BASES BIOLÓGICAS DEL COMPORTAMIENTO HUMANO

 El tejido nervioso: la neurona
La unidad básica del sistema nervioso es la neurona, una célula especializada que transmite mensajes o impulsos nerviosos a otras neuronas, glándulas y músculos. Las neuronas encierran el secreto del funcionamiento del cerebro y, en consecuencia, de la naturaleza de la conciencia humana. Conocemos el papel que cumplen en la transmisión de los impulsos nerviosos, y también sabemos cómo funcionan algunos circuitos neuronales, pero todavía queda mucho por descubrir sobre el funcionamiento de la memoria, la emoción y el pensamiento, procesos todos ellos mucho más complejos. Los diferentes tipos de neuronas del sistema nervioso varían enormemente en tamaño y forma, pero todas tienen ciertas características comunes. Del cuerpo celular o soma, salen unas proyecciones denominadas dendritas (de la palabra griega dendron, que significa «árbol»), que reciben los impulsos nerviosos de las neuronas adyacentes. El axón es un tubo estrecho que se extiende desde el soma y que transmite estos mensajes a otras neuronas (o a músculos y glándulas). En el extremo, el axón se divide en un determinado número de pequeñas ramificaciones que terminan en unos pequeños botones llamados terminaciones sinápticas.

El botón terminal no toca la neurona adyacente, sino que hay un ligero espacio entre estos botones y el cuerpo celular o las dendritas de la neurona receptora. Esta unión se denomina sinapsis, y el espacio en sí se denomina espacio sináptico. Cuando un impulso nervioso viaja a través del axón y llega a los botones terminales, provoca la secreción de un neurotransmisor, una sustancia química que se difunde a través del espacio sináptico y estimula a la siguiente neurona, transmitiendo así el impulso de una neurona a otra. Los axones de

Las neuronas motoras generan señales originadas en el cerebro o la médula espinal que van a los músculos y a las glándulas. En general. las células gliales actúan asistiendo a las neuronas en su función. dependiendo de su función general. el mantener a las neuronas en su sitio. Una neurona de la médula espinal puede tener un axón de 1 ó 2 metros de longitud. llamadas células de glía. los que detectan los cambios físicos o químicos y traducen estos hechos en impulsos que viajan a lo largo de las neuronas sensoriales. la piel y las articulaciones. Las interneuronas reciben las señales de las neuronas sensoriales y envían los impulsos a otras interneuronas o a las neuronas motoras. manteniendo así la capacidad de transmisión de impulsos de las neuronas. Cuando un grupo de cuerpos neuronales que se encuentra fuera del cerebro o de la médula espinal se llama ganglio. Además de las neuronas. y que están intercaladas entre. y fagocitando las neuronas muertas y las sustancias extrañas. De esta forma. un grupo de cuerpos neuronales recibe el nombre de núcleo. proveen de nutrientes a las neuronas. los músculos. en concreto. los cuerpos de las neuronas se agrupan en el sistema nervioso formando grupos. sugiere una de sus funciones. que vaya desde el final de la médula a los músculos del dedo gordo del pie. . al igual que el entrenador de un equipo de fútbol. El nombre de glía. varían mucho en tamaño y forma. los ojos y la médula espinal. Las interneuronas se encuentran únicamente en el cerebro. que mantiene a los jugadores hidratados a lo largo del juego. una neurona cerebral puede cubrir tan sólo unas pocas milésimas de centímetro. Aunque las neuronas poseen estas características comunes. Además. Las células de glía son más numerosas que las neuronas en una proporción de 9 a 1 y ocupan más de la mitad del volumen del cerebro. Las neuronas se clasifican en tres categorías. y a menudo en torno a las neuronas. Un nervio es un paquete de axones elongados que comprenden cientos o miles de neuronas.muchas neuronas forman sinapsis en las dendritas y el cuerpo celular de una única neurona. Un único nervio puede estar compuesto de axones tanto de neuronas sensoriales como motoras. En el cerebro y en la médula espinal. el sistema nervioso cuenta con un gran número de células no neuronales. derivado de la palabra griega «pegamento». parecen «mantener el orden» en el cerebro recogiendo y «empaquetando» los productos de desecho. Las neuronas sensoriales transmiten los impulsos recibidos por los receptores al sistema nervioso central. Los receptores son células especializadas que se encuentran en los órganos sensoriales.

