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CONTAMINACIN DEL AGUA

Importancia del problema


Los ros, lagos y mares recogen, desde tiempos inmemoriales, las basuras producidas por la actividad humana. El ciclo natural del agua tiene una gran capacidad de purificacin. Pero esta misma facilidad de regeneracin del agua, y su aparente abundancia, hace que sea el vertedero habitual en el que arrojamos los residuos producidos por nuestras actividades. Pesticidas, desechos qumicos, metales pesados, residuos radiactivos, etc., se encuentran, en cantidades mayores o menores, al analizar las aguas de los ms remotos lugares del mundo. Muchas aguas estn contaminadas hasta el punto de hacerlas peligrosas para la salud humana, y dainas para la vida. La degradacin de las aguas viene de antiguo y en algunos lugares, como la desembocadura del Nilo, hay niveles altos de contaminacin desde hace siglos; pero ha sido en este siglo cuando se ha extendido este problema a ros y mares de todo el mundo. Primero fueron los ros, las zonas portuarias de las grandes ciudades y las zonas industriales las que se convirtieron en sucias cloacas, cargadas de productos qumicos, espumas y toda clase de contaminantes. Con la industrializacin y el desarrollo econmico este problema se ha ido trasladando a los pases en vas de desarrollo, a la vez que en los pases desarrollados se producan importantes mejoras.

Alteraciones fsicas del agua Alteraciones fsicas Color Caractersticas y contaminacin que indica El agua no contaminada suele tener ligeros colores rojizos, pardos, amarillentos o verdosos debido, principalmente, a los compuestos hmicos, frricos o los pigmentos verdes de las algas que contienen.. Las aguas contaminadas pueden tener muy diversos colores pero, en general, no se pueden establecer relaciones claras entre el color y el tipo de contaminacin Olor y sabor Compuestos qumicos presentes en el agua como los fenoles, diversos hidrocarburos, cloro, materias orgnicas en descomposicin o esencias liberadas por diferentes algas u hongos pueden dar olores y sabores muy

fuertes al agua, aunque estn en muy pequeas concentraciones. Las sales o los minerales dan sabores salados o metlicos, en ocasiones sin ningn olor. Temperatura El aumento de temperatura disminuye la solubilidad de gases (oxgeno) y aumenta, en general, la de las sales. Aumenta la velocidad de las reacciones del metabolismo, acelerando la putrefaccin. La temperatura ptima del agua para beber est entre 10 y 14 C. Las centrales nucleares, trmicas y otras industrias contribuyen a la contaminacin trmica de las aguas, a veces de forma importante. Materiales en suspensin Partculas como arcillas, limo y otras, aunque no lleguen a estar disueltas, son arrastradas por el agua de dos maneras: en suspensin estable (disoluciones coloidales); o en suspensin que slo dura mientras el movimiento del agua las arrastra. Las suspendidas coloidalmente slo precipitarn despus de haber sufrido coagulacin o floculacin (reunin de varias partculas) Las aguas naturales tienen unos valores de radiactividad, debidos sobre todo a istopos del K. Algunas actividades humanas pueden contaminar el agua con istopos radiactivos. Los detergentes producen espumas y aaden fosfato al agua (eutrofizacin). Disminuyen mucho el poder autodepurador de los ros al dificultar la actividad bacteriana. Tambin interfieren en los procesos de floculacin y sedimentacin en las estaciones depuradoras. El agua pura tiene una conductividad elctrica muy baja. El agua natural tiene iones en disolucin y su conductividad es mayor y proporcional a la cantidad y caractersticas de esos electrolitos. Por esto se usan los valores de conductividad como ndice aproximado de concentracin de solutos. Como la temperatura modifica la conductividad las medidas se deben hacer a 20C

