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fuentes del paraso

arthur c. clarke

ttulo original: the fountains of paradise traduccin: edith zilly 1979 by arthur c. clarke 1988 ultramar editores s.a. mallorca 49 - barcelona isbn: 84-7386-325-9 edicin digital: carlos palazn revisin: abur_chocolat a la memoria, todava imborrable de leslie ekanayake (13 julio 1947 - 4 julio 1977) nico amigo perfecto de toda una vida, en el cual se combinaron como en ningn otro la lealtad, la inteligencia y la compasin. cuando tu espritu radiante y lleno de amor desapareci de este mundo, se apag la luz en muchas existencias. nirvana prpto bhyat la poltica y la religin son obsoletas; ha llegado el tiempo de la ciencia y la espiritualidad. sri jawaharlal nehru, ante la asociacin de ceiln para el avance de la ciencia; colombo, 15 de octubre de 1962. prologo entre el paraso y taprobane hay cuarenta leguas; desde all puede orse el sonido de las fuentes del paraso. tradicional, recogido por el fraile marignolli (1335 de la era cristiana). el pas al que he llamado taprobane no existe, pero coincide en un noventa por ciento con la isla de ceiln (ahora sri lanka). aunque las notas aclaratorias especificarn qu sitios, sucesos y personalidades se basan en la realidad, el lector no estar muy equivocado si calcula que el relato, cuanto ms improbable, ms se acerca a la realidad. en la actualidad se suele pronunciar el nombre "taprobane" como "taprobein", pero la pronunciacin clsica correcta es "taprbani", como bien lo saba milton, por supuesto: desde la india y la dorada chersoness y sobre todo la isla hind de taprobane (el paraso recobrado, libro iv) i - el palacio 1 - kalidasa la corona se hacia ms pesada con cada ao transcurrido. la primera vez que el venerable bodhidharma mahanayake thero se la puso en la cabeza, con tan pocas ganas, el prncipe kalidasa se sorprendi ante su ligereza. ahora, veinte aos despus, el rey

kalidasa prescinda con gusto de aquella banda de oro incrustada de piedras, cuando la etiqueta de la corte as lo permita. poca etiqueta haba all, en la ventosa cima de la fortaleza de roca, pues pocos embajadores o peticionarios solicitaban audiencia en su formidable altura. muchos de los que hacan el viaje hasta yakkagala retrocedan ante el ascenso final, entre las fauces mismas del len agazapado que siempre pareca a punto de saltar desde la superficie rocosa. ningn rey anciano podra sentarse en ese trono, que aspiraba a los cielos. algn da kalidasa estara demasiado dbil para llegar a su propio palacio. pero no era probable que ese da llegara; sus muchos enemigos le ahorraran las humillaciones de la vejez. y esos enemigos ya se estaban reuniendo. mir hacia el norte, como si pudiera ver los ejrcitos de su medio hermano, que volva para reclamar el ensangrentado trono de taprobane. pero la amenaza estaba an lejos, tras los mares hendidos por el monzn; si bien kalidasa confiaba ms en sus espas que en sus astrlogos, le tranquilizaba saber que en eso estaban todos de acuerdo. malgara haba aguardado casi veinte aos, mientras haca sus planes y buscaba el apoyo de reyes extranjeros. mucho ms cerca, all mismo, un enemigo an ms paciente y sutil contemplaba impertrrito el cielo del sur. el cono perfecto de sri kanda, la montaa sagrada, pareca muy prximo en esa ocasin, erguido sobre la planicie central. desde el mismo comienzo de la historia haba infundido un respetuoso temor al corazn de cuantos lo vean. kalidasa tena constante conciencia de su presencia callada y del poder que simbolizaba. sin embargo, el mahanayake thero no tena ejrcitos, no tena elefantes de guerra que gritaran y sacudieran colmillos de bronce al lanzarse a la carga. el alto sacerdote era tan slo un anciano de tnica anaranjada, cuyas nicas posesiones materiales consistan en una escudilla de mendigo y una hoja de palma para protegerse del sol. en tanto los monjes inferiores y sus aclitos cantaban las escrituras a su alrededor, l permaneca sentado, en silencio, con las piernas cruzadas y de algn modo interfera en el destino de los reyes. era muy extrao. ese da era tan despejado que kalidasa poda ver el templo, empequeecido por la distancia hasta parecer una diminuta cabeza blanca de flecha, erguida en la cumbre misma de sri kanda. no pareca obra humana; ante ella, el rey recordaba las montaas an ms altas divisadas en su juventud, cuando fuera medio husped y medio rehn en la corte de mahinda el grande. todos los gigantes que custodiaban el imperio de mahinda eran la base de tales crestas, formadas de una sustancia deslumbrante y cristalina que no tena nombre en el idioma de taprobane. los hindes crean que se trataba de una especie de agua, mgicamente transformada, pero kalidasa rea ante tales supersticiones. ese resplandor marfilino estaba slo a tres das de marcha: uno, por la ruta real, a travs de bosques y arrozales; y dos ms por la escalera serpenteante que jams podra volver a subir, porque en su extremo estaba el nico enemigo temible, el nico al que no poda vencer. a veces envidiaba a los peregrinos, cuando vea la fina lnea de fuego dibujada por sus antorchas sobre la faz de la montaa. el ms humilde mendigo poda saludar a la aurora sagrada y recibir la bendicin de los dioses; el gobernante de toda esa tierra, no. pero tena sus consuelos, siquiera por un tiempo. all, custodiados por fosos y murallas, estaban los estanques y las fuentes y el jardn de las delicias, en los cuales haba derrochado el tesoro de su reino. y cuando se cansaba de ellos tena las damas de la roca (las de carne y hueso, a quienes llamaba cada vez con menor frecuencia) y los doscientos inmortales inmviles con quienes sola compartir sus pensamientos, pues no haba otros en los que pudiera confiar. un trueno retumb a lo largo del horizonte occidental. kalidasa volvi la espalda a la muda amenaza de la montaa para mirar hacia la distante esperanza de lluvia. ese ao el monzn vena con retraso; los lagos artificiales que alimentaban el complejo sistema de

irrigacin de la isla estaban casi vacos. a esa altura del ao, normalmente, se vea el centelleo del agua en el ms grande de todos ellos, al que sus sbditos, como l bien saba, llamaban an con el nombre de su padre: paravana samudra, el mar de paravana. haca slo treinta aos que estaba terminado, tras muchas generaciones de esfuerzo. en das ms felices, el joven prncipe kalidasa haba estado all junto a su padre, orgulloso, mientras se abran las grandes compuertas para que las aguas vivificantes fluyeran sobre la tierra sedienta. en el reino entero no haba una vista ms encantadora que el espejo, suavemente rizado, de aquel inmenso lago creado por el hombre, cuando en l se reflejaban las cpulas y las espiras de ranapura, ciudad de oro: la antigua capital que l haba abandonado en busca de sus sueos. una vez ms retumbaron los truenos, pero kalidasa comprendi que se trataba de una promesa vana. aun all, en lo ms alto de la roca del demonio, la atmsfera penda inmvil y sin vida; no se perciba ninguna de esas sbitas rfagas que anunciaban la llegada del monzn. antes de que al fin llegaran las lluvias, el hambre se agregara a sus problemas. su majestad dijo el cortesano adigar, los enviados estn a punto de marcharse y desean presentar sus respetos. ah, s, aquellos dos plidos embajadores del occidente ultramarino! lamentara que se fueran, pues, en su abominable taprobani, le haban trado nuevas de muchas maravillas, aunque dispuestos a admitir que ninguna poda igualar a ese palacio-fortaleza edificado en el cielo. kalidasa volvi la espalda a la montaa coronada de nieve y al paisaje reseco, reverberante, para iniciar el descenso por los escalones de granito hacia la cmara de audiencias. detrs de l el chambeln y sus ayudantes portaban presentes de gemas y marfil para aquellos hombres altos y orgullosos, que esperaban para despedirse. pronto llevaran los tesoros de taprobane por el mar, hasta una ciudad siglos ms joven que ranapura; y tal vez, por un tiempo, distraeran los sombros pensamientos del emperador adrin. el mahanayake thero, con su tnica semejante a una llamarada naranja contrastante con el blanco revoque del templo, caminaba lentamente hacia el parapeto septentrional. muy por debajo se extenda el cuadriculado de arrozales, entre horizonte y horizonte; las lneas oscuras de los canales para irrigacin, el resplandor azul del paravana samudra y, ms all de ese mar mediterrneo, las cpulas sagradas de ranapura, que flotaban como burbujas fantasmales, de imposible enormidad cuando se calculaba la verdadera distancia. llevaba treinta aos contemplando ese panorama siempre cambiante, pero saba que jams captara todos los detalles de su fugaz complejidad. colores y lmites se alteraban en cada estacin; ms an, con cada nube que pasaba. en el da en que l tambin pasara a mejor vida, pensaba bodhidharma, aun entonces notara algo nuevo. slo una cosa desentonaba en el exquisito diseo de ese paisaje. por diminuta que se viera desde esa altura, la mole gris de la roca del demonio pareca un intruso de otros mundos. en realidad, la leyenda sostena que yakkagala era un fragmento del himalaya que el dios-mono hanuman haba dejado caer, en su prisa por llevar montaa y medicinas a sus camaradas heridos, al acabar las batallas del "ramayana". desde esa distancia era imposible, por supuesto, distinguir con detalle la locura de kalidasa, con excepcin de una difusa lnea que indicaba las murallas exteriores del jardn de las delicias. sin embargo, una vez que se experimentaba el impacto de esa roca del demonio, ya no se la poda olvidar. el mahanayake thero poda ver con la imaginacin, tan claramente como si estuviera all, las inmensas garras del len que sobresalan en la misma faz del acantilado, mientras en lo alto se cernan las fortificaciones por las cuales (era fcil creerlo), an caminaba el rey maldito un trueno reson all arriba, elevndose rpidamente en un crescendo de tal potencia que pareci sacudir a la misma montaa. en una conmocin sostenida y constante, cruz corriendo el cielo apagndose hacia el este. por unos largos segundos retumbaron los

ecos en el horizonte. nadie hubiera podido confundir aquello con un anuncio de las lluvias venideras; estaban fijadas para dentro de tres semanas, y control de monzones nunca se equivocaba en ms de veinticuatro horas. cuando las reverberaciones se apagaron, el mahanayake se volvi hacia su compaero. vaya con los corredores obligatorios para el reingreso! dijo, con un fastidio ligeramente superior al que deba permitirse un exponente del dharma. tenemos la medicin? el monje ms joven pronunci algunas palabras ante su micrfono de pulsera y aguard una respuesta. s anunci, lleg a ciento veinte. cinco decibelios ms que la ltima mxima. enva la protesta de costumbre a los controles de kennedy o de gagarin, segn corresponda. pensndolo mejor, qujate a los dos. aunque no servir de nada, por supuesto. en tanto segua con la vista el trazo humeante que se iba disolviendo poco a poco en el cielo, el bodhidharma mahanayake thero, octogsimo quinto de ese nombre, tuvo una sbita ocurrencia, nada propia de un monje. kalidasa hubiera sabido cmo tratar a los operadores de lneas espaciales que slo pensaban en los dlares por kilo puesto en rbita; algo que incluyera, probablemente, el empalamiento, elefantes con calzado metlico o el aceite hirviendo. pero la vida, claro est, haba sido mucho ms simple dos mil aos atrs. 2 - el ingeniero sus amigos, cuyo nmero disminua de ao en ao, lo llamaban johan. el mundo, cuando se acordaba de l, le deca raja. su nombre completo abarcaba quinientos aos de historia: johan oliver de alwis sri rajasinghe. en cierta poca, los turistas que visitaban la roca lo haban buscado con cmaras y tomavistas, pero en la actualidad exista toda una generacin que ignoraba por completo los das en los que l haba sido el rostro ms conocido del sistema solar. no lamentaba su pasada gloria, pues le haba proporcionado la gratitud de toda la humanidad. pero tambin haba trado consigo vanas lamentaciones por los errores que haba cometido, y pena por las vidas despilfarradas, puesto que un poco ms de previsin o de paciencia pudo haberlas salvado. naturalmente, ahora resultaba fcil, con la perspectiva de la historia, comprender lo que se debi hacer para evitar la crisis de auckland o para reunir las reacias firmas del tratado de samarkanda. era una tontera echarse en cara los inevitables errores del pasado, pero haba oportunidades en las que la conciencia le dola ms que las difusas punzadas de aquella vieja bala patagnica. nadie crey que su retiro pudiera durar tanto tiempo. regresar antes de que pasen seis meses le haba dicho el presidente mundial chu . el poder crea hbito. en m no haba sido su respuesta, bastante sincera. pues el poder le haba llegado sin buscarlo. y siempre fue muy especial, algo limitado: un podero de consejero, no de ejecutivo. era slo auxiliar especial (embajador no oficial) de asuntos polticos, responsable directo ante el presidente y el consejo; su personal nunca excedi el nmero de diez once, contando a aristteles (su terminal an tena acceso a los bancos procesadores y de memoria de ari y se comunicaban varias veces al ao). pero en los ltimos tiempos, el consejo aceptaba invariablemente sus sugerencias y el mundo le otorg gran parte del crdito que debieron recibir los annimos y desconocidos burcratas de la divisin paz. as, fue el embajador volante rajasinghe quien obtuvo toda la publicidad, mientras iba de rebelin en rebelin, masajeando un ego aqu, desactivando una crisis all y manipulando la verdad con consumada destreza. sin llegar jams a mentir, por supuesto;

eso habra sido fatal. sin la infalible memoria de ari, nunca hubiera podido conservar el dominio de las intrincadas hebras que a veces deba devanar para que la humanidad pudiera vivir en paz. cuando empezaba a disfrutar del juego por el juego mismo, ya era hora de renunciar. eso haba ocurrido veinte aos antes, sin que jams lamentara su decisin. quienes predijeron que el aburrimiento tendra xito all donde haba fracasado la tentacin del poder, no conocan a este hombre ni comprendan sus orgenes. haba vuelto a los campos y bosques de su juventud, y viva a slo un kilmetro de la enorme roca sombra que dominara su infancia. su casa, en realidad, estaba ms cerca del ancho foso que rodeaba el jardn de las delicias, y las fuentes diseadas por el arquitecto de kalidasa chapoteaban ahora en el mismo patio de johan, tras un silencio de dos mil aos. el agua an flua por los conductos de piedra originales; nada haba cambiado, aunque ahora eran bombas elctricas las que llenaban las cisternas, all arriba en la roca, y no tandas de sudorosos esclavos. asegurar para su retiro ese trozo de tierra, anegado de historia, haba dado a johan ms satisfaccin que ningn otro acto en toda su carrera; con eso satisfaca un sueo que nunca crey ver hecho realidad. la tarea requiri de toda su habilidad diplomtica, aparte de alguna delicada extorsin en el departamento de arqueologa. ms tarde surgieron interrogantes en la asamblea de estado; por suerte, las preguntas no recibieron respuesta. la longitud del foso lo aislaba de todos, salvo de los turistas y los estudiantes ms decididos; lo ocultaba un espeso muro de rboles, que deslumbraban con sus flores durante todo el ao. los rboles albergaban tambin varias familias de monos que constituan un espectculo divertido, aunque a veces invadan la casa y huan con cualquier objeto porttil que atrajera su atencin. entonces se produca una pequea guerra entre especies, con buscapis y gritos de alarma recogidos en grabaciones, que perturbaban a los humanos tanto o ms que a los simios. de cualquier modo, stos volvan muy pronto, pues haban aprendido tiempo atrs que nadie era capaz de hacerles dao. mientras uno de los ms desaforados crepsculos de taprobane transfiguraba el cielo del oeste, un pequeo triciclo elctrico surgi de entre los rboles y avanz hasta las columnas del prtico estilo chola autntico, del ltimo perodo ranapura, y, por tanto, completamente anacrnico all. pero slo el profesor sarath lo haba advertido, cosa muy habitual en l. en su larga y amarga experiencia, rajasinghe haba aprendido a no confiar nunca en sus primeras impresiones, pero tambin a no pasarlas por alto. esperaba en parte que vannevar morgan fuera un hombre a la medida de sus xitos: grande e imponente. el ingeniero, en cambio, estaba bien por debajo de la estatura promedio; a primera vista poda parecer hasta frgil. sin embargo, ese cuerpo delgado era todo fibra; el pelo, negro como la tinta, enmarcaba un rostro que no representaba, ni con mucho, sus cincuenta y un aos. el archivo videogrfico biogr de ari no le haca justicia; hubiera podido ser un poeta romntico, un concertista de piano o, tal vez, un gran actor, de los que hechizan a las multitudes con su talento. rajasinghe saba reconocer el poder cuando lo vea, porque el poder haba sido su oficio; y era poder lo que tena ante s. cuidado con los hombres pequeos, se deca con frecuencia, porque son los que mueven y agitan al mundo. y con esos pensamientos surgi la primera chispa de aprensin. casi todas las semanas llegaban viejos amigos y antiguos enemigos hasta ese lugar remoto, para intercambiar noticias y reminiscencias del pasado. reciba con agrado tales visitas, pues daban a su vida un esquema continuo. pero siempre saba, con bastante proximidad, cul era el propsito de la entrevista y qu temas se tocaran. en cambio, hasta donde rajasinghe poda asegurar, l y morgan no tenan intereses comunes, salvo los que cualquier hombre comparta con los dems en esa poca. no se conocan ni haban

hablado nunca; en realidad, hasta el nombre de morgan le fue difcil de identificar. y lo ms desconcertante era que el ingeniero deseara mantener en secreto este encuentro. rajasinghe haba cumplido con tal peticin, pero con cierta sensacin de resentimiento. ya no haba necesidad de secretos en su pacfica existencia; lo ltimo que deseaba era que algn misterio importante viniera a afectar su ordenada vida. acab para siempre con seguridad cuando retir, haca diez aos o quiz ms, a los hombres que componan su guardia personal. sin embargo, lo que ms le preocupaba no era ese pequeo misterio, sino su propio y total desconcierto. el jefe de ingenieros del grupo tierra, del cuerpo de construcciones terrqueas, no iba a viajar miles de kilmetros tan slo para pedirle un autgrafo o para pronunciar las frases hechas de todos los turistas. seguramente lo traan razones muy especficas y, por mucho que rajasinghe se esforzara, no lograba imaginarlas. aun en su poca de funcionario pblico, rajasinghe no haba tenido ninguna oportunidad de tratar con la cct; sus tres divisiones. tierra, mar, espacio, constituan, por enormes que fueran, la menor fuente de noticias entre las organizaciones especializadas de la federacin mundial. slo cuando se produca alguna resonante falla tcnica o un conflicto abierto con uno u otro grupo histrico o ambiental, slo entonces emerga la cct de entre las sombras. la ltima confrontacin de este tipo se produjo con el oleoducto antrtico, aquel milagro de la ingeniera del siglo xxi, construido para bombear el carbn fluidizado de los vastos depsitos polares a las plantas de energa y fbricas de todo el mundo. en un arranque de euforia ecolgica, la cct haba propuesto demoler la ltima seccin superviviente de la tubera para devolver la tierra a los pinginos. en seguida surgieron gritos de protesta entre los arquelogos industriales, horrorizados ante tal vandalismo, y entre los naturalistas, quienes sealaron que los pinginos adoraban aquella tubera abandonada. all encontraban alojamiento de una calidad de la que nunca hasta entonces haban disfrutado, y eso contribua a una explosin demogrfica ante la cual las ballenas asesinas apenas daban abasto. la cct se rindi por fin sin presentar batalla. rajasinghe no saba si morgan haba tenido algo que ver con aquella derrota mnima. poco importaba, pues su nombre se asociaba con el triunfo ms grande de la cct. lo llamaban y con justicia, el puente supremo. rajasinghe haba visto, como medio mundo, elevarse suavemente hasta el cielo la ltima seccin, que ya era por s misma una de las maravillas de la poca, mediante el graf zeppelin. todas las lujosas instalaciones de la aeronave haban sido retiradas para economizar peso; se haba vaciado la famosa piscina y los reactores bombeaban con bolsas de gas el exceso de calor, para proporcionar el impulso suplementario. por vez primera se levantaba un peso muerto superior a las mil toneladas, tres kilmetros orientados en lnea recta hacia el firmamento. y todo ello (para desencanto de muchos), sin la menor dificultad. ningn barco volvera a pasar junto a las columnas de hrcules sin saludar al puente ms formidable entre los construidos por el hombre hasta el momento, y tal vez tambin en el futuro. en la conjuncin del mediterrneo con el atlntico se elevaban las dos torres gemelas, las estructuras ms altas del mundo; una frente a la otra, con quince quilmetros de vaco entre ambas exceptuando el increble y delicado arco del puente de gibraltar. sera un privilegio conocer al hombre que lo haba concebido, aunque llegara con una hora de retraso. le ofrezco mis disculpas, embajador dijo morgan, al bajar del triciclo. espero que la demora no le haya causado inconvenientes. en absoluto; puedo disponer libremente de mi tiempo. supongo que ya ha comido, verdad? s, cuando cancelaron la conexin con roma. entonces me sirvieron un almuerzo excelente. mejor, probablemente, del que le hubieran servido en el hotel yakkagala. le he

reservado un cuarto all para que pase la noche; est a slo un kilmetro de aqu, y temo que deberemos aplazar nuestra conversacin hasta la hora del desayuno. morgan pareci desilusionado, pero mostr su aquiescencia con un encogimiento de hombros. bueno, tengo trabajo de sobra para entretenerme. supongo que el hotel tendr las instalaciones completas para ejecutivos o al menos una de las usuales terminales. rajasinghe se ech a rer. no le garantizo nada ms sofisticado que un telfono. pero tengo una idea mejor. dentro de media hora llevar a algunos amigos a la roca. dan un interesante espectculo audiovisual sumamente recomendable; si quiere venir con nosotros estar encantado. not que morgan, vacilante, buscaba una excusa corts. muy amable de su parte, pero tengo que comunicarme con mi oficina, de veras. puede utilizar mi terminal. puedo asegurarle que el espectculo le parecer fascinante, y dura slo una hora. ah, me olvidaba, usted no quiere que nadie sepa de su presencia aqu. bueno, lo presentar como el doctor smith, de la universidad de tasmania. estoy seguro de que mis amigos no lo reconocern. rajasinghe no tena la menor intencin de ofender a su visitante, pero el breve destello de irritacin de morgan fue inconfundible. los instintos del viejo diplomtico se pusieron en marcha automticamente y archivaron la reaccin como referencia futura. de eso estoy seguro dijo el ingeniero, y rajasinghe not en su voz el tono inconfundible de la amargura. est bien, ser el doctor smith. y ahora, si me permite utilizar su terminal interesante, pens rajasinghe. mientras, condujo a su husped hasta la casa; probablemente no tena importancia. hiptesis provisional: morgan era un hombre frustrado, tal vez hasta desilusionado. era difcil comprender por qu, puesto que era considerado uno de los lderes en su profesin. qu ms poda desear? caba una sola respuesta. rajasinghe conoca bien los sntomas, siquiera porque en su caso la enfermedad se haba extinguido mucho tiempo atrs. "la fama es el acicate", recit, en el silencio de sus pensamientos. cmo segua? "ltima debilidad en las mentes nobles despreciar el placer por das laboriosos". s, eso poda explicar el descontento que sus antenas, an sensibles, haban detectado. y record de pronto que aquel inmenso arco iris entre europa y frica reciba, invariablemente, el ttulo de el puente; a veces, el puente de gibraltar pero nunca el puente de morgan. bueno, pens rajasinghe para s, si es fama lo que busca, doctor morgan, no la hallar aqu. entonces, por mil yakkas, por qu ha venido a nuestra pequea y tranquila taprobane? 3 - las fuentes durante muchos das, elefantes y esclavos haban bregado bajo el sol atroz, transportando la interminable cadena de cntaros por la faz del acantilado. est listo? preguntaba el rey, una y otra vez. no, majestad responda el artesano principal, el tanque no est lleno todava. pero tal vez maana y al fin haba llegado el maana; ahora la corte en pleno estaba reunida en el jardn de las delicias, bajo los toldos de telas coloreadas. grandes abanicos refrescaban al rey, agitados por suplicantes sbditos que haban sobornado al chambeln para obtener ese arriesgado privilegio. era un honor que poda conducirlos a las grandes riquezas o a la muerte. todas las miradas estaban fijas en la superficie de la roca y en las diminutas siluetas que se movan en su cumbre. flame una bandera; mucho ms abajo son brevemente

un cuerno. en la base del acantilado, unos obreros manipulaban frenticamente las poleas y las palancas. sin embargo, pas mucho tiempo sin que nada ocurriera. en el rostro del rey empez a extenderse un gesto de malhumor; la corte entera ech a temblar. aun los abanicos perdieron impulso por algunos segundos, slo para cobrar nueva velocidad al recordar sus operarios los azares de su tarea. en eso, un grito enorme se oy entre los trabajadores, al pie de yakkagala; un grito de triunfo y regocijo, que fue aproximndose a ritmo creciente, segn corra por los senderos bordeados de flores. y con l llegaba otro sonido, no tan potente, pero que daba la impresin de fuerzas irresistibles, contenidas, lanzadas hacia el objetivo. una tras otra, surgiendo de la tierra como por arte de magia, las esbeltas columnas de agua saltaron hacia el cielo sin nubes. al llegar a una altura cuatro veces mayor que la estructura del hombre rompieron en flores de roco. la luz del sol, al atravesarlas, creaba una neblina teida de arco iris, que aumentaba lo extrao y lo bello de la escena. nunca ojos humanos en la historia de taprobane haban visto tal maravilla. el rey sonri y los cortesanos se animaron a respirar otra vez. en esta ocasin, las tuberas enterradas no haban estallado bajo el peso del agua; a diferencia de sus infortunados predecesores, los albailes que las haban construido tendran tantas posibilidades de alcanzar la vejez como cualquiera de quienes trabajaban para kalidasa. casi tan imperceptiblemente como el sol del oeste, los chorros iban perdiendo altura. lleg un momento en que no alcanzaron sino la estatura humana: los depsitos, tan penosamente llenados, estaban ya casi vacos. pero el rey se mostraba muy satisfecho; alz la mano y el nivel de agua de las fuentes descendi, para volver a elevarse como en una ltima reverencia ante el trono; al fin sucumbieron en silencio. por un rato hubo ondulaciones que iban y venan por la superficie de los charcos espejados; al momento volvieron a quedar inmviles como espejos, enmarcando la imagen de la roca eterna. los obreros han trabajado bien dijo kalidasa. que se les deje en libertad. hasta qu punto haban trabajado bien era algo que nadie comprendera, por supuesto, pues nadie poda compartir las solitarias visiones de un rey artista. kalidasa, al inspeccionar los jardines exquisitos que rodeaban yakkagala, sinti la mayor satisfaccin que jams conociera. all, al pie de la roca, haba concebido y creado el paraso. tan slo le restaba construir el cielo, all en la cumbre. 4 - la roca del demonio aquel astuto espectculo de luces y sonidos an tena el poder de conmover a rajasinghe, a pesar de haberlo visto diez veces y conocer de memoria cada argucia del programa. era, naturalmente, obligatorio para todos los visitantes de la roca, aunque los crticos, como el profesor sarath, se quejaban de que fuera historia predigerida para turistas. de cualquier modo, era mejor la historia predigerida que la falta de historia; eso tendra que servir mientras sarath y sus colegas no dejaran de vociferar sus desacuerdos sobre la verdadera secuencia de los acontecimientos ocurridos all, dos milenios antes. el pequeo anfiteatro daba al muro oeste de yakkagala, con las doscientas butacas orientadas de tal modo que cada espectador pudiera ver las proyecciones de lser desde el ngulo correcto. la funcin comenzaba siempre a la misma hora, durante todo el ao: las diecinueve, cuando el ltimo resplandor del invariable crepsculo ecuatorial se borraba en el cielo. ya estaba tan oscuro, que la roca misma era invisible; su presencia slo se revelaba como una enorme sombra negra que eclipsaba las tempranas estrellas. de pronto brot de la oscuridad el lento batir de un tambor apagado; despus, una voz serena y objetiva: sta es la historia de un rey que asesin a su padre y fue muerto por su hermano. en la sangrienta historia de la humanidad, eso no es nada nuevo. pero este rey dej un

monumento imponente y una leyenda que ha perdurado por siglos rajasinghe ech una mirada furtiva a vannevar morgan, que ocupaba un asiento a su derecha, entre las sombras. aunque poda distinguir tan slo el perfil de sus facciones, not que el ingeniero estaba atrapado ya por el hechizo del relato. a su izquierda, los otros dos invitados, antiguos amigos de su etapa diplomtica, permanecan en idntico trance. tal como l asegurara a morgan, no haban reconocido al doctor smith. en caso contrario, aceptaban la mentira cortsmente. se llamaba kalidasa; naci cien aos despus de cristo, en ranapura, la ciudad de oro, durante siglos la capital de los reyes taprobanos. pero una sombra empa su nacimiento la msica cobr mayor volumen al unirse flautas y cuerdas al palpitante tambor, para esbozar una hechicera y regia meloda en el aire nocturno. un punto de luz se encendi en la faz de la roca; luego se expandi abruptamente, y sucedi de pronto, como si una mgica ventana se hubiera abierto hacia el pasado, para revelar un mundo ms vivido y colorido que la vida misma. la dramatizacin era excelente, se dijo morgan, contento por primera vez al haber permitido que la cortesa se impusiera a su afn de trabajo. vio la alegra del rey paravana cuando su concubina favorita le present a su primer hijo varn y comprendi cmo esa alegra disminua cuando la reina en persona, slo veinticuatro horas despus, daba a luz a un ms firme heredero al trono. aunque primero por su edad, kalidasa no sera el primero en la sucesin; as el escenario quedaba listo para la tragedia. sin embargo, en los primeros aos de su infancia, kalidasa y su medio hermano malgara fueron los mejores amigos. crecan juntos, sin mucha conciencia de sus destinos rivales ni de las intrigas que medraban a su alrededor. el primer motivo de ria nada tuvo que ver con los accidentes del nacimiento; fue slo un regalo, inocente y bien intencionado. a la corte del rey paravana llegaban embajadores que traan tributos de muchos pases: seda de catay, oro de indostn, pulidas armaduras de la roma imperial. y un da, un simple cazador de los bosques se aventur por la gran ciudad, portando un regalo con el que esperaba complacer a la familia real morgan oy a su alrededor un coro de involuntarios oohh y aah, entre sus invisibles compaeros. nunca le haban gustado mucho los animales, pero deba admitir que ese diminuto mono color de nieve, tan confiado en brazos del joven prncipe kalidasa, era realmente encantador. en aquella carita arrugada, dos ojos enormes miraban fijamente a travs de los siglos y a travs del abismo misterioso, aunque no del todo infranqueable, que separa al hombre de la bestia. segn las crnicas, nunca se haba visto nada semejante; su pelaje era blanco como la leche; sus ojos, rosados como los rubes. algunos lo creyeron buen presagio; otros lo consideraron de mal agero, pues el blanco es el color del luto y de la muerte. y sus temores, ay, tenan buenos fundamentos. el prncipe kalidasa amaba a su pequea mascota; la llam hanuman, como el valiente dios-mono del ramayana. el joyero del rey fabric un pequeo carro dorado, en el cual hanuman paseaba solemnemente por la corte, para diversin y deleite de cuantos lo observaban. hanuman, a su vez, amaba a kalidasa y no permita que ninguna otra persona lo tocara. tena especial animadversin por el prncipe malgara, casi como si presintiera la futura rivalidad. y un da infortunado mordi al heredero del trono. la mordedura fue insignificante; sus consecuencias, inmensurables. pocos das despus, hanuman fue envenenado; rdenes de la reina, sin duda. aquello fue el fin de la niez para kalidasa; dicen que desde entonces no volvi a sentir amor ni confianza por otro ser humano. y su amistad para con malgara se torn en amarga enemistad. tampoco fue se el nico problema causado por la muerte del pequeo mono. por orden del rey le construyeron una tumba especial, con la tradicional forma de campana que se daba a los templos o dagobas. aqulla fue una orden excepcional, pues despert

la instantnea hostilidad de los monjes. las dagobas estaban reservadas para las reliquias de buda, y aquello pareca un sacrilegio intencionado. en realidad, bien pudo ser sa la intencin del rey, pues paravana haba cado bajo el imperio de un swami hind y se estaba volviendo contra la fe budista. aunque el prncipe kalidasa era demasiado joven como para verse envuelto en ese conflicto, gran parte del odio despertado entre los monjes se volvi contra l. as se inici un odio que acabara desgarrando el pas en los aos venideros. como en el caso de tantas leyendas registradas por las antiguas crnicas de taprobane, pasaron casi dos mil aos sin pruebas de que la historia de hanuman y el joven prncipe kalidasa fuera algo ms que una encantadora leyenda. al fin, en 2015, un equipo de arquelogos de harvard descubri los cimientos de un pequeo templo, edificado en los terrenos del antiguo palacio ranapura. el templo pareca haber sido destruido deliberadamente, pues todos los ladrillos de la estructura haban desaparecido. la acostumbrada cmara de reliquias, instalada en los cimientos, estaba vaca, obviamente asaltada varios siglos antes. pero los estudiantes contaban con herramientas que ningn buscador de tesoros so en tiempos pasados: la investigacin con neutrino descubri una segunda cmara de reliquias, a mucha mayor profundidad. la superior era slo una cobertura y haba cumplido con su finalidad: la cmara interior an conservaba el tesoro de amor y odio que haba sido transportado por la corriente de los siglos hasta el lugar definitivo de reposo: el museo de ranapura. morgan siempre se haba considerado, y con motivos suficientes, bastante duro de corazn y poco sentimental, nada propenso a los arrebatos de la emocin. sin embargo, y para su total confusin era de esperar que sus compaeros no lo notaran sinti los ojos colmados de lgrimas repentinas. era ridculo que un poco de msica almibarada y un relato sensiblero pudieran afectar as a un hombre sensato! nunca hubiera credo que el slo hecho de ver el juguete de un nio pudiera hacerlo sollozar. en un sbito relampagueo de recuerdos que le devolvieron un momento perdido en cuarenta aos de pasado, comprendi por qu estaba tan conmovido. volva a ver su querido barrilete, coleando y descendiendo sobre el parque de sydney, donde l haba pasado gran parte de su infancia. poda sentir el calor del sol, el viento suave sobre su espalda desnuda; el mismo viento traicionero que ces bruscamente, haciendo que el barrilete cayera hacia tierra. qued enredado en las ramas del roble gigantesco, al que se supona ms antiguo que el mismo pas; l, tontamente, tir del hilo, tratando de liberarlo. fue su primera leccin sobre la resistencia de los materiales, y ya nunca la olvid. el hilo se rompi all donde estaba enredado y el barrilete sali dando tumbos, alejndose por el cielo estival; iba perdiendo altura poco a poco. el muchachito corri hasta el borde del agua, con la esperanza de que cayera en tierra; pero el viento no escuch sus plegarias. pas largo tiempo sollozando ante los fragmentos deshechos. stos se alejaban a la deriva por el gran puerto, como un velero sin mstil, hasta perderse de vista rumbo al mar abierto. aqulla fue la primera de esas tragedias triviales que moldean la niez de un hombre, las recuerde o no. sin embargo, lo que morgan haba perdido entonces era slo un juguete inanimado; sus lgrimas fueron ms de frustracin que de pena. el prncipe kalidasa tena causas mucho ms profundas para la angustia. dentro del pequeo carro dorado, que an pareca recin salido de manos del joyero, haba un manojo de diminutos huesos blancos. morgan se perdi una parte del relato siguiente; cuando los ojos se le aclararon haban pasado diez o doce aos y se desarrollaba una compleja lucha familiar: alguien estaba asesinando a alguien, aunque el ingeniero no pudo comprender de quines se trataba. cuando ces el chocar de los ejrcitos y cay la ltima daga, el prncipe heredero malgara y la reina madre tuvieron que huir de la india; kalidasa se haba apoderado del trono, y

haba encarcelado a su padre en el proceso. si el usurpador no lleg a ejecutar a paravana, no fue debido a la devocin filial, sino a su creencia de que el viejo rey an posea ciertos tesoros secretos, que guardaba para malgara. mientras kalidasa estuviera convencido de eso, paravana se saba a salvo; pero al fin se cans del engao. te mostrar mi verdadera riqueza dijo a su hijo. dame un carruaje y te llevar hasta donde est. pero en su ltimo viaje, a diferencia del pequeo hanuman, paravana tuvo que utilizar un decrpito carro de bueyes. dicen las crnicas que una de las ruedas, medio rota, cruji durante todo el trayecto; ese tipo de detalles suele ser verdad, pues ningn historiador se tomara el trabajo de inventarlos. para sorpresa de kalidasa, el padre orden que el carro lo llevara hasta el gran lago artificial que irrigaba la zona central de su reino, cuya construccin se haba llevado a cabo durante la mayor parte de su reinado. camin por la orilla del enorme embalse y contempl su propia estatua, dos veces mayor que l mismo, que lo representaba mirando sobre las aguas. adis, viejo amigo dijo, y se dirigi a la imponente silueta de piedra, smbolo de su perdido poder y gloria, que sostena para siempre en sus manos el mapa de ese mar interior. protege mi heredad. seguidamente, observado de cerca por kalidasa y sus guardias, descendi por los peldaos sin detenerse siquiera al llegar al lago. cuando el agua le lleg a la cintura, recogi un poco entre las manos y la arroj por encima de la cabeza. despus se volvi hacia kalidasa con orgullo triunfal. aqu, hijo mo grit, indicando con un ademn las leguas de agua pura y vivificante . aqu, aqu est toda mi riqueza! matadlo! grit kalidasa, loco de rabia y desilusin. y los soldados obedecieron. as kalidasa se convirti en el amo de taprobane, pero a un precio que pocos hombres estaran dispuestos a pagar. pues, tal como anotan las crnicas, viva temiendo al otro mundo y a su hermano. tarde o temprano, malgara volvera en busca del trono que le corresponda por derecho. durante algunos aos, kalidasa tuvo su corte en ranapura, como los muchos reyes que le haban precedido. despus, por razones sobre las cuales la historia guarda silencio, abandon la capital del reino, cambindola por el aislado monolito de yakkagala, a cuarenta kilmetros de all, en medio de la selva. algunos pensaron que buscaba una fortaleza inexpugnable, donde estuviera a salvo de la venganza de su hermano. sin embargo, en el ltimo momento desde su proteccin; y si era tan slo una ciudadela, por qu rode a yakkagala de inmensos jardines de placer, cuya construccin debi requerir tanto trabajo como los mismos muros y el foso? sobre todo, para qu los frescos? cuando el narrador plante esta pregunta, toda la cara occidental de la roca se materializ en medio de la oscuridad, no como era en la actualidad sino como debi de haber sido dos milenios antes. una franja, que empezaba a cien metros del suelo y cruzaba todo el ancho de la roca, haba sido alisada y cubierta con yeso. sobre l se vean los retratos de varias hermosas mujeres, formando grupos, de tamao natural y slo de cintura para arriba. algunas, de perfil; otras, de frente, todas obedientes al mismo esquema bsico. piel ocre, busto voluptuoso, vestidas slo con joyas o con las prendas ms transparentes. algunas llevaban peinados muy altos y complicados; otras, al parecer, coronas. muchas portaban cuencos de flores o mostraban un solo capullo, sujeto delicadamente entre los dedos. aunque la mitad de ellas eran de piel ms oscura que sus compaeras y parecan doncellas de servicio, sus joyas y sus peinados no eran menos

complicados. en otros tiempos hubo ms de doscientas figuras. pero las lluvias y los vientos de muchos siglos las han destruido, dejando slo veinte, que estaban protegidas por un saliente de la roca la imagen se agrand hasta un primer plano; una a una, las ltimas sobrevivientes del sueo concebido por kalidasa surgieron flotando de la oscuridad, a los compases trillados, pero singularmente adecuados, de la danza de anitra. por borrosas que las hubiera dejado el clima, el deterioro y hasta los vndalos, no haban perdido nada de su belleza con el correr del tiempo. los colores seguan frescos; no haba podido desteirlos la luz de los quinientos mil soles del oeste. diosas o mujeres, mantenan viva la leyenda de la roca. nadie sabe quines fueron, qu representaban o por qu las crearon con tanto trabajo, en un lugar tan inaccesible. la teora favorita sostiene que eran seres celestiales, y que todos los esfuerzos de kalidasa se encaminaban a crear un paraso en la tierra, con diosas que lo atendieran. tal vez se crea un rey-dios, como los faraones de egipto; quiz por eso copi de ellos la imagen de la esfinge, que guarda la entrada de su palacio. la escena cambi, convirtindose en una lejana vista de la roca, reflejada en el pequeo lago extendido ante la base. el agua se estremeci, los contornos de yakkagala ondularon antes de disolverse. cuando volvi a formarse, la roca estaba coronada por muros, fortificaciones y capiteles prendidos en lo alto de toda la superficie. era imposible verlos con claridad, pues permanecan tentadoramente fuera de foco, tal como las imgenes de un sueo. nadie sabra jams cmo haba sido el areo palacio de kalidasa antes de que lo destruyeran quienes desearon extirpar hasta su nombre. y all vivi, durante casi veinte aos, aguardando la fatalidad que sin duda le llegara. sus espas debieron informarle que malgara, con la ayuda de los reyes del indostn meridional, reuna con paciencia sus ejrcitos. y al fin lleg malgara. desde la cumbre de la roca, kalidasa vio a los invasores que llegaban desde el norte. quiz se crea inexpugnable, pero no se puso a prueba. abandon la seguridad de la gran fortaleza y sali al encuentro de su hermano, en terreno neutral, entre los dos ejrcitos. uno dara cualquier cosa por saber qu palabras intercambiaron en ese ltimo encuentro. algunos dicen que se abrazaron antes de separarse; tal vez sea verdad. al fin chocaron los ejrcitos, como las olas del mar. kalidasa peleaba en su propio territorio, con hombres que conocan el pas, y al principio pareca seguro de que la victoria sera suya. pero entonces ocurri otro de esos accidentes que determinan el destino de las naciones. el gran elefante guerrero de kalidasa, cubierto con los estandartes reales, se hizo a un lado para esquivar un sector de suelo pantanoso. los defensores pensaron que el rey se bata en retirada y perdieron la moral; se desbandaron, segn dicen las crnicas, como pelusa aventada por un abanico. kalidasa fue encontrado en el campo de batalla; se hab a dado muerte con su propia mano. malgara fue rey. y yakkagala qued abandonada en la selva, para ser descubierta setecientos aos despus. 5 - a travs del telescopio mi vicio secreto, lo llamaba rajasinghe con irnica chispa, pero tambin con pena. haca aos que no escalaba hasta la cumbre de yakkagala, y aunque poda llegar por aire cuando lo deseara, la sensacin de conquista no era igual. al llegar por el medio ms fcil uno pasaba por alto los detalles arquitectnicos ms fascinantes del ascenso; nadie poda comprender la mente de kalidasa sin seguir sus pasos uno a uno, desde el jardn de las delicias hasta el palacio areo. pero exista un sustituto por el cual un hombre envejecido poda hallar considerable

satisfaccin: aos atrs haba adquirido un telescopio de veinte centmetros, compacto y potente; con l poda vagar por todo el muro oeste de la roca, siguiendo el sendero por el cual haba llegado hasta la cumbre tantas veces, en tiempos pasados. cuando espiaba por el binocular le era fcil imaginarse en el aire, tan cerca del granito que lo hubiera podido tocar con slo extender la mano. al caer la tarde, cuando los rayos del sol poniente pasaban por debajo de la roca saliente que protega los frescos, rajasinghe los visitaba para rendir tributo a las seoras de la corte. las amaba a todas, pero tena sus favoritas; a veces les hablaba en silencio, con las palabras y las frases ms arcaicas que conoca, muy consciente de que su taprobani ms antiguo estaba a mil aos en el futuro con respecto a ellas. tambin le diverta contemplar a los vivos y estudiar sus reacciones mientras suban por la roca, se tomaban mutuamente fotografas en la cumbre o admiraban los frescos. nadie tena idea de que los acompaaba un invisible y envidioso espectador, que se mova sin esfuerzo junto a ellos como un fantasma silencioso, tan prximo como para ver cada expresin, cada detalle de la ropa. pues el poder del telescopio era tal que, si rajasinghe hubiera podido leer los labios, habra conocido las conversaciones de los turistas. si aquello era espiar, se trataba de algo inocente; por otra parte, su vicio no tena nada de secreto, pues le encantaba compartirlo con sus visitantes. el telescopio era una de las mejores introducciones a yakkagala, y con frecuencia haba cumplido otras funciones tiles. rajasinghe adverta muchas veces a los guardias que alguien intentaba llevarse recuerdos, y ms de un turista atnito fue atrapado mientras tallaba sus iniciales en la faz de la roca. rajasinghe no sola utilizar el telescopio por la maana, pues a esas horas el sol estaba al otro lado de yakkagala y era poco lo que se poda ver sobre la cara en sombras. y hasta donde le alcanzaba la memoria, nunca lo haba empleado tampoco despus del amanecer, cuando an estaba disfrutando la deliciosa costumbre local del t en la cama, introducida haca tres siglos por los plantadores europeos. ese da, empero, al mirar por la amplia ventana que le ofreca una vista casi completa de yakkagala, se sorprendi al ver que una diminuta silueta avanzaba por la cresta de la roca, recortada en parte contra el cielo. los visitantes nunca escalaban tan temprano; el guardia no abrira siquiera el ascensor hasta dentro de una hora. perezosamente, rajasinghe se pregunt quin sera el madrugador. sali de la cama, se enfund en el colorido sarong y sali a la terraza, el torso desnudo, para avanzar hasta la slida columna que sostena el telescopio. por quincuagsima vez se dijo que el instrumento necesitaba una funda contra el polvo, en serio. y volvi el tubo romo hacia la roca. bien podra haberlo imaginado!, se dijo con bastante placer, mientras buscaba la mxima potencia. por lo visto, el espectculo de la noche anterior haba impresionado a morgan, como caba esperar. el ingeniero haba ido a ver con sus propios ojos, en el poco tiempo de que dispona, cmo haban hecho los arquitectos de kalidasa para afrontar el desafo planteado ante ellos. sbitamente, rajasinghe not algo alarmante. morgan caminaba a paso rpido por el mismo borde de la mesetas, a pocos centmetros de la pendiente en pico, a la que pocos turistas se atrevan siquiera a aproximarse. pocos tenan el valor de sentarse en el trono del elefante, con los pies colgando en el abismo; pero ahora el ingeniero se haba arrodillado junto a l, nada menos, y se sujetaba a la piedra tallada con un brazo con toda tranquilidad para inclinarse hacia la nada, a inspeccionar la faz rocosa extendida hacia abajo. rajasinghe, que nunca se haba sentido muy feliz en las alturas, ni siquiera en las tan familiares de yakkagala, apenas soportaba mirar aquel espectculo. tras algunos minutos de incrdula observacin, decidi que morgan deba ser una de esas escasas personas a quienes la altura no causa vrtigo. la memoria de rajasinghe,

que segua siendo excelente, aunque se diverta jugndole malas pasadas, se esforzaba por traer algo a su conciencia. no haba existido una vez cierto francs que cruz las cataratas del nigara sobre una cuerda tensa, y hasta se detuvo en el medio para preparar la comida? l nunca hubiera podido creer esa historia, de no existir pruebas documentales abrumadoras. y en el caso presente haba otra cosa importante, algo que concerna a morgan en persona. qu poda ser? morgan, morgan rajasinghe no haba sabido prcticamente nada de l hasta la semana anterior eso era! se trataba de una breve controversia que haba servido de diversin a los medios periodsticos por uno o dos das, y sa debi ser la primera vez que oy hablar de morgan. el principal diseador del proyectado puente de gibraltar haba anunciado una innovacin sorprendente. como todos los vehculos lo cruzaran mediante control automtico, no haba ninguna razn para poner parapetos o barandas en los bordes de la ruta, y al eliminarlas se ahorraran varios miles de toneladas. a todo el mundo le pareci una idea horrible, por supuesto; el pblico preguntaba a gritos qu pasara si fallaba el manejo automtico de algn vehculo y ste se diriga hacia el borde. el diseador tena respuestas para eso. demasiadas respuestas, por desgracia. en el supuesto caso de que fallara el control mecnico, los frenos actuaran automticamente, como bien lo saba todo el mundo, y el vehculo se detendra en menos de cien metros. slo en los carriles ms prximos al borde exista alguna posibilidad de que el coche se precipitara al vaco, pero eso requera un fallo total de la gua, los sensores y los frenos, cosa que poda presentarse una vez cada veinte aos. hasta all, todo estaba bien. pero el jefe de ingenieros agreg una advertencia aclaratoria. tal vez no pensaba que la publicaran, o quiz bromeaba a medias. pero dijo a continuacin que, si tal accidente se produca, cuanto antes se precipitara el automvil en cuestin sin daar su hermoso puente, ms feliz sera l. no es necesario aclarar que, a fin de cuentas, el puente se construy provisto de un alambrado protector a lo largo de los carriles exteriores. que rajasinghe supiera, nadie se haba zambullido an en el mediterrneo. pero morgan pareca un suicida decidido a sacrificarse en aras de la gravedad, all en yakkagala; de otro modo no caba explicacin a sus acciones. y ahora, qu estaba haciendo? estaba de rodillas junto al trono del elefante, sosteniendo una pequea caja rectangular, cuya forma y tamao correspondan a los de un anticuado libro. rajasinghe lo vea slo de cuando en cuando, y el modo en que el ingeniero lo empleaba pareca no tener sentido. tal vez fuera algn tipo de artefacto analizador, aunque l no saba qu inters poda tener el ingeniero en la composicin de yakkagala. acaso pensaba construir algo all? no lo permitiran, por supuesto, y rajasinghe no vea en semejante sitio ningn atractivo concebible; por suerte, en la actualidad escaseaban los reyes megalmanos. y, por las reacciones de morgan durante la noche anterior, estaba seguro de que el ingeniero no haba odo hablar de yakkagala antes de llegar a taprobane. en ese momento, rajasinghe, que siempre se haba enorgullecido de su autodominio en las situaciones ms inesperadas y dramticas, solt un involuntario grito de terror. vannevar morgan acababa de dar un tranquilo paso hacia atrs, en el acantilado, hacia el espacio vaco. 6 - el artista triganme al persa dijo kalidasa, en cuanto hubo recobrado el aliento. el ascenso desde los frescos hasta el trono del elefante no era difcil y resultaba

perfectamente seguro, ahora que la escalera cavada en la roca desnuda haba sido encerrada entre paredes. pero cansaba; kalidasa se pregunt por cuntos aos ms sera capaz de cubrir el trayecto sin ayuda. poda hacerse llevar por esclavos, pero eso no favoreca la dignidad de un rey. y era intolerable que otros ojos contemplaran a las cien diosas y sus cien doncellas, igualmente hermosas, que formaban el squito de su corte celeste. por eso, de ahora en adelante habra siempre un guardia, noche y da, a la entrada de las escaleras, nico camino para bajar desde el palacio hasta el paraso privado concebido por kalidasa. tras diez aos de esfuerzo, su sueo estaba ya completo. por ms que los celosos monjes, all en la cima de la montaa, afirmaran lo contrario, kalidasa era al fin un dios. a pesar de los aos pasados bajo el sol taprobano, firdaz era todava tan blanco como los romanos; ese da, al inclinarse ante el rey, se le vea an ms plido e intranquilo. kalidasa lo observ pensativamente, antes de esbozar una de sus raras sonrisas de aprobacin. te has esmerado, persa dijo. hay en el mundo un artista que pudiera hacerlo mejor? el orgullo se bati, obviamente, con la prudencia, antes de que firdaz diera su vacilante respuesta. ninguno que yo conozca, majestad. y te he pagado bien? estoy bastante satisfecho. esa respuesta no era muy adecuada, pens kalidasa, despus de las constantes solicitudes de ms dinero, ms ayudantes y costosos materiales que slo se conseguan en tierras lejanas. pero no se poda pretender que los artistas supieran de economa; tampoco poda saber lo que el pavoroso costo del palacio y sus alrededores haba representado para el tesoro real. y ahora que has terminado tu obra aqu, qu deseas? quisiera el permiso de su majestad para volver a isfahn, y ver otra vez mi propio pueblo. era la respuesta que kalidasa esperaba, y lament sinceramente la decisin que deba tomar. pero haba demasiados gobernantes en el largo trayecto hasta persia, que no dejaran escapar de entre sus dedos codiciosos al magistral artista de yakkagala. y las diosas pintadas en el muro occidental deban permanecer para siempre inigualadas. hay un problema dijo, con voz inexpresiva, y firdaz palideci ms an, encorvndose ante aquellas palabras. los reyes no necesitan explicar nada, pero en ese caso se trataba de un artista hablando con otro. me has ayudado a convertirme en dios. esa noticia ha llegado ya a muchos pases. si abandonas mi proteccin, otros te harn pedidos similares. el artista guard silencio por un instante; slo se oa el gemir del viento, que rara vez dejaba de quejarse al encontrar ese obstculo inesperado en su camino. al fin firdaz dijo, en voz tan baja que kalidasa apenas pudo orle: entonces, se me prohibe marchar? puedes irte, y con riquezas suficientes para el resto de tu vida. pero con la sola condicin de que jams trabajes para otro prncipe. estoy dispuesto a prometerlo replic fridaz, con un apresuramiento casi descorts. kalidasa, tristemente, mene la cabeza. he aprendido a no confiar en la palabra de los artistas dijo, especialmente cuando ya no los tengo bajo mi poder. tendr que obligarte a cumplirla. para sorpresa de kalidasa, firdaz perdi toda su inseguridad; fue como si hubiera tomado alguna gran decisin y estuviera finalmente en paz. comprendo dijo, irguindose en toda su estatura.

