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Coleccin de Cuadernillos de actualizacin para pensar la Enseanza Universitaria.

Ao 4. N2 . Abril de 2009
R e - c o n o c i e n d o l o s p r o b l e m a s e d u c a t i v o s e n l a Un i v e r s i d a d

La Enseanza de grado es un problema de todos Voces que dialogan con la cultura de la educacin en nuestras aulas

Tan sencilla y resistida: La teora de Evolucin por Seleccin Natural


Dr. Jaime Polop
En qu consiste la teora de Seleccin Natural que tantas controversias gener y por qu fue revolucionaria? Qu contiene esta obra para hacer de su autor merecedor de tamao reconocimiento? Hay alguna prueba que nos permita ver la teora realmente en accin? Qu pas con la teora en otros espacios del conocimiento humano? Dnde aprendemos sobre la teora de la evolucin?

Universidad Nacional de Ro Cuarto - Sec. Acadmica - rea de Vinculacin / 0358 - 4676311 Correo electrnico: vinculacion@rec.unrc.edu.ar

No slo se necesitan ojos para ver como funciona la naturaleza sino tambin un cerebro para entenderla Galileo

EDITORIAL
En esta oportunidad presentamos el segundo nmero del ao 2009 de nuestra Coleccin, con el objetivo de continuar desafindonos con el conocimiento, reflexiones y controversias que ataen a nuestro quehacer universitario como educadores y constructores de nuevas interpretaciones, enfoques y perspectivas. Continuamos apostando a enriquecer nuestra cotidianeidad profesional y personal en funcin de revisar nuestros modos de pensar el mundo. En este sentido, el texto que se ofrece es una nueva invitacin a problematizar ideas, su validacin cientfica y cultural, as como la vigencia histrica de paradigmas revolucionarios para el pensamiento y la construccin de alternativas. En el ao del 150 aniversario de la Teora de la Evolucin, el Dr. Jaime Polop con su texto nos invita a realizar un recorrido que historiza la construccin que hizo Charles Darwin de la trama argumental de la teora, clarificando conceptos bsicos para la comprensin de su obra, y analizando algunos ncleos dilemticos que atravesaron y atraviesan, an hoy, el status de la teora. Dado el impacto y la proyeccin que su explicacin ha ofrecido a la humanidad y a distintos campos disciplinares, creemos relevante cuestionarnos respecto de algunas preguntas que atraviesan este texto: Qu sabemos sobre la teora de la Seleccin Natural? por qu fue revolucionaria?Por qu genera tantas controversias? Qu evidencias cientficas se han sumado en estos 150 aos?Cules son nuestros mitos y resistencias a aprender sobre la Teora de la Evolucin? Esta reflexin pretende contribuir a revisar nuestro rol como formadores, repensar qu estamos enseando, con qu enfoques y problemas enfrentamos a nuestros alumnos y qu pensamiento y valores ayudamos a aprender.

Tan sencilla y resistida: La teora de la Evolucin por Seleccin Natural


Jaime Polop*
En el presente ao se conmemora el 150 aniversario de la publicacin de El Origen de las Especies (cuyo ttulo completo es El origen de las especies mediante la seleccin natural o la conservacin de las razas favorecidas en la lucha por la vida), junto con los 200 aos del nacimiento de su autor Charles Darwin, y se celebra con diversas actividades alrededor del mundo. - Qu contiene esta obra para hacer de su autor merecedor de tamao reconocimiento? Desde que Darwin y Alfred Russel Wallace plantearon la teora de Evolucin por Seleccin Natural en una reunin de la Linnaean Society en 1858 y con la posterior publicacin de El Origen de las Especies (1859), cambi para siempre la visin del mundo y del lugar del hombre en l para la comunidad cientfica. Adems, de lo que podemos estar seguros es que las ciencias, la filosofa y la sociologa no fueron iguales a partir de la incorporacin de la teora. En el mbito de la Biologa, a partir de la publicacin de la teora fue adquiriendo status de paradigma cientfico, y hoy ninguna de sus ramas prescinde del marco que le ofrece. Podemos adelantar, sin embargo, que la figura de Darwin y su teora son poco conocidos y valoradas fuera de aquellos mbitos. Quienes habitualmente utilizan la teora evolutiva y la de Seleccin Natural como base de sus investigaciones, a veces no advierten que ellas estn muy lejos de ser entendidas y aprovechadas por la inmensa mayora de las personas. Es muy comn leer artculos periodsticos o ver documentales en la televisin en donde se expresan enunciados como estos organismos adquirieron esa estructura para, la especie A es ms evolucionada que la especie B, la lucha por la perpetuacin de la especie o que el hombre procede del mono, revelndonos cun pobremente conocidas son realmente la evolucin y sus teoras. Estos hechos deberan ser disparadores para prestar un especial inters a la promocin cultural de la teora de la evolucin por Seleccin Natural y a la enseanza de la misma. Sin embargo, este es un caso ms en el que es posible apreciar que la ciencia es pobremente entendida, y que ella, sin embargo, hace pocos esfuerzos para explicarse al pblico en general. - En qu consiste la teora de Seleccin Natural que tantas controversias gener y por qu fue revolucionaria? Para tener una cabal dimensin de la teora y de la accin que produjo debemos intentar contextualizar aunque sea brevemente su nacimiento. Tengamos en cuenta que a lo largo de la historia las respuestas que fue obteniendo el hombre sobre s mismo y lo que le rodea han estado contextualizadas en el marco de las corrientes intelectuales de sus pocas, de la cultura, de los paradigmas. Al decir de Gould (1994) la naturaleza ayud, pero las revoluciones intelectuales necesitan bases ideolgicas. 5