Los nervios del sistema autónomo van y vienen de los órganos internos. músculos y articulaciones al sistema nervioso central. los músculos y la superficie corporal. La mayoría de las fibras nerviosas que conectan las distintas partes del cuerpo con el cerebro se unen en la médula espinal. la presión y los cambios de temperatura. así como los ajustes involuntarios de la postura y el equilibrio. regulando procesos como la respiración. están controlados por estos nervios. Allí. los músculos insertados en él se estiran. El sistema nervioso central incluye todas las neuronas del cerebro y de la médula espinal. Los nervios sensoriales del sistema somático transmiten información sobre la estimulación externa de la piel. que lleva y trae mensajes de los receptores sensoriales. ORGANIZACIÓN DEL SISTEMA NERVIOSO Todas las partes del sistema nervioso están interrelacionadas pero tradicionalmente se considera dividido en dos partes fundamentales. Así es como nos enteramos del dolor. a través de las neuronas sensoriales. La médula espinal es extremadamente compacta. El sistema nervioso periférico se divide asimismo en el sistema somático. en donde inician la acción. que se comunica con los órganos internos y las glándulas. Algunos de los reflejos estímulo-respuesta más sencillos se ejecutan en el nivel de la médula espinal. El sistema autónomo tiene un papel primordial en las emociones. una señal se transmite desde las células sensoriales del músculo. Los nervios motores del sistema somático llevan impulsos desde el sistema nervioso central a los músculos. Un ejemplo de ello es el reflejo de la rótula. el ritmo cardiaco y la digestión. . Al golpear el tendón de la rodilla. las neuronas sensoriales hacen sinapsis directamente con las neuronas motoras. El sistema nervioso periférico está constituido por los nervios que conectan el cerebro y la médula espinal con las demás partes del cuerpo . y llega a la médula espinal. tan sólo tiene el diámetro del dedo meñique. y el sistema autónomo. en donde las vértebras de la espina dorsal las protegen. Todos los músculos que movemos voluntariamente.

Es una serie de estructuras que parecen imponer controles adicionales sobre algunas de las conductas instintivas reguladas por el hipotálamo y el tronco encefálico. se denomina corteza cerebral (o simplemente cortex). y si imaginamos que la rodilla no puede moverse justo antes de que el médico golpee el tendón. En los mamíferos. el sistema límbico parece inhibir algunos de estos patrones instintivos y permite al organismo ser más flexible y adaptarse mejor a los cambios del entorno. La corteza de un cerebro preservado es gris porque está constituida en su mayor parte por cuerpos neuronales y fibras sin mielina. Controla los actos involuntarios como la tos o el estornudo. muy importantes para la supervivencia (2) el sistema límbico. el apetito y la sed. Por ejemplo. b) El sistema límbico se encuentra alrededor del núcleo central del cerebro e íntimamente interconectado con el hipotálamo. atacan. a) El núcleo central o tronco encefálico está compuesto por cinco estructuras: el bulbo raquídeo. los monos con lesión en la amígdala demuestran una marcada reducción del miedo. Los animales que poseen un sistema límbico rudimentario. La capa externa del cerebro. es posible inhibir el reflejo. también puede verse afectada por mensajes de centros nerviosos superiores. El interior del . tales como el miedo. que regula nuestros procesos intelectuales superiores. La amígdala.Éstas transmiten entonces impulsos de vuelta al mismo músculo. el cerebelo. el sueño. de la palabra latina que significa «corteza». Utilizaremos el marco organizativo de MacLean para explicar las estructuras del cerebro y sus respectivas funciones. Aunque esta respuesta pueda darse únicamente en la médula espinal sin necesidad de recibir ningún input del cerebro. se puede considerar el cerebro humano como configurado en tres capas concéntricas: (1) el núcleo central. el vómito. resulta esencial en las emociones. que controla nuestras emociones y (3) el cerebro. Por ejemplo. así como algunas acciones «primitivas» que están bajo control voluntario como la respiración. de ahí el término substancia gris. c) El cerebro está más desarrollado en los humanos que en cualquier otro organismo. haciendo que éste se contraiga y que la pierna se extienda. si apretamos las manos justo antes de recibir el golpe en la rodilla. la regulación de la temperatura y la conducta sexual. como los peces o los reptiles. una estructura con forma almendrada en el interior del cerebro.  ORGANIZACIÓN DEL CEREBRO Según MacLean. El sistema límbico también participa en la conducta emocional. huyen y se reproducen mediante conductas estereotipadas. Los humanos que sufren este tipo de lesiones no reconocen las expresiones faciales de temor y son incapaces de aprender nuevas respuestas al miedo. el tálamo. el hipotálamo y la formación reticular. que regula nuestras acciones más primitivas. se alimentan. el movimiento de extensión quedará exagerado.

