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Efran Llanos Henrquez

zona prxima Revista del Instituto de Estudios en Educacin Universidad del Norte n 7, diciembre, 2006
ISSN 1657-2416

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El papel de la geografa en la poca actual: el caso de la educacin

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Rosario Heins. Corozos. 1998. Acrlico y lpiz sobre lienzo, 100 x 70 cms

EFRAN LLANOS HENRQUEZ


PROFESOR DE GEOGRAFA, UNIVERSIDAD DEL ATLNTICO Y UNIVERSIDAD SIMN BOLVAR

efrainll@latinmail.com

El presente artculo pretende identicar, analizar y resaltar el papel que juega la geografa en los tiempos actuales, destacando la importancia de esta ciencia en el proceso educativo. Se inicia el artculo con un anlisis sucinto de la importancia de la geografa hasta el siglo XIX; seguidamente, se relaciona el desarrollo terico alcanzado por la geografa en el siglo XX y el papel destacado de la ciencia geogrca en el anlisis, interpretacin y solucin de los problemas espaciales que se presentan en la supercie terrestre. A continuacin, se resalta la importancia de aquella en la educacin y se naliza con unas pequeas conclusiones. palabras clave: Geografa, problemas espaciales, educacin.

RESUMEN

This article aims at identifying, analyzing and highlighting the role played by Geography at present. The importance of this science in the educational process is highlighted. The article begins with a brief analysis of the importance of Geography until XIX Century; then, the theoretical development reached by geography in the XX Century is related to the outstanding role of geographical science in the analysis, interpretation and solution of spatial problems on the Earth surface. Later on, the importance of Geography in education is highlighted and some conclusions are stated. Geography, spatial problems, education.
key words:

FECHA DE RECEPCIN: F E C H A D E ACEPTAC I N :

12 DE AGOSTO DE 2006 15 DE OCTUBRE DE 2006

ABSTRACT

Efran Llanos Henrquez

1. La geografa hasta el siglo xix De la geografa se dice que tiene un largo pasado y una breve historia, rerindose al hecho que, si bien es cierto que desde la ms remota antigedad el hombre ha realizado actividades geogrcas, slo en los dos ltimos siglos la geografa se consolid como una disciplina cientca, especialmente a travs de la llegada de la misma a los centros universitarios de pases como Francia, Alemania e Inglaterra a nales del siglo XIX. A travs de este largo pasado y esta breve historia, la geografa, en la mayora de los casos, ha jugado un papel fundamental en el desarrollo de las sociedades en donde ha estado presente. As vemos, cmo la expansin territorial alcanzada por las potencias del mundo antiguo China, India, Egipto, Grecia y Roma, entre otras, estuvo ligada al conocimiento geogrco; este hecho contribuy con la consolidacin poltica, econmica y social de estos pases y al mismo tiempo ayud a impulsar an ms el desarrollo y difusin de la geografa. Igualmente, en pocas ms recientes, a nales de la Edad Media, durante el Renacimiento, la gran transformacin que experiment el continente europeo en los aspectos social, poltico, econmico y cultural, estuvo ligada, de alguna manera, al avance de la geografa: los grandes viajes de descubrimiento realizados, especialmente, por espaoles
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y portugueses con su carga de consecuencias (conocimiento de nuevas tierras, culturas, formas de vida, especies animales y vegetales, surgimiento de nuevos sistemas econmicos, entre otros) estuvieron, en gran parte, generados por el conocimiento geogrco. As mismo, la expansin imperialista de nales del siglo XIX, a travs de la cual las grandes potencias del momento como Francia, Inglaterra y Alemania se repartieron una porcin considerable del mundo (frica y Asia especialmente) estuvo justicada a travs de la geografa y del paradigma imperante en esa poca: el determinismo fsico o geogrco. Es de anotar que en este caso la geografa fue utilizada por los dirigentes de las grandes potencias para crear en sus ciudadanos el sentido de pertenencia a la nacin a travs de la induccin de una conciencia nacional, lo cual les permiti encontrar en sus pobladores el apoyo incondicional para la expansin territorial en primer lugar y para afrontar la guerra imperialista entre 1914 y 1918 en segundo lugar. Es digno de destacar el papel fundamental que para el caso de Alemania juega la obra de Federico Ratzel y sus planteamientos acerca del espacio vital (Lebensraum), en la cual se traspasan los argumentos darwinianos acerca de la lucha por la supervivencia y en la que siempre se imponen los ms fuertes. Estos argumentos sirvieron para justicar la expansin territorial y el
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sometimiento de pueblos que eran considerados dbiles e inferiores (africanos y asiticos). A manera de ejemplo podemos sealar algunas armaciones hechas por Ratzel en su obra Antropogeografa y citadas por Capel: La civilizacin no puede permanecer limitada por mucho tiempo a un territorio angosto y a un mismo pueblo. La necesidad de difusin forma parte de su esencia La tendencia a ocupar espacios cada vez mayores est en la esencia del mismo progreso (Capel, 1981: 292) Hasta ese momento de la historia de la geografa, esta tuvo un papel fundamental y vital, especialmente para los sectores dirigentes que la utilizaron en benecio de sus intereses y para rearmar su posicin privilegiada en sociedades altamente injustas y desiguales, como es el caso de la sociedad capitalista del siglo CIX, caracterizada por una explotacin exagerada de los trabajadores, una desigual reparticin de la riqueza y una escasa participacin poltica de los sectores populares. Sin embargo, ya para esa poca surgan tendencias geogrcas que apartndose del paradigma predominante, planteaban alternativas de solucin para los problemas que agobiaban a la mayor parte de la poblacin; tal es el caso de Pedro Koprotkin y Eliseo Reclus, de los cuales este ltimo citado por Estbanez, planteaba en el tomo VI de su obra El hombre y la tierra, lo siguiente:

Coordinar los continentes, los mares y la atmsfera que nos rodea, cultivar nuestro huerto terrestre, distribuir de nuevo y regularmente los ambientes para favorecer cada vida individual de planta, animal o de hombre, adquirir denitivamente conciencia de nuestra humanidad solidaria, formando cuerpo con el planeta mismo, abarcar con nuestra mirada nuestros orgenes, nuestro presente, nuestro objeto prximo y nuestro ideal lejano, he aqu en qu consiste el progreso (Estbanez, 1983: 71)

2. La geografa en el siglo XX A lo largo del siglo XX la geografa alcanz un notable desarrollo terico que se manifest a travs del surgimiento de varios paradigmas que se sucedieron unos a otros o que coexistieron en la misma poca, los cuales mostraban a la geografa como una ciencia dinmica que se iba adaptando a los cambios y a las nuevas circunstancias que se presentaban en la sociedad; as vemos cmo desde la irrupcin del paradigma posibilista o regional a principios de esa centuria y hasta la aparicin de las llamadas geografas postmodernas a nales del siglo, jugaron un papel trascendental la llamada Nueva Geografa o Geografa Cuantitativa, la Geografa Radical y la Geografa de la Percepcin, entre otras. Dos hechos fundamentales en este desarrollo fueron: en primer lugar la adopcin del Mtodo Cientco a partir

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de la Geografa Cuantitativa, lo que permiti superar la etapa meramente descriptiva de la Geografa Regional, y en segundo lugar la introduccin del concepto de espacio en el anlisis geogrco, el cual es resaltado por Delgado cuando arma:
Desde los aos 70, se ha emprendido en la geografa una tarea terica de gran importancia y productividad en torno al espacio. Hoy es abundante la literatura sobre el tema, aunque mucha de ella sigue ignorada por los tericos sociales De todas maneras, aunque la geografa lleg tarde a la cita con el espacio, los esfuerzos tericos que se iniciaron en los aos setenta han tenido buenos frutos (Delgado, 2003: 21).

regiones de la supercie terrestre (Puyol, 1992: 19).

Este desarrollo terico permiti que la geografa fuera decantando su objeto de estudio y se centrara, bsicamente, en el anlisis de los fenmenos de la supercie terrestre, haciendo nfasis en la relacin entre el hombre y la naturaleza y en la organizacin del espacio humanizado, de all que se pueda denir la geografa segn Estbanez, como:
La ciencia que estudia las variaciones de las distribuciones de los fenmenos de la supercie terrestre (abiticos, biticos y culturales), as como las relaciones del medio natural con el hombre y de la individualizacin y anlisis de las

Gould (1991) arma que esta capacidad de la geografa de innovarse ha permitido la explosiva renovacin intelectual de esta disciplina en los ltimos 30 aos, de tal manera que muchos de los temas antiguos an tienen vigencia, pero otros han cambiado y se han reinterpretado tan radicalmente que sitan a los gegrafos al frente de los principales problemas sociales y medioambientales. Pero adems de esta renovacin acadmica e intelectual de la geografa, ya desde la dcada del 60 del siglo pasado, algunos gegrafos haban planteado la necesidad de utilizar los mtodos de la geografa para ayudar a solucionar los problemas que afectan a la humanidad; as, Dudley Stamp, gegrafo ingls citado por Vil Valenti (1983), armaba lo siguiente:
La primera mitad de este siglo vio surgir el estudio moderno de la geografa como disciplina acadmica Dado que los ltimos cincuenta aos han sido dedicados al desarrollo de los mtodos de investigacin y de anlisis geogrcos, seguramente ya ha llegado el momento de aplicarlos a la interpretacin de algunas caractersticas del mundo actual. Es ms, ha llegado el momento en que esos mismos mtodos de investigacin y de anlisis puedan

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ser usados para ayudar a lograr la solucin de algunos de los grandes problemas mundiales: la creciente presin de la poblacin sobre el espacio, la mejora de zonas subdesarrolladas (Vil, 1983: 126).

indecente (Gould, 1991: 3).