Desde el siglo IV d.C. y hasta muy entrado el siglo XIX las explicaciones sobre el mundo natural deban estar en concordancia o deducirse de los textos bblicos, actuando la Escolstica como teln de fondo filosfico. La Escolstica contaba con un cuerpo de dogmas y definiciones que ponan un marco y un molde a la especulacin filosfica. En ella el mtodo es la discusin de proposiciones metafsicas, teolgicas, lgicas, etc. Apoyndose en la autoridad de los grandes filsofos de la antigedad y en la Biblia, utilizaba razonamientos meramente dialcticos desprovistos de toda evidencia y apelando permanentemente a criterios de autoridad. En este contexto la gua de una mano Divina que organiza todo no estimulaba que el hombre pensase o razonase ms all de lo cotidiano. Qu se sostena sobre la diversidad de la vida y sobre el ajuste que tienen los organismos a los ambientes que habitan, que parecen modelados a ellos? En los ambientes intelectuales se sostena, casi como nico discurso, que cada especie animal ocupaba un lugar nico en la creacin divina, que Dios haba realizado segn su perfecto designio. Las semejanzas y las diferencias observadas en los seres vivos haban sido perfectamente calculadas desde su creacin, y cada grupo surgi como un producto de un acto de creacin divina y eran inmutables en el tiempo (Fijismo), justificndose la adaptacin de los organismos a sus ambientes como expresin de sabidura del Creador para dar a cada cual lo suyo. Adems, l haba decidido colocarlas en sus localidades particulares. Bajo esta concepcin la naturaleza no presentaba continuidad, cada uno de sus componentes no tena pasado ni futuro, eran una aventura individual, un evento nico, por lo tanto no poda pensarse en procesos histricos. La Tierra no tena para los fijistas un pasado distinto del actual, y la historia geolgica no exista todava. Hacia el siglo XVIII un vasto movimiento subterrneo de races laicas recorre Francia y toma cuerpo en la Enciclopedia, obra que aspira a recopilar todo el saber positivo de su tiempo. La nueva filosofa cambia la postura del hombre, le hizo menos crdulo y ms exigente, y se atrevi a hacer esfuerzos para conocer por la observacin directa, por la experimentacin y por el perfeccionamiento de los mtodos. Si la Biblia era literalmente cierta, la tierra podra llegar a tener 6.000 aos. Sin embargo, los primeros gelogos sospecharon que la tierra era mucho ms antigua. Nicolaus Steno en el s XVII elabora los principios de superposicin de las capas de la corteza terrestre, disponindose as de un mtodo de datacin relativa para los estratos y los fsiles que estos contienen. Se introduce as el eje temporal en el anlisis de los sistemas biolgicos, afianzndose la idea de que las faunas que poblaron una regin en el pasado han podido ser muy diferentes a las actuales. Esto fue imponiendo poco a poco la idea de que seres distintos a los actuales vivieron en tiempos pasados durante perodos de inmensa duracin. De este modo el inters de los naturalistas se vio atrado por la historia de un pasado del que los antiguos no sospecharon su existencia. En ese contexto, sin duda que el salto significativo en la comprensin de la complejidad y la diversidad biolgica sera la incorporacin de la idea de cambio. Aceptar que los organismos haban cambiado en el tiempo significaba que la vida tena una historia y que los organismos podan ser lo que son como consecuencia de esa historia. La teora no fue totalmente original en lo conceptual. Como toda teora estuvo precedida de una lenta labor de gestacin, representada por esfuerzos dispersos. Hacia el siglo XVIII hombres como Bufn y Lamarck entre otros, consideran que los organismos cambiaban entre generaciones y que la diversidad biolgica existente pudo haberse producido por variacin paulatina de ciertos tipos en otros. De all, el otro paso era inventar una teora para explicar por qu y cmo las especies cambian. Presumir que 6

los organismos cambiaban no inquietaba mucho, pero intentar explicar el cambio constitua un enorme golpe de audacia por el motivo que este tema estaba bajo el tratamiento religioso, casi como ningn otro. Era casi un desafo a las ideas tradicionales de la iglesia. A pesar de estos lmites su aceptacin fue favorecida por movimientos intelectuales y sociales de la poca en que fue concebida y presentada. El positivismo se iba abriendo camino como una cua en la conciencia general. La libre competencia, tanto en el mundo material como en el espiritual, y el no meterse con la libertad individual, comienzan a ser consigna de la poca, as como la creencia optimista en el progreso como una ley que gobierna la naturaleza y la vida humana. Adems, la fsica, la astronoma y la qumica obtuvieron hallazgos que se hicieron sentir claramente debido a sus aplicaciones en la vida diaria de la humanidad. Un lento y penoso desarrollo tecnolgico, comercial y filosfico fue socavando la imagen de un mundo sin cambios y sacudieron los duros dogmas religiosos. Estas nuevas concepciones filosficas y la necesidad de la humanidad a que ellas la condujeran a tiempos nuevos y ms felices, generaron sin duda un suelo favorable para cultivar una teora de la evolucin. - Cules fueron las observaciones de Darwin que pusieron en duda su creencia en el fijismo orgnico y le indujeron a pensar en la evolucin como hiptesis posible? En su viaje alrededor del mundo en la fragata HMS Beagle, Darwin recogi una incontable cantidad de informacin que termin de analizar despus que retorn a Inglaterra y discuti con otros naturalistas. Mientras el Beagle estuvo en servicio sobre las costas de Argentina Darwin captur varias especies que fueron nuevas para l. Algunas fueron muy curiosas como los armadillos. En esa misma zona descubri grandes animales fsiles cubiertos con caparazones que le daban un gran parecido con esos armadillos. Esto le impresion mucho, plantendose el por qu de la existencia de dos muy extraos animales de la misma clase, no registrados en ningn otro lugar del globo, uno viviente y el otro extinto. Por qu Dios se habra molestado en crear dos tipos de armadillos tan diferentes en distintos tiempos y en un mismo lugar geogrfico? Escribi en su libro de viajes: Esta maravillosa relacin en el mismo continente, entre los muertos y los vivos, arrojara ms luz en la apariencia de los seres orgnicos de nuestra tierra, y su desaparicin de ella, que cualquier otra clase de hechos, es evidente que hechos como estos, al igual que muchos otros, podan explicarse bajo el supuesto que las especies se modificaban gradualmente; el tema me obsesion. Podra asumirse que las formas extintas evolucionaron en las vivientes? Darwin visit algunas localidades sobre la costa este de Sudamrica desde Brasil al sur de Argentina. Not que algunas de las especies que encontr en una localidad podan estar presentes en otros lugares a pesar de que los individuos en las varias localidades podan no ser exactamente iguales. As, lo que pareci ser la misma especie se trataba de poblaciones locales que variaron con la localidad. Individuos de poblaciones cercanas a otras pueden diferir casi imperceptiblemente, mientras poblaciones ms distantes podran ser casi tan diferentes como dos especies. Las poblaciones locales podran responder de alguna manera a condiciones locales y diferenciarse en poblaciones distintas? Otra observacin similar fue realizada en las islas Galpagos, un grupo de islas volcnicas de la costa de Ecuador. Darwin se enter que cada isla tena su propia variedad de tortugas gigantes. Los famosos pinzones de Galpagos representaban una situacin similar. 7

