto Holands del Cn-
cer en Amsterdam, Tim Ahles, del Centro Me-
morial Sloan-Kettering Cancer en Nueva York,
y el onclogo George Slomo, del Instituto de
Investigacin Oncolgica City of Hope en Cali-
fornia, autores de algunos de los trabajos ms
importantes realizados en este mbito.
Los citados investigadores buscaron otra ex-
plicacin para la disminucin en la capacidad
mental; centraron especialmente sus estudios
en las terapias endocrinas empleadas en los
carcinomas de mama. Las clulas cancerge-
nas mamarias provienen de clulas sanas de
las mamas y tienen, al igual que estas ltimas,
la propiedad de crecer bajo la inuencia de los
estrgenos. Las terapias endocrinas cortan el
abastecimiento de esta hormona y dicultan
el crecimiento del tumor. Al mismo tiempo,
impiden el efecto de los estrgenos en el con-
junto del organismo, es decir, tambin en el
cerebro. No obstante, hasta la fecha no existen
pruebas claras para determinar si tales tera-
pias antihormonales perjudican las funciones
cognitivas. En nuestro estudio COGITO no se
detect efecto negativo alguno, lo que coincide
con el resultado de una investigacin realizada
en 2008 por el grupo de psiclogas dirigido
por Valerie Jenkins, de la Universidad de Sus-
sex. Las participantes, mujeres sanas con un
riesgo elevado de cncer de mama, haban re-
cibido al azar o bien de forma preventiva un
antiestrgeno (anastrozol, inhibidor del enzi-
ma aromatasa) o bien un placebo. En la prueba,
ni los mdicos ni las pacientes conocan qu
preparado se haba suministrado a cada perso-
na. Ninguno de los tratamientos tuvo efecto
en la capacidad cognitiva, ni en el inicio de la
medicacin ni dos aos ms tarde.
Otros cientcos han investigado los posibles
efectos txicos de los citostticos en el cerebro.
El grco presenta los cambios en relacin con los resultados de las pruebas realizadas
antes de iniciarse la terapia. Las columnas representan el nmero respectivo de pacientes
del total de 100 que participaron en el estudio COGITO y que mostraron una mejora
o un empeoramiento. Por ejemplo, la columna verde a la derecha del todo signica
que nueve pacientes mostraron una mejora en dos pruebas y al mismo tiempo que en
ninguna prueba manifestaron un empeoramiento. En la valoracin estadstica se des-
cont el efecto generado por la repeticin del ejercicio. Al nal, 45 enfermas obtuvieron
resultados similares a los conseguidos antes del inicio de la quimioterapia (azul), en 28
dominaron las mejoras (verde) y 27 empeoraron los resultados.
(Cognitive Function During Neoadjuvant Chemotherapy for Breast Cancer. Results of a Prospective,
Multicenter, Longitudinal Study. K. Hermelink et al. en Cancer, vol. 109, n.
o
9, pgs. 1905-1913; 2007.)
Facultades cognitivas al nalizar la quimioterapia
Avances
en el tratamiento
En la actualidad, los farma-
clogos desarrollan nuevas
citotoxinas a partir de citost-
ticos ya conocidos. En primer
lugar, se disean compuestos
qumicos en el ordenador antes
de intentar producirlos en el
laboratorio. En este proceso,
las empresas farmacuticas em-
plean de forma cada vez ms
frecuente sustancias naturales:
las toxinas vegetales o animales
poseen a menudo propiedades
en estado puro, que atraen el
inters de los cientcos para el
tratamiento del cncer. No obs-
tante, el proceso de aislamien-
to de un citosttico de una
planta no tiene nada que ver
con la medicina natural o sua-
ve. Existen ejemplos como los
taxanos, unas citotoxinas que
se sintetizan a partir del tejo
del Pacco, o la vincristina,
sintetizada de la siempreviva.
(Centro Alemn de Investigacin
del Cncer)
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En 2006 se consiguieron los primeros resulta-
dos concluyentes. En los experimentos de labo-
ratorio de un grupo de investigadores dirigidos
por el bilogo Mark Noble, de la Universidad
de Rochester en Nueva York, se comprob que
los medicamentos usados en la quimioterapia
perjudicaban determinados tipos de clulas
del cerebro. No obstante, las neuronas en s
no sufran dao alguno. Dos aos ms tarde,
los mismos cientcos apreciaron considera-
bles defectos en ratones a los que les haban
suministrado citostticos. Observaron en los
mridos una reduccin de la neurognesis. No
obstante, los animales utilizados se correspon-
dan por edad a grupos de nios y adolescentes.
En el cerebro adulto, la neurognesis se produ-
ce de una forma mucho ms limitada que en
el cerebro de un individuo joven.
Estos resultados constatan que los ratones
tratados con citostticos tenan, en general,
ms dicultades que sus coetneos para resol-
ver ejercicios cognitivos. Existen excepciones.
Los mridos de un estudio realizado en 2006
mostraron una buena capacidad cognitiva. As
pues, los roedores que con anterioridad haban
recibido citostticos aprendieron de forma bas-
tante ms rpida que los no tratados la manera
de encontrar el camino en el laberinto.
Tambin se han observado distintas anoma-
las en la capacidad cognitiva, aunque menos
drsticas, de personas que han recibido un
tratamiento de quimioterapia. En 2007, in-
vestigadores japoneses de la Universidad de
Hiroshima midieron los cerebros de enfermas
de cncer de mama. Tras el tratamiento con
citostticos, algunas regiones del cerebro pre-
sentaban un tamao menor que las de otras
enfermas cuyo carcinoma mamario haba
recibido una terapia distinta y en los que los
investigadores no encontraron diferencias con
respecto a las mismas reas en el cerebro de
personas sanas.
Tambin en dos estudios estadounidenses
de 2007 y 2009 se detectaron alteraciones en
los modelos de activacin de los cerebros de
pacientes tratados con quimioterapia, aunque
los resultados no pudieron interpretarse de
forma clara. En todos estos estudios realiza-
dos mediante tcnicas de imagen se comprob
una gran cantidad de datos con el objetivo de
detectar diferencias, proceso que incrementa la
probabilidad de atribuir por error importancia
a discrepancias puramente casuales. Adems,
algunas diferencias podran ser anteriores a la
quimioterapia. Tales estudios longitudinales
no son, por lo general, adecuados para demos-
trar las causas.
Aun cuando el valor informativo de muchos
estudios es limitado, cabe pensar que la gran
cantidad de pruebas encontradas confirma
que los citostticos deterioran el cerebro? No
necesariamente. Casi todas las observacio-
nes realizadas permiten otra interpretacin:
por ejemplo, que las mermas de la capacidad
SUFRIMIENTO
EN LA VIDA COTIDIANA
Incluso tras someterse con
xito a la quimioterapia, las
personas que han superado un
cncer viven asediadas por te-
mores: contina el sufrimiento
psquico por una enfermedad
ya superada fsicamente.
Volver a tener cncer?
Todava soy atractiva?
Me seguir siendo
el mi marido?
Qu pasa si muero?
Qu ser de mis hijos?
Quiero irme con mi familia
a la montaa. Resistir mi cuerpo?
No debera haber
fumado nunca.
Soy yo la culpable?
Podr algn da liberarme
de estas preocupaciones?
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BIBLIOGRAFA
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cology, vol. 19, n.
o
12,
pgs. 1321-1328; 2010.
cognitiva son consecuencia del estrs. As,
existen pruebas concluyentes de que los es-
tados de angustia provocan una contraccin
de determinadas reas cerebrales, reduciendo
la neurognesis y la capacidad cognitiva. Los
pacientes de cncer estn sometidos a un gran
estrs, que en muchos casos no remite tras el
impacto del diagnstico, sino que se mantiene
a lo largo de un perodo de tiempo y se pro-
longa ms an en el caso de tratamiento con
quimioterapia.
Resultados sorprendentes
Con independencia de cules sean las causas
exactas, es indiscutible que se producen alte-
raciones cognitivas relacionadas con dolencias
cancergenas. Estas disfunciones en la aten-
cin, la memoria, as como en la capacidad para
planicar y solucionar problemas, solo apare-
cen, sin embargo, en un nmero relativamente
escaso de enfermos de cncer y se maniestan
de una forma limitada. La cuestin decisiva es
dilucidar cul es la importancia de dichos efec-
tos adversos en los afectados. Existen muchos
indicios que apuntan a una respuesta sorpren-
dente: en la mayora de los casos, estas secuelas
negativas apenas se notan.
Cmo es posible, si muchas pacientes de
quimioterapia se quejan de una disminucin
de sus facultades cognitivas? Al parecer, las
quejas individuales y las disfunciones demos-
trables no estn relacionadas entre s. Los pa-
cientes que sienten una disminucin en sus ap-
titudes mentales obtienen malos resultados en
los tests con la misma probabilidad que otros
pacientes que no informan de estos problemas
cognitivos.
A este resultado han llegado trabajos de
investigacin como, por ejemplo, el metaes-
tudio realizado por psiclogos neerlandeses
de la Universidad de Tillburg, en 2009. No
obstante, hasta ahora los mdicos apenas
han prestado atencin a esta discrepancia. Al
contrario, ms bien han rehuido de su expli-
cacin sosteniendo que los procedimientos
de investigacin aplicados no son precisos ni
se acercan lo suciente a las situaciones co-
tidianas para comprender los problemas de
los pacientes. Sin embargo, contra este argu-
mento cabe decir que a travs de los tests se
han constatado de forma efectiva alteraciones
cognitivas, aunque no necesariamente en los
pacientes que haban percibido por su cuenta
estas deciencias. Adems, esta discrepancia
surge de forma peridica, con independencia
del procedimiento de prueba neuropsicolgica
utilizada por los investigadores.
En un estudio de 2010, investigamos si, du-
rante una quimioterapia y con posterioridad
a ella, las pruebas tests neuropsicolgicas a las
que se sometan las participantes reejaban
cambios subjetivos de sus facultades intelec-
tuales. Tampoco en nuestro caso constatamos
ningn tipo de conexin. Por el contrario, la
disminucin de capacidad cognitiva percibi-
da por las propias pacientes iba acompaada
de un aumento de la sensacin de depresin,
como ya haban probado muchas investiga-
ciones anteriores. Adems, de nuestro estudio
se desprenda que los dcit subjetivos apare-
can con mayor frecuencia en pacientes que,
en trminos generales, tendan a sentimientos
negativos como la vergenza y la culpa, la ira
y la enemistad. Pacientes que haban recibido
un tratamiento de quimioterapia muy intenso
informaron tambin de ms prdidas cogniti-
vas. En cambio, la intensicacin de la terapia
no tena inuencia alguna en los resultados de
las pruebas neuropsicolgicas.
Por este motivo, suponemos que las pacien-
tes de cncer tienden a sentimientos negativos,
a valorar sus facultades mentales ms bien de
forma pesimista y a considerar que sus proble-
mas cotidianos son consecuencia de la quimio-
terapia, especialmente cuando este tratamien-
to les resulta muy doloroso.
Con todo, las quejas sobre problemas men-
tales que maniestan las pacientes de cncer
deberan tomarse en serio, aunque en la ma-
yora de los casos no se basen en daos cogni-
tivos demostrables. Por supuesto, las personas
afectadas que se quejan de padecer alteraciones
en la memoria y la concentracin, en algunos
casos pueden haber sufrido objetivamente una
merma de sus capacidades cognitivas. Sin em-
bargo, es muy probable que estos problemas
estn relacionados con estados de depresin
y pesimismo. En cualquier caso, constituyen
una dicultad aadida para las personas que
experimentan un cncer, las cuales ya de por s
se ven sometidas a una gran presin. Las afec-
tadas deberan recibir ayuda para superar este
obstculo y poder as continuar su camino en
una vida en la que la enfermedad les ocupe el
menor espacio posible.
Kerstin Hermelink es psicooncloga de la Clnica y
Policlnica para Ginecologa y Obstetricia de la Universi-
dad Ludwig Maximilian (LMU) de Mnich. Karin Mn-
zel ocupa la ctedra de neuropsicologa en la LMU.


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Atraccin por el riesgo
Airbags, rodilleras, cremas solares, cascos... Cuanta ms seguridad nos envuelve, ms arriesgado
parece tornarse nuestro comportamiento. Somos temerarios natos?
NIKOLAS WESTERHOFF
EMOCIN PARA VIVIR
Toda una vida sin peligro? Sera demasiado
aburrida. Sin embargo, con frecuencia se empareja
una necesidad mnima de inseguridad con una
sobrestimacin de las propias capacidades.
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alf recuerda la noche pasada vagamente.
Solo mantiene en claro un dato: a partir
de las doce de la noche el ritmo de la esta
empez a acelerarse. Ahora, ya en la maana
posterior, le invade una sensacin desagrada-
ble: Qu pas exactamente ayer? Tome pre-
cauciones antes de tener sexo?.
Ante el miedo a una posible infeccin de
VIH, decide ir al mdico con el propsito de que
le recete la pldora del da despus. El nombre
del preparado es Emtriva, debe tomarse du-
rante varias semanas y, en principio, reduce el
riesgo de infeccin en un 80 por ciento.
En los ltimos aos se pueden encontrar en
el mercado frmacos como Emtriva, Retrovir
o Epivir, desarrollados con el objetivo de su-
ministrarse como prevencin ante una posible
infeccin de VIH. En general, las prolaxis post
exposicin representan un avance mdico, ya
que podran evitar la transmisin del virus.