luego, deliberadamente, volvi la espalda al rey, como si su real amo no existiera ya, y mir directamente al sol ardiente. kalidasa record que el sol era el dios de los persas; haba dioses peores. las palabras que firdaz murmuraba deban ser una plegaria en su idioma. el artista miraba fijamente el disco cegador, como si supiera que sera su ltima visin sujtenlo! grit el rey. los guardias se precipitaron hacia adelante, pero ya era tarde. aunque el arquitecto deba estar cegado, se movi con absoluta precisin. en tres pasos haba llegado al parapeto y salt por encima de l. cay silenciosamente en una larga curva, hasta los jardines que planeara durante tantos aos; no hubo eco cuando el arquitecto de yakkagala lleg a la base de su obra maestra. kalidasa se lament por muchos das, pero su pena se convirti en ira cuando interceptaron la ltima carta del persa a ishfahn. alguien haba advertido a firdaz que lo cegaran cuando acabara su obra. y eso era una maldita mentira. nunca descubri la fuente del rumor, aunque no pocos hombres murieron lentamente antes de probar su inocencia. le entristeca que el persa hubiera credo esa falsedad; habra debido saber que a un artista como l jams le hubiera robado el don de la vista. pues kalidasa no era cruel ni ingrato. su intencin haba sido cargar a firdaz de oro, o al menos de plata, y enviarlo con sirvientes que lo cuidaran por el resto de su vida. jams habra necesitado volver a usar las manos, y despus de un tiempo no las hubiera echado de menos. 7 - el palacio del rey-dios vannevar morgan no haba dormido bien, cosa muy poco habitual. siempre se haba enorgullecido de conocerse a s mismo, de profundizar en sus impulsos y emociones. si no poda dormir, quera saber por qu. lentamente, mientras la primera luz anterior al alba brillaba trmula en el cielo raso de su habitacin, mientras escuchaba los gritos de campana de aquellos pjaros desconocidos, empez a dominar sus pensamientos. nunca habra llegado a ser ingeniero en jefe de construcciones terrqueas si no hubiese sabido planificar su vida para evitar las sorpresas. aunque ningn hombre puede ser inmune a los accidentes de la casualidad y el destino, haba tomado todas las precauciones razonables para salvaguardar su carrera y, especialmente, su reputacin. su futuro era tan a prueba de riesgos como estaba en su mano hacerlo; aun si muriera de pronto, los programas almacenados en los bancos de su computadora protegeran su apreciado sueo hasta ms all de la tumba. hasta el da anterior no haba odo hablar de yakkagala. en realidad, pocas semanas antes tena apenas una vaga conciencia de la existencia de taprobane; pero la lgica de su bsqueda lo diriga inexorablemente hacia la isla. a esas horas ya debiera haber partido, y en cambio su misin no haba comenzado todava. no le importaba esa leve grieta en sus planes, pero s la sensacin de estar bajo el impulso de fuerzas que superaban su entendimiento. sin embargo, en tal sobrecogimiento haba una resonancia familiar. la haba experimentado antes, cuando nio, al remontar su barrilete perdido en kiribilli park, junto a los monolitos granticos que en otros tiempos fueran los muelles del puerto de sydney, demolido haca muchos aos. aquellas montaas gemelas haban dominado su niez, moldeando su destino. tal vez habra sido ingeniero de cualquier modo, pero el lugar de su nacimiento determin que fuera constructor de puentes. y por eso haba sido el primero en franquear el espacio entre marruecos y espaa, tres kilmetros por encima de las furiosas aguas del mediterrneo. y en ese momento de triunfo no haba soado siquiera en este otro desafo tanto ms estupendo que le deparaba el futuro. si lograba el xito en la tarea que tena ante s, sera famoso por los siglos venideros.

su mente, su fuerza y voluntad estaban ya forzadas al mximo; no tena tiempo para distracciones ociosas. sin embargo, haba quedado fascinado ante la obra de un arquitecto ingeniero, fallecido dos mil aos antes y perteneciente a una cultura totalmente distinta. adems, all estaba el misterio del mismo kalidasa: cul haba sido su propsito al construir yakkagala? tal vez el rey fuera un monstruo, pero algo de su temperamento accionaba un resorte en los sitios secretos del corazn de morgan. el sol aparecera en menos de treinta minutos; faltaban an dos horas para desayunar con el embajador rajasinghe. tena tiempo suficiente y tal vez sa fuera su nica oportunidad. morgan no era propenso a perder el tiempo. en menos de un minuto tuvo puestos los pantalones y el jersey, pero tard bastante ms en verificar cuidadosamente su calzado. aunque llevaba aos sin escalar en serio, siempre llevaba consigo un buen par de botas fuertes y livianas; en su profesin le resultaban con frecuencia indispensables. ya haba cerrado la puerta de su habitacin cuando se le ocurri algo. por un momento permaneci en el corredor, vacilando; al fin, con una sonrisa se encogi de hombros. no costaba nada, y uno nunca saba de regreso en su habitacin, morgan abri la maleta y sac una caja pequea, plana, de forma y tamao similares a los de una calculadora de bolsillo. verific la carga de la batera, prob el control manual y lo abroch a la hebilla de acero de su fuerte cinturn sinttico. ahora s, estaba listo para entrar en el reino embrujado de kalidasa y enfrentarse a cuantos demonios hubiera en l. el sol se elev, vertiendo un bienvenido calor sobre la espalda de morgan, mientras atravesaba el hueco de las grandes murallas que formaban las defensas exteriores de la fortaleza. ante l, cruzadas por un estrecho puente de piedra, se extendan las tranquilas aguas del gran foso, en una lnea bien recta que se prolongaba medio kilmetro a cada lado. una pequea flotilla de cisnes naveg con esperanza hacia l entre los lirios, para dispersarse con un encrespar de plumas al ver que no tena alimento que ofrecerles. al otro lado del puente se alzaba un segundo muro, ms pequeo. morgan subi el angosto tramo de escaleras abierto en l y se encontr ante el jardn de las delicias y la misma faz de la roca, que se cerna por encima. a lo largo de un eje trazado en los jardines, las fuentes suban y bajaban juntas en un lnguido ritmo, como si respiraran lentamente y al unsono. no haba otro ser humano a la vista; todo yakkagala estaba a su disposicin. la ciudad-fortaleza no habra podido estar ms solitaria en los mil setecientos aos de sumisin a la selva, entre la muerte de kalidasa y su redescubrimiento gracias a los arquelogos del siglo xix. morgan dej atrs la hilera de fuentes, sintiendo la llovizna contra la piel, y se detuvo a admirar la alcantarilla de piedra, obviamente original y de hermosa talla, que recoga las aguas derramadas. se preguntaba cmo habran hecho los antiguos ingenieros hidrulicos para llevar el agua hasta las fuentes, y qu diferencias de presin podan soportar; aquellos chorros raudos y verticales debieron haber sido realmente pasmosos para quienes los vieron por vez primera. hacia adelante haba un empinado tramo de escalones granticos, tan estrechos que las botas de morgan entraban en ellos a duras penas. acaso tendran los constructores de ese palacio extraordinario los pies tan diminutos? o se trataba de una astuta trampa del arquitecto para desalentar a los visitantes hostiles? sin duda sera difcil para los soldados lanzarse a la carga por esa cuesta de sesenta grados, con escalones que parecan diseados para enanos. una pequea plataforma, otro idntico tramo de escalones, y morgan se encontr en una larga galera en suave ascenso, cortada en los flancos inferiores de la roca. estaba ya a ms de cincuenta metros por encima de la planicie circundante, pero un alto muro, revocado con suave yeso amarillo, le bloqueaba la vista. sobre su cabeza la roca sobresala tanto que era como caminar por un tnel, ya que arriba se vea tan slo una

angosta franja de cielo. el revoque de la pared pareca completamente nuevo y sin desgaste; era casi imposible creer que los albailes hubieran abandonado la obra haca ya dos mil aos. sin embargo, aqu y all, esa superficie reluciente y plana como un espejo se vea herida por mensajes garabateados, con los cuales los visitantes haban apelado tambin a la inmortalidad. muy pocas de las inscripciones estaban en alfabetos que morgan pudiera reconocer; la ltima fecha a la vista era 1931; probablemente, a partir de entonces haba intervenido el departamento de arqueologa para evitar ese vandalismo. la mayor parte de las inscripciones estaban hechas en fluido y franco taprobani; morgan record, por el espectculo de la noche anterior, que en muchos casos se trataba de poemas que retrocedan hasta los siglos ii y iii. por algn tiempo, tras la muerte de kalidasa, yakkagala haba gozado de un breve perodo de atraccin turstica, gracias a las perdurables leyendas del rey maldito. a mitad de camino en aquella galera de piedra, morgan lleg a la puerta del pequeo ascensor que llevaba a los famosos frescos, veinte metros ms arriba; estaba cerrada. ech la cabeza hacia atrs para verlos, pero la plataforma panormica de los visitantes pegada como un nido metlico a la cara sobresaliente de la roca le ocultaba las figuras. segn le haba dicho rajasinghe, algunos turistas echaban un vistazo a la vertiginosa situacin de los frescos y decidan contentarse con fotografas. por vez primera morgan pudo apreciar uno de los principales misterios de yakkagala. no se trataba del modo en que los frescos haban sido pintados (unos cuantos andamios de bamb podan solucionar el problema), sino del porqu. una vez terminados, nadie hubiera podido verlos bien; desde la galera inmediata de abajo, estaban demasiado cerca; desde la base de la roca hubieran parecido slo diminutos e irreconocibles parches de color. tal vez, como alguien haba sugerido, tenan un significado puramente religioso o mgico, tal como esas pinturas de la edad de piedra, descubiertas en las profundidades de cavernas casi inaccesibles. los frescos tendran que esperar a que llegara el encargado y abriera el ascensor. mientras tanto haba muchas otras cosas para ver; estaba slo a un tercio del trayecto hasta la cumbre, y la galera continuaba su leve ascenso, adherida a la cara de la roca. el alto y revocado muro terminaba en un bajo parapeto; una vez ms morgan pudo ver el paisaje circundante. all abajo se extenda el jardn de las delicias; por vez primera repar, no slo en su enormidad no igualaba a la extensin de versailles?, sino tambin en su hbil disposicin y el modo en que el foso y las murallas exteriores lo protegan de la selva. nadie saba qu rboles, arbustos y flores haban brotado all en tiempos de kalidasa, pero la distribucin de lagos artificiales, canales, senderos y fuentes estaba exactamente como l la dejara. mientras observaba aquellos bailarines chorros de agua, morgan record sbitamente una cita incluida en el comentario de la noche pasada: entre el paraso y taprobane hay cuarenta leguas; desde all se puede or el sonido de las fuentes del paraso. sabore mentalmente aquella frase: las fuentes del paraso. acaso kalidasa haba tratado de crear, aqu en la tierra, un jardn digno de los dioses para fundamentar sus pretensiones de divinidad? en ese caso, no era de extraar que los sacerdotes lo hubieran acusado de blasfemia y lanzado una maldicin sobre toda su obra. al fin, la prolongada galera que haba rodeado toda la pared occidental de la roca termin en otra escalera, muy empinada; sin embargo, aquellos escalones eran de tamao mucho ms generoso. de cualquier modo, el palacio estaba an muy lejos, pues los peldaos acababan en una gran meseta, visiblemente artificial. era cuanto quedaba del monstruo gigantesco y leonino que en otros tiempos haba dominado el paisaje, imponiendo el terror en el corazn de cuantos lo miraban. pues all, saliendo de la faz rocosa, asomaban las garras de una bestia gigantesca, agazapada; tan slo las zarpas

llegaban a la cintura de un hombre normal. no quedaba otra cosa, con excepcin de una nueva escalera de granito que suba por entre el montn de escombros que, en otros tiempos, seguramente fuera la cabeza de la criatura. aun en ruinas, la idea era apabullante: quien se atreviera a introducirse en la ltima fortaleza del rey deba pasar antes por unas fauces abiertas. la ltima ascensin por la cara del precipicio, que bajaba a plomo y hasta con una ligera inclinacin hacia adentro, se efectuaba por una serie de escalerillas de mano hechas de hierro, con barandillas destinadas a tranquilizar a los visitantes nerviosos. pero morgan ya haba sido advertido de que all el verdadero peligro no era el vrtigo, sino los enjambres de avispones que anidaban en las pequeas cuevas de la roca; por lo comn eran pacficos, pero los visitantes ruidosos los haban perturbado algunas veces, con resultados fatales. dos mil aos antes, la cara septentrional de yakkagala estaba cubierta de muros y fortificaciones que proporcionaban un buen fondo a la esfinge taprobana; tras esas paredes debi haber escaleras que llevaran hasta la cumbre. pero el tiempo, el clima y la mano vengativa de los hombres haban acabado con todo. slo quedaba la roca desnuda, tallada con miradas de ranuras horizontales y angostos salientes que sostuvieron los cimientos de un artesanado ya desaparecido. el ascenso termin bruscamente. morgan se encontr en una pequea isla que flotaba doscientos metros por encima de un paisaje: rboles y sembrados en una planicie, exceptuando el lado sur, donde las montaas centrales quebraban el horizonte. estaba completamente aislado del resto del mundo, pero se senta dueo de cuanto divisaba. nunca, desde que se irguiera entre las nubes, a caballo entre europa y frica, haba experimentado tal xtasis areo. aqulla era, en verdad, la residencia de un rey-dios, y las ruinas de su palacio lo rodeaban por doquier. un desconcertante laberinto de muros quebrados ninguno de los cuales le llegaba ms all de la cintura, montones de ladrillos arruinados por el tiempo y senderos pavimentados de granito cubran toda la meseta, hasta el borde mismo del precipicio. morgan vio tambin una gran cisterna cavada profundamente en la roca slida; presumiblemente haba cumplido la funcin de depsito de agua. mientras hubiera provisiones disponibles, bastara un puado de hombres decididos para resistir eternamente en ese lugar; pero si verdaderamente se haba intentado hacer de yakkagala una fortaleza, sus defensas nunca haban sido puestas a prueba. el ltimo y fatal encuentro de kalidasa con su hermano se produjo mucho ms all de las murallas exteriores. morgan, olvidndose casi de la hora, vag entre los cimientos del palacio que en otros tiempos coronara la roca. trat de penetrar en la mente del arquitecto basndose en los restos de su obra. por qu haba un sendero all? ese tramo de escaleras truncadas, llevaba a un piso superior? si ese hueco en la roca con forma de atad era una baera, cmo se llenaba de agua y cmo se vaciaba? su investigacin result tan fascinante que no prest atencin al creciente calor del sol, a pesar de que abrasara desde un cielo despejado. mucho ms abajo, el paisaje esmeraldino iba despertando a la vida. como escarabajos de colores brillantes, un grupo de pequeos tractores robticos se diriga hacia los arrozales. por improbable que pareciera, un til elefante estaba empujando un mnibus volcado para volver a ponerlo en la ruta; obviamente, el vehculo se haba salido de ella al tomar una curva a demasiada velocidad; morgan crey or la aguda voz del conductor, encaramado justo detrs de las enormes orejas. y un ro de turistas invada, como un ejrcito de hormigas, el jardn de las delicias, procedentes del hotel yakkagala; no podra disfrutar por mucho tiempo ms de su soledad. de cualquier modo, ya casi haba completado su exploracin de las ruinas, aunque habra podido pasar toda una vida investigndolas, por supuesto. se sinti feliz al

descansar un rato en un banco de granito de hermosa talla, en el borde mismo de la pendiente vertical que daba al cielo del sur, a doscientos metros de altura. morgan dej que sus ojos otearan la hilera de lejanas montaas an ocultas en parte por una neblina azul que el sol matutino no haba dispersado todava. mientras las observaba, ociosamente, sbitamente comprendi que aquella parte no era un grupo de nubes. ese cono difuso no era una efmera construccin de viento y vapor; no haba duda de su perfecta simetra, erguida entre sus hermanos ms pequeos. por un momento, el impacto del descubrimiento vaci su mente de toda sensacin, exceptuando el asombro y un respeto casi supersticioso. no se haba dado cuenta de que la montaa sagrada era tan claramente visible desde yakkagala. pero all estaba, emergiendo poco a poco de las sombras nocturnas, preparndose a enfrentar un nuevo da. y tambin un nuevo futuro, si morgan lograba lo que se propona. conoca todas sus dimensiones, toda su geologa; haba trazado sus mapas con estereofotografas, la haba estudiado desde los satlites. pero verla por vez primera con sus propios ojos le daba una sensacin de nueva realidad; hasta ahora, todo haba sido teora. y a veces ni siquiera eso. ms de una vez, en las grises horas de la madrugada, lo haban despertado pesadillas en las cuales todo su proyecto pareca una fantasa ridcula, que, en lugar de llevarlo a la fama, lo convertira en el hazmerrer del mundo. en otros tiempos, algunos de sus colegas haban llamado al puente la locura de morgan. qu diran, entonces, de su ltimo sueo? pero nunca, hasta entonces, lo haban detenido los obstculos creados por el hombre. el verdadero enemigo era la naturaleza: el adversario cordial que no engaaba, que siempre jugaba limpio, pero jams dejaba de sacar ventaja ante el ms leve descuido, ante la menor omisin. y todas las fuerzas de la naturaleza estaban resumidas, para l, en ese lejano cono azul que conoca tan bien, pero que an deba caer bajo sus pies. tal como kalidasa lo haba hecho con tanta frecuencia desde ese mismo lugar, morgan mir fijamente por encima de la frtil llanura, para calcular el desafo y estudiar su estrategia. para kalidasa, sri kanda representaba a un mismo tiempo el poder del sacerdocio y el poder de los dioses, ambos conspirando contra l. ahora los dioses haban desaparecido, pero los sacerdotes perduraban. representaban algo que morgan no comprenda bien y a lo cual, por tanto, trataba con cauteloso respeto. era hora de bajar; no deba retrasarse nuevamente, sobre todo por un fallo propio. mientras se levantaba de la roca en la cual haba estado sentado, un pensamiento que vena preocupndolo desde haca varios minutos lleg al fin a la conciencia. qu extrao, haber construido un asiento tan ornamentado, con esos bellos elefantes esculpidos, al borde mismo del precipicio. morgan no era capaz de resistir tal desafo intelectual. inclinado hacia el abismo, trat una vez ms de ajustar su mente de ingeniero a la de un colega muerto dos milenios atrs. 8 - malgara cuando malgara vio por ltima vez al hermano con quien haba compartido su niez, ni sus ms ntimos camaradas pudieron descifrar su expresin. el campo de batalla ya estaba en silencio; hasta los gritos de los heridos haban sido acallados por hierbas curativas o por espadas an ms potentes. tras largo rato, el prncipe se volvi hacia la silueta de tnica amarilla que tena a su lado: usted lo coron, venerable bodhidharma. ahora puede prestarle un ltimo servicio. encrguese de que reciba los honores dignos de un rey. el prelado permaneci en silencio por un momento. despus replic con voz suave: destruy nuestros templos y dispers a los sacerdotes. si adoraba a algn dios, se era siva.

malgara descubri los dientes en una fiera sonrisa que el mahanayake recordara demasiado bien por el resto de su vida. reverendo seor dijo el prncipe, con una voz que destilaba veneno, era el primognito de paravana el grande; ocup el trono de taprobane, y el mal que haya hecho muere con l. una vez incinerado el cadver, usted se encargar de que las reliquias sean debidamente sepultadas, antes de atreverse a poner nuevamente el pie en sri kanda. el mahanayake thero hizo una levsima reverencia. as se har segn sus deseos, majestad. y algo ms dijo malgara, dirigindose ahora a sus ayudantes. la fama de las fuentes de kalidasa ha llegado al mismo indostn. las veremos una vez, antes de marchar sobre ranapura. desde el corazn de los jardines que tanto deleite le haban brindado, la pira funeraria de kalidasa se alz hasta el cielo sin nubes, perturbando a las aves de presa que haban acudido desde grandes distancias. malgara, sombramente satisfecho, aunque asaltado a veces por sbitos recuerdos, observ aquel smbolo de su triunfo que se remontaba hacia lo alto anunciando a todo el pas que comenzaba el nuevo reinado. como si prolongara la antigua rivalidad, el agua de las fuentes desafi al fuego y salt hacia los cielos antes de caer otra vez, rizando la superficie de los espejados estanques. pero al fin, mucho antes de que las llamas hubieran acabado su obra, los depsitos empezaron a vaciarse y los chorros sucumbieron en ruina acutica. antes de que volvieran a elevarse en los jardines de kalidasa habra terminado el imperio romano, los ejrcitos del islam cruzaran el frica, coprnico destronara a la tierra como centro del universo, se firmara la declaracin de la independencia y el hombre pisara la luna malgara esper a que la pira se desintegrara en un ltimo aleteo de chispas. cuando la ltima voluta de humo deriv contra la cara imponente de yakkagala, alz los ojos hacia el palacio construido en su cumbre y lo observ largo tiempo, meditando en silencio. nadie debe desafiar a los dioses dijo al fin. que sea destruido. 9 - el filamento estuvo a punto de provocarme un ataque al corazn lo acus rajasinghe, mientras serva el caf del desayuno. al principio se me ocurri que quiz tena algn artefacto antigravitatorio, pero hasta yo s que eso es imposible. cmo lo hizo? disclpeme respondi morgan con una sonrisa. de haber sabido que estaba observando le hubiera advertido aunque todo fue completamente improvisado. slo pensaba darle un vistazo a la roca, pero me intrig ese banco de piedra. quise saber por qu estaba en el mismo borde del precipicio y empec a explorar. eso no es ningn misterio. en otros tiempos haba una plataforma, probablemente de madera, que se extenda hacia fuera, y un tramo de escaleras que bajaban hasta los frescos desde la cumbre. todava se ven los orificios donde estaba sujeta a la roca. as lo descubr dijo morgan, con un poco de rencor. pude haber adivinado que ya estara resuelto. desde hace doscientos cincuenta aos, pens rajasinghe. aquel ingls loco y enrgico, arnold lethbridge, el primer director de arqueologa que tuvo taprobane, se descolg por la faz del precipicio, exactamente como t. bueno, exactamente no morgan acababa de sacar la caja metlica que le haba permitido realizar ese milagro. los nicos rasgos distintivos era un par de teclas y un pequeo panel de lectura; pareca, en efecto, algn tipo de aparato intercomunicador simple. aqu est dijo, con orgullo. si usted me vio hacer una caminata vertical de cien metros, ha de tener una buena idea de cmo funciona. el sentido comn me dio una sola respuesta, pero ni siquiera mi excelente telescopio pudo confirmarlo. hubiera podido jurar que no estaba sostenido por nada.

no es el tipo de demostracin que yo pensaba hacerle, pero sirve. ahora voy a hacerle una exhibicin de vendedor. quiere pasar un dedo por este anillo? rajasinghe vacil; morgan sostena el pequeo aro de la caja, que doblaba el tamao de una alianza comn, casi como si estuviera electrizado. no me dar una descarga? pregunt. una descarga no, pero si, tal vez, una sorpresa. trate de alejarlo de m. rajasinghe, con bastante cautela, sujet el anillo. inmediatamente estuvo a punto de dejarlo caer, pues pareca vivo: tiraba hacia morgan o, mejor dicho, hacia la caja que el ingeniero sostena. en eso la caja emiti un leve sonido de ruedas en funcionamiento y rajasinghe se sinti arrastrado por una fuerza misteriosa. magnetismo, acaso? no poda ser; ningn imn se comportaba de ese modo. su teora inicial, aunque improbable, era correcta; en realidad no caba otra explicacin: estaban enzarzados en un perfecto juego de nudos pero con una cuerda invisible. por ms que esforzara la vista no vea seales de cordeles o alambres que conectaran el anillo sujeto en su dedo con la caja que morgan sostena como un pescador al recoger su pescado. tendi la mano libre para explorar el espacio aparentemente vaco, pero el ingeniero se apresur a apartrsela con un golpe. disculpe! dijo. todo el mundo trata de hacer eso cuando se da cuenta de lo que ocurre. podra cortarse de un modo muy feo. entonces es cierto que hay un alambre invisible. qu astuto. pero para qu sirve, sino para juegos de saln? morgan sonri ampliamente. no lo culpo si eso es lo primero que se le ocurre; a todos les pasa lo mismo. pero no es as; la razn por la cual usted no puede ver esta cuerda es que su grosor es slo de unos pocos micrones; mucho menor que el de una tela de araa. por una vez rajasinghe consider que se justificaba plenamente el uso de un adjetivo muy gastado: es increble. de que se trata? del resultado a que llegaron casi doscientos aos de fsica aplicada al estado slido. por si le sirve de algo, le dir que es un cristal de diamante continuo, seudounidimensional. aunque no se trata de carbn puro, en realidad. hay varios elementos en cantidades nfimas, cuidadosamente controladas. slo se puede producir masivamente en las fbricas orbitales, donde no hay gravedad que interfiera en el proceso de crecimiento. fascinante susurr rajasinghe, casi para s. di varios tirones al anillo, para comprobar que la tensin continuaba, que no era una alucinacin. comprendo que ha de tener todo tipo de aplicaciones tcnicas. sera un magnfico rebanador de queso. morgan se ech a rer. cualquier hombre puede cortar con l un rbol, en un par de minutos. pero es difcil de manejar, y hasta peligroso. tuvimos que disear aparatos especiales para enroscarlo y desenroscarlo; se llaman hileras. ste opera por energa; lo hicimos para demostracin. el motor puede levantar unos doscientos kilos, y siempre le encuentro nuevas aplicaciones. la de hoy no ha sido la primera, puede estar seguro. rajasinghe, casi contra su voluntad, quit el dedo del anillo. ste inici la cada, pero en seguida empez a balancearse sin sujecin visible, hasta que morgan oprimi un botn y la hilera lo recogi con un leve murmullo. no habr venido hasta aqu, doctor morgan, slo para impresionarme con esta nueva maravilla de la ciencia, aunque le confieso que estoy impresionado. quisiera saber qu relacin tiene todo esto conmigo. tiene mucho que ver, seor embajador respondi el ingeniero, con inesperada seriedad y formalismo. est muy en lo cierto al pensar que este material tendr muchas aplicaciones; slo comenzamos a vislumbrar algunas de ellas. y una de esas aplicaciones, para bien o para mal, har de su tranquila isla el centro del mundo. no, no

slo del mundo, sino de todo el sistema solar. gracias a este filamento, taprobane ser el umbral por el que entraremos a todos los planetas. y un da, tal vez, a las estrellas. 10 - el puente supremo paul y maxine eran dos de sus mejores y ms antiguos amigos, aunque ambos, hasta ese momento, nunca se haban visto o hablado personalmente; por lo menos rajasinghe as lo supona. no haba muchos motivos para que no fuera as; en el exterior de taprobane nadie haba odo hablar del profesor sarath, pero todo el sistema solar hubiera reconocido instantneamente a maxine duval, ya fuera por su rostro o por su voz. sus dos huspedes estaban recostados en las cmodas poltronas de la biblioteca, mientras rajasinghe permaneca ante la terminal principal de la mansin. todos tenan la vista fija en una cuarta figura, que permaneca de pie e inmvil. demasiado inmvil. un visitante procedente del pasado, que ignorara por completo los diarios milagros electrnicos de la poca, habra podido deducir, tras algunos instantes, que estaba frente a un maniqu de cera soberbiamente construido. sin embargo, la observacin ms detallada revelaba dos hechos desconcertantes: el maniqu era lo bastante transparente como para dejar traslucir dos faros potentes a travs de su cuerpo, y sus pies se difuminaban a pocos centmetros de la alfombra. reconocis a ese hombre? pregunt rajasinghe. no lo he visto en mi vida replic sarath, de inmediato. ser mejor que se trate de algo importante; me has hecho venir desde maharamba cuando estbamos a punto de abrir la cmara de las reliquias. y yo tuve que dejar mi trimarn justo al comenzar las carreras del lago saladino agreg maxine duval. su famosa voz de contralto dejaba notar el fastidio suficiente para poner en su lugar a cualquiera, salvo al curtido profesor sarath. y lo conozco, por supuesto. acaso quieres construir un puente entre el indostn y taprobane? rajasinghe se ech a rer. no; disponemos de una calzada perfectamente utilizable desde hace dos siglos. y lamento haberos hecho venir. aunque t, maxine, me lo habas prometido desde hace veinte aos. cierto suspir ella, pero paso tanto tiempo en el estudio que a veces olvido el mundo real, ocupado por unos cinco mil queridos amigos y cincuenta millones de relaciones ntimas. en qu categora pondras al doctor morgan? lo he visto oh, tres o cuatro veces. le hicimos una entrevista especial cuando terminaron el puente. es un personaje muy impresionante. en labios de maxine duval, segn pens rajasinghe, aquel era un verdadero tributo. desde haca ms de treinta aos, esa mujer mantena el puesto de representante ms respetado en su exigente profesin, habiendo ganado todos los honores que sta poda ofrecer: el premio pulitzer, el trofeo del global times, la recompensa david frost constituan slo la punta visible del tmpano. haca poco haba vuelto a la actividad, despus de pasar dos aos como profesora invitada en la universidad de columbia, en la ctedra de periodismo electrnico. todo esto la haba hecho madurar, aunque sin aminorarle el ritmo. ya no era la chauvinista, a veces feroz, que una vez comentara: puesto que las mujeres son superiores en lo referente a tener nios, es de suponer que la naturaleza habr dotado a los hombres de algn otro talento para compensarles. pero por el momento, no se me ocurre cul. sin embargo, haca muy poco haba desconcertado a un desventurado presidente de cierta mesa redonda dicindole, en un audible aparte: soy una mujer periodista, qu diablos; no una persona periodista. de su femineidad nunca existieron dudas: se haba casado cuatro veces, y era famosa

por los operadores que elega para su equipo de exteriores. cualquiera que fuese su sexo, tales operadores solan ser siempre jvenes y atlticos, capaces de moverse con rapidez a pesar de los veinte kilos que pesaba el equipo de comunicaciones. los de maxine duval eran, invariablemente, masculinos y muy atractivos; en el ambiente circulaba un antiguo chiste, segn el cual sus camargrafos eran tambin camgrafos. pero no haba rencor en la broma, pues aun sus rivales ms encarnizados dentro de la profesin queran a maxine casi tanto como la envidiaban. lamento lo de la carrera dijo rajasinghe, aunque debo sealar que el merln iii gan cmodamente sin ti. ya vers que esto es mucho ms importante. pero dejemos que morgan hable por s mismo. solt el botn de pausa del proyector y la estatua cobr vida instantneamente. me llamo vannevar morgan. soy ingeniero jefe de construcciones terrqueas, divisin tierra. mi ltimo proyecto fue el puente de gibraltar, pero ahora quiero hablar de algo incomparablemente ms ambicioso. rajasinghe ech un vistazo a su alrededor. morgan los haba atrapado, tal como l esperaba. se recost en la silla y aguard a que se desarrollara aquel proyecto ya familiar, aunque an casi increble. era extraa la prontitud con que uno aceptaba las convenciones de esa imagen, ignorando errores bastante notables en los controles de barrido vertical y nivelacin. ni siquiera el hecho de que morgan se moviera sin abandonar su sitio, o la perspectiva totalmente falsa de las escenas exteriores, podan destruir la sensacin de realidad. ya llevamos casi doscientos aos de era espacial. por ms de cien, nuestra civilizacin ha dependido por completo de la multitud de satlites que orbitan alrededor de la tierra. las comunicaciones internacionales, el pronstico y el control meteorolgicos, los bancos de recursos terrestres y ocenicos, los servicios postales y de informacin: si algo ocurriera a sus sistemas espaciales nos hundiramos otra vez en una edad de tinieblas. en el caos resultante, la enfermedad y el hambre destruiran gran parte de la raza humana. y si miramos ms all de la tierra, ahora que tenemos colonias autoabastecidas en marte, mercurio y la luna, ahora que estamos explotando la incalculable riqueza minera de los asteroides, comenzamos a divisar un verdadero comercio interplanetario. aunque nos llev un tiempo algo ms largo que el predicho por los optimistas, ahora es obvio que la conquista del aire era slo un modesto preludio a la conquista del espacio. pero ahora nos enfrentamos con un problema fundamental, un obstculo que se interpone a todo futuro progreso. aunque varias generaciones de investigacin han convertido a los cohetes en la forma propulsora ms segura de todas las inventadas no tuvo en cuenta las bicicletas? murmur sarath. los vehculos espaciales siguen siendo bastante ineficaces. peor an, su efecto sobre el ambiente es atroz. a pesar de todos los intentos por controlar los corredores de aterrizaje, el ruido de los despegues y de los descensos molesta a millones de personas. los productos de la combustin lanzados en la atmsfera superior, han provocado cambios climticos que tal vez tengan graves consecuencias. todos recordamos la crisis del cncer de piel en los aos veinte, causado por la irrupcin de los rayos ultravioleta y el costo astronmico de los productos qumicos necesarios para restaurar la ozonsfera. sin embargo, si proyectamos el crecimiento del trnsito hasta fines de este siglo, descubriremos que ser necesario incrementar casi en un cincuenta por ciento el tonelaje tierra-rbita. esto no se podr hacer sin costos intolerables para nuestro sistema de vida y, tal vez, para nuestra vida misma. los ingenieros en cohetera nada pueden hacer; han llegado casi a los lmites del aprovechamiento marcado por las leyes de la fsica. cul es la otra posibilidad? durante muchos siglos los hombres han soado con la antigravedad, o la propulsin espacial. pero nadie ha descubierto la ms leve indicacin de que tales cosas sean posibles; de hecho, hoy consideramos que son mera fantasa. y

sin embargo, en la misma dcada en que se lanz el primer satlite, un atrevido ingeniero ruso concibi un sistema que tornara al cohete en algo obsoleto. pasaron aos antes de que alguien tomara en serio a yuri artsutanov, y nuestra tecnologa ha tardado dos siglos en ajustarse a su visin. cada vez que rajasinghe pasaba la grabacin pensaba, al llegar a ese punto, que morgan cobraba vida. no era difcil ver por qu: all estaba en su propio territorio, en vez de transmitir la informacin procedente de otro campo. y a pesar de todas sus reservas y temores, rajasinghe no dejaba de compartir una parte de ese entusiasmo. esa cualidad llegaba pocas veces a su vida, en los ltimos tiempos. si uno sale al aire libre en cualquier noche despejada prosigui morgan, ver una de las maravillas ms comunes de nuestra era: estrellas que no salen ni se ponen, sino que estn fijas en el cielo. nosotros, nuestros padres y nuestros abuelos, hemos dado por segura la sincronizacin de los satlites y las estaciones espaciales, que avanzan por encima del ecuador a la misma velocidad que la tierra en su giro y, por lo tanto, permanecen siempre sobre un mismo punto. la pregunta que artsutanov se planteaba tiene la infantil lucidez del verdadero genio. un hombre de inteligencia comn no habra pensado en ello, o lo hubiera descartado inmediatamente por absurdo. si las leyes de la mecnica celeste hacen posible que un objeto permanezca fijo en el cielo, no seria factible bajar un cable hasta la superficie y as establecer un sistema de ascensores que uniera la tierra con el espacio? en su teora no haba nada errneo, pero los problemas prcticos eran enormes. los clculos demostraban que ninguno de los materiales existentes sera lo bastante fuerte: el mejor de los aceros se rompera bajo su propio peso mucho antes de poder cubrir los treinta y seis mil kilmetros que separan la tierra de la rbita sincrnica. sin embargo, los mejores aceros ni siquiera se acercaban a los lmites tericos de resistencia. a escala microscpica se haban creado en los laboratorios materiales de mucha mayor fuerza. si se los hubiera podido producir en masa, el sueo de artsutanov habra podido convertirse en realidad, transformando por completo la economa del transporte espacial. antes de que terminara el siglo xx, comenzaban a salir del laboratorio unos materiales superresistentes, llamados hiperfilamentos; pero eran sumamente caros: costaban muchas veces su peso en oro. haran falta miles de toneladas para construir un sistema que satisficiera todo el trnsito entre la tierra y el espacio, y por ello el sueo sigui siendo un sueo. as fue hasta hace pocos meses. ahora las fabricas del espacio profundo pueden fabricar cantidades prcticamente ilimitadas de hiperfilamento. al fin podemos construir el ascensor espacial, o torre orbital, como yo prefiero llamarla. pues en cierto sentido se trata de una torre que se elevara a travs de la atmsfera, hasta mucho ms all. morgan desapareci sbitamente como un fantasma exorcizado. lo reemplaz una tierra del tamao de una pelota de ftbol que giraba lentamente. una estrella titilante se mova a la distancia de un brazo, siempre sobre el mismo punto del ecuador, marcando la situacin de un satlite sincrnico. desde la estrella comenzaron a alargarse dos finas rayas de luz; una, en direccin a la tierra; la otra, hacia el espacio. cuando se construye un puente prosigui la voz desencarnada de morgan, uno comienza desde los dos extremos y se encuentra en el medio. en el caso de la torre orbital es exactamente al revs. hay que construir simultneamente hacia arriba y hacia abajo, desde el satlite sincrnico, segn un cauteloso programa. la treta consiste en mantener el centro gravitatorio de la estructura siempre equilibrada en el punto estacionario; de lo contrario tomar una rbita inadecuada y comenzar a derivar lentamente en torno a la tierra. la lnea luminosa descendente lleg al ecuador; en el mismo instante ces tambin la extensin hacia afuera.

la altura total debe ser al menos de cuarenta mil kilmetros; los cien ltimos, que cruzaran la atmsfera, podran representar el tramo crtico, pues all la torre podra estar sujeta a la accin de los huracanes. no ser estable mientras no se la haya anclado al suelo. y as, por primera vez en la historia, tendremos una escalera hasta el cielo, un puente hacia las estrellas. un simple sistema de ascensores, impulsado por la barata electricidad, reemplazar a los costosos y atronadores cohetes, que a partir de ese momento seran utilizados slo para su funcin debida: el transporte por el espacio profundo. he aqu un posible diseo de la torre orbital la imagen de la tierra desapareci al tomar la cmara un primer plano de la torre; pareci atravesar las paredes y poner al descubierto el corte de la estructura. vern que consiste en cuatro tubos idnticos: dos para el trnsito hacia arriba, dos para bajar. piensen en ella como en un subterrneo vertical de cuatro vas, entre la tierra y la rbita sincrnica. por los tubos subirn y bajarn unas cpsulas con pasajeros, carga y combustible, a varios miles de kilmetros por hora; a intervalos, unas estaciones de energa de fusin proporcionarn toda la potencia necesaria. como el noventa por ciento de esa energa puede ser recuperada, el costo neto por pasajero ser de slo unos pocos dlares, pues cuando las cpsulas vuelvan a caer hacia la tierra, sus motores actuarn como frenos magnticos, generando electricidad. a diferencia de las espacionaves que aterrizan y despegan, no desperdiciarn toda su energa calentando la atmsfera y haciendo estruendos snicos, sino que la bombearn nuevamente hacia el sistema. se podra decir que los trenes descendentes alimentarn a los ascendentes; por lo tanto, aun con un clculo muy poco optimista, el ascensor sera cien veces ms eficaz que cualquier cohete. adems, no hay prcticamente lmites para el trnsito que podran aceptar, pues sera posible agregar tantos tubos como fuera necesario. si llega algn momento en que un milln de personas decidan visitar diariamente la tierra o abandonarla, la torre orbital podr satisfacerlas. con todo, en otros tiempos los subterrneos de nuestras grandes ciudades hicieron otro tanto. rajasinghe toc un botn y silenci a morgan en medio de la frase. el resto es bastante tcnico dijo. sigue explicando que la torre puede actuar como una onda csmica y enviar cargas a la luna y a los planetas sin emplear ningn cohete. pero creo que ya podis daros una idea general. pues yo estoy bastante aturdido dijo el profesor sarath. de cualquier modo, qu demonios tengo que ver yo con esto? o t mismo, ya que estamos? todo a su tiempo, paul. algn comentario, maxine? tal vez todava pueda perdonarte. sta podra ser una de las noticias de la dcada o del siglo. pero, por qu tanto inters en mantenerlo en el misterio? hay muchas cosas que no comprendo, y en eso puedes ayudarme. supongo que morgan est peleando en varios frentes; planea anunciarlo en un futuro muy cercano, pero no quiere actuar mientras no est bien seguro del terreno que pisa. me ha dado esta presentacin con la peticin de que no la transmita por circuitos pblicos. por eso tuve que pedirte que vinieras. l sabe algo de esta reunin? por supuesto; en realidad se mostr bastante contento cuando le dije que deseaba hablar de esto contigo, maxine. es obvio que confa en ti y le gustara tenerte como aliada. en cuanto a ti, paul, le asegur que eras capaz de guardar un secreto hasta por una semana sin tener un ataque de apopleja. slo cuando hay muy buenos motivos. empiezo a comprender dijo maxine duval. me intrigaban unas cuantas cosas, pero ahora les estoy encontrando sentido. en primer lugar, se trata de un proyecto espacial, y morgan es ingeniero jefe de tierra.

y entonces? que t lo preguntes, johan! piensa en las peleas burocrticas que estallarn cuando los diseadores de cohetes y la industria aeroespacial se enteren de esto. se pondrn en juego imperios multimillonarios, para empezar. si morgan no acta con cuidado, le dirn: muchsimas gracias; ahora nos haremos cargo nosotros, y encantados de haberlo conocido. s, comprendo, pero tiene justificativos muy poderosos. despus de todo, la torre orbital es un edificio, y no un vehculo. cuando los abogados metan mano dejar de serlo. no hay muchos edificios cuyos pisos superiores se muevan a diez kilmetros por segundo, o lo que sea, ms rpidamente que la planta baja. a lo mejor ests en lo cierto. a propsito, cuando sent vrtigo al pensar en una torre que cubriera buena parte de la distancia entre la tierra y la luna, el doctor morgan me dijo: en este caso no piense en una torre que sube, sino en un puente que se extiende. todava lo estoy intentando, pero sin mucho xito. oh! exclam de pronto maxine duval. ah tienes otra pieza del rompecabezas: el puente. a qu te refieres? sabas que el presidente de construcciones terrqueas, ese burro pedante de collins, quera que bautizaran con su nombre al puente de gibraltar? no, no lo saba; eso explica muchas cosas. pero collins me gusta; las pocas veces que nos tratamos me pareci muy agradable e inteligente. no actuaba como ingeniero geotermal de primer orden, en sus buenos tiempos? eso fue hace mil aos. y t no representas ninguna amenaza a su reputacin, de modo que contigo puede mostrarse simptico. y cmo salvaron al puente de tal destino? hubo una pequea revolucin palaciega entre los principales ingenieros de terrqueas. el doctor morgan no tuvo nada que ver, por supuesto. entonces es por eso que no muestra sus cartas! cada vez lo admiro ms. pero ahora se ha encontrado con un obstculo que no sabe cmo franquear. lo descubri hace pocos das, y lo detuvo en seco. djame adivinar pidi maxine. es un buen ejercicio, me ayuda a mantenerme a la cabeza de los dems. ya adivino por qu est aqu. la terminal del sistema tiene que estar en el ecuador, de lo contrario no podra ser vertical. se parecera a esa torre que tenan en pisa, antes de que cayera no comprendo dijo el profesor sarath, meneando vagamente los brazos. ah, por supuesto y su voz se apag en un silencio pensativo. ahora bien prosigui maxine, en el ecuador hay slo un nmero limitado de sitios adecuados, pues es casi todo ocano, verdad? y taprobane, obviamente, es uno de esos lugares. sin embargo, no s qu ventajas puede tener sobre frica o sudamrica. acaso morgan est cubriendo todas las posibilidades? como de costumbre, mi querida maxine, tus poderes deductivos son fenomenales. ests en la pista pero no llegars ms lejos. aunque morgan hizo lo posible por explicarme el problema, no voy a pretender que comprendo todos los detalles cientficos. de cualquier modo, resulta que frica y sudamrica no son adecuadas para el ascensor espacial. tiene algo que ver con los puntos inestables del campo gravitatorio terrestre. slo taprobane servir. peor que eso: slo un punto determinado de taprobane. y all es donde t entras en escena, paul. mamaida? chill el profesor sarath, hablando en taprobani en su indignada sorpresa. s, t. para su gran fastidio, el doctor morgan acaba de descubrir que el nico sitio

posible ya est ocupado, para decirlo suavemente. quiere mi consejo para desalojar a tu buen amigo buddy. en esa ocasin fue maxine quien qued aturdida. quin? inquiri. sarath respondi de inmediato: el venerable anandatissa bodhidharma mahanayake thero, ocupante del templo de sri kanda enton, casi como quien canta una letana. conque de eso se trataba hubo un instante de silencio; al fin, una expresin de placer puramente travieso apareci en el rostro de paul sarath, profesor emrito de arqueologa de la universidad de taprobane. siempre he querido saber dijo, soador qu pasa cuando una fuerza irresistible se encuentra con un obstculo inamovible. 11 - la princesa callada cuando sus visitantes se hubieron marchado, rajasinghe, muy pensativo, depolariz las ventanas de la biblioteca y se sent a mirar por un rato los rboles que rodeaban la mansin; all, a lo lejos, se cernan las paredes rocosas de yakkagala. an no se haba movido cuando lleg la hora del t, precisamente al sonar las cuatro de la tarde. entonces sali de su ensoacin. rani dijo, dile a dravinda que busque mis zapatos pesados, a ver si los encuentra. voy a subir a la roca. rani fingi que por la sorpresa se le caa la bandeja. aiyo, mahathaya! exclam, con supuesta preocupacin. ha enloquecido? recuerde lo que le dijo el doctor mcpherson ese escocs siempre lee los cardiogramas al revs. de cualquier modo, querida ma, para qu vivir, cuando dravindra y t os hayis marchado? aquello no era del todo una broma; de inmediato se sinti avergonzado por su autocompasin, pues rani la detect y los ojos se le llenaron de lgrimas; se volvi para ocultarle esa emocin y observ, en ingls: pero yo le ofrec quedarme, al menos durante el primer ao de dravindra. ya lo s, y ni sueo con aceptarlo. si berkeley no ha cambiado desde que estuve all, le hars falta. pero no ms que a m, agreg mentalmente, aunque de otro modo. y t, te grades o no, nunca estars demasiado bien preparada para ser la esposa de un presidente de universidad. rani sonri. no creo que me gustara ese destino, por algunos horribles ejemplos que conozco volvi al taprobani. pero no est hablando en serio, verdad? muy en serio. no pienso subir hasta la cumbre, por supuesto. slo hasta los frescos. hace cinco aos que no los visito. si contino dejando pasar el tiempo no haca falta completar la frase. rani lo estudi en silencio por algunos segundos y acab por decidir que la discusin era intil. se lo dir a dravindra dijo. y a jaya por si tienen que cargarlo de vuelta. muy bien, aunque sin duda dravindra podra hacerlo solo. rani le dedic una sonrisa en la que se mezclaban el orgullo y el placer. contar con aquella pareja haba sido un verdadero golpe de fortuna; era de esperar que los dos aos de servicio social hubieran sido tan gratos para ellos como lo haban sido para rajasinghe. en esta poca, los sirvientes privados eran un raro lujo, permisible slo a hombres de mritos sobresalientes; rajasinghe no conoca a ningn otro ciudadano comn que contara con tres. para ahorrar fuerzas utiliz un triciclo de energa solar para cruzar el jardn de las

delicias: dravindra y jaya prefirieron caminar, asegurando que as iban ms de prisa. tenan razn, pero slo porque podan tomar atajos. escal con mucha lentitud, detenindose de tanto en tanto para recobrar el aliento, hasta llegar al largo corredor de la galera inferior, donde la pared del espejo corra paralela a la faz de la roca. observada por los turistas curiosos de costumbre, una joven arqueloga africana revisaba la pared en busca de inscripciones, con la ayuda de una poderosa luz oblicua. rajasinghe estuvo a punto de advertirle que sus posibilidades de hacer un nuevo descubrimiento se reducan prcticamente a cero. paul sarath haba pasado veinte aos examinando cada milmetro de la superficie, y los tres volmenes de su inscripciones de yakkagala eran una monumental obra de erudicin que jams sera superada, aunque slo fuera porque no habra nadie con tanta habilidad para leer inscripciones en taprobani arcaico. paul haba iniciado la obra de su vida cuando los dos eran jvenes. rajasinghe recordaba haber estado de pie en ese mismo lugar, mientras el entonces auxiliar suplente de epigrafa del departamento de arqueologa rastreaba las marcas casi indescifrables en el yeso amarillo, para traducir los poemas dedicados a las bellezas pintadas en la roca. despus de tantos siglos, los versos an podan despertar ecos en el corazn humano: soy tissa, capitn de la guardia. recorr cincuenta leguas para ver a los ojos de liebre, pero no quieren hablarme. es eso justo? que aqu permanezcis por un milenio, como la liebre que el rey de los dioses pint sobre la luna. soy el sacerdote mahinda, del vihara de tuparama. esa esperanza se haba visto satisfecha en parte, y en parte desmentida. las damas de la roca llevaban all el doble del tiempo imaginado por el clrigo, y haban entrado a una edad inalcanzable para sus sueos ms exagerados. pero qu pocas quedaban! algunas de las inscripciones se referan a las quinientas doncellas de piel dorada; aun teniendo en cuenta la licencia potica, era evidente que ni una dcima parte de los frescos originales haba escapado a los estragos del tiempo y la malevolencia del hombre. pero las veinte sobrevivientes estaban ya a salvo para siempre, pues su belleza haba sido conservada en incontables pelculas y cristales. por cierto, haban sobrevivido a un orgulloso escriba que consider innecesario dar su nombre: yo orden que se limpiara el camino, para que los peregrinos pudieran ver a las hermosas doncellas erguidas en el flanco de la montaa. soy el rey. rajasinghe, tambin portador de un nombre real y receptor, sin duda, de muchos genes regios, haba pensado con frecuencia en esas palabras con el correr de los aos; demostraban perfectamente la efmera naturaleza del poder y la futileza de la ambicin. soy el rey. ah, pero qu rey? el monarca que haba pisado aquellas losas de granito era, tal vez, un hombre capaz e inteligente, pero no haba conseguido concebir la idea de que llegara un tiempo en el cual se esfumara en un anonimato tan profundo como el menor de sus sbditos. la autora se haba perdido ya, sin remedio. diez o doce reyes, cuanto menos, pudieron haber escrito esas lneas altaneras; algunos haban reinado durante varios aos; otros, slo por semanas, y muy pocos, por cierto, murieron pacficamente en el lecho. nadie sabra si el rey que consider innecesario dar su nombre era mahatissa ii, bhatikabhaya o vijayakumara iii, gajabahukagamani, candamukhasiva, moggallana i, kittisena o sirisamghabodhi o cualquier otro monarca, ni siquiera registrado por la larga y enmaraada historia de taprobane.

