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TEMA 1

INTRODUCCIN A LA FSICA. MAGNITUDES Y UNIDADES

1.- Fsica La palabra Fsica deriva del griego Physis que significa "Naturaleza" y, por ello, la Fsica debera ser una ciencia dedicada al estudio de todos los fenmenos naturales y as se entendi hasta comienzos del siglo XIX, considerndosela como una rama de la Filosofa Natural. Sin embargo, desde principios del siglo XIX la Fsica se restringi al estudio de un grupo ms limitado de fenmenos, designados con el nombre de "fenmenos fsicos", definidos sin precisin como procesos en los cuales la "naturaleza" de las sustancias participantes no cambia. Esta definicin, poco precisa, ha sido gradualmente descartada, retornndose al concepto ms amplio y ms fundamental de antes. Hoy decimos que la Fsica es una Ciencia cuyo objetivo es estudiar los componentes de la materia y sus interacciones mutuas. En funcin de estas interacciones, el cientfico explica las propiedades de la materia en su conjunto, as como todos los fenmenos que observamos en la naturaleza. El hombre, poseedor de una mente investigadora ha tenido siempre una gran curiosidad acerca de cmo funciona la naturaleza. Al principio, sus nicas fuentes de investigacin fueron sus sentidos y, por ello, clasific los fenmenos observados de acuerdo a la manera en que los perciba. La luz fue relacionada con la visin y la ptica se desarroll como una ciencia asociada a ella. El sonido fue relacionado con la audicin, y la acstica se desarroll como una ciencia correlativa. El calor fue relacionado con otra clase de sensacin fsica, y por muchos aos el estudio del calor (Termodinmica) fue otra parte autnoma de la Fsica. El movimiento, evidentemente, es el ms comn de todos los fenmenos observados directamente y la ciencia del movimiento (mecnica) se desarroll antes que cualquier otra rama de la Fsica. El movimiento de los planetas, causado por sus interacciones gravitatorias, as como la cada libre de los cuerpos fueron explicados satisfactoriamente por la leyes de la mecnica: por ello, la gravitacin se consider tradicionalmente como un captulo de la mecnica. El electromagnetismo, no estando relacionado directamente con ninguna experiencia sensorial (a pesar de ser el responsable de la mayora de ellas), no apareci como una rama organizada de la Fsica hasta comienzos del siglo XIX. As pues, en el siglo XIX la Fsica apareca dividida en unas pocas ciencias o ramas, llamadas clsicas, con muy poca o ninguna interconexin entre ellas: mecnica, termodinmica, sonido, ptica y electromagnetismo. ltimamente, una nueva rama (Fsica moderna), que cubre los desarrollos de la Fsica en el siglo XX, se ha agregado a la Fsica clsica. El conjunto de los fenmenos incluidos bajo el electromagnetismo y la Fsica moderna ha producido una nueva tendencia en el pensamiento que mira a los fenmenos fsicos desde un punto de vista unificado y ms lgico. Hoy da, el pensamiento fsico intenta contestar a esta pregunta: Es posible unificar todo y descubrir que este mundo representa aspectos diferentes de una nica cosa? La Fsica trata de dar contestacin a los fenmenos de la naturaleza, fenmenos de cada da, de cada instante, y ello obliga a los cientficos a preguntarse los motivos, el porqu, de ciertos cambios que su medio natural experimenta. Al no contestarse con un "porque s", se obliga a recorrer todos los conocimientos que posee de sta y de otras disciplinas. Su imaginacin "juega", sus sentidos observan y analizan, su inteligencia determina, y as, en un alto porcentaje de casos, llega a la conclusin de que la Fsica puede dar respuesta aclaratoria a lo observado. Esta inquietud del hombre, tratando de explicarse lo que ocurre a su alrededor, hace que se organice