A la par, no obstante, la pldora del da des-
pus induce a Ralf a llevar una vida sexual des-
enfrenada: desde que sabe que existe la posi-
bilidad de reducir de manera considerable los
peligros de una noche de imprudencias, pree-
re prescindir de los preservativos y no tomar
precauciones aunque mantenga relaciones con
personas de las que desconoce si pueden tras-
mitirle el sida o no. Es decir, suprime el factor
de seguridad que le ofrece la medicina.
Segn descubri la psicloga social Lisa
Eaton, de la Universidad de Connecticut, en
Storrs, muchas personas actan como Ralf.
Cuanto mayor es la seguridad en la prevencin
del VIH, ms arriesgado resulta, en general,
su comportamiento sexual. Parece como si el
ser humano buscara una especie de equilibrio
del riesgo: si un nuevo medicamento reduce
la amenaza que representa una enfermedad,
la mayora de la gente acta, en contrapartida,
de forma ms irresponsable. Al nal el riesgo
de infeccin acaba siendo el mismo que an-
tes de la introduccin del nuevo preparado. O
incluso mayor.
Por este motivo, desde hace tiempo los ex-
pertos advierten que es una error pensar que
los riesgos para la salud se reducen tan solo a
travs de la innovacin mdica. Para demos-
trarlo se basan en un estudio desarrollado
hace ms de diez aos por Philippe Autier,
de la Agencia Internacional de Investigacin
sobre el Cncer en Lyon, y su equipo de inves-
tigacin. Dicho trabajo revela que las perso-
nas que utilizan crema solar suelen presentar
mayor riesgo de contraer cncer de piel. Una
de las posibles explicaciones cientcas: al
usar crema solar, las personas se sienten pro-
tegidas, por lo que permanecen ms tiempo
expuestas al sol.
En este contexto, el pedagogo Felix von
Cube, de la Universidad de Heidelberg, habla
de la seguridad peligrosa. Tanto las pro-
laxis del sida, como los programas antivi-
rus para los ordenadores o los airbags de los
automviles persiguen un mismo objetivo:
disminuir los peligros. Sin embargo, en lugar
de aprovechar la seguridad aadida, nos la
volvemos a jugar.
A pesar de valorar los avances en materia de
seguridad, la mayora de las personas siguen
corriendo riesgos asombrosos de forma volun-
taria. Escalamos montaas difciles en extre-
mo, practicamos el surf bajo tormentas y llu-
via, saltamos al vaco en ala delta, realizamos
peligrosos adelantamientos en coche, tenemos
amantes o aumentamos el riesgo de padecer un
infarto fumando, aade von Cube.
Todos queremos vivir con seguridad; sin
embargo, a la mnima ocasin en que nos
sentimos a salvo, aoran las ganas de experi-
mentar y arriesgarnos. Cuanto ms seguros nos
sentimos, ms lejos hay que ir para encontrar
el estmulo de la inseguridad. Qu motiva a
prescindir de la seguridad?
Sobrestimacin exagerada
En opinin de los cientficos del comporta-
miento, existen dos razones para ello. Por un
lado, la curiosidad necesaria para evolucio-
nar, la cual nos induce a trasladar los lmites
de nuestras acciones cada vez ms lejos; por
otro, una confianza inalterable en las propias
habilidades. Un esquiador novato, por ejem-
plo, es probable que se conforme con llegar
al final de una pista fcil sin sufrir lesin al-
guna. En cambio, a un experto en la prctica
de snowboarding (deporte extremo de nieve)
no le bastar eso, para deslizarse con su tabla
buscar pistas escarpadas y con peligro de
aludes, las cuales signifiquen un verdadero
reto para l.
Un comportamiento, este ltimo, contra el
que, en principio, no hay nada que objetar. A no
ser que tengamos en cuenta que la conanza
en nuestras capacidades crece de forma ms
rpida que la capacidad real de nuestro ren-
dimiento. De esta manera, la mayora de las
personas arriesgan ms seguridad de la que
en realidad han adquirido a travs de la expe-
riencia, por ejemplo.
Jvenes
prudentes
Los materiales de seguri-
dad tientan a los adultos
a comportarse de forma
ms arriesgada. No es el
caso en nios y adoles-
centes, segn descubri
el pediatra Barry Pless,
de la Universidad McGill,
en una investigacin
con participantes de 8 a
18 aos. Al hallarse los
probandos equipados con
cascos y otros elementos
de proteccin, su compor-
tamiento en la prctica
de actividades deportivas
o de ocio no resulto ms
arriesgada; tampoco
sufrieron ms lesiones
en las zonas del cuerpo
desprotegidas.
RISK-COMPENSATION BEHAVIOR
IN CHILDREN. I. B. Pless et al.
en Archives of Pediatrics &
Adolescent Medicine,
vol. 160, pgs. 610-614;
2006.
RESUMEN
Seguridad, riesgo
y progreso
1
La mayora de las
personas arriesgan
ms seguridad de la que
en realidad poseen como
fruto de la experiencia.
2
La compensacin
de riesgo es nece-
saria desde el punto
de vista evolutivo.
3
El ser humano dis-
tingue dos tipos de
riesgo: el inuenciable
por el propio comporta-
miento y el tecnolgico.
76 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
Por este motivo, el psiclogo Gerald Wilde,
de la Universidad Queens de Ontario, consi-
dera absurdos los cursos de seguridad para
conductores. Si bien es cierto que potencian
las habilidades individuales, tambin origi-
nan un crecimiento desproporcionado de
la confianza en las propias habilidades de
conduccin, por lo que los participantes en
un entrenamiento de seguridad vial acaban
conduciendo ms rpido y, en consecuencia,
tendrn las mismas posibilidades de fallecer
al volante.
Segn Wilde, las personas no solo necesi-
tamos seguridad, sino tambin inseguridad.
Aquellos que, por ejemplo, poseen un vehculo
con sistema de antibloqueo (SAB), desde un
punto de vista objetivo se encuentran ms
protegidos que los que transitan faltos de
tal tecnologa. Ahora bien, un estudio muni-
qus desarrollado con taxistas demostr que
los que circulaban con automviles con SAB
conducan ms rpido, frenaban con mayor
brusquedad y causaban ms accidentes que
los compaeros de trabajo que no disponan
de tal sistema de seguridad. Una de las po-
sibles explicaciones del resultado estriba en
que quien conoce la tecnologa de su coche
y, con ello, se siente ms protegido, aprieta
ms a fondo el acelerador. Wilde introdujo el
concepto de la compensacin de riesgos:
contrarrestamos los avances objetivos en se-
guridad mediante una mayor predisposicin
individual al riesgo.
Este psiclogo alude a una antigua estads-
tica de trco de Suecia. En 1967 se cambi en
dicho pas la normativa sobre el sentido de cir-
culacin: de conducir por la izquierda se pas a
circular por la derecha. Contra todo pronstico,
esta modicacin no comport ms acciden-
tes ni vctimas de trco; todo lo contrario. Al
parecer, los conductores y los peatones se tor-
naron ms conscientes del riesgo que corran
y optaron por circular con mayor precaucin.
Sin embargo, cuando el nuevo sistema cumpli
unos aos de vigencia, todos se sentan ms se-
guros, en consecuencia, el ndice de accidentes
volvi a alcanzar las cifras anteriores.
Peligro en casa
Lo dicho hasta ahora podra explicar asimismo
por qu la mayora de los accidentes ocurren
en el terreno que se supone ms seguro, es
decir, en el propio hogar (en Alemania, por
ejemplo, se registran unos 6000 accidentes al
ao). Tal vez a consecuencia de la compensa-
cin de riesgos en casa es donde las personas
suelen sentirse ms seguras, no dudan en
subirse a escaleras inestables o maniobrar con
martillos y taladradoras, a pesar de la falta de
experiencia.
El psiclogo David DiLillo, de la Universi-
dad de Nebraska, mostr a diversas madres
imgenes de nios que descendan con sus
bicicletas por cuestas inclinadas o que trepa-
ban a la copa de un rbol para recuperar una
cometa que se haba enganchado. En algunas
de las fotografas los nios llevaban cascos
y rodilleras, en otras no. Las participantes
del experimento deban valorar si permiti-
ran acometer tales actividades a sus propios
hijos. El resultado fue el siguiente: ante las
imgenes de nios provistos de proteccin,
las madres aceptaban un comportamiento
de mayor riesgo. De esta forma, los adultos
podran socavar, sin querer, el sentido del ma-
terial de proteccin. Un comportamiento ms
arriesgado acaba conllevando ms accidentes,
ya que un casco o unas rodilleras no siempre
pueden evitar lo peor.
Segn Rdiger Trimpop, de la Universidad de
Jena y especialista en psicologa del trabajo y
las organizaciones, la compensacin de riesgos
ha sido probada en cientos de estudios, tanto
en la prctica como en el laboratorio. As, los
usuarios de vehculos todoterreno ms segu-
ros se abrochan el cinturn de seguridad con
menor frecuencia y hablan ms por telfono
mientras conducen, los jugadores de hockey
sobre hielo ataviados con su equipo de pro-
teccin actan de forma dura y arriesgada, y
los conductores de camiones provistos de un
detector del sueo aguantan al volante hasta
el agotamiento.
Trimpop considera que las medidas de segu-
ridad a menudo resultan menos efectivas de
lo esperado. Segn el psiclogo, nos debemos
preguntar: Cul es el grado de compensacin?
Incentivan las medidas de proteccin tanto las
ganas de riesgo que la vida se torna en conse-
cuencia ms peligrosa?
Trimpop opina que resulta difcil de juzgar.
Muchas de las medidas de seguridad son e-
caces cuando las personas actan de forma
ms arriesgada de lo habitual. No obstante,
algunas de las innovaciones solo aportan un
escaso aumento de proteccin que las personas
sofocan con rapidez al exponerse a situaciones
de riesgo.
Por muy absurda que parezca esta reaccin
a simple vista, la compensacin de riesgo es
til signica
seguro?
El psiclogo Paul Slovic,
de la Universidad de Ore-
gn, demostr a travs de
experimentos que cuanto
ms til consideramos una
tecnologa, mayor seguri-
dad le atribuimos. As, por
ejemplo, aquellas personas
que valoran la energa nu-
clear como imprescindible,
subestiman la amenaza de
accidentes nucleares. Lo
mismo sucede con el uso
de pesticidas en la agricul-
tura y sus consecuentes
daos para la salud. Se-
gn Slovic, en realidad la
relacin es precisamente a
la inversa: las tecnologas
especialmente ecientes
suelen comportar mayores
riesgos.
RISK AS ANALYSIS AND RISK AS
FEELINGS: SOME THOUGHTS
ABOUT AFFECT, REASON AND
RISK, AND RATIONALITY.
P. Slovic et al. en Risk
Analysis, vol. 24,
pgs. 311-322; 2004.
Cuanto ms
seguros nos
sentimos, ms
lejos hay que ir
para encontrar
el estmulo de
la inseguridad
Felix von Cube, pedagogo


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necesaria desde un planteamiento evolutivo.
Segn el psiclogo de la Universidad de Jena,
el ser humano est preparado para asumir los
riesgos y superar las inseguridades, de lo con-
trario manifestara una sensacin de miedo
constante. A estas caractersticas cabe aadir
la capacidad de distinguir entre la utilidad de
una accin a corto y a largo plazo: por ejem-
plo, algunas empresas econmicas o tcnicas
aportan benecios a la larga.
De qu depende, pues, que el individuo de-
cida vivir situaciones de mayor riesgo? Segn
Britta Renner, de la Universidad de Constanza
y psicloga de la salud, la sensacin de peligro
o seguridad obedece a la actitud y las sensacio-
nes de cada persona. Cuando se propone a las
personas que evalen diferentes peligros, los
riesgos tecnolgicos encabezan la lista, expli-
ca. Otros factores relacionados con el estilo de
vida, como el tabaco o el sedentarismo, apare-
cen muy por debajo, a pesar de resultar mucho
ms peligrosos.
Parece, pues, que el ser humano distingue
entre dos tipos de riesgo: las amenazas inuen-
ciables por el propio comportamiento (como el
tabaco, la mala alimentacin o la exposicin
al sol, entre otros) y los riesgos tecnolgico-
sociales, entre los que se encuentran la conta-
minacin ambiental, la emisin radioactiva o
los accidentes areos. Tal clasicacin afecta
asimismo la percepcin subjetiva. En general
subestimamos los riesgos que podemos con-
trolar con nuestro propio comportamiento,
en cambio solemos sobrevalorar los riesgos
nuevos o desconocidos, los que no perciben
nuestros sentidos y los que no dependen de
nuestra propia conducta. Segn Renner, es pre-
cisamente esta percepcin subjetiva de riesgos
la que nos lleva a desaar el peligro en mayor
o menor medida hasta saciar las ansias indivi-
duales de riesgo.
Acelern despus de la ITV
En este punto disienten los crticos de la teora
de la compensacin de riesgos, la cual establece
que las personas son ms o menos conscientes
del riesgo y la seguridad, equilibran las ocasio-
nes y los peligros y orientan su comportamien-
to en relacin a ello. Segn algunos cientcos,
esta hiptesis resulta poco realista.
En efecto, es difcil imaginarse que las per-
sonas se digan: Perfecto, me han revisado los
frenos del coche, podr correr ms y no necesi-
tar mantener tanta distancia de seguridad. Se
ha demostrado que la compensacin de riesgos
existe, sin embargo falta esclarecer los proce-
sos cognitivos en que se basa.