Estas aves variaban de isla en isla; cada una tena su propia especie. Observ que sus picos tenan distintas formas en cada isla: algunos eran anchos otros alargados, y otros pequeos y cortos, en evidente relacin a las diferentes clases de alimento que ellos consuman. Por qu Dios haba creado distintos tipos de tortugas, pinzones o iguanas en pequeas islas ms o menos idnticas? Escribi tambin: Viendo esta gradacin y diversidad de estructura en un grupo pequeo e ntimamente relacionado de pjaros, uno puede muy bien imaginar que de un pequeo nmero original de pjaros en este archipilago, una especie se ha reproducido y modificado para fines diversos. Algo que tambin puede haber influido en Darwin es la lectura de un tomo del libro de Charles Lyell denominado Principios de Geologa (1830), que llevaba en su viaje. All se sostena, contrariamente a lo que pensaban la mayora de los investigadores de su poca, que la antigedad de la tierra poda remontarse a varios millones de aos y que la corteza terrestre haba sufrido cambios lentos pero inexorables que determinaron la actual fisonoma planetaria. As, las caractersticas geolgicas del planeta son el producto de una lenta y continua evolucin. Surge la Teora! Como dijimos, ya mucho antes de Darwin se sospechaba en la descendencia con modificaciones, o se intua que las especies evolucionaron unas de otras. Sin embargo, algo muy distinto era intentar inferir la historia evolutiva e intentar saber cmo y por qu se han producido (elucidar sus mecanismos). Darwin una vez que se convenci del cambio en los organismos sinti la necesidad de explicarlo. Ello lo llev a lo ms controversial: inventar la teora. El cuaderno de notas revela cmo Darwin se atorment con muchas ideas. Su teora tendra que explicar no solamente por qu los organismos cambian, sino tambin porqu ellos estn bien diseados para la vida. Uno podra preguntarse de dnde obtuvo Darwin la inspiracin para desarrollar su versin del mecanismo de seleccin natural. De la lectura de la obra de Thomas Malthus (economista) (Un ensayo sobre Poblaciones, 1798) capt la nocin de que las poblaciones incontroladas crecen geomtricamente, mientras que los alimentos lo hacen aritmticamente. Malthus sugiri que la miseria y la pobreza en los aos de la Revolucin Industrial se deban a la relacin entre la tasa de crecimiento humano y la tasa de incremento del alimento suministrado. Para Malthus necesariamente deben existir leyes en la naturaleza que restrinjan a ellas dentro de los nmeros y las reas prescriptas, salvo la raza humana, que por algn esfuerzo de la razn escapa de esta. Esta falta de alimento para todos generara una lucha por la existencia que seleccionar a los ms aptos. Hubo otro economista que tambin influy en la teora darwiniana, l fue Adam Smith. En el sistema del laissez-faire de Smith (La riqueza de las naciones, 1776), para llegar a una economa ordenada no se debe legislar desde arriba con leyes explcitas. Se debe dejar que los individuos luchen con libertad por su provecho personal. En esta pugna los ineficientes son eliminados y los mejores se contrarrestan unos a otros hasta constituir un equilibrio que redunda en beneficio de todos. Estas fueron dos ideas centrales en la teora de Seleccin Natural de Darwin, ofreciendo una alternativa puramente natural y materialista al argumento de la Creacin. La evolucin era una vieja idea; la seleccin natural fue una nueva idea. Veamos ahora los hechos que Darwin tuvo en cuenta y su razonamiento que sirvieron de base para generar la teora.

