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L ABASTIDA , Jaime, Humboldt, ciudadano universal. Con una antologa de textos de Alejandro de Humboldt, presentacin de Miguel Limn Rojas, prlogo de Eduardo Matos Moctezuma, Mxico, Fondo de Cultura Econmica/ Secretara de Educacin Pblica/El Colegio Nacional/Siglo XXI editores, 1999, 396 p., ilustraciones y lminas (El hombre y sus ideas)

Segn nos dice Jaime Labastida en este libro, Humboldt fue el cientfico ms importante de la primera mitad del siglo XIX , de suerte que su fama fue ganada a fuerza de herosmo intelectual y valor personal. En nada sorprende, pues, que este autor se haya decidido a publicar un nuevo libro1 en homenaje al famoso viajero, obra que consta de dos grandes partes. La primera se compone de seis estudios de Labastida sobre el perfil cientfico de Humboldt (tras un breve prembulo), en tanto que la segunda consiste en la antologa mencionada en el subttulo, integrada por cinco extractos de
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Ya antes haba publicado Humboldt, ese desconocido , Mxico, Sepsetentas, 1975.

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escritos del sabio. Si bien el volumen est pensado ante todo para dar a conocer a Humboldt al pblico lector estudiantil, Labastida sostiene que su escrito cumple tambin con los requisitos del rigor acadmico. El autor no ha incorporado, por cierto, ms que un estudio indito (Humboldt en la Nueva Espaa), pues los dems haban aparecido ya en Mxico o Venezuela.2 Indudablemente, este volumen suscitar en el lector una buena idea sobre los amplios alcances de la faceta cientfica de Humboldt, aspecto al que Labastida ha dado ms atencin desde que comenz a escribir hace tres dcadas sobre el personaje. La antologa abarca desde ensayos de botnica hasta de arqueologa, por lo que el talante riguroso y honesto de Humboldt, al tratar tanto cuestiones de ciencia natural como de cosas humanas, queda en evidencia. Por lo que toca a los estudios de Labastida, ste sostiene repetidamente que el mximo logro cientfico de Humboldt reside en haber sabido conjugar diversos aspectos comunes a ciencias que con el tiempo se hicieron independientes, de suerte que su famoso empirismo no consista en recabar datos puros sino en utilizar un mtodo supremo, el de las comparaciones universales. Este mtodo, sostiene el autor, permiti a Humboldt captar el cosmos como una totalidad, empresa que supone una labor cientfica holstica en la que se daba plena cabida a la contemplacin esttica de la naturaleza. La seleccin de textos de Humboldt responde, pues, al convencimiento de que su gran logro metodolgico se expres ptimamente de tres maneras: 1) en su obtencin de datos mediante instrumentos de medicin con el fin de dejarlos plasmados en tablas, grficas, cuadros o mapas (sobre todo los iso -mapas: de isoter mas, isteras, isobricas, etctera); 2) en su capacidad de unir la descripcin cientfica de los grandes escenarios naturales con una apreciacin estti-

2 Los otros cinco estudios de la primera parte son: 1) El prlogo al libro Humboldt, ese desconocido (Mxico, Sepsetentas, 1975), 2) Una jornada de trabajo de Alejandro de Humboldt. Su mtodo cientfico, 3) Las aportaciones de Humboldt a la investigacin cientfica, 4) Aproximaciones a la esttica de Humboldt, 5) Las aportaciones de Humboldt a la antropologa mexicana. Para la antologa se han tomado textos de Ensayo sobre la geografa de las plantas (1805), Coleccin de observaciones de zoologa y anatoma comparada (1805-1833), Cuadros de la naturaleza (1808) y Vistas de las cordilleras y monumentos de los pueblos indgenas de Amrica (1810), obras que fueron escritas originalmente en francs, excepto los Cuadros , publicados por primera vez en alemn. Para ms precisiones sobre estos escritos de Humboldt puede consultarse, de Charles Minguet, Alejandro de Humboldt, historiador y gegrafo de la Amrica espaola (1799-1804), Mxico, UNAM, 1985, I, p. 10-17.

