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Mal de altura Las patologas relacionadas con la altitud afectan al 50% de los montaeros y en sus manifestaciones ms graves puede

ser mortal. No son las heridas ni el agotamiento. La principal causa de muerte entre los montaeros que ascienden a cotas elevadas son las patologas derivadas de la altitud, especialmente los edemas cerebral y pulmonar. As lo estima, al menos, el mdico y montaero britnico Andrew Sutherland, que en su expedicin al Everest (Everestmax), comprob el elevado ndice de mortalidad en la montaa ms alta del planeta. Los datos, publicados recientemente en British Medical Journal, revelan el desconocimiento que de estos riesgos tiene la mayora de montaeros. La falta de oxgeno Los equipos de escalada han mejorado y hay rutas para subir a los montes ms complicados. Sin embargo, en montaas como el Everest sigue habiendo una muerte de cada diez subidas con xito, y para quien alcanza la cumbre, las posibilidades de regresar con vida son de una sobre veinte. Porque las adaptaciones metablicas que debe realizar el organismo para combatir las condiciones adversas de fro, sequedad del aire, radiacin trmica, y sobre todo, altitud, pueden tener consecuencias fisiopatolgicas graves para la salud, aunque se desconoce cmo se originan y por qu no afecta a todos los individuos por igual. La gravedad de las dolencias aumenta con el nivel de ascenso: a una altura de entre 2.000 y 3.000 metros se desarrollan sntomas leves de mal de altura, pero es raro que se presente edema pulmonar y cerebral. Sin embargo, a partir de los 4.300 metros es fcil que no se produzca aclimatacin y desarrollar edema pulmonar o cerebral. Este ao han muerto 15 personas en el ascenso al Everest, la cifra ms elevada desde que en 1996 perdieran la vida 16 montaeros, segn afirma Sutherland. Por qu se cobra la montaa la vida de tantas personas? Los mdicos sostienen que la principal causa son las enfermedades derivadas de la altitud, del mal de montaa agudo o mal de altura en sus fases ms graves. Esta patologa consiste en la falta de adaptacin del organismo a la hipoxia o falta de la presin parcial de oxgeno que se produce con la altitud, y la gravedad del trastorno es directamente proporcional a la velocidad del ascenso y a la altitud alcanzada. El mal de altura es la falta de adaptacin a la hipoxia y su gravedad es proporcional a la velocidad del ascenso y a la altitud alcanzada Suele aparecer entre las seis y las diez horas de exposicin a la hipoxia y, aunque se sabe que sta es la responsable, los investigadores estudian an el mecanismo exacto que produce la enfermedad aunque tradicionalmente se ha achacado a la elevacin de la presin intracraneal. Las molestias que acompaan al mal de altura varan desde leves dolores de cabeza y nuseas hasta los casos graves, en que el lquido se acumula en los pulmones dificultando la respiracin, o se presenta alrededor del cerebro causando confusin, coma e incluso la muerte.

Por qu se llega a este extremo? Jos Lpez Candel, cardilogo del hospital general Universitario Reina Sofa de Murcia e investigador de la expedicin UMU, a la montaa Broad Peak (8.047 metros, aunque llegaron slo a 7.000), seala que conforme aumenta la altitud, la presin atmosfrica baja y el aire, menos denso, cuenta con menos oxgeno. Esta disminucin en la cantidad de oxgeno provoca el aumento del ritmo y profundidad de la respiracin y altera el equilibrio entre los gases pulmonares y la sangre, incrementa la alcalinidad de la sangre y distorsiona la distribucin de sales como el potasio y el sodio dentro de las clulas. El resultado? El agua se distribuye de forma diferente entre la sangre y los tejidos. Con el transcurso de los das, el cuerpo responde produciendo ms glbulos rojos para poder transportar ms oxgeno a los tejidos. La consecuencia de esta situacin es que cualquier actividad se ve afectada y se produce una cada en el rendimiento fsico e intelectual, as como alteraciones emocionales, en funcin de la altura hasta la que se haya ascendido en cada caso. LA PRESIN INTRACRANEAL Qu provoca el mal de altura? Tradicionalmente se ha sostenido que est relacionada con el aumento de la presin intracraneal en elevadas altitudes, pero es difcil probar esta hiptesis porque para medir la presin es necesario perforar el crneo, haciendo un pequeo agujero. Actualmente, se ha desarrollado una tcnica ultrasnica no invasiva que es capaz de medir la presin intracraneal. El proceso es sencillo: el nervio ptico tiene una capa a su alrededor (envoltura ptica del nervio) que es contigua a la del cerebro, de modo que el lquido que rodea a ste (lquido cerebroespinal) se comunica libremente con el espacio entre el nervio ptico y la envoltura ptica. Cuando la presin alrededor del cerebro aumenta, la envoltura ptica del nervio se hincha y usando ultrasonidos es posible medir el dimetro ptico de la envoltura del nervio, una medida que se puede correlacionar con la presin intracraneal. Esta tcnica no invasiva se ha utilizado ya para hacer mediciones de presin intracraneal a nios que padecen hidrocefalia as como para determinar lesiones en la cabeza a pacientes que han sufrido un accidente. Las mediciones del dimetro ptico son la base del estudio de Andrew Sutherland, que determina si la presin intracraneal aumenta con la altitud y si este aumento (en caso de que exista) est correlacionado con sntomas de la enfermedad de la montaa. Quien ms quien menos, todos los montaeros que suben a cotas elevadas suelen presentar alguna dificultad respiratoria o bien un leve mareo, dolores de cabeza, nuseas, dificultad para dormir, pulso rpido, prdida de apetito y fatiga. Todos ellos son sntomas leves que pasan en pocos das. Mayores complicaciones presenta el edema pulmonar, que se produce entre 24 y 96 horas despus del ascenso y no suele aparecer por debajo de los 2.700 metros. Se trata de la acumulacin de lquido en los pulmones, que provoca ahogo y falta de aire ante el menor esfuerzo. Adems, quien lo padece tiene tos seca, expectoracin de gran cantidad de flemas e incluso de sangre. El edema pulmonar se puede complicar muy rpidamente y pasar de ser una enfermedad moderada a una afeccin mortal en pocas horas.