Darwin reconoca que todos los organismos deben reproducirse para formar una nueva generacin, que los descendientes deben tender a parecerse a sus padres y que ellos exhiben variabilidad (esta es la piedra angular de la evolucin, sin ello no podra darse la evolucin ni la seleccin natural). En una poblacin animal ningn individuo es igual a otro, entre ellos pueden encontrarse pequeas variaciones. Podemos pensar que en la reproduccin el proceso de copia no es perfecto y que algunos de esos errores de copia generan diferencias en la capacidad de supervivencia de la descendencia. Si bien las poblaciones se nos presentan como aparentemente homogneas en su apariencia, el observador avezado o bien quienes no lo sean al agudizar su poder de observacin, comenzarn a hacer resaltar las diferencias entre los individuos. Darwin estaba seguro de las diferencias individuales pero desconoca cmo se generaban y cmo se heredaban. La gentica suministr la gran pieza final del rompecabezas hacia principios del siglo XX. Otros hechos que Darwin reconoca eran que los recursos resultaban limitantes, es decir que no hay recursos para todos los individuos que nacen y que las poblaciones naturales tienden a incrementar su nmero a un ritmo geomtrico. Tomemos un ejemplo. El bacalao hembra del Atlntico Norte pone 85.000.000 de huevos de una vez. Imaginemos que todos esos huevos sean fecundados y que todos lleguen al estado adulto (en cunto tiempo piensa usted que tendramos ms volumen de bacalao que agua en el ocano?). Sin embargo, en condiciones reales, ao a ao el nmero de individuos en la poblacin permanece aproximadamente constante, por lo tanto se puede concluir que los organismos producen ms descendientes que los que sobreviven, y que el ambiente elimina los individuos sobrantes. Esto significaba que por lo tanto debe existir una lucha por la supervivencia (otra conclusin). Esta lucha por la existencia tiene lugar dentro de un conjunto de relaciones ecolgicas particulares o circunstanciales que comprenden al ambiente en el que se encuentra la poblacin. En esta lucha todos los organismos de la poblacin tienen la misma probabilidad de sobrevivir y reproducirse? No, en la lucha triunfa el que es portador de la o las caractersticas ms favorables en el medio donde vive. El ambiente acta as como una fuerza selectiva, eligiendo aquellas variantes mejor adaptadas. Es decir que sobreviven ms los individuos que estn ms adaptados a las circunstancias ambientales particulares. Hay mortalidad no aleatoria o diferencial con respecto a los caracteres (esto es, ocurre seleccin natural). El impacto del ambiente sobre las caractersticas hereditarias es la seleccin natural, que conduce modelando a la poblacin descendiente hasta llevarla a una relacin adaptativa ms eficiente con su medio. Para ilustrar con un ejemplo presentaremos una breve historia sobre una poblacin de caracoles. Como toda poblacin de organismos los caracoles hacen copias de s mismos, es decir que tienen descendencia que se parecen a sus progenitores. Esos descendientes difieren ligeramente de sus progenitores porque el proceso de copia no es perfecto. Adems, en determinados casos algunas de las pequeas diferencias entre los descendientes influyen en el tiempo de sobrevida y en la probabilidad de tener descendencia propia. En nuestro ejemplo, los caracoles vivan sobre rocas en un rea de costa marina. En ese ambiente (como en cualquier otro) existiran otros organismos con los cuales competiran por alimento y refugio, otros de los cuales se alimentarn y otros a los que serviran de alimento. En el ambiente, por supuesto, tambin existiran condiciones fsicas determinadas por variables atmosfricas por ejemplo como la temperatura, la humedad, altitud, etc. Estas caractersticas del ambiente (biolgicas y fsicas) constituyen las fuerzas de la naturaleza que interactan con nuestros caracoles. 9

Los caracoles de nuestro ejemplo estaran siendo predados por un tipo particular de aves llamados caracoleros. En su gran mayora, los caracoles al desplazarse habitualmente entre las rocas lograban mimetizarse muy bien por el color de su concha calcrea. De esta manera a las aves les costaba mucho distinguirlas, siendo predados en una proporcin baja y constante. Los caracoles que ms frecuentemente eran consumidos eran aquellos que tenan alguna caracterstica en la concha que los contrastaban con el roquedal y les permita la fcil individualizacin por las aves. As, vemos que entre la cantidad de variantes individuales generadas por distintos colores en nuestra poblacin podramos encontrar variedad de respuestas funcionales a la sobrevivencia y a la reproduccin. Si algunos de los caracteres variantes les permiten a los individuos que los poseen tener mayor probabilidad de sobrevivir y dejar descendencia, sera razonable suponer que en el curso del tiempo los individuos de este tipo sean ms dentro de la poblacin? Con el tiempo las rocas fueron paulatinamente siendo colonizadas y tapizadas por un tipo de alga que al secarse las tornaba de color oscuro. En este nuevo escenario las aves empezaron a identificar fcilmente a los caracoles al hacer evidente el color que antes los mimetizaba con las rocas. Ello gener una disminucin progresiva de la poblacin de caracoles, y en la medida en que nacan nuevos caracoles claros eran devorados por las aves. La mayor parte de la descendencia posea la coloracin y tonalidad de los progenitores, por lo tanto no sobrevivan por mucho tiempo y no llegaban a reproducirse. Sin embargo, algunos de los descendientes que antes no lograban mimetizar tanto en el anterior ambiente por ser ms oscuros y eran as fuertemente predados, en el sustrato de rocas con algas secas (entorno oscuro) se camuflaban mejor que los dems y hacan dificultosa su identificacin por las aves. Estos descendientes sobreviven ahora ms que los de color claro y llegan a reproducirse mejor. De esta forma, su nmero se fue incrementando respecto al resto de la poblacin. Con el paso del tiempo y las generaciones y la actividad de las fuerzas selectoras, la mayora de los caracoles representados en la poblacin fueron oscuros. La poblacin haba evolucionado por seleccin natural. Como los cambios ambientales, en trminos fsicos y biolgicos, a travs del tiempo son una constante en la naturaleza, alguna de las diferentes variantes de la poblacin se torna ms favorecida en trminos de reproduccin y sobrevivencia frente al nuevo estado del ambiente, que las formas que prevalecieron en el pasado. Es decir, que alguna de las variantes podra estar mejor adaptada al nuevo ambiente que las que lo estaban en el ambiente en el estado anterior; las variantes mejor adaptadas incrementarn en su frecuencia relativa. Veamos una alternativa diferente. Podra suceder que sin cambio dramtico en el ambiente algunos organismos nazcan con una mutacin en uno de los rasgos que mejore su reproduccin y sobrevida respecto a su estado anterior y respecto al resto de los organismos de la poblacin. Los individuos con la mutacin favorable, a travs de las generaciones, aumentarn en nmero, habindose, de esta manera, producido un cambio evolutivo en la poblacin. Para Darwin, por los procesos mencionados, las caractersticas favorables se van acumulando y, con el tiempo, surgen grandes diferencias entre el grupo original y los individuos con esas mutaciones. La continuacin de estos procesos por cientos, miles o millones de aos podran dar como resultado la formacin de una nueva especie. Como vemos la teora de Seleccin Natural posee un ncleo duro que resulta de sorprendente sencillez. En resumen, en la naturaleza las poblaciones tienden a crecer 10