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ca de los mismos; 3) en su diestra evaluacin de las semejanzas y diferencias entre elementos culturales aparentemente comunes a varios pueblos. Estos tres logros quedan ejemplificados, respectivamente, en los mapas del Ensayo sobre la geografa de las plantas, en las logradas descripciones de las cataratas del Orinoco en Cuadros de la naturaleza , y en las reflexiones vertidas sobre el parecido entre las figuras de tigres y monos en los zodiacos azteca, tolteca, mongol y de algn otro pueblo, vertidas en Vistas de las cordilleras. Si se atiende a la correspondencia procurada entre lo ya dicho sobre el proceder comparativo de Humboldt y el contenido de la antologa, el resultado no puede ser calificado sino de feliz. Los lectores, y muy particularmente los jvenes destinatarios del libro, reconocern en los escritos del sabio lo justo de la aseveracin de Labastida en el sentido de que aqu tenemos a un cientfico de amplios horizontes y convencido de la capacidad humana para captar la unidad en la diversidad. Sin embargo, preciso es decir que el autor de la presente resea tiene algunos reparos que mencionar, los cuales no se refieren ciertamente a los tres grandes logros sealados, pero s al lugar que Labastida atribuye a Humboldt en la historia de las ideas. Mi primera objecin tiene que ver, en concreto, con la concepcin de la materia adjudicada a Humboldt, en funcin de la cual Labastida presenta al cientfico alemn como la gran figura de enlace entre el mecanicismo cartesiano y la caracterizacin dinmica del mundo fsico por los materialistas dialcticos (p. 68-69). 3 Para poder sustentar esta ltima tesis, Labastida ha sealado previamente que la idea del encadenamiento mltiple de causas y efectos (fuerzas) contenida en la obra de Humboldt contrasta notablemente con las del paradigma cartesiano previo (p. 66-67). Al respecto hay que decir que a nadie le puede caber duda alguna de la verdad de dicha apreciacin. Inmediatamente despus, sin embargo, aclara el autor la manera en que entiende la superacin humboldtiana del viejo modelo mecanicista: esto ocurrira por una particular idea [de Humboldt] del encadenamiento causal, que supera la concepcin mecnica anterior, para incidir en las transformaciones qumicas, las modificaciones de la materia. Esto desemboca en una particular imagen del movimiento (p. 67). En otro pasaje explica Labastida que la clave
3 Notable es la coincidencia entre esta percepcin de Humboldt como un cientfico eminentemente materialista y lo dicho por Minguet op. cit., I, p. 74-83.

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est en el trnsito de una concepcin de la materia como sustancia (Descartes) a la de sta como proceso (materialismo dialctico), fase en la que se la considera como sujeta a cambios y transformaciones; por lo tanto: en continua alteracin, variante por esencia (salvo en la medida en que est sujeta a leyes) (p. 69). La idea de Humboldt sobre los encadenamientos causales mltiples y las transformaciones qumicas explicaran el trnsito en cuestin. Preciso es decir que esta explicacin de Labastida resulta deficiente. Bastar recordar que el dualismo de espritu y materia, recogido en la filosofa cartesiana con el de los conceptos de res cogitans (cosa pensante) y res extensa (cosa extensa), dualismo resultante de su idea de sustancia, sigue presente en Humboldt, por lo menos en cuanto a la famosa frmula de causas fsicas y morales. Por tanto, la superacin por Humboldt del modelo fsico mecanicista (cuestin que no se pone en duda) no tiene por qu ser entendida como una potenciacin indefectible del materialismo en desmedro de la idea de la autonoma del espritu la gran tesis implcita de Minguet y Labastida. En su gran obra tarda, Cosmos, Humboldt expresa el viejo dualismo al contraponer el espritu humano como sujeto en el conocimiento del cosmos a esta ltima realidad, regida por las leyes fsicas. Labastida ni siquiera informa a su lector de la existencia del clsico dualismo cartesiano, relacionado con la idea de sustancia. Por otra parte, parece pertinente citar aqu la frase con que Humboldt cierra en 1844 su prlogo a Cosmos, obra en la que Labastida ve la realizacin ms completa de su proceder metodolgico. Adems de expresar su esperanza de que el pblico deparar una buena acogida a su escrito, el cientfico resume muy sumariamente el contenido de este ltimo:
Un intento por describir vivaz y sublimemente la naturaleza, as como por descubrir lo permanente bajo esa continua variabilidad fsica que se manifiesta a manera de olas recurrentes , no ser ignorado del todo por la posteridad. 4

4 Humboldt, Kosmos, Stuttgart, Brockhaus-Antiquarium,1978, p. XXX (traduzco directamente). El original de la parte puesta en cursivas es in dem wellenartigen Wechsel physischer Vernderlichkeit das beharrliche aufzuspren. Este prlogo est fechado en 1844. La traduccin francesa del pasaje completo, en la edicin de 1866-1867, por L. Gurin, es: retracer avec vivacit une partie au moins de ce que lesprit de lhomme apercoit de gnral, de constant, dternel, par mi les apparentes fluctuations des phnomnes de lunivers.