el empleado que operaba el pequeo ascensor qued atnito al ver a su distinguido visitante y lo salud con deferencia. mientras la caja ascenda lentamente los quince metros, rajasinghe record el tiempo en que l haba subido por la escalera de caracol, por la que dravindra y jaya trepaban a grandes pasos en ese mismo instante, con la irreflexiva exuberancia de la juventud. el ascensor se detuvo con un chasquido y rajasinghe sali a la pequea plataforma de acero, construida contra la faz del precipicio. hacia abajo y atrs haba cien metros de vaco, pero el fuerte alambrado proporcionaba completa seguridad; ni siquiera el ms decidido de los suicidas poda escapar de la jaula lo bastante espaciosa como para poder albergar a diez o doce personas colgada bajo una ola de roca siempre a punto de romper. all, en ese recoveco accidental donde la faz rocosa formaba una caverna hueca, estaban las supervivientes de la celestial corte del rey, protegidas de los elementos. rajasinghe las salud en silencio; despus, agradecido, se dej caer en la silla que le ofreca el gua oficial. me gustara estar en soledad por diez minutos dijo en voz baja. jaya, dravindra, tratad de alejar a los turistas. sus compaeros le echaron una mirada vacilante; lo mismo hizo el gua, a quien no se le permita dejar los frescos sin custodia. pero el embajador se sali con la suya, como de costumbre, sin siquiera levantar la voz. ayu bowan salud a las figuras silenciosas, cuando al fin qued solo. lamento haberos abandonado por tanto tiempo. aguard, corts, la respuesta, pero ellas no le prestaron ms atencin que a los otros admiradores por los veinte ltimos siglos. rajasinghe no se desanim; estaba acostumbrado a su indiferencia. en realidad, eso aumentaba sus encantos. tengo un problema, queridas mas prosigui. vosotras habis visto ir y venir a todos los invasores de taprobani, desde los tiempos de kalidasa. habis visto a la selva fluir como una marea en torno de yakkagala y retirarse despus, ante el hacha y el arado. pero nada cambi en todos estos aos, en realidad. la naturaleza se ha mostrado gentil con la pequea taprobane, y tambin la historia; la han dejado en paz. ahora, esos siglos de tranquilidad pueden estar llegando a su fin. tal vez nuestra tierra se convierta en el centro del mundo, de muchos mundos. la gran montaa que vosotras observis desde hace tanto tiempo, all en el sur, puede ser la clave que abra el universo. en ese caso, la taprobane que conocimos y amamos dejar de existir. tal vez no sea mucho lo que pueda hacer pero cuento con un poco de poder, con el cual estorbar. an tengo muchos amigos; si quisiera podra atrasar este sueo o pesadilla, al menos mientras permanezca con vida. debo hacerlo? o debo ayudar a ese hombre, cualquiera que sea su verdadero propsito? se volvi hacia su favorita, la nica que no apartaba los ojos cuando l la miraba. todas las otras doncellas tenan los ojos fijos en la distancia o en las flores que llevaban en la mano; pero la que l amaba desde su juventud pareca, desde cierto ngulo, sostenerle la vista. ah, karuna! no es justo preguntarte estas cosas. pues qu puedes saber t de los mundos reales, ms all del cielo, y de la necesidad que los hombres tienen de alcanzarlos? aunque en otros tiempos fuiste una diosa, el paraso de kalidasa era slo una ilusin. bueno, cualquiera sea el extrao futuro que t veas, yo no lo compartir. nos conocemos desde hace mucho tiempo segn mi unidad de medida, distinta de la tuya. mientras pueda os ver desde mi casa, pero no creo que volvamos a encontrarnos. adis y gracias, hermosas, por todo el placer que me habis dado en tantos aos. mis saludos a quienes vengan despus de m. sin embargo, mientras descenda las escaleras de caracol, despreciando el ascensor, rajasinghe no se senta como quien se despide para siempre. por el contrario, tena la

impresin de haber perdido unos cuantos aos; y, despus de todo, setenta y dos no eran tantos. comprendi que dravindra y jaya haban notado la elasticidad de su paso por el modo en que se les ilumin el rostro. tal vez su retiro se estaba poniendo algo aburrido. tal vez tanto l como taprobane necesitaban una bocanada de aire puro que apartara las telaraas, tal como el monzn traa vida renovada tras los meses de cielos pesados y letrgicos. morgan poda tener xito o no, pero su empresa encenda la imaginacin y agitaba el alma. kalidasa lo hubiera envidiado y habra dado su aprobacin. ii - el templo mientras las distintas religiones rien entre s, cada una afirmando estar en posesin de la verdad, desde nuestro punto de vista la verdad de la religin puede ser descartada por completo. si uno intenta asignar a la religin su lugar en la evolucin del hombre, sta no parece ser tanto una adquisicin duradera como un paralelo de la neurosis por la que debe pasar el individuo civilizado, en su trayecto desde la infancia a la madurez. freud: nuevas conferencias introductorias al psicoanlisis (1932). el hombre hizo a dios a su imagen y semejanza, por supuesto; pero qu otra posibilidad tena? tal como era imposible comprender autnticamente la geologa mientras no pudiramos estudiar otros mundos adems de la tierra, tambin as toda teologa vlida debe aguardar el contacto con las inteligencias extraterrestres. no puede existir una materia tal como la religin comparada mientras estudiemos tan slo las religiones del hombre [] debemos esperar, no sin ansiedad, las respuestas a las siguientes preguntas: a) cules, si los hay, son los conceptos religiosos de entidades con cero, uno, dos o ms de dos padres? b) la creencia religiosa se encuentra slo entre organismos que estn en contacto estrecho con sus progenitores directos durante los aos de formacin? si descubrimos que la religin se presenta slo entre seres de inteligencia equivalente a la de los simios, delfines, elefantes, perros, etctera, pero no entre las computadoras, termitas, peces, tortugas, o amebas sociales de la vida extraterrestre, quiz debamos llegar a algunas conclusiones dolorosas tal vez tanto el amor como la religin surjan slo entre los mamferos, y por razones muy similares. un estudio de su patologa sugiere lo mismo; si alguien duda de la conexin entre el fanatismo religioso y la perversin, le convendra echar una larga e intensa mirada al malleus maleficarium o a los demonios de loudon, de huxley. el hadj mohammed ben selim, profesor de religin comparada: discurso de inauguracin, brigham young university, 1998. el doctor charles willis afirm (hawaii, 1970) que la religin es un subproducto de la desnutricin; este comentario no es, en s, mucho ms til que el bislabo algo grosero con que le refut gregory bateson. lo que el doctor willis quera decir, aparentemente, es que: las alucinaciones provocadas por el ayuno, voluntario o involuntario, se interpretan fcilmente como visiones religiosas; el hambre pasada en esta vida alimenta la creencia en una vida posterior compensatoria, como mecanismo psicolgico de supervivencia, tal vez esencial es, en verdad, una de las ironas del destino que la investigacin de las supuestas drogas de apertura de la conciencia revelaran un efecto precisamente contrario, al detectarse los elementos qumicos apatizantes que se producan naturalmente en el cerebro. el descubrimiento de que el ms devoto practicante de cualquier credo poda ser

convertido a cualquier otro mediante una prudente dosis de 2-4-7 orto-para-teosamina fue, tal vez, el golpe ms devastador recibido por la religin. hasta el advenimiento del velero estelar r. gabor: base farmacolgica de la religin (miskatonic university press, 2069) 12 - el velero estelar haca cien aos que se esperaba algo por el estilo, sin que faltaran las falsas alarmas. sin embargo, cuando por fin se produjo, la humanidad fue tomada por sorpresa. las seales provenan aproximadamente de alfa centauro, y eran tan poderosas que al principio se las tom como interferencia de los circuitos comerciales comunes. eso result muy incmodo para todos los radioastrnomos, quienes llevaban muchas dcadas buscando en el espacio mensajes inteligentes, sobre todo porque haban descartado haca tiempo el triple sistema de alfa, beta y prxima centauro como indigno de seria atencin. inmediatamente, todos los radiotelescopios que podan observar el hemisferio sur se enfocaron hacia centauro. en cuestin de horas se efectu un descubrimiento an ms sensacional: la seal no provena del sistema del centauro, sino de un punto situado a medio grado de distancia. y ese punto estaba en movimiento. fue la primera pista hacia la verdad. cuando sta qued confirmada, todas las tareas normales de la humanidad se interrumpieron. la potencia de la seal ya no era sorprendente: su origen estaba dentro del sistema solar y avanzaba en direccin al sol a seiscientos kilmetros por segundo. los visitantes del espacio, por tanto tiempo temidos y aguardados, acababan de llegar sin embargo, el intruso pas treinta das sin hacer nada. mientras, pasaba junto a los planetas exteriores trasmitiendo una invariable serie de pulsaciones, como si se limitara a anunciar: aqu estoy!. no trat de responder a las seales que se le irradiaban, ni reajust su natural rbita de cometa. a menos que su velocidad anterior hubiera sido muy superior y estuviera aminorndola, su viaje desde el centauro deba haber durado dos mil aos. algunos consideraron que esto era tranquilizador, pues sugera que el visitante era una sonda espacial robtica; otros se sintieron desilusionados por el contraste que presentaba, ante el entusiasmo anterior, la falta de seres extraterrestres vivos y autnticos. todos los medios de comunicacin y los parlamentos humanos discutieron hasta el hasto el panorama completo de las posibilidades. desenterraron y analizaron solemnemente cuanto argumento haba empleado la ciencia ficcin, desde la llegada de dioses benvolos hasta una invasin de vampiros chupasangre. la empresa lloyds, de londres, cobr primas sustanciales a quienes deseaban asegurarse contra cualquier futuro posible, incluyendo casos en los que habra sido muy difcil cobrar un centavo de indemnizacin. al fin, cuando el objeto extrao pas la rbita de jpiter, los instrumentos humanos empezaron a averiguar algo sobre l. el primer descubrimiento gener un breve pnico: el objeto meda quinientos kilmetros de dimetro, el tamao de una luna pequea. despus de todo, tal vez fuera un mundo mvil que llevara un ejrcito invasor ese temor se desvaneci cuando observaciones ms exactas demostraron que el cuerpo slido del intruso era slo de unos cuantos metros. el halo de quinientos kilmetros que lo envolva era algo muy familiar: un etreo reflector parablico que giraba lentamente, tal como los radiotelescopios orbitales de los astrnomos. al parecer, sa era la antena por la cual el visitante se mantena en contacto con su lejana base. y a travs de la cual, sin duda, en ese mismo instante irradiaba sus descubrimientos, en tanto revisaba el sistema solar y escuchaba todas las transmisiones de radio, televisin e informaciones. pero aun quedaba otra sorpresa. esa antena, del tamao de un asteroide, no estaba

apuntada en direccin a alfa centauro sino a un punto muy diferente. empezaba a parecer que la constelacin del centauro era slo el ltimo puerto del vehculo, y no su origen. mientras los astrnomos cavilaban al respecto tuvieron un sorprendente golpe de suerte. una sonda meteorolgica solar, que efectuaba el recorrido de rutina ms all de marte, qued sbitamente muda, pero recobr su voz radial un minuto despus. al examinar las grabaciones se descubri que los instrumentos haban quedado momentneamente paralizados por una intensa radiacin. la sonda haba atravesado precisamente el rayo del visitante. entonces fue muy sencillo calcular con exactitud hacia dnde estaba apuntado. en esa direccin no haba nada a lo largo de cincuenta y dos aos luz, con excepcin de una estrella enana roja y muy dbil presumiblemente muy antigua; uno de esos sobrios soles pequeos que seguirn brillando pacficamente por miles de millones de aos, cuando ya los esplndidos gigantes de la galaxia se hayan extinguido. ningn radiotelescopio la haba examinado nunca con atencin; ahora, todos los que podan abandonar la observacin del cercano visitante se dirigieron a ese insospechado origen. all estaba, irradiando una aguda seal en la banda de un centmetro. sus hacedores seguan en contacto con el vehculo que haban lanzado miles de aos antes, pero los mensajes que l reciba en ese instante provenan de slo medio siglo en el pasado. al fin, al acercarse a la rbita de marte, el visitante dio sus primeras muestras de haber detectado la humanidad, en la forma ms dramtica e inconfundible que uno pueda imaginar. comenz a transmitir las pelculas comunes de televisin, intercaladas con textos de video en ingls y lengua mandarina, todo muy fluido, aunque con un ligero acento. la primera conversacin csmica acababa de comenzar, y no con el retraso de varias dcadas, como siempre se haba imaginado, sino solamente de minutos. 13 - sombra en la aurora morgan haba abandonado el hotel de ranapura a las cuatro de la madrugada, en una noche clara y sin luna. no le haca muy feliz la hora fijada, pero el profesor sarath, que haba dispuesto todo, le prometi que valdra la pena, diciendo: nadie puede comprender sri kanda si no ve el amanecer desde su cumbre. y buddy quiero decir, el maha thero, no recibe a los visitantes sino a esa hora. dice que es una forma esplndida de alejar a los simples curiosos. por eso morgan haba accedido, tan graciosamente como le fue posible. para empeorar las cosas, el conductor taprobano insista en mantener una gil conversacin, aunque slo hablara l, al parecer con el objetivo de trazar un cuadro completo sobre la personalidad de su pasajero. su simpata era tan ingenua que no resultaba posible ofenderse, pero morgan hubiera preferido el silencio. tambin hubiera querido a veces con devocin que el conductor prestara ms atencin a las incontables curvas cerradas, las que iban tomando en una oscuridad casi absoluta. tal vez era preferible no ver los precipicios y las simas que sorteaban al subir el coche entre las colinas. la ruta era un triunfo de la ingeniera militar del siglo xix, obra de la ltima potencia colonial, construida en la campaa final contra el orgulloso pueblo montas del interior. pero nunca se haba instalado el sistema de manejo automtico, y morgan se preguntaba a veces si llegara al final de ese viaje. sbitamente olvid sus temores, y su fastidio por la falta de sueo. all est! dijo orgulloso el conductor, cuando el vehculo sala por detrs de una colina. sri kanda, en s, era an totalmente invisible, sumida en una oscuridad que en nada anunciaba el alba cercana. pero su presencia quedaba revelada por una fina cinta de luz, que zigzagueaba hacia adelante y hacia atrs bajo las estrellas, como si pendiera mgicamente del cielo. morgan saba que se trataba, simplemente, de las lmparas

instaladas doscientos aos antes para guiar a los peregrinos en su ascenso por la ms larga escalera del mundo, pero aquel desafo a la lgica y a la gravedad le pareci una visin anticipada de su propio sueo. siglos antes de su nacimiento, inspirados por filsofos que l apenas poda imaginar, los hombres haban iniciado la obra que l pensaba concluir. casi literalmente, haban construido los primeros peldaos de la ruta hacia las estrellas. morgan ya no se senta aturdido; vio que la banda de luz se acercaba a ellos y se resolva en un collar de innumerables cuentas titilantes. la montaa se estaba tornando visible, con la forma de un tringulo negro que eclipsaba la mitad del cielo. haba algo siniestro en su silenciosa presencia; morgan casi imagin que era, realmente, el presagio de dioses enterados de su misin, que reunan sus fuerzas para oponrsele. olvid por completo sus ominosos pensamientos al llegar a la terminal de cablecarril, pues all descubri, para su sorpresa, que ya haba al menos cien personas esperando en la pequea sala; eran apenas las cinco de la maana. pidi un caf caliente para s y otro para su grrulo conductor; el hombre, para su alivio, no demostr inters en subir. lo he hecho por lo menos veinte veces dijo, quizs exagerando su aburrimiento. voy a dormir en el coche hasta que usted baje. morgan pag la cuenta, hizo un rpido clculo y estim que entrara en la tercera o cuarta carga de pasajeros. por suerte haba seguido el consejo de sarath y tena un termocapote en el bolsillo. all, a slo dos kilmetros de altura, haca ya bastante fro; en la cima la temperatura deba ser muy baja, pues estaba tres kilmetros ms arriba. mientras arrastraba lentamente los pies, siguiendo la cola de sumisos y adormilados visitantes, not que solamente a l le faltaba una cmara fotogrfica y se pregunt si aqullos seran verdaderos peregrinos. y entonces record que los autnticos peregrinos no estaban all. no haba ninguna ruta fcil hacia los cielos, el nirvana o cualquiera que fuese la meta de los fieles. el mrito se adquira slo por el propio esfuerzo, no con la ayuda de mquinas. interesante doctrina, que contena gran parte de verdad; pero haba momentos en los que slo las mquinas podan ejecutar el trabajo. al fin consigui asiento en el vehculo y se pusieron en marcha, con gran crujir de cables. una vez ms, morgan sinti ese misterioso sentimiento de expectacin: el ascensor que estaba planeando cargara ms de diez mil veces la carga de este sistema primitivo, que quiz databa del siglo xx. sin embargo, bien miradas las cosas, los principios bsicos eran prcticamente los mismos. fuera del bamboleante coche la oscuridad era total, salvo en algn tramo de la escalera iluminada. estaba completamente desierta, como si los incontables millones que treparan laboriosamente la montaa en los ltimos tres mil aos no hubieran dejado sucesores. pero pronto comprendi morgan que los peregrinos deban estar mucho ms arriba para llegar a tiempo a la cita con la aurora; los primeros tramos de la subida habran quedado atrs, para ellos, varias horas antes. a una altura de cuatro kilmetros, los pasajeros tuvieron que cambiar de vehculo y caminar un breve trayecto hasta otra estacin de cablecarril, pero el transbordo represent un mnimo retraso. morgan, ya verdaderamente contento por haber llevado el termocapote, ci al cuerpo la tela metalizada. haba escarcha bajo los pies y era necesario aspirar con fuerza el aire enrarecido. no le sorprendi ver, en la pequea terminal, una provisin de tubos de oxgeno con instrucciones para el uso bien a la vista. finalmente, al iniciar el ascenso ltimo, les lleg la primera seal del nuevo da. las estrellas del este an lucan con impoluta gloria, venus, ms que ninguna; pero unas pocas nubes finas y elevadas empezaban a mostrar el leve brillo de la cercana aurora. morgan ech una mirada ansiosa a su reloj, preguntndose si llegara a tiempo; le alivi comprobar que an faltaban treinta minutos para la salida del sol. uno de los pasajeros seal de pronto la inmensa escalera. algunas de sus secciones quedaban a la vista de vez en cuando, segn el cablecarril zigzagueaba por las cuestas

de la montaa, cada vez ms pronunciadas. la escalera ya no estaba desierta; decenas de hombres y mujeres suban con la lentitud del sueo, escalando penosamente los interminables peldaos. a cada minuto eran ms y ms los que surgan a la vista, y morgan se pregunt cuntas horas llevaban subiendo. toda la noche, sin duda; algunos, mucho ms, pues haba peregrinos bastante ancianos, que difcilmente hubieran podido realizar la ascensin en un solo da. era sorprendente que hubiera todava tantos fieles. un momento despus vio al primero de los monjes: una silueta alta, vestida con una tnica de color azafrn, que avanzaba con un paso de cronomtrica regularidad, sin mirar a los lados ni prestar la menor atencin al vehculo que penda sobre su cabeza afeitada. tambin pareca capaz de ignorar los elementos, pues llevaba el hombro y el brazo derecho desnudos ante el viento helado. el cablecarril aminor la marcha al aproximarse a la terminal; finalmente se detuvo para descargar a sus aturdidos pasajeros y reinici el largo descenso. morgan se uni a los doscientos o trescientos pasajeros que se apretaban en un pequeo anfiteatro, abierto en la faz occidental de la montaa. todo el mundo miraba fijamente la oscuridad, aunque nada era visible, salvo la banda de luz que bajaba hacia los abismos. algunos escaladores retrasados, en el ltimo tramo de la escalera, hacan un ltimo esfuerzo mientras la fe luchaba contra la fatiga. morgan volvi a mirar su reloj: faltaban diez minutos. nunca, hasta entonces, se haba encontrado entre tantas personas silenciosas; turistas de cmara al cuello y devotos peregrinos se haban unido en la misma esperanza. el tiempo era perfecto; pronto sabran si el viaje haba sido en vano. un delicado tintinear de campanas les lleg desde el templo, aun invisible en la oscuridad, cien metros ms arriba; en el mismo instante se apagaron todas las luces a lo largo de la increble escalera. entonces pudieron ver, al dar la espalda al amanecer oculto, que el primer resplandor del da tocaba las nubes ms distantes, all abajo; pero la inmensa mole de la montaa esperaba an la aurora prxima. segundo a segundo, la luz iba en aumento a cada lado de sri kanda, mientras el sol franqueaba las ltimas fortalezas de la noche. entonces se oy un leve murmullo de recogimiento entre la multitud que aguardaba, paciente. un instante antes no exista nada. al siguiente, de pronto, estaba all, extendido sobre media taprobane: un tringulo perfectamente simtrico, de ngulos agudos, del azul ms intenso. la montaa no haba olvidado a sus adoradores; all estaba su famosa sombra, atravesando un mar de nubes, smbolo que cada peregrino interpretara segn su deseo. pareca casi slida en su rectilnea perfeccin, como si fuera una pirmide invertida y no un mero fantasma de luz y sombra. en tanto la claridad iba en aumento a su alrededor, al pasar los primeros rayos directos del sol junto a los flancos de la montaa, pareci, por contraste, aun ms oscura y densa; sin embargo, a travs del fino velo de nubes, responsable de su breve existencia, morgan pudo distinguir vagamente las colinas, los lagos y los bosques de la tierra que despertaba. el vrtice de ese tringulo neblinoso deba correr hacia l a enorme velocidad, mientras el sol se elevaba verticalmente tras la montaa, pero morgan no perciba movimiento alguno. el tiempo pareca suspendido; era uno de los momentos, raros en su vida, en los que no prestaba atencin al correr de los minutos. la sombra de la eternidad se extenda sobre su alma, como la sombra de la montaa entre las nubes. ahora empezaba a desaparecer rpidamente; la oscuridad se escurra del cielo como una mancha disuelta en el agua. el fantasmal y centelleante paisaje, all abajo, se endureca y cobraba realidad; a mitad de camino hacia el horizonte hubo una explosin de luz: los rayos del sol tocaban las ventanas de algn edificio. y ms all, a menos que los ojos le engaaran, morgan distingui la franja leve y oscura del mar que los rodeaba. un nuevo da comenzaba en taprobane. los visitantes se dispersaron poco a poco. algunos regresaron a la terminal del

cablecarril, otros, ms vigorosos, se encaminaron hacia las escaleras, en la equivocada creencia de que el descenso sera ms fcil que la subida. la mayora sinti un gran alivio al poder tomar el cablecarril en la estacin del medio; realmente muy pocos podran llegar al ltimo peldao. slo morgan continuaba hacia arriba, seguido por las miradas de muchos curiosos, por el corto tramo de escaleras que llevaba al monasterio, a la cumbre misma de la montaa. cuando hubo alcanzado el muro exterior, cubierto de yeso emparejado suavemente centelleante bajo los primeros rayos directos del sol, estaba ya sofocado, y tuvo que recostarse por un momento contra las pesadas puertas de madera. seguramente alguien lo estaba observando; antes de que pudiera descubrir una campanilla o anunciar su presencia en forma alguna, la puerta se abri silenciosamente; un monje de tnica amarilla lo salud con las manos entrelazadas. ayu bowan, doctor morgan. el mahanayake thero tendr mucho gusto en recibirle. 14 - la educacin del velero estelar (extrado de concordancia del velero estelar, primera edicin, 2071) sabemos ahora que la sonda espacial interestelar, a la que habitualmente nos referimos con el nombre de velero estelar, es totalmente autnoma y opera segn las instrucciones generales que se programaron para ella hace sesenta mil aos. mientras navega entre dos soles utiliza sus quinientos kilmetros de antena para enviar informacin a su base, en una proporcin relativamente lenta, y para recibir actualizaciones ocasionales de estelandia, si adoptamos el encantador nombre acuado por el poeta llwellyn ap cymru. sin embargo, cuando pasa por un sistema solar puede utilizar la energa de un sol, y as aumenta en grado sumo la velocidad con que transmite su informacin. tambin recarga sus bateras, aunque la analoga resulta muy tosca. y puesto que emplea como nuestros primeros pioneer y voyager los campos gravitatorios de los cuerpos celestes para desviarse de estrella a estrella, seguir en funcionamiento por tiempo indefinido, a menos que un fallo mecnico o un accidente csmico ponga fin a su carrera. el centauro fue el undcimo puerto de su trayectoria; despus de circunvalar nuestro sol como un cometa, su nuevo curso apunt exactamente a tau de la ballena, que dista doce aos luz. si all descubre a alguien, estar lista para iniciar su nueva conversacin poco despus del ao 8100 pues el velero estelar combina las funciones de embajador y explorador. cuando descubre una cultura tecnolgica, al terminar uno de sus milenarios viajes, entabla amistad con los nativos y comienza a intercambiar informacin, la nica forma de comercio interestelar posible. antes de partir nuevamente en su interminable excursin, tras su breve trnsito por ese sistema solar, el velero estelar indica la posicin de su mundo de origen, que ya aguarda la llamada directa del ltimo miembro en el intercambio telefnico de la galaxia. en nuestro caso podemos enorgullecemos porque, aun antes de que nos transmitiera ninguna carta estelar, habamos identificado su sol paterno y hasta irradiado nuestra primera transmisin hacia l. ahora bastar con que aguardemos ciento cuarenta aos hasta que llegue la respuesta. qu increblemente afortunados somos al tener vecinos tan cercanos. desde los primeros mensajes fue obvio que el velero estelar dominaba un vocabulario bsico, en ingls y chino, de varios miles de palabras, que haba deducido en un anlisis de las transmisiones de radio, televisin y, especialmente, de video. pero lo que haba recogido durante su acercamiento era una muestra muy poco representativa entre el espectro de la cultura humana: contena poco de ciencia especializada, menos an de

matemticas avanzadas y slo una seleccin al azar de literatura, msica y artes plsticas. como cualquier genio autodidacta, el velero estelar tena grandes huecos en su educacin. con la idea de que era mejor pecar de mucho que de escaso, en cuanto se estableci contacto con el aparato se le proporcion el diccionario oxford del idioma ingls, el gran diccionario chino (edicin romandarin) y la encyclopaedia terrae. su transmisin digital requiri algo ms de cincuenta minutos; lo ms notable es que, inmediatamente despus, el velero permaneci en silencio casi durante cuatro horas, su periodo ms prolongado sin transmitir. cuando volvi a tomar contacto su vocabulario era mucho ms amplio; en un noventa y nueve por ciento de los casos pasaba con facilidad el test de turing; es decir, no haba modo de dilucidar, por los mensajes recibidos, si el velero era una mquina o un ser humano de inteligencia superior. haba deslices ocasionales; por ejemplo, el uso incorrecto de palabras ambiguas y la ausencia de contenido emotivo en el dilogo. pero era de esperar; a diferencia de las computadoras terrqueas avanzadas, que podan imitar las emociones de sus constructores en caso necesario, los sentimientos y deseos del velero deban corresponder a una especie totalmente ajena y eran, por tanto, incomprensibles para el hombre. por el contrario, naturalmente, el velero era capaz de comprender con toda exactitud lo que significaba el cuadrado de la hipotenusa equivalente a la suma de los cuadrados de los catetos. pero difcilmente hubiera tenido la ms leve idea de lo que keats tena en mente al escribir: encantadas y mgicas ventanas, abiertas en la espuma de mares peligrosos, en tristes tierras de hadas y menos an: puedo igualarte acaso con un da estival? eres ms adorable y ms serena de cualquier modo, con la esperanza de corregir esa deficiencia, se le obsequiaron miles de horas en msica, obras de teatro y escenas de la vida terrquea, tanto humana como de otras especies. por acuerdo general se estableci en estos casos una especie de censura. aunque difcilmente se poda negar la propensin del hombre hacia la violencia y la guerra (ya era demasiado tarde retirar la enciclopedia) se emitieron slo algunas escenas cuidadosamente seleccionadas. y mientras el velero estelar no estuvo bien fuera de su alcance, las transmisiones de la televisin normal resultaron desacostumbradamente pacficas. por varios siglos, tal vez hasta que llegara a su prximo blanco, los filsofos seguiran discutiendo sobre la verdadera comprensin del velero sobre los asuntos y problemas humanos. pero slo en un punto no haba desacuerdos graves. los cien das de su paso por el sistema solar alteraron irrevocablemente los criterios humanos sobre el universo, su origen y el lugar del hombre en todo eso. la civilizacin humana no volvera a ser la misma, una vez desaparecido el velero estelar. 15 - bodhidharma cuando la pesada puerta, con intrincadas tallas de lotos, se cerr a sus espaldas con un leve chasquido, morgan tuvo la sensacin de haber entrado a otro mundo. no era, por cierto, la primera vez que entraba en terrenos en otros tiempos sagrados para alguna gran

religin; haba visto notre dame, santa sofa, stonehenge, el partenn, karnak, san pablo y al menos diez o doce templos y mezquitas importantes. pero en todos los casos le haban parecido heladas reliquias del pasado, esplndidos ejemplos de arte o ingeniera, sin relevancia para la mente moderna. los credos que los crearan y sustentaran haban cado todos en el olvido, aunque algunos sobrevivieran hasta bien entrado el siglo xxii. all, en cambio, el tiempo pareca haberse detenido. los huracanes de la historia pasaron de largo por esa solitaria ciudadela de fe, dejndola intacta. los monjes, como en los ltimos tres mil aos, seguan orando, meditaban y contemplaban el alba. durante su caminata por las gastadas losas del patio, pulidas por los pies de innumerables peregrinos, morgan experiment una sbita indecisin, nada habitual en l. en aras del progreso estaba dispuesto a destruir algo antiguo y noble, algo que nunca comprendera del todo. al ver la gran campana de bronce que penda en el campanario, sobre el muro del monasterio, morgan se detuvo en seco. su mente de ingeniero haba calculado instantneamente su peso en no menos de cinco toneladas; era, obviamente, muy vieja. cmo diablos? el monje not su curiosidad y le dirigi una sonrisa comprensiva. tiene dos mil aos dijo. fue un obsequio de kalidasa el maldito, y nos pareci mejor no rechazarlo. segn la leyenda, se necesitaron diez aos para subirla por la montaa y las vidas de cien hombres. cundo la usan? pregunt morgan, tras haber digerido la informacin. debido a su detestable origen la tocamos slo en momentos de desastre. ni yo ni hombre viviente alguno la hemos odo nunca. son una vez, sin ayuda de nadie, durante el gran terremoto de 2017. y anteriormente en 1522, cuando los invasores ibricos incendiaron el templo del diente y se apoderaron de la reliquia sagrada. es decir que, despus de tanto esfuerzo, no se usa. tal vez se la haya usado diez o doce veces en los ltimos dos mil aos. la condena de kalidasa an pesa sobre ella. morgan no pudo evitar el pensamiento de que eso poda estar muy bien desde el punto de vista de la religin, pero difcilmente fuera econmicamente adecuado. y se pregunt, falto de toda reverencia, cuntos monjes habran sucumbido a la tentacin de golpear la campana, muy, pero muy suavemente, slo para or el desconocido timbre de su voz prohibida. en ese momento pasaban junto a una gran piedra; un breve tramo de escaleras los condujo a un pabelln dorado. era la cumbre misma de la montaa; estaba enterado de la reliquia que, supuestamente, contena aquel templo, pero una vez ms el monje le suministr la informacin. la huella dijo. los musulmanes crean que era de adn, quien habra pisado aqu cuando lo expulsaron del paraso. los hindes la atribuan a siva o a saman. pero para los budistas eran naturalmente, la huella del iluminado. veo que habla en tiempo pasado respondi morgan, dando a su voz un tono cautelosamente neutro. cul es ahora la creencia? el rostro del monje no revel emocin alguna al responder: el buda era un hombre como usted y como yo. la impresin marcada en la roca, y es una roca muy dura, mide dos metros de longitud. eso pareci cerrar el tema. morgan, sin ms preguntas, se dej conducir por un pequeo claustro que terminaba en una puerta abierta. el monje llam con un golpe y, sin aguardar respuesta, indic por seas al visitante que poda entrar. morgan estaba medio dispuesto a encontrar al mahanayake thero sentado en una estera con las piernas cruzadas, tal vez rodeado por incienso y cnticos de aclitos. en realidad haba un deje de incienso en el aire fro, pero el principal ocupante de sri kanda estaba sentado tras un escritorio perfectamente comn, equipado con las habituales

unidades de memoria y exhibicin. el nico artculo fuera de lo comn era la cabeza de buda, ligeramente ms grande que el natural, en un plinto instalado en un rincn. morgan no pudo discernir si era real o una mera proyeccin. a pesar de ese mobiliario convencional, haba pocas posibilidades de confundir al jefe del monasterio con cualquier otro tipo de ejecutivo. aparte de la inevitable tnica amarilla, el mahanayake thero presentaba otras dos caractersticas que, en esa poca, resultaban por cierto muy poco frecuentes: era completamente calvo y usaba anteojos. morgan supuso que era por su propia voluntad. puesto que la calvicie se curaba tan fcilmente, esa brillante cpula de marfil tena que deberse a la navaja o al depilatorio. y no recordaba haber visto nunca anteojos, salvo en representaciones o documentales histricos. la combinacin era fascinante y provocaba desconcierto. a morgan le result casi imposible calcular la edad del mahanayake thero; poda variar entre cuarenta aos maduros y ochenta bien conservados. y esos lentes, por muy transparentes que fueran, ocultaban en cierto modo los pensamientos y las emociones. ayu bowan, doctor morgan dijo el prelado, indicando la nica silla libre a su visitante. le presento a mi secretario parakarma. espero que no le importe si l toma notas. claro que no respondi morgan, inclinando la cabeza hacia el otro ocupante de la pequea habitacin. not que el ms joven luca una cabellera abundante y espesa barba; al parecer, el afeitado era optativo. bueno, doctor morgan prosigui el mahanayake thero, conque usted quiere nuestra montaa. eso temo, su ejem su reverencia. una parte, por lo menos. y por qu estas pocas hectreas, habiendo tanto mundo? no somos nosotros los que elegimos, sino la naturaleza. la terminal terrquea debe estar en el ecuador y a la mayor altura posible, donde la baja densidad del aire contrarresta los vientos. hay montaas ecuatoriales ms altas en frica y en sudamrica. otra vez con lo mismo, gru morgan para s. la amarga experiencia le haba enseado que era casi imposible lograr que los laicos, por inteligentes que fueran y por mucho inters que demostraran, comprendieran ese problema; con esos monjes prevea un xito menor an. si la tierra fuera, al menos, un lindo cuerpo simtrico, sin hoyos ni montculos en el campo gravitatorio crame dijo con fervor, hemos buscado todas las alternativas posibles: cotopaxi y el monte kenia hasta el kilimanjaro, aunque est tres grados hacia el sur, todo andara bien, de no ser por un fallo inevitable; cuando se establece un satlite en la rbita estacionaria, ste no permanece exactamente en un mismo punto. debido a irregularidades gravitatorias que no pretendo explicar, deriva lentamente a lo largo del ecuador. por eso, todos nuestros satlites sincrnicos y nuestras estaciones espaciales tienen que quemar combustible para mantenerse en un mismo sitio; afortunadamente, la cantidad necesaria es bastante reducida. pero no se puede mantener as una masa de millones de toneladas, sobre todo si se trata de varillas delgadas que miden miles de kilmetros de longitud. adems, no hay necesidad de hacerlo. por suerte para nosotros pero no para nosotros interpuso el mahanayake thero, y casi desconcert a morgan. hay dos puntos estables en la rbita sincrnica. cualquier satlite puesto en ellos permanecer all sin derivar, como si estuviera clavado en el fondo de un valle invisible. uno de estos puntos est sobre el pacfico, de modo que no nos sirve. el otro est directamente por sobre nuestras cabezas. sin duda, unos pocos kilmetros de distancia no representarn ninguna diferencia.

hay otras montaas en taprobane. pero miden apenas la mitad de sri kanday eso nos baja el nivel de los vientos crticos. es cierto, no hay muchos huracanes precisamente sobre el ecuador, pero son los suficientes como para poner en peligro la estructura en el punto ms dbil. podemos dominar los vientos. era la primera contribucin del joven secretario a la discusin; morgan lo mir con redoblado inters. s, hasta cierto punto. claro, hemos discutido este asunto con control de monzones. dicen que no hay modo de contar con una absoluta seguridad, especialmente tratndose de huracanes. cuando ms pueden asegurarme una probabilidad de cincuenta a uno. y eso no basta para un proyecto de un billn de dlares. el venerable parakarma pareca dispuesto a discutir. hay una rama casi olvidada de las matemticas, que se llama teora de las catstrofes; con ella, la meteorologa podra llegar a ser una ciencia exacta. confo en que el mahanayake thero intervino tranquilamente: debo explicar que mi colega fue, en otros tiempos, bastante famoso por su obra como astrnomo. supongo que habr odo hablar del doctor choam goldberg. morgan sinti que bajo los pies se le abra una trampa. por qu no se lo haban dicho? entonces record que el profesor sarath, guindole un ojo, le haba advertido: cudese del secretario privado de buddy; es un personaje muy avispado. el venerable parakarma, alias doctor choam goldberg, lo mir con expresin claramente hostil; morgan se pregunt si tendra las mejillas encendidas. conque haba estado tratando de explicar la inestabilidad orbital a esos monjes inocentes probablemente, el mahanayake thero estaba ya mucho mejor informado. y record que los cientficos de todo el mundo estaban bien en desacuerdo con respecto al doctor goldberg; unos estaban seguros de que estaba loco; los otros an no se haban decidido. pues cinco aos antes, siendo uno de los jvenes ms prometedores en el terreno de la astrofsica, haba anunciado: ahora que el velero estelar ha destruido efectivamente las religiones tradicionales, podemos al fin prestar verdadera atencin al concepto de dios. y con eso haba desaparecido de la vida pblica. 16 - conversaciones con el velero estelar entre los miles de preguntas planteadas al velero durante su trnsito por el sistema solar, aquellas cuyas respuestas se esperaban con mayor ansiedad se referan a las criaturas vivientes y a las civilizaciones de otras estrellas. al revs de lo que algunos esperaban, el robot contestaba de buen grado, aunque admita que su ltima actualizacin sobre el tema databa de un siglo atrs. considerando la variedad de las culturas originadas en la tierra por una sola especie, era obvio que la variedad sera an mayor entre las estrellas, donde caba cualquier tipo concebible de biologa. y de eso no qued duda tras presenciar varios miles de escenas fascinantes a veces incomprensibles, a veces horripilantes sobre la vida en otros planetas. de cualquier modo, los estelandeses se las haban arreglado para efectuar una somera clasificacin de las culturas segn su grado de tecnologa, que era, tal vez, la nica base objetiva posible. la humanidad descubri con inters que ocupaba el nmero cinco en una escala aproximadamente as: herramientas de piedra. metales, fuego.

escritura, artesana, naves. energa de vapor, ciencia bsica. energa atmica, viajes espaciales. cuando el velero estelar inici su misin (y de ello haca ya sesenta mil aos), sus constructores estaban an en la categora 5, como los humanos. pero ya se haban graduado en la sexta, caracterizada por la capacidad de convertir totalmente la materia en energa y de transmutar todos los elementos en escala industrial. hay acaso una clase siete?, se pregunt inmediatamente al velero. la respuesta fue un breve afirmativo. cuando se le urgi por detalles, la sonda explic: no se me permite describir la tecnologa de una cultura superior a una inferior. all qued el asunto hasta el momento del mensaje final, a pesar de todas las preguntas intencionadas que estudiaron los cerebros legales ms ingeniosos de la tierra. por entonces el velero era un adversario ms que digno para cualquier lgico terrestre. eso era, en parte, culpa del departamento de filosofa de la universidad de chicago; en un gran ataque de arrogancia le haban transmitido clandestinamente toda la summa theologica, con desastrosos resultados 2069, 2 de junio gmt 19:34. mensaje 1946, secuencia 2. velero estelar a tierra: he analizado los argumentos de vuestro santo toms de aquino como solicitis en vuestro mensaje 145, secuencia 3, de junio 2 2069 gmt 18:42. la mayor parte del contenido parece chchara sin sentido y desprovista de toda informacin, pero indico a continuacin 192 falacias expresadas en la lgica simblica de vuestra referencia matemticas 43 del 29 de mayo 2069 gmt 02.51. falacia 1 (sigue una lista de 75 pginas impresas). tal como queda demostrado por los horarios establecidos, el velero tard menos de una hora en demoler a santo toms. aunque los filsofos pasaran varias dcadas discutiendo ese anlisis, slo hallaron dos errores, que podan deberse a una mala comprensin de la terminologa. habra sido muy interesante saber qu fraccin de los circuitos de proceso aplic el velero a su tarea. desgraciadamente, a nadie se le ocurri preguntarlo antes de que la sonda hubiera tomado la velocidad de crucero e interrumpido el contacto. por entonces existan ya mensajes aun ms aplastantes: 2069, 4 de junio gmt 07:59. mensaje 9056, secuencia 2. velero estelar a tierra: no logro distinguir claramente entre vuestras ceremonias religiosas y la conducta aparentemente idntica, en las funciones culturales y deportivas que me habis transmitido. hago particular referencia a los beatles, 1965; la final mundial de ftbol, 2046; y la aparicin de despedida de johann sebastian clones, 2056. 2069 05 de junio gmt 20:38. mensaje 4675 secuencia 2. velero estelar a tierra: mi ltima actualizacin sobre el asunto data de 175 aos atrs, pero si os he comprendido correctamente, la respuesta es la siguiente. la conducta del tipo que llamis religiosa se produca en 3 de las 15 culturas conocidas clases 1; 6 de las 28 culturas clase 2; 5 de las 14 culturas clase 3; 2 de las 10 clase 4 y 3 de las 174 culturas clase 5. apreciaris que hay muchos ms ejemplos de la clase 5, porque slo ellas pueden ser detectadas a travs de distancias astronmicas.

2069 06 de junio gmt 12:09 mensaje 5897 secuencia 2. velero estelar a tierra: estis en lo cierto al decir que las tres culturas clase 5 que desarrollan actividades religiosas se reproducen por pareja de padres y que las cras permanecen en el grupo familiar durante una gran parte de su vida. cmo llegasteis a esa conclusin? 2069 08 de junio gmt 15:37 mensaje 6943 secuencia 2. velero estelar a tierra: la hiptesis a que os refers como dios, aunque no puede ser rechazada por la mera lgica, es innecesaria por la siguiente razn. si damos por sentado que el universo puede ser (abro comillas) explicado (cierro comillas) como la creacin de una entidad conocida como dios, l debe ser, obviamente, de un grado de organizacin ms alto que su producto. por lo tanto, hemos doblado con exceso el tamao del problema original y dado el primer paso hacia un razonamiento inverso de infinita divergencia. guillermo de ockham seal ya en vuestro siglo xiv que no se deben multiplicar innecesariamente las entidades. por lo tanto no puedo comprender por qu contina este debate. 2069 11 de junio gmt 06:84. mensaje 8964 secuencia 2. velero estelar a tierra: estelandia me inform, hace 456 aos, que el origen del universo haba sido descubierto pero que no tengo los circuitos apropiados para comprenderlo. debis comunicaros directamente para mayor informacin. tomo ahora velocidad de crucero y debo interrumpir el contacto. adis. en opinin de muchos, el ltimo y ms famoso mensaje entre los miles recibidos probaba que el velero tena sentido del humor, pues por qu, si no, haba esperado hasta el final para hacer estallar semejante bomba filosfica? acaso toda la conversacin era parte de un cuidadoso plan, pensado para proporcionar a la raza humana el debido marco de referencia a fin de que pudiera recibir el primer mensaje directo de estelandia, tal vez dentro de 104 aos. hubo quienes propusieron seguir al velero, puesto que se llevaba del sistema solar, no slo una inconmensurable provisin de conocimientos, sino los tesoros de una tecnologa con siglos de adelanto sobre la humana. aunque ninguna nave espacial, entre las existentes, hubiera podido alcanzar al velero y regresar a la tierra, tras igualar su enorme velocidad, bien se poda construir una. sin embargo, prevalecieron consejos ms prudentes. hasta una sonda espacial robtica poda contar con defensas efectivas contra quienes quisieran abordarle, incluyendo, como ltimo recurso, la posibilidad de destruirse a s misma. pero el argumento ms convincente fue que sus constructores estaban a slo cincuenta y dos aos luz de distancia. en los milenios transcurridos desde el lanzamiento de la sonda, su ciencia espacial deba haber mejorado muchsimo. si la raza humana intentaba provocarlos, podan llegar en unos cuantos siglos, ligeramente fastidiados. mientras tanto, entre los incontables efectos que ocasion sobre la cultura humana, el velero haba llevado a su punto culminante un proceso que ya estaba en marcha. acababa de poner fin a los millones de chcharas piadosas con que hombres de aparente inteligencia se haban aturdido por muchos siglos. 17 - parakarma morgan repas rpidamente su conversacin y decidi que no haba pasado por tonto. en realidad, el mahanayake thero poda haber perdido una ventaja tctica al revelar la identidad del venerable parakarma. sin embargo, no era un secreto; quiz supuso que

morgan ya lo saba. en ese punto se produjo una interrupcin bastante bien recibida, pues dos jvenes aclitos entraron a la habitacin; uno de ellos cargaba una bandeja llena de platitos con arroz, frutas y algo as como pequeas crpes; el otro lo segua con la inevitable tetera. no haba nada que se pareciera a la carne. despus de tan larga noche, morgan hubiera dado cualquier cosa por un par de huevos, pero supuso que tambin eso estaba prohibido. no, la palabra era demasiado fuerte; sarath le haba dicho que la orden no prohiba nada, pues no crea en lo absoluto. pero su escala de tolerancia estaba bien calibrada, y la eliminacin de una vida, aunque fuera una vida potencial, ocupaba un puesto muy bajo en esa lista. mientras comenzaba a probar los diversos platos, casi todos desconocidos para l, morgan dirigi una mirada inquisitiva al mahanayake thero, quien mene la cabeza. nosotros no comemos antes del medioda. la mente funciona con mayor claridad en las horas de la maana y no debemos distraerla con asuntos materiales. mientras mordisqueaba una papaya realmente deliciosa, morgan estudi el abismo filosfico que abra esa sola frase. para l un estmago vaco era, por cierto, una grave causa de distraccin, algo que inhiba por completo las funciones mentales. puesto que haba sido bendecido con una buena salud, nunca trataba de disociar mente y cuerpo y no vea motivos para hacer el intento. mientras morgan consuma su extico desayuno, el mahanayake thero se disculp y pas algunos minutos haciendo tamborilear los dedos, con sorprendente rapidez, sobre el tablero de su pupitre. como los datos estaban bien a la vista, la cortesa oblig al ingeniero a apartar sus ojos. inevitablemente, su mirada se pos en la cabeza del buda. probablemente era real, pues el plinto arrojaba una leve sombra sobre la pared trasera. pero ni siquiera eso era decisivo. el plinto poda ser slido; la cabeza, una proyeccin cuidadosamente situada sobre l; la treta era bastante comn. aquella obra, como la gioconda, era de las que reflejan las emociones de quien las observa, imponindoles su propia autoridad. pero la gioconda tena los ojos abiertos, sin que nadie supiera lo que miraban. en cambio, los ojos del buda estaban completamente en blanco, charcos vacos en los que un hombre poda perder su alma o descubrir un universo. sobre sus labios se asomaba una sonrisa an ms ambigua que la pintada por leonardo. pero era en verdad una sonrisa, o un mero efecto de la luz? y ya haba desaparecido, reemplazada por una expresin de sobrehumana tranquilidad. morgan no poda apartar la vista de ese hipntico semblante; slo el familiar susurro de la computadora al entregar una tarjeta rgida lo volvi a la realidad si aquello era la realidad. quiz le agrade tener un recuerdo de su visita dijo el mahanayake thero. morgan, al tomar la hoja que le ofrecan, not con sorpresa que no se trataba del papel habitual, descartable despus de unas pocas horas de uso, sino de pergamino para archivos. no pudo leer una sola palabra; aparte de una disimulada referencia alfanumrica en la esquina inferior izquierda, todo estaba grabado con los rasgos floridos que ya reconoca como escritura taprobani. gracias dijo, con tanta irona como pudo expresar. qu es? pero tena una buena idea de ello; los documentos legales tienen todos un aire de familia, cualquiera que sea el idioma en el que estn escritos o la poca a que pertenezcan. una copia del acuerdo entre el rey ravindra y el maha sangha, fechado en vesak, ao 854 de su calendario. otorga la propiedad de las tierras al templo a perpetuidad. hasta los invasores reconocieron los derechos establecidos en este documento. los caledonios y los holandeses s, segn creo. pero los ibricos no. si el mahanayake thero se sorprendi ante lo bien informado que estaba morgan, ni

siquiera un leve alzamiento de cejas traicion su sorpresa. no eran muy dados a respetar la ley y el orden, en especial cuando se trataba de otras religiones. confo en que a usted no le guste la opinin que sustentaban, en cuanto a que el poder equivale al derecho. morgan forz una sonrisa. por supuesto que no respondi. pero entre tanto se preguntaba dnde puede uno trazar la lnea divisoria. cuando los aplastantes intereses de una gran organizacin estn en juego, la moral convencional suele ocupar un segundo puesto. las mejores mentes legales de la tierra, tanto humanas como electrnicas, se encargaran muy pronto de este problema. si ellas no podan hallar las respuestas correctas se producira una situacin muy desagradable, en la cual l quedara como villano y no como hroe. puesto que usted saca a relucir el acuerdo del ao 854, permtame recordarle que se refiere slo a las tierras encerradas dentro de los lmites del templo, que estn claramente definidos por los muros. correcto. pero encierran toda la cumbre. ustedes no tienen dominio sobre los terrenos exteriores a esa zona. tenemos los derechos de cualquier propietario. si los vecinos provocan molestias, podemos pedir reparaciones legales. no es la primera vez que surge ese problema. lo s, debido al sistema de cablecarril. una leve sonrisa jugueteaba en los labios del maha thero. parece que ha estudiado coment. s, nos opusimos vigorosamente por muchas razones. aunque admito, ahora que est hecho, que a veces nos hemos sentido muy agradecidos por tenerlo hizo una pausa, pensativo. a veces hay problemas, pero logramos coexistir. los turistas y los curiosos se conforman con llegar hasta la plataforma panormica; en cuanto a los verdaderos peregrinos, siempre son bienvenidos a la cumbre, por supuesto. en ese caso, tal vez podamos llegar a un acuerdo tambin ahora. para nosotros, unos cuantos metros de altura no representan mucha diferencia. podramos dejar la cumbre intacta y formar otra meseta como la terminal del cablecarril. morgan se sinti muy incmodo bajo el prolongado escrutinio de los dos monjes. sin duda comprendan lo absurdo de aquella sugerencia, pero l tena que hacerla para salvar las apariencias. tiene un extrao sentido del humor, doctor morgan replic el mahanayake thero, al fin. adonde ir a parar el espritu de la montaa, la soledad que hemos atesorado durante tres mil aos, si erigen aqu ese monstruoso artefacto? pretende que traicionemos la fe de las personas que vienen por millones a este sagrado lugar, a veces a costa de su salud y hasta de su vida? comprendo su modo de sentir respondi morgan, aunque preguntndose si no estaba mintiendo. naturalmente, haramos lo posible por reducir al mnimo las molestias. todas las instalaciones de apoyo estaran sepultadas en la montaa, dejando a la vista slo el ascensor, que sera bastante invisible desde cierta distancia. el aspecto general de la montaa quedara intacto, incluida esa famosa sombra que acabo de admirar. el mahanayake thero se volvi hacia su colega como en busca de confirmacin. el venerable parakarma, mirando fijamente a morgan, pregunt: y qu me dice del ruido? maldicin, pens morgan, mi punto dbil. la carga tendra que emerger de la montaa a varios cientos de kilmetros por hora; cuanta mayor fuera la velocidad otorgada por el sistema de la base, menor sera la tensin de la torre suspendida. los pasajeros no podran soportar ms de media gravedad, por supuesto, pero de cualquier modo las cpsulas saldran a una velocidad bastante aproximada a la del sonido.