Por otro lado, muchos de los resultados de-
jan abierto un gran margen de interpretacin.
Leon Robertson, epidemilogo del Montreal
Childrens Hospital, refiere a un legendario
estudio del ao 1975 para demostrar sus obje-
ciones sobre la teora de la compensacin de
riesgos. Dicha investigacin sostiene que las
medidas de seguridad en el trco no reduje-
ron los ndices de accidentes, mas al contrario.
No obstante, un anlisis posterior de los mis-
mos datos revel que, en realidad, no existe
relacin ninguna entre ambos factores. Robert-
son considera el estudio un contraejemplo ms
de entre otros muchos.
Ahora bien, sin sentirse seguro, el ser hu-
mano arriesga menos. Y sin riesgo, no surge
nada nuevo. Si los empresarios no tuvieran un
colchn econmico, no se la jugaran nunca;
si los mdicos no estuvieran asegurados, no
llevaran a cabo operaciones complejas.
En el siglo XIV se introdujeron por primera
vez en Italia los seguros martimos, que per-
mitan a los comerciantes asegurar su carga
en caso de prdida. A consecuencia de esta ini-
ciativa, cada vez ms personas se arriesgaban
a transportar mercancas por los ocanos. Es
tan solo un ejemplo de entre otros muchos. Los
humanos necesitan sentirse seguros antes de
disponerse a prescindir de la comodidad. Sin
seguridad no existe ni riesgo ni progreso.
Nikolas Westerhoff es doctor en psicologa
y periodista cientco.
Contrarrestamos
los avances
objetivos de
seguridad con
una mayor
predisposicin
individual
al riesgo
COLOR INSANO
Protege la crema solar contra
el cncer? No necesariamente,
mantienen los cientcos.
Con la espalda untada con
crema protectora nos senti-
mos ms seguros, por lo que
permanecemos ms tiempo
expuestos al sol.
BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
SUNSCREEN USE, WEARING
CLOTHES, AND NUMBER
OF NEVI IN 6- TO 7-YEAR-
OLD EUROPEAN CHIL-
DREN. P. Autier et al. en
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Los placeres
Todos los conocen, pero pocos saben sobre su existencia: son los qualia.
De esta suerte denominan los neurolsofos la cualidad especial de toda vivencia consciente,
sea la percepcin del color naranja, el sabor de una manzana o el sentimiento que conlleva
tener una buena idea. Psiclogos, mdicos, lingistas, lsofos e historiadores
del arte se hallan tras la pista del secreto
VOLKART WILDERMUTH
de los qualia
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 79
E
n el camino a travs de la berlinesa plaza
Gendarmenmarkt me golpean en el rostro
las gotas de lluvia casi heladas por el viento,
cada una como un pequeo allerazo. Las pier-
nas se apresuran para entrar en calor. Pienso
en la prxima reunin. Sin embargo, poco an-
tes de la puerta de la Academia de Ciencias de
Berln-Brandenburgo (BBAW, por sus siglas en
alemn) me arranca de mis pensamientos el
color naranja intenso de la fachada de enfrente.
En la sala de reuniones del segundo piso me
reno con el grupo interdisciplinar de trabajo
Funciones de la conciencia del BBAW. Hoy
asisten nueve de los doce cientcos de la nueva
generacin, entre ellos varios lsofos, una his-
toriadora del arte, un psiclogo, un psiquiatra y
una lingista. Su tema comn: los qualia.
El trmino tcnico losco describe la cua-
lidad especial de la vivencia consciente que
trasciende el mero contenido informativo de
una impresin sensible. La percepcin del co-
lor rojo comprende ms contenido que la sola
informacin de ver luz de una determinada
longitud de onda. Quizs un robot habra re-
gistrado esta maana muchos pequeos im-
pulsos de las gotas de lluvia, pero no por ello
habra sentido lo mismo que yo. As, tambin
he percibido el calor de mis msculos o el color
naranja de una manera especial, experiencia
central para mi vivencia consciente.
Sobre la mesa se hallan las copias del ar-
tculo Why Visual Attention and Awareness
are Different (Por qu la atencin visual y la
conciencia son diferentes), publicado en 2003
por el neuropsiclogo Victor Lamme en la re-
vista especializada Trends in Cognitive Science.
La jerga neurocientca es un alimento poco
habitual. En nuestro grupo de trabajo hay mu-
chos ms especialistas en humanidades, sea-
la la lingista Sabine Marienberg, sin embargo
leemos el triple de textos relacionados con la
investigacin sobre el cerebro y la psicologa.
Para el psiclogo Dennis Rnger, la razn de
ello es obvia: Se puede losofar sobre neu-
ropsicologa, pero resulta mucho ms difcil
trasladar la losofa a experimentos.
La coexistencia de las diferentes disciplinas
es fatigosa, aunque tambin fructfera. Senta-
dos a la mesa, los especialistas en humanidades
alientan al psiquiatra Felix Bermpohl a tomar
en serio la vivencia subjetiva como objeto de
investigacin, pese a no poderse medir. Por el
contrario, para la lsofa Katja Crone es im-
portante no pensar en el vaco, sino obligar-
se a integrar los hallazgos de la investigacin
cerebral en sus reexiones. En ello estamos
ahora. El cerebro procesa a cada instante una
cantidad de impresiones sensoriales, de las que
solo pueden describirse unas pocas. Segn una
interpretacin corriente, la atencin seleccio-
na lo que se experimenta de modo consciente.
El neurocientco Victor Lamme lo ve de otro
modo. Cree que la vivencia es condicin de la
atencin, la cual posibilita entonces apenas una
descripcin.
Un experimento psicolgico muestra que la
atencin y la vivencia no siempre coinciden.
En dicho estudio, los sujetos observan duran-
te unos instantes en la pantalla del ordenador
unos rectngulos de color sobre un fondo blan-
co; a continuacin, la pantalla se torna gris por
un momento. Acto seguido, uno de los rectn-
gulos se gira. Los probandos solo consiguen en
un 60 por ciento de las pruebas identicar la
modicacin. Mas si en la fase comprendida
entre la primera y la segunda gura se mues-
tra en el monitor gris, durante un milisegundo,
una seal ptica a la derecha del rectngulo, la
tasa de aciertos aumenta hasta el 90 por cien-
to (vase la gura de la pgina 80). Al parecer,
por una breve porcin de tiempo se forma una
representacin de la gura completa, la cual
no resulta consciente para el observador; sin
embargo, representa la materia prima para la
atencin. Segn Lamme, se trata de una clara
indicacin de que existe una diferencia entre
una vivencia fenomnica amplia y la conciencia
de acceso limitada en el foco de la atencin.
Del pxel sensorial a la sensacin
Los hallazgos en la investigacin sobre el cere-
bro apoyan la interpretacin de Lamme. Para
ilustrarla, Bermpohl dibuja en un rotafolio
una rebanada de hogaza con una apertura en
la parte inferior. El cerebro se parece ms o
menos a esto, arma. Los colegas contemplan
divertidos su modelo. El psiquiatra dibuja a
continuacin echas azules que van de atrs
hacia delante: el ujo de informacin de los
centros visuales hacia las reas superiores
del cerebro. Se ejecutan de forma cuasi auto-
mtica e inconscientes. Bermpohl adorna su
modelo con pequeos remolinos verdes, los
efectos retroactivos (vase la gura de la p-
gina 81). Aqu interactan ganglios cercanos
unos a otros, los cuales forman estructuras
signicativas a partir de pxeles sensoriales
individuales, que a su vez quedan registrados
en el lbulo frontal. En las reas visuales se
representan entonces de forma simultnea y
RESUMEN
Conciencia,
vivencia, cultura
1
Los experimentos
de la percep-
cin muestran que
la atencin neuronal
vericable y la vivencia
consciente (qualia) no
coinciden siempre. Por
ello, los neurolsofos
distinguen entre con-
ciencia fenomnica y
conciencia de acceso.
2
En consecuencia,
la conciencia es un
proceso. Primero, las c-
lulas nerviosas registran
las seales correspon-
dientes. En el nivel de la
conciencia fenomnica,
los estmulos se man-
tienen disponibles para
la vivencia. La atencin
selecciona nalmente lo
que se percibir.
3
A diferencia de los
ordenadores, los
cerebros humanos pro-
cesan las experiencias
como partculas neutras
de informacin y las
valoran cualitativa e in-
dividualmente. La viven-
cia consciente, por ello,
solo puede comprender-
se al investigarla en su
contexto, en el marco
de nuestra cultura.
80 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
con el mismo valor muchos aspectos del es-
cenario que se contempla.
Si se da crdito al artculo de Lamme, di-
chos efectos retroactivos locales se basan en
la conciencia fenomnica, en las vivencias po-
tenciales del instante. De modo paralelo, las
informaciones se transmiten en direccin al
prosencfalo. All, la capacidad libre de proce-
samiento es menor, por lo que solo pueden con-
siderarse aspectos individuales de la imagen
en cuestin. Es ahora cuando se decide dnde
cae la atencin. Bermpohl prende de nuevo el
lpiz y dibuja una gran echa roja hacia atrs;
el prosencfalo inuye en el procesamiento
de los datos sensoriales brutos. Este proceso
resulta central para la conciencia de acceso, la
parte de la vivencia consciente que realmente
se puede describir.
La diferencia entre la conciencia fenomnica
y la conciencia de acceso ilumina a la lingis-
ta Sabine Marienberg: Se corresponde con el
icono, el signo y el smbolo. Originalmente un
signo represent el objeto designado, como por
ejemplo, en la escritura pictrica de los jerogl-
cos. Un acceso simblico se produce tan solo
cuando el signo se separa del objeto y lo mue-
ve a una perspectiva determinada. Las reas
cerebrales frontales podran proporcionar tal
perspectiva. Suena bien. Mas, es cierto?
Experimentos dudosos con simios
Dennis Rnger expresa sus dudas. En este con-
texto, relata un experimento desarrollado con
monos. Los animales deban observar en una
pantalla la aparicin de puntos luminosos. El
psiclogo imita la conducta de los simios: tan
solo movan los ojos; la cabeza, en cambio, la
mantenan jada de forma mecnica. Con las
cejas elevadas, la lsofa Crone revela un de-
talle: algunas veces los monos pasaban por
alto un punto de luz. Momento crucial del ex-
perimento: eso no supona diferencia alguna
en la corteza visual de los primates. Las clu-
las nerviosas procesaban all las informacio-
nes procedentes del ojo de igual forma, tanto
si el mono perciba el punto luminoso como
si no. Los efectos retroac tivos postulados por
Bornkamp en conexin con la tesis de Lammes
no se comprobaron en dicho experimento con
animales.
Rnger prosigue con su crtica: Cmo pue-
do estar seguro de que existe una conciencia fe-
nomnica, si no conozco ese estado y tampoco
puedo informar sobre l?. A n de cuentas, cae
por denicin fuera de la conciencia de acceso.
Marienberg se re: Ya hace un ao que me has
explicado esa diferencia. Ahora estoy dispues-
ta a aprender. Es el turno de Crone. Para la
lsofa, la aclaracin de conceptos es el pan
nuestro de cada da. Ella aboga por compren-
der la conciencia como proceso. El fundamento
es el procesamiento de las seales pticas, ac-
tividad que tambin puede realizar una m-
quina. La conciencia fenomnica constituye el
siguiente paso, una suerte de memoria cach
que mantiene disponibles los estmulos para
la vivencia. La atencin selecciona entonces lo
que realmente se hace consciente, de tal ma-
nera que la persona lo puede relatar, tambin
resulta relevante para la accin.
Con ese tema se enfrenta la nueva genera-
cin de investigadores. El grupo interdisci-
plinar de trabajo no trata sobre los posibles
mecanismos por los que los procesos nervio-
sos producen la experiencia consciente, sino
que analiza la funcin de tal vivencia para las
personas. Preguntar por ello resulta cualquier
cosa menos superuo. Muchas corrientes po-
pulares de la losofa de la conciencia prueban
de marginar los qualia. Para el funcionalismo,
la mente es un complejo sistema de mdulos
que intercambian informaciones segn reglas
determinadas. Si nos pinchamos, por ejemplo,
los nervios informan de la lesin a los centros
sensoriales del cerebro, estos activan los cen-
tros motores y la mano se retira de sbito. El
hecho de sentir dolor no tiene cabida en esta
descripcin: los qualia no acontecen.
El planteamiento resulta insatisfactorio. Por
esta razn, los epifenomenalistas postulan que
los qualia acompaan de modo automtico a
estados nerviosos determinados. Del mismo
modo que la luz es ondas y partculas, la acti-
vidad cerebral humana tiene una dimensin
funcional y una dimensin experiencial. Son
dos aspectos de una misma moneda. Por este
motivo carece de sentido querer derivar uno
del otro. Segn dicho modelo, las neurocien-
cias pueden explicar el cerebro de manera
material; en la mente, los qualia resultan
una suerte de extra. No deben ser tomados
VER SIN PERCIBIR
En 2003, los probandos vieron
en primer lugar la vista A; lue-
go, durante un breve momen-
to, una pantalla gris, despus
la gura C. Los voluntarios
reconocieron qu rectngulo
azul de un total de ocho ha-
ba rotado cuando una seal
ptica indic, durante un par
de milisegundos, la direccin
del lugar en el que se haba
producido la modicacin (B).
Fueron conscientes de la lnea
de color naranja, aunque no la
percibieron.
Se puede
losofar
sobre neuro-
psicologa.
Sin embargo
es mucho
ms difcil
convertir
la losofa
en experi-
mentos.
