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SUSTANCIAS SIMPLES Y COMPUESTAS Plinio Sosa Sustancias simples y sustancias compuestas.

Las reacciones de sntesis (o de adicin) y las de anlisis (o de descomposicin) son quizs las ms importantes en qumica. Ambos tipos de reacciones podran describirse en forma muy simple. En las de sntesis, dos sustancias reaccionan entre s y producen una tercera es decir, desaparecen dos y aparece una. Por el contrario, en las reacciones de anlisis, una sola sustancia reacciona (mediante calor o electricidad) para producir dos sustancias es decir, desaparece una y aparecen dos. Mediante reacciones sucesivas de sntesis, es posible preparar sustancias cada vez ms y ms complejas. Y, al revs, mediante las de anlisis se puede preparar sustancias cada vez ms simples. Las posibilidades, en cuanto a diversidad y complejidad, en la sntesis de nuevas sustancias parecen no tener lmites. Se estima que cada nueve segundos se aade una nueva sustancia qumica al arsenal de que dispone el hombre. En la actualidad, dicho arsenal est formado por ms de 18 millones de sustancias. Sin embargo, en el otro sentido, en el del anlisis, s existe un lmite. De esos 18 millones de productos, alrededor de 100 no presentan reacciones de descomposicin. Es decir, son las sustancias ms simples de todas. Pueden reaccionar con otras para generar sustancias ms complejas pero no se pueden descomponer para formar sustancias ms simples. A estas sustancias simples se les llama sustancias elementales (o simplemente elementos) y a partir de ellas se pueden sintetizar todas las dems llamadas sustancias compuestas (o simplemente compuestos). Una historia elemental Descubrir la existencia de las sustancias elementales ha sido una increble hazaa que le ha tomado a la humanidad toda su historia. Contrario a lo que se cree, las sustancias elementales son menos estables que las compuestas. Si dejramos, en algn lugar de la Tierra, todas las sustancias elementales separadas en "montoncitos" (y no volviramos a tocarlas ni a hacerles nada), en unos cuntos aos habran reaccionado entre s y, en consecuencia, ya no encontraramos ms que trazas de las sustancias elementales originales y una gran variedad de sustancias compuestas. Cuando el hombre apareci en el planeta, encontr una infinidad de materiales (madera, aire, rocas, agua de mar, etctera) formados, en realidad, por la mezcla

de muchas sustancias, casi todas ellas, compuestas. En esa confusin, descubrir y encontrar las sustancias elementales, supuso dos tareas de una enorme dificultad: 1 Separar las sustancias que se encontraban mezcladas en los materiales conocidos. 2 Realizar, con ellas, miles y miles de reacciones de descomposicin hasta llegar a las ms simples. En la actualidad, con todos los conocimientos de la poca y los veloces adelantos tecnolgicos, estas tareas requieren de equipos caros y sofisticados y de la habilidad y preparacin de profesionistas muy calificados: los qumicos. As y todo, los humanos conocemos desde la antigedad las siguientes sustancias elementales: azufre, carbono, cobre, estao, hierro, mercurio, oro, plata y plomo. Desde entonces hasta 1700 d. C. slo se pudieron descubrir 5 elementos: antimonio, arsnico, bismuto, fsforo y zinc. En la segunda mitad del siglo XVIII, 15 elementos ms fueron encontrados. Entre ellos, el hidrgeno, el nitrgeno y el oxgeno. El descubrimiento de estos 3 gases fue, sin lugar a dudas, el prembulo que dio origen a la qumica como ciencia. Durante el siglo XIX y la primera mitad del siglo XX, se descubrieron el resto de las 92 sustancias elementales existentes en la naturaleza. Entre ellas, los misteriosos y celusivos gases nobles. Son 6: helio, nen, argn, kriptn, xenn y radn. Estas sustancias son las nicas (de las 92) cuyos tomos pueden existir en forma aislada. Todas las dems sustancias elementales tienen que formar pequeas molculas (racimos de tomos unidos entre s) o enormes redes (complicados entramados hechos a partir de la unin de tomos) puesto que sus tomos aislados no son estables. Vale la pena mencionar que el descubrimiento del helio fue, en cierta medida, un hallazgo extraterrestre. En 1868, mediante un telescopio acoplado a un espectroscopio, Pierre Jules Janssen, un astrnomo francs, observ en la luz proveniente del Sol una lnea amarilla que no perteneca al espectro de ningn elemento conocido. Dos aos despus, su colega, el astrnomo ingls Joseph Norman Lockyer, se aventur a afirmar que esa lnea era emitida por un elemento desconocido al que llam helio (de la palabra griega helios que significa "Sol"). Aunque en la naturaleza slo hay 92 elementos, en la actualidad, se conocen 118. De dnde han salido los dems? Fcil... el hombre los ha creado!