habra ruido aerodinmico admiti, pero no como el de un gran aeropuerto. nos tranquiliza mucho asegur el mahanayake thero. morgan tuvo la certeza de que era un sarcasmo, aunque no pudo detectar la menor irona en su voz. o bien el hombre desplegaba una calma olmpica o bien estaba poniendo a prueba las reacciones de su visitante. el monje ms joven, por el contrario, no hizo ningn intento por ocultar su enojo. llevamos aos protestando por la molestia que causan las naves espaciales al aterrizar dijo, indignado. y ahora usted quiere provocar ondas ultrasnicas en en nuestro patio. nuestras operaciones no sern ultrasnicas a esta altura replic morgan, con firmeza. y la estructura de la torre absorber casi toda la energa snica. en realidad agreg, tratando de aprovechar lo que sbitamente le pareca una ventaja, a la larga ayudaremos a eliminar el estruendo de las llegadas. la montaa ser un sitio ms silencioso. comprendo. en vez de estallidos ocasionales escucharemos un rugido constante. con este personaje no voy a ninguna parte, se dijo morgan. y yo, que esperaba la mayor oposicin del mahanayake thero a veces, lo mejor era cambiar completamente de tema. decidi hundir cautelosamente un dedo del pie en el traicionero pantano de la teologa. no ven algo apropiado en lo que tratamos de hacer? pregunt severamente. aunque nuestros propsitos sean distintos, los resultados netos tienen mucho en comn. lo que deseamos construir es slo una extensin de esta escalera. casi podra decir que la estamos prolongando hasta el cielo. por un momento, el venerable parakarma pareci afectado por aquella frescura. antes de que pudiera recobrarse, su superior respondi suavemente. interesante concepto, pero nuestra filosofa no cree en el cielo. si alguna salvacin existe, sta slo puede encontrarse en este mundo, y a veces me maravilla su ansiedad por dejarlo, doctor morgan. conoce usted la historia de la torre de babel? vagamente. le sugiero que la busque en la antigua biblia cristiana; gnesis, captulo ii. tambin se era un proyecto de ingeniera para escalar los cielos. fall, debido a las dificultades de comunicacin. tendremos nuestros problemas, pero no creo que se vaya a ser uno de ellos. sin embargo, al mirar al venerable parakarma, morgan se sinti menos seguro. haba un abismo de incomunicacin entre ellos, que a veces pareca superar el existente entre el homo sapiens y el velero estelar. hablaban el mismo idioma, pero existan terribles incomprensiones que jams seran franqueadas. el mahanayake, con imperturbable cortesa, continu: puedo preguntarle hasta qu punto tuvo xito con el departamento de parques y selvas? se mostraron sumamente dispuestos a colaborar. no me sorprende; siempre estn escasos de dinero y aceptan cualquier fuente de ingresos. el sistema de cablecarril fue man del cielo para ellos; sin duda esperan que su proyecto, doctor, sea an mejor. y estn en lo cierto. adems, aceptan el hecho de que no provocar dificultades ambientales. supongamos que cae. morgan mir al venerable monje directamente a los ojos. no caer dijo, con toda la autoridad de quien ha unido dos continentes con un arco iris invertido. sin embargo saba, como el implacable parakarma, que en tales cuestiones es imposible la certeza absoluta. el 7 de noviembre de 1940, esa leccin haba quedado

grabada de modo tal que ningn ingeniero podra olvidarla. morgan tena pocas pesadillas, pero sa era una de ellas. en ese mismo instante, las computadoras de construcciones terrqueas trataban de exorcizarla. pero ni siquiera el poder de todas las computadoras del universo podra otorgar proteccin contra los problemas que l no haba previsto: las pesadillas que an no haban nacido. 18 - las mariposas doradas a pesar del sol brillante y los magnficos paisajes que lo asediaban por todos lados, morgan qued profundamente dormido antes de que el automvil descendiera hasta la tierras bajas. ni siquiera las innumerables curvas lograron mantenerlo despierto, pero sbitamente recobr la conciencia ante una brusca frenada que lo lanz contra el cinturn de seguridad. en un momento de completa confusin pens que an estaba soando. la brisa penetraba suavemente por las ventanillas entreabiertas, tan clida y hmeda que pareca escapada de un bao turco; sin embargo, el coche pareca haberse detenido en medio de una cegadora tormenta de nieve. morgan parpade, se frot los ojos y volvi a abrirlos a la realidad. era la primera vez que vea nieve dorada un denso grupo de mariposas iba cruzando la ruta con rumbo al este, en una migracin incesante y decidida. algunas, absorbidas por el auto, aleteaban frenticamente en el interior del coche hasta que morgan las ech sacudiendo las manos. muchas se haban estrellado contra el parabrisas. el conductor, murmurando algo que, sin duda, seran unas cuantas palabrotas escogidas en taprobani, baj a limpiar el vidrio; cuando termin, la invasin de mariposas se haba reducido a un puado de ejemplares retrasados. no le contaron la leyenda? pregunt, echando una mirada a su pasajero. no respondi morgan en tono seco; aquello no le interesaba en absoluto y tena muchas ganas de volver a su interrumpida siesta. las mariposas doradas son las almas de los guerreros de kalidasa, el ejrcito que perdi en yakkagala. morgan emiti un gruido muy poco entusiasta, con la esperanza de que el conductor captara su mensaje, pero ste continu sin remordimientos. todos los aos, ms o menos por esta poca, se dirigen hacia la montaa. todas mueren en las primeras cuestas. a veces uno las encuentra a mitad de camino, por el cablecarril, pero sa es la mayor altura que alcanzan. por suerte para el vihara. el vihara? pregunt morgan, sooliento. el templo. si alguna vez llegan hasta l, kalidasa habr vencido y los bhikkus, los monjes, tendrn que marcharse. as lo dice la profeca. est inscrita en una losa de piedra, en el museo de ranapura. yo se la puedo mostrar. en otra oportunidad se apresur a responder morgan, mientras volva a recostarse en el asiento acolchado. pero cubrieron muchos kilmetros antes de que volviera a conciliar el sueo, pues en la imagen conjurada por el chfer haba algo hechicero. la recordara con frecuencia en los meses venideros; al despertar, o en momentos de tensin o crisis. una vez ms se vera inmerso en esa tormenta dorada mientras los millones de mariposas condenadas a muerte gastaban sus energas en un vano asalto a la montaa y a cuanto ella simbolizaba. aun entonces, en el mismo comienzo de su campaa, la imagen estaba demasiado cercana como para resultar cmoda. 19 - en las costas del lago saladino

casi todas las simulaciones hechas por las computadoras de historia alternativa sugieren que la batalla de tours, en el ao 732 de la era cristiana, fue uno de los desastres cruciales para la humanidad. si carlos martel hubiera sido derrotado, el islam habra podido resolver las diferencias internas que lo estaban desgarrando y proseguir con la conquista de europa. por lo tanto se habran evitado los siglos de barbarismo cristiano, la revolucin industrial hubiera comenzado casi mil aos antes y, en el presente, ya habramos alcanzado las estrellas ms cercanas, no nicamente los planetas exteriores pero el destino orden otra cosa, y los ejrcitos del profeta volvieron a frica. el islam perdur, como un fsil fascinante, hasta fines del siglo xx. entonces, abruptamente, se disolvi en petrleo (discurso del presidente. simposio bicentenal toynbee, londres, 2089) saba usted dijo el jeque farouk abdullah que ahora me he nombrado gran almirante de la flota del sahara? no me sorprendera, seor presidente respondi morgan, mientras observaba la extensin azul y centelleante del lago saladino. si no es un secreto naval, cuntas naves tiene? diez, por el momento. la ms grande es un hidrorrasero de treinta metros, gobernado por la media luna roja; todos los fines de semana rescata a varios marineros incompetentes. los mios todava no son muy buenos en el agua. fjese en aquel idiota! va a caerse! despus de todo, doscientos aos no es mucho para cambiar los camellos por barcos. mientras tanto, tuvieron cadillacs y rolls-royces. sin duda eso habr facilitado la transicin. y todava los tenemos. el silver ghost de mi tatarabuelo est todava como nuevo. pero debo ser justo: son los visitantes quienes se meten en problemas al enfrentarse con nuestros vientos. por otra parte, nos quedamos con los botes a motor. y el ao que viene voy a comprar un submarino que alcanza una profundidad mxima garantizada de setenta y ocho metros. y para qu? porque ahora vienen a decirnos que el erg est lleno de tesoros arqueolgicos. claro, nadie se preocupaba por ellos antes de que lo inundramos. no servira de nada tratar de acosar al presidente de la repblica nordafricana autnoma rna, y morgan se cuid de intentarlo. la constitucin poda decir lo que quisiera, pero el jeque abdullah manejaba ms riquezas y podero que ningn otro individuo de la tierra. ms an, conoca la utilidad de ambos. provena de una familia que no tema correr riesgos, y muy pocas veces encontraba motivos para lamentarse de eso. su primera apuesta, la ms famosa, fue la inversin de sus abundantes petrodlares en la ciencia y tecnologa de israel; con eso se gan el odio de todo el mundo rabe por casi medio siglo. esa medida previsora desemboc directamente en la explotacin minera del mar rojo, la derrota de los desiertos y, mucho despus, el puente de gibraltar. no necesito decirle, van dijo al fin el jeque lo mucho que me fascina su nuevo proyecto. y despus de todo lo que pasamos juntos mientras el puente estaba en construccin, s que puede llevarlo a cabo dados los recursos. gracias. pero quiero hacerle unas cuantas preguntas. todava no entiendo bien el porqu de la estacin del medio ni por qu debe estar a veinticinco mil kilmetros de altura. por varios motivos. necesitbamos una planta energtica importante ms o menos a ese nivel, lo cual involucrara, de cualquier modo, una construccin bastante voluminosa.

entonces se nos ocurri que siete horas era demasiado para estar sentado en una cabina bastante estrecha; al dividir el viaje se obtena una serie de ventajas. no necesitaramos alimentar a los pasajeros en trnsito, podamos mejorar hasta el punto ptimo el diseo del vehculo, pues slo las cpsulas de la seccin inferior seran aerodinmicas; las del tramo superior podran ser mucho ms simples y livianas. la estacin del medio no servira slo como punto del trasbordo, sino tambin como centro de operaciones y control y, en ltimo trmino, segn creemos, como gran atraccin turstica por derecho propio. pero no est a mitad de camino. est a casi eh a dos tercios de la distancia hasta la rbita estacionaria. cierto. el medio estara a dieciocho mil kilmetros y no a veinticinco mil. pero hay otro factor: la seguridad. si se cortara la seccin superior, la estacin del medio no se estrellara contra la tierra. por qu no? tendra impulso suficiente como para mantener una rbita estable. ira cayendo, por supuesto, pero siempre fuera de la atmsfera. por lo tanto, resultara perfectamente segura: se convertira simplemente en una estacin espacial, con una rbita elptica de diez horas. dos veces al da la tendramos en el punto de donde parti, y tarde o temprano sera posible reconectarla. cuanto menos, tericamente y en la prctica? oh, estoy seguro de que se podra. la gente y el equipo de la estacin se podran rescatar, sin duda. pero si la estableciramos a menor altura no habra siquiera esa posibilidad. cualquier cosa que caiga por debajo de los veinticinco mil kilmetros de altura llega a la atmsfera y arde en un plazo de cinco horas o menos. piensa utilizar eso como propaganda ante los pasajeros del primer tramo? confiamos en que estarn muy ocupados en admirar la vista como para preocuparse por eso. habla de tal cosa como si fuera un ascensor panormico. por qu no? aunque el ascensor ms alto de la tierra slo sube tres kilmetros. aqu se habla de algo diez mil veces ms alto. hubo una pausa considerable, mientras, el jeque abdullah lo pensaba bien. hemos perdido una oportunidad dijo al fin. hubiramos podido poner un ascensor panormico de cinco kilmetros en los muelles del puente. figuraban en el diseo original, pero los descartamos por la razn de costumbre: economa. tal vez fue un error; se hubieran pagado solos. y acabo de notar otra cosa. si este hiperfilamento hubiera existido en esa poca, supongo que el puente habra costado la mitad. no quiero mentirle, seor presidente: menos de la quinta parte. pero la construccin se hubiera demorado ms de veinte aos, de modo que usted no ha perdido. debo consultar con mis contables. algunos de ellos no estn del todo convencidos sobre lo acertado de aquella idea, aunque la tasa de aumento de trnsito supera todo lo pensado. pero yo les digo siempre que el dinero no es todo; la repblica necesitaba ese puente desde un punto de vista psicolgico y cultural, tanto como econmicamente. no s si usted lo sabe, pero un dieciocho por ciento de la gente que lo cruza lo hace slo porque el puente est all, sin otro motivo, y vuelve de inmediato, a pesar de verse obligada a pagar el peaje dos veces. me parece recordar que yo le plante argumentos similares, hace mucho tiempo observ morgan, en tono seco. no se mostr muy fcil de convencer. es cierto. recuerdo que la opera de sydney era su ejemplo favorito. a usted le gustaba recordar que haba devuelto varias veces su costo en efectivo, por no hablar del prestigio.

y no se olvide de las pirmides. el jeque se ech a rer. cmo las llamaba usted? la mejor inversin en toda la historia de la humanidad? exactamente. todava dan dividendos por turismo, despus de cuatro mil aos. pero esa comparacin no es justa. el costo de mantenimiento de las pirmides no se puede comparar con el del puente, y mucho menos con el de su proyectada torre. la torre puede durar mucho ms que las pirmides; est en un ambiente mucho ms benigno. ese pensamiento es muy impresionante. de veras cree que estar en funcionamiento por muchos miles de aos? en su forma original no, por supuesto; pero s en principio. cualesquiera sean los adelantos tcnicos del futuro, no creo que haya jams un mtodo ms eficiente y econmico para llegar al espacio. piense en la torre como si fuera otro puente; pero en esta oportunidad se trata de un puente para llegar a las estrellas, o al menos a los planetas. y una vez ms, usted quiere que nosotros ayudemos a financiarlo. todava estamos pagando el ltimo puente y seguiremos pagndolo por otros veinte aos. adems, su ascensor espacial no est en nuestro territorio ni es de importancia directa para nosotros. yo creo que s, seor presidente. su repblica forma parte de la economa terrquea, y el costo de transporte espacial es en la actualidad uno de los factores que limitan su desarrollo. no ha visto esos clculos para los aos cincuenta y sesenta? s, s, muy interesante. pero aunque no somos precisamente pobres, no podemos reunir siquiera una fraccin de los fondos necesarios, caramba, absorbera todo el producto bruto mundial de un par de aos! y lo devolvera cada quince, desde entonces en adelante. si sus clculos son correctos. en el caso del puente lo fueron. pero usted tiene razn, por supuesto. slo espero que la rna deje correr la pelota. una vez que ustedes hayan mostrado inters ser mucho ms fcil conseguir otros apoyos. por ejemplo? el banco mundial, los bancos planetarios, el gobierno federal y sus propios patrones, la corporacin de construcciones terrqueas? en qu se est metiendo, van? aqu viene ya, pens morgan, casi con un suspiro de alivio. al fin podra hablar francamente con alguien en quien confiaba, alguien demasiado poderoso para involucrarse en pequeas intrigas burocrticas, pero capaz de apreciar a fondo sus mejores argumentos. he estado haciendo la mayor parte de este trabajo en mi tiempo libre; precisamente ahora estoy de vacaciones. y a propsito, fue as como se inici lo del puente. no s si alguna vez se lo dije, pero me haban ordenado oficialmente olvidarme del asunto en los ltimos quince aos he aprendido unas cuantas lecciones. este informe debi requerir unas cuantas horas de computacin. quin las pag? oh, cuento con abundantes fondos de los que no se me pide cuenta. y mi personal siempre est haciendo estudios que nadie ms comprende. para decir la verdad, desde hace varios meses tengo un pequeo equipo jugando con la idea. estn tan entusiasmados que ellos tambin le dedican la mayor parte de su tiempo libre. pero ahora debemos destapar la cosa o abandonar el proyecto. su estimado presidente, est al tanto? morgan sonri sin mucha alegra. claro que no, y no quiero informarle mientras no haya solucionado todos los detalles. capto algunas de las complicaciones observ el presidente, astuto. una de ellas, supongo, es asegurarse de que el senador collins no lo invente primero.

no puede hacerlo: la idea ya tiene doscientos aos de antigedad. pero tanto l como muchas otras personas podran demorar el proyecto. quiero verlo terminado antes de morir. y tiene intenciones de dirigirlo, por supuesto. bueno, qu le gustara que hiciramos, exactamente? es slo una sugerencia, seor presidente; quizs usted tenga una idea mejor. forme un consorcio que incluya, tal vez. a las autoridades del puente de gibraltar, a las sociedades annimas de suez y de panam, la compaa del canal de la mancha y la sociedad de la presa de bering. entonces, cuando tenga todo listo, presente a la cct una solicitud para que se realice un estudio de factibilidad. en esa etapa, la inversin ser nimia. lo cual significa? menos de un milln. especialmente porque ya tengo hecho un noventa por ciento del trabajo. y entonces? de ah en adelante, con su apoyo, seor presidente, puedo arreglrmelas por mi cuenta. quiz contine en la cct, quiz renuncie y me una al consorcio llammosle astroingeniera. todo depender de las circunstancias. har lo que resulte mejor para el proyecto. parece un enfoque razonable. ver qu podemos hacer. gracias, seor presidente respondi morgan, con autntica sinceridad. pero tendremos que sortear otro fastidioso obstculo, tal vez aun antes de formar el consorcio. habr que presentarse ante la corte mundial y establecer jurisdiccin sobre el terreno ms valioso de la tierra. 20 - el puente que bailaba aun en esa etapa de comunicaciones instantneas y veloz transporte global, era conveniente contar con un sitio al que uno pudiera considerar su oficina. no todo se poda almacenar en computadoras; haba artculos tales como buenos libros al estilo antiguo, certificados profesionales, diplomas y honores, modelos de ingeniera, muestras de material, proyectos dibujados por artistas no tan exactos como los de las computadoras, pero mucho ms decorativos y, por supuesto, la alfombra de pared a pared que todo burcrata de importancia necesitaba para suavizar el impacto de la realidad exterior. la oficina de morgan, que l visitaba aproximadamente unos diez das al mes, estaba en el sexto piso o sea, seccin tierra de la extensa sede de la corporacin de construcciones terrqueas, en la ciuda de nairobi. el piso inferior corresponda a mar, y sobre l estaba la administracin, o sea el presidente collins y su imperio. el arquitecto, en un ataque de ingenuo simbolismo, haba dedicado el ltimo piso a espacio. hasta haba all un pequeo observatorio, con un telescopio de treinta centmetros siempre descompuesto, porque slo se empleaba durante las fiestas oficiales, casi siempre con propsitos no astronmicos. el blanco favorito eran los cuartos superiores del hotel triplanetario, que distaba slo un kilmetro; pues con frecuencia albergaban muy extraas formas de vida. o, al menos, de conducta. dado que morgan estaba en contacto ininterrumpido con sus dos secretarias una humana; la otra electrnica, no esperaba sorpresa alguna cuando entr a su oficina, tras el corto vuelo desde rna. su organizacin era muy reducida comparada con las costumbres de las eras anteriores. haba menos de trescientos hombres y mujeres bajo su mando directo; pero manejaba un poder de computacin, informacin y procesamiento que no tena igual entre la poblacin meramente humana de todo el planeta.

bueno, cmo te fue con el jeque? pregunto warren kingsley, su suplente y amigo de mucho tiempo, en cuanto quedaron solos. muy bien; creo que hicimos trato. pero todava no puedo creer que nos detenga un problema tan estpido. qu dice el departamento legal? no hay caso, tenemos que conseguir un dictamen de la corte. si la corte dice que es asunto de gran inters pblico, nuestros reverendos amigos tendrn que mudarse aunque si deciden mostrarse tercos, se producir una situacin muy desagradable. quiz debieras enviarles un pequeo terremoto para ayudarles a decidirse. el hecho de que morgan integrara el consejo de administracin de tectnica general era una vieja broma entre l y kingsley; pero la tectnica, tal vez por suerte, nunca haba descubierto el modo de manejar o dirigir terremotos, ni tena esperanzas de lograrlo. a lo sumo podan predecirlos, y sangrar sus energas antes de que provocaran daos graves. pero aun en ese aspecto no tenan xito sino en el setenta y cinco por ciento de los casos. linda idea dijo morgan; lo voy a pensar. ahora bien, qu se sabe del otro problema? todo listo. lo quieres ver ahora? de acuerdo; vamos a lo peor. se oscurecieron las ventanas de la oficina y una red de lneas relucientes apareci en el centro del cuarto. mira esto, van dijo kingsley. ste es el rgimen que causa problemas. en el espacio vaco se materializaron hileras de letras y nmeros: velocidades, cargas, aceleraciones, tiempos de trnsito morgan los absorbi con una sola mirada. el globo terrqueo, con sus crculos de longitud y latitud, penda suspendido sobre la alfombra; de l brotaba, hasta superar en poco la altura de un hombre, el hilo luminoso que indicaba la posicin de la torre orbital. quinientas veces la velocidad normal; exageracin de escala lateral, cincuenta. aqu va. una fuerza invisible haba empezado a tirar de la raya luminosa, apartndola de la vertical. la perturbacin se mova hacia arriba en tanto imitaba, por medio de los millones de clculos efectuados en cada segundo por la computadora, el ascenso de una carga a travs del campo gravitatorio terrestre. cul es el desplazamiento? pregunt morgan, mientras forzaba la vista para seguir los detalles del simulacro. ahora, de unos doscientos metros. llega a trescientos antes la hebra se rompi. en el perezoso movimiento retardado que representaba, en realidad, una velocidad de miles de kilmetros por hora, los dos segmentos de la torre quebrada comenzaron a enroscarse, separndose; uno se doblaba hacia la tierra; el otro salt hacia el espacio. pero morgan ya no estaba del todo consciente de ese desastre imaginario, que slo exista en la mente de la computadora; ahora, sobreimpuesta, vea la realidad que lo haba perseguido desde haca aos. haba visto esa pelcula del siglo xx por lo menos cincuenta veces; en ocasiones examinaba algunas partes foto a foto, hasta conocer cada detalle de memoria. despus de todo, era la pelcula ms cara de cuantas se haban filmado, al menos en tiempos de paz, con un costo de varios millones de dlares por minuto para el estado de washington. all estaba el puente, gracioso y esbelto (demasiado esbelto!), tendido por encima del can. no haba trnsito en l, pero s un nico automvil, abandonado en el medio por su conductor. no era de extraar, pues el puente se estaba comportando como ningn otro en toda la historia de la ingeniera. pareca imposible que tantas toneladas de metal pudieran ejecutar semejante ballet areo: hubiera sido ms fcil creer que el puente estaba hecho de goma y no de acero. vastas, lentas ondulaciones, con una amplitud de varios metros, recorran toda la extensin del puente, de modo tal que la ruta suspendida entre los soportes se retorca

como una serpiente furiosa. el viento que soplaba por el can, al chocar contra la hermosa estructura condenada, emita una nota demasiado grave para que la detectara el odo humano. las vibraciones de torsin venan acumulndose desde haca varias horas, sin que nadie supiera cundo se producira el final. las prolongadas fauces de la muerte eran ya un testimonio que los infortunados diseadores habran querido evitar. de pronto los cables de sostn se rompieron, volando hacia arriba como criminales ltigos de acero. la ruta, retorcida y dando vueltas, se hundi en el ro, fragmentos de la estructura volaban en todas direcciones. aun cuando se proyectaba a velocidad normal, el cataclismo final pareca filmado con cmara lenta; la escala del desastre era tal que la mente humana no tena base de comparacin. en realidad haba durado quiz cinco segundos. en ese tiempo, el puente tacoma narrows gan un sitio inexpugnable en la historia de la ingeniera. doscientos aos ms tarde, una fotografa de sus ltimos momentos, en la pared de la oficina de morgan, llevaba un letrero que deca: uno de nuestros productos de menor xito. para morgan aquello no era broma, sino un permanente testimonio de que lo inesperado siempre puede atacar desde un escondrijo. cuando el puente de gibraltar estaba en diseo, haba revisado minuciosamente el clsico anlisis efectuado por karman sobre el desastre de tacoma narrows, aprendiendo todo lo que poda ofrecerle aquel costoso error del pasado. y no haba tenido problemas graves de vibracin, ni siquiera con los vientos ms fuertes que llegaron desde el atlntico, aunque en ocasiones la ruta se mova cien metros a partir de la lnea central: exactamente lo calculado. pero el ascensor espacial era un salto adelante hacia lo desconocido, y resultaba casi seguro que se presentaran sorpresas desagradables. las fuerzas elicas de la seccin atmosfrica resultaban fciles de calcular, pero tambin era necesario tener en cuenta las vibraciones inducidas por la detencin y puesta en marcha de las cargas. tambin, dado lo enorme de la estructura, los efectos provocados por la atraccin del sol y la luna. y no slo individualmente, sino actuando a do con algn terremoto ocasional para complicar el cuadro, en los llamados anlisis del peor de los casos. todos los simulacros dan el mismo resultado en este rgimen de tonelada de carga por hora. las vibraciones aumentan hasta que se produce una fractura, alrededor de los quinientos kilmetros. tendremos que aumentar drsticamente la amortiguacin. eso me tema. cunto necesitamos? otros diez megatones. morgan hall cierta sombra satisfaccin en la cifra. se aproximaba mucho al clculo que haba hecho, utilizando su intuicin de ingeniero y los misteriosos recursos de su subconsciente. la computadora acababa de confirmarlo: tendran que aumentar en diez millones de toneladas la masa del ancla en rbita. esa masa no tena nada de trivial, aun para las normas de movimiento terrestre; equivalan a una esfera rocosa de unos doscientos metros de dimetro. morgan tuvo una sbita visin de yakkagala tal como la haba visto por ltima vez, cernida en el cielo de taprobane. vaya, levantar esa masa cuarenta mil kilmetros hasta el espacio! por suerte quiz no fuera necesario; haba al menos dos alternativas. morgan siempre dejaba que sus subordinados pensaran por cuenta propia; era el nico modo de establecer la responsabilidad y le sacaba una buena carga de los hombros; en muchas ocasiones, por otra parte, su personal haba llegado a conclusiones que l hubiera podido pasar por alto. qu sugieres, warren? pregunt tranquilamente. podramos usar uno de los lanzadores lunares de carga y lanzar diez megatones de roca selenita. sera un trabajo largo y costoso, y an necesitaramos una gran operacin con base espacial para atrapar el material y guiarlo hasta la rbita definitiva. tambin se presentara un problema psicolgico. s, ya me doy cuenta. no es cosa de provocar otro san luis domingo.

san luis domimgo era una aldea sudamericana, afortunadamente pequea, que haba recibido una carga a la deriva de metal selenita procesado que deba dirigirse a una estacin espacial en rbita baja. al fallar la gua terminal, aquello termin en el primer crter provocado por el hombre, con ciento cincuenta vidas perdidas. desde entonces, la poblacin terrestre era muy suspicaz cuando se trataba de prcticas celestes de tiro al blanco. mucho mejor es atrapar un asteroide. estamos investigando a los que estn en rbitas adecuadas y ya tenemos tres candidatos provisionales. lo que necesitamos, en realidad, es uno carbonoso; as podremos utilizarlo para obtener materia prima cuando instalemos la planta procesadora. es matar dos pjaros de un solo tiro. un tiro bastante largo, pero probablemente es la mejor idea. olvdate del lanzador lunar; un milln de disparos de diez toneladas detendran el proyecto durante aos. adems, muchos de ellos podran perderse. si no encuentras un asteroide lo bastante grande, podemos enviar la masa suplementaria por el mismo ascensor, aunque detesto malgastar tanta energa si lo podemos evitar. puede ser lo ms barato. con la eficacia de las ltimas plantas de fusin, costara slo veinte dlares de electricidad elevar hasta la rbita una carga de una tonelada. ests seguro de esa cifra? no hago ms que citar exactamente a la central de energa. morgan guard silencio por algunos minutos. al cabo dijo: los ingenieros aeroespaciales me van a odiar de veras. y agreg para s: casi tanto como el venerable parakarma. no, eso no era justo. el odio era una emocin inaceptable para un verdadero seguidor de la doctrina. lo que haba visto en los ojos del ex doctor choam goldberg era slo una implacable oposicin, pero poda ser igualmente peligrosa que el odio. 21 - dictamen una de las ms fastidiosas especialidades de paul sarath consista en llamar sbitamente, en tono alegre o sombro, segn el caso, y comenzar la conversacin con estas palabras: sabes la noticia? aunque rajasinghe se senta tentado con frecuencia a responder con una frase apta para cualquier caso: s, no me sorprende en absoluto, nunca tuvo el coraje de privar a paul de su sencillo placer. de qu se trata, esta vez? replic, sin mucho entusiasmo. maxine est por el global 2, hablando con el senador collins. creo que nuestro amigo morgan est en dificultades. volver a llamarte. la excitada imagen de paul desapareci de la pantalla, reemplazada, pocos segundos despus, por la de maxine duval, en cuanto rajasinghe sintoniz el principal canal de informaciones. la mujer estaba sentada en su estudio de costumbre, conversando con el presidente de la corporacin de construcciones terrqueas; ste pareca contener a duras penas una indignacin probablemente sinttica. senador collins, ahora que la corte mundial ha dado su veredicto rajasinghe pas el programa a grabado, mientras murmuraba: pens que no lo daran hasta el viernes y agreg, mientras desconectaba el volumen para activar su vnculo privado con aristteles. dios mo, ya es viernes! como de costumbre, ari acudi a la lnea de inmediato. buenos das, raja. qu puedo hacer por usted? esa hermosa voz, serena, intocada por la glotis humana, no haba cambiado en los cuarenta aos de su relacin. dcadas, tal vez siglos despus de la muerte de rajasinghe, continuara hablando con otros hombres tal como hablaba con l. y a propsito, cuntas

conversaciones mantena en ese mismo instante? en otros tiempos, rajasinghe se deprima al pensar en eso; pero ya no importaba: no envidiaba en absoluto la inmortalidad de aristteles. buenos das, ari. quisiera saber el veredicto de la corte mundial sobre el caso corporacin de astroingeniera contra el vihara de sri kanda. bastar con el resumen; deja el texto completo para despus. decisin uno: se confirma a perpetuidad la posesin de los terrenos del templo, bajo la ley mundial y taprobana, segn lo codificado en 2085. veredicto unnime. decisin dos: la construccin de la propuesta torre orbital, con el ruido y la vibracin consecuentes y su impacto en un sitio de gran valor histrico y cultural, constituira un perjuicio particular, lo cual significa un dao segn la ley de agravios. en esta etapa, el inters pblico no es mrito suficiente para afectar el tema. veredicto: 4 a 2, una abstencin. gracias, ari. cancela el texto completo; no me har falta. adis. bueno, era eso, tal como l esperaba. sin embargo, no saba si deba sentirse aliviado o desilusionado. puesto que l se arraigaba en el pasado, le complaca que las antiguas tradiciones fueran objeto de cuidado y proteccin. si algo le haba enseado la sangrienta historia de la humanidad, era que slo el individuo importa; por muy excntricas que sean sus creencias, deben ser salvaguardadas en tanto no entren en conflicto con intereses ms amplios, pero igualmente legtimos. cmo lo deca el viejo poeta? eso que llaman estado no existe. tal vez era mucho decir, pero resultaba preferible al otro extremo. al mismo tiempo, rajasinghe senta una leve pena. se haba convencido a medias acaso era mera cooperacin con lo inevitable? de que la fantstica empresa de morgan era exactamente lo que taprobane o tal vez el mundo entero, aunque eso ya caa fuera de su responsabilidad necesitaba para no hundirse en una cmoda y satisfecha declinacin. pero la corte acababa de cerrar esa va, por muchos aos al menos. se pregunt qu habra dicho maxine sobre el tema, y encendi la transmisin retenida. en el global 2, el canal analizador de noticias que a veces reciba el ttulo de la tierra de las cabezas parlantes el senador collins segua tomando impulso. indudablemente en un exceso de autoridad, utilizando los recursos de su divisin en proyectos que no le conciernen. senador, no le parece que se est mostrando algo legalista? segn entiendo, el hiperfilamento se cre para las construcciones, especialmente para puentes. acaso esto no es una especie de puente? he odo decir que el doctor morgan emplea esa analoga, aunque tambin la de la torre. ahora es usted la legalista, maxine. yo prefiero el nombre de ascensor espacial. y se equivoca con respecto a los hiperfilamentos; son el resultado de doscientos aos de investigacin aeroespacial. el hecho de que el descubrimiento final se haya producido en la divisin tierra de mi eh organizacin, no tiene importancia, aunque no dejo de estar orgulloso de que mis cientficos hayan tomado parte en ello. considera que todo el proyecto debera pasar a manos de la divisin espacio? qu proyecto? se trata nicamente de un estudio, uno de los cientos que estn llevndose permanentemente a cabo en la cct. nunca he visto siquiera una parte de l, ni tengo inters en verlo mientras no llegue a la etapa en que sea necesario tomar alguna decisin de importancia. y ste no es el caso. definitivamente no. mis expertos en transporte espacial dicen que pueden hacerse cargo de todos los aumentos de trnsito previstos, al menos en el futuro previsible. lo cual significa, exactamente? otros veinte aos. y qu pasar entonces? segn el doctor morgan, se es el tiempo que se tardar en construir la torre. supongamos que no est lista a tiempo.

habr otra cosa, seguramente. mi personal est estudiando todas las posibilidades, y no hay ninguna certeza de que el ascensor espacial sea la respuesta justa. sin embargo, la idea es fundamentalmente lgica? parece serlo, aunque se requieren estudios ms profundos. en ese caso, usted ha de estar agradecido al doctor morgan por su obra inicial. siento el mayor respeto por el doctor morgan. es uno de los ingenieros ms brillantes de mi organizacin, si no del mundo. no creo, senador, que eso responda a mi pregunta. muy bien, en verdad me siento agradecido hacia el doctor morgan por poner ese asunto en nuestro conocimiento. pero no apruebo el modo en que lo hizo. si he de ser sincero, trat de obligarme. cmo? saliendo de mi organizacin, que es su propia organizacin, con lo cual demostr una falta de lealtad. como resultado de esas maniobras se ha obtenido una decisin adversa de la corte mundial, con los inevitables comentarios desfavorables. dadas las circunstancias, no me quedar sino pedirle, con la mayor pena, que presente su renuncia. gracias, senador collins. como siempre, ha sido un placer hablar con usted. ah, dulce mentirosa dijo rajasinghe, mientras apagaba el aparato y atenda la llamada que centelleaba desde haca un minuto. lo has visto todo? pregunt el profesor sarath. conque se es el final del doctor vannevar morgan. rajasinghe mir pensativamente a su viejo amigo durante unos segundos. siempre te gust sacar conclusiones apresuradas, paul. cunto quieres apostar? iii - la campana 22 - apstata llevado a la desesperacin por sus intiles intentos de comprender el universo, el sabio devadasa acab por anunciar, exasperado: todas las afirmaciones que contienen la palabra dios son falsas. de inmediato, el menos favorito entre sus discpulos, somasiri, replic: la frase que ests pronunciando ahora contiene la palabra dios. pero no logro comprender, oh, noble maestro, que esa simple afirmacin deba ser falsa. devadasa estudi el asunto durante varios poyas. al cabo respondi, esa vez con visible satisfaccin: solamente las afirmaciones que no contengan la palabra dios pueden ser ciertas. tras una pausa apenas suficiente para que una mangosta hambrienta devorara un grano de mijo, somasiri replic: si esa afirmacin se aplica a s misma, oh, venerable, no puede ser cierta, pues contiene la palabra dios. pero si no es cierta en ese momento, devadasa rompi su escudilla de limosnas sobre la cabeza de somasiri; desde entonces fue honrado como el verdadero fundador del zen. (de un fragmento del culavamsa, an no descubierto) al caer la tarde, cuando la escalera ya no reciba toda la furia del sol, el venerable parakarma inici su descenso. hacia la noche alcanzara la ltima de las posadas para peregrinos y al da siguiente estara de regreso en el mundo de los hombres. el maha thero no le haba dado ni consejos ni advertencias. si la partida de su colega le provocaba alguna pena, no dio seal alguna de eso y se limit a entonar: nada es

perdurable; junt las manos y le dio su bendicin. el venerable parakarma, en otros tiempos el doctor choam goldberg y poda volver a serlo, hubiera tenido grandes dificultades para explicar todos sus motivos. era fcil decir la accin correcta, pero difcil descubrirla. en el maha vihara de sri kanda haba hallado la paz mental, pero eso no bastaba. dado su adiestramiento cientfico, ya no se contentaba con aceptar la ambigua actitud de la orden para con dios; tal indiferencia haba acabado por parecerle peor que la negativa directa. si existe algo as como un gen rabnico, el doctor goldberg lo posea. como tantos otros antes que l, goldberg-parakarma haba buscado a dios en las matemticas, sin desalentarse siquiera ante la bomba que kurt gdel haba hecho estallar en el siglo xx, con el descubrimiento de proposiciones imposibles de decidir. no comprenda que alguien pudiera contemplar la asimetra dinmica de la profunda, bellamente simple frmula de euler: ei + i = 0 sin preguntarse si el universo era creacin de alguna vasta inteligencia. despus de hacerse famoso con una nueva teora cosmolgica, la que sobrevivi casi diez aos antes de ser refutada, goldberg fue ampliamente aclamado como otro einstein u otro n'goya. en una poca de superespecializacin, tambin se las compuso para efectuar notables progresos en aero e hidrodinmica, a las que ya se consideraba materias muertas, incapaces de proporcionar nuevas sorpresas. entonces, en la plenitud de su capacidad, experiment una conversin religiosa similar a la de pascal, aunque sin tantas sugerencias mrbidas. en los diez aos siguientes se content con perderse en un anonimato color de azafrn, enfocando su brillante inteligencia en cuestiones de doctrina y filosofa. no lamentaba el interludio, y ni siquiera estaba seguro de haber abandonado la orden. algn da, tal vez, volvera a pisar aquellas escaleras. pero los talentos que dios le haba dado volvan a afirmarse; haba una obra importante a realizar y necesitaba herramientas que no poda hallar en sri kanda ni tampoco en la tierra misma, a decir verdad. ahora senta escasa hostilidad hacia vannevar morgan. el ingeniero, aunque sin advertirlo, haba encendido la chispa; tambin l era un agente de dios, a su torpe modo. sin embargo, el templo deba ser protegido a toda costa. sobre eso parakarma estaba implacablemente resuelto, aunque la rueda del destino no quisiera devolverle la tranquilidad. as, como un nuevo moiss bajando de la montaa con leyes que cambiaran el destino de los hombres, el venerable parakarma descendi al mundo al que un da renunciara. estaba ciego a las bellezas de la tierra y del cielo a su alrededor; pues eran absolutamente triviales comparadas con las que slo l poda ver, en un ejrcito de ecuaciones que desfilaba por su mente. 23 - embestida celeste le dir en qu consiste su dificultad, doctor morgan afirm el hombre de la silla de ruedas: usted est en el planeta que no le corresponde. morgan, mirando intencionadamente el sistema de mantenimiento vital de su visitante, retruc: no puedo dejar de pensar que lo mismo puede decirse con respecto a usted. el vicepresidente de narodny marte, sector inversiones, lanz una risita entre dientes. al menos yo me ir dentro de una semana otra vez a la luna, a una gravedad de gente civilizada. oh, puedo caminar, si es necesario, pero prefiero no hacerlo. si me permite la pregunta, por qu viene a la tierra? vengo lo menos que puedo, pero alguien tiene que echar un vistazo. al contrario de lo que piensa la gente, no todo se puede hacer por control remoto. usted lo sabe, sin

duda. morgan asinti; eso era muy cierto. pens en todas las oportunidades en las que la textura de algn material, el contacto de la roca y el polvo bajo los pies, el olor de la selva o la punzada del roco sobre el rostro haban desempeado un papel vital en alguno de sus proyectos. tal vez algn da esas mismas sensaciones podran ser transferidas electrnicamente en realidad, ya lo haban hecho a guisa de experimento, de modo muy tosco y enfrentando enormes costos. pero la realidad no acepta sustitutos y es necesario cuidarse de las imitaciones. si ha viajado a la tierra especialmente para verme replic morgan le agradezco el honor. pero si piensa ofrecerme un puesto en marte, pierde su tiempo. estoy disfrutando de mi jubilacin; me encuentro con amigos y parientes que llevo bastantes aos sin ver y no tengo intenciones de empezar una carrera nueva. me parece sorprendente; despus de todo, usted slo tiene cincuenta y dos aos. en qu piensa ocupar el tiempo? muy sencillo. podra pasar el resto de mi vida dedicado a diez o doce proyectos. los antiguos ingenieros, romanos, griegos, incas, siempre me han fascinado, y nunca tuve tiempo para estudiarlos. se me ha pedido que escriba y que d un curso en la universidad global sobre la ciencia del diseo. tengo encargado un texto sobre estructuras avanzadas. quiero desarrollar algunas ideas sobre el uso de elementos activos para corregir las cargas dinmicas: vientos, terremotos, etctera. todava soy asesor de tectnica general y, adems, estoy preparando un informe sobre la administracin de la cct. por encargo de quin? supongo que no ser el senador collins. no respondi morgan, con una sonrisa ceuda. se me ocurri que sera til. adems, me ayuda a sentirme mejor. sin duda. pero esas actividades no son creativas, en realidad. tarde o temprano le resultarn aburridas, como este hermoso escenario noruego. se cansar tanto de contemplar lagos y abetos como de escribir y hablar. usted es de esa clase de hombres que nunca son del todo felices, a menos que estn dando forma a su propio universo. morgan no respondi. el pronstico era demasiado acertado como para resultarle cmodo. sospecho que esta de acuerdo conmigo. qu pensar si le digo que mi banco estaba muy interesado en el proyecto del ascensor espacial? me mostrar escptico. cuando acud a ellos me dijeron que era una buena idea, pero que por el momento no podan invertir dinero en el proyecto. todos los fondos disponibles eran necesarios para el desarrollo de marte. es una historia vieja: lo ayudaremos con gusto cuando no necesite ayuda. eso fue hace un ao. ahora algunos lo han pensado mejor. nos gustara que usted construyera ese ascensor espacial pero no en la tierra, sino en marte. le interesa? podra ser. contine. fjese en las ventajas: slo un tercio de la gravedad, de modo que las fuerzas involucradas son proporcionalmente menores. la rbita sincrnica es tambin ms prxima; su distancia equivale a la mitad. por lo tanto, nada ms que para empezar, los problemas de ingeniera se vern muy reducidos. nuestra gente calcula que el sistema de marte costar la dcima parte del terrqueo. es muy posible, aunque debera verificarlo. y eso, slo para empezar. en marte hay vientos muy fieros, a pesar de la atmsfera escasa, pero tenemos montaas que llegan muy por encima de ellos. su sri kanda mide slo cinco kilmetros de altura. nosotros contamos con el monte pavonis, de veintin kilmetros, y puesto exactamente sobre el ecuador. mejor an, no hay monjes marcianos con contratos a largo plazo instalados en la cima. y hay otra razn por la que marte podra ser especial para un ascensor orbital: deimos est a slo tres mil kilmetros de la rbita estacionaria. de modo que ya tenemos unos dos millones de megatones ubicados en el

lugar exacto para echar el ancla. eso ofrecera algunos interesantes problemas de sincronizacin, pero ya veo lo que usted quiere decir. me gustara conocer a los que idearon todo esto. por el momento no puede; estn todos en marte. tendr que ir hasta all. estoy tentado de hacerlo, pero an me quedan algunas preguntas. hgalas. la tierra necesita ese ascensor, por todas las razones que usted ha de conocer, sin duda. pero me parece que marte se las arreglara muy bien sin l. slo tienen una fraccin de nuestro trnsito espacial y la tasa de crecimiento calculada es mucho menor. francamente, para m no tiene mucho sentido. estaba esperando que me lo preguntara. bueno, ya lo he hecho. oy hablar del proyecto eos? creo que no. eos es aurora, en griego. un plan para rejuvenecer a marte. ah, claro que s, ya s. se basa en la fusin de los casquetes polares; no es as? exacto. si pudiramos derretir toda esa agua y el hielo de anhdrido carbnico, pasaran varias cosas. la densidad atmosfrica aumentara hasta permitir a los hombres el trabajo al aire libre, sin trajes espaciales; a largo plazo, hasta podramos conseguir una atmsfera respirable. habra corrientes de agua, pequeos mares y, sobre todo, vegetacin: los principios de una bitica bien planeada. en un par de siglos, marte podra ser otro jardn del edn. es el nico planeta del sistema solar que podemos transformar con la tecnologa conocida; venus siempre ser demasiado caliente. y qu tiene que ver el ascensor con todo eso? tenemos que poner en rbita varios millones de toneladas en equipo. la nica forma prctica de calentar a marte es utilizar espejos solares, cuyo dimetro sera de cientos de kilmetros. y los necesitamos en forma permanente; primero, para derretir los casquetes polares; despus, para mantener una temperatura cmoda. no podran sacar todo ese material de las minas de los asteroides? en parte s, por supuesto. pero los mejores espejos para esa funcin estn hechos de sodio, y esa materia escasea mucho en el espacio. tendremos que sacarlo de las salinas de tarsis, al pie del pavonis, con suerte. y cunto tardarn en hacer todo eso? si no se presentan problemas, la primera etapa quedar completada dentro de cincuenta aos. tal vez cuando usted cumpla los cien; tiene un treinta y nueve por ciento de probabilidades, segn las tablas actuariales. morgan se ech a rer. admiro a quienes saben hacer una investigacin a fondo. no podramos sobrevivir en marte si no prestramos atencin a todos los detalles. bueno, estoy muy impresionado, pero todava tengo muchas dudas. la financiacin, por ejemplo. eso corre por mi cuenta, doctor morgan. el banquero soy yo; usted es el ingeniero. de acuerdo, pero usted parece saber bastante de ingeniera, y yo he tenido que aprender mucho de economa, casi siempre por el camino ms difcil. antes de pensar siquiera en involucrarme en semejante proyecto, me gustara contar con un presupuesto detallado se lo daremos. y eso es apenas el comienzo. aunque usted quiz no lo sepa, falta hacer una profunda investigacin en cinco o seis terrenos diferentes: produccin masiva del hiperfilamento, problemas de estabilidad y manejo podra seguir con la lista toda la noche. no es necesario; nuestros ingenieros han ledo todos sus informes, doctor morgan.

ellos proponen un experimento a escala reducida para aclarar muchos de los problemas tcnicos y para probar la factibilidad del proyecto. sobre eso no caben dudas. estoy de acuerdo, pero se sorprendera al ver la diferencia que representa una pequea demostracin prctica. le dir lo que nos gustara hacer. disee el sistema mnimo posible, slo un cable con una carga de pocos kilogramos. bjela desde la rbita sincrnica hasta la tierra. s, la tierra; si funciona aqu, en marte ser ms fcil. despus haga subir algo por l, slo para demostrar que los cohetes estn anticuados. el experimento ser relativamente barato, proporcionar informaciones esenciales y adiestramiento bsico y, desde nuestro punto de vista, ahorrar varios aos de discusin. podemos acudir al gobierno mundial, el fondo solar y los otros bancos interplanetarios; bastar con ensearles la demostracin. ustedes s que lo estudiaron todo. cundo quiere mi respuesta? dentro de cinco segundos, para serle franco. pero obviamente no hay urgencia alguna en el asunto. puede tomarse el tiempo que crea razonable. muy bien. dme sus estudios, los anlisis de costo y todo el material que tenga. una vez que los haya revisado le dar mi decisin en un plazo de oh, una semana, a lo sumo. gracias. aqu tiene mi nmero; me encontrar a cualquier hora. morgan deslizo la tarjeta de identidad del banquero en la ranura correspondiente a la memoria de su comunicador y verific que apareciera el aviso de confirmacin de entrada en la pantalla visual. antes de devolver la tarjeta ya haba tomado una decisin. a menos que hubiera un fallo fundamental en el anlisis marciano y estaba dispuesto a apostar una gran suma a que era correcto, su retiro hab a terminado. sola notar, con cierta diversin, que con frecuencia deba meditar mucho tiempo las decisiones relativamente triviales y, en cambio, no vacilaba un solo instante en las encrucijadas decisivas de su carrera. siempre saba qu hacer, y pocas veces se equivocaba. sin embargo, a esa altura del juego era mejor no invertir demasiado capital intelectual o emotivo en un proyecto que quizs acabara en la nada. cuando el banquero estaba ya a mitad de camino en su viaje de regreso a puerto serenidad, va oslo y gagarin, a morgan le era imposible dedicarse a cualquiera de las actividades que haba planeado para esa larga noche septentrional: su mente era un torbellino, dedicado a revisar todo el espectro de un futuro sbitamente cambiado. tras pasearse algunos minutos sin descanso, tom asiento ante su escritorio y comenz a redactar una lista de prioridades, en una especie de orden inverso, es decir, comenzando con los compromisos que poda descartar con mayor facilidad. no pas mucho tiempo sin que le fuera imposible concentrarse en asuntos tan rutinarios. en lo ms profundo de su mente, algo lo perturbaba, tratando de atraer su atencin. cuando trataba de traerlo a la conciencia, se le escapaba instantneamente, como una palabra familiar momentneamente olvidada. con un suspiro de frustracin, apart la silla del escritorio y sali al balcn que se abra en el muro occidental del hotel. aunque haca mucho fro, el aire estaba quieto y la temperatura, bajo cero, era ms estimulante que incmoda. el cielo era un resplandor de estrellas. una media luna amarilla se hunda hacia su imagen reflejada en el fiordo, cuya superficie, de tan oscura e inmvil, podra haber sido tomada por una lmina de bano lustrado. treinta aos antes l haba estado en ese mismo lugar, con una muchacha de la que ni siquiera recordaba el aspecto. los dos celebraban entonces la primera graduacin, pero eso era cuanto tenan en comn. no fue un amoro muy serio; eran jvenes, disfrutaban de la mutua compaa, y eso era bastante. sin embargo, aquel recuerdo casi borrado lo haba transportado al fiordo trollshavn en un momento crucial de su vida. qu habra

pensado aquel joven estudiante de veintids aos, si hubiera podido saber que, en el futuro, sus pasos lo llevaran de regreso hasta ese lugar de no olvidados placeres, tres dcadas despus? en la ensoacin de morgan no haba trazas de nostalgia ni de autocompasin; slo una especie de divertida melancola. ni por un instante haba lamentado haberse separado amigablemente de ingrid, sin considerar siquiera la posibilidad de firmar, como se acostumbraba, un contrato por un ao. ella sigui adelante e hizo moderadamente infelices a otros tres hombres, antes de hallar trabajo en la comisin lunar; desde entonces, morgan no saba nada de ella. tal vez en ese mismo instante estaba all, en esa medialuna brillante cuyo color imitaba casi el de su pelo dorado. ya bastaba con el pasado: morgan volvi sus pensamientos hacia el futuro. dnde estaba marte? le avergonzaba admitir que ni siquiera saba si era visible esa noche. mientras recorra con la vista el sendero de la eclptica entre la luna y el deslumbrante faro de venus, hasta ms all, nada vea en esa enjoyada profusin que pudiera identificar, sin vacilaciones, con el planeta rojo. le entusiasmaba pensar que, en un futuro no muy lejano, l, quien nunca haba viajado ms all de la rbita lunar, podra estar contemplando con sus propios ojos aquellos magnficos paisajes carmeses y las lunas diminutas, que recorran velozmente todas sus fases. en ese momento el sueo se derrumb. morgan permaneci paralizado por un instante; en seguida entr corriendo al hotel, olvidado del esplendor nocturno. en su habitacin no haba ningn tablero de fines generales, de modo que tuvo que bajar hasta el vestbulo para conseguir la informacin requerida. como era de esperar, el pequeo recinto estaba ocupado por una anciana; la seora tard tanto tiempo en encontrar su dato que morgan estuvo a punto de llamar a la puerta. pero despus de todo la grandsima haragana sali de la cabina, murmurando una disculpa, y morgan qued frente a frente con el arte y el conocimiento acumulado de toda la humanidad. en sus das de estudiante haba ganado varios campeonatos, corriendo contra reloj para pescar oscuras informaciones en listas preparadas a propsito por los jueces, con sdico ingenio. una de las que recordaba con mayor afecto era: cul fue la lluvia cada en la capital del estado ms pequeo del mundo, en el da en que hubo mayor nmero de carreras completas en el bisbol universitario?. su habilidad haba aumentado con los aos, y se trataba de una pregunta directa. la respuesta apareci en treinta segundos, con ms detalles de los que necesitaba. morgan estudi la pantalla durante un minuto; despus sacudi la cabeza, aturdido y lleno de sorpresa. no es posible que hayan pasado por alto justamente esto! murmur. pero qu pueden hacer por solucionarlo? oprimi el botn de copia archivable y llev la delgada hoja de papel a su habitacin, para estudiarla con ms detalle. el problema era tan sorprendentemente obvio que se preguntaba si no habra pasado por alto alguna solucin tambin evidente. no pasara por tonto si tocaba el tema? sin embargo, no haba salida posible. consult su reloj; ya era ms de medianoche. pero eso era algo que necesitaba solucionar de inmediato. para alivio de morgan, el banquero no haba pulsado el botn de no molestar. contest inmediatamente, con voz algo sorprendida. espero no haberlo despertado dijo morgan, no del todo sincero. no; estamos a punto de aterrizar en gagarin. qu problema tiene? unas diez terratoneladas que se mueven a dos kilmetros por segundo. el satlite interior, phobos. es una aplanadora csmica que pasara junto al ascensor cada once horas. no he calculado las probabilidades exactas, pero se producira inevitablemente una colisin cada pocos das. hubo un largo silencio al otro lado del circuito. al fin el banquero dijo: yo mismo pude haberlo pensado. por lo tanto ha de haber una respuesta. quiz

tengamos que trasladar a phobos. imposible; su masa es demasiado grande. tendr que llamar a marte. la demora cronolgica es de doce minutos, por el momento. dentro de una hora tendr una respuesta. eso espero, se dijo morgan. y ojal sea buena es decir, si es que quiero ese trabajo. 24 - el dedo del seor la dendrobium macarthiae sola florecer con la llegada del monzn sudoeste, pero ese ao estaba adelantada. mientras johan rajasinghe, en su invernculo de orqudeas, admiraba los intrincados capullos de color violeta rosado, record que en la temporada anterior se haba visto atrapado en un chaparrn torrencial durante media hora, mientras examinaba los primeros pimpollos. mir ansiosamente al cielo. no, haba poco peligro de lluvia. era un da hermoso, con ligeras y altas bandas de nubes que moderaban la fiereza del sol. pero aquello era extrao rajasinghe nunca haba visto nada parecido. en lo alto, casi en direccin vertical, los planos de nubes paralelas se quebraban ante una perturbacin circular. pareca una pequea tormenta ciclnica, de pocos kilmetros de dimetro, pero al verla rajasinghe pens en algo completamente distinto: en un nudo que se abriera paso en la veta de una tabla bien pulida. abandon sus amadas orqudeas y sali al aire libre para ver mejor aquel fenmeno. el pequeo remolino se mova lentamente por el cielo, dejando claramente indicado su paso en la distorsin de los bancos nubosos. era fcil imaginar que el dedo del seor se alargaba desde el cielo, trazando un surco entre las nubes. hasta rajasinghe, que comprenda los fundamentos del control meteorolgico, no saba que fuera posible tanta precisin; sin embargo, poda enorgullecerse modestamente del papel que haba jugado en ese logro, hacia casi cuarenta aos. no haba sido fcil persuadir a las superpotencias sobrevivientes para que cedieran sus fortalezas orbitales a la autoridad meteorolgica mundial, en un acto que representaba si acaso se poda extender tanto la metfora el ltimo y ms dramtico ejemplo de cmo se podan convertir las espadas en arados. ahora, los rayos lser que en otros tiempos amenazaran a la humanidad se orientaban a secciones bien escogidas de la atmsfera, o a zonas de absorcin calrica situadas en remotas regiones de la tierra. la energa que contenan era nimia comparada con la de la ms discreta tormenta, pero tambin lo es la energa de la piedra desprendida que provoca una avalancha, o el simple neutrn que inicia una reaccin en cadena. aparte de eso, rajasinghe nada saba de los detalles tcnicos, salvo que se necesitaban redes de satlites monitores y computadoras, que conservaban en sus cerebros electrnicos un modelo completo de la atmsfera terrestre, las superficies y los mares. con el asombrado recogimiento de un salvaje que contemplara las maravillas de alguna tecnologa avanzada, observ el pequeo cicln que avanzaba decididamente hacia el oeste, hasta que desapareci bajo la grcil hilera de palmas, tras las murallas del jardn de las delicias. entonces levant la vista hacia los invisibles ingenieros y cientficos que corran en torno al mundo, en sus edenes edificados por el hombre. impresionante dijo. pero espero que ustedes sepan muy bien lo que estn haciendo. 25 - ruleta en rbita deb haberlo adivinado dijo el banquero, rencoroso. estaba en uno de esos apndices tcnicos que jams leo. y ahora que usted ha visto todo el informe, quisiera

saber la respuesta. me ha tenido preocupado desde que present el problema. es ms que obvio respondi morgan. yo tambin deb haberlo pensado. y lo hubiera hecho a su debido tiempo, se dijo, con un justo grado de confianza en s mismo. su ojo mental volvi a ver aquellos simulacros electrnicos de toda la estructura, vibrando como una csmica cuerda de violn, en tanto las vibraciones horarias corran de tierra a rbita y volvan, reflejadas. superpuesta a esa imagen, vio por centsima vez la rayada pelcula del puente danzante. all tena todas las claves necesarias. phobos pasa junto a la torre cada once horas y diez minutos, pero, por suerte, no se mueve en el mismo plano; de lo contrario tendramos una colisin cada vez que pasara. en la mayor parte de sus revoluciones no tocara el ascensor, y las oportunidades peligrosas son exactamente predecibles, hasta en milsimas de segundos, si se quiere. ahora bien, el ascensor, como cualquier obra de ingeniera, no es una estructura completamente rgida. tiene perodos de vibracin natural, que se pueden calcular casi con la misma exactitud que las rbitas planetarias. por lo tanto, lo que sus ingenieros proponen es afinar el ascensor, de modo tal que sus oscilaciones normales, de cualquier modo inevitables, lo mantengan siempre apartado de phobos. cada vez que el satlite pasa junto a la estructura, sta no se encuentra all: ha esquivado la zona de peligro por unos cuantos kilmetros. hubo una larga pausa al otro lado del circuito. no debiera decirlo dijo por fin el marciano, pero se me han puesto los pelos de punta. morgan se ech a rer. dicho as parece cmo se llama una ruleta rusa. pero recuerde que estamos manejando movimientos exactamente predecibles. siempre sabemos dnde estar phobos y podemos controlar los desplazamientos de la torre, por el sencillo medio de arreglar los horarios del trnsito. la palabra sencillo no era muy adecuada, segn pens morgan, pero estaba a la vista que era posible. y en ese momento se le ocurri una analoga, tan perfecta, pero tan incongruente, que estuvo a punto de estallar en una carcajada. no, no sera buena idea utilizarla con el banquero. una vez ms volva al puente de tacoma narrows, pero en esa oportunidad en un mundo de fantasa. se trataba de un barco que deba pasar por debajo del puente, a horarios perfectamente regulares. por desgracia, el mstil era un metro ms largo de lo debido. no haba problemas. justo antes de que llegara se enviaban unos cuantos camiones pesados a toda carrera por el puente, a intervalos cuidadosamente calculados para que concordaran con su frecuencia de resonancia. una suave ondulacin correra por la ruta, entre muelle y muelle; su punto ms alto coincidira con la llegada del buque, y as el mstil se deslizara por debajo, con unos cuantos centmetros de sobra eso, en una escala miles de veces mayor, era lo que hara la estructura del ascensor para esquivar a phobos. me alegro de que usted lo confirme dijo el banquero, pero creo que, antes de hacer un viaje en ascensor, voy a verificar la posicin de phobos. en ese caso, le sorprender saber que uno de sus brillantes jvenes son brillantes, sin duda, y supongo que son jvenes por su audacia tcnica uno de ellos quiere utilizar los perodos crticos como atraccin turstica. creen poder cobrar un sobreprecio por ver a phobos pasar por all, al alcance de la mano, a dos mil kilmetros por hora. un buen espectculo, no le parece? prefiero imaginarlo, pero tal vez tanga razn. de cualquier manera, me alegro de que haya una solucin. tambin me alegro de saber que usted aprueba el talento de nuestros ingenieros. eso significa que podremos contar pronto con una decisin? ahora mismo dijo morgan. cundo empezamos la obra?