Dennis Rnger, psiclogo
GEHIRN & GEIST, SEGN: VICTOR A. F. LAMME, DPTO. DE PSICOLOGA,
INSTITUTO DE INVESTIGACIN OFTALMOLGICA DE LOS PASES BAJOS, UNIVERSIDAD DE AMSTERDAM
A B C
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 81
en cuenta, ya que no ejercen una inuencia
sustantiva.
Una tercera direccin, el dualismo de las
propiedades, subraya la posicin especial de
los qualia. Son el difcil problema de la con-
ciencia, arma el lsofo australiano David
Chalmers. La manera en que procesa el cere-
bro las informaciones y cmo los datos de los
sentidos llevan, en ltima instancia, a accio-
nes, son problemas que se pueden resolver en
cualquier momento. Mas tales comprensiones,
opina Chalmers, no podrn explicar por qu
nos duele cuando nos pinchamos.
El lsofo ilustra su posicin con el ejemplo
de los zombies, que en losofa no tienen nada
que ver con las pelculas de terror, sino que
se trata de un conocido experimento mental:
tericamente lo que en este caso signica
loscamente consistente podra exis-
tir un zombi constituido a semejanza de un
ser humano: acta como una persona, traba-
ja, duerme, come, bebe, descansa... pero nunca
siente nada. De esta posibilidad terica se si-
gue, segn Chalmers, que los qualia no pueden
reducirse a la biologa, la qumica o la fsica. La
vivencia resulta, de esta manera, como una
propiedad independiente, fundamental del
universo, en igualdad de condiciones con el
espacio, el tiempo y la masa. La investigacin
de dicha propiedad y, con ello, la solucin del
problema, exigira una forma de ciencia total-
mente nueva. Cmo sera esta ciencia, nadie
lo sabe.
Factor tab
Los funcionalistas, los epifenomenalistas y
aquellos que deenden el dualismo de las pro-
piedades tienen algo en comn en sus oposi-
ciones: de una u otra forma declaran tab un
aspecto central de la conciencia. Precisamente
este aspecto interes a los miembros del grupo
de trabajo berlins. Aunque proceden de disci-
plinas totalmente distintas, les une la convic-
cin de que los qualia (y por ello la vivencia)
son centrales para la mente humana: debe
existir una funcionalidad de lo cualitativo. Su
propuesta tambin convenci a los expertos
del ministerio federal de educacin e investiga-
cin, por lo que cuentan con una nanciacin
por tres aos dentro del marco del programa
Las ciencias humanas en el dilogo social.
Ello les ha permitido publicar el libro Funktio-
nen des Erlebens (Funciones de la vivencia).
El plural del ttulo ya revela que los jvenes
investigadores del BBAW no pueden presentar
tampoco una teora unicada. No obstante,
persiguen una idea central comn desde dife-
rentes ngulos. En la vivencia cualitativa, las
impresiones sensoriales se registran de forma
pasiva, pero tambin se integran e interpretan
de manera activa.
El sujeto siente la vivencia cada vez de un
modo especial, porque encarna intrnse-
camente la prosperidad y la adversidad del
organismo, se lee en el libro. Lo cual signi-
ca: mediante su dimensin cualitativa, las
experiencias se procesan en el cerebro no solo
como en un ordenador, es decir, como partcu-
las de informacin, sino que son valoradas al
mismo tiempo desde la perspectiva del indivi-
duo. En este sentido, no es razonable losofar
de manera aislada sobre la rojez del color rojo
o medir nicamente impulsos nerviosos. La
vivencia nicamente se puede comprender si
se investiga en el contexto ms amplio de un
organismo y su ambiente. El ambiente, en el
caso del organismo humano, signica, sobre
todo, cultura.
Tras una breve pausa, contina la jornada
de trabajo. Esta vez bajo la direccin de Tanja
Klemm. La historiadora del arte muestra un
grabado de Martin Schongauer (1445/50-1492).
En la imagen, san Antonio ota en el aire, aco-
sado por demonios que tiran de l y le arras-
tran (vase la gura de la pgina 84, izquierda).
Es difcil determinar qu brazo pertenece a qu
monstruo donde un pliegue de la tnica del
santo cubre el cuerpo de un demonio. Esta
ambigedad resulta central para la obra. En
la experiencia de la posesin, los demonios
perturban la percepcin aclara Klemm,
de modo anlogo, el espectador se pierde y se
extrava en las diversas interpretaciones posi-
bles de la lmina.
EL CEREBRO,
MS O MENOS ES AS
El boceto del psiquiatra ber-
lins Felix Bermpohl ilustra la
tesis de Victor Lammes sobre
el procesamiento de los es-
tmulos visuales. En un nivel
inconsciente, los centros visua-
les registran las seales y las
envan a las reas superiores
del cerebro (echa azul). Las
retroalimentaciones (verde)
conectan la informacin y la
hacen potencialmente experi-
mentable para la atencin. La
echa roja detrs del lbulo
frontal simboliza el procesa-
miento de los datos brutos de
los sentidos en el nivel de la
percepcin consciente.
Etimologa
El concepto losco
de qualia procede de
qualis, trmino latino
para cmo es; designa
el contenido vivencial
subjetivo de la experiencia
mental.
*Frontal (delante); **Occipital (detrs)
*
**
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82 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
El pintor y grabador Martin Schongauer no
solo represent el inujo de los demonios. Tra-
t de hacerlo experimentable. Hoy, los especta-
dores del arte analizan el grabado, la mayora
de las veces, estticamente distanciados. En
las personas del Renacimiento es probable que
la estampa activara patrones de experiencia
culturalmente establecidos, que modelaban
su vivencia, los qualia. En aquel entonces, los
artistas y los cientcos recorran nuevos ca-
minos; tambin comenzaba en aquella poca
la persecucin a gran escala de brujas. El diablo,
las brujas y los demonios no eran personajes
de cuentos de hadas; para los contemporneos
formaban parte del mundo real, al igual que
la posesin.
La inuencia de los patrones culturales de
interpretacin resulta tambin familiar al
psiquiatra Felix Bermpohl. Los pacientes con
esquizofrenia experimentan una sensacin
de interferencia de lo extrao. La atribuyen,
por lo general, a los extraterrestres o aparatos
electromagnticos complejos desarrollados
por los servicios secretos. Hace 500 aos, los
demonios ofrecan, de un modo similar, una
interpretacin plausible. De hecho los respec-
tivos patrones de interpretacin explican a las
personas sus vivencias; tambin las inuyen.
El efecto placebo ejemplica cmo las expec-
tativas formadas culturalmente conforman
nuestros qualia. El dolor de muelas supone
una vivencia corporal pura y genuina. Mas
una simple pastilla de azcar puede calmar
el dolor si el paciente cree que contiene un
remedio ecaz. En la actualidad, los placebos
en especial efectivos son las inyecciones que
administra un hombre de bata blanca. Hace
medio milenio, hombres vestidos con hbitos,
DUALISMO
Mente y materia: dos cosas diferentes
Dualismo interaccionista de la sustancia: Mente y materia
son sustancias diferentes que se influyen entre s. Cuando
nos cortamos con un cuchillo el dedo, desde all se envan
seales al cerebro, donde los impulsos actan a su vez so-
bre la mente inmaterial. A la inversa, la mente acta con
la sensacin de dolor en el cerebro, de modo que emite
seales que provocan una reaccin. En el caso del dedo,
que se retira. Defensores: Ren Descartes, Karl Popper, John
Eccles.
Paralelismo psicofsico: Mente y materia son dos sustan-
cias diferentes que no interactan. La teora convierte en
superflua la conjetura de una interfaz entre la mente y el
cerebro. La pregunta es: Cmo sabe mi mano que debe
coger un lpiz cuando quiero escribir algo? La solucin: los
sucesos mentales y materiales tienen lugar en paralelo. La
causa o el garante de la sincronicidad es, segn Gottfried
Wilhelm Leibniz, la accin de Dios. Los filsofos modernos
desarrollaron a partir de esta idea un dualismo de las pro-
piedades en el que cuerpo y alma son dos perspectivas de
una y la misma cosa. Visto desde fuera, el cuerpo humano
parece fsico; observado desde dentro, psquico. Lo psquico
es a su vez una propiedad de la materia organizada en el
cuerpo humano.
Ocasionalismo: La voluntad de hacer algo es un suceso
inmaterial registrado por Dios. En consecuencia, l pone el
cuerpo en movimiento.
Epifenomenalismo: Thomas Henry Huxley defendi la opi-
nin de que solo la materia acta sobre la mente, pero no a
la inversa. Problema: la localizacin de este efecto unidirec-
cional no resulta clara. Adems, no presta atencin a cmo un
estado mental (como el pensamiento de un helado de fresa)
puede producir otro estado mental o material (caso de la
representacin del sabor a fruta o la salivacin).
MONISMO
Mente y materia en uno
Conductismo: A semejanza de todos los planteamientos mo-
nistas, el conductismo se basa tambin en que existe una nica
sustancia, por lo general, materia. Burrhus Frederic Skinner,
representante principal de dicha escuela de pensamiento, com-
prendi los estados mentales como conductas; solo como tales
son empricamente vericables. Problema: los estados mentales
como el dolor, no pueden reducirse al comportamiento que
aparece con las experiencias de dolor.
Teora de la identidad: Los estados mentales son idnticos
a estados materiales o, mejor dicho, a estados cerebrales.
As, por ejemplo, todo fenmeno que se describe como agua,
podra denominarse H
2
O, y viceversa. Por este principio, el
concepto de alma podra reemplazarse por el cerebro. El deseo
de un vaso de vino surge, en consecuencia, simplemente la
excitacin de determinadas clulas nerviosas en determina-
das regiones cerebrales. Queda sin responder, no obstante,
la cuestin de cmo seres con cerebros diferentes y estados
cerebrales distintos pueden experimentar las mismas impre-
siones mentales.
Funcionalismo: Desde el presupuesto de que la teora de
la identidad es falsa y que los seres con estados cerebrales
El problema mente-cuerpo en los siglos XIX y XX
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 83
quienes recitaban oraciones en latn, podran
haber inuido con xito de modo semejante
la vivencia.
Interpretacin en el arte
Por entonces se desarroll una segunda fase
en las formas de interpretacin cultural. Los
investigadores del Renacimiento comenzaron
a desarrollar teoras independientes de la per-
cepcin. Estas ideas las asumi Alberto Durero
(1471-1528) en su interpretacin del tormento
de san Antonio (vase la gura de la pgina
84, derecha). En este caso, el demonio no le
acomete directamente: con un fuelle le lanza
aire en la cabeza, con la que desgura su per-
cepcin, de modo que al santo se le aparece
una bella y seductora mujer. El observador
puede reconstruir la produccin demonaca
del espejismo en la cabeza del santo, explica
Klemm. El arte facilita un nuevo modo de pa-
trones de interpretacin para la experiencia de
la posesin. La anterior autoridad del clero la
han asumido, desde un tiempo a esta parte,
las ciencias. Pero en todas las pocas resulta
patente: los qualia se deben entender a travs
de la interaccin del organismo y el ambien-
te, del ser humano y la cultura.
Los patrones culturales conforman, por una
parte, la vivencia fenomnica y, por otra, en
la vivencia inuye la personalidad en conjun-
to de una persona. Los neurocientcos han
ignorado eso durante mucho tiempo. Una
depresin se consideraba ms o menos como
un trastorno cognitivo. Los pensamientos ne-
gativos causan sentimientos negativos. Felix
Bermpohl, considera que es justo al revs. La
causa de las enfermedades anmicas hay que
buscarla, en su opinin, en el nivel bsico de
distintos pueden tener las mismas impresiones mentales,
Hilary Putnam concluy, en los aos sesenta del siglo XX,
que deba existir algo que los estados cerebrales tenan en
comn, en concreto, un estado funcional comn. Sin embar-
go, el propio Putnam crtic la lnea de pensamiento acua-
da por l mismo. Ilustr su argumento con un experimento
mental: imaginemos un planeta en todos los detalles igual
al nuestro. Con una nica diferencia: lo que para nosotros
es H
2
O, es en la Tierra gemela una sustancia XYZ que po-
see las mismas propiedades macroscpicas que el agua. Es,
pues, lquida, transparente, inodora, etctera. Ahora bien,
una persona A de la Tierra tiene la misma estructura fun-
cional que su gemelo B de la Tierra gemela. Pero presentan
algunos pensamientos diferentes: A, con el pensamiento
el agua es lquida, se refiere a la sustancia H
2
O; B, con el
mismo pensamiento, a XYZ. Resultado: ya que personas con
la misma organizacin funcional pueden tener pensamientos
distintos, los pensamientos no son idnticos a los estados
funcionales.
Materialismo no reduccionista y emergencia: Los estados
mentales deben ser estados materiales; sin embargo, no dejan
reducirse a comportamientos, estados cerebrales o estados
funcionales. Donald Davidson asume, por ello, que los esta-
dos mentales dependen de estados fsicos, aunque no son
reductibles a estos. Una segunda solucin es el concepto de
emergencia. Segn este, surge un fenmeno en el macronivel,
pero no en las categoras subordinadas del micronivel. En
consecuencia, una persona tiene conciencia, mas no puede
atribuirse conciencia propia alguna a las partes individuales
de la persona.
Materialismo eliminativista: El problema mente-cuerpo
no existe, porque no hay estados mentales en absoluto;
simplemente los percibimos como tales en la vida cotidiana.