Radiactividad

Espumas

Conductividad

SUBSTANCIAS CONTAMINANTES DEL AGUA Hay un gran nmero de contaminantes del agua que se pueden clasificar de muy diferentes maneras. Una posibilidad bastante usada es agruparlos en los siguientes ocho grupos: 1. Microorganismos patgenos. Son los diferentes tipos de bacterias, virus, protozoos y otros organismos que transmiten enfermedades como el clera, tifus, gastroenteritis diversas, hepatitis, etc. En los pases en vas de desarrollo las

enfermedades producidas por estos patgenos son uno de los motivos ms importantes de muerte prematura, sobre todo de nios. Normalmente estos microbios llegan al agua en las heces y otros restos orgnicos que producen las personas infectadas. Por esto, un buen ndice para medir la salubridad de las aguas, en lo que se refiere a estos microorganismos, es el nmero de bacterias coliformes presentes en el agua. La OMS (Organizacin Mundial de la Salud) recomienda que en el agua para beber haya 0 colonias de coliformes por 100 ml de agua. 2. Desechos orgnicos. Son el conjunto de residuos orgnicos producidos por los seres humanos, ganado, etc. Incluyen heces y otros materiales que pueden ser descompuestos por bacterias aerbicas, es decir en procesos con consumo de oxgeno. Cuando este tipo de desechos se encuentran en exceso, la proliferacin de bacterias agota el oxgeno, y ya no pueden vivir en estas aguas peces y otros seres vivos que necesitan oxgeno. Buenos ndices para medir la contaminacin por desechos orgnicos son la cantidad de oxgeno disuelto, OD, en agua, o la DBO (Demanda Biolgica de Oxgeno). 3. Sustancias qumicas inorgnicas. En este grupo estn incluidos cidos, sales y metales txicos como el mercurio y el plomo. Si estn en cantidades altas pueden causar graves daos a los seres vivos, disminuir los rendimientos agrcolas y corroer los equipos que se usan para trabajar con el agua. 4. Nutrientes vegetales inorgnicos. Nitratos y fosfatos son sustancias solubles en agua que las plantas necesitan para su desarrollo, pero si se encuentran en cantidad excesiva inducen el crecimiento desmesurado de algas y otros organismos provocando la eutrofizacin de las aguas. Cuando estas algas y otros vegetales mueren, al ser descompuestos por los microorganismos, se agota el oxgeno y se hace imposible la vida de otros seres vivos. El resultado es un agua maloliente e inutilizable. 5. Compuestos orgnicos. Muchas molculas orgnicas como petrleo, gasolina, plsticos, plaguicidas, disolventes, detergentes, etc. acaban en el agua y permanecen, en algunos casos, largos perodos de tiempo, porque, al ser productos fabricados por el hombre, tienen estructuras moleculares complejas difciles de degradar por los microorganismos. 6. Sedimentos y materiales suspendidos . Muchas partculas arrancadas del suelo y arrastradas a las aguas, junto con otros materiales que hay en suspensin en las aguas, son, en trminos de masa total, la mayor fuente de contaminacin del agua. La turbidez que provocan en el agua dificulta la vida de algunos organismos, y los sedimentos que se van acumulando destruyen sitios de alimentacin o desove de los peces, rellenan lagos o pantanos y obstruyen canales, ras y puertos.

7. Sustancias radiactivas. Istopos radiactivos solubles pueden estar presentes en el agua y, a veces, se pueden ir acumulando a los largo de las cadenas trficas, alcanzando concentraciones considerablemente ms altas en algunos tejidos vivos que las que tenan en el agua. 8. Contaminacin trmica. El agua caliente liberada por centrales de energa o procesos industriales eleva, en ocasiones, la temperatura de ros o embalses con lo que disminuye su capacidad de contener oxgeno y afecta a la vida de los organismos.

Alteraciones qumicas del agua

Alteraciones qumicas pH

Contaminacin que indica Las aguas naturales pueden tener pH cidos por el CO 2 disuelto desde la atmsfera o proveniente de los seres vivos; por cido sulfrico procedente de algunos minerales, por cidos hmicos disueltos del mantillo del suelo. La principal substancia bsica en el agua natural es el carbonato clcico que puede reaccionar con el CO2 formando un sistema tampn carbonato/bicarbonato. Las aguas contaminadas con vertidos mineros o industriales pueden tener pH muy cido. El pH tiene una gran influencia en los procesos qumicos que tienen lugar en el agua, actuacin de los floculantes, tratamientos de depuracin, etc.