As, la dcada del 60 vio surgir la denominada geografa aplicada, la cual busca contribuir a la solucin de los problemas que afectan a la humanidad, es as como desde todos los paradigmas imperantes en la geografa en los ltimos aos se han planteado alternativas de solucin, por ejemplo, desde la Nueva Geografa se enfatiza en los problemas relacionados con la organizacin de los espacios y desde la Geografa Radical surge el inters por el anlisis del espacio como un constructo social y por la bsqueda de alternativas para transformar el sistema capitalista. Con respecto del inters de la geografa por participar en la solucin a la problemtica que afecta a la sociedad, se maniesta Peter Gould, cuando arma:
Se trata de la sensacin de que algo est ocurriendo en nuestro mundo, de que hay cosas injustas que hay que mejorar, de que la investigacin en geografa es tan importante como en cualquier otra ciencia, y que por esta misma razn esta investigacin bsica tambin debe ser aplicada, debe utilizarse, pues para hacer cosas justas y decentes en un mundo a veces

El hecho de que en los actuales momentos la humanidad se enfrente a graves problemas que ponen en peligro incluso la existencia misma del hombre, como: las enormes diferencias en el desarrollo econmico, el crecimiento acelerado de la poblacin, el aumento del hambre y la pobreza en el tercer mundo, las crisis medioambientales, etc., y la capacidad que tiene la geografa de analizar dichos problemas y plantear alternativas de solucin, ponen nuevamente a esta ciencia en un sitio privilegiado de la academia; y al formularse la geografa estos interrogantes:
Cmo se originan y desarrollan los fenmenos? Cmo se organizan en cuanto a su estructura y forma espacial? Por qu estn localizados donde estn? Qu ventajas y limitantes resultan de esta localizacin? Cules son sus patrones de distribucin espacial? Cmo interactan con los sistemas naturales y sociales? Cules son, cmo uyen y evolucionan las principales manifestaciones espaciales de esa interaccin? (Thomas, 1949: 49).

El quehacer de los gegrafos busca dar respuesta a todos estos interrogantes y en ese sentido la geografa cuenta con los elementos tericos, las tcnicas adecuadas, las metodologas precisas y el personal

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humano capacitado para contribuir en la solucin de tales interrogantes y de los problemas espaciales; en tal direccin, la geografa cuenta con una serie de perspectivas para asumir dichas tareas; estas perspectivas son: 1. La forma de mirar el mundo de la geografa a travs de los lentes de lugar, espacio y escala. 2. El dominio de sntesis de la geografa, dinmicas socioambientales relacionando la accin humana al medio fsico, dinmicas ambientales uniendo sistemas fsicos, y dinmicas socio humanas uniendo sistemas econmicos, sociales y polticos, y 3. Representacin espacial usando aproximaciones visuales, verbales, matemticas, digitales y cognitivas (National Research Council, 1997: 29). Para reiterar la capacidad de la geografa para asumir tales retos, en la Conferencia de Meter Gould (1991) titulada: Pensar como un gegrafo. Una exploracin en la geografa moderna, y en la obra del National Research Council (NRC): Rediscovering Geography (1997), se mencionan ejemplos concretos en los cuales esta ciencia ha desempeado un papel esencial en el anlisis y comprensin de ciertos problemas y en las propuestas de solucin a los mismos.

As, Gould trae a colacin entre otros, el caso de los nios, con leucemia en el Reino Unido y el de la difusin geogrca de la epidemia de sida, demostrando cmo el anlisis geogrco realizado con ayuda de la ms avanzada tecnologa contribuy a esclarecer la dinmica de estas enfermedades. En el caso de la obra del NRC, se analiza cmo la geografa puede contribuir a la comprensin y solucin de algunos hechos crticos que se presentan en el mundo actual, verbigracia: la salud econmica, la degradacin medioambiental, los conictos tnicos, los cuidados de la salud, el cambio climtico y la educacin. Lo anterior nos muestra cmo la geografa juega un papel trascendental en la identicacin, anlisis, comprensin, valoracin y solucin de una gran parte de los problemas que enfrenta la sociedad actual. De all que los gegrafos estn llamados a jugar un rol signicativo, entre otras en las siguientes actividades: La ordenacin del territorio y la planicacin regional. La gestin medioambiental. La organizacin poltico administrativa. La evaluacin y valoracin de recursos. Los estudios de los problemas socio-espaciales. La educacin.