Problema: la no existencia de estados mentales es tan poco
demostrable como su existencia. Patricia y Paul Churchland
suelen referirse, a este respecto, al destino de otras teoras
falsas en el curso de la historia. Por ejemplo, el sistema de la
creencia en brujas se ha mostrado falso. La consecuencia es
el reconocimiento de la no existencia de las brujas.
Dualismo de las propiedades: Es vlido el postulado de
que solo hay materia, cuyas propiedades son tanto materia-
les como de naturaleza mental. Los qualia, y por ello, la vi-
vencia individual, son en consecuencia tambin propiedades
mentales. Problema: no resulta comprensible ni vericable
el modo en que las propiedades no materiales forman parte
del mundo material.
CRTICA DE LA FILOSOFA DEL LENGUAJE
Una cuestin mal planteada
Ludwig Wittgenstein y los representantes de la losofa ana-
ltica consideraron el problema mente-cuerpo como un pseu-
doproblema. La misma pregunta de cmo encajan los estados
mentales y biolgicos resulta incorrecta, porque las personas
pueden ser descritas de diferentes maneras y modos; por ejem-
plo, con conceptos biolgicos o mentales. Los pseudoproblemas
surgiran siempre cuando aplicamos un vocabulario determi-
nado a un contexto inapropiado, as reducimos unas maneras
de describir a otras diferentes. Por ello, surgira la confusin
conceptual cuando buscamos en el cerebro (vocablo biolgico)
estados mentales (vocablo psicolgico).
84 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
la vivencia fenomnica. Los desplazamientos
en los mensajeros de la amgdala distorsionan
negativamente la evaluacin, tan central para
los qualia. Un paciente depresivo ve el mun-
do a travs de unas gafas grises. Dado que la
transformacin tiene lugar en el nivel bsico
de la vivencia, todos los aspectos de su pen-
samiento y sentimiento se ven afectados por
la distorsin negativa. No se puede pensar que
la depresin vaya a acabar un da y que pue-
da volver a percibir el mundo de manera ms
positiva, arma Bermpohl. A partir de este
supuesto, el psiquiatra explica toda la varie-
dad de sntomas depresivos. As, los pacientes
sufren de una carencia total de motivacin,
ya no son capaces de tomar decisiones o de
cambiar de planes.
Tambin pertenece a la funcin de la viven-
cia fenomnica preparar las reacciones del in-
dividuo al ambiente. Si la vivencia fenomnica
est teida negativamente, entonces ya no se
puede ser activo. En los pacientes manacos,
una vivencia de color de rosa les conduce a una
intensa disposicin para la accin. Bermpohl
an no puede derivar nuevos enfoques tera-
puticos de la interpretacin fenomenolgica
de la depresin. Pero al menos puede explicar
por qu a los pacientes les resulta tan difcil
adaptarse al ejercicio del patrn positivo de
pensamiento que les prescribe el mdico: Es-
tas medidas se aplican a nivel del pensamiento
consciente, mientras que el sufrimiento se ma-
niesta en el nivel fenomnico previo y menos
controlable.
Una perturbacin de la vivencia cualitativa
llega a las races del yo, porque sin vivencia no
hay autoconciencia. Es la tesis de Katja Crone. A
ella le preocupa, desde la perspectiva losca,
la identidad, la sensacin de ser una persona,
ms an, la misma persona que era ayer y que
ser maana. No se trata de una evidencia. Los
individuos cambian. El adulto de hoy parece
distinto, posee capacidades diferentes a las que
tena cuando era el nio pequeo que fue una
vez. Hace un par de semanas su vida giraba en
torno a un amor desgraciado y hoy se involucra
en un debate poltico. A tenor de qu criterios
se debe describir, pues, como una nica y mis-
ma persona?
Junto con la cuestin de la identidad lgica
viene la autocomprensin biogrca. Cmo
es que cada persona, en estados diferentes, se
experimenta como una unidad indivisible?
Ahora Katja Crone transere a los qualia el
concepto experimentar. Al igual que el color
naranja o el impacto de las gotas de lluvia se
experimentan de modo inmediato, existe una
vivencia inmediata del ser persona. Constituye,
por as decirlo, el punto de anclaje de nuestra
conciencia de identidad. Esta vivencia del yo
nos acompaa siempre en la vida cotidiana
ARTE Y QUALIA
Ambas representaciones mues-
tran la tentacin de san Anto-
nio. Sin embargo, la compara-
cin revela una alteracin en la
comprensin de la percepcin
humana. En el grabado de
Martin Schongauer (izquierda)
apenas se diferencia entre los
demonios y su vctima; todos
parecen parte de la realidad
por igual. En el bosquejo de
Alberto Durero (derecha), unos
40 aos despus, el papel de
los demonios resulta ms sutil:
Durero manipula la vivencia de
san Antonio mediante un fue-
lle dirigido a su cabeza.
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V
)
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BIBLIOGRAFA
COMPLEMENTARIA
WHY VISUAL ATTENTION
AND AWARENESS ARE DIF-
FERENT. V. A. F. Lamme
en Trends in Cognitive
Sciences, vol. 7, n.
o
1,
pgs. 12-18; 2003.
FUNKTIONEN DES ERLEBENS.
NEUE PERSPEKTIVEN DES
QUALITATIVEN BEWUSST-
SEINS. Dirigido por
M. Jung y J. Heilinger.
De Gruyter; Berln, 2009.
indica Crone. Resulta subliminal cuando
reexiono sobre cosas concretas. Pero en cuan-
to me doy cuenta de dnde estoy, de qu hora
es, de qu hago aqu. Entonces pasa a primer
plano y me puedo referir a m misma.
En losofa puede describirse esta sensacin
del yo con cuatro propiedades. En primer lu-
gar, el yo posee una estructura temporal: un
pasado, una vivencia en el ahora y un futuro
posible. Su vivencia subjetiva se le concede, en
segundo lugar, de modo inmediato. En tercer
lugar, la perspectiva constante sobre todos los
cambios en la percepcin produce una sen-
sacin de m, es decir, la pertenencia a un
yo estable. Y en cuarto lugar, ese yo se halla
centrado, se percibe a s mismo como centro
de su mundo. Crone investiga los paralelismos
entre losofa y ciencias naturales. As, el ce-
rebro recibe informacin permanente de los
rganos y los miembros. Su imagen corporal
se actualiza de forma constante, por ello pare-
ce continua. Aparentemente existe una gran
coincidencia en la descripcin fenomenolgica
de la perspectiva vivencial extendida cronol-
gicamente, opina Crone.
Ambiente y conciencia del yo
Los distintos niveles en los que los lsofos
dividen la autoconciencia se reejan tambin
en los estudios cientcos, por ejemplo, los re-
lacionados con la inteligencia de los animales
o sobre el desarrollo psicolgico de los nios.
El sentimiento cualitativo del yo constitu-
ye, por ello, la base para una etapa superior de
autoconciencia en la que el pensamiento hace
referencia a s mismo; no se percibe solo como
un yo, sino que realmente piensa yo. Este
paso hacia la autorreexin pueden darlo los
nios con la ayuda del ambiente. En la conver-
sacin con sus padres, con los familiares y con
el grupo, el nio aprende a conocerse, por as
decir, desde la perspectiva externa; se da cuen-
ta de que le consideran un ser independiente,
cosa que le permite nalmente concebirse a s
mismo como persona, como yo. Sin ambiente
social resulta impensable una autoconciencia
de nivel superior, resume Crone. Sobre la per-
sonalidad se extiende un arco que va del ms
individual, la vivencia privada de los qualia,
hasta lo general, la cultura y la sociedad.
Los colaboradores del grupo de trabajo
Funciones de la conciencia han iluminado
este arco desde diferentes ngulos, pero en
comn. Su libro es un informe preliminar,
una promesa de investigaciones ulteriores.
Por dicha razn, el ministerio federal de
educacin e investigacin ha prorrogado el
proyecto un ao; los jvenes investigadores
continuarn reunindose una vez al mes para
discutir con los dems sus progresos. Con ello
se consiguen procesos de transmisin, en el
mejor sentido, formula la lingista Sabine
Marienberg. El objetivo dista de una fusin de
enfoques; se trata ms bien de una capacidad
de conexin. Fin que funciona gracias precisa-
mente a la vaguedad del concepto de qualia.
Los investigadores berlineses han renunciado
conscientemente a constreirlo en el estrecho
cors de una denicin estricta. De este modo,
la lingista se centra en la modicacin de la
vivencia por medio de la cultura; el psiquia-
tra en el aspecto de la valoracin emocional
individual; la lsofa en el anlisis lgico de
la visin interior, y la historiadora del arte
en la representacin grca de la sensacin
subjetiva.
En el seminario conclusivo se muestra tam-
bin cmo pueden relacionarse de manera pro-
vechosa las diferentes perspectivas. El artculo
de Victor Lamme analiza el procesamiento de
seales en el cerebro, pero la lingista no tiene
ningn problema en vincular la presentacin
cientca con su propio campo. Se trata de la
transicin de una conciencia de las sensacio-
nes, que quiz surge por retroalimentaciones
locales en las redes nerviosas sensoriales, hasta
la conciencia de acceso, que se revela cuando la
atencin une los centros superiores del cerebro
con las reas visuales. Un bello modelo, segn
opina Sabine Marienberg, ya que en dicha co-
nexin se emplea el lenguaje. Podra ser una
parte de la echa grande con la que el psiquia-
tra Felix Bermpohl conectaba, al inicio de la
discusin, las partes anteriores y posteriores
en su representacin ligera del cerebro.
Se ha hecho tarde. Todos recogen sus port-
tiles, libretas de notas y cuadernos y se disper-
san, inspirados, de vuelta a su laboratorio, a la
biblioteca o al escritorio de su casa. El trabajo
contina; an hay que analizar y describir con
mayor exactitud las funciones de la conciencia.
Fuera brilla el sol. De modo automtico elevo
mi rostro hacia su calor y su luz. An no tengo
claro qu son los qualia. Es probable que el gru-
po de trabajo interdisciplinar Funciones de la
conciencia tampoco pueda determinarlas de
modo concluyente. De todas maneras, ello no
impide disfrutar de su vivencia.
Volkart Wildermuth es periodista cientco.
Sin entorno
social no se
concibe una
autoconciencia
desarrollada
Katja Crone, lsofa
86 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
SYLLABUS
L
a primera vez que la seora L. acu-
di a la consulta estaba abatida. Las
peleas con su marido eran continuas. El
motivo, por regla general, las cartas de
aviso de facturas impagadas que llena-
ban el buzn de casa. La seora L., al
parecer, derrochaba demasiado dinero
en ropa y complementos para el hogar.
Da s, da tambin se encaprichaba con
artculos que necesitaba poseer. Pero la
ilusin en los objetos recin adquiridos
descenda presto. No obstante, no poda
resistirse al impulso de comprar y seguir
comprando. Incluso a veces ocultaba las
compras para que no las vieran ni su
marido ni sus hijos. El stano ya estaba
repleto de cajas desbordadas con ore-
ros, cojines y candeleros. Por miedo, la
seora L. no comprobaba el saldo de su
cuenta bancaria; tampoco se atreva ya
a abrir el correo. Su comportamiento la
avergonzaba tanto que no poda hablar
del tema con nadie.
Sin embargo, muchas personas presen-
tan el mismo problema que la seora L.:
para ellas, la necesidad de comprar se
convierte en una adiccin. Al principio,
las compras resultan un modo de ahu-
yentar el mal humor o de recompensar
el trabajo realizado; despus, con el tiem-
po y la persistencia, se convierten en un
problema serio que requiere tratamien-
to. Entre los psiclogos se conoce como
compra compulsiva.
Los afectados casi nunca utilizan los
objetos comprados. Muchas veces ni los
desempaquetan. Con frecuencia silen-
cian haberlos adquirido o los esconden.
Incluso en muchos casos se olvidan por
completo de su existencia. El tipo de
producto depende de las preferencias de
cada cual: desde zapatos y bolsos, pasan-
do por artculos electrnicos o utensilios
de cocina, hasta alimentos. No siempre
las compras son de consumo propio; en
ocasiones estas personas tambin gus-
tan obsequiar a los dems. Algunos afec-
tados se complacen con los cumplidos
y la atencin personal y exclusiva que
reciben a cambio, incluso el trato casi
amistoso de los vendedores. En cambio
otros preeren el supuesto anonimato
que les proporciona la compra por cat-
logo e Internet.
An as, ms que el producto adquirido
o la forma de comprar, lo que en realidad
cuenta para los compradores compulsi-
vos es el acto en s. Les resulta una suerte
de evasin: los afectados se concentran
de tal modo en el acto de comprar que
olvidan los sentimientos desagradables
y rehuyen de los conictos. Para ellos no
existe ninguna estrategia de distraccin
tan rpida, efectiva y de aceptacin social
como ir de compras.
Algunos sienten verdadero placer al
comprar. Es cierto que la intensidad de
los momentos de satisfaccin no alcanza
el xtasis que proporcionan las drogas,
pues el acto de comprar apenas altera la
conciencia, pero en la imaginacin del
afectado la sensacin de placer parece
infinita. Mientras consumen, muchos
se imaginan los elogios y los gestos de
admiracin que recibirn por su acertada
eleccin.
Frustracin, no diversin
El efecto, sin embargo, es efmero. Al
pasar por caja o, en su caso, al recibir el
pedido, aparecen el arrepentimiento, la
vergenza y la mala conciencia. Los pro-
blemas reprimidos durante unos instan-
tes vuelven a emerger.