26 - la vspera de vesak despus de veintisiete siglos, aqul segua siendo el da ms reverenciado del calendario taprobano. en el plenilunio de mayo, segn la leyenda, el buda haba nacido, haba alcanzado la iluminacin y haba muerto. aunque para la mayor parte de la gente, vesak ya no significaba ms que esa otra gran fiesta anual, la navidad, segua siendo un momento para la meditacin y la tranquilidad. durante muchos aos el control de monzones se haba encargado de que no lloviera en las noches de vesak, ni tampoco en la vspera ni al da siguiente. por un tiempo casi igualmente largo, rajasinghe haba acudido a la ciudad real dos das antes de la luna llena, en un peregrinaje que le refrescaba ao tras ao el espritu. en cambio, evitaba el vesak propiamente dicho; ese da ranapura estaba atestado de visitantes, algunos de los cuales no dejaran de reconocerlo y perturbaran su soledad. slo la vista ms aguda hubiera podido notar que esa inmensa luna amarilla, al elevarse por encima de las cpulas con la forma de campana de las antiguas dagobas, no era todava un crculo perfecto. daba una luz tan intensa que slo unos pocos satlites y estrellas resultaban visibles en el cielo despejado. y no haba siquiera un soplo de viento. dos veces, se deca, se detuvo kalidasa en esa ruta, al abandonar ranapura para siempre. la primera pausa fue ante la tumba de hanuman, el amado compaero de su niez; la segunda, ante el templo del buda moribundo. rajasinghe se preguntaba con frecuencia qu solaz haba encontrado el monarca condenado; tal vez se hubiera detenido en ese mismo lugar, pues era el mejor punto desde el cual observar la enorme figura tallada en la slida roca. la forma reclinada tena proporciones tan perfectas, que era necesario llegar hasta sus pies para apreciar su verdadero tamao. desde cierta distancia era imposible notar que la almohada sobre la cual descansaba la cabeza de buda superaba, en s, la altura de un hombre. aunque rajasinghe haba visto gran parte del mundo, no conoca otro sitio tan lleno de paz. a veces tena la sensacin de que hubiera podido permanecer all sentado por toda la eternidad, bajo la luna cegadora, completamente ajeno a las preocupaciones y los torbellinos de la vida. nunca haba tratado de sondear mucho la magia del templo, por temor a destruirla, pero algunos de sus elementos eran bastante obvios. la misma postura del iluminado, que descansaba al fin con los ojos cerrados tras una vida larga y noble, irradiaba serenidad. las lneas de la tnica resultaban sumamente tranquilizantes y restauradoras a quien las contemplaba; parecan fluir desde la roca, formando ondas de piedra helada. y el ritmo natural de las curvas, con las olas del mar, apelaba a instintos de los que nada saba la mente racional. en momentos como se, ajeno al fluir del tiempo, a solas con el buda y la luna casi llena, rajasinghe senta que al fin le era comprensible el significado del nirvana, ese estado que slo se puede definir con negativas: emociones tales como el enojo, el deseo o la lujuria no tenan ya poder; en realidad, apenas eran concebibles. hasta el sentido de la identidad personal pareca borrarse, como la niebla ante el sol matinal. no poda durar, por supuesto. al fin cobr conciencia del zumbar de los insectos, el ladrido lejano de los perros, la fra dureza de la piedra sobre la cual estaba sentado. la serenidad no es un estado de nimo que pueda prolongarse por mucho tiempo. con un suspiro, rajasinghe se levant y ech a andar hacia su coche, estacionado a cien metros del templo. cuando estaba subiendo al vehculo repar en el pequeo parche blanco, tan ntidamente definido que pareca pintado en el cielo; se elevaba por sobre los rboles hacia el oeste. era la nube ms peculiar entre las que rajasinghe haba visto en su vida: un elipsoide perfectamente simtrico, tan agudo en sus contornos que pareca casi slido. acaso alguien volaba en avin por los cielos de taprobane; pero no se vean aletas ni le

llegaba el ruido de los motores. entonces, por un fugaz momento, tuvo una ocurrencia mucho ms descabellada: los estelandeses haban llegado, por fin era absurdo, por supuesto. aun si hubieran logrado adelantarse a sus propias seales de radio, difcilmente habran podido atravesar todo el sist ema solar y descender a los cielos de la tierra! sin poner en funcionamiento a todos los radares de tr nsito en existencia. la noticia habra circulado muchas horas antes. para su propia sorpresa, rajasinghe sinti cierta desilusin. y entonces, mientras la aparicin se acercaba, vio que era, indudablemente, una nube, pues empezaba a desgastarse un poco en los bordes. su velocidad resultaba impresionante; pareca arrastrada por un viento particular, del que no haba rastros al nivel del suelo. conque los cientficos de control de monzones estaban otra vez en eso, probando su dominio de los vientos. y rajasinghe se pregunt qu se les ocurrira a continuacin. 27 - estacin ashoka qu diminuta pareca la isla desde esa altura! treinta y seis mil kilmetros ms abajo, cabalgando sobre el ecuador, taprobane se vea apenas ms grande que la luna. todo el pas resultaba demasiado pequeo como blanco; sin embargo, hacia all apuntaba: hacia una zona central no mayor que una pista de tenis. aun entonces morgan no estaba del todo seguro sobre sus motivos. a guisa de demostracin, hubiera sido lo mismo operar desde la estacin kinte hacia el kilimanjaro o el monte kenia. el hecho de que kinte fuera uno de los puntos ms inestables de toda la rbita estacionaria, pues necesitaba impulsos constantes para mantenerse sobre frica central, no importaba en ese caso, pues el experimento durara pocos das. por un momento haba sentido la tentacin de apuntar hacia el chimborazo; los americanos ofrecan trasladar la estacin coln a su longitud precisa, con grandes gastos. pero al fin, a pesar de ese aliento, volvi a su objetivo original: sri kanda. para morgan era una suerte que, en esa poca de decisiones tomadas con el auxilio de las computadoras, se pudiera obtener un dictamen de la corte mundial en cuestin de semanas. el vihara haba protestado, por supuesto. morgan arguy entonces que se trataba de un breve experimento cientfico, que se llevara a cabo en los terrenos exteriores al templo, sin ruidos, contaminacin ambiental ni forma alguna de interferencia; por lo tanto, no habra dao alguno. si se le impeda realizar aquello, toda su obra anterior estara en peligro, pues no tendra modo de comprobar la efectividad de sus clculos, y un proyecto vital para la repblica de marte recibira un severo revs. el argumento era muy plausible, y el mismo morgan lo crea en su mayor parte. tambin los jueces lo creyeron, por cinco a dos. aunque no deban dejarse influir por tales cosas, la mencin de los litigantes marcianos haba sido un movimiento inteligente. la repblica de marte contaba ya con tres casos complicados en juicio, y la corte estaba algo cansada de establecer precedentes en la ley interplanetaria. pero morgan saba, con la fra parte analtica de su mente, que no era slo la lgica lo que guiaba su accin. no era de los que aceptan graciosamente una derrota, y ese gesto de desafo le proporcionaba cierta satisfaccin. y sin embargo, all muy en lo profundo, rechazaba esos motivos caprichosos; un gesto tan de escolar no era digno de l. en realidad, lo que haca era reconstruir la seguridad en s mismo y reafirmar su fe en el xito final. sin saber cmo ni cundo, estaba proclamando al mundo y a los tozudos monjes encerrados tras sus antiguas murallas, volver. la estacin ashoka controlaba virtualmente todas las comunicaciones, la meteorologa, el manejo ambiental y el trnsito areo de la regin catay-india. si alguna vez dejaba de funcionar, mil millones de vidas se veran amenazadas con el desastre; si sus servicios no se restauraban cuanto antes, la amenaza era de muerte. no era de extraar que ashoka

contara con dos subsatlites totalmente independientes: bhaba y sarabhai, que distaban cien kilmetros de ella. aun si alguna catstrofe inconcebible destruyera a las tres estaciones, kinte e imhotep hacia el oeste, o confucio al este, podan hacerse cargo para salvar la emergencia. los seres humanos haban aprendido penosamente a no poner todos los huevos en una sola canasta. all, a tanta distancia de la tierra, no haba turistas, gente de vacaciones o pasajeros en trnsito; todos ellos hacan sus negocios o gozaban de la vista sin apartarse sino unos miles de kilmetros, y dejaban la alta rbita geosincrnica a los cientficos e ingenieros; pero nadie haba visitado nunca ashoka con una misin tan poco habitual ni con tan extrao equipo. la clave de la operacin telaraa flotaba en esos momentos en una de las cmaras medianas de la estacin, esperando la verificacin final antes del lanzamiento. en ella no haba nada espectacular, y su aspecto no sugera los aos de trabajo ni los millones invertidos en su fabricacin. se trataba de un cono gris opaco, de cuatro metros de longitud y dos de dimetro en su base, al parecer hecho de metal slido; haca falta examinarlo desde muy cerca para notar la fibra bien ceida que cubra toda la superficie. en realidad, aparte de un eje central y de las bandas de plstico que separaban los cientos de capas, el cono estaba hecho de solamente una hebra de hiperfilamento, ms gruesa en un extremo que en el otro: cuarenta mil kilmetros de hebra. para la construccin de ese cono gris, tan poco impresionante, se haban revivido dos tecnologas obsoletas y totalmente distintas. haca trescientos aos, los telgrafos submarinos haban comenzado a operar a travs de los lechos ocenicos; los hombres perdieron fortunas antes de dominar el arte de enroscar miles de kilmetros de cable y desenroscarlo despus de modo parejo de continente a continente, a pesar de las tormentas y todos los azares del mar. un siglo despus, algunas de las primeras armas guiadas fueron controladas por finos alambres que se desenroscaban a medida que stas volaban a su objetivo, a pocos cientos de kilmetros por hora. morgan intentaba alcanzar mil veces la distancia lograda por esas reliquias del museo de guerra y cincuenta veces su velocidad. sin embargo, contaba con ciertas ventajas. su proyectil operara en un vaco perfecto, salvo los ltimos cien kilmetros, y su blanco no poda efectuar una accin evasiva. la jefe de operaciones del proyecto telaraa atrajo la atencin de morgan con una tosecilla algo azorada. todava tenemos un pequeo problema, doctor dijo. tenemos confianza en el descenso; todas las pruebas y los simulacros de computadora son satisfactorios, como usted ha visto. lo que preocupa a la seccin de seguridad de la estacin es cmo vamos a recoger la hebra. morgan parpade rpidamente; haba pensado my poco en la cuestin, pues pareca obvio que recoger el filamento sera un problema trivial, comparado con el de soltarlo. sin duda, bastara con un torno elctricamente operado, dotado de las modificaciones especiales necesarias para manejar un material tan fino y de grosor variable. pero saba que en el espacio no se puede dar nada por seguro; la intuicin, especialmente la intuicin de un ingeniero acostumbrado a trabajar en tierra, puede ser una gua traicionera. veamos: cuando terminen las pruebas cortamos el extremo terrqueo y ashoka empieza a recoger el filamento. naturalmente, cuando uno tira de un extremo, tratndose de cuarenta mil kilmetros de lnea, no pasa nada, por muy fuerte que sea el tirn. hara falta medio da para que el impulso llegara al otro extremo y todo el sistema empezar a moverse. de modo que se mantiene la tensin y oh! alguien hizo unos cuantos clculos continu la ingeniero, y se dio cuenta de que, cuando al fin logremos velocidad, tendremos varias toneladas dirigidas hacia la estacin a

mil kilmetros por hora. eso no les gust nada. comprendo. qu quieren que hagamos? programar un recogido ms lento, con impulso controlado. si ocurre lo peor, harn que salgamos de la estacin para efectuar el enrosque. y eso retrasar la operacin? no, hemos elaborado un plan de contingencia para sacarlo de la escotilla en cinco minutos, si llegara el caso. y podrn recobrarlo con facilidad? por supuesto. espero que tengan razn. esa lnea de pesca cost mucho dinero y quiero volver a usarla. pero dnde?, se preguntaba morgan, en tanto contemplaba la tierra, una lenta hoz menguante. tal vez seria mejor completar primero el proyecto de marte, aunque representara varios aos de exilio. una vez que pavonis estuviera operando normalmente, la tierra tena que seguir el ejemplo; morgan no dudaba de que, de algn modo, los ltimos obstculos seran superados. entonces, el abismo que ahora estaba contemplando quedara franqueado, y se eclipsara por completo la fama que gustave eiffel haba ganado hacia ya tres siglos. 28 - el primer descenso durante otros veinte minutos, al menos, no se podra ver nada. de cualquier modo, todos cuantos no eran indispensables en la cabina de mandos estaban ya fuera, con la vista clavada en el cielo. hasta a morgan le costaba resistir el impulso, y se pasaba todo el tiempo arrimndose a la puerta. a pocos metros de l estaba el ltimo camargrafo de maxine duval, un brioso joven de veintiocho o veintinueve aos. sobre los hombros llevaba las herramientas habituales de su oficio: cmaras gemelas dispuestas al modo tradicional, la derecha hacia adelante, la izquierda hacia atrs; por encima, una pequea esfera, no ms grande que una uva. la antena instalada dentro de esa esfera estaba haciendo cosas muy inteligentes a varios miles de veces por segundo, y se mantena siempre ligada al satlite de comunicaciones ms cercano, por muchas payasadas que hiciera su portador. en el otro extremo del circuito, cmodamente sentada en su estudio, maxine duval vea por los ojos de su distante alter ego y escuchaba con sus odos, sin necesidad de esforzar sus propios pulmones en el aire helado. esta vez ella llevaba la mejor parte, aunque no siempre era as. morgan haba aceptado aquel arreglo con cierta resistencia. saba que se trataba de una oportunidad histrica y acept la promesa de maxine: mi camargrafo no les estorbar. pero tambin tena aguda conciencia de todo lo que poda salir mal en un experimento tan novedoso, especialmente durante los ltimos cientos de kilmetros, al entrar en la atmsfera. por otra parte, tambin saba que poda confiar en que maxine no hiciera sensacionalismos con el triunfo ni con el fracaso. como todo gran periodista, maxine duval no se mostraba emotivamente libre de los sucesos que observaba. era capaz de proporcionar todos los puntos de vista, sin distorsionar ni omitir hechos que considerara esenciales; empero no haca el menor esfuerzo por ocultar sus propios sentimientos, aunque no les permitiera entrometerse. ella admiraba profundamente a morgan, con el envidioso respeto de quien carece de toda verdadera habilidad creativa. desde la construccin del puente de gibraltar esperaba ver lo que el ingeniero hara a continuacin, y no se senta desilusionada. pero aunque deseaba que morgan tuviera suerte, l no le gustaba. en su opinin, lo dominaba una ambicin demasiado implacable, lo cual lo haca supra e infrahumano a la vez. y no poda evitar el compararlo con su suplente: warren kingsley. se s era una persona gentil y

totalmente agradable y mejor ingeniero que yo, le haba dicho morgan una vez, serio ms que a medias, pero nadie oira jams hablar de warren; l sera siempre un opaco y fiel satlite de su deslumbrante jefe. en realidad, estaba perfectamente satisfecho de que as fuera. fue warren quien explic pacientemente a maxine los mecanismos del descenso, de sorprendente complejidad. a primera vista pareca muy sencillo dejar caer algo en lnea recta hasta el ecuador, desde un satlite que penda inmvil por encima de ese punto. pero la astrodinmica est llena de paradojas; si uno trata de aminorar la velocidad, se mueve ms de prisa. si toma la ruta ms corta, consume ms combustible. si apunta en una direccin, viaja en otra y eso cuando slo se trata de campos gravitatorios. en ese caso, la situacin era mucho ms complicada. nadie haba intentado, hasta entonces, gobernar una sonda espacial que arrastrara tras de s cuarenta mil kilmetros de alambre. pero el programa ashoka haba funcionado perfectamente hasta llegar al borde de la atmsfera; dentro de pocos minutos, el operador de sri kanda se encargara de la fase final. no era extrao que morgan pareciera tenso. van dijo maxine por el circuito privado, con voz suave pero firme, deja de chuparte el dedo. pareces un beb. la expresin de morgan revel indignacin, sorpresa despus, y acab por relajarse en una risa algo avergonzada. gracias por el aviso dijo. sera horrible arruinar mi imagen pblica. contempl con divertido rencor la articulacin faltante, preguntndose cundo dejara de encontrarse con supuestos graciosos que le dijeran: ja! el ingeniero atrapado en su propias redes!. despus de tanto advertir a otros, haba acabado por descuidarse y se haba cortado al demostrar las propiedades del hiperfilamento. no hubo casi dolor, y pocos inconvenientes. algn da hara algo por solucionarlo; por el momento no poda permitirse el pasar toda una semana conectado a un regenerador de rgano, slo por dos centmetros de pulgar. altitud dos cinco cero dijo una voz tranquila e impersonal, desde la cabina de control. velocidad de la sonda uno uno seis cero metros por segundo. tensin del cable noventa por ciento nominal. el paracadas se desplegar dentro de dos minutos. despus de su momentneo descanso, morgan volva a ponerse tenso y alerta. como un boxeador, pens maxine duval, que observa a un adversario desconocido, pero peligroso. cul es la situacin del viento? pregunt l, bruscamente. otra voz respondi, en un tono nada impersonal: no lo puedo creer dijo, preocupada, pero control de monzones acaba de lanzar un aviso de vientos fuertes. ste no es momento para bromas. no estn bromeando; acabo de verificar la informacin. pero si aseguraron que no habra vientos superiores a los treinta kilmetros por hora! acaban de elevarse hasta sesenta corrijo: ochenta. algo anda muy mal eso dira yo, murmur la duval para s. en seguida indic a sus ojos y odos distantes: desaparece entre el andamiaje; los molestars si ests cerca. pero no te pierdas nada. mientras dejaba que su camargrafo se las ingeniara para cumplir esas rdenes contradictorias, conecto su excelente servicio de informaciones. en menos de treinta segundos descubri cul era la estacin meteorolgica responsable del clima en la zona de taprobane. y result frustrante, aunque no sorprendente, enterarse de que no aceptaba llamadas del pblico en general. mientras dejaba que su competente personal franqueara ese obstculo volvi a conectar con la montaa, y qued atnita al comprobar que, en ese breve intervalo, las

condiciones haban empeorado muchsimo. el cielo estaba ms oscuro; los micrfonos captaban el leve y lejano rugido del huracn. maxine duval haba visto cambios semejantes en el mar, y ms de una vez los haba aprovechado al participar en carreras por el ocano. pero tanta mala suerte era increble; simpatizaba con morgan, cuyo sueos y esperanzas podan verse barridos por ese viento no planeado, imposible. altitud dos cero cero. velocidad de sonda uno uno cinco metros por segundo. tensin noventa y cinco por ciento nominal. de modo que la tensin aumentaba, y en ms de un sentido. ya era imposible suspender el experimento. morgan tendra que seguir, simplemente, y esperar que todo saliera lo mejor posible. maxine hubiera querido hablarle, pero no cometi el error de interrumpirlo en medio de esa crisis. altitud uno nueve cero. velocidad uno uno cero cero tensin ciento cinco por ciento. primer despliegue de paracadas ya! bueno, la sonda estaba ya atrapada por la atmsfera terrestre. el resto de combustible deba ser utilizado para guiarla hacia la red que esperaba para atraparla, extendida en el flanco de la montaa. los cables que sostenan la red se estremecan ante el vendaval que tiraba de ellos. morgan sali abruptamente de la cabina para mirar hacia el cielo. despus se volvi directamente hacia la cmara. pase lo que pase, maxine dijo, lenta y cautelosamente, la prueba ya ha tenido xito en un noventa y cinco por ciento. no, noventa y nueve. ha bajado treinta y seis mil kilmetros; faltan solo doscientos. maxine duval no respondi. saba que aquellas palabras no estaban dirigidas a ella sino a la silueta que ocupaba una complicada silla de ruedas, fuera de la cabaa. el vehculo delataba a su ocupante: slo un visitante extraterrestre poda necesitar semejante artefacto. los mdicos eran ya capaces de curar virtualmente todos los defectos musculares, pero los fsicos no podan curar la gravedad. cuntas potencias, cuntos intereses estaban concentrados, en esos momentos, en la cima de la montaa! las fuerzas mismas de la naturaleza: el banco de narodny marte, la repblica nordafricana autnoma, vannevar morgan que no era en s una fuerza natural y aquellos monjes, gentilmente implacables, en su aguilera barrida por los vientos. maxine duval susurr instrucciones a su paciente camargrafo y la cmara se alz poco a poco. all estaba la cumbre, coronada por las deslumbrantes paredes blancas del templo. aqu y all, a lo largo de sus parapetos, se poda divisar algn flameo de tnicas anaranjadas al viento. tal como ella esperaba, los monjes estaban observando. pidi un primer plano, lo bastante cerca como para ver las caras una a una. aunque no conoca personalmente al mana thero quien haba rehusado cortsmente concederle una entrevista, estaba casi segura de poder identificarlo. sin embargo no hab a rastros del prelado; tal vez estaba en el santasanctorum, concentrando su formidable voluntad en algn ejercicio espiritual. maxine duval no estaba segura de que el principal adversario de morgan se permitiera algo tan ingenuo como una plegaria. pero si realmente haba rezado pidiendo esa milagrosa tormenta, su splica an esperaba una respuesta. los dioses de la montaa despertaban de su letargo. 29 - acercamiento final al acrecentarse la tecnologa se incrementaba la vulnerabilidad; el hombre, cuanto ms conquista (sic) a la naturaleza, ms se arriesga a las catstrofes artificiales. la historia reciente proporciona pruebas suficientes al respecto; por ejemplo, el hundimiento de

marina city (2127), el derrumbe del domo tycho b (2098), la escapada del tmpano rabe que se zaf de las lneas de remolque (2062) y la fusin del reactor de tor (2009). sin duda esta lista recibir agregados impresionantes en el futuro. tal vez las perspectivas ms aterrorizantes son las que involucran factores psicolgicos, no slo tecnolgicos. en el pasado, un piloto de bombardero o un francotirador que enloquecieran slo podan matar a un puado de personas; hoy en da, un ingeniero demente bien podra asesinar a toda una ciudad. est bien documentado el caso de la colonia espacial ii, o'neill, que en 2047 escap a duras penas de un desastre similar. estos incidentes podran ser evitados, al menos en teora, con cuidadosos procedimientos de revisin y a prueba de fallos, aunque stos, con frecuencia, se limitan slo a la ltima mitad de su designacin. tambin existe un tipo de sucesos muy interesante, aunque por suerte bastante raro, en el cual el individuo en cuestin ocupa un puesto de tal eminencia, o tiene poderes tan absolutos que nadie se da cuenta de lo que l hace hasta que resulta ya demasiado tarde. la devastacin ocasionada por tales genios locos (parece no haber mejor trmino para definirlos) puede tener un alcance mundial, como en el caso de a. hitler (1889-1945). en una sorprendente cantidad de ejemplos no se sabe nada de sus actividades, gracias a una conspiracin de silencio entre sus avergonzados padres. un ejemplo clsico ha surgido recientemente a la luz con la publicacin de las memorias, tan esperadas y tan pospuestas, de la dama maxine duval. aun ahora, algunos aspectos del asunto no han quedado del todo en claro. (la civilizacin y sus descontentos, j. k. golitsyn, praga, 2175) altitud uno cinco cero, velocidad noventa y cinco, repito, noventa y cinco. pantalla trmica fuera. bien, la sonda haba entrado indemne en la atmsfera y se desprenda de su velocidad excesiva. pero era demasiado temprano para alegrarse. no slo faltaban an ciento cincuenta kilmetros verticales, sino tambin trescientos horizontales con un vendaval aullante que complicaba las cosas. aunque la sonda contaba an con una pequea cantidad de combustible, su libertad de maniobra era muy limitada. si el operador no acertaba a la montaa en el primer intento, no podra dar la vuelta e intentarlo otra vez. altitud uno dos cero. todava no hay efectos atmosfricos. la pequea sonda giraba rpidamente hacia abajo, como una araa que descendiera por su hilo de seda. ojal les alcance el cable, pens maxine para s. sera demasiado irritante que se les acabara a pocos kilmetros del blanco. trescientos aos atrs haban ocurrido tragedias similares, con algunos de los primeros cables submarinos. altitud ocho cero. acercamiento nominal. tensin ciento por ciento. algo de resistencia aerodinmica. la atmsfera superior empezaba a hacerse sentir, aunque por el momento slo para los sensibles instrumentos del diminuto vehculo. un pequeo telescopio a control remoto, instalado sobre el camin de mandos, segua automticamente a la sonda todava invisible. morgan se dirigi hacia l seguido por el camargrafo, que pareca su sombra. algo a la vista? susurr tranquilamente maxine, despus de unos cuantos segundos. morgan sacudi la cabeza, impaciente, y sigui mirando por la lente. altitud seis cero. movindose a la izquierda. tensin ciento cinco por ciento; corrijo: ciento diez. an est bien por debajo del lmite, pens maxine; pero empezaban a ocurrir cosas al otro lado de la estratsfera. sin duda morgan ya tena la sonda a la vista. altitud cinco cinco, dando un impulso de correccin de dos segundos. lo tengo! exclam morgan. ah veo el chorro! altitud cinco cero. tensin cien. es difcil mantener el curso; algunos golpes de viento.

era inconcebible que, faltando slo cincuenta kilmetros, la pequea sonda no pudiera completar su trayecto de treinta y seis mil. pero cuntos aviones y espacionaves se haban visto en dificultades al cubrir los ltimos metros? altitud cuatro cinco. vientos fuertes. otra vez fuera de curso. impulso de tres segundos. la perd observ morgan, disgustado. hay nubes en el camino. altitud cuatro cero. fuertes golpes de viento. tensin al mximo en uno cincuenta. repito, uno cincuenta por ciento. eso s andaba mal; maxine saba que la tensin de ruptura era de doscientos por ciento. una fea torsin, y el experimento habra terminado. altitud tres cinco. el viento empeora. impulso de un segundo. reserva de combustible casi acabada. la tensin sigue subiendo, hasta uno setenta. otro treinta por ciento y hasta esa fibra increble se rompera, como cualquier material cuando se excede su resistencia. alcance tres cero. empeora la turbulencia. fuertes desvos hacia la izquierda. imposible calcular la correccin; los movimientos son demasiado errticos. la veo! grit morgan. est entre las nubes! alcance dos cinco. no alcanza el combustible para volver al curso. calculo que erraremos por tres kilmetros. no importa! grit morgan estrllela donde pueda! lo antes posible. alcance dos cero. aumenta la fuerza del viento. se pierde estabilidad. la carga empieza a girar. suelte el freno. deje correr el cable! ya est hecho dijo aquella voz, enloquecedoramente tranquila. maxine duval hubiera podido suponer que se trataba de una mquina parlante, pero saba que morgan haba pedido un operador de trnsito espacial para esa tarea. falla en la hilera. la carga gira ahora a cinco revoluciones por segundo. cable probablemente enredado. tensin uno ocho cero por ciento. uno nueve cero. dos cero cero. alcance uno cinco. tensin dos uno cero. dos dos cero. dos tres cero. no puede durar mucho ms, pens maxine duval. faltaban slo doce kilmetros y ese maldito alambre se haba enredado en la sonda que giraba a toda velocidad. tensin cero. repito, cero. listo; el alambre se haba roto, y en esos instantes estara serpenteando lentamente hacia las estrellas. sin duda los operadores de ashoka volveran a recogerlo, pero maxine tena una idea bastante aproximada del asunto como para saber que se trataba de una tarea larga y complicada. y la pequea carga se estrellara en algn punto, entre los campos y las selvas de taprobane. sin embargo, tal como haba dicho morgan, la operacin haba tenido xito en ms de un noventa y cinco por ciento. la prxima vez, cuando no hubiera viento all est! grit alguien. acababa de encenderse una estrella deslumbrante, entre dos de los galeones nubosos que surcaban el cielo; pareca un meteorito a la luz del da, en su descenso hacia la tierra. irnicamente, como para burlarse de sus constructores, la linterna instalada en la sonda para facilitar la gua en el ltimo tramo se haba encendido automticamente. bueno, an servira para algo: ayudara en la localizacin de los restos. el camargrafo de maxine gir lentamente, para que ella pudiera observar la brillante estrella diurna que pasaba ms all de la montaa, desapareciendo en el este; ella calcul que aterrizara a menos de cinco kilmetros. entonces dijo: comuncame con el doctor morgan. quiero cambiar unas palabras con l. pensaba hacer algn comentario optimista, en voz lo bastante alta como para que el banquero marciano pudiera orla, quera expresar su confianza de que la prxima vez el descenso sera un xito completo. an estaba componiendo el discursito para levantar los

nimos cuando algo se lo borr instantneamente del cerebro. en el futuro volvera a observar los sucesos de aquellos treinta minutos siguientes hasta saberlos de memoria. pero nunca estuvo segura de comprenderlos por entero. 30 - las legiones del rey vannevar morgan estaba habituado a los reveses y hasta a verdaderos desastres; caba la esperanza de que aqul no tuviera importancia. su verdadera preocupacin, en tanto contemplaba la luz que se desvaneca sobre el flanco de la montaa, era que narodny marte no considerara todo aquello como un derroche de dinero. el rgido observador de la complicada silla de ruedas se haba mostrado muy poco parlanchn; la gravedad terrquea pareca inmovilizarle la lengua tanto como los miembros. pero en esa oportunidad, dirigi la palabra a morgan antes de que el ingeniero pudiera hablarle. una sola pregunta, doctor. s que este vendaval no tiene precedentes, pero sucedi. por lo tanto, podra volver a ocurrir. qu pasara si se presentara cuando construyamos la torre? morgan pens de prisa. era imposible darle una respuesta adecuada tan de pronto, y an le costaba creer lo ocurrido. a lo sumo, tendremos que suspender por un tiempo las operaciones para evitar cualquier distorsin en las guas. pero a esa altura nunca se producen vientos que puedan poner en peligro la estructura de la torre en s. aun esa fibra experimental hubiera estado perfectamente a salvo si hubisemos logrado anclarla. confiaba en que ese anlisis fuera correcto; dentro de pocos minutos warren kingsley le hara saber si era cierto o no. para su alivio, el marciano respondi, con visible satisfaccin: gracias, era cuanto quera saber. sin embargo, morgan estaba decidido a dejar grabada la leccin. adems, en monte pavonis no podra presentarse un problema as. la densidad atmosfrica no alcanza a una centsima llevaba dcadas enteras sin or el ruido que en ese momento se estrell en sus odos, pero ningn hombre podra olvidarlo. su imperioso estampido se impuso al rugir del vendaval, transportando a morgan a la otra punta del mundo. ya no estaba en una montaa barrida por el viento, sino bajo la cpula de santa sofa, admirando respetuosamente la obra de unos hombres que haban muerto diecisis siglos antes. y en sus odos sonaba el tair de la poderosa campana que en otros tiempos convocaba a los fieles para la plegaria. el recuerdo de estambul se desvaneci; volvi a encontrarse en la montaa, ms confundido y desconcertado que nunca. qu le haba dicho aquel monje? que el indeseable obsequio de kalidasa guardaba silencio desde haca siglos, pues slo se le permita hablar en momentos de catstrofe. en ese caso no haba desastre alguno; en realidad, desde el punto de vista del monasterio era justamente lo contrario. por un momento, a morgan se le ocurri la molesta posibilidad de que la sonda se hubiera estrellado en los terrenos del templo. no, no era posible; haba cado a varios kilmetros de la cumbre. y de cualquier modo era demasiado pequea para causar daos graves al caer, medio deslizndose, desde el cielo. levant los ojos hacia el monasterio, donde la voz de la gran campana segua desafiando al vendaval. las tnicas anaranjadas haban desaparecido de los parapetos; no se vea a un solo monje. algo roz delicadamente la mejilla de morgan y l lo apart con un gesto automtico. hasta pensar era difcil, con ese doloroso palpitar que llenaba el aire y le martilleaba en el cerebro. tal vez fuera mejor caminar hasta el templo y preguntar cortsmente al maha thero qu haba ocurrido.

una vez ms se produjo ese contacto suave y sedoso contra su cara; en esa oportunidad divis algo amarillo en la comisura del ojo. siempre haba sido de reacciones rpidas: ech el manotazo y no fall. el insecto yaca quebrado en la palma de su mano, cediendo los ltimos instantes de su efmera vida bajo la mirada de morgan. y el universo que l conociera desde siempre pareci temblar y disolverse a su alrededor. su milagrosa derrota se converta en una victoria an ms inexplicable. sin embargo, no tena la menor sensacin de triunfo; slo de confusin y aturdimiento. pues ahora recordaba la leyenda de las mariposas doradas. arrastradas por el vendaval, de a cientos y miles, llegaban por el flanco de la montaa para morir en la cumbre. las legiones de kalidasa acababan de lograr su meta y su venganza. 31 - xodo qu ha pasado? pregunt el jeque abdullah. jamas podr responder a esa pregunta, se dijo morgan, pero replic: la montaa es nuestra, seor presidente. los monjes ya se estn marchando. es increble que una leyenda de dos mil aos y mene la cabeza, pasmado. si una leyenda cuenta con muchos hombres que crean en ella, se convierte en realidad. supongo que s. pero hay mucho ms que eso; toda la sucesin de acontecimientos sigue parecindome imposible. esa palabra es siempre arriesgada. permtame contarle una pequea historia. un buen amigo mo, un gran cientfico ya fallecido, sola hostigarme diciendo que la poltica slo atrae a las mentes de segundo orden, porque es el arte de lo posible. los cerebros de primer orden, segn afirmaba, slo se interesan en lo imposible. y sabe qu le contestaba yo? no dijo morgan, corts y predecible. es una suerte que seamos tantos, porque alguien tiene que gobernar al mundo. de cualquier modo, si lo imposible ha sucedido, usted debe aceptarlo agradecido. lo acepto, pens morgan, pero a desgano. hay algo muy extrao en un universo donde unas cuantas mariposas muertas valen por una torre de un billn de toneladas. ademas, all estaba el irnico papel del venerable parakarma, quien sin duda se senta vctima de algn dios malicioso. el administrador de control de monzones se haba mostrado muy contrito; morgan acept sus disculpas con una bonanza poco habitual. bien poda creer que el brillante doctor choam goldberg haba revolucionado la micrometeorologa, que nadie saba en realidad lo que estaba haciendo y que, finalmente, sufri una especie de colapso nervioso mientras efectuaba sus experimentos. no volvera a ocurrir. morgan expres sus esperanzas bastante sinceras de que el cientfico se recobrara; sus restantes instintos de burcrata le hicieron insinuar que, con el correr del tiempo, control de monzones podra volver a ofrecerle una oportunidad. el administrador se retir dndole las gracias, sin duda maravillado ante esa inesperada magnanimidad. a propsito pregunt el jeque, adonde irn los monjes? podra ofrecerles hospitalidad aqu. nuestra cultura siempre ha dado la bienvenida a otros credos. no lo s; el embajador rajasinghe tambin lo ignora. pero me dijo, cuando se lo pregunt: no les pasar nada malo. cuando una orden ha vivido frugalmente por tres mil aos nunca queda en la miseria. hum! tal vez nos vendra bien parte de su riqueza. ese pequeo proyecto suyo es ms caro cada vez que nos vemos. en realidad no es as, seor presidente. ese ltimo clculo incluye una cifra puramente contable para operaciones en el espacio profundo, pero narodny marte est de

acuerdo en financiarlas. han localizado un asteroide carbonoso y lo pondrn en la rbita terrestre; tienen mucha ms experiencia en ese tipo de trabajos, y con eso resolvern uno de nuestros problemas principales. qu se sabe del carbn que necesitan para su propia torre? en deimos tienen cantidades ilimitadas, exactamente donde les hace falta. narodny ya ha iniciado una investigacin para descubrir zonas mineras adecuadas, aunque el procesamiento actual tendr que efectuarse fuera de la luna. puedo preguntar por qu? debido a la gravedad. hasta deimos tiene unos cuantos centmetros cuadrados por segundo. y para fabricar el hiperfilamento hace falta gravedad cero. no hay otro modo de asegurar una estructura perfectamente cristalina con una organizacin de alcance suficiente. gracias, van. no se ofende si le pregunto por qu cambi el diseo original? me gustaba ese manojo de cuatro tubos, dos hacia arriba y dos hacia abajo. era como un sistema de subterrneos, algo que yo poda comprender, aunque estuviera a noventa grados de inclinacin. no era la primera vez, ni sera la ltima, que morgan se sorprendera ante la memoria del anciano y su captacin de los detalles. nunca se poda dar algo por sentado tratndose de l; aunque a veces preguntaba por pura curiosidad la traviesa curiosidad de quien no necesita hacer valer su rango, nunca dejaba pasar algo que tuviera la ms leve importancia. temo que nuestra primera idea estaba muy marcada por las tcnicas terrestres. actubamos como los diseadores de los primeros automviles, que seguan fabricando carruajes sin caballo. ahora nuestro diseo consiste en una torre hueca de forma cuadrada, con una va sobre cada frente. puede considerarlo como si fueran cuatro vas de ferrocarril en sentido vertical. al comenzar, en rbita, mide cuarenta metros de lado, y se reduce a veinte cuando llega a la tierra. como una estalag estalac estalactita. s, tuve que mejorarlo! desde el punto de vista de la ingeniera, se la podra comparar con la vieja torre de eiffel puesta patas arriba y estirada cien mil veces. tanto? ms o menos. bueno, supongo que nada se opone a que las torres cuelguen cabeza abajo. tambin tenemos una hacia arriba, no lo olvide; desde la rbita sincrnica, surgiendo de la masa que mantiene toda la estructura en tensin. y la estacin del medio? espero que no haya alterado esa parte. sigue en el mismo lugar, a veinticinco mil kilmetros de distancia. bien. s que jams podr llegar hasta all, pero me gusta pensar en eso murmur algo en rabe. hay otra leyenda, sabe? el atad de mahoma, suspendido entre el cielo y la tierra. como la estacin del medio. cuando inauguremos el servicio le daremos un banquete all, seor presidente. aun si mantienen los plazos proyectados (y admito que en el caso del puente se demoraron slo un ao), por entonces tendr noventa y ocho aos. no, no creo que llegue. pero yo s, se dijo vannevar morgan. ahora s que tengo a los dioses de mi parte, aunque no s que dioses puedan ser. iv - la torre 32 - expreso espacial

por favor rog warren kingsley, a ver si ahora vas a ser t el que diga que esto jams podr salir de la tierra. casi lo dije confes morgan, riendo entre dientes, mientras examinaba el modelo en escala natural. parece un vagn de ferrocarril puesto de cabeza. esa es, precisamente, la imagen que deseamos dar respondi kingsley. compras tu pasaje en la estacin, registras el equipaje, te instalas en tu silla giratoria y admiras el panorama. tambin puedes ir al bar-sala de lectura y dedicar las cinco horas siguientes a beber cuanto quieras, hasta que te saquen en vilo en la estacin del medio. y ya que estamos, qu opinas de lo pensado por la seccin diseos? un decorado estilo pullman del siglo xix. no me parece gran cosa. los coches pullman no tenan cinco pisos circulares, uno sobre el otro. dselo a los de diseo; estn ilusionados con poner luz de gas. si quieren darle un aire antiguo, es ms apropiado. una vez vi una vieja pelcula espacial en el museo de arte de sydney. haba un vehculo de transporte que tena una sala de observacin circular; es justo lo que necesitamos. recuerdas el ttulo? oh djame pensar era algo asi como la guerra del espacio. la encontrars, de seguro. dir a los de diseo que la busquen. ahora entremos. quieres un casco? no replic morgan, bruscamente. era una de las pocas ventajas que tena el ser diez centmetros ms bajo con respecto al promedio. al entrar en el modelo sinti un entusiasmo casi infantil. haba verificado los diseos, visto las computadoras que jugaban con los grficos y la distribucin; todo le sera perfectamente familiar. pero aquello era real, slido. cierto, jams abandonara la tierra, como deca la vieja broma. pero algn da sus hermanos idnticos treparan entre las nubes para llegar, en cinco horas, a la estacin del medio, a veinticinco mil kilmetros de la tierra. todo a un dlar de electricidad por pasajero. aun ahora resultaba imposible comprender todo el significado de la revolucin venidera. por vez primera, el espacio en s sera tan accesible como cualquier punto de la superficie de la tierra. en el plazo de pocas dcadas, si un hombre cualquiera deseaba pasar un fin de semana en la luna, estara en condiciones de hacerlo. ni siquiera marte quedaba fuera de cuestin; ya no haba limitaciones a lo posible. morgan volvi a la tierra con un fuerte golpe, al tropezar en un sector de alfombra mal colocada. disculpa dijo su gua. sta es otra idea de diseo: el verde es para que la gente se acuerde de la tierra. los cielos rasos sern azules, ms intensos en los pisos superiores. y quieren instalar luz difusa en todas partes, para que las estrellas sean visibles. morgan sacudi la cabeza. es una buena idea, pero no dar resultado. si la luz es suficiente para leer, el resplandor borrar las estrellas. hara falta oscurecer por completo una parte de la sala. ya est estudiado para un sector del bar. puedes pedir tu copa y retirarte tras las cortinas. por entonces estaban de pie en el piso ms bajo de la cpsula, una sala circular de ocho metros de dimetro y tres de altura. alrededor haba cajas variadas, cilindros y paneles de control con etiquetas tales como reserva de oxgeno, batera, filtro de anhdrido carbnico, botiqun, control de temperatura. todo era, al parecer, provisional, preparado para cambiar de sitio en cualquier momento. cualquiera dira que estamos construyendo una nave espacial coment morgan. a propsito, cul es el ltimo clculo sobre el perodo de supervivencia? mientras haya energa, al menos una semana, aun con una carga completa de

cincuenta pasajeros. en realidad es absurdo, pues un equipo de rescate podra llegar a ellos en tres horas, ya fuera desde la tierra o desde la estacin del medio. siempre que no hubiera una catstrofe mayor, como la ruptura de la torre o de las vas. en ese caso, no quedara nadie que rescatar. pero si se atasca una cpsula por cualquier motivo, a menos que los pasajeros enloquezcan y devoren de una sola vez todas nuestras exquisiteces comprimidas en pastillas, el mayor problema ser el aburrimiento. el segundo piso estaba completamente vaco, desprovisto hasta de instalaciones provisionales. alguien haba marcado con tiza un gran rectngulo en el plstico curvo de la pared, dentro se lea: esclusa aqu?. ste ser el cuarto de equipajes aunque no sabemos si har falta tanto espacio. si no, se puede utilizar para acomodar a varios pasajeros ms. ahora bien, el piso que sigue es mucho ms interesante. el tercer piso contena una docena de sillas como las de los aviones, todas en diferentes diseos; dos estaban ocupadas por maniques muy bien hechos, hombre y mujer, que parecan muy aburridos de todo. prcticamente nos hemos decidido por este modelo explic kingsley, sealando una silla giratoria reclinable, muy lujosa, con una mesita adosada. pero antes efectuaremos la investigacin de costumbre. morgan hundi el puo en el tapizado del asiento. alguien ha pasado cinco horas sentado aqu? pregunt. s, un voluntario de cien kilos. se levant sin ampollas. si alguien presenta quejas, le haremos recordar los primeros das de la aviacin, cuando se tardaban cinco horas slo en cruzar el pacfico. adems, en casi todo el trayecto se cuenta con la comodidad de la gravedad reducida. el piso siguiente era casi idntico, aunque no haba sillas en l. lo cruzaron rpidamente y llegaron al nivel superior, que haba recibido, obviamente, la mayor atencin de los diseadores. el bar pareca casi funcional; en realidad la mquina de caf estaba conectada. por encima, en un marco dorado y lleno de adornos, se vea un antiguo grabado, tan a propsito que morgan qued sin aliento. una enorme luna llena ocupaba el cuadrante superior izquierdo; hacia l corra un tren en forma de bala, con cuatro coches detrs. desde las ventanas del compartimento titulado primera clase, varios personajes victorianos con sombreros de copa admiraban el panorama. dnde consiguieron eso? pregunt morgan, atnito. parece que el letrero se volvi a caer se disculp kingsley, buscando debajo del mostrador. ah, aqu est. y entreg a morgan una hoja de cartulina sobre la que se lea, en tipos anticuados: trenes proyectiles hacia la luna grabado para la edicin de 1881 de de la tierra a la luna, directo en 97 horas y 20 minutos, y un viaje a su alrededor, de julio verne. lamento decir que no lo he ledo dijo morgan, una vez digerida la informacin. a lo mejor me habra ahorrado muchos problemas. pero me gustara saber cmo se las ingeniaban, sin rieles no hay que darle mucho crdito a julio, ni echarle toda la culpa. ese cuadro no fue hecho en serio; era una broma del artista.