Todo montaero debe aprender a reconocer los primeros sntomas de un problema para poder descender antes de empeorar Ms grave an es el edema cerebral, que suele aparecer entre las 24 y las 96 horas posteriores al ascenso. En este caso, el lquido se acumula en el cerebro y los sntomas presentan mayor gravedad an. La vctima presenta dificultades para caminar, torpeza en los movimientos de las manos, dolores de cabeza intensos y alucinaciones (aunque no suele reconocerlas como tales), sntomas ms acusados conforme mayor sea la altitud. El edema cerebral se convierte rpidamente en un trastorno mortal por lo que la persona que lo padece debe ser tratada de inmediato. Y el mejor modo de hacerlo, vlido tambin para el edema pulmonar, es trasladndola sin prdida de tiempo a una altitud inferior y llevar a acabo una terapia con oxgeno, en el mismo terreno, si es posible. Otra medida temporal es utilizar la cmara hiperbrica, un instrumento que aumenta la presin y simula un descenso de varios cientos de metros. Es una bolsa de tela muy ligera y una bomba de aire que se hace funcionar manualmente. La persona afectada debe ser colocada dentro de la misma y permanecer entre dos y tres horas en su interior, donde se ha aumentado la presin con ayuda de la bomba. Estas patologas, a juicio del mdico y montaero britnico, podran evitarse si los escaladores mostraran mayor preocupacin por su salud durante el ascenso, sin obsesionarse por la subida en s. De la misma opinin es Javier Botella de Maglia, mdico intensivista del hospital La Fe, de Valencia. Montaero, con experiencia como expedicionario al Everest y autor del libro Mal de altura. Prevencin y Tratamiento, seala en su obra que la clave es la instruccin de los montaistas antes de iniciar el ascenso a cotas elevadas. Todo montaero debe conocer los principios bsicos, como un ascenso gradual, detenerse por uno o dos das a descansar cada 600 metros cuando se est por encima de los 2.400 metros, dormir a una altitud ms baja mientras sea posible y aprender a reconocer los primeros sntomas de un problema para poder descender antes de empeorar. Quienes viajan por encima de los 3.000 metros deberan llevar oxgeno para varios das. Asimismo hay que tener especial cuidado con las enfermedades que se padezcan antes del ascenso, especialmente con problemas cardacos, pulmonares (se desaconseja que asciendan), y con la anemia, ya que sta provoca un nivel bajo de glbulos rojos y, por lo tanto, una cantidad menor de oxgeno en su sangre. Adems, hay que tomar alimentos ricos en carbohidratos, ingerir lquidos, y evitar beber alcohol. Estar en buena forma puede ser una gran ayuda para evitar problemas en el ascenso, pero no tiene por qu garantizar que la persona vaya a encontrarse bien a grandes alturas. Lo idneo sera, segn Sutherland, que cada montaero midiera su capacidad de resistencia a la altitud antes de emprender una ascensin difcil, aunque reconoce la dificultad de tener experiencia previa y conocer su capacidad por encima de altura como los 8.300 metros del Everest.