En cierto modo, a todos nos asalta el
impulso de acometer una compra insen-
sata de vez en cuando. No obstante, el
comprador compulsivo se diferencia del
comprador ocasional de ofertas o del que
se da una alegra para compensar un mal
da por la frecuencia exagerada y las can-
COMPRA COMPULSIVA
Las compras pueden pasar de ser por necesidad o simple placer ocasional a convertirse
en un afn desmedido que requiere tratamiento. Sin embargo, los afectados no piden ayuda
hasta que las deudas les ahogan o su relacin de pareja se tambalea
ASTRID MLLER
RESUMEN
Consumo sin control
1
Adquirir objetos intiles de
forma persistente y durante un
perodo prolongado puede signi-
car un trastorno de adiccin a la
compra: el acto de comprar activa
la sensacin de placer que, sin em-
bargo, no tarda en desvanecerse.
2
Los afectados son conscientes
de la inutilidad de sus actos,
mas no pueden controlarlos.
Las consecuencias son sentimientos
de miedo, vergenza y depre-
siones... adems de una deuda
creciente.
3
Existen pocos tratamientos
para este tipo de trastorno.
La terapia conductual demuestra
los primeros resultados de xito.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 87
tidades desmedidas en las adquisiciones
que exceden sus capacidades econmi-
cas. Los compradores compulsivos inten-
tan mitigar, justicar o, con frecuencia,
disimular las consecuencias negativas de
su comportamiento a travs de menti-
ras o engaos. Por ejemplo, en aras de
satisfacer su necesidad cometen a veces
delitos como la falsicacin de cheques
o los pedidos con nombre falso.
En 1994, la psiquiatra Susan McElroy,
de la Universidad de Cincinnati, formu-
l los criterios cientcos de diagnstico
para el comprador compulsivo. Los afec-
tados son totalmente conscientes de su
conducta descontrolada de consumo y
de los daos resultantes, sin embargo, no
son capaces de dominar su impulso. Por
otro lado, la conducta de compra compul-
siva no se maniesta de un da para otro,
sino que se desarrolla de modo progresi-
vo a lo largo de los aos. La mayora de
pacientes enmascara su prdida de con-
trol hasta que las deudas les ahogan o la
pareja amenaza con dejarles.
Si bien este trastorno de conducta pue-
de parecer a priori un fenmeno de nues-
tros das, nada ms lejos: el psiquiatra
alemn Emil Kraepelin (1856-1926) ya lo
describi hace ms de un siglo. Kraepelin
registr en sus manuales este comporta-
miento bajo el nombre de oniomana
(compra compulsiva) y lo catalog como
un trastorno del control de impulsos.
Pese a la larga existencia del concepto,
las investigaciones relacionadas son es-
casas. Psiclogos y socilogos no empe-
zaron a mostrar un mayor inters por el
problema, muy extendido ya, hasta los
aos noventa. En Alemania, por ejemplo,
se estima que un 6 por ciento de los adul-
tos est expuesto a padecer el trastorno,
si es que no lo sufre ya, segn se des-
prende de la encuesta llevada a cabo en
2005 por investigadores de la Universi-
dad de Hohenheim y la Universidad de
Ludwigshafen.
El equipo de investigacin del psi-
quiatra Lorrin Koran, de la Universidad
de Stanford, obtuvo resultados muy si-
milares en 2006. Segn su estudio, en
EE.UU. hasta un 6 por ciento de la pobla-
cin maniesta sntomas de adiccin a
las compras. Ambos trabajos coincidan
asimismo en una de sus conclusiones: la
compra compulsiva se maniesta con
mayor frecuencia en jvenes que entre
personas mayores.
El hbito de comprar en exceso se con-
sidera un problema tpico de mujeres.
En efecto, los resultados de numerosos
estudios indican que entre un 80 y un
95 por ciento de los pacientes diagnosti-
cados por compra compulsiva son muje-
res. Sin embargo, ambos sexos presentan
la mismas probabilidades de padecer el
trastorno obsesivo compulsivo, segn la
investigacin de Koran.


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BOTN REVELADOR
Los compradores compulsivos pierden con
rapidez la ilusin de sus nuevos objetos
mientras que los nmeros rojos irrumpen en
su cuenta bancaria.
88 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
Muchos afectados acumulan sus com-
pras en casa. El creciente desorden y la
incapacidad de encontrar las cosas pro-
vocan nuevas adquisiciones intiles. Las
actividades sociales, como invitar a los
amigos a cenar a casa, se reducen por la
vergenza del caos que de manera pro-
gresiva inunda el hogar. Asimismo, los
afectados pierden cada vez ms la capa-
cidad de decidir sobre la conveniencia de
comprar un producto, dado que ya no sa-
ben lo que poseen e ignoran su verdadera
situacin econmica.
Entre los compradores compulsivos
que acuden a tratamiento, ms de un
90 por ciento padece como mnimo una
afeccin psquica concomitante. Segn
un estudio desarrollado en el Hospital
Universitario de Erlangen, entre los tras-
tornos ms comunes se encontraban la
depresin y las fobias, con un 80 por
ciento, y uno de cada tres pacientes pa-
deca trastornos alimentarios u otro tipo
de adiccin.
Ante la cantidad de sntomas con-
comitantes, debemos plantearnos si la
compra compulsiva es un sndrome con
entidad propia o si, en cambio, se trata
ms bien de una afeccin aadida de
otras enfermedades psiquitricas. Has-
ta el momento, los cientcos no han lo-
grado responder con certeza la cuestin.
Tampoco existe un modelo exhaustivo
sobre las causas que originan el trastorno
de la compra compulsiva.
No obstante, cada vez existen ms in-
dicios de que problemas de autoestima,
alta impulsividad y bajo autocontrol
contribuyen a la adiccin a las compras.
Los pacientes se describen a menudo a
s mismos como personas inseguras y
con miedo social. Existe una estrecha
relacin entre el impulso consumista y
el estado emocional. En muchos casos el
bajo estado de nimo provoca los ata-
ques de compras. Tambin inuye el en-
torno cultural y social. As, el fenmeno
de la compra compulsiva se conoce casi
nicamente en pases con sistemas eco-
nmicos capitalistas.
Asimismo se considera la existencia
de posibles causas neurobiolgicas, como
por ejemplo, un desequilibrio en la do-
pamina y la serotonina. No obstante,
debido a las numerosas enfermedades
concomitantes, resulta difcil atribuir
tales hallazgos de forma especca a la
adiccin a las compras.
Impulsos irrefrenables
Los expertos discrepan a la hora de ca-
talogar esta psicopatologa en el sistema
de clasicacin psiquitrica. Para la ma-
yora de los psiquiatras debera consi-
derarse como un trastorno del control
de los impulsos, categora bajo la que se
renen otras conductas que perjudican
al propio afectado o a otras personas
de su entorno, caso de la cleptomana y
de la ludopata. La compra compulsiva
tiene en comn con tales trastornos la
incapacidad por parte del paciente de
resistirse a los impulsos y de justicar
de forma racional su comportamiento.
Adems, los compradores compulsivos
persisten, a pesar de las consecuencias
negativas, en su conducta, caracterstica
que tambin aparece en el trastorno del
control de impulsos.
Por su parte, otros autores contemplan
el mecanismo psicolgico que aparece
tras la compulsin de las compras como
una verdadera adiccin, sin necesidad de
sustancias adictivas. Segn este razona-
miento, la dependencia a las compras, al
juego, al trabajo, al sexo o a Internet se
puede clasicar bajo una misma catego-
ra: conductas adictivas.
La discusin sobre si se trata de un
impulso descontrolado o de una adic-
cin es probable que importe poco a
los pacientes, mas la confusin en la
clasicacin cientca del trastorno di-
culta la proliferacin de tratamientos.
Pese a que los excesos de consumo ge-


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SUBIDN CON LA TARJETA
El acto de comprar desata una sensacin de
placer en los afectados. El objeto adquirido
en s es algo secundario. Mientras compran,
los problemas desaparecen.
Adictos o no?
En 1994, la psiquiatra Susan McElroy,
de la Universidad de Cincinnati, formu-
l los siguientes criterios de diagnstico
para la compra compulsiva:

Actos o ansias de comprar de forma


irracional, con impulsos irrefrenables
y dominantes.

Adquisicin de ms artculos de los


que puede permitirse el afectado.

Compras continuadas de productos


intiles durante prolongados perodos
de tiempo.

Sufrimiento considerable a causa


de la constante necesidad de comprar;
alteracin de las funciones sociales o
laborales, y aparicin de problemas
nancieros (deudas o quiebra).

Manifestacin de excesos de compras


no solo durante las fases manacas
o hipomanacas.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 89
cientes aprenden a reducir sus ataques
de compra a travs del conocimiento
del origen de sus impulsos. Al mismo
tiempo asimilan una conducta de con-
sumo adecuado. Ya que los compradores
compulsivos presentan, por lo general,
dicultades para administrar de manera
correcta su dinero, el programa incluye
el aprendizaje y entrenamiento en la
gestin de nanzas, as como en el uso
de las tarjetas de dbito y de crdito. Si
bien la mayora de los pacientes no ad-
ministran sus propias cuentas bancarias
los bancos les han retirado las tarjetas
o bien algn familiar ha asumido la res-
ponsabilidad nanciera, estas son solo
ayudas provisionales; tarde o temprano
los pacientes debern gestionar de nuevo
su dinero.
En 2008, a travs de un estudio con un
grupo de terapia de 60 afectados, demos-
tramos que el tratamiento resulta ecaz.
Tras la terapia, la mitad de los probandos
no manifestaba los criterios relacionados
con una adiccin a las compras, aunque
en muchos an perduraban algunos
sntomas. Por ahora, el desarrollo e in-
vestigacin de este tipo de propuestas
especcas de tratamiento se vislumbra
como el vestigio ms prometedor para
abordar con xito el problema de la com-
pra patolgica.
Astrid Mller es psicloga. Dirigi un estudio
sobre terapia conductual en relacin a la com-
pra compulsiva en el Hospital Universitario de
Erlangen, Alemania. En la actualidad, investiga
en el Instituto de investigacin neuropsiquitri-
ca de Fargo en Dakota del Norte (EE.UU.).
neran un enorme sufrimiento entre los
afectados y su entorno, a menudo los
mdicos y los psiclogos pasan por alto
o trivializan los sntomas. Aunque las
fobias y las depresiones concomitantes
se asisten con xito, raras veces se logra
normalizar la conducta de compra del
paciente.
Por tal motivo, los medicamentos
establecidos no suelen funcionar. As,
por ejemplo, un tratamiento con anti-
depresivos ayuda en contadas ocasiones
a solventar el problema. Asimismo, los
escasos estudios publicados sobre los in-
hibidores de la recaptacin de serotoni-
na (SSRI) en compradores patolgicos no
demuestran una ecacia contrastada de
tales sustancias respecto a un placebo.
Aprender a consumir
Parece que los primeros tratamientos
con psicoterapia han dado resultados
favorables. El equipo de investigadores
de James Mitchell, psiquiatra de la Uni-
versidad de Dakota del Norte, ha desarro-
llado una terapia cognitiva conductual
ideada para compradores compulsivos.
Por su parte, el departamento de enfer-
medades psicosomticas y psicoterapia
del Hospital Universitario de Erlangen
ha creado una versin alemana del
mismo programa. En 12 sesiones los pa-
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
A REVIEW OF COMPULSIVE BUYING DIS-
ORDER. D. W. Black en World Psychia-
try, vol. 6, pgs. 14-18; 2007.
ESTIMATED PREVALENCE OF COMPUL-
SIVE BUYING BEHAVIOR IN THE UNITED
STATES. L. M. Koran et al. en Ameri-
can Journal of Psychiatry, vol. 163,
pgs. 1806-1812; 2006.
A RANDOMIZED, CONTROLLED TAIL OF
GROUP COGNITIVE BEHAVIORAL THERAPY
FOR COMPULSIVE BUYING DISORDER:
POSTTREATMENT AND 6-MONTH FOL-
LOW-UP RESULTS. A. Mller et al. en
Journal of Clinical Psychiatry, vol. 69,
pgs. 1131-1138; 2008.
SHOPPEN OHNE ENDE. WENN KAUFEN
ZUR SUCHT WIRD. C. Karsten. Patmos;
Dsseldorf, 2008.
Cuando tengo dinero, tengo la necesidad de gastarlo.
A menudo siento una necesidad incomprensible,
un deseo imperioso de salir y comprar cualquier cosa.
Muchas veces compro algo solo porque es barato.
Ms de una vez me he comprado algo que, en realidad,
no me poda permitir.
Ir de compras es para m una forma de huir
de la desagradable cotidianidad y de relajarme.
A veces tengo mala conciencia despus de haberme comprado algo.
en desacuerdo de acuerdo
(Screeningverfahren zur Erhebung von kompensatorischem und schtigem Kaufverhalten (Sksk). G. Raab et al. Hogrefe; Gttingen, 2005)
El equipo de investigacin de la compra compulsiva en la Universidad de Hohenheim (Forschungsgruppe Kaufsucht)
desarroll un cuestionario para determinar signos de la patologa en pacientes o probandos. A continuacin, algunas
de las 16 preguntas:
Indicador de Hohenheim
90 MENTE Y CEREBRO 46 / 2010
ILUSIONES
L
as paradojas, situaciones en las que
una misma informacin puede lle-
varnos a dos conclusiones contradicto-
rias, causan a la vez placer y tormento.
