BASES BIOLÓGICAS DEL COMPORTAMIENTO HUMANO

 El tejido nervioso: la neurona
La unidad básica del sistema nervioso es la neurona, una célula especializada que transmite mensajes o impulsos nerviosos a otras neuronas, glándulas y músculos. Las neuronas encierran el secreto del funcionamiento del cerebro y, en consecuencia, de la naturaleza de la conciencia humana. Conocemos el papel que cumplen en la transmisión de los impulsos nerviosos, y también sabemos cómo funcionan algunos circuitos neuronales, pero todavía queda mucho por descubrir sobre el funcionamiento de la memoria, la emoción y el pensamiento, procesos todos ellos mucho más complejos. Los diferentes tipos de neuronas del sistema nervioso varían enormemente en tamaño y forma, pero todas tienen ciertas características comunes. Del cuerpo celular o soma, salen unas proyecciones denominadas dendritas (de la palabra griega dendron, que significa «árbol»), que reciben los impulsos nerviosos de las neuronas adyacentes. El axón es un tubo estrecho que se extiende desde el soma y que transmite estos mensajes a otras neuronas (o a músculos y glándulas). En el extremo, el axón se divide en un determinado número de pequeñas ramificaciones que terminan en unos pequeños botones llamados terminaciones sinápticas.

El botón terminal no toca la neurona adyacente, sino que hay un ligero espacio entre estos botones y el cuerpo celular o las dendritas de la neurona receptora. Esta unión se denomina sinapsis, y el espacio en sí se denomina espacio sináptico. Cuando un impulso nervioso viaja a través del axón y llega a los botones terminales, provoca la secreción de un neurotransmisor, una sustancia química que se difunde a través del espacio sináptico y estimula a la siguiente neurona, transmitiendo así el impulso de una neurona a otra. Los axones de

al igual que el entrenador de un equipo de fútbol. De esta forma. En general. y fagocitando las neuronas muertas y las sustancias extrañas. varían mucho en tamaño y forma. que mantiene a los jugadores hidratados a lo largo del juego. dependiendo de su función general. Una neurona de la médula espinal puede tener un axón de 1 ó 2 metros de longitud. Las interneuronas reciben las señales de las neuronas sensoriales y envían los impulsos a otras interneuronas o a las neuronas motoras. manteniendo así la capacidad de transmisión de impulsos de las neuronas. Además. una neurona cerebral puede cubrir tan sólo unas pocas milésimas de centímetro. El nombre de glía. las células gliales actúan asistiendo a las neuronas en su función. . los músculos. Un único nervio puede estar compuesto de axones tanto de neuronas sensoriales como motoras. en concreto. Además de las neuronas. que vaya desde el final de la médula a los músculos del dedo gordo del pie. Un nervio es un paquete de axones elongados que comprenden cientos o miles de neuronas. los ojos y la médula espinal. un grupo de cuerpos neuronales recibe el nombre de núcleo. el mantener a las neuronas en su sitio. la piel y las articulaciones. Aunque las neuronas poseen estas características comunes. Las interneuronas se encuentran únicamente en el cerebro. y a menudo en torno a las neuronas. parecen «mantener el orden» en el cerebro recogiendo y «empaquetando» los productos de desecho. proveen de nutrientes a las neuronas. Cuando un grupo de cuerpos neuronales que se encuentra fuera del cerebro o de la médula espinal se llama ganglio. y que están intercaladas entre. Las neuronas sensoriales transmiten los impulsos recibidos por los receptores al sistema nervioso central.muchas neuronas forman sinapsis en las dendritas y el cuerpo celular de una única neurona. el sistema nervioso cuenta con un gran número de células no neuronales. En el cerebro y en la médula espinal. llamadas células de glía. sugiere una de sus funciones. Las neuronas motoras generan señales originadas en el cerebro o la médula espinal que van a los músculos y a las glándulas. Los receptores son células especializadas que se encuentran en los órganos sensoriales. Las células de glía son más numerosas que las neuronas en una proporción de 9 a 1 y ocupan más de la mitad del volumen del cerebro. Las neuronas se clasifican en tres categorías. derivado de la palabra griega «pegamento». los cuerpos de las neuronas se agrupan en el sistema nervioso formando grupos. los que detectan los cambios físicos o químicos y traducen estos hechos en impulsos que viajan a lo largo de las neuronas sensoriales.