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Importante es atender a dos hechos: 1) Que el traductor al francs ha entendido muy bien, seguramente con base en su conocimiento del pensamiento plasmado en la obra que traduce, que para Humboldt el cuestionamiento de la materia confirma las capacidades soberanas del espritu. Por esta razn el traductor al francs puso espritu humano donde no haba esa expresin en la versin alemana original (vase nota 4). Ahora bien, si para enterarnos de que la materia es la esencia de todo (tesis materialista de la que Humboldt sera supuestamente precursor) resulta que el dato tiene que pasar por el espritu, ya con eso se est diciendo que este ltimo existe como distinto e independiente de la materia. No se ve, pues, cmo pueda haber relacin profunda entre una posicin y la otra. 2) Lo relativo a la imagen del movimiento transmitida en el pasaje de Cosmos, que es la de las olas u ondas que retornan una y otra vez ( wellenartig wiederkehrender Wechsel). Con esto resulta que no slo no existen elementos para suponer una anticipacin de la idea de materia en proceso de cambio irreversible, propia del materialismo dialctico, sino que positivamente topamos con un postulado inconciliable con ella. En qu sentido contundente puede afirmarse que esta concepcin de lo material hace posible el materialismo dialctico o incluso la teora de la evolucin, como sostiene Labastida en la pgina 75? Entindaseme bien: no niego que la produccin cientfica de Humboldt haya tenido importancia o ejercido influencia alguna en el surgimiento de las ideas evolucionistas o transformistas posteriores, lo que pongo en duda es que el enlace en cuestin se diera al nivel del concepto filosfico de materia en movimiento o transformacin. Al igual que con el punto anterior, difcil resulta admitir sin ms las crticas dirigidas por Labastida coincidiendo tambin en esto con Minguet a la interpretacin tradicional que sita las principales influencias intelectuales de Humboldt en el contexto alemn. Discutir sobre si Humboldt realmente recibi el fuerte impacto del enciclopedismo francs que le atribuyen Minguet y Labastida es algo que desbordara los lmites de esta resea. En lo que parece pertinente centrar la atencin es en la negativa de estos autores a reconocer una influencia significativa del filsofo Johann G. Herder en Humboldt en cuanto a sus ideas sobre el desarrollo histrico de los pueblos. Labastida no se arredra en afirmar incluso que entre Humboldt y Herder no se constata ms punto de contacto que el de la idea de la unidad del gnero humano (p. 142).

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Pues bien, tanto Minguet como Labastida dan mucho alcance al hecho de que en Vistas de las cordilleras se percibe el propsito de situar a los pueblos prehispnicos en un proceso de civilizacin humana universal, muy al estilo de la Ilustracin francesa. Hay que recordar, sin embargo, que sa no es la nica obra en que Humboldt se esfuerza por entender a los pueblos y las pocas situados en horizontes culturales distintos del propio. En el mismsimo Ensayo poltico sobre el reino de la Nueva Espaa (Pars, Schoell, 1811) Humboldt aborda esta empresa, si bien no por la va de la arqueologa o la interpretacin de cdices, sino mediante la simple reflexin histrica comprensiva. Veamos, en concreto, sus consideraciones sobre la Conquista de Mxico. En ellas notamos una aproximacin histrica que no deja de recordar en mucho a Herder (al cual cita, por cierto, en otro pasaje de la obra), puesto que, muy lejos de condenar el acontecimiento como cruel o brbaro, Humboldt lo considera un resultado natural del entusiasmo militar y religioso propio de esa poca, sin tener empacho en prodigar algunas palabras elogiosas al pueblo conquistador.5 Pues bien, si nos preguntamos quin haba recalcado la necesidad de una comprensin histrica en la que el estudioso se muestra capaz de desprenderse de sus propios impulsos e ideas (aunque sean muy ilustrados) para as acceder a una valoracin justa de las distintas pocas y culturas, tal como se ve en el pasaje recin citado, no tardamos en dar con Herder y su famoso talante emptico. Humboldt llega a decir en otra parte del Ensayo que la compasin por los indgenas vencidos no debe dar lugar a juicios injustos para con los descendientes de los conquistadores. Encontraramos un criterio histrico tan emptico e individualizante entre los iluministas que Minguet y Labastida presentan como los principales inspiradores de Humboldt? No son conocidas las expresiones de desdn y franco desprecio pronunciadas por Montesquieu y otros iluministas franceses sobre Espaa y las culturas meridionales, puesto que tendan a verlas como expresiones acabadas de atraso social o de embotamiento moral por causa del clima clido?
5 Empleo la edicin Porra del Ensayo poltico sobre el reino de la Nueva Espaa (a cargo de Ortega y Medina), Mxico, 1978, p. 558: el entusiasmo hizo desplegar a los espaoles una energa de carcter, que iguala a todo cuanto nos ofrece de ms brillante la historia de las cruzadas.