Son fuente de interminable fascinacin
y frustracin, tanto si su carcter es l-
gico (Esta armacin es falsa, versin
moderna de la paradoja de Epimnides),
cientco... o perceptivo. Peter Medawar,
premio Nobel, dijo en cierta ocasin que
estos rompecabezas provocan sobre cien-
tcos y lsofos el mismo efecto que el
olor de goma quemada en los ingenie-
ros: un ansia irresistible de averiguar la
causa. Siendo los autores de este artculo
neurocientcos que estudian la percep-
cin, nos sentimos obligados a abordar la
naturaleza de las paradojas visuales.
Tomemos el caso ms sencillo. Si dos
o ms fuentes de informacin distintas
no son coherentes entre s, qu suce-
de? Lo usual es que el cerebro se incline
por la que resulte estadsticamente ms
able y prescinda, sin ms, de la otras.
Por ejemplo, si se observa el interior de
una mscara hueca a bastante distan-
cia, la cara parecer normal, es decir,
convexa, a pesar de que nuestra visin
estereoscpica indique que la mscara
es, en realidad, el vaciado de una cara,
es decir, cncava. En este caso, la expe-
riencia acumulativa de nuestro cerebro
con rostros convexos se impone y veta
la percepcin del caso inusitado de que
una cara sea hueca.
Ms desconcertantes se nos ofrecen
las situaciones en las que la percepcin
contradice a la lgica, haciendo ver gu-
ras imposibles. Es probable que el pin-
tor y grabador William Hogarth crease
la primera de tales figuras en el siglo
XVIII (a). Una mirada rpida no revela en
esta imagen nada anormal. Pero tras una
PERCEPCIONES PARADJICAS
Organizacin cerebral de las imgenes contradictorias
VILAYANUR S. RAMACHANDRAN Y DIANE ROGERS-RAMACHANDRAN
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Son las guras imposibles paradojas genuinas en
el dominio de la percepcin propiamente dicha?
a
MENTE Y CEREBRO 46 / 2010 91
y estable en todo momento, ya que su
propsito es provocar en nosotros una
accin adecuada y dirigida a un n. De
hecho, algunos lsofos se han referido
a la percepcin como disposicin condi-
cional para actuar, denicin que puede
parecer algo exagerada.
A pesar de la generalizada opinin
de que vemos lo que creemos, la ver-
dad es que los mecanismos perceptivos
funcionan con el piloto automtico al
computar y sealar diversos aspectos
del entorno visual. No podemos elegir
lo que vemos, ni lo que deseamos ver.
(Si le muestro un len azul, lo ver de
color azul. No tiene la opcin, voy a
verlo de color pardo, porque as es como
debe ser.)
En cambio, la paradoja de la gura d
surge porque el mecanismo perceptivo
inspeccin ms atenta, no tardamos en
apreciar que es lgicamente imposible.
Otro ejemplo es el clsico tridente del
diablo o paradoja de Schuster (b). Estas
guras imposibles plantean profundas
cuestiones sobre las relaciones entre per-
cepcin y racionalidad.
En tiempos modernos, el inters por
tales efectos resucit debido, en parte, al
pintor Oscar Reutersvrd. Conocido como
el padre de las guras imposibles, este
artista sueco ide numerosas paradojas
geomtricas; entre ellas, la escalinata
sin n y el tringulo imposible. Am-
bas paradojas fueron desarrolladas por
Lionel y Roger Penrose, padre e hijo y afa-
mados cientcos; en c aparece su versin
de lo que hoy se conoce como tringulo
de Penrose.
El artista holands M. C. Escher insert
tales guras en sus grabados, travesuras
con las que exploraba el espacio y la geo-
metra. Fijmonos en la reproduccin de
la escalinata de Escher (d): ningn tramo
individual de la escalinata resulta, por
lgica, imposible ni ambiguo, pero el
conjunto s aparece como lgicamente
inviable: uno podra subir por siempre
jams la escalinata, siempre en crculos,
sin llegar nunca al ltimo peldao. La
ilustracin puede servir de smbolo y
eptome de la condicin humana: siem-
pre en busca de la perfeccin, sin lograr
alcanzarla nunca del todo.
Es esta escalera una autntica para-
doja perceptiva? Es decir, es el cerebro
incapaz de construir un percepto (ele-
mento de percepcin) coherente, porque
tiene que habrselas simultneamente
con dos percepciones contradictorias?
Nosotros pensamos que no. La percep-
cin, casi por denicin, debe ser una
efecta un cmputo local que seala
escalinata ascendente, mientras que
el mecanismo conceptual/intelectual
deduce que es lgicamente imposible
que una escalinata ascendente forme
un bucle cerrado.
La percepcin se propone computar
rpidamente respuestas aproximadas
que resulten aceptables para la supervi-
vencia inmediata; no conviene rumiar
sobre si el len se halla cerca o lejos. El
objetivo de la concepcin racional de la
lgica, si se quiere consiste en tomar-
se tiempo para producir una evaluacin
ms precisa.
Son paradojas genuinas?
Aparte del tringulo, sobre el que vol-
veremos, son las figuras imposibles
paradojas genuinas en el dominio de la
Si dos o ms fuentes de informacin distintas
no son mutuamente coherentes, qu sucede?
b
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92 MENTE Y CEREBRO 46 / 2010
propia percepcin? Podra decirse que
la percepcin, en sentido estricto, con-
serva o parece conservar su coherencia
interna, as como que un percepto genui-
namente paradjico es un oxmoron. La
escalinata no encierra una paradoja ma-
yor que las ilusiones pticas, como la de
Mueller-Lyer (e), en la que dos trazos de
la misma longitud parecen de distinta
largura, aunque podamos convencernos
intelectualmente de su longitud idntica
despus de medir las lneas. El conicto
se presenta entre percepcin e intelecto;
no se trata de una paradoja autntica y
estricta de la propia percepcin. Por otra
parte, Esta armacin es falsa s cons-
tituye una paradoja plena en el dominio
conceptual/lingstico.
Otra percepcin vigorosa es el efecto
secundario del movimiento. Si nos ja-
mos durante un minuto en las franjas
que se mueven en un sentido, luego
posamos la vista sobre un objeto esta-
cionario, nos da la impresin que dicho
objeto se mueve en sentido opuesto al
de las franjas. Tal efecto surge porque
nuestro sistema visual posee neuronas
detectoras de movimiento que sealan
diferentes direcciones; las franjas que
viajan constantemente en una misma
direccin fatigan a las neuronas que
normalmente sealaran esa direccin
[vase Estabilidad del mundo visual,
por Vilayanur S. Ramachandran y Diane
Rogers -Ramachandran; MENTE Y CERE-
BRO, n.
o
22]. El resultado es un rebote
responsable de que incluso los objetos
estacionarios parezcan moverse en sen-
tido contrario.
Curiosamente, sin embargo, al mirar
al objeto, este parece moverse en una
direccin, aunque sin alcanzar ningn
destino: no progresa hacia una meta. Este
efecto suele anunciarse como una para-
doja perceptiva: cmo puede parecer
que algo se mueve sin cambiar de ubi-
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cacin? Una vez ms, no es el percepto
en s lo paradjico; antes bien, se seala
con claridad que el objeto se mueve. Es
nuestro intelecto el que deduce que el
objeto no se mueve e inere de ello una
paradoja.
Fijmonos en una situacin contraria
mucho ms familiar. Tenemos la certeza
(deducimos) que la manecilla horaria del
reloj se mueve, a pesar de que parezca
estacionaria. Sencillamente, no se mueve
con la rapidez suciente para excitar a
las neuronas detectoras de movimiento.
Pero nadie dira que el movimiento de la
manecilla es paradjico.
Frontera entre percepcin
y cognicin
Existen casos fronterizos, como prueba
el ejemplo del tridente del diablo. En
este dibujo algunas personas alcanzan
a ver el todo de una sola ojeada. Las
seales perceptivas locales y globales se
perciben como una sola forma, sin con-
tradicciones internas. Es decir, se puede
aprehender el todo de una sola ojeada
y apreciar su naturaleza paradjica sin
pensar en ello. Tales guras nos recuer-
dan que, pese a la naturaleza modular y
cuasi-autnoma de la percepcin y de su
aparente inmunidad en relacin con el
intelecto, la frontera entre percepcin y
cognicin puede resultar difusa.
Con el tringulo imposible acontece
algo similar. Tal como ha demostrado
Richard L. Gregory, de la Universidad de
Bristol, puede construirse un complejo
objeto tridimensional ( f) que producir
la imagen de g al observarse desde un
punto especial, bien determinado. Visto
desde all, el objeto parece un tringulo
connado a un plano. Pero nuestra per-
cepcin rechaza sucesos tan sumamente
improbables, aun cuando nuestro inte-
lecto se halle convencido de su posibili-
dad (tras mostrarle la vista g). As pues,
a pesar de comprender conceptualmen-
te la inusitada forma del objeto f, sigue
vindose un tringulo cerrado al mirar
g en lugar de ver el objeto ( f), que es su
origen real.
Cmo vericar empricamente dichas
ideas? En la escalinata de Escher, podra-
mos sacar partido del carcter casi ins-
tantneo de la percepcin, mientras que
la reexin requiere tiempo. Se podra,
pues, presentar el grabado durante un
breve tiempo (lo bastante como para evi-
tar que la cognicin entre en escena: una
dcima de segundo tal vez), seguido por
un estmulo de enmascaramiento que
impida que el procesamiento visual con-
tine tras retirar la gura de prueba. La
prediccin sera que la gura dejara de
parecer paradjica, salvo que la duracin
del estmulo se alargase lo suficiente.
Otro tanto podra valer para el tridente
del diablo, con mayores probabilidades
de ser una autntica paradoja perceptiva.
En este caso, la mscara quiz se mues-
tre incapaz de diseccionarlo en dos fases
(percepcin o cognicin) diferenciadas.
Tal vez se reduzca a una cuestin de es-
cala o de complejidad.
Cualesquiera que sean los orgenes
de las paradojas, a todos nos intrigan
esas guras enigmticas. Excitan sin ce-
sar nuestros sentidos y ponen a prueba
todas nuestras nociones sobre lo qu es
real y qu ilusin. La vida humana, segn
parece, est deliciosamente hechizada
por lo paradjico.
Vilayanur S. Ramachandran y Diane Rogers-
Ramachandran investigan en el Centro para
el Cerebro y la Cognicin en la Universidad
de California en San Diego.
La percepcin es de carcter casi instantneo,
mientras que la reexin requiere tiempo
f g
BIBLIOGRAFA COMPLEMENTARIA
A NEW AMBIGUOUS FIGURE: A THREE-
STICK CLOVIS. D. H. Schuster en Ame-
rican Journal of Psychology, vol. 77,
pg. 673; 1964.
THE INTELLIGENT EYE. Richard L. Gre-
gory. McGraw-Hill, 1970.
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94 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
LIBROS
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l encfalo humano contiene 100.000
millones de neuronas, cifra que se
multiplica en las clulas de sostn. Las
clulas nerviosas forman circuitos, de los
que dependen la sensibilidad, la percep-
cin o el comportamiento. Para cumplir
sus funciones necesitan coordinarse.
Coordinar es poner juntas las cosas que
deben ir juntas. El sistema nervioso no
funciona por cdigos esculpidos en pie-
dra. La actividad incesante de grupos de
neuronas se expresa en coreografas de
ondas, oscilaciones, ritmos sincrnicos y
coaliciones efmeras, cuya coordinacin
dinmica nos permite tender puentes
entre las perspectivas neurobiolgicas y
psicolgicas de la mente.
En nuestro cerebro las cosas se van en-
samblando en una lenta escala temporal
de aprendizaje y en una vertiginosa esca-
la temporal de pensamiento. El cerebro
tiene una enorme variedad de modali-
dades o subsistemas, que corresponden
a los sentidos internos y externos, al con-
trol motor, la memoria, las emociones, el
control de la conducta y mltiples ms.
Cada subsistema de cerebro crea una am-
plia variedad de patrones alternativos de
actividad, de los cuales en cada momento
solo uno o muy pocos pueden ser clara-
mente expresado sin ambigedad. Du-
rante buena parte del tiempo, la activi-
dad neuronal de un subsistema expresa
una superoposicin ambigua de diferen-
tes estados, que se van reduciendo con el
intercambio de seales. Una reduccin
que debe ser coordinada de suerte que
los patrones que se pertenezcan mutua-
mente se coactiven.
En el pasado, la investigacin se cen-
traba en la especializacin funcional
del cerebro. Buscaba descubrir estra-
tegias de procesamiento basadas en la
arquitectura anatmica. En una misma
regin cerebral y entre distintas regio-
nes, hay clulas o grupos de clulas
que portan informacin sobre objetos
distintos. Algo ha avanzado la ciencia
cognitiva en el conocimiento de esa se-
lectividad local y su adaptacin gradual
a diferentes entornos y tareas. Mas para
desenvolverse en unas circunstancias
impredictibles y en cambio constante,
el cerebro necesita estrategias con una
dinmica a corto plazo rica e interac-
tiva. Tres son las funciones bsicas de
coordinacin dinmica acotadas: reso-
lucin contextual de la ambigedad,
agrupamiento dinmico y direccio-
namiento dinmico. Las interacciones
coordinadoras producen pautas gene-
rales de actividad, sin abolir las identi-
dades y funciones esenciales de las ac-
tividades coordinadas. Pueden crearse
pautas de actividad macroscpica sen-
sibles al contexto mediante la modula-
cin de la intensidad y la temporizacin
precisa de las seales neurales locales,
sin corromper la informacin que esas
seales locales transmiten.