que se comunica con los órganos internos y las glándulas. músculos y articulaciones al sistema nervioso central. que lleva y trae mensajes de los receptores sensoriales. están controlados por estos nervios. El sistema nervioso periférico está constituido por los nervios que conectan el cerebro y la médula espinal con las demás partes del cuerpo . La mayoría de las fibras nerviosas que conectan las distintas partes del cuerpo con el cerebro se unen en la médula espinal. Algunos de los reflejos estímulo-respuesta más sencillos se ejecutan en el nivel de la médula espinal. y llega a la médula espinal. ORGANIZACIÓN DEL SISTEMA NERVIOSO Todas las partes del sistema nervioso están interrelacionadas pero tradicionalmente se considera dividido en dos partes fundamentales. los músculos y la superficie corporal. Allí. así como los ajustes involuntarios de la postura y el equilibrio. los músculos insertados en él se estiran. Todos los músculos que movemos voluntariamente. La médula espinal es extremadamente compacta. en donde las vértebras de la espina dorsal las protegen. Así es como nos enteramos del dolor. Un ejemplo de ello es el reflejo de la rótula. El sistema nervioso central incluye todas las neuronas del cerebro y de la médula espinal. y el sistema autónomo. Los nervios sensoriales del sistema somático transmiten información sobre la estimulación externa de la piel. . a través de las neuronas sensoriales. El sistema nervioso periférico se divide asimismo en el sistema somático. regulando procesos como la respiración. Los nervios motores del sistema somático llevan impulsos desde el sistema nervioso central a los músculos. el ritmo cardiaco y la digestión. Al golpear el tendón de la rodilla. las neuronas sensoriales hacen sinapsis directamente con las neuronas motoras. la presión y los cambios de temperatura. en donde inician la acción. El sistema autónomo tiene un papel primordial en las emociones. tan sólo tiene el diámetro del dedo meñique. una señal se transmite desde las células sensoriales del músculo. Los nervios del sistema autónomo van y vienen de los órganos internos.

Por ejemplo. La capa externa del cerebro. El sistema límbico también participa en la conducta emocional. que regula nuestros procesos intelectuales superiores. el vómito. Por ejemplo. el cerebelo. se puede considerar el cerebro humano como configurado en tres capas concéntricas: (1) el núcleo central. atacan. el sueño. La corteza de un cerebro preservado es gris porque está constituida en su mayor parte por cuerpos neuronales y fibras sin mielina. haciendo que éste se contraiga y que la pierna se extienda.  ORGANIZACIÓN DEL CEREBRO Según MacLean. el apetito y la sed.Éstas transmiten entonces impulsos de vuelta al mismo músculo. En los mamíferos. tales como el miedo. así como algunas acciones «primitivas» que están bajo control voluntario como la respiración. que regula nuestras acciones más primitivas. el tálamo. el hipotálamo y la formación reticular. resulta esencial en las emociones. se alimentan. es posible inhibir el reflejo. Los humanos que sufren este tipo de lesiones no reconocen las expresiones faciales de temor y son incapaces de aprender nuevas respuestas al miedo. y si imaginamos que la rodilla no puede moverse justo antes de que el médico golpee el tendón. también puede verse afectada por mensajes de centros nerviosos superiores. de la palabra latina que significa «corteza». el movimiento de extensión quedará exagerado. el sistema límbico parece inhibir algunos de estos patrones instintivos y permite al organismo ser más flexible y adaptarse mejor a los cambios del entorno. El interior del . como los peces o los reptiles. si apretamos las manos justo antes de recibir el golpe en la rodilla. La amígdala. que controla nuestras emociones y (3) el cerebro. huyen y se reproducen mediante conductas estereotipadas. se denomina corteza cerebral (o simplemente cortex). Utilizaremos el marco organizativo de MacLean para explicar las estructuras del cerebro y sus respectivas funciones. Los animales que poseen un sistema límbico rudimentario. Aunque esta respuesta pueda darse únicamente en la médula espinal sin necesidad de recibir ningún input del cerebro. la regulación de la temperatura y la conducta sexual. a) El núcleo central o tronco encefálico está compuesto por cinco estructuras: el bulbo raquídeo. Es una serie de estructuras que parecen imponer controles adicionales sobre algunas de las conductas instintivas reguladas por el hipotálamo y el tronco encefálico. muy importantes para la supervivencia (2) el sistema límbico. b) El sistema límbico se encuentra alrededor del núcleo central del cerebro e íntimamente interconectado con el hipotálamo. los monos con lesión en la amígdala demuestran una marcada reducción del miedo. c) El cerebro está más desarrollado en los humanos que en cualquier otro organismo. de ahí el término substancia gris. una estructura con forma almendrada en el interior del cerebro. Controla los actos involuntarios como la tos o el estornudo.