bueno, felicita a los de diseo en mi nombre; ha sido una de sus mejores ideas. morgan y kingsley, abandonando los sueos del pasado, volvieron a la realidad del futuro. por la amplia ventana de observacin, un sistema de proyeccin trasera proporcionaba una pasmosa vista de la tierra. y no era cualquier vista, segn not morgan con placer, sino la correcta. aunque taprobane estaba oculta, naturalmente, por quedar directamente hacia abajo, se vea todo el subcontinente del indostn hasta las cegadoras nieves del himalaya. sabes? dijo morgan de pronto. ser igual que lo del puente otra vez. la gente viajar slo por el panorama. la estacin del medio podra ser la mayor de todas las atracciones tursticas ech un vistazo al cielo raso color de azur. hay algo que valga la pena ver en el ltimo piso? en realidad, no; la compuerta de arriba est terminada, pero todava no sabemos dnde poner el equipo de mantenimiento vital y los aparatos electrnicos para los mandos de centralizacin de vas. algn problema con eso? con los nuevos imanes, no. dado el suministro de energa en cada libre, podemos asegurar un espacio muerto de ocho mil kilmetros por hora; un cincuenta por ciento sobre la velocidad mxima de diseo. morgan se permiti un suspiro mental de alivio. era un aspecto en el que se vea imposibilitado de juzgar, y deba confiar por completo en el consejo de otros. desde el comienzo haba sido obvio que slo algn tipo de propulsin magntica poda operar a tales velocidades; el menor contacto fsico a ms de un kilmetro por segundo! resultara un desastre. sin embargo, los cuatro pares de ranuras guas que corran por las caras de la torre tenan tan slo unos centmetros de espacio libre alrededor de los magnetos; hubo que disearlos de tal modo que las enormes fuerzas restauradoras se pusieran instantneamente en accin para corregir cualquier desvo de la cpsula fuera de la lnea central. mientras morgan segua a kingsley por la escalera de caracol que ocupaba toda la altura del modelo, un pensamiento sombro lo asalt sin previo aviso. estoy envejeciendo, se dijo; oh, habra podido subir hasta el sexto piso sin problemas, pero me alegro de que no lo hayamos hecho. sin embargo, tengo slo cincuenta y nueve aos, y pasarn cinco, por lo menos, aun si todo va bien, antes de que el primer coche de pasajeros suba hasta la estacin del medio. despus, otros tres aos de pruebas, calibracin, afinamientos de sistema. calculemos diez aos, para mayor seguridad. aunque haca calor tuvo un sbito escalofro. por primera vez se le ocurra que el triunfo sobre el que haba puesto su alma poda llegarle demasiado tarde. y sin darse cuenta apret con la mano el fino disco metlico oculto bajo su camisa. 33 - alcor por qu ha tardado tanto en venir? pregunt el doctor sen, en el tono ms apto para dirigirse a un nio retrasado. por lo de siempre respondi morgan, mientras deslizaba el pulgar indemne por el cierre de la camisa. estaba demasiado ocupado, y cada vez que me sofocaba le echaba la culpa a la altura. la altitud era parte del problema, claro. tendra que hacer revisar a todos los que tiene all, en la montaa. cmo pudo pasar por alto algo tan importante? cmo, verdaderamente, pens morgan con algo de vergenza. pero esos monjes arguy. algunos tienen ms de ochenta aos. parecen tan saludables que nunca pens los monjes llevan aos viviendo all; estn completamente adaptados. pero usted ha estado subiendo y bajando varias veces por da

oh, dos, a lo sumo. desde el nivel del mar hasta media atmsfera, en pocos minutos. bueno, el mal no es muy grave, siempre que siga las instrucciones de ahora en adelante. las mas y las de alcor. alcor? alarma coronaria. oh, uno de esos artefactos. s, uno de esos artefactos. salvan unos diez millones de vidas por ao. casi siempre las de funcionarios civiles influyentes, administradores de altos cargos, cientficos distinguidos, ingenieros de vanguardia y otros tipos de genio. a veces me pregunto si vale la pena. quiz la naturaleza est tratando de decirnos algo y no la escuchamos recuerde su juramento hipocrtico, bill dijo morgan con una sonrisa. y debe admitir que siempre he hecho lo que usted me indic. caramba, no he aumentado ni perdido un kilo en los ltimos diez aos. hum. bueno, tengo pacientes peores repuso el mdico, algo ablandado. revolvi el escritorio y le present un gran holobloc. elija el que quiera; aqu tiene los modelos comunes. vienen en el color que prefiera, siempre que sea rojo mdico. morgan hizo aparecer las imgenes y las observ con disgusto. dnde tengo que llevar eso? pregunt. o tiene que implantarlo? no es necesario, al menos por el momento. dentro de cinco aos s, puede ser, pero tal vez ni siquiera entonces. le sugiero que comience por este modelo. se usa bajo el esternn, de modo que no necesita sensores remotos. despus de un tiempo no lo sentir. y no le dar molestias, a menos que sea necesario. y en ese caso? escuche. el mdico puls una de las numerosas llaves de su pupitre y una dulce voz de mezzosoprano coment, como en una conversacin: creo que debera sentarse y descansar unos diez minutos. tras una breve pausa, prosigui: sera buena idea acostarse durante media hora. otra pausa. en cuanto le venga bien, pida una consulta con el doctor sen. despus: por favor, tome en seguida una de las pildoras rojas. he llamado a la ambulancia; acustese y descanse. todo saldr bien. a continuacin morgan estuvo a punto de llevarse las manos a los odos para evitar aquel silbido penetrante: sta es una alarma de alcor. por favor, quienquiera que est al alcance de mi voz, acuda inmediatamente. sta es una alarma de alcor. por favor creo que ya se puede hacer una idea dijo el mdico, devolviendo el silencio a su consultorio. naturalmente, los programas y las respuestas se hacen a medida para cada paciente. y la variedad de voces es muy amplia, incluyendo algunas famosas. sa me vendr muy bien. cundo tendr lista mi unidad? lo llamar dentro de tres das, ms o menos. ah, s: esas unidades de uso pectoral tienen una ventaja que no le he dicho. cul? uno de mis pacientes es buen tenista. dice que cuando se abre la camisa, la vista de esa cajita roja tiene un efecto devastador en el juego de su adversario 34 - vrtigo hubo un tiempo en el cual una de las tareas ms livianas y a veces ms pesadas

de todo hombre civilizado era la actualizacin peridica de su libreta de direcciones. el cdigo universal lo haba hecho innecesario, puesto que cuando se conoca el nmero de identificacin permanente de una persona, era posible localizarla en cuestin de segundos. aun si se ignoraba ese nmero, el programa comn de investigacin sola descubrirlo con bastante prontitud, dados la fecha aproximada de nacimiento, su profesin y algunos otros detalles. haba demoras, claro est, si el nombre en cuestin fuera smith, prez o muhammad el desarrollo de los sistemas globales de informacin tambin haba vuelto anticuada otra tarea fastidiosa. bastaba con hacer una anotacin especial junto a los nombres de los amigos que uno deseaba saludar en ocasin de su cumpleaos o de otros aniversarios, y la computadora domstica se encargaba del resto. en el da correspondiente a menos que alguien cometiera un estpido error de programacin, cosa frecuente, el mensaje sala automticamente irradiado hacia su destinatario. y aun si el receptor era lo bastante astuto como para sospechar que las clidas palabras grabadas en su pantalla se deban puramente a la electrnica, puesto que el remitente nominal no haba pensado en l en los ltimos aos, el gesto era siempre bienvenido. pero la misma tecnologa que eliminaba una serie de tareas, creaba otras an ms exigentes. entre stas, la ms importante era, tal vez, el trazado del perfil de aficiones personales. casi todos actualizaban su pap el da de ao nuevo, o para su cumpleaos. la lista de morgan contena cincuenta artculos, pero saba de personas que los anotaban por cientos. seguramente pasaban todas sus horas de vigilia luchando con el suministro de informaciones, a menos que fueran de esos chiflados que solan programar la alerta de noticias de sus pupitres con las clsicas improbabilidades: dinosaurio, huevos, incubacin de / crculo, cuadratura del / atlntida, reemergencia de / cristo, segunda venida de / lago ness, monstruo, captura del / o tambin mundo, fin del. por lo comn, el egocentrismo y las necesidades profesionales hacan que el propio nombre del suscriptor fuera el primer artculo de la lista. morgan no era excepcin a la regla, pero las entradas siguientes eran algo fuera de lo comn: torre orbital / torre espacial / torre (geo)sincrnica / ascensor espacial / ascensor orbital / ascensor (geo)sincrnico. estos nombres cubran casi todas las variaciones utilizadas por los medios de informacin. morgan estaba as seguro de ver, al menos, un noventa por ciento de los artculos relacionados con su proyecto. la gran mayora se reduca a trivialidades, y a veces eso le induca a preguntarse si vala la pena buscarlos. despus de todo, los que realmente importaban le llegaran sin prdida de tiempo. ese da estaba aun frotndose los ojos y la cama acababa de retirarse hacia el interior de la pared de su modesto apartamento, cuando se encendi el alerta de su pupitre. mientras oprima simultneamente los botones de caf y lectura, aguard la primera sensacin del da. la torre orbital en la piqueta, deca el titular. transmito el contenido? pregunt el pupitre. por supuesto! replic morgan, instantneamente despabilado. durante los segundos siguientes, en tanto lea el texto, su humor cambi de la incredulidad a la indignacin, para volver finalmente a preocuparse. envi todo el conjunto de noticias a warren kingsley, con un mensaje que rezaba: por favor, llama lo antes posible, y se sent a desayunar, an echando chispas. en menos de cinco minutos apareci kingsley en la pantalla. bueno, van dijo, con humorstica resignacin, despus de todo hemos tenido suerte. le llev cinco aos meterse con nosotros. es lo ms ridculo que he odo en mi vida! quieres que lo pasemos por alto? si le contestamos, no haremos ms que darle publicidad. y eso es exactamente lo que l

desea. kingsley asinti. sera la mejor poltica por el momento; no hay que exagerar la reaccin. pero al mismo tiempo puede tener razn. qu quieres decir? kingsley se haba puesto serio de pronto; hasta pareca algo incmodo. no hay slo problemas de ingeniera, sino tambin problemas psicolgicos dijo. pinsalo. nos veremos en la oficina. la imagen se desvaneci en la pantalla, dejando a morgan en un estado mental algo abatido. estaba acostumbrado a las crticas y saba como manejarlas; en realidad, hasta disfrutaba del intercambio tcnico con sus pares, y pocas veces se preocupaba cuando perda la discusin. pero no era tan fcil entenderse con el pato donald. se no era su verdadero nombre, por supuesto, pero el doctor donald bickerstaff era dueo de un tipo especial de indignante negativismo, que a veces recordaba a aquel mitolgico personaje del siglo xx. se haba especializado tras una carrera suficiente, ya que no brillante en matemticas puras; sus bienes consistan en un aspecto impresionante, una voz meliflua y una inconmovible fe en su capacidad para juzgar cualquier tema cientfico. en su propio terreno era bastante apto, por cierto; morgan recordaba con placer una conferencia al estilo antiguo que el doctor haba dado una vez en el instituto real; despus de asistir a ella, morgan haba sido casi capaz durante una completa semana de comprender las peculiares propiedades de los nmeros transfinitos. por desgracia, bickerstaff no conoca sus propios lmites. aunque tena una devota corte de fanticos que se suscribian a su servicio de informacin en tiempos anteriores se le habra tildado de divulgador cientfico, tambin tena un crculo de crticos aun ms amplio. los ms amables consideraban que estaba instruido por encima de su capacidad. los otros lo tildaban de idiota autoencumbrado. era una pena, pensaba morgan, no poder encerrar a bickerstaff con el doctor goldberg-parakarma; tal vez se aniquilaran mutuamente como el electrn y el positrn, pues el genio de uno cancelara la fundamental estupidez del otro. esa inconmovible estupidez contra la cual, segn se lamentaba goethe, los mismos dioses luchan en vano. puesto que ya no haba dioses disponibles, morgan comprendi que debera tomar la tarea en sus manos. y aunque tena cosas mucho mejores que hacer, tal vez su misma comicidad fuera un alivio. ademas, contaba con un precedente inspirador en el cuarto del hotel que, desde haca una dcada, constitua uno de los cuatro hogares provisionales de morgan, haba pocos cuadros. el ms importante era una fotografa tan bien trucada que algunos de sus visitantes quedaban convencidos de la autenticidad de todos sus componentes. el elemento principal era aquel gracioso buque de vapor, bellamente restaurado, antepasado de cuanto navo quiso llamarse a partir de entonces moderno. a su lado, de pie en el muelle al cual el barco haba sido devuelto milagrosamente, un siglo y cuarto despus de su bautismo, estaba el doctor morgan. tena la cabeza levantada hacia las tallas que decoraban la proa. y a pocos metros de distancia, mirando burlonamente al ingeniero, se vea a isambard kingdom brunel, con las manos en los bolsillos y el cigarro bien sujeto en la boca, vestido con un traje muy arrugado y salpicado de lodo. todos los elementos de la foto eran bien reales: en verdad, morgan haba estado de pie junto al great britain en un da soleado, un ao despus de terminar el puente de gibraltar. pero brunel estaba en 1857, aguardando todava la botadura de su ltimo y ms famoso leviatn, cuyas desventuras le quebrantaran el cuerpo y el espritu. la fotografa era un regalo recibido por morgan al cumplir cincuenta aos y constitua una de sus ms preciadas posesiones. sus colegas se la haban obsequiado a manera de broma simptica, puesto que era bien conocida la admiracin de morgan por el ms grande ingeniero del siglo xix. sin embargo, a veces se preguntaba si aquella idea no

haba sido ms justa de lo que ellos crean. el great britain haba devorado a su creador. y quiz la torre hiciera otro tanto con l mismo. brunel haba estado rodeado por patos donald, por supuesto. el ms persistente fue un tal doctor dionisio lardner, quien haba probado, ms all de toda duda, que ningn barco de vapor podra jams cruzar el atlntico. todo ingeniero puede refutar las crticas basadas en errores de concepto o en simples fallos de clculo, pero el argumento del pato donald era ms sutil, y no tan fcil de rebatir. morgan record sbitamente que su hroe se haba enfrentado a algo muy similar, tres siglos antes. tendi la mano hacia su pequea y valiossima coleccin de libros autnticos y tom el que haba ledo, tal vez, con ms frecuencia: isambard kingdom brunel, la clsica biografa de rolt. al hojear las manoseadas pginas hall en seguida el detalle que se agitaba entre sus recuerdos. brunel haba planeado un tnel de ferrocarril que se prolongara casi tres kilmetros: un concepto monstruoso y extraordinario, sumamente peligroso e impracticable. resultaba inconcebible, decan los crticos, que los seres humanos toleraran la prueba de fuego de pasar por sus estigias profundidades. nadie deseara verse apartado de la luz solar, con la conciencia de tener encima un peso de tierra suficiente para aplastarlo en caso de accidente el ruido de dos trenes al cruzarse destrozara los nervios nadie aceptara cruzarlo dos veces. todo era muy familiar. el lema de los lardner y los bickerstaff pareca ser: nada se har por primera vez. sin embargo, a veces tenan razn, siquiera por obra de las leyes del azar. el pato donald lo deca como si fuera algo razonable. comenzaba diciendo en un despliegue de modestia tan desacostumbrado como espurio que no pretenda criticar los aspectos de ingeniera del ascensor espacial, sino slo los problemas psicolgicos que presentara. se los poda resumir en una sola palabra: vrtigo. el ser humano normal, sealaba, tiene un justificado temor a los sitios altos; tan slo los acrbatas y los equilibristas son inmunes a esa reaccin natural. la estructura mas alta de la tierra no alcanzaba los cinco kilmetros y no eran muchos los que querran ser llevados verticalmente por los soportes del puente de gibraltar. sin embargo, eso no era nada comparado con las horribles perspectivas de la torre orbital. quin no se ha detenido declamaba bickerstaff al pie de algn edificio inmenso para levantar la vista por el precipicio de su fachada, hasta tener la sensacin de que se precipita sobre uno. ahora imaginemos un edificio semejante que siguiera y siguiera por entre las nubes, hasta la negrura del espacio, atravesando la ionsfera y las rbitas de las grandes estaciones espaciales, hasta cubrir gran parte de la distancia a la luna. es un triunfo de la ingeniera, sin duda, pero una pesadilla psicolgica. sugiero que algunos enloqueceran slo al pensarlo. y cuntos podran enfrentarse a la horrible prueba del viaje siempre hacia arriba, suspendido en el espacio vaco, en los veinticinco mil kilmetros que nos separan de la estacin del medio? no servir de nada argumentar que cualquier individuo comn puede subir a mayor altura con una nave espacial. en ese caso, la situacin es por completo diferente, como lo es tambin en cualquier vuelo atmosfrico. el hombre normal no siente vrtigo ni siquiera en la canastilla abierta de un globo que flota en el aire a pocos kilmetros de altura. pero pongmoslo al borde de un precipicio, con la misma altitud, y estudiemos sus reacciones en ese caso. el motivo de esta diferencia es muy simple. en un avin no existe ningn vnculo fsico entre el observador y el suelo. por lo tanto, est psicolgicamente separado de la tierra slida y dura. ya no siente el terror de la cada; puede contemplar paisajes diminutos y remotos que nunca se atrevera a observar desde un sitio elevado. esa independencia fsica salvadora es precisamente lo que le falta al ascensor espacial. el indefenso

pasajero, rpidamente trasladado por la faz de esa gigantesta torre, tendr perfecta conciencia de su vnculo con la tierra. por lo tanto, no hay garantas de que nadie pueda sobrevivir a esa experiencia, como no est drogado o anestesiado. desafo al doctor morgan a darme una respuesta. el doctor morgan estaba todava pensando en posibles respuestas ninguna de ellas corts, cuando la pantalla volvi a encenderse por una llamada recibida. al oprimir el botn de aceptacin no le sorprendi en absoluto encontrarse ante el rostro de maxine duval. bueno, van dijo, sin prembulos, qu piensas hacer? la tentacin es tremenda, pero no creo que deba discutir con ese idiota. a propsito, crees que alguna organizacin aeroespacial le ha pagado para eso? mis hombres siguen investigando; si descubren algo te lo har saber. por mi parte, creo que obra por cuenta propia; reconozco la marca del artculo autntico. pero todava no me has contestado. es que no estoy decidido. todava no he digerido el desayuno. qu me aconsejas t? muy sencillo: prepara una demostracin. cundo podras hacerla? si todo sale bien, dentro de cinco aos. eso es ridculo. ya tienes el primer cable instalado. cable no: cinta. no me vengas con tonteras. qu carga puede transportar? oh en el extremo terrestre, apenas quinientas toneladas. ya est. propon al pato donald que d un paseo. no podra garantizar que saliera con vida y a m, podras? oye no hablas en serio, verdad? siempre hablo en serio a esta hora de la maana. de cualquier modo, es hora de que vuelva a ocuparme de la torre. ese modelo de cpsula es muy bonito, pero no sirve para nada. mis espectadores quieren accin, y tambin yo. la ltima vez que nos vimos me mostraste dibujos de esos carritos que utilizarn los ingenieros para subir y bajar por los cables digo, por las cintas. cmo se llaman? araas. uf, cierto. me fascinaba la idea. es algo que nunca hasta ahora haba sido posible. por vez primera podemos sentarnos en el cielo, inmviles, y hasta por encima de la atmsfera, y contemplar la tierra all abajo. es algo que ninguna nave espacial puede hacer. quisiera ser la primera en describir esas sensaciones. y, al mismo tiempo, cortarle las alas al pato donald. morgan aguard unos cinco segundos, sin apartar los ojos de los de maxine, antes de resolver que hablaba muy en serio. comprendo dijo al fin, cansado que una pobre periodista principiante, tratando desesperadamente de ganar fama, se precipite ante semejante oportunidad. y no quiero cortar de raz una carrera prometedora; pero mi respuesta es, definitivamente, no. la decana de los periodistas emiti varias palabras muy poco dignas de una dama y hasta de un caballero, de las que no suelen transmitirse en los circuitos pblicos. antes de que te estrangule con tu propio hiperfilamento, van prosigui, por qu no? es que si algo saliera mal no podra perdonrmelo. nada de lgrimas de cocodrilo. reconozco que mi temprano fallecimiento sera una terrible tragedia para tu proyecto. pero no pienso ir mientras no hagas todas las pruebas necesarias y estemos seguros de que hay un ciento por ciento de garantas. se parecera demasiado a un truco sensacionalista. y qu?, como decan los victorianos. o eran los isabelinos?

oye, maxine, acaban de anunciar que se hundi nueva zelanda; deben necesitarte en el estudio. pero gracias por tu generoso ofrecimiento. doctor vannevar morgan s muy bien por qu me rechazas: quieres ser el primero t mismo. como decan los victorianos: y qu?. acuso el golpe. pero te lo prevengo, vannevar: en cuanto tengas una de esas araas en funcionamiento volvers a saber de m. morgan sacudi la cabeza. lo siento, maxine respondi, pero no hay nada que hacer. 35 - el velero estelar ms ochenta (extrado de dios y estelandia, mandala press, mosc, 2149) hace exactamente ochenta aos, la sonda interestelar robtica a la que ahora conocemos como velero estelar entr al sistema solar y mantuvo su breve pero histrico dilogo con la raza humana. por vez primera sabamos lo que siempre habamos sospechado: que la nuestra no era la nica raza inteligente del universo, y que entre las estrellas haba civilizaciones mucho ms antiguas; tal vez, mucho ms sabias. despus de ese encuentro nada volvera a ser igual. sin embargo, paradjicamente, muchos aspectos cambiaron muy poco. la humanidad sigue ocupndose de lo suyo, ms o menos como siempre. con cunta frecuencia nos detenemos a pensar que los estelandeses, all en su propio planeta, estn enterados de nuestra existencia desde hace veintiocho aos? pensamos acaso que faltan otros veinticuatro para que recibamos, casi con seguridad, sus primeros mensajes directos? y si ya estuvieran en camino, como aseguran algunos? los hombres tienen una extraordinaria, tal vez afortunada capacidad para borrar de la conciencia las posibilidades futuras ms apabullantes. el granjero romano que araba las laderas del vesubio no pensaba siquiera en los humos que lanzaba la montaa, all arriba. la mitad del siglo xx se vivi con la bomba de hidrgeno; la mitad del xxi, con el virus del glgota. nosotros hemos aprendido a vivir con la amenaza o la promesa de estelandia. el velero estelar nos mostr muchos mundos y razas extraas, pero revel muy poco sobre tecnologa avanzada y tuvo, por lo tanto, un impacto mnimo sobre los aspectos tcnicos de nuestra cultura. fue eso accidental, o el resultado de una poltica deliberada? son demasiadas las preguntas que quisiramos formular al velero, ahora que ya es demasiado tarde o an demasiado temprano. por otra parte, lo que hizo fue analizar asuntos de filosofa y religin y en esos campos su influencia fue profunda. aunque en las transcripciones no figura esa frase, se le atribuye en general el famoso aforismo: la creencia en dios es, al parecer un ardid psicolgico en la reproduccin de los mamferos. pero y si fuera verdad? eso no tiene ninguna importancia en cuanto a la verdadera existencia de dios, como proceder a demostrar a continuacin swami krisnamurthi (dr. choam goldberg). 36 - el cielo cruel la vista poda seguir la longitud de la cinta hasta mucho ms lejos de la tierra, de noche y de da. en el crepsculo, cuando se encendan las luces de advertencia, se converta en una fina banda incandescente que se iba perdiendo poco a poco, hasta que, en algn punto indefinido, se confunda contra el fondo de las estrellas. era ya la ms grande maravilla del mundo. morgan tuvo que ponerse firme y restringir el acceso al personal esencial de ingeniera, pues haba una corriente continua de

visitantes peregrinos, como algunos irnicamente los llamaban que iban a prestar homenaje al ltimo milagro de la montaa sagrada. todos actuaban de la misma forma. primero tendan una mano para tocar suavemente la banda de cinco centmetros, deslizando los dedos a lo largo con algo que pareca reverencia. despus escuchaban, con la oreja apretada al material fro y pulido de la cinta, como si quisieran captar la msica de las esferas. algunos, en verdad, aseguraban haber percibido una nota baja y profunda, en el lmite mismo de lo audible, pero se engaaban a s mismos. hasta los ms agudos armnicos de la frecuencia natural de la cinta estaban muy por debajo del odo humano. y algunos se marchaban sacudiendo la cabeza, mientras decan: jams me convencern de que viaje en eso. pero eran los mismos que haban hecho idntica afirmacin sobre los cohetes de fusin, la lanzadera espacial, el aeroplano, el automvil y hasta la locomotora de vapor. para tales escpticos, la respuesta habitual era: no se preocupe; esto es slo parte del andamiaje, una de las cuatro cintas que guiarn la torre hasta la tierra. el viaje en la estructura terminada ser como tomar el ascensor de cualquier edificio alto. claro que el viaje ser ms largo y mucho ms cmodo. el viaje de maxine duval, por el contrario, sera muy breve y no especialmente cmodo. pero morgan, tras haber capitulado, haba hecho lo posible para asegurarse de que fuera tranquilo. la esmirriada araa, un vehculo prototipo de prueba que pareca una balsa motorizada, haba hecho ya diez o doce ascensos de veinte kilmetros, con una carga dos veces superior a la que ahora llevara. se haban producido los habituales problemas de denticin, pero nada serio; las ltimas pruebas estuvieron totalmente libres de dificultades. y qu poda salir mal? si se produca un fallo en el sistema de energa cosa casi inconcebible en una batera tan simple, la gravedad traera a maxine de regreso, sana y salva, mientras los frenos automticos limitaban la velocidad de descenso. el nico verdadero riesgo consista en que se trabara el mecanismo de impulso, atrapando a la araa con su pasajero en la atmsfera superior. y morgan tena respuesta para eso tambin. nada ms que quince kilmetros? haba protestado maxine cualquier planeador llega ms lejos! pero t no, si no tienes ms que una mscara de oxgeno. claro, si quieres esperar un ao hasta que tengamos la unidad de operaciones, con su sistema de mantenimiento vital qu problemas habra en usar un traje espacial? morgan no cedi por buenos motivos. aunque esperaba que no fuera necesario, tena lista una pequea gra a chorro al pie de sri kanda. sus habilsimos operadores estaban habituados a tareas extraas, y no tendran dificultades para rescatar a maxine, si quedaba varada, aun a veinte kilmetros de altitud pero no haba vehculos que puieran llegar hasta ella al doble de altura. despus de los cuarenta kilmetros, todo era tierra de nadie; demasiado bajo para los cohetes, demasiado alto para los globos. en teora, por supuesto, era posible que un cohete permaneciera suspendido junto a la cinta por unos pocos minutos antes de consumir todo su combustible, pero los problemas de navegacin y de contacto con la araa eran tan horrendos que morgan ni siquiera se haba molestado en estudiarlos. en la vida real no poda suceder, y era de esperar que ningn productor de dramas videogrficos lo viera como buen material para una obra de suspenso. esa publicidad no le haca ninguna falta. maxine duval tena todo el aspecto de una tpica turista de la antrtida: reluciente en su termotraje de hebra metlica, se dirigi hacia la araa y el grupo de tcnicos que la rodeaba. haba elegido la hora con mucho cuidado; los rayos del sol, una hora despus del amanecer, mostraran el paisaje taprobano en toda su belleza. su camargrafo, an ms joven y corpulento que el ltimo, registr la secuencia de hechos para su pblico de

todo el sistema. como de costumbre, todo estaba bien ensayado. sin movimientos intiles ni vacilaciones, sujet las correas, puls el botn carga de la batera, aspir profundamente el oxgeno de su mscara y verific los monitores de todos sus canales de video y sonido. en seguida, como los pilotos de combate en las antiguas pelculas histricas, levant el pulgar en un gesto de buen nimo y ech suavemente hacia el frente el control de velocidad. hubo un irnico aplauso entre los ingenieros reunidos, entre los cuales la mayora haba hecho algunos ascensos de unos cuantos kilmetros, por puro gusto. alguien grit: contacto! parte el ascensor!. con la velocidad de un ascensor victoriano aquellos que parecan jaulas de pjaros forjadas en bronce, la araa inici su ascenso. as debe de ser volar en globo, se dijo maxine. suave, silencioso, sin esfuerzo. no, no del todo silencioso; se perciba el suave susurro de los motores que impulsaban las mltiples ruedas, aferradas a la faz plana de la cinta. en cuanto a las vibraciones o balanceos que ella esperaba, no existan; a pesar de su esbeltez, la increble banda por la que iba subiendo era tan rgida como una barra de acero, y el girscopo del vehculo la mantena bien firme. si cerraba los ojos poda imaginar con facilidad que ya estaba ascendiendo por la torre terminada. pero no cerrara los ojos, por supuesto; haba mucho que mirar y absorber. tambin haba mucho que or era sorprendente lo bien que corra el sonido, pues an escuchaba con bastante claridad las conversaciones de quienes estaban all abajo. salud con la mano a vannevar morgan y busc con la vista a warren kingsley. para su sorpresa, no logr encontrarlo; la haba ayudado a subir a la araa, pero ya no estaba all. entonces record lo que el hombre reconoca con toda franqueza, y a veces casi como si se vanagloriara de ello: el mejor ingeniero en estructuras de todo el mundo no poda soportar la altura. todos tenemos algn temor secreto, o quiz no tan secreto. a maxine no le gustaban las araas y hubiera preferido que su vehculo se llamara de otro modo; sin embargo, poda entenderse con ellas si llegaba el caso. el animal que no soportaba, aunque se lo haba encontrado con frecuencia en sus expediciones submarinas, era el tmido e inofensivo pulpo. a esa hora, toda la montaa estaba a la vista, aunque desde arriba era imposible apreciar su verdadera altura. las dos antiguas escaleras que trepaban por su ladera hubieran podido confundirse con dos rutas extraamente serpenteantes; no mostraban signos de vida en ninguno de sus tramos, hasta donde maxine poda observar. en realidad, una parte estaba bloqueada por un rbol cado, como si la naturaleza advirtiera a los hombres, despus de tres mil aos, que estaba a punto de reclamar lo suyo. maxine dej la cmara uno apuntada hacia abajo y comenz a enfocar con la nmero dos. campos y bosques vagaron por la pantalla del monitor; despus, las lejanas cpulas blancas de ranapura y las aguas oscuras del mar interior. y al fin estuvo all yakkagala tom un primer plano de la roca; hasta poda distinguir el vago diseo de las ruinas que cubran toda la parte superior. el muro del espejo aun estaba en sombras, igual que la galera de las princesas; de cualquier modo no haba la menor posibilidad de verlas desde tanta distancia. pero la disposicin del jardn de las delicias, con sus lagos, sus senderos y el gran foso circundante, era claramente visible. una hilera de diminutas plumas blancas la desconcert por un instante; en seguida comprendi que estaba contemplando otro smbolo del desafio de kalidasa a los dioses: sus mentadas fuentes del paraso. qu habra pensado el rey, de haber podido ver a maxine elevndose con tan poco esfuerzo hacia los cielos de sus envidiosos sueos? haca casi un ao que no hablaba con el embajador rajasinghe. en un sbito impulso, llam a la mansin.

hola, johan salud. qu te parece esta vista de yakkagala? conque has convencido a morgan cmo te sientes ah arriba? exaltada. es la nica palabra para describirlo. es una sensacin que no tiene igual. he volado y viajado en todos los aparatos que puedas mencionar, pero esto es muy distinto. cabalgar sin riesgo por el cielo cruel. qu es eso? un poeta ingls de principios del siglo xx: no me importa si franqueas los mares o cabalgas sin riesgo por el cielo cruel bueno, a m me importa, y es verdad que no hay riesgos. ahora puedo ver la isla entera, hasta la costa del indostn. a qu altura estoy, van? cerca de los doce kilmetros, maxine. tienes bien ajustada la mscara de oxgeno? confirmado. espero que no apague el sonido de mi voz. no te preocupes, sigue siendo inconfundible. faltan tres kilmetros. cunto combustible queda en el tanque? suficiente. y si tratas de subir a ms de quince, utilizar mi autoridad para traerte de regreso. ni lo pienso. y a proposito, felicitaciones. sta es una excelente plataforma de observacin. puedes tener aspirantes a hacer el viaje haciendo cola. ya lo pensamos; la gente de los satlites de comunicacin y meteorologa ya est haciendo ofertas. podemos proporcionarles transmisores y sensores a la altura que deseen, y todo ayudar a cubrir los gastos. te veo! exclam rajasinghe, de pronto. acabo de captar tu reflejo en la pantalla ahora estas agitando el brazo. no te sientes sola, all arriba? por un momento se produjo un silencio muy poco habitual. en seguida, maxine duval respondi serenamente: no tan solo como debi sentirse yuri gagarin, a cien kilmetros ms. van, has dado al mundo algo nuevo. tal vez el cielo es todava cruel, pero t lo has domado. quiz haya personas que jams puedan atreverse a hacer este viaje; les tengo mucha lstima. 37 - un diamante de un billn de toneladas en los ltimos siete aos se haban hecho muchas cosas, pero todava quedaba mucho por hacer. se haban movido montaas o al menos asteroides. la tierra tena una segunda luna natural, que giraba sobre la altitud sincrnica. meda menos de un kilmetro de dimetro y se estaba achicando rpidamente, a medida que se la despojaba del carbn y otros elementos ligeros. el resto, el centro de hierro, los residuos y la escoria industrial, formaran el contrapeso destinado a mantener a la torre en tensin. sera como una piedra en una honda de cuarenta mil kilmetros, que ahora giraba con el planeta una vez cada veinticuatro horas. cincuenta kilmetros ms al este de la estacin ashoka flotaba el inmenso complejo industrial que procesaba aquellos megatones de materia prima carentes de peso, pero no de masa, convirtindolos en hiperfilamento. como el producto final consista en ms de un noventa por ciento de carbn, cuyos tomos estaban dispuestos en una exacta y cristalina red, la torre haba adquirido un sobrenombre popular: el diamante de un billn de toneladas. la asociacin de joyeros de amsterdam haba sealado, agriamente, que: 1) el hiperfilamento no era diamante ni nada parecido; 2) si lo era, la torre pesaba 5 x 105 quilates. quilates o toneladas, esas enormes cantidades de materia haban exigido al mximo los recursos de las colonias espaciales y la habilidad de los tcnicos. en las minas automticas, las plantas de produccin y los sistemas de armado en gravedad cero resuman gran parte del genio mecnico de la raza humana, dolorosamente adquirido en

doscientos aos de tareas espaciales. muy pronto todos los componentes de la torre unas cuantas unidades fabricadas por millones seran reunidos en enormes montones flotantes, a la espera de los operarios robticos. as la torre crecera en dos direcciones opuestas: hacia la tierra y, simultneamente, hacia la masa orbital que serva de ancla; todo el proceso deba ser ajustado de forma tal que se mantuviera siempre en equilibrio. su seccin transversal decreca parejamente desde la rbita, donde estara bajo la mxima tensin, hasta la tierra; tambin decrecera hacia el contrapeso de anclaje. cuando la tarea estuviera terminada, toda la construccin sera lanzada en una rbita de transferencia a marte. era parte del contrato que haba provocado rencores entre los polticos y financieros terrcolas, ahora que, tardamente, comprendan todo el potencial del ascensor. los marcianos haban conseguido una verdadera ganga. aunque deban esperar otros cinco aos antes de obtener alguna ventaja de su inversin, acabaran teniendo un verdadero monopolio de la construccin por diez aos ms, tal vez. morgan tena la astuta sospecha de que la torre de pavonis sera slo la primera de muchas. marte pareca hecho a propsito como sede de sistemas de ascensores espaciales, y sus enrgicos ocupantes no perderan la oportunidad. si lograban hacer de su mundo el centro del comercio interplanetario en los aos venideros, mejor para ellos. morgan tena otros problemas de los que ocuparse, y algunos de ellos seguan sin solucin. la torre, a pesar de su asombroso tamao, era apenas el soporte de algo mucho ms complejo. por sus cuatro costados deban correr treinta y seis mil kilmetros de vas, capaces de operar a velocidades nunca intentadas hasta entonces. era necesario propulsar toda esa longitud mediante cables superconductores conectados a grandes generadores de fusin, y controlar todo el sistema con una increble red de computacin a prueba de fallos. la terminal superior, donde pasajeros y carga seran trasbordados entre la torre y la nave espacial all atracada, era en s un proyecto considerable. lo mismo poda decirse de la estacin del medio. y otro tanto de la terminal terrquea, que ahora se estaba excavando, a fuerza de rayos lser, en el corazn de la montaa sagrada. y adems de todo eso, la operacin limpieza. durante doscientos aos se haban acumulado en la rbita terrestre satlites de todas formas y tamaos, desde tuercas y tornillos sueltos hasta aldeas espaciales completas. todo lo que quedara por debajo de la altura mxima de la torre, en cualquier momento, creaba ahora un posible riesgo y era necesario tenerlo en cuenta. las tres cuartas partes de ese material se reduca a desechos abandonados, olvidados en su mayora. ahora era necesario localizarlos y deshacerse de ellos. afortunadamente, las viejas fortalezas orbitales estaban muy bien equipadas para esa tarea. los radares, diseados para localizar el ingreso de misiles a distancias extremas sin previo aviso, detectaban con facilidad los escombros de la primera poca espacial. a continuacin, los rayos lser desintegraban los satlites ms pequeos; en cuanto a los ms grandes, eran llevados a rbitas ms altas, donde no pudieran causar daos. algunos, dotados de inters histrico, volvan a la tierra. durante esta operacin se produjeron varias sorpresas; por ejemplo, aparecieron los cadveres de tres astronautas chinos que haban perecido en alguna misin secreta, as como varios satlites de reconocimiento, construidos con una mezcla de componentes tan ingeniosa que result imposible averiguar qu pas los haba lanzado. naturalmente importaba ya muy poco, desde que tenan al menos cien aos de antigedad. la multitud de satlites activos y estaciones espaciales obligados, por motivos de operacin, a permanecer prximos a la tierra debieron ser cuidadosamente revisados en relacin con sus rbitas, que fueron modificadas en algunos casos. por supuesto, nada poda hacerse con los impredecibles visitantes que podan llegar en

cualquier momento desde los lmites exteriores del sistema solar; la torre, como todas las creaciones de la humanidad, estara expuesta a los meteoritos. varias veces por da, la red de sismgrafos detectaba el impacto de algunos miligramos; una o dos veces por ao se produciran daos estructurales sin importancia. y tarde o temprano, en los siglos por venir, poda presentarse algn gigante que inutilizara una o dos vas por un tiempo. en el peor de los casos, la torre poda cortarse en algn punto de su extensin. eso poda ocurrir, pero haba tantas probabilidades de que sucediera, como de que un gran meteorito cayera sobre londres o tokio; la zona de impacto era ms o menos la misma. y los habitantes de esas ciudades no perdan mucho tiempo en preocuparse por esa posibilidad. tampoco vannevar morgan. cualesquiera fueran los problemas que se presentaran en el futuro, algo resultaba ya indudable: la torre orbital era una idea cuyo tiempo de madurez haba llegado. v - ascensin 38 - un rincn de silenciosas tormentas (extrado del discurso del profesor martin sessui al recibir el premio nobel de fsica, estocolmo, 16 de diciembre de 2154) entre la tierra y el cielo se extiende una regin invisible que jams soaron los antiguos filsofos. slo en el amanecer del siglo xx, para ser ms exactos, el 12 de diciembre de 1901, hizo su primer impacto sobre los asuntos del hombre. ese da, guglielmo marconi irradi en morse los tres puntos de la letra "s" a travs del atlntico. muchos expertos haban declarado que era imposible, pues las ondas electromagnticas slo pueden viajar en lnea recta y, por lo tanto, no podran seguir la curvatura del globo. la hazaa de marconi no slo presagiaba la edad de las comunicaciones internacionales, sino que tambin probaba la existencia, en lo ms alto de la atmsfera, de un espejo electrificado capaz de reflejar las ondas de radio, envindolas de regreso a la tierra. el estrato de kennelly-heaviside, como se le llam en un principio, era, segn pronto se descubri, una regin de gran complejidad que contena por lo menos tres capas principales, todas sujetas a grandes variaciones de altura e intensidad. en el lmite superior se confundan con el cinturn de radiaciones de van allen, cuyo descubrimiento fue el primer triunfo de la temprana era espacial. esta vasta regin, que comienza a una altura aproximada de cincuenta kilmetros y se extiende hacia afuera, multiplicando varias veces el radio de la tierra, se conoce ahora con el nombre de ionsfera; su exploracin, por medio de cohetes, satlites y ondas de radio, es un proceso continuo desde hace ms de dos siglos. quisiera pagar tributo a mis precursores en esta empresa, los norteamericanos tuve y breit, el ingls appleton, el noruego stormer y, especialmente, al hombre que en 1970 gan este mismo premio con que ahora me honran: un compatriota de ustedes, hannes alfven. la ionsfera es la hija caprichosa del sol; an ahora su conducta no es siempre predecible. en los tiempos en que la radio de largo alcance dependa de su idiosincrasia salv muchas vidas; pero ms hombres de los que jams sabremos quedaron condenados a muerte cuando se trag sus seales desesperadas sin dejar huellas. hace menos de un siglo, antes de que se iniciara la era de los satlites para comunicaciones, fue nuestra invalorable pero errtica sirvienta: un fenmeno antes insospechado, que vali incontables billones de dlares a las tres generaciones que la explotaron. slo por un breve instante de la historia fue de inters directo para la humanidad. sin embargo, si no hubiera existido no estaramos aqu. por lo tanto, en un aspecto fue de

vital importancia hasta para la humanidad pretecnolgica, remontndonos hasta el primer primate; en realidad, hasta la primera criatura viviente de este planeta. pues la ionsfera es parte del escudo que nos protege de las mortferas radiaciones ultravioletas y de los rayos x. si hubieran penetrado hasta el nivel del mar, tal vez aun as se habra desarrollado algn tipo de vida en la tierra; pero nunca se hubiera parecido, siquiera remotamente, a nosotros pues la ionsfera, como la atmsfera que est ms abajo, est en ltimo trmino controlada por el sol y tiene tambin su propio clima. en pocas de tormenta solar la sacuden vendavales de partculas cargadas que cubren todo el globo; el campo magntico terrestre la retuerce en arcos y remolinos. en tales ocasiones ya no resulta invisible, pues se revela en la radiante cortina de la aurora boreal, uno de los espectculos ms fascinantes de la naturaleza, que ilumina las fras noches polares con misteriosos fulgores. an ahora no comprendemos la totalidad de los procesos que se originan en la ionsfera. una de las dificultades con que tropezamos para su estudio es que nuestros instrumentos, llevados por cohetes y satlites, la recorren a miles de kilmetros por hora; nunca hemos podido detenernos para hacer observaciones. ahora, por vez primera, la construccin de la propuesta torre orbital nos da la posibilidad de establecer observatorios fijos en la ionsfera. tambin es posible que la torre, en s, modifique las caractersticas de la ionsfera, aunque sin duda no ha de provocarle un cortocircuito, como ha sugerido el doctor bickerstaff. por qu debemos estudiar esta regin, ahora que ya no tiene importancia para los ingenieros de comunicaciones? bien, aparte de su belleza, su carcter extrao y su inters cientfico, la conducta de la ionsfera est estrechamente ligada con la del sol, amo de nuestro destino. ahora sabemos que el sol no es una estrella tranquila y bien educada, como pensaban nuestros antepasados. pasa por fluctuaciones de largos y breves perodos. al presente an est emergiendo de la llamada mnima de maunder, alcanzada entre 1645 y 1715; como resultado, el clima es ms templado de lo que haba sido desde la baja edad media. pero, cunto tiempo durar este ascenso? y lo ms importante, cundo se iniciar el inevitable descenso, y qu efectos tendr sobre el clima y los aspectos de la civilizacin humana, no slo de este planeta, sino de los otros? pues todos son hijos del mismo sol. algunas teoras muy especulativas sugieren que el sol est penetrando ahora en un perodo de inestabilidad que puede llevarnos a una nueva edad glacial, ms universal que en el pasado. si esto resulta verdad, necesitamos cuanta informacin sea posible para prepararnos. hasta un siglo de preaviso puede ser insuficiente. la ionsfera ayud a crearnos, lanz la revolucin de los satlites y an puede determinar gran parte de nuestro futuro. por eso debemos proseguir con el estudio de esa vasta y turbulenta pista de fuerzas elctricas y solares, ese misterioso lugar de silenciosas tormentas. 39 - el sol herido morgan haba visto a dev por ltima vez cuando su sobrino era todava un nio. ahora estaba entrando en la adolescencia. la prxima vez, a ese ritmo, lo vera hecho un hombre. el ingeniero senta slo una leve culpabilidad. los lazos familiares se haban ido debilitando en los ltimos dos siglos, y l y su hermana tenan poco en comn, exceptuando el accidente de la gentica. intercambiaban saludos y hablaban de nimiedades cinco o seis veces por ao; estaban en muy buenas relaciones, pero l no estaba seguro siquiera de dnde y cundo se haban visto por ltima vez. sin embargo, al saludar a ese muchacho entusiasta e inteligente que no

pareca en absoluto apabullado ante su famoso to, morgan cobr conciencia de una agridulce melancola. no tena hijos que llevaran su apellido; mucho tiempo antes haba elegido entre el trabajo y la vida, disyuntiva que rara vez se puede evitar en los peldaos ms altos del esfuerzo humano. en tres ocasiones, sin incluir la aventura con ingrid, pudo tomar un sendero distinto; pero la casualidad o la ambicin lo desviaron. conoca los trminos del pacto que haba hecho y los aceptaba; ya era demasiado tarde para gruir por los artculos escritos en letras pequeas. cualquier tonto poda transmitir sus genes, y la mayor parte lo haca. pero pocos haban logrado lo que l llevaba hecho y lo que estaba por hacer, aunque la historia futura no quisiera reconocerlo. en las ltimas tres horas, dev haba visto la terminal terrestre ms a fondo que ninguno de los habituales personajes importantes. habia entrado a la montaa al nivel del suelo por el acceso a la estacin sur, casi terminado ya; le hicieron recorrer someramente las comodidades para pasajeros y equipaje, el centro de mandos y la playa de maniobras donde las cpsulas descendidas por las vas este y oeste seran enviadas hacia arriba por las norte y sur. mir fijamente la varilla de cinco kilmetros, que pareca un gigantesco revlver apuntando a las estrellas, segn haban comentado varios peridistas en secreto; por ella ascenderan y bajaran las lneas de trnsito. sus preguntas terminaron por agotar a tres guas antes de que el ltimo lo devolviera a su to con aire de gratitud. aqu lo tienes, van dijo warren kingsley al llegar, mediante el ascensor de alta velocidad instalado en la cima truncada de la montaa. llvatelo antes de que se quede con mi puesto. no saba que eras tan bueno en ingeniera, dev. el muchacho lo mir con una sorpresa algo dolorida. no recuerdas, to, ese mecamax n 12 que me regalaste cuando cumpl los diez aos? claro, claro, estaba bromeando. a decir verdad, no haba olvidado aquel juego de construcciones, pero se le haba escapado momentneamente de la memoria. al ver que el muchacho, a diferencia de los bien protegidos adultos, haba rechazado el termoabrigo habitual, pregunt: no tienes fro aqu arriba? no, estoy bien. qu clase de retropropulsor es se? cundo vas a sacar la tapa? puedo tocar las cintas? ves lo que te deca? exclam kingsley, riendo entre dientes. uno: es el especial del jeque abdullah; su hijo feisal est de visita. dos: no abriremos esta cubierta hasta que la torre llegue a la montaa y penetre en la gua; la necesitamos como plataforma de trabajo y nos cubre de la lluvia. tres: puedes tocar las cintas si quieres no corras! a esta altura hace dao! a los doce aos, lo dudo dijo kingsley, mientras miraba la espalda de dev, que se alejaba rpidamente. los dos hombres se tomaron su tiempo para alcanzar al muchacho junto al ancla de la faz este. estaba contemplando, como tantos otros lo haban hecho, la angosta banda de color gris opaco que se elevaba directamente desde el suelo, para prolongarse en sentido vertical hacia lo alto. la mirada de dev la sigui hacia arriba, hasta que ya no pudo echar ms atrs la cabeza. morgan y kingsley no lo imitaron, aunque la tentacin segua siendo fuerte a pesar de los aos transcurridos. tampoco le advirtieron que algunos visitantes se mareaban hasta caer, y que despus no podan caminar sin ayuda. el muchacho era fuerte: mir fijamente al cenit por un minuto como si esperara ver los miles de hombres, los millones de toneladas en material exhibidos all, contra el azul intenso del cielo. al fin cerr los ojos con una mueca y sacudi la cabeza; por un momento se mir los pies, como para asegurarse de que todava estaba de pie sobre la tierra slida

y segura. extendi una mano cautelosa y acarici la estrecha cinta que vinculaba el planeta con su nueva luna. qu pasara si se quebrara? pregunt. era una pregunta muy repetida; la mayor parte de los visitantes se sorprendan ante la respuesta: casi nada. en este punto no soporta casi ninguna tensin si cortas la cinta quedar colgando all, balancendose en la brisa. kingsley hizo un gesto de disgusto; los dos saban, naturalmente, que aquello era simplificar demasiado las cosas. por el momento, cualquiera de las cuatro cintas soportaba una tensin aproximada de cien toneladas, pero eso era una nimiedad, comparado con las cargas que manejaran cuando el sistema estuviera en funcionamiento e integrado ya a la estructura de la torre. de cualquier modo, no tena sentido confundir al chico con tantos detalles. dev se qued pensndolo; al fin dio a la cinta un golpecito experimental, como si esperara extraerle una nota musical. pero la nica respuesta fue un deslucido clic que se apag de inmediato. morgan le dijo: si la golpearas con una masa y volvieras dentro de diez horas, llegaras a tiempo para percibir el eco reflejado en la estacion del medio. ya no corrigi kingsley; hay demasiada amortiguacin en el sistema. no seas aguafiestas, warren. dev, ven a ver algo muy interesante. caminaron hasta el centro del disco metlico que coronaba la montaa, sellando el conducto como si fuera una gigantesca tapa de cacerola. all, equidistante de las cuatro cintas por las cuales la torre bajaba hacia tierra, haba una pequea cabina geodsica, que pareca an ms provisional que la superficie sobre la cual estaba edificada. albergaba un telescopio de extrao diseo, apuntado directamente hacia arriba y, al parecer, incapaz de moverse en otra direccin. sta es la mejor hora para mirar, justo antes del crepsculo; es cuando se ilumina bien la base de la torre. hablando del sol dijo kingsley, mralo ahora. est ms claro an que ayer. su voz revelaba algo cercano al sobrecogimiento en tanto sealaba la brillante elipse aplanada que se hunda en la neblina del oeste. las nieblas del horizonte haban amortiguado su esplendor hasta tal punto que hasta era posible contemplarlo sin molestias. haca ms de un siglo que no apareca un grupo semejante de manchas; se extendan sobre la mitad del disco dorado, como si el sol estuviera atacado de alguna enfermedad maligna o perforado por mundos en derrumbe. sin embargo, ni siquiera jpiter hubiera podido causar tal herida en la atmsfera solar: la mancha mayor meda doscientos cincuenta mil kilmetros de dimetro, lo suficiente como para tragar a cien tierras. han anunciado otra aurora boreal para esta noche. el profesor sessui y sus alegres colaboradores no fallan nunca. veamos cmo les va propuso morgan, mientras haca algunos ajustes al visor. echa un vistazo, dev. el muchacho mir atentamente por un momento antes de responder: veo las cuatro cintas que siguen hacia adentro, digo, hacia arriba, hasta que desaparecen. y en el medio no hay nada? otra pausa. no. ni seales de la torre. claro. todava est a seiscientos kilmetros de altura, y el telescopio est graduado a potencia mnima. ahora voy a aumentarla. abrchate el cinturn. dev solt una risita al escuchar la antigua frase, que le era familiar por muchas pelculas histricas. sin embargo al principio no not cambio alguno, salvo que las cuatro

lneas dirigidas hacia el centro del campo eran menos ntidas. tard varios segundos en comprender que no poda notar cambios inmediatos, en tanto fueran desviando su punto de vista por el eje del sistema; el cuarteto de cintas se vera exactamente igual a cualquier altura de su longitud. de pronto estuvo all, tomndolo por sorpresa, aunque lo estaba esperando. una diminuta mancha luminosa se haba materializado en el mismo centro del campo y se expanda bajo su atenta mirada; por vez primera, dev tuvo una real sensacin de velocidad. a los pocos segundos distingui un pequeo crculo no, tanto la mente como la vista estuvieron de acuerdo en que era un cuadrado. estaba viendo directamente la base de la torre, que se arrastraba hacia tierra por las cintas gua, a un par de kilmetros por da. las cuatro cintas haban desaparecido, pues eran demasiado angostas para ser visibles a esa distancia. pero el cuadrado mgicamente fijado al cielo segua creciendo, aunque ahora se tornaba borroso por el gran aumento. qu ves? pregunt morgan. un cuadrado brillante. bueno, es la parte inferior de la torre, todava a plena luz solar. cuando aqu abajo est oscuro, se la ve a simple vista durante una hora, antes de que entre en la sombra de la tierra ahora, ves algo ms? noooo replic el muchacho, tras una larga pausa. fjate bien. hay un equipo de cientficos que estn de visita en la parte ms baja, para instalar algunos equipos de investigacin. acaban de bajar desde el medio. si miras bien vers el transporte; est en la va del sur. ha de estar en el lado derecho del cuadro. busca una mancha brillante que ocupe una cuarta parte de la torre. lo siento, to, pero no lo encuentro. fjate t. bueno, a lo mejor empeor la visin. a veces la torre desaparece por completo, aunque la atmsfera parezca aun antes de que morgan pudiera reemplazar a su sobrino ante el telescopio, su receptor particular solt dos agudos silbidos. un segundo despus, tambin la alarma de kingsley entr en funcionamiento. era la primera vez que la torre enviaba un alerta de emergencia cuatro estrellas. 40 - el final de la lnea no era de extraar que lo llamaran el ferrocarril transiberiano. aun en el fcil viaje de descenso, el trayecto entre la estacin del medio y la base de la torre se cubra en cincuenta horas. algn da haran falta slo cinco, pero ese momento estaba todava a dos aos en el futuro; slo entonces las vas estaran dotadas de energa y activados lo campos magnticos. los vehculos de inspeccin y mantenimiento que circulaban momentneamente por las caras de la torre eran propulsados con el anticuado sistema de cubiertas, ajustadas al interior de unas ranuras. aun cuando el limitado poder de las bateras lo permita, no era seguro operar dicho sistema a ms de quinientos kilmetros por hora. sin embargo, todos haban estado demasiado atareados para aburrirse. el profesor sessui y sus tres estudiantes estaban haciendo observaciones y controlando sus instrumentos; tambin preparaban todo para no perder tiempo cuando se los transfiriera a la torre. el conductor de la cpsula, su ayudante de ingeniera y el nico camarero, que componan todo el personal de la cabina, se vean tambin muy ocupados; aqul no era un viaje de rutina. el stano, que estaba a veinticinco mil kilmetros por debajo de la estacin del medio y ahora solo a seis mil de la tierra no haba recibido ninguna visita desde su construccin. hasta ese momento haba resultado innecesario, pues el puado de monitores nunca informo de ningn fallo.

tampoco haba nada que pudiera fallar: el stano era apenas una cmara presurizada de quince metros cuadrados, uno de los refugios de emergencia instalados en la torre a intervalos fijos. el profesor sessui haba empleado toda su influencia para conseguir en prstamo ese sitio inigualable que ahora se arrastraba por la ionsfera a dos kilmetros diarios, rumbo a su cita con la tierra. sessui aseguraba que era esencial instalar su equipo antes de que las manchas solares llegaran al mximo. la actividad solar haba alcanzado ya un nivel sin precedentes, y los jvenes ayudantes de sessui solan tener dificultades para concentrarse en sus instrumentos; las magnficas auroras polares desplegadas afuera eran demasiada distraccin. ambos hemisferios solan llenarse de cortinas y estandartes que se agitaban lentamente, hechos de una luz verdosa de pasmosa belleza; sin embargo, eso era un plido fantasma de los fuegos celestiales que exhiban los polos. era extrao, por cierto, que las auroras se alejaran tanto de sus dominios normales. solamente una vez en muchas generaciones solan invadir los cielos ecuatoriales. sessui haba hecho que sus estudiantes volvieran al trabajo, asegurndoles que tendran tiempo de sobra para admirar el paisaje durante el largo viaje de regreso. sin embargo, era evidente que hasta el mismo profesor se detena ante la ventanilla durante varios minutos, fascinado por el espectculo de los cielos en llamas. alguien haba bautizado a aquel proyecto con el nombre de expedicin a la tierra; en lo que a distancia concerna, el ttulo era acertado en un noventa por ciento. en tanto la cpsula bajaba por la superficie de la torre a sus miserables quinientos kilmetros por hora, la creciente cercana del planeta se iba haciendo ms obvia. la gravedad iba aumentando poco a poco, desde el delicioso flotar del medio hasta alcanzar casi su valor terrestre completo. para cualquier viajero espacial experimentado, esto era en verdad extrao: sentir la gravedad antes de entrar en la atmsfera pareca una inversin al orden normal de las cosas. aparte de las quejas por la calidad de la comida, estoicamente soportadas por el atareadisimo camarero, el viaje no haba presentado incidentes. a cien kilmetros del stano se aplicaron suavemente los frenos, reduciendo la velocidad a la mitad. volvieron a reducirla a los cincuenta kilmetros, pues, como coment uno de los estudiantes: no sera molesto salirnos del final de la va?. el conductor quien insista en que lo llamaran piloto respondi que eso era imposible, pues las ranuras que guiaban a la cpsula en su descenso terminaban varios metros antes que la torre; tambin haba un complicado sistema de amortiguadores, por si los cuatro frenos independientes dejaban de funcionar. y todo el mundo estuvo de acuerdo en que ese chiste, adems de ser absolutamente ridculo, era de muy mal gusto. 41 - meteoro el extenso lago artificial conocido, desde haca dos mil aos, como el mar de paravana, yaca callado y en calma bajo la mirada ptrea de su constructor. aunque pocos visitaban ya la solitaria estatua del padre de kalidasa, su obra, ya que no su fama, haba sobrevivido a la de su hijo y prestaba a su pas un servicio mucho mayor, dando de comer y beber a muchas generaciones de hombres. y a muchas ms generaciones de pjaros, venados, bfalos, monos y sus perseguidores, tales como el esbelto y bien alimentado leopardo que en ese momento beba desde la orilla. los grandes felinos eran cada vez ms comunes y se estaban convirtiendo en un estorbo, ahora que los cazadores no representaban peligro para ellos. pero nunca atacaban al hombre, a menos que se vieran acorralados o perturbados. el leopardo, confiando en su seguridad, beba tranquilamente, mientras las sombras alrededor del lago se iban alargando al avanzar la media luz desde el este. de pronto

irgui las orejas, en instantnea posicin de alerta. ningn sentido humano habra podido detectar cambio alguno en la tierra, el agua o el cielo. la tarde estaba tan serena como siempre. y entonces, directamente desde el cenit, descendi un leve silbido que fue aumentando hasta convertirse en un rugido estruendoso de semitonos desgarrantes, como el de una espacionave que entrara en la atmsfera. algo metlico en el cielo centelleaba ante los ltimos rayos del sol, cada vez ms grande, e iba dejando tras de s una estela de humo. se desintegr al expandirse, lanzando sus trozos en todas direcciones, algunos en llamas. por varios segundos, una vista tan aguda como la del leopardo pudo haber distinguido un objeto ms o menos cilndrico, antes de que estallara en una mirada de fragmentos. pero el leopardo no esper la catstrofe final; ya haba desaparecido en la selva. el mar de paravana emiti un sbito trueno. una vertiente de lodo y roco salt cien metros en el aire; una fuente que sobrepasaba en mucho a las de yakkagala, acaso tan alta como la roca misma. qued suspendida por un instante, en ftil desafo a la gravedad, y cay de nuevo en el lago hecho trizas. el cielo se llen de inmediato de aves acuticas que volaban en sorprendidos crculos. casi igualmente numerosos, aleteaban entre ellos como correosos pterodctilos que hubieran sobrevivido hasta la edad moderna los murcilagos de la fruta, que normalmente slo alzan el vuelo despus del anochecer. con el mismo terror, pjaros y murcilagos compartan el cielo. los ltimos ecos del choque se apagaron en la selva circundante; el silencio volvi pronto al lago. pero pasaron largos minutos antes de que su espejada superficie quedara restaurada y las pequeas ondas cesaran en su ir y venir, bajo los ciegos ojos de paravana el grande. 42 - muerte en rbita se dice que toda gran construccin cobra una vida; en los soportes del puente de gibraltar haba catorce nombres grabados. pero gracias a una campaa de seguridad casi fantica, las vctimas de la torre haban sido bastante pocas. en realidad, transcurri un ao entero sin que se produjera una sola muerte. pero hubo un ao con cuatro bajas, dos de ellas especialmente angustiosas un supervisor de armado con experiencia en estaciones espaciales, habituado como estaba a trabajar en gravedad cero, olvid que estaba en el espacio, pero no en rbita; lo traicion toda una vida de experiencia. cay a plomo desde una altura de quince mil kilmetros, para encenderse como un meteoro al ingresar en la atmsfera. por desgracia, la radio de su traje qued conectada durante esos ltimos minutos. fue un ao triste para la torre; la segunda tragedia fue mucho ms prolongada e igualmente pblica. una ingeniera del contrapeso, que trabajaba mucho ms all de la rbita sincrnica, no supo abrochar debidamente su cinturn de seguridad y sali disparada hacia el espacio, como una piedra lanzada por una honda. a esa altitud no haba peligro de que cayera a tierra o de que saliera en trayectoria de escape; por desgracia, su traje contena aire para menos de dos horas. en tan breve plazo no haba modo de rescatarla, y a pesar de los reclamos generales no se efectu ningn intento. la victima cooper con nobleza. transmiti sus mensajes de despedida y luego, aunque todava contaba con oxigeno para treinta minutos, abri su traje al vaco. el cuerpo fue recobrado pocos das despus, cuando las leyes inexorables de la mecnica celeste lo llevaron al perigeo de su larga elipse. tales eran las tragedias que cruzaron la mente de morgan cuando tom el ascensor de alta velocidad para bajar a la sala de operaciones, seguido muy de cerca por un sombro warren kingsley y por su sobrino dev, ya casi olvidado. pero esa catstrofe era muy diferente: se trataba de una explosin en el stano de la torre, o muy cerca de l.

