Está en la página 1de 4

Energías

NUCLEAR

Historia de la energía nuclear 1ª parte
a los antiguos griegos indicaban la existencia de una partículas fundamentales, que actuaban como elementos constituyentes de la materia, prediciendo la existencia de unos átomos de diminuto tamaño, y enumerando una pequeña cantidad de diferentes tipos. La palabra átomo (en griego "lo que no se puede partir") fue inventada por un hombre llamado Demócrito, que vivió en tiempos de Sócrates e Hipócrates (incluso fue amigo íntimo de éste último) en el 430 a.C. Para Demócrito, los átomos eran aquellas últimas partículas a las que no podemos reducir más en otras más pequeñas. "Todo está hecho de átomos unidos intrínsicamente decía-, incluso nosotros los humanos. Nada existe aparte de átomos y el vacío". Demócrito explicaba su teoría con el ejemplo de una manzana: "Cuando cortamos una manzana, el cuchillo tiene que pasar a través del espacio vacío que hay entre los átomos. Si no existiera ese espacio vacío, el cuchillo no podría penetrar en la manzana, al toparse con los átomos que no pueden partirse". Las conclusiones de Demócrito eran correctas en lo fundamental. Hasta finales del siglo XIX no se descubrieron más datos sobre estos elementos, como el cálculo de su tamaño medio, que se estimó en 10 -8 cm. de diámetro (cien millones de átomos linealmente en un centímetro). El peso se dedujo de su tamaño, aunque según la materia de que se trate pueden ser muy ligeros (ejemplo del hidrógeno) o muy pesados (ejemplo de la plata); de todas formas, un átomo de plata sólo pesa 10-24 gramos (cien mil trillones de átomos en cada gramo). J. J. Thomson, junto a otros investigadores, descubrió en 1897 que los átomos no eran indivisibles como se creía, sino que podían ser separados en componentes más pequeños. Asimismo, descubrió la composición de los átomos y la existencia de unas partículas que orbitaban en la zona exterior denominadas electrones, cuya masa era mucho menor que la del núcleo; éste, por su parte, tenía carga positiva y su peso suponía casi la totalidad del átomo en conjunto. A pesar de que no fue capaz de determinar la composición del núcleo, quedaron sentadas las bases para posteriores investigaciones, las primeras de las cuales se centraron en la estructura del átomo.

sólo podrían existir un número determinado de órbitas y cada órbita tendría un nivel de energía. se comprobó que los electrones sólo podían ocupar determinadas órbitas siempre iguales.El átomo consta de un núcleo de gran tamaño sobre el que flotan (orbitan) los electrones. a pesar de los adelantos en las explicaciones sobre la estructura de la materia. hoy órbita a otra. Planck. aunque hoy es aceptada en líneas generales. etc. salvo recibiendo una energía aceptada en líneas generales. los mismos tipos de átomos (una especie de sello identificativo). Niels Bohr enunció Asimismo. La teoría de la mecánica cuántica vino a solucionar estas interrogantes. Dirac. que sería de espectro fijo para tres capas de un átomo de cloro. erróneo porque los electrones solar en miniatura ocupan órbitas fijas. emitiría poseían su propio nivel de igual cantidad de energía en forma de onda energía. un electrón no podría saltar de una una nueva teoría. las electromagnética. disminuyendo su velocidad y átomo basado en un sistema cayendo al núcleo. Louis de Broglie. invalidando que las órbitas fueran de energía constante. por la cual toda partícula puede comportarse igualmente como una onda. La explicación de su teoría tenía sin embargo dos errores: que los electrones emitirían En 1911. Ernest Rutherford desarrolló en 1911 un modelo basado en un sistema solar en miniatura. en el que el núcleo era una estrella (un sol) y los electrones los planetas. mediante la enunciación del principio de la dualidad onda-partícula. Los electrones deberían emitir energía al girar alrededor del núcleo. adicional igual a la diferencia de energía de que distribuía los electrones ambas órbitas. por tanto el electrón que ocupase una órbita concreta poseería la energía correspondiente a esa órbita. si un electrón cambiara de una en capas de órbitas que órbita de energía superior a otra inferior. Otro error consistía en que los electrones podían saltar de una órbita a otra cualquiera alrededor del núcleo. En 1913. sin embargo. también contenía errores. Según esas reglas. . Heisenberg. En la imagen. Estas teorías y estudios fueron fruto del desarrollo y aportaciones de muchos y notables científicos como Schrödinger. La teoría de Bohr. consistía en un sistema con un pequeño núcleo alrededor del cual giraban los electrones. Ernest Rutherford desarrolló una teoría del energía al girar. En 1913 Niels Bohr enunció una nueva teoría atómica para dar solución a los fallos de la teoría de Tutherford. pero con órbitas que obedecían a ciertas reglas restrictivas.