Estos músculos se denominan «lisos» porque ése es su aspecto bajo un microscopio. consiste en áreas de asociación. El resto de la corteza. Cada hemisferio está dividido en cuatro lóbulos –frontal. el pensamiento y el lenguaje. El cerebro está compuesto de dos hemisferios. incluyendo el corazón. El sistema autónomo controla las glándulas y los músculos lisos. Las respuestas motoras. occipital y temporal –. parietal. se controlan por una de las áreas del cortex. el sistema límbico y el cerebro– no significa que estas estructuras sean independientes. Estas áreas ocupan la mayor parte de la corteza en los humanos y participan en la memoria. por debajo de la corteza. Cada uno de los sistemas sensoriales envía información a áreas específicas de la corteza. El sistema somático controla los músculos esqueléticos y recibe información de la piel. o los movimientos de las partes del cuerpo. los músculos y de varios receptores sensoriales. que están conectados entre sí por medio del cuerpo calloso. nos referimos a los hemisferios derecho e izquierdo. Describir el cerebro en términos de tres estructuras concéntricas –el núcleo central. Son básicamente simétricos. que no es ni sensorial ni motora. pero deben trabajar en combinación para obtener la mayor eficacia. Cada una tiene unas funciones especializadas. amplias regiones de la corteza cerebral que desempeñan diversas funciones. derecho e izquierdo. está formado mayoritariamente por axones mielinizados y tiene un aspecto blanco (también llamada substancia blanca).  SISTEMA NERVIOSO AUTÓNOMO El sistema nervioso periférico se divide en dos: el sistema somático y el sistema autónomo. los vasos sanguíneos y las paredes del estómago y los intestinos. con una profunda división entre ellos que va de delante a atrás. Son más bien el análogo de una red de ordenadores interrelacionados. (Los músculos .cerebro. Así.