geomtricamente, mientras que los recursos lo hacen aritmticamente. Los organismos de una poblacin son diferentes entre ellos, poseen variaciones en los rasgos, y de esta manera, en la competencia, aquellos organismos que posean rasgos que permiten sobrevivir o reproducirse mejor reemplazarn a aquellos menos capaces, que se reproducen o sobreviven en menor grado. As, a travs de las generaciones los organismos con el rasgo que fue seleccionado favorablemente se encontrarn en mayor frecuencia que los restantes. Este es el mecanismo bsico de evolucin por seleccin natural. - No entiendo bien lo de las adaptaciones! Veamos una definicin. Se refiere a caractersticas estructurales, funcionales y comportamentales que permiten a los organismos sobrevivir y reproducirse exitosamente en su ambiente natural. Veamos un par de ejemplos tomado de Futuyma (1998) para su mejor comprensin. Las adaptaciones estn por lo general caracterizadas por dos conspicuos rasgos. Primero, la mayora de ellas son complejas, involucrando procesos bioqumicos, control por hormonas o sistemas nerviosos o determinados desarrollos morfogenticos. Segundo, todos los rasgos tienen la apariencia de un diseo; ellos estn construidos de modo tal que parecen cumplir alguna funcin en los organismos que las poseen, tal como defensa, dispersin, que parece promover la reproduccin o la sobrevivencia. Esta complejidad y la evidente funcin de las adaptaciones de los organismos generan resistencia a concebirlas como un producto de la actuacin al azar de las fuerzas fsicas y biolgicas. Tomemos un par de ejemplos. Las orqudeas han evolucionado en flores extraordinariamente modificadas. En la mayora de las especies uno de los tres ptalos, llamado el labelum, est fuertemente modificado en una amplia variedad de formas. El rgano sexual posee tambin profundas modificaciones de la estructura que son las bases para una asombrosa variedad de mecanismos de polinizacin. Extraordinario, pero sin embargo simple, es el fenmeno de pseudocopulacin. Muchas orqudeas atraen insectos machos de ciertas especies, no por ofrecerle alimento en forma de nctar o polen, sino por una modificacin del labelum mostrando al menos vagamente un insecto hembra, junto con un perfume que mimetiza la feromona sexual atractiva de la hembra. Cuando el insecto se aparea con las flores, un polinium (masas agregadas de polen) se sujeta a l por un disco pegajoso. El polinium es sujetado precisamente sobre aquella parte del cuerpo del insecto que contactar el estigma de la prxima flor visitada, donde la masa entera de polen ser depositada y as la flor ser fecundada. Otro ejemplo. La mayora de los vertebrados terrestres tienen muchos de los huesos del crneo rgidamente sujetos uno con otros, mientras que las serpientes tienen un crneo cintico que es una maravilla de ingeniera. La mayora de las serpientes pueden ingerir presas mucho ms grandes que sus cabezas, y sin el beneficio de las manos pueden manipular sus presas con sorprendente versatilidad. Ellas ejecutan esto atrayendo sus presas dentro de su esfago con recurvados dientes montados sobre un nmero de huesos libres mviles que actan como palanca y punto de apoyo, movidos por complejos msculos. Obviamente, es poco probable que diseos complejos como el crneo de una serpiente o la flor de algunas orqudeas surgieran por casualidad en un solo paso. Una adaptacin simple como podra ser el cambio de color de la concha del caracol, en el ejemplo anterior, s podra producirse por casualidad en un solo paso. Un diseo complejo como 11

