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Personajes Pblicos n 003 Agosto de 2013

Abdn Cifuentes
poltico y emprendedor social
Por Gonzalo Larios M. *
Abdn Cifuentes (1836-1928), es el poltico catlico chileno ms relevante de la segunda mitad del siglo XIX. Su larga vida y prolfica labor ampli su influencia hasta poco antes de su muerte con 92 aos, en 1928, ya bien entrado el siglo XX. Cifuentes fue abogado, profesor, periodista, diplomtico, activo catlico social y prominente poltico del partido Conservador, desempendose como diputado, senador, ministro y consejero de Estado. Su vocacin de servicio pblico lo llev a protagonizar acontecimientos de la mayor trascendencia en la historia de Chile. Estimo que Abdn Cifuentes fue en el mbito de las ideas y de la accin tan relevante como un Victorino Lastarria, Diego Barros Arana, o Valentn Letelier, no obstante el espritu del siglo eleva la memoria de stos, que en definitiva fueron sus contendores, cmo si no hubieran tenido rival digno de mencin. En otras palabras, la pugna catolicismo y laicismo que empap la poca, dio como resultado la victoria de un liberalismo en ocasiones anticlerical, acompaado de una soberbia positivista, en cuya atmsfera se diluye el legado de Cifuentes, a pesar de sus notables discursos, magnficas Memorias, obras y testimonios poco conocidos de una vida notable entregada al servicio pblico.

I. Los inicios
Quin fue Abdn Cifuentes? Naci en San Felipe en 1836. Proviene de una curiosa familia de propietarios agrcolas de la zona, extensa, de fortuna provinciana. Su padre Jos Mara Cifuentes tuvo 30 hijos de tres matrimonios. Hijo del primer matrimonio, Abdn perdi a su madre a los trece aos, mientras estudiaba en la capital en el Instituto Nacional. All destaca como buen alumno y recuerda con poco entusiasmo a sus profesores, entre ellos a Miguel Luis Amuntegui y a Joaqun Larrain Gandarillas, poco despus figuras del laicismo y catolicismo, respectivamente. Desde 1853 inicia los estudios de Leyes, en ese entonces en el mismo Instituto Nacional. Sus inquietudes humanistas lo llevan a tomar paralelamente lecciones de filosofa con el profesor Ventura Marn, quien lo inicia en el catolicismo social. Muy joven Abdn comienza a trabajar como profesor de Historia en el Colegio de San Luis, donde recibe la influencia del Pbro. Jos Manuel Orrego buscando unir ciencia y religin para combatir, ya en la dcada de 1850, las acusaciones a la Iglesia de las corrientes liberales en boga. Por entonces, Cifuentes conoce a Zorobabel Rodrguez, pronto leal compaero de

Abdn Cifuentes Espinosa.

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empresas periodsticas y polticas en las filas del conservantismo. Ambos compartirn ideales espirituales y aficin literaria, mientras Rodrguez dominar asuntos econmicos como seguidor de CourcelleSeneuil, Cifuentes se centrar ms en los sociales y polticos. Las ideas econmicas

Jos Hiplito Salas, quienes haban visto su efecto benefactor en Europa. Ambos clrigos fueron tambin claves en la reorganizacin de la Iglesia Catlica en Chile, secundando al arzobispo Valdivieso. Se trataba de formar un clero que favoreciese la autonoma de la Iglesia, frente a

liberales de su amigo lo deben haber alejado de crticas romnticas al industrialismo. Cifuentes en economa se mostr admirador y promotor del sistema norteamericano, fundado en la libertad, la iniciativa individual y la competencia. Su trabajo con el Pbro. Orrego lo vincula a la accin social en las Conferencias de San Vicente de Paul, asociacin de beneficencia pionera en intentar paliar los efectos del problema obrero. Las Conferencias, en realidad grupos de accin social, promovieron el compromiso con los ms desposedos, tarea constante que anim Cifuentes. Las organizaron en Chile los sacerdotes Joaqun Larran Gandarillas y