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3. Geografa y Educacin El hecho de que la sociedad actual se enfrente a un mundo cada da ms dinmico, catico y lleno de problemas, genera la necesidad de implementar un sistema educativo renovado, fuerte y al mismo tiempo exible en donde la geografa debe desempear una funcin destacada.
En estos momentos se asume que lo verdaderamente importante en la enseanza de la geografa no es tratar de describir o explicar todo lo que se observa sobre la supercie de la tierra, sino comprender cmo se organizan los espacios ocupados por las sociedades humanas o, dicho de otra manera, cmo funcionan las sociedades en sus espacios (Rodrguez, 2000: 83).

Para comprender el funcionamiento de las sociedades humanas en sus espacios, la geografa debe, a travs del sistema educativo, dotar a los estudiantes y a la ciudadana en general de una serie de herramientas, mtodos, conceptos y valores, dentro de los cuales los ms destacados son: Proporciona y desarrolla en los estudiantes un buen nmero de destrezas mentales e instrumentales bsicas para la comprensin de los espacios, verbigracia: la gracidad o la capacidad de hacer representaciones grcas de la

realidad, la cual ha sido denida por Balchin, citado por Bailey, como. fundamentalmente la comunicacin de la informacin espacial que no puede ser transmitida adecuadamente por medios verbales o numricos (Bailey, 1981: 22). Igualmente, desarrolla la visualidad o capacidad de observacin de los paisajes, la medicin o capacidad de realizar clculos y operaciones matemticas sobre el espacio, as mismo, aporta la geografa las destrezas bsicas para el desarrollo de trabajos de campo. Suministra una serie de conceptos tericos fundamentales para la comprensin de la dinmica espacial de las sociedades, como: espacio, lugar, escala, entre otros, que permiten una visin y anlisis ms precisos sobre la sociedad humana y sus espacios. Genera la capacidad de identicar y analizar las nuevas dimensiones de las relaciones hombre-medio, que cada da se hacen ms complejas, debido a la enorme capacidad que ha adquirido el hombre de modicar el medio de manera considerable a travs del gran desarrollo tecnolgico y cientco alcanzado en los ltimos cincuenta aos. Forma en los estudiantes un espritu geogrco que les permite abarcar los elementos de un espacio geogrco y percibir las relaciones que se dan entre los
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mismos, lo cual, a su vez, les permite descubrir los problemas reales de las sociedades y sus espacios, y asumir posturas crticas acerca de las soluciones propuestas o de la falta de soluciones. Genera en los educandos un valor tico que los lleva a asumir una actitud de respeto y tolerancia hacia los otros y hacia la naturaleza, hacindolos conscientes de los peligros que entraa para la humanidad el abuso a que estn siendo sometidas la naturaleza y grandes capas de la poblacin mundial. Puede generar una conciencia poltica que propenda por el cambio social y poltico de un sistema que como el capitalista slo ha generado grandes problemas y vicisitudes para la mayor parte de la poblacin. Si analizamos los anteriores aportes que la geografa, como parte del proceso educativo, puede hacer a la ciudadana en general y a los estudiantes en particular, podemos concluir que esta disciplina juega un papel destacado en la sociedad actual y est llamada a constituirse en una ciencia fundamental en este siglo XXI que apenas comienza. A manera de conclusin A travs de su largo pasado y de su breve historia, la geografa, en la mayora de los casos, ha jugado un
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papel destacado en las diferentes sociedades en las cuales ha hecho presencia. En el siglo pasado, esta ciencia tuvo una evolucin considerable, la cual le ha permitido adaptarse a las circunstancias siempre cambiantes de la sociedad. Esta evolucin se ha acelerado en las ltimas dcadas en donde se ha dado una verdadera revolucin en la geografa. La anterior evolucin ha dotado a la geografa de los elementos tericos y conceptuales, de las tcnicas y metodologas adecuadas y del personal acadmico idneo para afrontar y ayudar a resolver los problemas ms agobiantes que padece la humanidad. Problemas como la creciente degradacin ambiental, la inequitativa distribucin de la riqueza, el hambre y la pobreza en el tercer mundo, los conictos tnicos, la propagacin acelerada de enfermedades como el sida, entre otros, pueden ser abordados por la geografa, lo cual le conere a esta ciencia un papel excepcional. De igual modo, la geografa juega un rol fundamental en la educacin, ya que aporta una serie de elementos, conceptos, habilidades, destrezas y valores a una poblacin que se debe enfrentar a una realidad cada da ms crtica y cambiante. Por lo anterior, la geografa se puede convertir en una ciencia fundamental en este siglo XXI que apenas comienza.

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