El sistema autónomo controla las glándulas y los músculos lisos. parietal.  SISTEMA NERVIOSO AUTÓNOMO El sistema nervioso periférico se divide en dos: el sistema somático y el sistema autónomo. se controlan por una de las áreas del cortex. Describir el cerebro en términos de tres estructuras concéntricas –el núcleo central. Estos músculos se denominan «lisos» porque ése es su aspecto bajo un microscopio. pero deben trabajar en combinación para obtener la mayor eficacia. el pensamiento y el lenguaje. Son básicamente simétricos. Las respuestas motoras. consiste en áreas de asociación. Así. o los movimientos de las partes del cuerpo. el sistema límbico y el cerebro– no significa que estas estructuras sean independientes. los músculos y de varios receptores sensoriales. Cada una tiene unas funciones especializadas. por debajo de la corteza. Cada hemisferio está dividido en cuatro lóbulos –frontal. El cerebro está compuesto de dos hemisferios. derecho e izquierdo. incluyendo el corazón. Son más bien el análogo de una red de ordenadores interrelacionados.cerebro. los vasos sanguíneos y las paredes del estómago y los intestinos. con una profunda división entre ellos que va de delante a atrás. que están conectados entre sí por medio del cuerpo calloso. nos referimos a los hemisferios derecho e izquierdo. amplias regiones de la corteza cerebral que desempeñan diversas funciones. está formado mayoritariamente por axones mielinizados y tiene un aspecto blanco (también llamada substancia blanca). El sistema somático controla los músculos esqueléticos y recibe información de la piel. occipital y temporal –. Estas áreas ocupan la mayor parte de la corteza en los humanos y participan en la memoria. (Los músculos . que no es ni sensorial ni motora. Cada uno de los sistemas sensoriales envía información a áreas específicas de la corteza. El resto de la corteza.