resultaba obvio que el transporte haba cado a tierra, aun antes de que llegaran los balbucientes informes sobre una gigantesca lluvia de meteoros en algn sitio de taprobane central. sera intil especular sin datos ms abundantes. en todo caso, puesto que toda la prueba haba quedado destruida, probablemente no los tuvieran jams. saba que los accidentes espaciales rara vez tienen un solo motivo; son, por lo comn, resultado de una cadena de acontecimientos ms o menos inofensivos por s solos. toda la previsin de los ingenieros encargados de la seguridad no podan garantizar un funcionamiento absolutamente perfecto; a veces, esas mismas precauciones, demasiado exageradas, contribuan al desastre. morgan no se sinti avergonzado por el hecho de que la marcha del proyecto le interesara ms que la prdida de vidas humanas. nada podra hacerse por los muertos, salvo tratar de que ese mismo accidente no volviera a ocurrir. pero la torre, ya casi terminada, poda sufrir perjuicios, y sa era una perspectiva demasiado horrible. el ascensor se detuvo por completo y el ingeniero sali a la sala de operaciones justo a tiempo para recibir la segunda aturdidora sorpresa de la noche. 43 - a prueba de fallos a cinco kilmetros de la terminal, el conductor piloto rupert chang haba vuelto a reducir la velocidad. en ese momento, por vez primera, los pasajeros pudieron ver la faz de la torre, que hasta entonces haba sido un borrn informe alejndose hacia el infinito en ambas direcciones. hacia arriba, en verdad, las estras gemelas que los llevaban seguan alargndose eternamente o al menos, durante veinticinco mil kilmetros, que en la escala de los hombres es aproximadamente lo mismo. pero hacia abajo tenan ya el final a la vista. la base truncada de la torre se recortaba claramente contra el fondo verde de taprobane, al cual se unira en algo ms de un ao. en el panel de instrumentos volvieron a encenderse los smbolos rojos de alarma. chang los estudi con un gesto de fastidio y oprimi el botn reajuste. las luces parpadearon una vez antes de desaparecer. la primera vez que haba acaecido algo parecido, doscientos kilmetros ms arriba, hubo una apresurada consulta con el control del medio. una rpida verificacin de todos los sistemas sirvi para comprobar que nada marchaba mal; en realidad, si haba que creer todo lo que decan las seales, los pasajeros del transporte deban estar muertos. todo estaba ms all de los lmites de tolerancia. obviamente, era un fallo en los mismos circuitos de alarma; la explicacin del profesor sessui fue aceptada con alivio general. el vehculo ya no estaba en el ambiente de vaco absoluto para el cual haba sido diseado, y el torbellino ionosfrico en el que acababa de entrar activaba los sensibles detectores de los sistemas de alarma. alguien debi pensar en eso gru chang. como faltaba menos de una hora, no se preocup mucho mas. poda verificar a mano todos los parmetros crticos; la estacin del medio se mostr de acuerdo, y de cualquier modo, no haba alternativa. lo que ms le preocupaba era, tal vez, la condicin de la batera. para cargarla hubiera debido subir dos mil kilmetros, y si no podan hacerlo estaran en problemas. pero chang no tena muchos motivos para afligirse en ese aspecto: durante el proceso de frenado, los motores del transporte haban estado funcionando como dnamos y el noventa por ciento de su energa gravitatoria haba vuelto a las bateras. ahora que estaban casi cargadas, los kilovatios suplementarios que seguan generando pasaran al espacio, por las grandes aletas de enfriamiento de la parte trasera. los colegas de chang solan decir que el vehculo, con esas aletas, pareca una bomba area de los viejos tiempos. por entonces estaran ya al rojo vivo.

chang se hubiera sentido realmente preocupado de saber que continuaban muy frescas, pues la energa nunca se destruye: tiene que ir a alguna parte. y con mucha frecuencia va al lugar menos indicado. cuando se encendi la seal de fuego-bateras por tercera vez, chang no vacil en reajustarla. saba que un verdadero incendio hubiera puesto en funcionamiento los extinguidores. en realidad, una de sus grandes preocupaciones era que stos funcionaran innecesariamente, pues haba graves anomalas en el tablero, en especial en los circuitos de carga de bateras. en cuanto acabara el viaje y el transporte estuviera descargado, chang subira al cuarto de motores para inspeccionar todo a la antigua, con sus propios ojos. tal como sucedieron las cosas, fue la nariz lo que dio la alerta, cuando apenas faltaba un kilmetro. aun mientras miraba con incredulidad la fina voluta de humo que se filtraba por el tablero de mandos, la fra parte analtica de su mente estaba diciendo: qu suerte que esto suceda al final del viaje. entonces se acord de toda la energa que se haba producido durante el frenado y pudo imaginar, con bastante acierto, la secuencia de los hechos. los circuitos de proteccin haban fallado y las bateras estaban sobrecargadas. todos los sistemas de seguridad, uno tras otro, haban desertado. con la ayuda de la tormenta ionosfrica, la pura perversidad de los objetos inanimados volva al ataque. chang puls el botn correspondiente al extinguidor del compartimiento de bateras; eso, al menos, funcionaba, pues le lleg el apagado rugir de los disparos de nitrgeno, al otro lado del mamparo. diez segundos despus conect el vaciado que barrera el gas hacia el espacio; era de esperar que con l se fuera casi todo el calor recogido en el incendio. tambin eso funcion correctamente; por vez primera, chang encontraba alivio en el inconfundible chillido de la atmsfera al escapar de un vehculo espacial. pero tambin esperaba que fuera el ltimo. no se atrevi a confiar en la secuencia de frenado automtico, en tanto el vehculo se aproximaba a la terminal. por suerte estaba bien adiestrado y reconoca las seales visuales; logr detenerse a un centmetro del estribo de amarre. en frentica prisa, acoplaron las compuertas y lanzaron por el tubo de conexin mercancas y equipamientos. tambin arrojaron por all al profesor sessui, con los esfuerzos combinados de piloto, ayudante y camarero, cuando trat de regresar en busca de sus preciosos instrumentos. las puertas quedaron cerradas segundos antes de que el tabique del compartimiento de motores cediera al fin. despus de eso nada quedaba por hacer a los refugiados, salvo aguardar en la dbil cmara, de quince metros cuadrados, que contena muchas menos diversiones que una celda bien equipada; caba la esperanza de que el fuego se extinguiera solo. tal vez fue mejor para la tranquilidad mental de los pasajeros que slo chang y su ingeniero pudieran apreciar una estadstica vital: las bateras sobrecargadas contenan la energa de una gran bomba qumica, y en esos momentos marcaban el tiempo en el exterior de la torre, alejndose. diez minutos despus de la vertiginosa llegada, la bomba estall. hubo una explosin apagada, que slo provoc ligeras vibraciones en la torre, seguidas por el ruido del metal desgarrado. aunque esos sonidos de rotura no eran muy impresionantes, llegaron a helar el corazn de quienes los escuchaban: su nico medio de transporte acababa de quedar destruido y los dejaba varados, a veinticinco kilmetros de todo lugar seguro. se produjo otra explosin, ms prolongada. despus, el silencio; los refugiados supusieron que el vehculo haba cado fuera de la torre. todava atontados, iniciaron el recuento de sus recursos y, poco a poco, fueron comprendiendo que su milagrosa escapada poda ser completamente intil. 44 - una cueva en el cielo

muy dentro de la montaa, entre el equipo de exhibicin y comunicaciones del centro de operaciones tierra, morgan y su equipo de ingeniera rodeaban el holograma de la seccin inferior de la torre, en escala de uno a diez. era perfecto en todos sus detalles, hasta en las cuatro finas cintas de gua que se extendan a lo largo de cada faz. se desvanecan en el aire apenas sobre el suelo, y era difcil apreciar que, aun en esa escala tan reducida, deban proseguir hacia abajo por otros sesenta kilmetros, atravesando la corteza terrestre. muestren el corte indic morgan y levanten el stano hasta la altura de los ojos. la torre perdi su aparente solidez y se convirti en un espectro luminoso: una caja cuadrada larga, de paredes muy delgadas y completamente vaca, a excepcin de los cables superconductores del suministro de energa. la seccin ms baja stano era un buen nombre, aunque estuviera a una altura que centuplicaba la de esa montaa estaba hermticamente cerrada, formando una cmara cuadrada de quince metros de lado. acceso? pidi morgan. dos secciones de la imagen empezaron a brillar con ms intensidad. en las caras norte y sur, entre las ranuras de las vas, se definieron claramente las puertas exteriores de las compuertas duplicadas; tan separadas como era posible, segn las precauciones habituales de todos los hbitats espaciales. entraron por la puerta sur, naturalmente explic el oficial de turno. no sabemos si qued daada por la explosin. bueno, haba otras tres entradas, pens morgan, y eran las dos inferiores las que ms le interesaban. las haba incorporado en una etapa posterior del diseo, despus de pensarlo mejor; anteriormente haban considerado intil construir un refugio all, en la seccin de la torre que terminara convirtindose en parte de la terminal terrestre. inclinen la parte inferior hacia m orden morgan. la torre se inclin en un arco de luz y qued flotando horizontalmente en medio del cuarto, con la parte de abajo hacia el ingeniero. as pudo ver todos los detalles del piso en sus veinte metros cuadrados; piso o techo, segn se lo mirara desde el punto de vista de sus constructores orbitales. cerca de los bordes norte y sur estaban las escotillas que permitan el acceso desde abajo hacia las dos compuertas independientes. el nico problema consista en llegar hasta ellas, es decir, ascender seiscientos kilmetros por el cielo. mantenimiento vital? las compuertas desaparecieron en la estructura; el nfasis visual pas a un pequeo armario situado en el centro de la cmara. se es el problema, doctor respondi sombramente el oficial de turno. slo cuentan con un sistema de mantenimiento de presin. no hay purificadores ni energa, por supuesto. ahora que han perdido el transporte, no s cmo harn para sobrevivir la noche entera. la temperatura ya est bajando, diez grados desde la puesta del sol. morgan sinti que el fro del espacio le penetraba en el alma. la euforia de descubrir que los ocupantes del transporte perdido estaban an con vida desapareci rpidamente. aun si en el stano hubiera oxgeno bastante para varios das, eso no servira de nada si se congelaban antes del alba. quisiera hablar con el profesor sessui. no podemos llamarlo directamente: el telfono de emergencia del stano llega slo hasta el medio. pero no hay problemas. eso resulto algo errneo. una vez establecida la conexin, el piloto conductor chang acudi a la lnea. lo siento dijo, pero el profesor est ocupado. tras una incrdula pausa de silencio, morgan respondi, separando bien las palabras y

dando nfasis a su propio nombre: dgale que el doctor vannevar morgan quiere hablar con l. lo har, doctor, pero no servir de nada. est trabajando con sus estudiantes en no s qu equipo. fue lo nico que pudieron salvar: una especie de espectroscopio, y lo estn apuntando por una de las ventanas de observacin. morgan se domin con dificultad. estaba a punto de exclamar: estn todos locos?, pero chang se le anticip: usted no conoce al profesor; yo he pasado toda la semana con l. es bueno, se le podria llamar empecinado. slo entre tres pudimos impedir que volviera a la cabina en busca de ms instrumentos. y acaba de decirme que, si de cualquier modo todos vamos a morir, quiere estar bien seguro de que al menos una pieza del equipo funcione como debe. la voz de chang revelaba que, a pesar del fastidio, senta una considerable admiracin por su distinguido e intratable pasajero. en realidad, el profesor tena a la lgica de su parte. no estaba nada mal aquello de salvar lo que se pudiera, tras tantos aos de esfuerzo como haba demandado esa fatdica expedicin. muy bien dijo morgan al fin, cooperando con lo inevitable. ya que l no me concede audiencia, al menos resmame usted mismo la situacin. hasta el momento slo tengo informaciones de segunda mano. ahora se le ocurra que, de cualquier modo, chang podra darle un informe mucho mas til que el profesor. aunque la insistencia del conductor piloto sobre la segunda mitad de su ttulo sola provocar las burlas de los autnticos navegantes espaciales, era un tcnico muy hbil, bien adiestrado en mecnica y en ingeniera elctrica. no hay mucho que decir. todo ocurri tan inesperadamente que no hubo tiempo de rescatar nada excepto ese maldito espectrmetro. francamente, no pens que alcanzaramos a pasar por la compuerta. tenemos la ropa que llevbamos puesta y eso es todo. uno de los estudiantes trajo su bolso de viaje; a que no adivina: contena el borrador de su tesis, escrito en papel, por el amor de dios! ni siquiera no inflamable, a pesar de las reglas. si no fuera por la escasez de oxgeno, lo quemaramos para calentarnos un poco. mientras morgan escuchaba aquella voz proveniente del espacio, ante el holograma de la torre, de apariencia slida a pesar de su transparencia, tuvo una alucinacin muy curiosa. imagin que haba diminutas criaturas, en una escala de diez a uno, movindose por el comportamiento inferior; bastara con alargar la mano y ponerlos a salvo despus del fro, el gran problema es la falta de aire. no s cunto tiempo pasar antes de que la acumulacin de anhdrido carbnico nos desmaye. tal vez alguien pueda calcular tambin eso. cualquiera sea la respuesta, temo que resultar demasiado optimista la voz de chang baj varios decibelios y tom un tono casi conspiratorio, en un evidente esfuerzo por evitar que lo oyeran. el profesor y sus estudiantes no lo saben, pero la compuerta sur se da con la explosin. hay una prdida, un siseo estable alrededor de las juntas. no s hasta que punto puede ser grave la voz volvi a su nivel normal. bueno, sa es la situacin. esperamos sus noticias. y qu diablos podemos decirles, excepto adis?, pens morgan para s. la capacidad de manejar una crisis era una habilidad que morgan admiraba sin envidiarla. janos bartok, el oficial de seguridad de la torre en la estacin del medio, estaba ahora a cargo de la situacin. quienes permanecan en el interior de la montaa, veinticinco mil kilmetros ms abajo y slo a seiscientos de la escena del accidente slo podan escuchar los informes, dar consejos tiles y satisfacer la curiosidad de los periodistas lo mejor posible. no es necesario decir que maxine duval se haba puesto en contacto con ellos a pocos minutos del desastre; como de costumbre, sus preguntas fueron muy oportunas. desde la estacin del medio, pueden llegar a tiempo?

morgan vacil; la respuesta era, indudablemente, no. pero resultaba imprudente, por no decir cruel, abandonar tan pronto las esperanzas. y haba al menos un golpe de suerte no quiero fomentar falsas esperanzas, pero tal vez no necesitemos del medio. hay un equipo que est trabajando mucho ms cerca, en la estacin de los diez mil kilmetros. con su transporte pueden llegar al stano en veinte horas. en ese caso, por qu no estn ya bajando? el oficial de seguridad bartok tomar la decisin dentro de poco, pero podra ser un esfuerzo intil. creen que no tienen aire suficiente sino para la mitad de ese plazo. y el problema de la temperatura es an ms serio. qu quieres decir? all arriba es de noche y no tienen fuentes de calor. no divulgues esto an, maxine, pero tal vez sea una carrera entre la falta de calor y la falta de oxgeno. hubo un silencio de varios segundos. en seguida maxine duval dijo, con un tono de voz inseguro, muy poco habitual en ella: no s si es una estupidez, pero sin duda las estaciones climticas, con sus poderosos rayos infrarrojos gracias, maxine. el estpido soy yo. espera un minuto, mientras hablo con el medio. bartok fue bastante corts al atender a morgan, pero su cortante respuesta dej bien en claro cul era su opinin sobre los aficionados que metan baza. lamento haberle molestado se disculp morgan, y volvi a comunicarse con maxine. a veces los expertos saben hacer lo suyo le dijo, con rencoroso orgullo. y nuestro hombre sabe. llam a control de monzones hace diez minutos. ahora estn computando el poder del rayo para no exagerar y cocinar a todo el mundo. o sea que yo tena razn coment maxine, dulcemente. debiste ser t el que pensara en eso, van. de qu otra cosa te has olvidado? no haba respuesta posible, y morgan no la intent. poda ver la mente de computadora de maxine a toda carrera, y adivinar cul sera su prxima pregunta. acert. no pueden usar las araas? hasta los modelos definitivos son para una altitud limitada; las bateras slo alcanzan para llegar hasta los trescientos kilmetros. fueron diseados para inspeccionar la torre cuando ya hubiera entrado a la atmsfera. bueno, instalen bateras ms grandes. en un par de horas? pero se no es el problema: la nica unidad disponible en este momento no puede llevar pasajeros. pueden enviarla vaca. lo siento; ya lo habamos pensado. tiene que haber un operador a bordo para manejar el amarre cuando la araa llegue al stano. y tardaramos varios das en sacar a siete personas, de a una por vez. pero deben tener algn plan! varios, pero todos son descabellados. si alguno resulta factible te lo har saber. mientras tanto, puedes hacer algo por nosotros. qu? inquiri maxine, suspicaz. explica a tu pblico por qu las naves espaciales pueden acoplarse entre s a seiscientos kilmetros de altura, pero no acoplarse con la torre. cuando hayas terminado con eso quiz tengamos noticias para ti. en tanto la imagen de maxine, ligeramente indignada, desapareca de la pantalla, morgan volvi al bien orquestado caos del cuarto de operaciones, dejando que su mente vagara con tanta libertad como fuera posible sobre todos los aspectos del problema. a pesar del corts rechazo recibido por parte del oficial de seguridad, que actuaba efectivamente en el medio, quiz le fuera posible pensar algo til. no supona que hubiera una solucin mgica, pero comprenda la torre mejor que nadie, salvo, tal vez, warren

kingsley. probablemente warren supiera ms de los detalles precisos, pero morgan tena un cuadro completo ms claro. siete hombres y mujeres estaban atascados en el cielo, en una situacin sin precedentes en toda la historia de la tecnologa espacial. tena que haber un modo de salvarlos, antes de que los envenenara el anhdrido carbnico, antes de que la presin bajara hasta convertir esa cmara, literalmente, en una tumba como la de mahoma, suspendida entre el cielo y la tierra. 45 - el hombre adecuado se puede hacer dijo warren kingsley con una amplia sonrisa. con la araa podemos llegar al stano. has logrado agregar bastante energa suplementaria? s, pero muy en el margen. tendr que ser una operacin en dos etapas, como la de los primeros cohetes. en cuanto la batera se haya agotado hay que despedirla para librarse del peso muerto. eso ser alrededor de los cuatrocientos kilmetros. la batera interna de la araa se encargar del resto. y cunta carga soportar? desapareci la sonrisa de kingsley. marginal. unos cincuenta kilos, con las mejores bateras de que disponemos. slo cincuenta! de qu servir eso? tendr que bastar. un par de esos nuevos tanques de mil atmsferas, cada uno con cinco kilos de oxgeno. filtros faciales moleculares para resguardarse del anhdrido carbnico. un poco de agua y alimentos comprimidos. algunos elementos para primeros auxilios. podemos reducir todo a unos cuarenta y cinco kilos. uf! y crees que alcanzar? si. estaran bien con eso hasta que llegue el transporte desde la estacin de 10k. y si es necesario podemos hacer otro viaje con la araa. que dice bartok? esta de acuerdo. despus de todo, a nadie se le ocurri nada mejor. morgan sinti que un gran peso se le quitaba de los hombros. todava podan salir mal muchas cosas, pero al menos haba un rayo de esperanza y se disipaba la sensacin de impotencia absoluta. cundo estar todo listo? pregunt. si no hay demoras, dentro de dos horas, tres a lo sumo. por suerte, el equipo es de los comunes. en este mismo instante estn revisando la araa. slo queda un asunto a decidir vannevar morgan sacudi la cabeza. no, warren respondi lentamente, en una voz tranquila, implacable, que su amigo nunca le haba odo hasta entonces. no queda nada por decidir. no quiero imponer mi autoridad sobre usted, bartok dijo morgan. es una simple cuestin de lgica. es cierto que cualquiera puede manejar la araa, pero slo cinco o seis personas conocen todos los detalles tcnicos necesarios. puede haber problemas operativos cuando lleguemos a la torre, y el ms indicado para resolverlos soy yo. permtame recordarle, doctor morgan dijo el oficial de seguridad que usted tiene sesenta y cinco aos. sera ms prudente enviar a un hombre ms joven. no tengo sesenta y cinco sino sesenta y seis. y la edad no tiene nada que ver con esto. no hay peligro y no se requiere fortaleza fsica para nada. adems, podra haber agregado, los factores psicolgicos eran mucho ms importantes que los fsicos. casi cualquiera poda subir y bajar pasivamente en una cpsula, como lo haba hecho maxine duval y como lo haran millones en los aos venideros. otra cosa era enfrentar algunas de las situaciones que bien podan presentarse a seiscientos

kilmetros, en el espacio vaco. sigo pensando dijo bartok, con tranquila insistencia que sera mejor enviar a alguien ms joven. el doctor kingsley, por ejemplo. morgan oy a sus espaldas o tal vez lo imagin la exclamacin ahogada de su colega. llevaban aos bromeando sobre la aversin a las alturas de warren, que le impeda inspeccionar las estructuras por l diseadas. su temor no llegaba a una verdadera acrofobia y poda dominarlo cuando resultaba absolutamente indispensable; despus de todo haba acompaado a morgan en el cruce de frica a europa, pero sa fue la nica vez que se le vio ebrio en pblico; por veinticuatro horas desapareci de la vista. no se poda pensar siquiera en warren, si bien morgan saba que hubiera estado dispuesto a ir. a veces, la habilidad tcnica y el simple coraje no bastaban; nadie puede luchar contra temores que le han sido implantados en su nacimiento o durante la primera infancia. por suerte no haba necesidad de explicar todo eso al oficial de seguridad, pues haba una razn mucho ms sencilla e igualmente vlida por la que warren no deba ir. pocas veces en su vida morgan poda alegrarse de su menudez; sa era una de tales ocasiones. yo peso quince kilos menos que kingsley dijo a bartok. en una operacin tan ajustada como sta, eso decide las cosas. de modo que no perdamos ms tiempo en discusiones. sinti un ligero remordimiento, pues saba que eso no era justo. bartok se limitaba a hacer su trabajo con mucha eficiencia, y an faltaba una hora para que la cpsula estuviera lista. no haba ninguna prdida de tiempo. durante varios segundos, los dos hombres se miraron fijamente a los ojos, como si el vaco de veinticinco mil kilmetros no existiera entre ellos. si se trataba de un verdadero enfrentamiento de autoridad, la situacin sera difcil. bartok estaba nominalmente a cargo de todas las operaciones de seguridad y poda, tericamente, pasar por sobre el ingeniero jefe y el gerente de proyecto. pero le resultara complicado imponer su autoridad, pues tanto morgan como la araa estaban mucho ms abajo, en sri kanda, y la posesin daba un noventa por ciento de derechos. bartok se encogi de hombros y morgan pudo relajarse. en eso tiene razn. no me gusta mucho, pero estoy de acuerdo. buena suerte. gracias respondi morgan, serenamente, mientras la imagen desapareca de la pantalla, y se volvi haca kingsley, que an guardaba silencio, diciendo. vamos. slo cuando salan de operaciones para subir a la cumbre busc morgan, automticamente, el pequeo colgante oculto bajo su camisa. alcor no lo haba molestado durante meses, y ni siquiera warren kingsley saba de su existencia. no sera apostar otras vidas, tanto como la suya, slo para satisfacer su egosta orgullo? si bartok hubiera sabido aquello pero ya era muy tarde. cualesquiera fuesen sus motivos, estaba comprometido. 46 - araa cmo haba cambiado la montaa desde la ltima vez que morgan la viera! la cumbre haba sido aplanada por completo, formando una perfecta meseta; en el centro se vea la gigantesca tapa de olla que sellaba el fuste por donde pronto circulara el trnsito de muchos mundos. era extrao pensar que el mayor espaciopuerto del sistema solar estuviera enterrado en el corazn de una montaa nadie hubiera podido suponer que all se haba alzado en una poca un antiguo monasterio, donde se centraron las esperanzas y los temores de miles de millones de personas durante no menos de tres mil aos. slo quedaba, como seal, el ambiguo legado del maha thero, embalado y esperando que se lo llevaran. pero hasta entonces ni

las autoridades de yakkagala ni el director del museo de ranapura haban demostrado mucho entusiasmo por la fatdica campana de kalidasa. la ltima vez que sonara, el pico haba sido barrido por ese vendaval tan breve y tan lleno de acontecimientos; un viento de cambios, por cierto. ahora el aire permaneca inmvil, mientras morgan y sus ayudantes se dirigan lentamente a la cpsula, que esperaba centelleante bajo las luces de inspeccin. en la parte inferior de la cabina apareca pintado el nombre araa ii; por encima se lea la promesa: cumplimos lo prometido. ojal, pens morgan. cada vez que suba le costaba ms respirar. se senta ansioso por el chorro de oxgeno que pronto inundara sus pulmones hambrientos. pero alcor, para su alivio y su sorpresa, nunca le haba lanzado una advertencia en sus visitas a la cumbre; el rgimen prescripto por el doctor sen pareca funcionar admirablemente. todo estaba ya a bordo del araa; el vehculo haba sido elevado sobre cuas para que la batera suplementaria quedara colgando hacia abajo. los mecnicos seguan haciendo apresurados ajustes de ltimo momento y desconectando los cables de alimentacin; el enredo de hilos armado en el suelo era poca molestia para un hombre habituado a caminar con traje espacial. el flexitraje de morgan haba llegado desde gagarin haca slo treinta minutos. por un momento estudi seriamente la posibilidad de partir sin l, pues el araa ii era un vehculo mucho ms sofisticado que el simple prototipo utilizado por maxine duval; en realidad, era una diminuta nave espacial con sistema de mantenimiento vital propio. si todo sala bien, morgan podra acoplarse con la compuerta de la torre, diseada aos antes con ese mismo propsito. pero el traje, adems de darle seguridad para el caso en que se presentaran problemas de acoplamiento, le otorgara mucha mayor libertad de movimientos. el flexitraje se plegaba a las formas, muy distinto de la torpe armadura de los primeros astronautas; aun bajo presin limitara muy poco sus movimientos. cierta vez haba visto una demostracin, efectuada por sus fabricantes, donde se realiz todo tipo de acrobacia con trajes espaciales, culminando con un duelo a espada y un ballet. el ltimo result cmico, pero confirm lo asegurado por los fabricantes. morgan subi el corto tramo de escaleras y se detuvo por un momento en el pequeo porche metlico de la cpsula, antes de retroceder cautelosamente hacia el interior. en cuanto estuvo sentado y con el cinturn de seguridad puesto, recibi una agradable sorpresa: en realidad dispona de mucho lugar. aunque el ii era, por cierto, un vehculo para una sola persona, no resultaba tan claustrofbico como l haba temido, a pesar del equipo adicional acumulado all dentro. los dos cilindros de oxgeno estaban bajo el asiento; las mscaras de anhdrido carbnico, en una cajita, bajo la escalera que llevaba a la compuerta superior. pareca asombroso que tan pocos elementos representaran la diferencia entre la vida y la muerte para siete personas. morgan haba llevado un artculo personal, recuerdo de su primer da en yakkagala, haca ya tanto tiempo. el hilador ocupaba poco espacio y slo pesaba un kilo. con el correr de los aos se haba convertido en una especie de talismn; segua siendo una de las maneras ms efectivas para demostrar las propiedades del hiperfilamento, y cuando no lo llevaba consigo sola echarlo de menos, pues lo necesitaba para algo. en ese viaje, especialmente, poda resultarle muy til. conect el cordn umbilical de su traje y prob el flujo de aire del suministro interno y externo. afuera estaban desconectando los cables de alimentacin: el araa quedaba liberado a sus fuerzas. en tales ocasiones, los discursos brillantes no suelen tener buena acogida y aqulla, despus de todo, sera una operacin comn. morgan sonri a kingsley, con alguna rigidez, y dijo: cuida el negocio hasta que yo vuelva, warren. en seguida repar en la pequea y solitaria silueta, perdida en la multitud que rodeaba

la cpsula. dios mo, pens para s; casi haba olvidado a esa pobre criatura dev le dijo, lamento no haber podido atenderte, pero ya te compensar cuando regrese. y lo hara, se prometi. cuando la torre estuviera terminada habra tiempo para todo, hasta para las relaciones humanas que haba descuidado tanto. valdra la pena observar a dev; un muchacho que sabe cundo no estorbar es una joya. la puerta curva de la cpsula, cuya mitad superior era de plstico transparente, se cerr contra las juntas con un ruido seco. morgan apret el botn de verificacin; todas las luces se encendieron en verde. no haba necesidad de anotar las cifras. si cualquiera de ellas hubiera estado fuera de lo nominal, las luces parpadearan en rojo dos veces por segundo. de cualquier modo, con la cautela habitual de todo ingeniero, observ que el oxigeno se mantena en un 102 por ciento; la batera principal, en 101 por ciento; la descargable, en 105 por ciento la voz calma y moderada del verificador el mismo experto inconmovible que haba observado todas las operaciones desde aquel primer descenso abortado, haca aos le lleg al odo. todos los sistemas en sus valores nominales. usted queda al mando. estoy en los mandos. esperar a que se inicie el minuto siguiente. era difcil imaginar contraste mayor con un lanzamiento antiguo, con su complicada cuenta regresiva y su sincronizacin por fracciones de segundo, su ruido y su furia. morgan se limit a esperar hasta que los dos ltimos dgitos del reloj volvieran a cero y conect la marca en su punto ms bajo. suave, silenciosamente, la montaa plenamente iluminada cay hacia abajo. ni siquiera un ascenso en globo hubiera sido ms sereno. si escuchaba con atencin poda or apenas el susurro de los motores gemelos que impulsaban las grandes ruedas de friccin aferradas a la cinta, por debajo y por encima de la cpsula. el promedio de velocidad era de cinco metros por segundo, segn el indicador. morgan, en fases lentas y regulares, acrecent la potencia hasta que lleg a cincuenta, apenas por debajo de los doscientos kilmetros por hora. con la carga actual del araa, all alcanzaba su mxima eficacia; cuando la batera auxiliar se desprendiera podra aumentar la velocidad en un veinticinco por ciento, hasta llegar casi a los doscienos cincuenta kilmetros por hora. di algo, van dijo la voz divertida de warren kingsley, desde el mundo, all abajo. djame en paz replic morgan, afable. quiero relajarme y disfrutar del panorama por un par de horas. si queras un comentario constante debiste enviar a maxine duval. hace una hora que te est llamando. dale recuerdos y dile que estoy ocupado. a lo mejor, cuando llegue a la torre. qu se sabe de all? la temperatura se ha estabilizado en veinte; control de monzones los calienta con unos pocos megavatios cada diez minutos. pero el profesor sessui est furioso; se queja de que eso perturba el funcionamiento de su equipo. y el aire? no anda muy bien. la presin ha disminuido mucho y el anhdrido carbnico va en aumento, naturalmente. pero no habr problemas si llegas a tiempo. estn movindose lo menos posible para ahorrar oxgeno. todos, menos el profesor sessui; morgan hubiera estado dispuesto a apostarlo. sera interesante conocer al hombre cuya vida estaba tratando de salvar. haba ledo varios de los libros populares del cientfico, mundialmente alabados, pero los consideraba exagerados y demasiado floridos. el hombre deba estar de acuerdo con su estilo. y en 10k? faltan otras dos horas antes de que pueda salir el transporte. estn instalando unos circuitos especiales para asegurarse de que no haya incendios en este viaje.

muy buena idea; de bartok, supongo. puede ser. y bajarn por la va del norte, por si acaso la explosin haya daado la del sur. si todo marcha bien, llegarn dentro de oh, veintiuna horas. tenemos tiempo de sobra, an si no enviamos al araa con otra carga. a pesar del comentario hecho a kingsley, medio en broma, morgan saba que an no poda relajarse. sin embargo, todo pareca marchar como era de esperar y no haba otra cosa que hacer en las tres horas siguientes, excepto admirar el panorama, cada vez ms amplio. ya haba ascendido treinta kilmetros y continuaba su marcha, subiendo rpida y silenciosamente en la noche tropical. aunque no haba luna, los campos eran visibles por las titilantes constelaciones de sus ciudades y aldeas. al mirar las estrellas que tena por encima y por debajo, a morgan le fue fcil imaginarse lejos de cualquier mundo, perdido en las profundidades del espacio. pronto podra ver toda la isla de taprobane, apenas delineada por las luces de las colonias costeras. muy hacia el norte, un parche de leve resplandor trepaba por el horizonte como el heraldo de alguna aurora desplazada. lo observ intrigado por un momento, antes de comprender que estaba viendo una de las grandes ciudades construidas al sur de indostn. ya haba llegado a una altura mayor de la que poda alcanzar con ningn avin, y lo que llevaba hecho era nico en la historia del transporte. aunque el araa y sus precursores haban efectuado innumerables viajes hasta los veinte kilmetros, nadie recibi nunca autorizacin para superar esa altitud debido a la imposibilidad del rescate. no figuraba en los planes iniciar las operaciones ms serias mientras la base de la torre no estuviera mucho ms prxima; el araa tena al menos dos compaeros capaces de subir y bajar por las otras dos cintas del sistema. morgan apart de si el pensamiento de lo que poda ocurrir si el mecanismo de propulsin se trababa; eso condenara a muerte tanto a los refugiados del stano como a l mismo. cincuenta kilmetros. haba llegado a lo que, en tiempos normales, era el nivel ms bajo de la ionsfera. no esperaba ver nada a esa altura, pero estaba equivocado. la primera seal fue un leve crujido en el altavoz de la cpsula; en seguida vio un destello de luz por el rabillo del ojo. estaba inmediatamente abajo, y se reflejaba en el espejillo retrovisor, instalado junto a la pequea ventana del araa. torci el espejo tanto como era posible hasta apuntarlo a un par de metros por debajo de la cpsula. por un momento mir aquello fijamente, atnito y con ms de una punzada de miedo. al fin llam a la montaa. tengo compaa dijo. creo que esto corresponde al departamento del profesor sessui. hay una bola de luz de oh, unos veinte centmetros de dimetro, que corre a lo largo de la cinta, justo debajo de m. se mantiene a distancia constante y espero que all se quede. pero debo decir que es muy bella: un hermoso resplandor azulado que se enciende cada pocos segundos. tambin lo oigo por la radio. pas todo un minuto antes de que kingsley respondiera, con voz tranquilizadora. no te preocupes, es slo un fuego de san telmo. ya hemos tenido casos similares a lo largo de la cinta durante las tormentas elctricas; en el modelo i puede ponerte los pelos de punta, pero all no sentirs nada; ests bien protegido. no tena idea de que poda ocurrir a esta altura. tampoco nosotros. ser mejor que lo hables con el profesor. oh, se est borrando, se hace ms grande y menos visible. se fue; supongo que el aire es ya demasiado escaso. es una pena que se vaya. eso es slo un anuncio dijo kingsley. mira lo que est pasando por encima de ti. una seccin rectangular del firmamento estrellado pas por el espejito al inclinarlo morgan hacia el cenit. al principio no distingui nada fuera de lo acostumbrado; apag todos los indicadores de su panel de mandos y aguard en una oscuridad total. a medida que sus ojos se adaptaban, un leve resplandor rojo empez a arder en las

profundidades del espejo; se extenda, iba consumiendo las estrellas. era cada vez ms y ms brillante, exceda ya los lmites del espejo. al fin pudo verlo directamente, pues se ensanch hasta cubrir la mitad del cielo. una jaula de luz, con barrotes titilantes y mviles, descenda sobre la tierra. y entonces morgan pudo comprender que un hombre como el profesor sessui dedicara toda su vida a desentraar sus secretos. en una de sus raras visitas al ecuador, la aurora polar haba descendido desde los polos. 47 - ms all de la aurora morgan dudaba que aun el profesor sessui, quinientos kilmetros ms arriba, gozara de un espectculo tan sensacional. la tormenta se desarrollaba con rapidez; la radio de onda corta, an utilizada para varios servicios no esenciales, se habra interrumpido ya en el mundo entero. morgan crey or, o tal vez percibir, un leve susurro como el de la arena al caer o el de las ramitas secas al quebrarse. a diferencia de la esttica provocada por la centella, no provena del sistema de altavoces, por cierto, pues sigui all cuando morgan apag los circuitos. a lo ancho del cielo se corrieron cortinas de plido fuego verdoso, con mrgenes carmeses; despus fue como si una mano invisible las sacudiera hacia arriba y hacia abajo. se estremecan al impulso del viento solar, el vendaval que soplaba desde el sol hacia la tierra a un milln de kilmetros por hora. aun ms all de marte parpadeaba en esos momentos un dbil fantasma matutino. en direccin al sol, los venenosos cielos de venus estaban en llamas. por encima de las drapeadas cortinas, largos rayos de luz barran el horizonte, como las varillas de un abanico a medio abrir; a veces brillaban directamente contra los ojos de morgan, como un gigantesco fanal, y lo dejaban ciego por algunos minutos. ya no haba necesidad de apagar la iluminacin de la cpsula para que sta no lo cegara; los fuegos celestes, afuera, tenan bastante potencia como para leer a su luz. doscientos kilmetros; el araa segua trepando silenciosamente, sin esfuerzo. era difcil creer que hubiera pasado slo una hora desde que abandonara la tierra. difcil, en verdad, pensar que la tierra exista an, pues morgan se elevaba por entonces entre los muros de un can de fuego. la ilusin dur slo unos segundos; en seguida se destruy el inestable y momentneo equilibrio entre los campos magnticos y las nubes elctricas que llegaban. pero durante ese breve tiempo morgan pudo creer, en verdad, que ascenda desde un abismo incomparablemente mayor que el mismo gran can de marte. en seguida, aquellos precipicios brillantes que tenan una altura no menor de cien kilmetros se tornaron translcidos y se dejaron atravesar por las estrellas. entonces los vio como realmente eran: meros espectros de fluorescencia. ahora el araa suba por encima del espectculo, como un avin abrindose paso por un techo de nubes bajas. morgan emerga de una fiera niebla y sta se retorca y giraba debajo de l. muchos aos antes haba viajado en un barco de turismo por la noche tropical, y recordaba haberse unido a los otros pasajeros sobre popa, pasmados ante la belleza de la estela bioluminosa. algunos de los verdes y los azules que centelleaban ahora por debajo del araa coincidan con los tonos del plancton vistos entonces; era fcil suponer que volva a observar los subproductos de la vida: el juego de gigantescas, invisibles bestias, habitantes de la atmsfera superior ya casi haba olvidado su misin; recibi una buena sorpresa cuando lo llamaron de nuevo a su deber. cmo andas de energa? pregunt kingsley. esa batera durar slo otros veinte minutos. morgan ech una mirada a su panel de instrumentos.

ha bajado al noventa y cinco por ciento, pero mi promedio de ascenso aument en un cinco. voy a ciento diez por hora. est bastante bien. el araa siente la menor gravedad; a esa altitud ya ha descendido en un diez por ciento. no era suficiente como para que resultara perceptible, sobre todo si uno estaba atado a un asiento y bajo varios kilos de traje espacial. sin embargo, morgan se senta regocijado; tal vez estaba aspirando un exceso de oxgeno. no, el suministro era normal. deba ser puramente el entusiasmo producido por aquel maravilloso espectculo, aunque ya estaba disminuyendo y se retiraba hacia el norte y el sur, como si retrocediera hasta sus fortalezas polares. eso, y la satisfaccin de una tarea bien hecha, con el empleo de una tecnologa que nadie, hasta entonces, haba probado a tal extremo. esa explicacin era razonable, pero no le satisfizo. no justificaba por completo su sensacin de felicidad y hasta de alegra. warren kingsley, a quien le gustaba bucear, sola decirle que senta una emocin similar en la falta de peso del mar. morgan nunca la haba compartido, pero ahora comprenda cmo deba ser. era como si todas las preocupaciones hubieran quedado all, en el planeta oculto bajo las ondas desdibujadas de la aurora boreal. las estrellas estaban volviendo por sus fueros, acabado el desafo de la misteriosa intrusa polar. morgan empez a revisar el cenit sin muchas esperanzas, preguntndose si la torre estara ya a la vista. pero slo pudo distinguir los primeros metros de cinta por donde el araa segua ascendiendo, iluminados an por el dbil resplandor rosceo. de esa angosta banda dependa ahora su propia vida y la de otras siete personas; su mera uniformidad no permita notar la velocidad de la cpsula. a morgan le result difcil creer que iba a toda velocidad por las guas, a ms de doscientos kilmetros por hora. y con ese pensamiento regres sbitamente a la niez y supo el motivo de su satisfaccin. se haba recobrado muy pronto de la prdida de aquel primer barrilete; despus avanz hasta modelos ms grandes y complicados. entonces, antes de descubrir el mecano y abandonar para siempre las cometas, experiment por un breve tiempo con paracadas de juguete. a morgan le gustaba pensar que l mismo los haba inventado, aunque bien poda haber tomado la idea de alguna lectura o algo visto. la tcnica era muy simple; generaciones enteras de muchachitos podan redescubrirla. primero cortaba una fina banda de madera de unos cinco centmetros y le sujetaba un par de grapas para papel. despus la colgaba, por medio de las grapas, al hilo del barrilete, de modo tal que el pequeo artefacto se deslizara con facilidad hacia arriba y hacia abajo. en seguida, con un trozo de papel de arroz no ms grande que un pauelo, preparaba un paracadas con hilos de seda; un cuadrado de cartn serva de carga. una vez sujeto el cuadrado a la madera, por medio de una banda elstica no muy ajustada, el aparato estaba en marcha. a impulsos del viento, el pequeo paracadas se elevaba por el hilo hasta llegar al barrilete. entonces morgan le daba un tirn seco, para que el peso de cartn se deslizara de la banda elstica, y el paracadas se alejaba flotando por el cielo, mientras la tablilla volva rpidamente a su mano, lista para el prximo lanzamiento. con cunta envidia observaba a sus efmeras creaciones, que se alejaban sin esfuerzo mar adentro! casi todas caan al agua antes de cubrir siquiera un kilmetro, pero a veces algn pequeo paracadas mantena valientemente su altura hasta perderse de vista. a l le gustaba imaginar que esos afortunados viajeros llegaran a las islas encantadas del pacfico, pero aunque haba escrito su nombre y su direccin en los cuadrados de cartulina, nunca recibi respuesta alguna. morgan no pudo evitar una sonrisa ante esos recuerdos perdidos que tantas cosas explicaban. los sueos de la niez se haban visto muy sobrepasados por la realidad de la vida adulta; se haba ganado el derecho a la satisfaccin.

llegando a tres ochenta dijo kingsley. cul es el nivel de energa? empieza a bajar; ochenta y cinco por ciento. la batera se agota. bueno, si aguanta otros veinte kilmetros habr cumplido con lo suyo. cmo te sientes? morgan sinti la tentacin de responder con superlativos, pero su cautela natural lo impidi. muy bien dijo. si pudiramos ofrecer un espectculo como ste a todos nuestros pasajeros, no daramos abasto para atender las solicitudes. a lo mejor se puede hacer ri kingsley. podramos pedir a control de monzones que echara unos cuantos barriles de electrones en los lugares debidos. no est en su lnea, pero se las arreglan para improvisar, verdad? morgan ri entre dientes sin responder. tena la vista fija en el panel de instrumentos, donde tanto la energa como la velocidad de ascenso disminuan a ojos vista. pero no haba razones para alarmarse; el araa haba cubierto trescientos ochenta y cinco kilmetros de los cuatrocientos calculados y la batera descartable an tena un poco de potencia. a los trescientos noventa kilmetros, morgan empez a aminorar el ascenso, hasta que el araa empez a arrastrarse muy lentamente. al fin se detuvo, cuando faltaba poco para los cuatrocientos cinco kilmetros. voy a soltar la batera advirti morgan. cuidado con la cabeza. se haba pensado mucho en el medio de recobrar esa batera, costosa y pesada, pero no haba tiempo de improvisar un sistema de frenado que le permitiera deslizarse hacia abajo sana y salva, como la tablilla a la que morgan fijaba sus barriletes. y aunque hubieran podido disponer de un paracadas, era de temer que la tela se enredara con la cinta. afortunadamente, la zona de impacto coincida con una espesa selva, a diez kilmetros de la terminal terrestre. la vida silvestre de taprobane tendra que correr el riesgo; morgan estaba dispuesto a discutir ms tarde con el departamento de conservacin. encendi la llave de seguridad y puls el botn rojo que hara estallar las cargas explosivas; el araa se sacudi brevemente ante la detonacin. morgan conect entonces la batera interna, solt poco a poco los frenos de friccin y volvi a enviar energa a los motores de impulso. la cpsula inici el ascenso del ltimo tramo. pero una simple mirada al panel de instrumentos indic a morgan que algo andaba muy mal. el araa hubiera debido estar subiendo a ms de doscientos kilmetros por hora, pero no llegaba a los cien, aun con toda la potencia. no hacan falta clculos ni pruebas: el diagnstico de morgan fue instantneo, pues las cifras hablaban con voz propia. enfermo de frustracin, volvi a comunicarse con tierra. estamos en dficultades dijo. las cargas estallaron, pero la batera no cay. algo la sigue sujetando. no era necesario, por supuesto, decir que la misin deba ser abortada. todo el mundo saba perfectamente que el araa no poda llegar a la base de la torre cargada con varios cientos de kilos de peso muerto. 48 - la noche en la mansin el embajador rajasinghe no necesitaba dormir mucho en los ltimos tiempos. era como si una benvola naturaleza le concediera el uso mximo de sus aos restantes. y en un momento como se, mientras los cielos taprobanos ardan con la maravilla ms grande de los ltimos siglos, quin hubiera podido permanecer en cama? cmo le hubiera gustado que paul sarath compartiera con l ese espectculo! echaba de menos a su viejo amigo, mucho ms de lo que haba credo. nadie poda fastidiarlo o

estimularlo como paul; con nadie gozaba el mismo vnculo de experiencia compartida desde la primera juventud. rajasinghe no haba pensado nunca que sobrevivira a paul, ni que vera la fantstica estalactita de la torre crecer hasta franquear prcticamente el abismo entre sus cimientos orbitales y taprobane, treinta y seis mil kilmetros ms abajo. paul se haba opuesto a ese proyecto hasta el fin; consideraba la torre como una espada de damocles y nunca dej de predecir su eventual cada a tierra. sin embargo, hasta paul haba admitido que la torre ya daba algunos beneficios. quiz por vez primera en la historia, el resto del mundo conoca la existencia de taprobane y empezaba a descubrir su antigua cultura. yakkagala, con su callada presencia y sus leyendas siniestras, atraa especial atencin; como resultado, paul haba podido conseguir apoyo para algunos de sus proyectos ms acariciados. la enigmtica personalidad del creador de yakkagala era motivo de varios libros y videodramas; el espectculo audiovisual ofrecido a los pies de la roca contaba siempre con una sala llena. poco antes de su muerte, paul haba comentado con irona que estaba en marcha una pequea industria sobre kalidasa y que cada vez era ms difcil distinguir la ficcin de la realidad. poco despus de medianoche, cuando ya fue obvio que la aurora polar haba pasado su momento mejor, rajasinghe se hizo llevar otra vez a su dormitorio. como siempre se despidi de su personal domstico, tom un vaso de leche caliente con chocolate para relajarse y encendi el resumen del ltimo noticiario. el nico tema que despertaba su inters era el progreso de morgan, que por entonces ya deba estar acercndose a la base de la torre. el director del noticiero ya haba destacado las ltimas novedades; una frase titilaba constantemente en la pantalla: morgan varado a 200 km de su meta los dedos de rajasinghe pidieron ms detalles; en seguida comprob, con alivio, que sus primeros temores eran infundados. morgan no se encontraba varado, sino que le era imposible completar el viaje. poda volver a la tierra cuando quisiera; pero si lo haca el profesor sessui y sus colegas estaran condenados. el drama se desarrollaba, en ese momento, exactamente por encima de su cabeza. rajasinghe cambi de texto a video, pero no haba nada nuevo; en realidad, lo que estaban presentando en esos momentos era el ascenso de maxine duval, efectuado aos antes en el precursor del araa. yo puedo conseguir algo mejor murmur rajasinghe, dirigindose hacia su amado telescopio. durante algunos meses, despus de quedar condenado a guardar cama, se haba visto imposibilitado de usarlo. entonces morgan le hizo una de sus breves visitas de cortesa, analiz la situacin y prescribi el remedio sin prdida de tiempo. una semana despus, para sorpresa y placer de rajasinghe, un pequeo equipo de tcnicos lleg a villa yakkagala para modificar el instrumento, de modo que se pudiera operar a distancia. ahora poda acostarse cmodamente en su cama y explorar desde all los cielos estrellados, la sombra cara de la roca. se senta profundamente agradecido hacia morgan por ese gesto: adivinaba por l una faz insospechada en la personalidad del ingeniero. no estaba seguro de lo que vera, en la oscuridad de la noche, pero s saba exactamente hacia dnde mirar, pues haca tiempo que observaba el lento descenso de la torre. cuando el sol estaba en el ngulo correcto, hasta poda divisar las cuatro cintas de gua que convergan hacia el cenit, como cuatro delgadsimos trazos brillantes araados en el cielo. ajust el soporte azimutal en los mandos del telescopio y lo dirigi hacia lo alto de sri kanda. mientras comenzaba a elevarlo poco a poco, en busca de algn rastro de la cpsula, se pregunt lo que pensara maha thero de ese ltimo acontecimiento. aunque rajasinghe no haba hablado con el sacerdote que haca rato haba cumplido los

noventa aos desde la mudanza de la orden a lhasa, saba que el ptala no les haba proporcionado el ansiado alojamiento. el enorme palacio decaa lentamente, mientras los albaceas del dalai lama lidiaban con el gobierno de china federal sobre el costo del mantenimiento. segn las ltimas informaciones recibidas por rajasinghe, el maha thero negociaba ahora con el vaticano, que tambin pasaba por dificultades financieras crnicas, pero al menos era an dueo de su propia sede. nada era permanente, en efecto, pero no resultaba fcil discernir algn esquema cclico. tal vez el genio matemtico de parakarma-goldberg pudiera hacerlo; en cuanto a ste, la ltima vez que rajasinghe le haba visto acababan de otorgarle un importante premio cientfico por sus contribuciones a la meteorologa. lo reconoci con dificultad; estaba muy bien afeitado y luca un traje cortado a la ltima moda neonapolenica. pero al parecer haba vuelto a cambiar de religin las estrellas se deslizaban lentamente hacia abajo por la gran pantalla del monitor, instalada a los pies de la cama, en tanto el telescopio se inclinaba hacia la torre. pero no haba seales de la cpsula, aunque rajasinghe estaba seguro de que deba estar en su campo visual. estaba por volver a conectar el canal informativo comn, cuando una estrella se incendi hacia la esquina inferior del cuadro, como si fuera una nova en erupcin. por un momento rajasinghe se pregunt si la cpsula habra estallado, pero entonces vio que brillaba con una luz bien estable. centraliz la imagen y dio la mxima potencia. mucho tiempo antes haba visto un videodocumental que databa de dos siglos atrs, sobre las primeras guerras areas; sbitamente record una secuencia donde se vea un ataque nocturno contra londres. un bombardero enemigo haba sido captado por un cono de reflectores y penda en el cielo como una mota incandescente. era el mismo fenmeno que estaba viendo en ese momento, pero a una escala varios cientos de veces mayor; sin embargo, en esa oportunidad todos los recursos de tierra se combinaban para ayudar, en vez de destruir, al decidido invasor de la noche. 49 - baches en la ruta la voz de warren kingsley haba recobrado el control; ahora sonaba meramente opaca y desesperada. estamos tratando de que ese mecnico no se pegue un tiro dijo. pero no podemos echarle la culpa. lo interrumpieron para que hiciera otro trabajo de urgencia en la cpsula y se olvid de retirar la correa de seguridad; eso es todo. bien, como de costumbre se trataba de un error humano. mientras se conectaban los explosivos haban sujetado la batera con dos bandas metlicas. y despus retiraron slo una. esas cosas ocurran con montona regularidad; a veces resultaban slo fastidiosas; a veces provocaban un desastre y el responsable deba soportar esa culpa por el resto de sus das. de cualquier modo era intil toda recriminacin. slo importaba lo que se hara por solucionarlo. morgan ajust el espejillo visor externo con la mxima inclinacin hacia abajo, pero no logr ver la causa del problema. ahora que el espectculo matinal se haba borrado, la parte ms baja de la cpsula permaneca en una oscuridad total y no haba modo de iluminarla. pero ese problema, al menos, tena una fcil solucin. si control de monzones estaba en condiciones de malgastar unos cuantos kilovatios de infrarrojo para el stano de la torre, bien poda reservar para morgan unos cuantos fotones visibles. podemos utilizar nuestros propios reflectores dijo kingsley, cuando morgan present su pedido. no servirn de nada; me darn en los ojos y no podr ver un bledo. necesito una luz desde atrs y por encima de m. tiene que haber alguien en esa posicin. veremos respondi kingsley, obviamente feliz de poder hacer algo til.