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Otra convergencia notable entre el pensamiento de Humboldt y el de Herder se relaciona con el sentido y alcances que los dos conceden al estudio de la geografa. Sabido es que en su discurso Sobre la amenidad, utilidad y necesidad del estudio de la geografa (1784), pronunciado ante estudiantes alemanes, Herder adelanta ya la idea de que el estudio del planeta como totalidad geogrfica constituye uno de los goces intelectuales mximos del hombre, adems de que propone esa misma aproximacin holstica a la naturaleza que luego practicara Humboldt: dado que el estudio de las montaas nos remite al de los metales y minerales, al de los manantiales y ros, al de los efectos atmosfricos y finalmente al de los animales y el hombre, apunta Herder, todo se articula con todo, y as se ofrece al espritu del joven estudiante un cuadro inolvidable, con elementos instructivos que superan las fronteras de las ciencias y resultan de gran utilidad desde mltiples puntos de vista (este pasaje es reproducido por Hanno Beck en Geographie. Europische Entwicklung in Texten und Erluterungen , Freiburg/Mnich, Verlag Karl Alber, 1973, p. 179). Ejemplos clarsimos de ese tipo de ese cuadro descriptivo inolvidable que quera Herder vinieron a ser los Cuadros de la naturaleza y Cosmos, si bien es cierto que Humboldt no exhibi en estas obras el talante teolgico propio del filsofo mencionado. Los pasajes aludidos demuestran que si en el mbito de la antropologa puede haber discrepancias notables entre Herder y Humboldt, y an esto parece discutible, desde el punto de vista de la historia de la geografa el primero representa con seguridad una figura importante para entender la conjuncin de esttica y descripcin cientfica que con tanto gusto ejerce el segundo. Por otra parte, el convencimiento de Herder respecto de la gran utilidad poltica y pedaggica del conocimiento geogrfico adquiere una expresin muy completa en los Ensayos polticos de Humboldt (sobre Mxico y Cuba). Otras observaciones crticas podran hacerse respecto de la obra aqu presentada. No es el fin de una resea, sin embargo, demoler el escrito en cuestin, sino hacer una evaluacin general del mismo en sus aspectos positivos y negativos. As he procedido y espero que el lector se haya formado ya una idea sobre los alcances y limitaciones del libro de Labastida, pero an hay algo que es preciso mencionar, y es el hecho de que este ltimo se ha decidido a incorporar el polmico prlogo a su escrito Humboldt, ese desconocido (1975), aquel que dio lugar a una firme rplica de Juan A. Ortega y Medina (His-

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toria mexicana, XXV, nm. 3, 1976, p. 423-454), cuyo prlogo a la edicin de Porra del Ensayo sobre la Nueva Espaa (1966) haba sido objeto de duras crticas por parte de Labastida. Ahora bien, aunque cada autor puede hacer lo que desee con sus escritos y reeditarlos una y otra vez, no deja de ser censurable que, si el texto en cuestin ha dado ya lugar a una rplica, el lector no se entere puntualmente del hecho 6 y ni siquiera conozca transcritos o resumidos los argumentos que el criticado present en su defensa. Ms vlida se torna esta objecin si se toma en cuenta que el afectado ha fallecido y no tiene manera de ejercer de nuevo el elemental derecho a justificar las propias opiniones. En mi opinin, el autor del volumen aqu reseado debi haber mencionado, aunque slo fuera al pie de pgina, los argumentos con que Ortega y Medina hizo valer sus tesis en vida, pues una vez ms se le est haciendo objeto de crticas severas. En este sentido sera de desear que al inters por el perfil cientfico de Humboldt, tan obvio en Charles Minguet y Jaime Labastida, se uniera el del alto sentido tico humboldtiano, aquel que reconoce las consideraciones a tener con quien es o fue colega en la tarea comn de aumentar el conocimiento. JOS ENRIQUE COVARRUBIAS

6 Slo despus de haber ledo el citado prlogo de Humboldt, ese desconocido y al comenzar la lectura de un breve artculo periodstico anexo al mismo, toma conocimiento el lector de que Ortega y Medina haba respondido a las crticas que ha ledo en las pginas previas, y no se le aclara, por cierto, en qu nmero de Historia mexicana podr encontrar dicha respuesta.