Oxgeno disuelto OD

Las aguas superficiales limpias suelen estar saturadas de oxgeno, lo que es fundamental para la vida. Si el nivel de oxgeno disuelto es bajo indica contaminacin con materia orgnica, septicizacin, mala calidad del agua e incapacidad para mantener determinadas formas de vida. DBO5 es la cantidad de oxgeno disuelto requerido por los microorganismos para la oxidacin aerobia de la materia orgnica biodegradable presente en el agua. Se mide a los cinco das. Su valor da idea de la calidad del agua desde el punto de vista de la materia orgnica presente y permite prever cuanto oxgeno ser

Materia orgnica biodegradable: Demanda Bioqumica de Oxgeno (DBO5)

necesario para la depuracin de esas aguas e ir comprobando cual est siendo la eficacia del tratamiento depurador en una planta. Materiales oxidables: Demanda Qumica de Oxgeno (DQO) Es la cantidad de oxgeno que se necesita para oxidar los materiales contenidos en el agua con un oxidante qumico (normalmente dicromato potsico en medio cido). Se determina en tres horas y, en la mayora de los casos, guarda una buena relacin con la DBO por lo que es de gran utilidad al no necesitar los cinco das de la DBO. Sin embargo la DQO no diferencia entre materia biodegradable y el resto y no suministra informacin sobre la velocidad de degradacin en condiciones naturales. Varios compuestos de nitrgeno son nutrientes esenciales. Su presencia en las aguas en exceso es causa de eutrofizacin. El nitrgeno se presenta en muy diferentes formas qumicas en las aguas naturales y contaminadas. En los anlisis habituales se suele determinar el NTK (nitrgeno total Kendahl) que incluye el nitrgeno orgnico y el amoniacal. El contenido en nitratos y nitritos se da por separado. Fsforo total El fsforo, como el nitrgenos, es nutriente esencial para la vida. Su exceso en el agua provoca eutrofizacin. El fsforo total incluye distintos compuestos como diversos ortofosfatos, polifosfatos y fsforo orgnico. La determinacin se hace convirtiendo todos ellos en ortofosfatos que son los que se determinan por anlisis qumico.

Nitrgeno total

Aniones: cloruros nitratos

indican salinidad indican contaminacin agrcola indican actividad bacterilogica

nitritos indican detergentes y fertilizantes fosfatos indican accin bacteriolgica anaerobia (aguas negras, etc.) sulfuros indican contaminacin de origen industrial

cianuros fluoruros Cationes: sodio calcio y magnesio amonio metales pesados

en algunos casos se aaden al agua para la prevencin de las caries, aunque es una prctica muy discutida.

indica salinidad estn relacionados con la dureza del agua contaminacin con fertilizantes y heces de efectos muy nocivos; se bioacumulan en la cadena trfica; (se estudian con detalle en el captulo correspondiente) Los aceites y grasas procedentes de restos de alimentos o de procesos industriales (automviles, lubricantes, etc.) son difciles de metabolizar por las bacterias y flotan formando pelculas en el agua que daan a los seres vivos. Los fenoles pueden estar en el agua como resultado de contaminacin industrial y cuando reaccionan con el cloro que se aade como desinfectante forman clorofenoles que son un serio problema porque dan al agua muy mal olor y sabor. La contaminacin con pesticidas, petrleo y otros hidrocarburos se estudia con detalle en los captulos correspondientes.

Compuestos orgnicos

Alteraciones biolgicas del agua

Alteraciones biolgicas del agua Bacterias coliformes Virus Animales, plantas, microorganismos

Contaminacin que indican Desechos fecales Desechos fecales y restos orgnicos Eutrofizacin

diversos

Cuadro de enfermedades por patgenos contaminantes de las aguas

Tipo de Enfermedad microorganismo Diarreas y vmitos intensos. Deshidratacin. Frecuentemente es mortal si no se trata adecuadamente Fiebres. Diarreas y vmitos. Inflamacin del bazo y del intestino. Diarrea. Raramente es mortal en adultos, pero produce la muerte de muchos nios en pases poco desarrollados Nuseas y vmitos. Dolor en el digestivo. Poco riesgo de muerte Inflamacin del hgado e ictericia. Puede causar daos permanentes en el hgado Dolores musculares intensos. Debilidad. Temblores. Parlisis. Puede ser mortal Diarrea severa, escalofros y fiebre. Puede ser grave si no se trata Anemia y fatiga continuas Sntomas