acelerando la propia radiactividad natural del uranio. cuando Lise Meitner y Otto Hahn descubrieron la facilidad con que podía ser partido el núcleo del uranio mediante un neutrón. sin embargo. se concluyó que el núcleo estaba compuesto por un conjunto de partículas. Los experimentos sobre esta teoría demostraron que al bombardear un átomo pesado con otra partícula. La incógnita de las masas quedó despejada en 1932 cuando James Chadwick. esta medida no se corresponde con la de otros elementos atómicos. cargas negativas en los electrones iguales a cargas positivas en los protones. por tanto posee igualmente un protón en su núcleo. Estas limitaciones quedaron arrinconadas en 1939. El hidrógeno posee un electrón en su órbita. sin embargo. Según este planteamiento. en 1942 comenzó a funcionar en la Universidad de Chicago el primer prototipo de reactor nuclear. En estado normal un átomo no posee carga eléctrica. Con el éxito en la ejecución de la teoría de Einstein se había encontrado una fuente de energía de enormes posibilidades. las diversas partes en que se separaba el núcleo tenían en conjunto masas menores Átomo de litio que la del núcleo original. es decir. A finales de 1950 comenzaría una . Átomo de hidrógeno Átomo de helio El paso entre la determinación de la estructura de la materia y la teoría para la obtención de la energía nuclear por fisión lo dio Albert Einstein. se observaba que los una carga neutra. de la Universidad de Cambridge. protones en el núcleo que de electrones en las órbitas Superadas las limitaciones para generar energía nuclear aprovechable. pero positiva. construido por Enrico Fermi. los átomos poseen el resultados eran coincidentes con los de la energía mismo número de liberada. el cual producía además otros tres neutrones que podían dividir a su vez otros núcleos. liberándose por tanto una cantidad de energía. el motivo era que experimentalmente siempre se consumía mayor energía que la que se producía. así pues. sin embargo en la práctica aún era inviable. era determinar la estructura del núcleo. los átomos tienen el mismo número de electrones que de protones para poder mantener una carga neutra. al que se le denominó neutrón. se dedujo así que el peso del protón era aproximadamente dos mil veces superior al del electrón. Quedó así definitivamente determinada la estructura del átomo. descubrió un nuevo elemento en el núcleo cuando estudiaba las colisiones entre partículas a alta velocidad. se observó que la carga del núcleo era positiva y siempre múltiplo de la carga del electrón. esas partículas fueron denominadas protones.La siguiente operación después de establecerse el sistema de las órbitas electrónicas. cada una de ellas con igual carga que la del electrón. Si se aplicaba la fórmula de Einstein Para poder mantener sobre la diferencia de masas.

tanto en vidas humanas como materiales (véase el artículo El arma atómica). La energía nuclear no sólo tuvo aplicación pacífica. Los inconvenientes de la energía de fisión tienen su contrapunto en la energía de fusión. Las grandes ventajas de este tipo de energía estriba en que. aunque de momento en los experimentos siempre se ha consumido más energía que la que se produce. La energía nuclear mediante la fisión de uranio supuso un paso tecnológico importante para la humanidad. Véase el artículo: Los desechos radiactivos. fueron lanzadas dos bombas atómicas sobre las ciudades de Hiroshima y Nagasaki que causaron gravísimos daños. además de ser de complicado almacenamiento por el largo periodo de degradación que precisa. Véase el artículo: La energía de fusión. el hidrógeno es un elemento muy abundante en la naturaleza. pero con elevados costes ecológicos debido a los residuos radiactivos que produce. La fusión nuclear consiste en la unión de varios átomos de pequeño tamaño (como el del hidrógeno) en otro de peso mayor.utilización práctica de esta energía para producir electricidad. Cinco años antes de que se le diera a la fisión nuclear una aplicación práctica para la producción de energía eléctrica. con las primeras centrales nucleares de fisión. . la energía que libera es muy superior a la que se obtiene mediante la fisión del uranio. a diferencia del uranio. ecológica y muy potente. cuyo átomo es muy pesado. además de que los residuos que produce pueden liberarse sin peligro alguno. Esta técnica podría ser la solución a las demandas de una energía económica. los cuales deben ser manejados con extremo cuidado. Paralelamente a esa investigación se realizaban ensayos con fines bélicos.