las prcticas regalistas de intromisin de la autoridad poltica en los asuntos eclesisticos. Por ello, tras la polmica cuestin del sacristn, en 1857, promovieron el nuevo Partido Conservador, alejndose del montt-varismo en el poder. Luego de su prctica de abogado en el estudio de don Antonio Varas, Cifuentes se titula en 1861, demostrando rpidamente su talento y condiciones para el foro. Pese a un bien ganado prestigio que le auguraba una promisoria carrera de abogado, pronto abandon el ejercicio de su profesin, que luego retomara slo espordicamente. Sin embargo, su trayectoria en la educacin ya haba

Alumnos celebrando el centenario del Instituto Nacional (fundado en 1813).

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comenzado y lo acompaara el resto de su vida. Desde 1862, y por ms de treinta aos, fue profesor en el Instituto Nacional, el relevo lo continu como profesor de Derecho Constitucional en la Universidad Catlica, otros treinta aos ms en la Institucin de la que fue tambin uno de sus fundadores. Los desafos en torno a la Educacin fueron una constante que se compartirn, como veremos, con su inquietud poltica. En el verano de 1863, de vacaciones en su natal San Felipe, conoce a una joven de ascendencia argentina, Luz Gmez Ortz, con quin se casar un par de aos despus. Formarn un matrimonio cristiano y, por lo mismo, consciente de que junto a las alegras que conlleva, tambin supone abnegacin y sacrificio. Luz fue su compaera de toda la vida y en comunidad de ideales. Las cartas a su mujer, durante su viaje a Europa y los EE.UU., nos muestran a un Abdn enamorado y en un trato

ntimo y chispeante. Debi ser un matrimonio bien avenido, Luz ocupa un plano relevante en su vida, principalmente a cargo de una creciente familia, de nada menos que doce hijos. Entre ellos habr dos sacerdotes, uno lleg a obispo, y dos religiosas. Un arquitecto, otro ingeniero y otros dos abogados, quienes le permitieron disfrutar de una treintena de nietos.

II. A la prensa y la poltica


El mismo ao de 1863, se decide a colaborar en el peridico El Bien Pblico a instancias de Manuel Jos Yrarrzaval, promotor intelectual y material del nuevo Partido Conservador y quien alent con su propio ejemplo la vocacin de servicio pblico del joven abogado. Su inters y admiracin por los Estados Unidos es probable que tambin los haya recibido inicialmente de Yrarrzaval, quien haba estudiado en Georgetown. El Bien Pbli-

Diario El Independiente, fundado por Manuel Jos Irarrzaval y que tuvo como colaboradores a Abdn Cifuentes y Zorobabel Rodrguez.

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co da paso a El Independiente, de mayor trascendencia y donde junto a Zorobabel Rodrguez impulsan la prensa catlica. Con este mismo objetivo y en pos de preparar periodistas y polticos catlicos, Cifuentes funda en 1865 la Sociedad de Amigos del Pas. La asociacin es precursora de otra de sus constantes, el permanente afn de promover el asociacionismo catlico, esto es la participacin de los laicos cristianos en la vida pblica, hoy inserta en la llamada Doctrina Social de la Iglesia. La Estrella de Chile fue la revista literaria que concret los anhelos de dar tribuna y formacin a los jvenes de la Sociedad de Amigos del Pas, publicndose durante trece aos. Por otra parte, nuestro joven conservador, comienza a mostrar un talante visionario e innovador, al impulsar nada menos que el derecho electoral de la mujer con una anticipacin de ms de 80 aos, respecto a su aprobacin definitiva en Chile, la que se lograr slo a mediados del siglo XX. En 1867, ingresa a la Cmara de Diputados donde brillar como destacado orador, al igual que en el Senado, desde 1892. Siempre en las filas conservadoras, Cifuentes llegar a ser estimado como el patriarca del Partido, figura de prestigio y respeto indiscutible, y que se elevaba por sobre las facciones de sus correligionarios. En el mbito poltico podra sealarse a don Abdn como conservador y republicano, catlico en el mbito social y liberal en el econmico.