Bacterias

Clera

Bacterias

Tifus

Bacterias

Disentera

Bacterias

Gastroenteritis

Virus

Hepatitis

Virus

Poliomelitis Disentera amebiana Esquistosomiasis

Protozoos Gusanos

Eutrofizacin
Concepto de eutrofizacin

Un ro, un lago o un embalse sufren eutrofizacin cuando sus aguas se enriquecen en nutrientes. Podra parecer a primera vista que es bueno que las aguas estn bien repletas de nutrientes, porque as podran vivir ms fcil los seres vivos. Pero la situacin no es tan sencilla. El problema est en que si hay exceso de nutrientes crecen en abundancia las plantas y otros organismos. Ms tarde, cuando mueren, se pudren y llenan el agua de malos olores y le dan un aspecto nauseabundo, disminuyendo drsticamente su calidad. El proceso de putrefaccin consume una gran cantidad del oxgeno disuelto y las aguas dejan de ser aptas para la mayor parte de los seres vivos. El resultado final es un ecosistema casi destruido. Agua eutrfica y oligotrfica Cuando un lago o embalse es pobre en nutrientes (oligotrfico) tiene las aguas claras, la luz penetra bien, el crecimiento de las algas es pequeo y mantiene a pocos animales. Las plantas y animales que se encuentran son los caractersticos de aguas bien oxigenadas como las truchas. Al ir cargndose de nutrientes el lago se convierte en eutrfico. Crecen las algas en gran cantidad con lo que el agua se enturbia. Las algas y otros organismos, cuando mueren, son descompuestos por la actividad de las bacterias con lo que se gasta el oxgeno. No pueden vivir peces que necesitan aguas ricas en oxgeno, por eso en un lago de estas caractersticas encontraremos barbos, percas y otros organismos de aguas poco ventiladas. En algunos casos se producirn putrefacciones anaerbicas acompaadas de malos olores Las aguas son turbias y de poca calidad desde el punto de vista del consumo humano o de su uso para actividades deportivas. El fondo del lago se va rellenando de sedimentos y su profundidad va disminuyendo. Nutrientes que eutrofizan las aguas Los nutrientes que ms influyen en este proceso son los fosfatos y los nitratos. En algunos ecosistemas el factor limitante es el fosfato, como sucede en la mayora de los lagos de agua dulce, pero en muchos mares el factor limitante es el nitrgeno para la mayora de las especies de plantas. En los ltimos 20 o 30 aos las concentraciones de nitrgeno y fsforo en muchos mares y lagos casi se han duplicado. La mayor parte les llega por los ros. En el caso del nitrgeno, una elevada proporcin (alrededor del 30%) llega a travs de la contaminacin atmosfrica. El nitrgeno es ms mvil que el fsforo y puede ser lavado a travs del suelo o saltar al aire por evaporacin del amoniaco o por desnitrificacin. El fsforo es absorbido con ms facilidad por las partculas del suelo y es arrastrado por la erosin erosionadas o disuelto por las aguas de escorrenta superficiales. En condiciones naturales entra a un sistema acutico menos de 1Kg de fosfato por hectrea y ao. Con los vertidos humanos esta cantidad sube mucho. Durante

muchos aos los jabones y detergentes fueron los principales causantes de este problema. En las dcadas de los 60 y 70 el 65% del peso de los detergentes era un compuesto de fsforo, el tripolifosfato sdico, que se usaba para "sujetar" (quelar) a los iones Ca, Mg, Fe y Mn. De esta forma se consegua que estos iones no impidieran el trabajo de las molculas surfactantes que son las que hacen el lavado. Estos detergentes tenan alrededor de un 16% en peso de fsforo. El resultado era que los vertidos domsticos y de lavanderas contenan una gran proporcin de ion fosfato. A partir de 1973 Canad primero y luego otros pases, prohibieron el uso de detergentes que tuvieran ms de un 2,2% de fsforo, obligando as a usar otros quelantes con menor contenido de este elemento. Algunas legislaciones han llegado a prohibir los detergentes con ms de 0,5% de fsforo. Fuentes de eutrofizacin a) Eutrofizacin natural.- La eutrofizacin es un proceso que se va produciendo lentamente de forma natural en todos los lagos del mundo, porque todos van recibiendo nutrientes. b) Eutrofizacin de origen humano.- Los vertidos humanos aceleran el proceso hasta convertirlo, muchas veces, en un grave problema de contaminacin. Las principales fuentes de eutrofizacin son:

los vertidos urbanos, que llevan detergentes y desechos orgnicos los vertidos ganaderos y agrcolas, que aportan fertilizantes, desechos orgnicos y otros residuos ricos en fosfatos y nitratos.