el del crneo de la serpiente y la orqudea surgira en una serie de mltiples pequeos pasos. Cada uno de esos pasos es un acontecimiento casual en s mismo, garantizando la seleccin natural la conservacin de cada paso de modo que las modificaciones se vayan acumulando. Veamos. De acuerdo a Darwin y a las teoras evolucionistas contemporneas, los rasgos fsicos y comportamentales tienen la apariencia de diseo porque entre las muchas variaciones en las especies ancestrales se van fijando aquellas que les dieron mayor sobrevivencia y reproduccin bajo las circunstancias ecolgicas particulares. De esta manera, en cada paso de tamiz de la seleccin natural las poblaciones van aadiendo pequeos cambios, siendo cada vez ms ajustadas al ambiente, producindose un modelado de los organismos por el ambiente a travs de las generaciones. Este proceso esculpe gradualmente la vida en formas cada vez ms especializadas. Podemos decir que las complejas estructuras de los organismos han sido efectivamente diseadas, pero por un proceso completamente no inteligente. Con el conocimiento actual, si aceptamos que los rasgos y variaciones estn codificados por informacin en el ADN (Acido Desoxiribonucleico), por analoga es posible asumir que este ADN ha sido formado por un proceso histrico de seleccin natural, significando que esta informacin ha sobrevivido y se ha multiplicado a una mayor cantidad de secuencias de ADN que contiene tal informacin. Hoy no slo podemos comparar los fenotipos de los organismos sino tambin las secuencias de sus ADN para deducir la historia filogentico (historia de las relaciones de parentesco). - Perdn, podemos dudar? Hasta ahora hay un buen argumento terico a favor de la Seleccin Natural (est bueno el ejemplo de los caracoles), pero, hay alguna prueba concreta a su favor o algo que nos permita ver la teora realmente en accin? A fin de responder a lo planteado es importante que distingamos entre el hecho de la evolucin y la teora de la evolucin. Los hechos son cosas que suceden y de los cuales obtenemos los datos con los que los describimos, mientras que las teoras son estructuras de ideas que explican e interpretan los hechos (por qu y cmo suceden). Para poder empezar a acordar o a disentir en el caso de la evolucin debemos partir de una base mnima. En nuestro caso partiremos de la definicin del trmino evolucin. La definicin ms simple es: cambios en los caracteres de los organismos a travs de generaciones. Si se asume el sentido fctico del trmino, vemos que hay evidencias directas abundantes tanto en el campo como en el laboratorio. Hay experimentos acerca del cambio, por ejemplo en las moscas del vinagre sometidas a seleccin artificial en laboratorio, los cambios producidos por cra selectiva en el ganado y en plantas de cultivo modificadas hacia formas que no existan antes de la intervencin del hombre. Consideremos tambin las famosas poblaciones de polillas britnicas en las que pasaron de predominar las formas oscuras cuando el holln industrial oscureci los rboles sobre los que descansan (que parecido al ejemplo de los caracoles!), las poblaciones de insectos o las bacterias que hoy son resistentes a pesticidas y antibiticos respectivamente. Esto significa que los cambios ocurridos en las caractersticas de los organismos son concretos, es posible datarlos y son verificables. Por lo tanto la evolucin como hecho es innegable. Sin embargo se puede argumentar que los grandes cambios evolutivos (cambios graduales de una especie a otra) requieren demasiado tiempo, por la escala de la historia, lo cual no permite verifi12

carse por observacin directa. Por principio no podemos observar procesos que operaron en el pasado, pero podemos inferirlos a partir de lo mencionado anteriormente y de los resultados que nos rodean: organismos vivientes y fsiles, y no por ello son menos seguros. Desarrollaremos esto con la explicacin de las particularidades de las teoras. En la teora de Seleccin Natural, podemos estar seguros de la veracidad de los mecanismos y las vas que siguieron los organismos durante la filogenia (relaciones de parentesco entre organismos)?, podemos demostrar fehacientemente en todos sus detalles lo que sucedi en el pasado sin haber estado presentes como para testimoniarlo o corroborarlo? En forma absoluta es imposible. Slo podemos imaginar posibles explicaciones a travs de los datos que nos hayan llegado a estos das. En las ciencias en las que participa el factor tiempo, debemos comenzar a recoger pruebas que hayan quedado plasmadas en el registro terrestre para empezar a construir, verificar o descartar algunos aspectos de esa explicacin. Imaginemos algo ms actual y pensemos en la escena de un terrible accidente del cual no hayan quedado testigos y del que queremos conocer lo sucedido (por qu y cmo sucedi). El accidente ya ocurri por lo cual nunca podremos estar absolutamente seguros de cmo sucedi en sus mnimos detalles. Pero, no por eso no vamos a intentar reconstruir la ocurrencia del hecho (la verdad). De qu nos valemos?. El registro de la mayor cantidad de detalles (huellas y seales) en forma de datos provenientes del hecho, del conocimiento derivado de otros hechos o situaciones similares, de la experiencia, y con la lgica en el razonamiento como herramienta intelectual. De esta manera intentaremos esa reconstruccin, as como una explicacin de las posibles causas que lo originaron. Como vemos, en esa reconstruccin nos ajustamos a los datos y a la lgica. Esta es una de las formas que utilizamos los investigadores para llegar al conocimiento; una de las rutas de acceso a la verdad. Exigir pruebas absolutas para las explicaciones cientficas es desconocer el carcter de la ciencia. Habra que explicar que las dudas, la falta de pruebas o certezas en ciencias no deben ser tomadas como debilidades, y por ello volcarse a la vereda opuesta. La ciencia ofrece y expone sus incertidumbres y propone un camino de verificacin permanente de sus verdades parciales, tendiendo a autocorregirse en su camino hacia el conocimiento. No oculta sus dudas ni les ofrece el atajo del dogma, o la satisfaccin con un prejuicio o una pseudoexplicacin, les ofrece el trabajo de la bsqueda de la verdad a travs de la investigacin. Es un constante desafo de razonamiento y bsqueda de pruebas para llegar a la verdad. Un buen ejemplo y probablemente ms conocido por la mayora de las personas es la teora de la gravedad. Alguien ha visto alguna vez a la gravedad? Cmo podemos entonces aceptar lo dicho sobre ella? Despus de cientos de aos de observaciones y experimentos, los hechos bsicos de la gravedad son comprendidos. Los cientficos usan la teora para hacer predicciones sobre cmo funcionar la gravedad en diferentes circunstancias. Tales predicciones han sido verificadas en incontables experimentos, confirmando de esta manera la teora. En definitiva, las construcciones tericas realizadas por la ciencia son controladas rigurosamente, puesto que se especifican cules son las estipulaciones que se utilizan y se valoran sus resultados mediante criterios vlidos para cualquier sujeto. As se consiguen resultados objetivos. - Y el hoy de la teora de Evolucin por Seleccin Natural? Muchos suponen que desde que Darwin concibi la teora nada ha sucedido que la modificase. Actualmente ningn bilogo pone en cuestin la importancia del meca13