Suele distinguirse entre interacciones
codicadoras y coordinadoras. Vemoslo
en el plano molecular. El cdigo gentico
concierne a la codicacin de los codo-
nes (secuencias de tres bases a lo largo de
la cadena de ADN) en aminocidos. Esa
codicacin ha persistido constante a lo
largo de la historia de la vida. La distin-
cin entre codicacin y coordinacin
puede aplicarse a la funcin cerebral. En
cada nivel de procesamiento jerrquico,
los cdigos de cada unidad o poblacin
se emplean para representar mltiples
entidades diversas. En cada nivel, la ex-
presin de esos cdigos se encuentra con-
trolada, de manera exible y altamente
sensible al contexto, por diversas inte-
racciones coordinadoras para asegurarse
una adaptacin ecaz a las circunstan-
cias normales.
Para ser ables, los cdigos neurales
deben codicar el mismo objeto cuando
se emplean en momentos y contextos
diferentes. Para ser exibles, esos mis-
mos cdigos deben poder emplearse de
forma diversa en momentos y contextos
dispares. Con la coordinacin dinmica
se consigue la abilidad y la exibilidad
necesarias. Depende la coordinacin
dinmica de mecanismos sinpticos es-
peccos o de circuitos locales? Depende
de vas neurales peculiares y exclusivas?
Puede la teora neurocomputacional
ayudarnos a entender las posibilidades
y los requerimientos de la coordinacin
dinmica? Cules son las consecuencias
cognitivas de la coordinacin dinmica?
Cules las consecuencias psicopatolgi-
cas de su funcionamiento defectuoso? A
esas cuestiones se responde en este libro
plural.
Localismo y holismo han pugnado
por atraerse a los neurocientcos en el
curso de la historia. En la mayora de los
perodos domin el localismo. A prop-
COORDINACIN CEREBRAL
Superacin del dilema entre localismo y holismo
DYNAMIC COORDINATION IN THE BRAIN.
FROM NEURONS TO MIND.
Dirigido por Christoph von der Malsburg
y Wolf Singer; The MIT Press;
Cambridge, Mass., 2010.
MENTE Y CEREBRO 46 / 2011 95
PENSAMIENTO
Condiciones, componentes e historia
sito de la corteza visual, la investigacin
clsica de Kufer, Hubel, Wiesel y otros
reforzaba la tesis localista; mostraban
que las clulas portaban informacin
sobre aspectos muy especcos del es-
tmulo visual. La forma de holismo co-
nocida por psicologa de la Gestalt fue
poderosa en los decenios siguientes a
1920, para ir luego obscurecindose.
Ahora el holismo parece volver reno-
vado merced a un conocimiento ms
slido de las redes neuronales. As, si-
guiendo con el ejemplo de la actividad
de la corteza visual, se ha comprobado
que viene fuertemente condicionada por
el contexto, que se extiende mucho ms
all del clsico campo receptor. Abun-
dan las pruebas sobre mltiples formas
de modulacin contextual, organizacin
dinmica y dependencia de funciones a
travs de todos los niveles del sistema
visual, hallazgos que avalan la perspec-
tiva holista.
Ha enraizado la idea de una coordi-
nacin dinmica que resulta de la in-
terpretacin y planicacin estratgica
salidas de una suerte de ejecutivo central
alojado en la corteza cerebral prefrontal
(PFC). No parece sucientemente respal-
dada por la observacin, que se orienta
hacia la hiptesis de una coordinacin
distribuida. Surgira de la coordinacin
entre muchas interacciones locales en-
tre los propios procesadores locales. Lo
que no entra en contradiccin con lo que
el PFC pudiera formular, iniciar y con-
trolar planes estratgicos. Los propios
mecanismos bsicos de coordinacin
dinmica podran operar tambin en el
interior del PFC.
Se ha avanzado en el conocimiento de
los microcircuitos corticales locales. Aun-
que la corteza presenta una organizacin
general en columnas verticales, varan
de una regin a otra y de una especie a
otra el tamao, la composicin celular,
la organizacin sinptica y la expresin
de las molculas sealizadoras. Con todo,
no se trata de una variacin tan gran-
de que anule los aspectos comunes. Por
su parte, las interneuronas de circuitos
locales inhibidoras y los distintos tipos
de receptores GABA intervienen en la
generacin y coordinacin de activida-
des rtmicas al reforzar las actividades
asistidas.
En cada nivel de procesamiento, la ac-
tividad debe agruparse dinmicamente
en subconjuntos coherentes, de suerte
que pueda ejercer su efecto en niveles
subsiguientes. Sin tal agrupamiento, el
almacenamiento de pautas sensoriales
en la memoria resultara intil, pues
son nicas y carecen de conexin di-
recta entre s. Se impone extraer pau-
tas significativas de una informacin
recibida, pautas que se generalicen a los
dems, a partir de una situacin dada.
La inclusin dinmica de grupos, la
inclusin de unos en otros, a modo de
sucesivos anidamientos, se va creando
segn demanda de las nuevas circuns-
tancias. No vienen establecidos por una
jerarqua prefijada.
Luis Alonso
TOWARDS A THEORY OF THINKING. BUILDING
BLOCKS FOR A CONCEPTUAL FRAMEWORK.
Coordinado por Britt M. Glatzeder, Vinod
Goel y Albrecht von Mller. Springer Verlag;
Heidelberg, 2010.
U
na de las caractersticas ms fasci-
nantes y distintivas del ser humano
es el pensamiento complejo. En torno al
mismo se plantean una serie de cuestio-
nes bsicas y un conjunto de aplicaciones.
De inters fundamental son un marco
terico para entender el pensamiento,
la identicacin y anlisis de los correla-
tos neurales y neurobiolgicos de este, la
comprensin de la cognicin humana (el
lenguaje sintctico y la autoconciencia),
la modelizacin de los componentes del
pensamiento complejo, la profundiza-
cin en la ontognesis y lognesis del
mismo, entre muchos otros aspectos.
Conciernen al captulo de las aplicacio-
nes los nuevos enfoques y metodologas
para adquirir destrezas del pensamiento
a lo largo de la vida y las nuevas aproxi-
maciones que buscan reforzar la capaci-
dad cerebral en su desempeo de tareas
de elevada complejidad.
La mente ha constituido tema de in-
quisicin losca desde los comienzos
de la losofa occidental, hace unos 2600
aos. Hasta fecha reciente no salt de la
mesa del lsofo al laboratorio de in-
vestigacin cientca. Wilhelm Wundt
introdujo el mtodo experimental en
las complejidades de la vida mental al
establecer el primer laboratorio de psico-
loga en 1879, en Leipzig. Una instalacin
similar se cre ms tarde en la Univer-
sidad de Cornell por E. B. Titchner. Al
propio tiempo, William James consagr
96 MENTE Y CEREBRO 46 / 2011
dos captulos de su obra The Principles of
Psychology (1890) al pensar. Lo incluy
entre los temas abordados en la nueva
ciencia de la mente.
El perodo ms activo y prolco en
el estudio cientco del pensamiento lo
represent la Escuela de Wurzburg de
Denkpsychologie, en la primera parte
del siglo XX. Otra corriente importante
de ese tiempo fue el Instituto de Psicolo-
ga de Berln, fundado por Carl Friedrich
Stumpf, que dio origen a la psicologa de
la Gestalt con su extensin en el pensa-
miento y el razonamiento. A ese movi-
miento pertenecieron Wolfgang Khler,
Kurt Koffka, Max Wetheimer y Kurt
Lewin. J. B. Watson y su escuela behavio-
rista rechazaron el programa de inves-
tigacin de la Denkpsychologie y teora
de la Gestalt; negaron la legitimidad del
pensamiento y otros conceptos mentales,
para declarar que solo la conducta obser-
vable poda reputarse objeto legtimo de
la investigacin psicolgica.
No existe ninguna denicin de pen-
samiento en la que todos converjan. Ni
siquiera se comparte la misma opinin
sobre los mecanismos neuronales que
subyacen bajo los procesos de pensamien-
to. Y as, unas propuestas de denicin
subsumen sin excepcin los procesos de
cognicin y otras, en el extremo opues-
to del espectro, limitan el pensamiento
a los procesos basados en un lenguaje
formalizado. Se acepta que el contenido
mental constituye un prerrequisito del
pensamiento. Un contenido que se apoya
en la estabilizacin perceptiva del objeto,
la categorizacin y la evaluacin, actos en
buena medida inconscientes y recupera-
dos de la memoria. En ese contexto, la
nocin de pensamiento abarca menos
que la nocin de cognicin y es ms
amplia que la nocin de razonamiento.
Pensar sera un subconjunto de los proce-
sos de cognicin; y los procesos de razo-
namiento vendran a ser subconjunto de
pensamiento. Adems del razonamiento,
la nocin de pensamiento incluira tam-
bin los procesos no explcitos, intuitivos
y asociativos del contenido mental.
Al liberar el pensamiento de la depen-
dencia absoluta del lenguaje reconocemos
formas rudimentarias de pensamiento
en el mundo animal, en particular entre
los mamferos. Salvando, sin embargo, la
singularidad del hombre, especie nica
en la posesin de estructuras sintcticas
complejas que explican la potencia del
raciocinio. Las estructuras autorreferen-
ciales ligadas al pensamiento guardan
una relacin estrecha con el yo autobio-
grfico. La lgica, antao considerada
propiedad nuclear del pensamiento, re-
mite a la coherencia de las conexiones
realizadas por el pensamiento. Pero han
pasado a primer plano tambin las me-
tforas y las analogas.
Khler, famoso por sus estudios sobre
animales, atribuy pensamiento a los
chimpancs. La cognicin animal suele
reducirse en la mayora de las ocasiones a
asociaciones entre estmulos y respuestas.
Pero parece ahora ms verosmil que los
primates no solo asocien la presencia de
ciertos estmulos con ciertos sucesos, sino
que perciban tambin una funcin causal
entre la presencia de esos objetos y deter-
minados sucesos. Lo que distingue al ce-
rebro humano de sus parientes primates
es, de entrada, el tamao. La investigacin
apunta ahora hacia rasgos ms sutiles: la
estructura na del cerebro humano con-
tribuye tambin a su espectacular poder
de procesamiento. No es fcil, sin embar-
go, acotar tales diferencias microscpicas.
Del examen histolgico de muestras de la
corteza cerebral de humanos y de diversas
especies de primates se desprende que en
determinada regin de la corteza prefron-
tal, rea que contribuye al pensamiento
abstracto y otra cognicin renada, las
neuronas disponen de un mayor espacio
entre s que en el cerebro de los primates.
Ese mayor espacio interneuronal deja ms
sitio para las conexiones.
Cuando se arma que el pensamiento
complejo define al hombre, se alude a
varios aspectos principales. Nos encon-
tramos, en primer lugar, con el mecanis-
mo gracias al cual se nos despliega ante
nosotros la riqueza, interrelacin y cohe-
rencia de la realidad. En segundo lugar, el
pensamiento y lo que indicamos como
realidad se conforman mutuamente. En
tercer lugar, la capacidad de respuesta de
nuestro pensamiento ante los retos que
plantea una sociedad tejida de progresos
tcnicos, econmicos, polticos y socio-
culturales. El pensamiento en todas sus
formas resolucin de problemas, toma
de decisiones, fantasas, etctera con-
cita un conjunto complejo de procesos
cognitivos que pueden aplicarse a un es-
pectro amplio de dominios. As, a la cate-
gorizacin, uno de los recursos bsicos de
nuestro sistema cognitivo. La categoriza-
cin, esencial para la percepcin y funcio-
nes cognitivas superiores, ocupa un lugar
central para la teora del pensamiento.
Tambin la comparacin constituye otro
componente del pensamiento. El proceso
de comparacin es crucial para la solucin
de problemas, el juicio, la toma de decisio-
nes, la categorizacin y la cognicin. A su
vez, la determinacin de semejanzas y di-
ferencias desempea un papel crtico en
la comparacin. Con la categorizacin y la
comparacin, el razonamiento causal se
encuentra en la mdula del pensamiento.
Para formular enunciados de causalidad,
solemos emplear condicionales, es decir,
enunciados de la forma si..., entonces,
aunque de suyo no sean enunciados de
causalidad.
En los ltimos aos, los investigado-
res del pensamiento humano han ve-
nido reclamando la incorporacin de la
neurociencia y biologa del desarrollo. La
segunda aporta el estudio de la modula-
ridad, objeto, a lo largo de ms de trein-
ta aos, de acalorada controversia. Dos
posiciones tericas polarizan el debate:
la que concede al cerebro en su globali-
dad la resolucin de problemas y la que
asigna a distintos mdulos cerebrales
funciones diferentes. La idea de que el ce-
rebro consta de mdulos especializados
e independientes se remonta a la teora
de las facultades de Immanuel Kant y la
frenologa de Franz Josef Gall. El tema de
la modularidad persiste vivo por mlti-
ples razones: utilidad de las estructuras
modulares en ingeniera, reaparicin de
la dicotoma naturaleza frente a crianza
(la modularidad se ubicara entre los na-
tivistas), extensin de la tesis de la mo-
dularidad a procesos de pensamiento de
orden superior. No obstante, los mdulos
seran ahora resultado de un proceso gra-
dual, no jo ni preestablecido. La especia-
lizacin y la localizacin de la funcin
cerebral y cognitiva se desarrollaran sin
cesar a lo largo de vida.
Luis Alonso
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