Medida del grado de eutrofizacin Para conocer el nivel de eutrofizacin de un agua determinada se suele medir el contenido de clorofila de algas en la columna de agua y este valor se combina con otros parmetros como el contenido de fsforo y de nitrgeno y el valor de penetracin de la luz. Medidas para evitar la eutrofizacin Lo ms eficaz para luchar contra este tipo de contaminacin es disminuir la cantidad de fosfatos y nitratos en los vertidos, usando detergentes con baja proporcin de fosfatos, empleando menor cantidad de detergentes, no abonando

en exceso los campos, usando los desechos agrcolas y ganaderos como fertilizantes, en vez de verterlos, etc. En concreto:

Tratar las aguas residuales en EDAR (estaciones depuradoras de aguas residuales) que incluyan tratamientos biolgicos y qumicos que eliminan el fsforo y el nitrgeno. Almacenar adecuadamente el estircol que se usa en agricultura. Usar los fertilizantes ms eficientemente. Cambiar las prcticas de cultivo a otras menos contaminantes. As, por ejemplo, retrasar el arado y la preparacin de los campos para el cultivo hasta la primavera y plantar los cultivos de cereal en otoo asegura tener cubiertas las tierras con vegetacin durante el invierno con lo que se reduce la erosin. Reducir las emisiones de NOx y amoniaco.

El vertedero final para una gran parte de nuestros desechos es el ocano. A l van a parar gran parte de los vertidos urbanos e industriales. No slo recibe las aguas residuales, sino que, en muchas ocasiones, se usa para arrojar las basuras o, incluso, los residuos radiactivos. El 80% de las substancias que contaminan el mar tienen su origen en tierra. De las fuentes terrestres la contaminacin difusa es la ms importante. Incluye pequeos focos como tanques spticos, coches, camiones, etc. y otros mayores como granjas, tierras de cultivo, bosques, etc. Los accidentes martimos son responsables de alrededor de un 5% de los hidrocarburos vertidos en el mar. En cambio, una ciudad de cinco millones de habitantes acaba vertiendo en un ao la misma cantidad que derram el Exxon Valdez en su accidente en Alaska. Aproximadamente un tercio de la contaminacin que llega a los mares empieza siendo contaminacin atmosfrica pero despus acaba cayendo a los ocanos. En los fondos ocenicos hay, en este momento, decenas de miles de barriles con substancias como plutonio, cesio o mercurio, resultado de dcadas de uso del ocano como vertedero para grandes cantidades de desechos. Por ejemplo, como consecuencia de los accidentes sufridos por diversos barcos de guerra desde 1956 hasta 1989, ocho reactores nucleares completos, con todo su combustible, y 50 armas nucleares, se encuentran en el fondo de diversos mares del globo. La capacidad purificadora de las grandes masas de agua marina es muy grande. En ellas se diluyen, dispersan o degradan ingentes cantidades de aguas fecales, hidrocarburos, desechos industriales e, incluso, materiales radiactivos. Por este motivo es muy tentador recurrir al barato sistema de arrojar al mar los residuos de los que queremos deshacernos; pero en muchos lugares, los excesos cometidos han convertido grandes zonas del mar en desiertos de vida o en cloacas malolientes.

Los vertidos son la principal fuente de contaminacin de las costas. En la mayor parte de los pases en vas de desarrollo y en muchos lugares de los desarrollados, los vertidos de las ciudades se suelen hacer directamente al mar, sin tratamientos previos de depuracin. Adems, las zonas donde la renovacin del agua es ms lenta (marismas, estuarios, bahas, puertos) son las ms maltratadas. En ellas es frecuente encontrar peces con tumores y graves enfermedades, o moluscos y crustceos cuya pesca y consumo estn prohibidos, porque contienen altas dosis de productos txicos. Aguas libres Los efectos de los vertidos tambin se dejan sentir en las aguas libres de mares y ocanos. Las grandes cantidades de plstico echadas al mar son las responsables de la muerte de muchas focas, ballenas, delfines, tortugas, y aves marinas, que quedan atrapadas en ellas o se las comen. En algunos casos el exceso de materia orgnica y de nutrientes que hacen proliferar las algas, genera procesos de putrefaccin tan fuertes, que se consume el oxgeno disuelto en el mar y los peces y otros organismos mueren, originndose grandes "zonas sin vida" (ver Para saber ms: "El mar Bltico en peligro".