nismo de seleccin natural. De lo que algunos dudan hoy es de su ubicuidad. Muchos evolucionistas argumentan que existen cantidades sustanciales de cambios genticos que pueden no estar sometidos a la seleccin natural y que pueden extenderse al azar a travs de las poblaciones, o hay quienes argumentan que la mayor parte de los sucesos evolutivos pueden ocurrir mucho ms rpidamente de lo que supona Darwin. Tambin es posible asumir que faltan pruebas que corroboren algunos aspectos de la teora, lo que no implica que existan pruebas que la refuten. As, aunque la forma de entender como funciona en detalle la evolucin puede variar entre disciplinas, todo queda dentro del debate cientfico y no se cuestionan las bases de la evolucin. Estos debates en la teora sobre el cmo ocurri son un signo de salud intelectual. La teora de la evolucin est apoyada por extensos descubrimientos cientficos que van desde el registro fsil a las relaciones gentico-moleculares entre las especies. Durante mucho tiempo se han recogido huesos antiguos en las rocas. Algunos se parecen a los que poseen los animales que nos rodean, pero otros proceden de animales que no tienen nada que ver con los existentes en la actualidad. Si bien esto no aporta una prueba en contra de la fijeza de las especies, al comparar los distintos fsiles que se han encontrado surge como evidencia secuencias en una serie ms o menos continua que vincula un fsil ms antiguo con uno posterior. En ellas los fsiles de los extremos de la serie son muy distintos, sin embargo, entre los intermedios slo se perciben leves diferencias. Ellos representaran sucesiones de formas de vida a travs del tiempo y transiciones entre ellas. Los embrilogos al comparar embriones de diferentes especies observan una gran semejanza en sus primeras fases de desarrollo, y a medida que estos avanzan al estado adulto se van haciendo cada vez ms diferentes. Ello es como si hubiese un modelo comn en las fases iniciales de los vertebrados que se va perdiendo a medida que avanzan en el desarrollo y se diferencian especficamente. Desde la Anatoma Comparada se ha registrado que las especies con un ancestro comn reciente son anatmicamente ms semejantes entre s que respecto de otras especies ms alejadas filogenticamente. Las estructuras en los vertebrados, por ejemplo, estn todas construidas segn el mismo modelo y poseen huesos similares en las mismas posiciones relativas. En 2004 fue hallado un fsil de 375 millones de aos que llamaron Tiktaalik en el rtico canadiense. Esta criatura encaja a la perfeccin en la brecha que hay entre los peces y los animales terrestres. Es un pez con escamas y aletas que posee una cabeza plana como la de los anfibios, con un cuello bien definido y huesos en el interior de las aletas que corresponde a los huesos superiores e inferiores del brazo y las muecas de los animales terrestres. La obtencin de organismos fsiles y sus parientes actuales en el mismo lugar geogrfico y en ningn otro lugar del planeta es otra prueba a considerar. La distribucin actual de los organismos se comprende perfectamente si utilizamos como marco terico la historia evolutiva de cada especie en relacin al lugar y al tiempo geolgico. Las especies que viven en ciertas islas estn emparentadas con especies que viven en continentes prximos o en islas cercanas. Todo lo anterior slo aporta parte de las pruebas, el resto se encuentra en los genes. La universalidad del cdigo gentico y de los componentes moleculares en todos los seres vivos revela continuidad gentica y la existencia de ancestros comunes. Hay una proporcin de coincidencia del 98% entre los genes humanos y el chimpanc, pero tambin hay genes humanos en animales muy diferentes como los ratones. Ello parece indicar que los 14

seres humanos guardan mayor relacin con el chimpanc que con esos otros animales, como si el ancestro comn de los seres humanos y los chimpancs es ms reciente que el ancestro comn de los seres humanos y los ratones. En este sentido, la teora de la evolucin puede aportarle como evidencia verdadera los ejemplos actuales sobre mecanismos que actan sobre los organismos, y que deberan ser utilizados para aplicar en el pasado haciendo un ejercicio de razonamiento. - Qu pas con la teora en otros espacios del conocimiento humano? En algunos mbitos, como el de las ciencias sociales, la traduccin del darwinismo por algunos de sus seguidores a trminos culturales termin lamentablemente traicionando al original. Por ejemplo, en lo que se dio en llamar all darwinismo social, origin una larga serie de hechos nefastos como la glorificacin de la libre empresa, de la economa del laissez faire, y de la guerra, la justificacin del uso de la fuerza ante los ms dbiles, la discriminacin de minoras tnicas y culturales y doctrinas racistas. Estas connotaciones negativas no estn presentes ni justificadas en la teora evolutiva de Darwin, pero, como toda gran teora, lgicamente no presenta un frente nico, hecho que aprovechan algunos para asignarle consecuencias tendenciosas. - Estimado lector, recuerda haber aprendido la teora de la evolucin en la escuela? Tal como lo expone Gould (1995), la teora de evolucin es una de las pocas grandes ideas desarrolladas por la ciencia, y que se refiere a profundas cuestiones que podran fascinar a los jvenes: De dnde venimos? Dnde surgi la vida? Cmo se desarroll? De qu modo se hallan emparentados los organismos? Indudablemente son preguntas fascinantes que obligan a pensar y podran ser objeto de interesantes debates. Sin embargo, la evolucin es a menudo vista como contenciosa y problemtica. Una posible causa es que la biologa evolutiva intersecta a menudo con valores religiosos y les plantea a muchas personas un desafo, que generan un dilema intelectual y espiritual. En este sentido, uno de los mayores desatinos es la asociacin de la evolucin con el atesmo (Antolin y Herbers 2001), y los jvenes sienten que ellos necesitan elegir entre convicciones religiosas y la creencia en la evolucin (Sinclair y Pendarvis 1998). Es importante que las personas reconozcan que la ciencia y las creencias tienen dominios separados, y que hay muchos cientficos que practican en forma activa alguna religin, y aceptan la teora evolutiva como una explicacin del mundo natural (Brickhouse et al. 2000, Antolin y Herbers 2001). En EE.UU una encuesta (PollingReport.com/2007) arroja que para el 44% de los ciudadanos la Teora de la evolucin es falsa y que el 33% no sabe sobre ella. Sin embargo, la subevaluacin o subconcepcin de la evolucin no est restringida al pblico en general. Curiosamente una gran proporcin de graduados (Lord y Marino 1993; Alters y Nelson 2002), y an ms en docentes de escuelas en EE.UU no comprenden los conceptos que deberan ensear (Rutledge y Warden 2000). Si se pudiese evaluar lo que se conoce de la Teora de Evolucin darwiniana en la sociedad argentina a travs de lo que conocen los alumnos recin ingresados a la universidad podramos concluir que ello es poco y que traeran una versin deformada, tal como lo 15