III. Trascendente viaje a Europa y los Estados Unidos


Con tan slo 31 aos, ese mismo ao de 1867, fue requerido por el Presidente Prez como Oficial Mayor del Ministerio del Interior, encargado de las Relaciones Exteriores, lo que lo impulsar, poco ms tarde, a proyectar la creacin de sta rea como Ministerio autnomo. Como Oficial Mayor comenz a plantear de modo clarividente la necesidad de adquirir un par de buques blindados ante la poltica amenazante del Per. Rechazado el proyecto por la desidia de Prez, insisti poco despus como Ministro del Presidente Errzuriz, quien finalmente lo aprob con gran acierto, como se comprobara durante la Guerra del Pacfico. Motivado por problemas de salud y cansancio por sus mltiples actividades; y aceptando la invitacin de los dirigentes del conservantismo, Cifuentes viaja a Europa con motivo del que se conocer como Concilio Vaticano I. Fue una oportunidad irrepetible de formacin que Abdn supo aprovechar, recorriendo innumerables establecimientos educacionales y hospitalarios en pos de recoger experiencias para nuestro pas. Pudo compartir con destacados y activos intelectuales y catlicos sociales europeos. El viaje lo llev tambin a los Estados Unidos donde continu sus visitas a universidades y centros asistenciales. Despus de un ao y medio regresa a su querido Chile, anticipando tanto el proceso de descristianizacin europeo, los llam paganos modernos, como la fuerza asociativa de los Estados Unidos, que estim como uno de los motores de su progreso. En Chile se encuentra con la campaa

Construccin de la Casa Central de la Universidad Catlica entre 1910 y 1914.

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presidencial de 1871 y luego con su incorporacin como Ministro de Justicia, Culto e Instruccin Pblica al gabinete del recin electo Presidente Federico Errzuriz Zaartu.

IV. La lucha por la Libertad de Enseanza


El gobierno es fruto de la fusin liberalconservadora, no obstante, Cifuentes fue el nico conservador entre los cuatro ministros. Ello no fue obstculo, al menos en un comienzo, para que el joven poltico emprendiera su afn de abolir el monopolio de exmenes que impona el Estado a travs del Instituto Nacional. Cifuentes conoca desde dentro y fuera la situacin, era profesor del Instituto Nacional y los vicios del monopolio de exmenes le repelan, por otra parte, su reciente viaje le confirmaban los efectos de un estatismo anquilosado en Europa y las ventajas de la libre iniciativa en los Estados Unidos. Estaba convencido de que la educacin pblica deba permitir el despliegue de la educacin privada, e hizo de la Libertad de Enseanza una de sus banderas. Paradjicamente, fue un sector de liberales los que se convirtieron en sus viscerales adversarios. Este sector lo lideraba el rector del Instituto, Diego Barros Arana, quien despleg una campaa llegando incluso a levantar a los estudiantes en contra del decreto de Libertad de Enseanza que haba impulsado el joven Ministro conservador. Barros Arana logr su objetivo y el resultado poltico y cultural fue trascendente. La salida de Cifuentes, luego de tres activos aos en el Ministerio, supuso en el gobierno nada menos que el fin de la fusin liberal-con-

servadora y el inicio de la alianza liberalradical. Acompaando este resultado poltico, en el mbito cultural, la polmica salida fortaleci el predominio liberal radical en las polticas educacionales, mediante el dominio ya sin contrapesos del Ministerio, de la Universidad de Chile y del mismo Instituto Nacional. Su salida del Gobierno lo lleva a dirigir su actividad poltica continuando su lucha por las libertades. No slo por la defensa de la Libre Enseanza, sino tambin por la libertad de asociacin y la electoral. En el asociacionismo capta la fuerza de la sociedad para evitar el despotismo, y cultivar una libertad, participativa y responsable. En la ltima ve la necesidad de evitar la continua intervencin del Gobierno en las elecciones. Pero ms all de la poltica, Cifuentes se convertir en los aos siguientes en el ms activo promotor de la participacin de los catlicos en la vida pblica. Le impact ver en Europa los gobiernos de pases de mayora catlica en manos de sectores hostiles a la Iglesia, la causa de ello en su opinin no era otra que la desidia de los propios catlicos, y en Chile vena comprobando lo mismo. Por ello dedic buena parte de sus esfuerzos en evitarla.

