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Las ciudades lderes en ciencias

Andrs Oppenheimer La prestigiosa revista Nature Scientific Reports acaba de publicar un mapa mundial de las ciudades ms importantes en investigacin cientfica, y los pases latinoamericanos brillan por su ausencia: muestra el hemisferio norte del planeta lleno de luces, y el sur casi uniformemente oscuro. El mapa es significativo porque no se trata de una opinin subjetiva de los editores de la revista, sino un estudio basado en ms de 450,000 artculos y citaciones cientficas provenientes de ms de 2,000 ciudades de todo el mundo publicados en revistas de la American Physical Society en los ltimos cincuenta aos. El mapa muestra que, pese a la persistente superioridad tecnolgica de Estados Unidos, el porcentaje de estudios de fsica originado en Estados Unidos ha cado del 86 por ciento del total mundial en la dcada de 1960 a menos del 37 por ciento en la actualidad. Boston, Berkeley y Los ngeles siguen siendo los centros de produccin cientfica ms importantes del mundo en la fsica, pero les siguen Tokio (Japn) y Orsay (Francia). Las lista de las 20 ciudades principales del mundo incluye a Chicago, Princeton, Roma (Italia), Londres (Inglaterra) y Oxford (Inglaterra). Dentro de Estados Unidos, se ha producido un traslado gradual de la produccin de conocimiento desde unas pocas ciudades de las costa Este y Oeste hacia algunas ciudades del Medio Oeste y el Sur. De manera similar, en Europa, ya no hay un predominio absoluto de Inglaterra y los pases nrdicos, como en la dcada de 1990, sino que se ha producido un gradual ascenso de ciudades en Francia, Italia y Espaa. Pero no hay ninguna ciudad latinoamericana entre las primeras 100 ciudades productoras de conocimiento cientfico del mundo, segn la publicacin. Una tabla que aparece junto al mapa detalla que el 56% de las 100 primeras ciudades productoras de trabajos cientficos del mundo se encuentra en Norteamrica, el 33 por ciento en Europa, y el 11 por ciento en Asia. Tras leer estas cifras, llam al Dr. Nicola Perra de la Universidad Northeastern, uno de los investigadores responsables del estudio, para comprobar si haba ledo bien la tabla. S, me dijo. No hay ninguna ciudad latinoamericana entre las primeras 100. Una explicacin posible es que las universidades latinoamericanas son bastante buenas en humanidades, pero no estn entre las mejores del mundo en ciencias e ingeniera, segn otro ranking de las mejores universidades del mundo por materias, publicado la semana pasada por QS World University Rankings. En filosofa, hay tres universidades latinoamericanas entre las mejores 50 del mundo (la UNAM de Mxico, en el puesto 32, la Universidad de Sao Paolo de Brasil, en el 41, y la Universidad de Campias de Brasil, en el 44). Pero no hay una sola universidad latinoamericana entre las mejores 50 del mundo en fsica, qumica, ingeniera, astronoma, o ciencias de la computacin, que incluyen a varias de China, India, Corea del Sur y Singapur, segn el ranking por disciplinas de QS.

Richard Florida, un profesor de la Universidad de Toronto que es un gur internacional en el tema de las ciudades innovadoras, me dijo que el mapa de Nature Scientific Reports es verdaderamente perturbador para el mundo en desarrollo. Segn Florida, el mapa revela que pese a todo lo que se escribe sobre el ascenso del mundo emergente, y pese a la desconcentracin de los centros cientficos, la brecha entre los pases ricos y pobres no est disminuyendo mucho en el campo de las ciencias. Eso es una mala noticia, dice, porque estamos en una economa global basada en el conocimiento, en la que la ciencia y la ingeniera determinan cada vez ms la riqueza de las naciones. En el pasado, la ciencia era un reflejo de la riqueza de un pas. Ahora, la ciencia es lo que produce riqueza, dice Florida. Mi opinin: El mapa del Nature Science Reports debera ser colgado en todas las universidades y edificios pblicos de varios pases latinoamericanos. Servira para poner en ridculo las disparatadas afirmaciones de algunos presidentes, segn los cuales sus pases estn en la vanguardia de la investigacin cientfica mundial. Es cierto que, afortunadamente, Brasil, Mxico y Chile, entre otros, estn ponindose las pilas y aumentando drsticamente sus intercambios estudiantiles y acadmicos con universidades del primer mundo, como los asiticos vienen haciendo desde hace varias dcadas. Y tambin es cierto que muchos cientficos latinoamericanos --individualmente-- sobresalen en las principales universidades del mundo. Pero el mapa de las ciudades lderes en ciencias debera servir como un poderoso recordatorio del fenomenal desafo que enfrentan nuestros pases para formar parte de la vanguardia cientfica mundial. Habra que poner este mapa a la vista de todos, como un antdoto contra la complacencia, y como un llamado a invertir ms y mejor en la investigacin cientfica que ms le convenga a cada pas.