que expresa la Dra. Vivian Scheinsohn (2001). Una encuesta realizada por profesores de la Escuela de capacitacin docente del Ministerio de Educacin del Gobierno de la ciudad de Buenos Aires entre 2004 y 2007 revel que los docentes enfrentan dificultades en las aulas. Fue realizada por Alicia Massarini, Adriana Schneck y otros colaboradores a 111 profesores de biologa y presentado en el congreso de la Asociacin de Docentes de Biologa (Clarn, 19.01.09). El 33% manifest que los principales contenidos de la biologa evolutiva estaban ausentes en los programas de su formacin. El 77%, que no contaba con recursos apropiados para ensearlos. El 78% no tuvo oportunidad de acceder a cursos de actualizacin sobre el tema. A la escasa formacin, se suma que hay poco incentivo institucional. El 14% admiti que recibi recomendaciones o prohibiciones en contra de la enseanza de la evolucin. Hay escuelas religiosas donde los directivos consideran que atenta contra el dogma de fe. Ocurre en escuelas catlicas, pero tambin en escuelas judas ortodoxas. Lo real es que los temas de la biologa evolutiva requieren una denodada lucha contra concepciones apriorsticas, y para su enseanza exitosa es esencial entablar una activa lucha con los preconceptos o ideas espontneas de los estudiantes (Alters y Nelson 2002). La principal caracterstica de estas ideas es que se alejan de lo aceptado en la comunidad cientfica. Paradjicamente, como vemos, estas ideas pueden tambin generarse o ser reforzadas en el contexto escolar a consecuencia del propio proceso de enseanza-aprendizaje. Las ideas espontneas en la biologa evolutiva se refieren sobre todo al uso de explicaciones con connotaciones finalistas e intencionales, las cuales se detectan a menudo porque sugieren que los estudiantes identifican propsitos con causas. Se podra decir que dan a entender que los cambios biolgicos se producen para alcanzar un fin, un objetivo. Esta idea se muestra muy resistente a la instruccin (Bartov, 1978). Es importante entonces que los docentes realicen un esfuerzo que asegure una mejor comprensin de su parte de las teoras evolutivas, dedicndole mayor tiempo en las escuelas a estudiar una de las ms importantes ideas cientficas. Incorporar la posibilidad del cambio, y ver al cambio como promotor de una oportunidad ms que como una amenaza, es el mensaje silencioso y el desafo que nos trae la evolucin. Necesitamos que los ciudadanos puedan estar preparados para evaluar evidencias desapasionadamente. Los jvenes provenientes del sistema educativo deberan tener la habilidad de apreciar los alcances, propsitos, significados y limitaciones de la ciencia. Como dice Mayer (1984) necesitamos que los procesos de la ciencia impregnen nuestros libros y nuestras clases. Cuando se pueda ver la necesidad del conocimiento cientfico y tengan comprensin de las relaciones entre ciencia, sociedad y tecnologa se podr ampliar la visin y la tolerancia humana. Recordemos que hay una regla general muy simple a la que es conveniente recurrir cuando se dispone de ms de una explicacin para un hecho dado (en este caso para la diversidad y la adaptacin), y debe decidirse cul es la correcta, se la conoce como la navaja de Ockham. Ella nos sugiere optar por lo ms sencillo, que nos explique y que slo creamos en las cosas que ya conocemos.

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Referencias bibliogrficas
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(*) Jaime Polop es Doctor en Ciencias Biolgicas. Se desempea como docente e investigador del Dpto. de Ciencias Naturales, de la FCEFQyNat UNRC. Sus reas de trabajo son Teora de la Evolucin, Manejo de Poblaciones Animales y Metodologa de la investigacin para carreras de la Lic. en Ciencias Biolgicas. TERA.

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Esta Coleccin de Cuadernillos de Actualizacin para pensar la Enseaza Universitaria se edita mensualmente con la colaboracin, en produccin, del rea de Informacin Acadmica y, en diseo, del rea Grfica de nuestra Universidad.

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Coleccin de Cuadernillos de actualizacin para pensar la Enseanza Universitaria.

Universidad Nacional de Ro Cuarto Secretara Acadmica

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