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En cierta ocasin avisaron al pueblo donde viva Nepomuceno de que un barco pirata merodeaba por las costas y tena

intencin de saquearlas. Los vecinos se aterrorizaron, ya que apenas tenan medios para defenderse. Aquella misma tarde se reunieron en la plaza del pueblo para ver cmo podan solucionar aquella situacin. Varias personas iban aportando ideas, pero ninguna pareca ser la solucin y todo indicaba que los piratas finalmente saquearan el pueblo. Empezaba a cundir el pnico cuando Nepomuceno se puso en pie y se hizo el silencio, ya que los vecinos lo admiraban por su ingenio y sabidura. -Quemaremos las velas de su barco, afirm con rotundidad. -Cmo podemos hacerlo?, pregunt el alcalde, que era una de las personas ms preocupadas. -Nos descubriran antes de llegar al barco. -Las quemaremos desde aqu, afirm Nepomuceno. -Pero si no tenemos ningn artefacto que nos permita llegar tan lejos! -Las quemaremos con esto, dijo, a la vez que sacaba un espejo en forma de parbola. La gente, extraada, sigui a nuestro amigo, que se diriga hacia la playa. Una vez all, situ el espejo sobre la arena y lo enfoc de manera que los rayos del sol, despus de reflejarse en l, se concentraran en un punto de la vela del barco pirata. Nepomuceno haba aprendido, de los matemticos griegos, las propiedades de las cnicas, que trataremos en este captulo, y de los estrategas helenos, la aplicacin prctica en caso de necesidad militar.

Apolonio de Perga era contemporneo de Arqumedes (286 a. de J.C. - 212 a. de J.C.), aunque algo ms joven que l. Vivi la mayor parte de su vida en Alejandra y se le recuerda como "el gran gemetra". Se preocup de llevar a una perfeccin definitiva las matemticas helnicas, especialmente la Geometra. Su obra fundamental son ocho famosos libros sobre las secciones cnicas que elevaron el estudio de las curvas de segundo grado a una perfeccin no superada durante siglos. Al comenzar su libro, Apolonio demuestra que tanto la circunferencia como la elipse, la parbola o la hiprbola pueden determinarse al cortar un cono con planos de distinta inclinacin (por ello estas curvas son llamadas Cnicas). Cul es el motivo principal de que las secciones cnicas ocupen un lugar tan importante entre todas las posibles curvas? Muchos aos ms tarde se comprob que las rbitas de los planetas y las trayectorias de los cuerpos pesados son curvas de este tipo. Pero esto no es todo. La importancia fundamental de las cnicas reside en el aparato sensitivo del hombre mismo. Su capacidad de percepcin depende principalmente del ojo. El hombre es, ante todo, una criatura que mira, y los rayos luminosos que penetran en el ojo o que de l parten en direccin contraria para construir la visin forman un cono (segn las leyes de refraccin y convergencia de una lente biconvexa). Toda imagen de la realidad ptica, toda perspectiva, toda proyeccin, se presenta bajo forma de una seccin cnica. Por tanto, no es exagerado calificar a nuestro mundo como "mundo de las secciones cnicas". En lo referente a la trayectoria de los cuerpos pesados, fue Galileo Galilei quien, en 1589, con apenas 25 aos y recin nombrado profesor de matemticas de la Universidad de Pisa, inici los experimentos.

Durante tres aos, Galileo se dedic a lanzar objetos desde lo alto de la famosa torre inclinada. Logr probar que la trayectoria de uno de esos proyectiles es una parbola y que su recorrido vertical es proporcional al cuadrado del tiempo transcurrido desde que fue lanzado:

Naturalmente, Galileo y sus contemporneos no se contentaron con lanzar piedras desde lo alto de las torres o acantilados. Rpidamente demostraron que la trayectoria descrita por los proyectiles de los caones tambin describa una parbola. Y as, Galileo, Tartaglia y otros se hicieron famosos calculando todas las posibles trayectorias de una bala, variando la cantidad de plvora y el ngulo de tiro. Una ltima propiedad importante de la parbola sembr terror entre las naves romanas que, en el ao 214 a. de J.C., llevaban los 50.000 legionarios del cnsul Marco Claudio Marcelo a la conquista de Siracusa. Los aguerridos romanos, que no retrocedieron ni ante los elefantes de Anbal, estuvieron a punto de ser derrotados por un viejo solitario de 72 aos. Arqumedes, se era su nombre, saba que si los rayos del sol incidan paralelos al eje de un espejo parablico, stos se reflejaban y convergan en un solo punto (llamado foco). Por esta razn se alcanzan en dicho punto elevadas temperaturas que permitan incendiar las naves atacantes. Hoy en da sigue usndose esta propiedad: es la base de los radares.

Newton construy, basndose en la misma propiedad, un aparato menos "infernal" que el telescopio reflejante. Hizo construir un espejo parablico parecido al de Arqumedes, pero en vez de dirigirlo al sol lo dirigi hacia las estrellas y la Luna. Todos los rayos de la luz que partan de un cuerpo celeste situado en la direccin del eje del espejo se concentraban, tras su reflexin, en el foco.

La imagen obtenida puede ser observada despus de una reflexin de 45 y situado cerca del foco (que impide que la cabeza interrumpa los rayos de la luz de la estrella) o bien, tal y como ocurre en los telescopios modernos de este tipo, mediante un microscopio especial llamado "ocular del telescopio". En cualquier automvil moderno existen dos espejos parablicos que, en vez de usarse para concentrar la luz que les llega (como ocurre con los espejos de Arqumedes o el telescopio de Newton), sirven para lo contrario: dispersar una luz muy intensa. Son los faros. Simplificando su funcionamiento, diremos que estn formados por una potente bombilla situada exactamente en el foco de un espejo parablico. Los rayos de luz se reflejan en el espejo, pero, por ser ste parablico, lo hacen paralelamente al eje (cuya direccin coincide con la del eje de simetra del vehculo).