El sistema simpático es dominante durante episodios de temor y excitación. En oposición al sistema simpático. que requiere la erección (parasimpático). hay algunas excepciones. La Neurociencia no sólo no debe ser considerada como una disciplina. mantenidos por el sistema nervioso parasimpático. el sistema simpático tiene. que son consecuencia de la activación del sistema nervioso simpático. El sistema nervioso autónomo se divide en dos ramas. y el sistema nervioso parasimpático que se asocia con el resto de las actividades. Es dominante durante los periodos de inactividad. todo ello de forma simultánea. son autónomas o autorreguladas. El sistema nervioso simpático se activa normalmente durante los momentos intensos de alerta. tienen un aspecto estriado. Por ejemplo.esqueléticos. Otro ejemplo es el acto sexual completo en el varón. A pesar de que ambos sistemas suelen ser antagonistas. En un momento de excitación emocional. 1990).) El sistema nervioso autónomo toma su nombre del hecho de que muchas de las actividades que controla. mantiene las funciones que preservan y protegen los recursos corporales. la rama parasimpática tiende a actuar sobre un órgano cada vez. sino que es el conjunto de ciencias cuyo sujeto de investigación es el sistema nervioso con particular interés en cómo la actividad del cerebro se relaciona con la conducta y el aprendizaje. en general. dilata las arterias de los músculos esqueléticos y del corazón.  Neurobiología o Neurociencia Es el estudio de las células nerviosas. pero una respuesta parasimpática al temor muy común es una descarga involuntaria de la vejiga o del intestino. cierra las arterias de la piel y de los órganos de la digestión y produce transpiración. estimula el flujo de saliva y disminuye el ritmo cardiaco. un ritmo cardiaco y una respiración lentos. el sistema parasimpático contrae la pupila del ojo. requieren mucha menos energía que la frecuencia cardiaca rápida y la respiración agitada. antagonistas. y se mantienen incluso cuando el sujeto está dormido o inconsciente. La rama simpática tiende a actuar como una unidad. participa en la digestión y. Por ejemplo. También activa ciertas glándulas endocrinas para segregar hormonas que aumenten aún más el nivel de alerta. la simpática y la parasimpática. El equilibrio entre ambos sistemas mantiene el estado normal del organismo (entre la excitación extrema y la placidez vegetativa). el efecto contrario. como la digestión y la circulación. por lo general. El propósito general de la Neurociencia. por ejemplo. y de las formas en que se organizan para formar sistemas nerviosos que median el comportamiento animal (Gordon Shepherd. seguido de la eyaculación (simpático). por el contrario. es entender cómo el encéfalo produce la marcada . en cada caso. cuyas acciones son. aumenta la frecuencia cardíaca.

Por su parte. una denominación amplia y general. Schwartz y Jessell (1997) La Neurociencia hace referencia a campos científicos y áreas de conocimiento diversas. Cuando alguien se comporta está realizando un procesamiento complejo de información que implica activación de grandes zonas de su cerebro. la neuroinmunología. Este campo del conocimiento también implica la evaluación y rehabilitación de pacientes con alteraciones neurológicas diversas (Valdez. y el comportamiento son el mismo fenómeno. etc. pensamiento.). P. abordan los niveles de conocimiento vigentes sobre el sistema nervioso. las imágenes neuronales. las ciencias computacionales. también es una rama de la Psicobiología que se engloba dentro de las Neurociencias y que comparte muchos conceptos y metodologías con la Psicofisiología. La Neurociencia representa la suma de esos enfoques (Beiras. que puede ser descrito a nivel molecular. como la propia de la Biología Molecular. bajo distintas perspectivas de enfoque. En consecuencia. De ahí que este constructo involucre ciencias tales como: la neuroanatomía. la fisiología. y también desde los niveles propios de las Ciencias Sociales. Es. la Neurociencia Conductual (incluye Neurociencia cognitiva. 1998). afectiva y social). por tanto. Esto significa que los procesos cerebrales. tanto en personas normales como en personas con daño cerebral. la biología molecular. La neuropsicología Estudia la relación entre los procesos cerebrales y el comportamiento. los procesos cognoscitivos (percepción. organizacional del cerebro. funciones e interpretaciones científicas de ambas. 2008) La neuropsicología Se considera al ser humano como un ser biopsicosocial en un sentido realmente integral. celular. psicológico y/o social. la genética. que. . atención. Se hace Neurociencia. memoria. desde perspectivas totalmente básicas. cuando se altera el comportamiento se afecta al cerebro y los procesos cognoscitivos.individualidad de la acción humana según Kandel. la neuropsicología. toda vez que su objeto es extraordinariamente complejo en su estructura. El funcionamiento del cerebro es un fenómeno múltiple. la química. cuando se altera el cerebro se producen cambios cognoscitivos y de comportamiento. lenguaje.

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