el efecto contrario. participa en la digestión y. mantiene las funciones que preservan y protegen los recursos corporales. y el sistema nervioso parasimpático que se asocia con el resto de las actividades.  Neurobiología o Neurociencia Es el estudio de las células nerviosas. cierra las arterias de la piel y de los órganos de la digestión y produce transpiración. También activa ciertas glándulas endocrinas para segregar hormonas que aumenten aún más el nivel de alerta. La rama simpática tiende a actuar como una unidad. son autónomas o autorreguladas. que requiere la erección (parasimpático). seguido de la eyaculación (simpático). El sistema nervioso autónomo se divide en dos ramas. por el contrario. en cada caso. como la digestión y la circulación. 1990). En un momento de excitación emocional.esqueléticos. estimula el flujo de saliva y disminuye el ritmo cardiaco. dilata las arterias de los músculos esqueléticos y del corazón. En oposición al sistema simpático. antagonistas. y de las formas en que se organizan para formar sistemas nerviosos que median el comportamiento animal (Gordon Shepherd. hay algunas excepciones. el sistema simpático tiene. mantenidos por el sistema nervioso parasimpático. Otro ejemplo es el acto sexual completo en el varón. que son consecuencia de la activación del sistema nervioso simpático. pero una respuesta parasimpática al temor muy común es una descarga involuntaria de la vejiga o del intestino. todo ello de forma simultánea. El propósito general de la Neurociencia.) El sistema nervioso autónomo toma su nombre del hecho de que muchas de las actividades que controla. es entender cómo el encéfalo produce la marcada . por lo general. El sistema simpático es dominante durante episodios de temor y excitación. A pesar de que ambos sistemas suelen ser antagonistas. y se mantienen incluso cuando el sujeto está dormido o inconsciente. Es dominante durante los periodos de inactividad. la simpática y la parasimpática. el sistema parasimpático contrae la pupila del ojo. sino que es el conjunto de ciencias cuyo sujeto de investigación es el sistema nervioso con particular interés en cómo la actividad del cerebro se relaciona con la conducta y el aprendizaje. La Neurociencia no sólo no debe ser considerada como una disciplina. en general. Por ejemplo. cuyas acciones son. un ritmo cardiaco y una respiración lentos. aumenta la frecuencia cardíaca. El equilibrio entre ambos sistemas mantiene el estado normal del organismo (entre la excitación extrema y la placidez vegetativa). Por ejemplo. por ejemplo. El sistema nervioso simpático se activa normalmente durante los momentos intensos de alerta. la rama parasimpática tiende a actuar sobre un órgano cada vez. requieren mucha menos energía que la frecuencia cardiaca rápida y la respiración agitada. tienen un aspecto estriado.

la fisiología. y el comportamiento son el mismo fenómeno. bajo distintas perspectivas de enfoque. Esto significa que los procesos cerebrales. . En consecuencia. también es una rama de la Psicobiología que se engloba dentro de las Neurociencias y que comparte muchos conceptos y metodologías con la Psicofisiología. El funcionamiento del cerebro es un fenómeno múltiple. la genética.individualidad de la acción humana según Kandel. una denominación amplia y general. P. La Neurociencia representa la suma de esos enfoques (Beiras. psicológico y/o social. las imágenes neuronales. por tanto. la química. Schwartz y Jessell (1997) La Neurociencia hace referencia a campos científicos y áreas de conocimiento diversas. atención. celular. tanto en personas normales como en personas con daño cerebral. memoria. cuando se altera el cerebro se producen cambios cognoscitivos y de comportamiento. De ahí que este constructo involucre ciencias tales como: la neuroanatomía. la Neurociencia Conductual (incluye Neurociencia cognitiva. la biología molecular. que puede ser descrito a nivel molecular. Este campo del conocimiento también implica la evaluación y rehabilitación de pacientes con alteraciones neurológicas diversas (Valdez. desde perspectivas totalmente básicas.). 1998). la neuroinmunología. toda vez que su objeto es extraordinariamente complejo en su estructura. y también desde los niveles propios de las Ciencias Sociales. cuando se altera el comportamiento se afecta al cerebro y los procesos cognoscitivos. la neuropsicología. pensamiento. organizacional del cerebro. La neuropsicología Estudia la relación entre los procesos cerebrales y el comportamiento. funciones e interpretaciones científicas de ambas. Por su parte. como la propia de la Biología Molecular. Se hace Neurociencia. 2008) La neuropsicología Se considera al ser humano como un ser biopsicosocial en un sentido realmente integral. abordan los niveles de conocimiento vigentes sobre el sistema nervioso. que. Es. Cuando alguien se comporta está realizando un procesamiento complejo de información que implica activación de grandes zonas de su cerebro. las ciencias computacionales. los procesos cognoscitivos (percepción. etc. afectiva y social). lenguaje.

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