PETRLEO EN EL MAR
En nuestras sociedades el petrleo y sus derivados son imprescindibles como fuente de energa y para la fabricacin de mltiples productos de la industria qumica, farmacutica, alimenticia, etc. Por otro lado, alrededor del 0,1 al 0,2% de la produccin mundial de petrleo acaba vertido al mar. El porcentaje puede parecer no muy grande pero son casi 3

millones de toneladas las que acaban contaminando las aguas cada ao, provocando daos en el ecosistema marino. La mayor parte del petrleo se usa en lugares muy alejados de sus puntos de extraccin por lo que debe ser transportado por petroleros u oleoductos a lo largo de muchos kilmetros, lo que provoca espectaculares accidentes de vez en cuando. Estas fuentes de contaminacin son las ms conocidas y tienen importantes repercusiones ambientales, pero la mayor parte del petrleo vertido procede de tierra, de desperdicios domsticos, automviles y gasolineras, refineras, industrias, etc. Se han ensayado distintas tcnicas para limitar o limpiar los vertidos del petrleo. Pronto se comenzaron a usar detergentes y otros productos, pero en el accidente del Torrey Canyon se comprob que los productos de limpieza utilizados haban causado ms dao ecolgico que el propio petrleo vertido. Actualmente se emplean productos de limpieza menos dainos y diferentes tcnicas y maquinarias, como barreras flotantes, sistemas de recogida, etc., que en algunos casos pueden ser bastante eficaces, aunque no son la solucin definitiva. Evitar la contaminacin es la nica solucin verdaderamente aceptable. Lavado de tanques Durante mucho tiempo el lavado de tanques de los petroleros ha sido una de las prcticas ms dainas y que ms contaminacin por petrleo ha producido. Estos grandes buques hacan el lavado en los viajes de regreso, llenando los tanques con agua del mar que despus vertan de nuevo al ocano, dejando grandes manchas de petrleo por todas las rutas martimas que usaban. En los ltimos aos una legislacin ms exigente y un sistema de vigilancia y denuncias ms eficiente, han conseguido reducir de forma significativa estas prcticas, aunque, por unos motivos o por otros, los petroleros todava siguen siendo un importante foco de contaminacin. Evolucin de las manchas de petrleo El petrleo vertido se va extendiendo en una superficie cada vez mayor hasta llegar a formar una capa muy extensa, con espesores de slo dcimas de micrmetro. De esta forma se ha comprobado que 1 m3 de petrleo puede llegar a formar, en hora y media, una mancha de 100 m de dimetro y 0,1 mm de espesor.

Figura 11-8 > Evolucin de las manchas de petrleo Una gran parte del petrleo (entre uno y dos tercios) se evapora. El petrleo evaporado es descompuesto por fotooxidacin en la atmsfera. Del crudo que queda en el agua:

parte sufre fotooxidacin; otra parte se disuelve en el agua, siendo esta la ms peligrosa desde el punto de vista de la contaminacin, y lo que queda forma el "mousse": emulsin gelatinosa de agua y aceite que se convierte en bolas de alquitrn densas, semislidas, con aspecto asfltico. Se ha calculado que en el centro del Atlntico hay unas 86 000 toneladas de este material, principalmente en el mar de los Sargazos que tiene mucha capacidad de recoger este tipo de material porque las algas, muy abundantes en esa zona, quedan enganchadas al alquitrn.

Sistemas de limpieza de los vertidos de petrleo 1. Contencin y recogida: Se rodea el petrleo vertido con barreras y se recupera con raseras o espumaderas que son sistemas que succionan y separan el petrleo del agua por:

centrifugacin, aprovechando que el agua es ms pesada que el crudo se consigue que sea expulsada por el fondo del dispositivo que gira, mientras el petrleo es bombeado por la parte superior;

bombeo por aspiracin adherencia a tambor o discos giratorios, que se introducen en la mancha para que el crudo quede adherido a ellos, luego se desprende rascando y el petrleo que va quedando junto al eje de giro es bombeado a la embarcacin de recogida fibras absorbentes, en el que se usan materiales plsticos oleoflicos (que adhieren el petrleo) que actan como una bayeta o "mopa" que absorbe petrleo, luego se exprime en la embarcacin de recogida y vuelve a ser empleada para absorber ms