V. Asociaciones y Universidad Catlica


En Cifuentes se comparte entonces la condicin de ser un intelectual poltico con evidente afn prctico. Muchas de sus ideas l mismo las lleva a la accin, El Independiente tendr, desde 1875, su propio edificio cobijando al Crculo Catlico. Su esfuerzo y entusiasmo multiplica los peridicos catlicos en provincias, y colabora

Monseor Joaqun Larran Gandarillas, primer rector de la PUC (1889-1897).

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con el Pbro. Ramn Angel Jara en la fundacin los Crculos Catlicos de Obreros. Las tensiones entre los gobiernos liberales y la Iglesia recrudecen ante la polmica sucesin del fallecido Arzobispo Valdivieso y la soberbia del Presidente Santa Mara, quien lleg a expulsar a Mons. del Frate, delegado papal, y romper relaciones con la Santa Sede en su afn de imponer el nombre del nuevo Arzobispo de Santiago. Mientras, Cifuentes incansable, funda la Unin Catlica para reunir las muchas iniciativas a ejemplo del asociacionismo catlico europeo. En Valparaso da vida al diario La Unin y en la capital al Banco de Santiago, ambos respondieron, al menos en su origen, al asociacionismo catlico y al impulso de Cifuentes. Con edificio propio comienzan las Asambleas anuales de la Unin Catlica y Cifuentes ser dnamo incansable de toda esta red social, recaudando fondos, animando, organizando, recorriendo el pas. Llega incluso a Puerto Montt donde funda el diario El Llanquihue, an hoy en circulacin. Su compaero en varios de los afanes de emprendimiento catlico durante aquellos aos fue Domingo Fernndez Concha. El acuerdo en el nombramiento de Mons. Mariano Casanova, en 1887, como sucesor de Valdivieso puso fin al impasse que tension durante casi una dcada las relaciones entre el Estado y la Iglesia. Los nuevos aires supusieron el abandono de la jerarqua a la Unin Catlica, pero no el fin de los afanes de Cifuentes, quien junto a Mons. Joaqun Larran Gandarillas dieron vida, en 1888, a un antiguo anhelo: la creacin de una Universidad Catlica. Reuni para ello voluntades, recaud fondos y fue durante ms de veinte aos

el Secretario General de la nueva Universidad, adems de profesor de Derecho Constitucional, formando a generaciones de abogados. Las clases haban comenzado en el edificio de la Unin Catlica. Merecidamente frente a la Casa Central de la hoy Pontificia Universidad Catlica de Chile est el busto de Abdn Cifuentes.

VI. La revolucin de 1891 y el parlamentarismo


Los acontecimientos polticos no fueron nunca descuidados por un ya maduro Cifuentes. El personalismo de Balmaceda favoreci la unin de sus adversarios polticos adquiriendo mayora en el Congreso. Desde fines de 1890, una Junta reuni clandestinamente a los principales dirigentes de la oposicin: radicales, liberales independientes, monttvaristas y conservadores fueron quienes organizaron la Revolucin de 1891. Abdn Cifuentes recibi el encargo de redactar nada menos que el acta de deposicin de Balmaceda. Su participacin le obliga a abandonar la capital al precipitarse los acontecimientos. La Revolucin, una cruenta guerra civil, termin con miles de vctimas en los campos de batalla y con el suicidio de Balmaceda. En lo material, incendios provocaron la destruccin de los edificios que reunan a los conservadores catlicos en el centro de Santiago. En lo poltico, se estableca el parlamentarismo y don Abdn se incorporaba al Senado. Una coalicin entre un sector de liberales, los liberales democrticos y los conservadores, les otorg una sonada victoria en las elecciones parlamentarias de 1906 pero, en la presidencial del mismo ao, la divisin de los propios con-

Abdn Cifuentes y el presidente Germn Riesco hacia el Congreso (1906).