sistemticamente, establecindose un mtodo para dar respuestas a sus interrogantes: observacin, experimentacin, razonamiento-induccin y comunicacin es lo que llamamos mtodo cientfico. La observacin consiste en un examen crtico y cuidadoso de los fenmenos, notando y analizando los diferentes factores y circunstancias que parecen influenciarlos. Desafortunadamente, las condiciones bajo las cuales ocurren los fenmenos naturales raramente ofrecen suficiente variacin y flexibilidad. En algunos casos slo ocurren de vez en cuando, de modo que su anlisis es un proceso difcil y lento: por este motivo es necesaria la experimentacin. La experimentacin consiste en la observacin del fenmeno bajo condiciones preparadas de antemano y cuidadosamente controladas, de modo que el cientfico puede variar las condiciones a voluntad, haciendo ms fcil descubrir cmo afectan al proceso. Evidentemente, la experimentacin no es la nica herramienta que tiene el cientfico: a partir de hechos conocidos, puede deducir nuevos conocimientos en forma terica (por terica se entiende la proposicin de un modelo de la situacin que estudia). Utilizando relaciones previamente establecidas, el cientfico aplica razonamientos lgicos y deductivos al modelo, razonamientos que, generalmente, se expresan mediante tcnicas matemticas. El resultado final puede ser la prediccin de algunos fenmenos no observados todava o la verificacin de relaciones existentes entre varios procesos. El conocimiento que un fsico adquiere por medios tericos, es comunicado a la comunidad cientfica para su revisin y anlisis: puede ser utilizado por otros cientficos para disear experimentos que comprueben el modelo o que determinen sus limitaciones y/o errores. El fsico terico, entonces, revisa y modifica su modelo de modo que est acorde con la nueva informacin obtenida: esta interrelacin entre la teora y la experimentacin es lo que permite a la ciencia progresar continuamente sobre bases slidas.

2.- Fsica y Tecnologa La experiencia y la experimentacin juegan papeles importantsimos en la Fsica. Sin embargo, la tarea del fsico no se reduce a una mera acumulacin de datos: debe intentar explicar aspectos particulares o generales de los nuevos fenmenos y mejorar los resultados de los ya estudiados. Es preciso recordar que el fsico debe responder a la pregunta bsica: "Por qu suceden las cosas as?". Una respuesta cualitativa no es satisfactoria: es preciso adquirir un conocimiento profundo del fenmeno y reducirlo a una frmula que lo cuantifique. La cuantificacin es fundamental: una teora, por muy elegantemente elaborada que est, que no prediga los valores numricos de los observables no es aceptable. La Fsica est ntimamente relacionada con la tcnica, y no porque sta sea una finalidad de aqulla, sino porque avanzan inseparablemente unidas. Al cientfico no le conciernen los efectos humanos o morales de su trabajo ni se aplica a resolver problemas inmediatos, concretos y prcticos: el cientfico busca respuestas a problemas cientficos que slo existen en la medida en que despiertan su curiosidad. El tcnico, en cambio, busca soluciones concretas a problemas concretos con objeto de satisfacer necesidades humanas; es capaz, incluso, de encontrar dichas soluciones aunque no se posean conocimientos cientficos del problema. Consecuentemente, el perfeccionamiento tcnico lleva consigo el adelanto cientfico y ste permite, a su vez, resolver nuevos problemas tcnicos con mejores medios. No es casualidad que los pases tcnicamente ms avanzados sean aqullos que reconocen la importancia de la investigacin cientfica pura y la facilitan. An difiriendo en sus planteamientos bsicos y en sus objetivos, Tcnica y Fsica comparten en buena medida el mtodo de trabajo. Son comunes a ambas la observacin, la experimentacin, muchas lneas de razonamiento y la formulacin matemtica. Comparten, asimismo, la lnea de progreso que hace que de una
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formulacin terica (fsico) o de un dispositivo original (tcnico) se obtenga, mediante la experiencia, la formulacin de una nueva teora o el desarrollo de un nuevo dispositivo que supera, por inclusin, al original. El flujo de informacin entre investigadores y tcnicos permite minimizar el tiempo que transcurre entre la caracterizacin cientfica de un fenmeno y el desarrollo de su aplicacin prctica. Los tcnicos disponen actualmente de un gran volumen de referencias accesibles acerca de las propiedades bsicas de los materiales, componentes, etc., usados en sus diseos. Estos aspectos de la relacin Fsica-Tcnica son claves en el desarrollo actual de ambas.