Estas tcnicas no causan daos y son muy usadas, pero su eficiencia, aun en las mejores condiciones, slo llega a un 10 - 15%. 2. Dispersantes: Son sustancias qumicas similares a los detergentes, que rompen el petrleo en pequeas gotitas (emulsin) con lo que se diluyen los efectos dainos del vertido y se facilita la actuacin de las bacterias que digieren los hidrocarburos. Es muy importante elegir bien la sustancia qumica que se usa como dispersante, porque con algunas de las que se utilizaron en los primeros accidentes, por ejemplo en el del Torrey Canyon, se descubri que eran ms txicas y causaban ms daos que el propio petrleo. En la actualidad existen dispersantes de baja toxicidad autorizados. 3. Incineracin: Quemar el petrleo derramado suele ser una forma eficaz de hacerlo desaparecer. En circunstancias ptimas se puede eliminar el 95% del vertido. El principal problema de este mtodo es que produce grandes cantidades de humo negro que, aunque no contiene gases ms txicos que los normales que se forman al quemar el petrleo en la industria o los automviles, es muy espeso por su alto contenido de partculas. 4. Biodegradacin: En la naturaleza existen microorganismos (bacterias y hongos, principalmente) que se alimentan de los hidrocarburos y los transforman en otras sustancias qumicas no contaminantes. Este proceso natural se puede acelerar aportando nutrientes y oxgeno que facilitan la multiplicacin de las bacterias. 5. Limpieza de las costas: En ocasiones se usan chorros de agua caliente a presin para arrastrar el petrleo desde la lnea de costa al agua. Este mtodo suele hacer ms mal que bien porque entierra el hidrocarburo ms profundamente en la arena y mata todo ser vivo de la playa. Se us extensamente en el accidente del Exxon Valdez debido a que la opinin pblica exiga la limpieza y este mtodo deja aparentemente la playa con un aspecto casi normal. Pero luego se comprob que las zonas que se haban dejado para que se limpiaran de forma natural, al cabo de unos meses estaban en mejores condiciones que las que se haban sometido al tratamiento, demostrando que consideraciones estticas a corto plazo no deben imponerse a planteamientos ecolgicos ms importantes a largo plazo. 6. No hacer nada: En los vertidos en medio del ocano, o en aquellos en que la limpieza es difcil y poco eficaz, lo mejor es dejar que la accin de las

olas, la fotooxidacin y otras acciones naturales, acaben solucionando el problema. Efectos de la contaminacin con petrleo Los diversos ecosistemas reciben petrleo e hidrocarburos, en cantidades diversas, de forma natural, desde hace millones de aos. Por esto es lgico que se encuentren muchos microorganismos capaces de metabolizar el petrleo y que sea frecuente el que muchos seres vivos sean capaces de eliminar el absorbido a travs de la cadena alimenticia. No parece que es muy importante la amenaza de bioacumulacin del petrleo y los productos relacionados en la cadena alimenticia, aunque en algunas ocasiones, en localidades concretas, puede resultar una amenaza para la salud, incluso humana. Hay diferencias notables en el comportamiento de diferentes organismos ante la contaminacin con petrleo. Los moluscos bivalvos (almejas, mejillones, etc.). por ejemplo, muestran muy baja capacidad de eliminacin del contaminante y, aunque muchos organismos (algunos peces, por ejemplo) no sufren daos importantes con concentraciones del producto de hasta 1000 ppm, algunas larvas de peces se ven afectadas por niveles tan bajos como 1 ppm. Las aves y los mamferos se ven afectados por la impregnacin de sus plumas y piel por el crudo, lo que supone su muerte en muchas ocasiones porque altera su capacidad de aislamiento o les impermeabiliza. Los daos no slo dependen de la cantidad vertida, sino tambin del lugar, momento del ao, tipo de petrleo, etc. Un simple vertido de limpieza de tanques de un barco -el Stylis- mat en Noruega a 30 000 aves marinas en 1981, porque fue arrastrado directamente a la zona donde estas aves tenan sus colonias. La mayora de las poblaciones de organismos marinos se recuperan de exposiciones a grandes cantidades de petrleo crudo en unos tres aos, aunque si el petrleo es refinado o la contaminacin se ha producido en un mar fro, los efectos pueden durar el doble o el triple.