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servadores permiti la eleccin de Pedro Montt y la derrota de Fernando Lazcano. Lo anterior fue una seal de la atmsfera parlamentaria, y por lo mismo parte de las causas, entre varias, que implicaron que muchas de las iniciativas parlamentarias de Cifuentes, como las de tantos durante aquel periodo, finalmente no encontraran el apoyo, ni la voluntad para su realizacin. Seera fue, en 1910, su propuesta de Universidades libres, en la lnea de acabar con el monopolio del Estado docente y favorecer, inspirado en la dinmica experiencia norteamericana, la libertad de crear nuevos centros universitarios que, con la autorizacin debida, respondieran a su responsabilidad con autonoma en sus exmenes y grados. No obstante, sus contundentes discursos no fueron suficientes para torcer el falso liberalismo de sus adversarios, como lo denunciaba Cifuentes, el de aquellos defensores del monopolio estatal, ante la permanente promocin de la libre enseanza que l llevaba a cabo desde haca ya medio siglo. Tuvieron que pasar otros 70 aos para que se permitiesen universidades privadas.

VII. ltimos aos


Luego de tres perodos como Senador, en 1912 Cifuentes fue representante de la Cmara Alta en el Consejo de Estado. Llev con lucidez su avanzada edad, The old great man como lo estimaron sus correligionarios recordando el apelativo a Gladstone, le permiti ser reconocido como Presidente Honorario del Partido Conservador. En 1918, fallece su esposa y abandona las clases en la Universidad Catlica. A los 82 aos y luego de una vida sin pausa, inicia el merecido retiro. No faltaron homenajes y distinciones, entre ellos, recibe la Orden de San Gregorio Magno enviada por Benedicto XV. Durante sus ltimos aos, en su gran casa de calle Dieciocho, la que ocupaba desde comienzos de siglo y ms propia de un poltico de la Belle Epoque que de un activo catlico social, Abdn Cifuentes termina de escribir y revisar sus Memorias, mientras continuaba sus obras religiosas en la parroquia de San Lzaro. Sereno y acompaado de su numerosa familia, fallece en Santiago, producto de una broncopulmona, el 14 de abril de 1928. Las cuestiones religiosas parecieran haber quedado en el pasado. Se ha iniciado el perodo de los caudillos (Alessandri e Ibez) y la sociedad de masas favorece el ideologismo poltico que alza los debates hacia rumbos no menos agitados.

*GONZALO LARIOS MENGOTTI

Historiador, Doctor en Filosofa y Letras, mencin en Historia Contempornea, por la Universidad de Navarra, Espaa y Licenciado en Historia, de la Pontificia Universidad Catlica de Chile. Actualmente es Decano de la Facultad de Humanidades y Ciencias Sociales de la Universidad Gabriela Mistral, donde tambin es profesor de pre y postgrado, e investigadoreditor del proyecto Occidente: Historia y Cultura. Ha sido profesor visitante en la Universidad San Pablo CEU, de Madrid, Espaa y en la Universidad del Mayab, de Mrida, Mxico. Es autor del libro Juan Donoso Corts, juventud, poltica y romanticismo, publicado en Espaa en 2003. Editor y coautor de los libros Tolkien, races y legado, Santiago, 2005 y Jaime Eyzaguirre, historia y pensamiento, Santiago 1995. Ha colaborado en otros libros colectivos y es autor de varios artculos en revistas de Historia, cultura y pensamiento en Chile, Espaa, Polonia y Mxico.

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