3.- Magnitudes Fsicas y sistemas de unidades Magnitud es todo aquello susceptible de medida. La medicin es una tcnica por la cual asignamos un nmero a una propiedad fsica como resultado de comparar dicha propiedad con otra similar tomada, arbitrariamente, como patrn y a la que se da el nombre de unidad. Cuando el fsico mide algo debe tener mucho cuidado en no perturbar, o producir una perturbacin mnima, el sistema que est bajo observacin. Adems, todas las medidas son afectadas en algn grado por el error experimental debido a las imperfecciones inevitables del instrumento de medida y a las limitaciones impuestas por los sentidos que deben registrar la informacin (vista, odo). Por lo tanto, cuando un fsico disea una tcnica de medida procura que la perturbacin de la cantidad a medir sea ms pequea que el error experimental. Esto, en general, siempre es posible cuando se miden cantidades en el mundo macroscpico. Sin embargo es muy diferente cuando se pretenden medir propiedades atmicas individuales, tales como el movimiento del electrn en su tomo: no podemos usar un instrumento de medida que produzca una perturbacin ms pequea que la cantidad a medir ya que no tenemos instrumentos tan pequeos. Es necesario, pues, formular una estructura terica especfica para cuando tratamos cantidades atmicas: de ello se encarga la mecnica cuntica. Otro requisito importante es que la definicin de las magnitudes fsicas sea operacional: debe indicar, explcita o implcitamente, cmo medir la magnitud. Por ejemplo, decir que la velocidad es una expresin de la rapidez de un cuerpo en movimiento, no es una definicin operacional de la velocidad. Decir que la velocidad es el espacio recorrido en la unidad de tiempo, s lo es. Magnitudes fundamentales son aqullas cuyas unidades se definen arbitrariamente, es decir, que no tienen ecuacin de definicin. Las magnitudes fundamentales son las que se toman como base de los sistemas coherentes de unidades. As, la longitud, la masa y el tiempo son las magnitudes mecnicas fundamentales de los Sistemas Cegesimal (CGS) e Internacional (MKS). La longitud, la fuerza y el tiempo son las magnitudes mecnicas fundamentales del Sistema Tcnico. Magnitudes derivadas son aqullas cuyas unidades estn relacionadas con las fundamentales mediante ecuaciones fsicas escogidas convenientemente como ecuaciones de definicin. El que una magnitud sea fundamental o derivada es algo absolutamente convencional. En el Sistema Internacional de unidades, las magnitudes y unidades fundamentales pueden verse en la tabla I. An no se ha decidido si son fundamentales o no el ngulo plano [cuya unidad es el radin (rad)] y el ngulo slido [cuya unidad es el estereorradin (sr)]. Hoy da se les llama magnitudes suplementarias.

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4.- Ecuacin dimensional Por definicin, toda magnitud derivada se puede expresar por medio de un producto de potencias de magnitudes fundamentales. Tal producto se denomina ecuacin de dimensin y expresa la forma en que las magnitudes fundamentales intervienen en la derivada. As, por ejemplo, el rea de una figura plana se encuentra siempre multiplicando dos longitudes: por eso decimos que sus dimensiones son L2. Algunos ejemplos son: [v]=LT-1 ; [a]=LT-2 ; [F]=MLT-2 para la velocidad, aceleracin y fuerza respectivamente.

TABLA I MAGNITUD Longitud Masa Tiempo Intensidad de corriente elctrica Temperatura termodinmica Cantidad de sustancia Intensidad luminosa UNIDAD metro (m) Kilogramo (kg) segundo (s) Amperio (A) Kelvin (K) mol (mol) Candela (cd)

Para que la frmula representativa de una ley que relaciona varias magnitudes fsicas sea correcta, debe ser homognea, es decir, las ecuaciones dimensionales de todos sus sumandos y de los dos miembros han de at no puede ser correcta porque [ s0 + v0 t ] = L y ser las mismas. Por ejemplo, la frmula s = s0 + v0 t + 1 2 1 1 at = LT y, por tanto, no pueden sumarse at . s0 + v0 t y 1 2 2

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