el tiempo que tard en contestar pareci muy largo; al verificar con su cronmetro, morgan se llev una sorpresa al ver que haban pasado slo tres minutos. desde control de monzones podran hacerlo, pero tienen que cambiar el foco y reafinar; creo que tienen miedo de asarte. pero kinte puede encender inmediatamente; tienen una especie de lser blanco y estn en la posicin adecuada. les digo que acten? morgan verific los datos. veamos, kinte estar muy alta y hacia el oeste; sirve. estoy listo dijo, y cerr los ojos. casi de inmediato, la cpsula estall en luz. morgan volvi a abrir los ojos, con mucha prudencia. el rayo vena desde el oeste, muy alto y deslumbrador, a pesar de un viaje de casi cuarenta mil kilmetros. pareca de un blanco puro, pero en realidad se trataba de una mezcla de tres lneas muy exactamente moduladas, en los sectores rojo, verde y azul del espectro. tras reajustar el espejo durante algunos segundos consigui ver con claridad la correa desmandada, a medio metro de sus pies. el extremo visible para l estaba asegurado a la base del araa por medio de una gran tuerca de mariposa; bastara con destornillar eso y la batera quedara en libertad. morgan permaneci en silencio mientras analizaba la situacin; pasaron tantos minutos que kingsley volvi a llamar. por primera vez haba un dejo de esperanza en la voz de su suplente. hemos hecho algunos clculos, van. qu te parece esta idea? morgan lo escuch y solt un leve silbido. habis comprobado bien el margen de seguridad? por supuesto. kingsley pareca algo ofendido; no se lo poda culpar por eso, pero despus de todo no era l quien arriesgaba el pescuezo. bueno, har la prueba. pero slo por un segundo, primera vez. no ser suficiente. de cualquier modo, es una buena idea, as sabrs cmo es la cosa. morgan, suavemente, solt los frenos de friccin que mantenan el araa inmvil en la cinta. de inmediato pareci levantarse del asiento, al desaparecer el peso. cont uno, dos, y volvi a conectar los frenos. el araa dio una sacudida y por una fraccin de segundo morgan qued incmodamente apretado contra el asiento. el mecanismo de frenado emiti un chirrido ominoso. en seguida la cpsula pareci quedar nuevamente en reposo, con excepcin de una ligera vibracin de torsin que se apag muy pronto. esta ruta est llena de baches dijo morgan, pero todava estoy entero y esa maldita batera tambin. te lo advert. tendrs que hacer una prueba ms a fondo. dos segundos, al menos. morgan comprendi que no podra superar la apreciacin de kingsley, quien contaba con todas las cifras y computaciones necesarias; de todos modos, senta la necesidad de alguna tranquilizadora aritmtica mental. dos segundos en cada libre, ms o menos medio segundo para aplicar los frenos, calculando una tonelada por la masa del araa la cuestin era: qu saltara primero: la banda que sujetaba a la batera o la cinta que lo sostena a cuatrocientos kilmetros de altura? en general, no haba vacilaciones en una lucha entre el hiperfilamento y el acero comn, pero si aplicaba los frenos con demasiada brusquedad, o si cedan debido al mal trato, tal vez se quebraran los dos. y entonces l y la batera llegaran a la tierra ms o menos al mismo tiempo. dos segundos, de acuerdo dijo kingsley. aqu va. en esa oportunidad la sacudida fue de una violencia capaz de destrozar los nervios: las oscilaciones de torsin tardaron mucho ms en apagarse. morgan estaba seguro que deba sentir (u or) el ruido de la banda al quebrarse; no se sorprendi cuando, con una

mirada al espejo, confirm que la batera segua en su sitio. kingsley no se preocup demasiado. tal vez hagan falta tres o cuatro intentos dijo. morgan sinti la tentacin de responder: qu, quieres quedarte con mi puesto?. pero lo pens mejor. warren se reira de aquello, pero tal vez haba con l gente desconocida, que interpretara las cosas de otra manera. despus de la tercera cada tena la sensacin de haber bajado varios kilmetros, pero eran slo unos cien metros, hasta el optimismo de kingsley empez a ceder. era obvio que la treta no dara resultados. quisiera felicitar a los que fabricaron esa correa de seguridad coment morgan, irnico. qu sugieres ahora? tres segundos de cada antes de apretar los frenos? imagin perfectamente a warren sacudiendo la cabeza. demasiado peligroso. no me preocupa tanto la cinta como el mecanismo de frenado. no fue hecho para este tipo de cosas. bueno, haba que realizar la prueba. de cualquier modo, todava no me doy por vencido. que me aspen si me dejo vencer por una simple tuerca de mariposa que est ah, a cincuenta centmetros de mi nariz. voy a salir para destornillarla. 50 - lluvia de lucirnagas 01:15:24 aqu amistad siete. tratar de describir lo que pasa. estoy en una gran masa de partculas muy pequeas que brillan, como si fueran luminosas se estn acercando a la cpsula y parecen estrellitas. toda una lluvia 01:16:10 van a muy poca velocidad; se alejan a no ms de cinco o seis kilmetros por hora, tal vez 01:19:38 el sol ha salido por detrs en el periscopio cuando mir por la ventana hacia atrs, haba literalmente miles de pequeas partculas luminosas girando alrededor de la cpsula. (comandante john glenn, "amistad siete" del programa mercury, 20 de febrero de 1962) con los antiguos trajes espaciales, alcanzar aquella tuerca de mariposa hubiera sido imposible. hasta el flexitraje que morgan llevaba poda dificultar un poco las cosas, pero al menos hara el intento. con mucho cuidado, porque no slo su vida dependa de ello, ensay la secuencia de sus actos. deba verificar el traje, bajar la presin de la cpsula y abrir la escotilla; sa, por suerte, era del tamao de un ser humano. despus deba soltar el cinturn de seguridad, arrodillarse si poda y buscar esa tuerca de mariposa. todo dependa de lo apretada que estuviera, pues no haba herramientas de ninguna especie a bordo del araa; de cualquier modo, morgan estaba dispuesto a medir sus dedos a pesar de los guantes espaciales contra las llaves inglesas pequeas de tipo comn. cuando estaba a punto de describir su plan de operaciones a los de tierra, por si alguno de ellos descubra un fallo importante, cobr conciencia de cierto leve malestar. no hubiera tenido dificultades en contenerse por bastante tiempo, de ser necesario, pero no tena sentido correr el riesgo. si utilizaba la tubera de la cpsula no sera menester recurrir al incmodo artefacto incorporado al traje cuando hubo terminado puso en funcionamiento el desagote de orina y oy, sorprendido, una pequea explosin cerca de la base de la cpsula. casi en seguida, para su asombro, una nube de estrellas parpadeantes surgieron a la existencia, como si una galaxia microscpica hubiera sido creada en un instante. morgan tuvo la ilusin de que penda inmvil por un momento, fuera de la cpsula; al fin empez a caer verticalmente, con la rapidez de una piedra arrojada en tierra. en cuestin de segundos se redujo a un

punto y finalmente desapareci. nada podra haberle recordado con mayor claridad que an estaba cautivo en el campo gravitatorio de la tierra. record que, en los primeros das del vuelo orbital, los astronautas se vieron confundidos (y divertidos, despus) por los halos de cristales de hielo que los acompaaban en la circunvalacin del planeta; en esos tiempos se hicieron algunos chistes tontos sobre la constelacin de orin. eso no podra suceder all; cualquier cosa que cayera, por frgil que pudiera ser, entrara directamente a la atmsfera. no deba olvidar que, a pesar de la altura, no era un astronauta liberado del peso, sino un hombre atrapado en un edificio de cuatrocientos kilmetros de altura, preparado para abrir la ventana y salir a la cornisa. 51 - en el porche aunque en la cumbre haca fro y no haba comodidades, la multitud no dejaba de crecer. haba algo hipntico en esa brillante estrellita del cenit, sobre la cual se centraban los pensamientos de todo el mundo, y no slo el rayo lser de kinte. todos los visitantes, al llegar, se encaminaban a la cinta norte y la acariciaban con expresin entre tmida y desafiante, como si dijeran: ya s que es una tontera, pero as me siento en contacto con morgan. despus se reunan alrededor de la cafetera automtica y escuchaban los informes transmitidos por el sistema de altavoces. no se saba nada nuevo de los refugiados en la torre; todos dorman, o trataban de hacerlo, en un intento por ahorrar oxgeno. morgan todava no llevaba retraso, y por eso no se les haba informado sobre el inconveniente; pero en un plazo de una hora, cuanto ms, no dejaran de llamar al medio para averiguar qu ocurra. maxine duval lleg a sri kanda con diez minutos de retraso y no pudo ver a morgan. en otros tiempos, fracasar por tan poca cosa la hubiera puesto furiosa; ahora se limit a encoger los hombros y se tranquiliz, pensando que sera la primera en atraparlo a su regreso. kingsley no le haba permitido hablarle, pero ella acept hasta esa prohibicin con buen humor. s, estaba envejeciendo en los ltimos minutos, las nicas palabras procedentes de la cpsula haban sido una serie de ses dichos por morgan, que verificaba paso a paso su traje con un experto del medio. esa operacin qued terminada. todos aguardaban con ansiedad el paso crucial. expulsando el aire dijo morgan, con un ligero eco en la voz, pues haba cerrado el casco. presin de cpsula, cero. no hay dificultades para respirar. una pausa de treinta segundos. despus: voy a abrir la puerta. va. ahora suelto el cinturn del asiento. entre los observadores se produjo una inconsciente agitacin y un intercambio de murmullos. cada uno de ellos, en su imaginacin, estaba all en la cpsula, consciente del vaco que se abra sbitamente ante l. operada la hebilla de soltado rpido. estoy estirando las piernas. no tengo mucho lugar para la cabeza. pruebo el traje; es bastante flexible. ahora voy a salir al porche. no se preocupen! tengo el cinturn de seguridad enrollado al brazo izquierdo uf! qu trabajo, agacharse as. pero ya veo esa tuerca de mariposa, bajo la reja del porche. estoy tratando de resolver cmo llegar hasta ella ahora estoy de rodillas no muy cmodo la tengo! ahora veamos si gira. los que escuchaban quedaron rgidos y silenciosos. al fin se relajaron simultneamente, con un suspiro de alivio. no hay problemas! sale con facilidad. ya di dos vueltas cuidado abajo! hubo un estallido de aplausos y gritos de aliento; algunos levantaron las manos para cubrirse la cabeza, como si tuvieran miedo. uno o dos, sin comprender que la tuerca no llegara hasta dentro de cinco minutos y que caera diez kilmetros ms hacia el este, parecieron alarmarse de veras.

slo warren kingsley no comparta el regocijo. no nos apresuremos a cantar victoria dijo a maxine. todava no hemos salido del aprieto. los segundos pasaban arrastrndose. un minuto. no sirve de nada dijo morgan al fin, espesa la voz de rabia y frustracin. no puedo soltar esa correa. el peso de la batera hace que se trabe en los surcos. esas sacudidas que dimos han de haberla soldado al tornillo vuelve lo antes que puedas dijo kingsley. tenemos otra batera en marcha y podemos hacer otro intento en menos de una hora. an llegaremos a la torre en unas seis horas, digamos. siempre que no se presenten ms dificultades, por supuesto. sin duda, se dijo morgan; pero ya no se atrevera a salir nuevamente en el araa sin que se revisara a fondo el maltratado mecanismo de frenado. tampoco se senta en condiciones de efectuar un segundo viaje: empezaba a sentir la tensin de las ltimas horas; la fatiga no tardara en restar rapidez a su cuerpo y a su mente, justo cuando necesitaba la mxima eficiencia de los dos. estaba otra vez en su asiento, pero la cpsula segua abierta al espacio y an no haba vuelto a ajustar el cinturn de seguridad. hacerlo hubiera sido admitir la derrota, y eso nunca haba sido fcil para morgan. el incesante fulgor del rayo lser, que vena casi verticalmente, lo traspasaba con su luz inexorable. trat de concentrarse en el problema tal como ese rayo se concentraba en l. slo necesitaba una sierra para metal; un serrucho, un par de cizallas, algo para cortar esa banda de retencin. una vez ms, maldijo la falta de herramientas a bordo del araa; aun si hubiera contado con un equipo mnimo, difcilmente hubiese habido en l lo que necesitaba. en la propia batera del araa quedaban muchos megavatios-hora de energa. podra utilizarlos de algn modo? por un momento fantase con la posibilidad de establecer un puente y quemar la banda, pero no dispona de conductores adecuados y desde la cabina de mandos no se poda llegar hasta la fuente de energa. warren y todos los cerebros que lo rodeaban no haban podido hallar una solucin. estaba abandonado a sus propios recursos, tanto fsica como intelectualmente. y despus de todo, se era el tipo de situaciones que siempre haba preferido. y entonces, precisamente cuando estaba por alargar la mano para cerrar la puerta de la cpsula, morgan supo lo que deba hacer. la respuesta haba estado desde el principio al alcance de su mano. 52 - el otro pasajero para morgan fue como si le quitaran un peso enorme de los hombros. se senta completa, irracionalmente lleno de fe. esa vez estaba seguro, tena que funcionar. sin embargo, no se movi de su asiento mientras no hubo planeado sus actos hasta los mnimos detalles. y cuando kingsley, al parecer algo ansioso, volvi a instarlo para que regresara, respondi con una frase evasiva. no quera alentar falsas esperanzas en la tierra ni en la torre. voy a intentar un experimento dijo. dejadme tranquilo por algunos minutos. tom el hilador de fibra que haba utilizado para tantas demostraciones; el pequeo artefacto que, aos atrs, le permitiera descender por el flanco de yakkagala. por razones de seguridad se le habia hecho una modificacin: el primer metro de filamento estaba forrado con una cubierta de plstico, para que no fuera ya invisible y para facilitar su manejo, aun con los dedos desnudos. mientras morgan observaba aquella pequea caja, comprendi que haba llegado a considerarla como un talismn, casi como un hechizo para tener buena suerte. no crea en esas cosas, por supuesto; cuando llevaba la hilera consigo lo haca por motivos

perfectamente lgicos. en ese caso se le haba ocurrido que tal vez fuera til por su resistencia y su enorme fuerza si se trataba de levantar pesos; casi haba olvidado que tena tambin otras posibilidades. una vez ms, sali del asiento y se arrodill en la reja metlica del diminuto porche del araa, para examinar la causa de todo aquel problema. la tuerca desmandada estaba a diez centmetros, del otro lado de la reja; aunque las barras estaban demasiado prximas como para permitirle pasar la mano, ya haba probado que poda llegar hasta all sin gran dificultad. solt el primer metro de fibra forrada y, utilizando el anillo del extremo como plomada, lo baj por la grilla. despus sujet el hilador en un rincn de la cpsula, de modo tal que no pudiera dejarlo caer por accidente, y pas alrededor de la grilla hasta alcanzar la plomada que se balanceaba. no fue tan fcil como supona, pues ni siquiera aquel excelente traje espacial le permita flexionar el brazo con facilidad, en tanto el anillo, en su movimiento pendular, eluda una y otra vez sus intentos de apresarlo. despus de intentarlo cinco o seis veces con ms cansancio que fastidio, pues estaba seguro de lograrlo tarde o temprano, pas la fibra alrededor del eje del tornillo, detrs de la tuerca que segua sujetndolo. ahora vena lo difcil hizo que el hilador soltara filamento en longitud suficiente como para envolver el tornillo con fibra descubierta; despus tir con fuerza de los dos extremos, hasta sentir que el lazo se ajustaba a la rosca. morgan no haba intentado nunca aquella operacin con un cilindro de acero cuyo grosor superaba el centmetro, y no tena la menor idea de cunto podra tardar. se sujet contra el porche y comenz a operar su invisible serrucho. a los cinco minutos estaba sudando en abundancia y no saba si haba avanzado o no. tena miedo de aflojar la tensin, por si la fibra escapaba de la ranura, igualmente invisible, que con un poco de suerte estara perforando el tornillo. warren lo haba llamado varias veces, cada vez ms alarmado; hubo de tranquilizarlo someramente. pronto descansara por un rato para recobrar el aliento; entonces le explicara lo que intentaba hacer. era lo menos que merecan sus preocupados amigos. van dijo kingsley qu ests tramando? la gente de la torre esta llamando. que les digo? dadme otros pocos minutos. estoy tratando de cortar el tornillo. una voz de mujer, tranquila pero autoritaria, interrumpi a morgan, provocndole tal sorpresa que estuvo a punto de soltar aquella inapreciable fibra. las palabras sonaban apagadas bajo el traje, pero eso no importaba. las conoca demasiado bien, aunque llevaba meses sin orlas. doctor morgan dijo alcor, por favor, recustese y descanse diez minutos. se conformara con cinco? rog l. en este momento estoy muy ocupado. alcor no se dign a responder; haba unidades capacitadas para mantener una conversacin sencilla, pero ese modelo no. morgan mantuvo su promesa; respir profunda y acompasadamente durante cinco minutos completos. despus volvi a serruchar. ida y vuelta, ida y vuelta con el filamento, agachado sobre la grilla y a cuatrocientos kilmetros de la tierra. como senta una resistencia considerable, calcul que estaba haciendo progresos a travs de ese tozudo acero, pero no tena medios de decir hasta qu punto. doctor morgan dijo alcor, es necesario que se acueste por media hora. morgan solt una discreta maldicin. se equivoca, seorita replic. me siento muy bien. pero no era cierto; alcor saba del dolor en el pecho. con quin diablos hablas, van? pregunt kingsley. con un ngel que pasaba respondi morgan. disculpa, olvid desconectar el micrfono. voy a descansar otro rato. avanzas?

no s cunto, pero creo que a esta altura el corte ha de ser bastante profundo. tiene que ser. hubiera querido desconectar a alcor, pero eso era imposible, por supuesto, aun si ella no hubiera estado fuera de su alcance, entre el esternn y la tela del traje espacial. un monitor cardiaco, si se lo hubiese podido desconectar, habra sido peor que intil: peligroso. doctor morgan dijo alcor, ya claramente enojada, lamento ser insistente, pero necesita por lo menos media hora de descanso absoluto. esa vez morgan no tuvo ganas de contestar. saba que alcor tena razn, pero ella no poda comprender que la suya no era la nica vida en juego. tambin estaba seguro de que la alarma, como sus puentes, estaba programada con un factor de seguridad. su diagnstico sera pesimista; por lo tanto l no deba estar tan mal como ella deca. al menos, eso esperaba, con toda devocin. en realidad, el dolor del pecho no pareca empeorar; decidi no prestarles atencin, al dolor ni a alcor, y volvi a su trabajo, lento pero seguro, con el lazo de fibra. se dijo, ceudo, que proseguira por el tiempo que fuera necesario. estaba seguro de recibir una advertencia que no lleg. al fin el araa dio una violenta sacudida, al caer el peso muerto de doscientos cincuenta kilos. morgan estuvo a punto de caer al abismo. dej caer el hilador y manote el cinturn de seguridad. todo pareca ocurrir con movimiento retardado, como en los sueos. no senta el menor temor, pero s una absoluta decisin de no rendirse a la gravedad sin luchar. pero no pudo hallar el cinturn de seguridad; tal vez la sacudida lo haba lanzado a la cabina. ni siquiera tuvo conciencia de usar la mano izquierda, pero de pronto descubri que la tena cerrada en torno de las bisagras de la puerta. no trat de alzarse; estaba hipnotizado por la batera que se precipitaba hacia abajo, girando lentamente como un extrao cuerpo celeste, en tanto se perda de vista. demor mucho tiempo en desaparecer por completo. slo entonces morgan se puso a salvo y se dej caer en el asiento. all qued por largo rato, con el corazn martillendole; esperaba la indignada protesta de alcor, pero ella, para su sorpresa, guard silencio, como si hubiera sufrido el mismo susto. bien, l no le dara motivos para quejarse; desde ese momento en adelante permanecera muy quieto ante los mandos, tratando de relajar sus nervios alterados. cuando volvi a sentirse dueo de s llamo a la montaa. ya me he liberado de la batera dijo, y los gritos de jbilo le llegaron flotando desde tierra. en cuanto haya cerrado la escotilla volver a ponerme en marcha. decid a sessui y compaa que llegar en cosa de una hora. y gracias a kinte por la luz; ya no la necesito. volvi a presurizar la cabina, abri el casco de su traje y se permiti un buen trago de jugo de naranja enriquecido. despus dio marcha y solt los frenos. mientras el araa cobraba mxima velocidad, morgan se recost con una sensacin de total alivio. llevaba unos cuantos minutos de ascenso cuando comprendi que algo faltaba. ech una mirada ansiosa a la grilla metlica del porche, pero no estaba all. bueno, ya conseguira otro hilador para reemplazar al que, en esos momentos, acompaaba a la batera descartada en su viaje hasta la tierra; el sacrificio resultaba pequeo, comparado con el logro obtenido. sin embargo, era extrao que se sintiera tan perturbado, que no pudiera disfrutar del todo su triunfo era como si hubiese perdido a un viejo y fiel amigo. 53 - agotamiento pareca demasiado bueno para ser verdad, pero la demora era slo de treinta minutos; morgan hubiera jurado que la cpsula haba estado detenida durante una hora, por lo

menos. all arriba, en la torre, que ahora estaba a mucho menos de doscientos kilmetros, la comisin de bienvenida se preparaba para recibirlo. y el ingeniero se negaba a considerar siquiera la posibilidad de que se presentaran nuevos problemas. cuando pas la marca de los quinientos kilmetros, an a toda potencia, desde tierra le lleg un mensaje de felicitaciones. a propsito agreg kingsley, el director de deportes, en el santuario de ruhana, inform sobre la cada de un objeto areo. lo tranquilizamos, por suerte. si descubrimos el agujero podremos hacerte un recuerdo. morgan no tuvo dificultades en contener su entusiasmo; no quera saber nada ms de esa batera. ahora bien, si encontraban el hilador pero sobre eso no haba esperanzas. la primera seal de peligro surgi a los cincuenta y cinco kilmetros. por entonces el promedio de ascenso deba ser superior a los doscientos kilmetros por hora, pero apenas llegaba a los ciento noventa y ocho. por pequea que fuera la diferencia y no representara mucha demora en cuanto al horario de la llegada, morgan se mostr preocupado. faltaban solo treinta kilmetros para llegar a la torre cuando diagnostic la causa del problema; en esa oportunidad no podra hacer nada por solucionarlo: la batera empezaba a agotarse, aunque las reservas habran debido ser abundantes. tal vez las sacudidas haban provocado la dificultad, o quiz haba algo roto entre los delicados componentes. cualquiera fuese la explicacin, la corriente bajaba poco a poco, y con ella disminua la velocidad de la cpsula. hubo consternacin en tierra cuando morgan transmiti los datos de los indicadores. temo que tengas razn se lament kingsley; por la voz pareca estar al borde de las lgrimas. te sugerimos que reduzcas tu velocidad a cien kilmetros. trataremos de calcular cunto le queda a la batera, aunque ser slo un clculo aproximado. faltaban veinticinco kilmetros, apenas quince minutos, aun a esa velocidad reducida. si morgan hubiera sabido rezar lo habra hecho. estimamos que tienes entre diez y veinte minutos, a juzgar por el modo en que est bajando la corriente. parece que andas muy justo. debo reducir otra vez la velocidad? por el momento no; estamos tratando de mejorar tu promedio de descarga y sa parece la mejor. bueno, ahora podis encender el rayo. ya que no puedo llegar a la torre, al menos quisiera verla. ni kinte ni las otras estaciones en rbita podan prestarle ayuda para que viera la parte inferior de la torre. eso le corresponda al reflector de sri kanda, que apuntaba verticalmente hacia el cenit. un momento despus la cpsula se vio atravesada por un cegador rayo, proveniente del corazn de taprobane. slo a pocos metros, tan cerca que uno tena la sensacin de poder tocarlas, las otras tres cintas gua eran bandas de luz que convergan hacia la torre. morgan sigui la perspectiva. all estaba slo veinte kilmetros! hubiera podido llegar en doce minutos, y pasar por el suelo de aquel diminuto edificio cuadrado que se vea titilar en el cielo, cargado de regalos, como si fuera algn troglodtico pap noel. a pesar de que haba decidido relajarse y obedecer las rdenes de alcor, le result imposible hacerlo: tena los msculos tensos, como si con su propio esfuerzo fsico pudiera ayudar al araa en ese ltimo tramo de su viaje. a los diez kilmetros, el ruido del motor experiment un cambio evidente; morgan, que lo estaba esperando, reaccion de inmediato. sin aguardar el consejo de tierra, redujo la velocidad a cincuenta kilmetros. as le faltaran an doce minutos de marcha; empez a preguntarse, desesperado, si estara metido en una aproximacin asinttica. aquello pareca una variante de la carrera entre aquiles y la tortuga: si reduca su velocidad a la mitad cada vez que la distancia se reduca a la mitad, llegara a la torre en un tiempo

finito? en otro momento hubiera sabido la respuesta de inmediato, pero se senta demasiado cansado para buscarla. a los cinco kilmetros pudo ver los detalles de construccin de la torre: el corredor angosto con sus barandas protectoras, la intil red de seguridad instalada para tranquilizar a la opinin pblica. pero por mucho que forzara la vista no poda distinguir las esclusas hacia las cuales avanzaba con torturante lentitud. y de pronto eso perdi importancia. a dos kilmetros de la meta, los motores del araa se detuvieron por completo. la cpsula, para colmo, se desliz unos cuantos metros hacia abajo antes de que morgan pudiera aplicar los frenos. sin embargo. kingsley no pareci darse por vencido, para sorpresa de morgan. todava puedes llegar dijo. da a la batera diez minutos para que se recargue. an te queda energa suficiente para ese ltimo par de kilmetros. fueron los diez minutos ms prolongados en la vida de morgan. hubiera podido pasarlos con menos tensin si hubiese respondido a los ruegos de maxine duval, cada vez ms desesperados, pero se senta demasiado exhausto, en el plano emotivo, como para hablar. sin embargo, lo lamentaba de veras; era de esperar que maxine comprendiera y supiera perdonarlo. en cambio, mantuvo un breve dilogo con el conductor piloto chang; ste le inform que los refugiados del stano seguan bastante bien y que su proximidad les daba muchos nimos. se estaban turnando para montar guardia ante el nico ojo de buey de la puerta exterior, y no podan creer que quiz le fuera imposible franquear la escasa distancia que los separaba. morgan dio a la batera un minuto de ms, para mayor seguridad. para su alivio, los motores respondieron con fuerza, en un alentador arranque de potencia. el araa lleg a medio kilmetro de la torre antes de volver a detenerse. ser la prxima vez dijo kingsley, aunque morgan tuvo la sensacin de que la confianza de su amigo era algo forzada. lamento que tengas que pasar por tantas demoras. otros diez minutos? pregunt morgan, resignado. lo siento, pero s. y esta vez tendrs que marchar en impulsos de treinta segundos, con una pausa de un minuto despus de cada uno. de ese modo aprovechars la batera hasta el final. y tambin mis propias fuerzas, pens morgan, extraado de que alcor llevara tanto tiempo en silencio. claro, en esa oportunidad no se haba excedido fsicamente; era slo una sensacin. en su preocupacin por el estado del araa se estaba descuidando. llevaba una hora sin tomar sus tabletas energticas de glucosa sin residuos ni el jugo de frutas contenido en el pequeo bulbo de plstico. despus de probar los dos se sinti mucho mejor. si al menos hubiera podido transferir algunas de las caloras sobrantes a la moribunda batera haba llegado el momento de la verdad, el esfuerzo final. era inconcebible que pudiera fracasar estando tan cerca de la meta. no era posible que el destino fuera tan malvolo, ahora que slo faltaban unos pocos metros. por supuesto, slo estaba dndose nimos, como quien silba en la oscuridad. cuntos aviones se haban estrellado al tocar la pista, despus de cruzar a salvo todo un ocano? cuntas veces fallaban las mquinas o los msculos cuando slo faltaban unos milmetros? en algn lugar, a alguien deba pasarle todo lo concebible, bueno o malo; no tena derecho a recibir un tratamiento especial. la cpsula se elev gracias a impulsos espasmdicos, como una bestia agonizante buscando su ltima guarida. cuando la batera expir al fin, la base de la torre pareca llenar la mitad del cielo. pero todava faltaban veinte metros por recorrer.

54 - teora de la relatividad habla en favor de morgan, el hecho de que consider sellado su propio destino en el momento en que se agotaron los restos de la energa y se apagaron, al fin, las luces en el panel del araa. pasaron varios segundos antes de que recordara que bastara con soltar los frenos para volver a la tierra. en el plazo de tres horas estara a salvo y en cama. nadie podra culparlo por el fracaso de su misin; haba hecho todo lo humanamente posible. por un breve lapso contempl, en una especie de furia sorda, aquel cuadrado inaccesible y la sombra de la torre proyectada hacia l. su cerebro revolvi una multitud de planes descabellados y los descart uno a uno. si an hubiera tenido el pequeo hilador en su poder pero de cualquier modo, no habra existido un medio de llevarlo hasta la torre. si los refugiados tuvieran un traje espacial, alguien hubiera podido bajarle una cuerda; pero no haban tenido tiempo de recoger un traje en el transporte incendiado. claro, si aquello hubiera sido un videodrama y no un problema de la vida real, algn heroico voluntario mejor an, voluntaria se habra sacrificado saliendo a la esclusa para arrojarle una soga, utilizando los quince segundos de conciencia que el vaco permite para salvar a los otros. para medir la desesperacin de morgan, bastar con decir que lleg a considerar la idea, por un fugaz momento, antes de que el sentido comn se impusiera. desde el momento en que el araa abandon su batalla contra la gravedad hasta que morgan acept, finalmente, que no poda hacer nada ms, pas tal vez menos de un minuto. en seguida warren kingsley hizo una pregunta que, en semejante ocasin, pareca de una incongruencia fastidiosa. vuelve a darnos tu distancia, van. a cuntos metros ests con respecto a la torre, exactamente? qu diablos importa? podra ser un ao luz. hubo un breve silencio en tierra; al fin kingsley volvi a hablar, con esa voz especial que se usa cuando uno habla con los nios de corta edad o con los invlidos intratables. importa muchsimo. veinte metros, dijiste? s, ms o menos. cosa increble. warren solt un suspiro de alivio imposible de confundir. y hasta haba regocijo en su voz cuando respondi: tantos aos, van, y yo pensando que el ingeniero en jefe de este proyecto eras t. supongamos que la distancia es exactamente de veinte metros el violento grito de morgan le impidi terminar la frase: qu idiota soy! di a sessui que amarrar en oh, quince minutos. catorce coma cinco, si calculaste bien la distancia. y ahora ya nada en el mundo puede detenerte. era una afirmacin arriesgada; morgan hubiera preferido que kingsley no la hiciese. algunas veces, los adaptadores de amarre no ajustan debidamente, debido a nfimos errores en la tolerancia de fabricacin. y nunca haban tenido oportunidad de poner a prueba esa parte del sistema. su obnubilacin anterior le provoc apenas un leve azoramiento. despus de todo, un hombre sometido a tensiones extremas puede olvidar hasta su nmero de telfono y su fecha de nacimiento. y hasta ese momento, el factor que ahora dominaba la situacin haba sido tan insignificante que se lo poda ignorar por completo. todo era cuestin de relatividad. l no poda llegar a la torre, pero la torre llegara a l, con su inexorable recorrido de dos kilmetros diarios. 55 - el acoplamiento

el rcord de construccin diaria haba sido de treinta kilmetros, mientras se armaba la seccin ms frgil y liviana de la torre. en la actualidad, mientras se completaba en rbita la parte ms voluminosa, verdadera raz de la estructura, el promedio haba bajado a dos kilmetros. pero eso bastaba; dara tiempo a morgan para verificar la alineacin de los adaptadores y para ensayar, mentalmente, los difciles segundos entre la confirmacin del acoplamiento y el soltado de frenos. si los dejaba puestos por un tiempo muy largo, el enfrentamiento de fuerzas entre la cpsula y los megatones mviles de la torre sera muy desigual. fueron quince minutos muy largos, pero descansados; era de esperar que bastaran para tranquilizar a alcor. hacia el final todo pareci precipitarse, y en el ltimo instante se sinti como una hormiga a punto de ser aplastada por una prensa, segn el techo slido del cielo descenda hacia l. en cierto momento la base de la torre estaba a varios metros de distancia; un segundo despus sinti y oy el impacto del mecanismo de acople. varias vidas dependan de la habilidad y el cuidado con que los ingenieros y mecnicos haban realizado su labor aos atrs. si las uniones no se alineaban dentro de los lmites de tolerancia, si el mecanismo de la escotilla no operaba correctamente, si la cerradura no era hermtica morgan trat de interpretar la mezcolanza de sonidos que le llegaban a los odos, pero no tena la pericia necesaria para comprender sus mensajes. de pronto, como una seal de victoria, se encendi en el panel indicador la seal de acoplamiento realizado. quedaban diez segundos, mientras los elementos telescpicos absorban los movimientos de la torre que avanzaba; morgan emple la mitad para soltar los frenos, con mucha cautela y preparado para aplicarlos otra vez si el araa iniciaba la cada. pero los sensores decan la verdad. torre y cpsula estaban ya bien acopladas. a morgan slo le restaba subir unos pocos peldaos para alcanzar su meta. despus de pasar el informe a los jubilosos escuchas de la tierra y la estacin del medio, permaneci inmvil por un instante, mientras todos recobraban el aliento. cosa extraa: aqulla era su segunda visita, pero apenas recordaba la primera, efectuada doce aos antes y a treinta y seis mil kilmetros de distancia. haban hecho una pequea fiesta en el stano con numerosos brindis a gravedad cero, durante lo que se llam a falta de mejor nombre la colocacin de la piedra fundamental. pues sa no era slo la primera seccin de la torre a construir, sino tambin la primera que hara contacto con la tierra, tras el largo descenso desde la rbita. por eso pareca indispensable algn tipo de ceremonia. morgan recordaba todava que hasta el senador collins, su viejo enemigo, tuvo la gentileza de asistir y desearle buena suerte con un discurso urticante pero lleno de buen humor. en ese momento tena an mejores causas para una celebracin. ya se perciba un leve martilleo de golpecitos al otro lado de la esclusa, como para darle la bienvenida. solt el cinturn de seguridad, trep torpemente al asiento y comenz a ascender la escalerilla. la escotilla superior le opuso una resistencia simblica, como si los poderes convocados contra l hicieran un ltimo y dbil intento; al fin el aire sise un poco mientras se igualaban las presiones. entonces la placa circular gir hacia abajo y qued abierta. manos ansiosas le ayudaron a entrar a la torre. al aspirar la primera bocanada de aquel aire ftido, morgan se maravill de que alguien hubiera podido sobrevivir all; era evidente que, si su misin hubiera fracasado, la segunda habra llegado demasiado tarde. la celda desnuda estaba iluminada slo por los paneles de fluorescentes solares, que llevaban ms de una dcada atrapando y liberando pacientemente la luz del sol, para prevenir la emergencia que al fin acababa de presentarse. esa iluminacin descubra una escena que pareca sacada de alguna antigua guerra: varios refugiados, harapientos y sin hogar, provenientes de una ciudad devastada y apretujados en un refugio antibombas con las pocas posesiones que haban logrado salvar. sin embargo, muy pocos refugiados podan llevar bolsas con etiquetas que rezaran: proyeccin, corporacin del hotel

lunar, propiedad de la repblica federal de marte, o el ubicuo no almacenable en vaco. tampoco se habran mostrado tan alegres; hasta los que estaban acostados para ahorrar oxgeno esbozaron una sonrisa acompaada por un lnguido saludo con la mano. morgan acababa de devolver el saludo cuando las piernas le fallaron y todo se oscureci. era el primer desmayo de su vida. cuando la rfaga de oxgeno fro lo reanim, su primera emocin fue una aguda vergenza. sus ojos enfocaron lentamente la imagen; entonces vio siluetas enmascaradas que se inclinaban sobre l. por un momento se pregunt si estaba en un hospital; en seguida, el cerebro y la vista volvieron a la normalidad. seguramente haban trasladado su preciosa carga mientras l estaba inconsciente. aquellas mscaras deban ser los filtros moleculares que haba llevado a la torre; colocados sobre la boca y la nariz, permitan el paso del oxgeno pero no el del anhdrido carbnico. sencillos, pero tecnolgicamente sofisticados, ponan a los hombres en condiciones de sobrevivir en una atmsfera que, de otro modo, los hubiera sofocado de inmediato. respirar a travs de ellos requera algo ms de esfuerzo, pero la naturaleza nunca da algo por nada y aqul era un precio muy pequeo. morgan se puso de pie, an aturdido, pero resuelto a rechazar toda ayuda; entonces lo presentaron alegremente a los hombres y mujeres que haba salvado. todava le preocupaba una cosa: acaso durante su inconsciencia alcor hubiera emitido alguno de sus discursos. no quera sacar el tema, pero en representacin de todos nosotros dijo el profesor sessui, con la torpe sinceridad de un hombre poco acostumbrado a ser corts, quiero agradecerle lo que ha hecho. le debemos la vida. cualquier respuesta lgica o coherente hubiera olido a falsa modestia. por eso morgan, con la excusa de ajustarse la mscara, murmur algo ininteligible. iba a empezar la verificacin de todo el equipo descargado, cuando el profesor sessui agreg, bastante nervioso: lamento no poder ofrecerle una silla; esto es lo mejor de que disponemos y seal un par de cajones para instrumentos, uno sobre el otro. ser mejor que se tranquilice. la frase le result familiar; eso significaba que alcor haba hablado. hubo una pausa ligeramente azorada, en tanto morgan asimilaba el hecho y los otros admitan estar enterados, y en tanto l les haca ver que saba que ellos saban, todo sin pronunciar una palabra, en esa especie de regreso psicolgico infinito que se produce cuando un grupo comparte un secreto que nadie volver a mencionar. aspir varias veces era sorprendente la celeridad con que uno se habituaba a las mscaras y se sent en el cajn ofrecido. no volver a desmayarme, se dijo, con ceuda decisin. debo cumplir con lo prometido y salir de aqu lo antes posible, antes de que alcor vuelva a hablar. esa lata de lquido sellador dijo, sealando el envase ms pequeo de cuantos haba trado solucionar la prdida de aire; rocen con l la junta de la esclusa; endurece en cuestin de segundos. utilicen el oxgeno slo cuando sea necesario; quiz les haga falta para dormir. hay una mscara para cada uno, y un par extra de reserva. y tienen agua y alimentos para tres das; con eso tendrn de sobra. el transporte de 10k debe llegar maana. en cuanto al botiqun de primeros auxilios, espero que no les haga falta. hizo una pausa para respirar; no era muy fcil hablar con el filtro de anhdrido carbnico y necesitaba cada vez ms reservar sus fuerzas. el grupo de sessui podra cuidarse solo, pero a l todava le quedaba un trabajo por hacer. y cuanto antes, mejor. morgan se volvi hacia el conductor chang y dijo, en voz baja: por favor, aydeme a ponerme el traje. quiero inspeccionar la va. pero su traje es slo para treinta minutos!

necesito diez, quince cuanto ms. doctor morgan, yo soy operador espacial titulado; usted no. nadie puede salir con un traje de treinta minutos sin un tubo de reserva o un umbilical. a menos que se trate de una emergencia, por supuesto. morgan esboz una sonrisa de cansancio. chang tena razn y ya no caba alegar un peligro inmediato. pero haba emergencia cuando as lo determinaba el ingeniero en jefe. quiero echar una mirada a los daos respondi y examinar las vas. sera una lstima que los de 10k no pudieran llegar por no estar advertidos de algn obstculo. era evidente que chang no se senta muy satisfecho con el estado de las cosas qu habra chismeado alcor mientras l estaba inconsciente? sin embargo, sigui a morgan hasta la escotilla norte sin ms discusin. antes de cerrar el visor, morgan pregunt: ha tenido ms problemas con el profesor? chang sacudi la cabeza. creo que el anhdrido carbnico lo ha tranquilizado. y si vuelve a empezar bueno, somos seis contra uno, aunque no s si podremos contar con sus estudiantes. algunos son tan locos como l fjese en esa muchacha que se pasa las horas en el rincn, escribiendo: est convencida de que el sol se est apagando, o de que est por estallar, no s cmo es la cosa, y quiere prevenir al mundo entero antes de morir. para lo que servira! yo preferira no enterarme. morgan no pudo evitar una sonrisa, pero estaba muy seguro de que entre los estudiantes del profesor no haba ningn loco. algn excntrico tal vez, pero tambin brillante; de otro modo no estaran trabajando con sessui. algn da conocera mejor a los hombres y mujeres a quienes acababa de salvar la vida, pero eso sera slo cuando todos hubieran vuelto a la tierra, cada uno por su lado. voy a dar una rpida vuelta a la torre dijo morgan, y le describir cualquier dao que vea para que usted pueda informar al medio. no me llevar ms de diez minutos. y si no es as bueno, no trate de rescatarme. la respuesta del conductor chang, que ya estaba cerrando la puerta interior de la esclusa, fue muy breve y muy prctica: como diablos podra hacerlo? 56 - panorama desde el balcn la puerta exterior de la esclusa norte se abri sin dificultad, enmarcando un rectngulo de oscuridad absoluta, cruzada por una lnea de fuego: la barandilla protectora del corredor, que centelleaba a la luz del reflector apuntado desde la montaa. morgan tom aliento y flexion el traje. se senta perfectamente cmodo. se despidi con un gesto de chang, que lo observaba por la ventanilla de la puerta interior, y sali de la torre. el pasillo que rodeaba al stano era una reja metlica de unos dos metros de ancho; ms all se extenda una red de seguridad, sobre otros treinta metros. la porcin que morgan poda ver desde all no haba recibido a nadie ni a nada en varios aos de paciente espera. protegindose los ojos del resplandor procedente de abajo, inici la circunnavegacin de la torre. aquella luz oblicua le mostraba cada pequeo bulto e imperfeccin de la superficie que se extenda sobre l, como una ruta hacia las estrellas; en cierto sentido, no era otra cosa. tal como esperaba, la explosin producida del otro lado de la torre no haba provocado all dao alguno; para eso se habra requerido una bomba atmica, y no slo una electroqumica. las ranuras gemelas de la va, que esperaban ya la primera llegada, se alargaban interminablemente hacia arriba, en su inmaculada perfeccin. y cincuenta metros ms abajo del balcn aunque era difcil mirar en esa direccin debido a la

luz se distinguan los amortiguadores terminales, listos para una tarea que, si todo sala como era debido, jams deberan realizar. sin apresurarse, mantenindose muy cerca de la pared de la torre, morgan camin hacia el oeste hasta alcanzar la primera esquina. al virar ech una mirada hacia la puerta abierta de la esclusa y la seguridad relativa, por cierto que ella representaba. despus sigui a lo largo de la pared oeste. senta una curiosa mezcla de entusiasmo y temor, tal como no la haba experimentado desde que aprendiera a nadar y se encontrara, por vez primera, en una profundidad donde ya no poda hacer pie. si bien estaba seguro de que no haba peligros reales, stos podan presentarse. tena aguda conciencia de que alcor se estaba tomando su tiempo; pero a morgan le disgustaba terriblemente dejar un trabajo sin hacer, y su misin no estaba an completa. la cara oeste era igual que la del norte, pero sin esclusa. tampoco all haba seales de dao, aunque estaba ms prxima al sitio de la explosin. el ingeniero contuvo su impulso de apretar el paso; despus de todo, llevaba fuera slo tres minutos. avanz hasta la esquina siguiente y all, aun antes de franquearla, comprendi que no podra completar el circuito de la torre: el pasillo haba sido arrancado y colgaba en el espacio como una retorcida lengua metlica. la red de seguridad haba desaparecido por completo, arrastrada, sin duda, por la cada del transporte. no quiero abusar de mi suerte, se dijo morgan. pero no pudo resistir la tentacin de echar un vistazo al otro lado de la esquina, sostenindose de un trozo de barandilla restante. haba una buena cantidad de escombros atascados en la va, y la faz de la torre estaba descolorida por la explosin; empero hasta donde llegaba la vista de morgan, todos los obstculos podan ser eliminados en un par de horas por unos cuantos hombres provistos de soldadores. dio una meticulosa descripcin a chang, quien expres su alivio y rog a morgan que volviera al interior lo antes posible. no se preocupe dijo el ingeniero. todava dispongo de diez minutos y slo quedan treinta metros. me bastara con el aire que tengo en los pulmones. pero no lo puso a prueba. ya haba pasado por suficientes tensiones por esa noche. ms que suficientes, en opinin de alcor. desde ahora en adelante obedecera sus rdenes sin discutirlas. ya ante la puerta de la esclusa se detuvo por unos instantes junto a la barandilla, baado por la fuente de luz que brotaba desde la cumbre de sri kanda. su propia sombra, inmensamente alargada, caa directamente sobre la torre en sentido vertical, hacia las estrellas. esa sombra deba prolongarse por miles de kilmetros y quiz llegara hasta el transporte, que en esos momentos bajaba velozmente desde la estacin 10k. si agitaba los brazos, el equipo de rescate podra ver sus seales; hasta le sera posible comunicarse con ellos por cdigo morse. aquella divertida fantasa le inspir un pensamiento mas serio. no sera mejor esperar all con los otros, en vez de arriesgarse a regresar a tierra con el araa? pero el viaje hasta el medio, donde se le poda proporcionar una buena atencin mdica, demorara una semana. no era una opcin sensata, puesto que en menos de tres horas poda llegar a sri kanda. hora de entrar; se le deba estar acabando el aire y ya no haba nada que ver. aquello le son a irona, considerando el panorama espectacular que normalmente se vea desde all, de da y de noche. pero en esos momentos, la cegadora luz de sri kanda borraba tanto el planeta como los cielos: estaba flotando en un diminuto universo de luz, rodeado por una oscuridad total hacia todos lados. resultaba casi imposible creer que estaba en el espacio, aunque slo fuera por la sensacin de peso. se senta tan seguro como si estuviera de pie en la misma montaa, y no a seiscientos kilmetros de altura por sobre ella. aqul s era un pensamiento para saborear y llevar consigo a tierra.

palme la tersa y firme superficie de la torre, ms enorme, comparada con l, que un elefante en relacin con una ameba. pero ninguna ameba era capaz de concebir un elefante, y mucho menos de crearlo. nos veremos en la tierra, dentro de un ao susurr morgan, y cerr lentamente la puerta de la esclusa a sus espaldas. 57 - el ltimo amanecer morgan estuvo en el stano slo por cinco minutos ms; no era momento para amenidades sociales y no quera consumir parte del precioso oxgeno que haba llevado con tanta dificultad. estrech la mano a todo el mundo y volvi al araa. era muy agradable volver a respirar sin mscara. mejor an, saber que su misin haba sido un xito completo y que, en menos de tres horas, estara a salvo en tierra. sin embargo, despus del esfuerzo realizado para llegar a la torre, se senta reacio a abandonarla para someterse, una vez ms, a la atraccin gravitatoria, aunque en este caso fuera para volver al hogar. pero al fin solt las grapas de acoplamiento e inici la cada. por varios segundos qued sin peso alguno. cuando los indicadores de velocidad llegaron a los trescientos kilmetros por hora, se puso en funcionamiento el sistema de frenado automtico y volvi la sensacin de peso. la batera, brutalmente agotada, se estara recargando en esa operacin; de qualquier modo deba de estar daada y sin posibilidades de reparacin; habra que retirarla del servicio, sin duda. caba una ominosa comparacin: morgan no pudo evitar el pensar en su propio cuerpo, demasiado exhausto. de cualquier modo, un terco amor propio le impeda pedir que lo esperaran con un mdico. haba hecho una pequea apuesta consigo mismo: lo pedira slo si alcor volva a hablar. pero ella guardaba silencio durante aquel veloz descenso por la noche. morgan, totalmente relajado, dej que el araa se cuidara solo mientras l admiraba los cielos. pocos vehculos espaciales podan ofrecer una vista tan panormica, y escaseaban los hombres que hubieran visto las estrellas bajo tan soberbias condiciones. la aurora polar haba desaparecido por completo, el reflector estaba apagado y ya nada poda desafiar a las constelaciones. salvo, por supuesto, las estrellas que el hombre mismo haba construido. casi directamente hacia arriba se vea el faro cegador de ashoka, detenido para siempre sobre el indostn y slo a pocos kilmetros de la torre. hacia el este, a mitad de trayecto, estaba confucio; mucho ms baja an, kamehameha: hacia el oeste y muy altas, kinte e imhotep. pero stas eran slo las seales luminosas ms brillantes del ecuador; haba otras, montones de ellas, todas mucho ms brillantes que sirio. qu sorpresa habra sido para alguno de los antiguos astrnomos encontrarse con ese collar en torno del cielo! y cunta su confusin cuando, tras una hora de observacin, descubriera que permanecan casi inmviles, sin alzarse ni ponerse, en tanto las estrellas conocidas recorran velozmente sus antiguos cursos! y mientras morgan contemplaba el collar de diamantes, su mente soolienta lo fue transformando poco a poco en algo mucho ms poderoso. con un ligero esfuerzo de la imaginacin, esas estrellas fabricadas por el hombre se convertan en las luces de un titnico puente vag hacia fantasas an ms descabelladas. cmo se llamaba el puente hacia el walhalla, por el cual los hroes de las leyendas nrdicas pasaban de este mundo al prximo? no pudo recordar el nombre, pero fue un sueo maravilloso. y si otras criaturas, mucho antes que el hombre, haban tratado en vano de franquear los cielos de sus propios mundos? pens en los esplndidos anillos que rodeaban a saturno, en los arcos fantasmagricos de urano y neptuno bien saba que ninguno de esos mundos haba sentido nunca el toque de la vida, pero le diverta pensar que all estaban

los fragmentos deshechos de fallidos puentes. hubiera querido dormir; pero, contra su voluntad, la imaginacin se apoder de la idea e insisti con ella, como un perro que acaba de descubrir un hueso. el concepto no era absurdo, ni siquiera original: muchas de las estaciones sincrnicas se extendan ya a lo largo de varios kilmetros, o estaban vinculadas por cables que cubran una apreciable fraccin de sus rbitas. unirlas entre s, formando de ese modo un anillo completo alrededor del mundo, sera una obra de ingeniera mucho ms simple que la torre y demandara mucho menos material. no, un anillo no: una rueda. esa torre era slo el primer radio. habra otras (cuatro, seis, una veintena?) esparcidas a lo largo del ecuador. cuando estuvieran todas conectadas rgidamente en rbita, los problemas de estabilidad que acosaban a una torre nica habran desaparecido. frica, sudamrica, las islas gilbert, indonesia en todos esos puntos se podan instalar terminales terrestres, si se quera. pues algn da, segn mejoraran los materiales y progresara el conocimiento, las torres seran invulnerables aun con los peores huracanes, y ya no habra por qu erigirlas en las montaas. si l hubiera esperado otros cien aos, tal vez no le habra sido necesario perturbar al maha thero. mientras soaba as, la fina hoz de la luna menguante se haba elevado discretamente por sobre el horizonte oriental, iluminado ya por la primera seal del alba. la luz reflejada por la tierra encenda todo el disco lunar, con tanto brillo que morgan pudo apreciar muchos detalles del continente nocturno; forz la vista, en la esperanza de divisar el ms hermoso espectculo, nunca visto por las eras anteriores: una estrella entre los brazos de la hoz lunar. pero esa noche no era visible ninguna de las ciudades edificadas por el hombre en su segunda patria. slo doscientos kilmetros. faltaba menos de una hora, y no tena sentido tratar de seguir despierto; el araa contaba con un programa terminal automtico y se posara con suavidad, sin perturbar su descanso pero fue el dolor el que lo despert; alcor intervino una fraccin de segundos despus. no trate de moverse dijo, tranquilizadora. he pedido ayuda por radio. la ambulancia viene en camino. eso s que era gracioso. pero no te ras, se orden morgan; est haciendo lo que puede. no senta miedo; el dolor era intenso bajo el esternn, pero no invalidante. trat de concentrar su mente en l; eso alivi los sntomas. haba descubierto, tiempo atrs, que el mejor modo de dominar el dolor era estudiarlo objetivamente. warren lo estaba llamando, pero las palabras, muy distantes, tenan poco significado. reconoci la ansiedad en la voz de su amigo y hubiera querido hacer algo por aliviarla, pero no le quedaban fuerzas para lidiar con ese problema ni con cualquier otro. ya ni siquiera oa las palabras; un rugido dbil, pero incesante, haba borrado a todos los otros sonidos. saba que slo cobraba existencia en su mente, en los labernticos canales de sus odos, pero pareca totalmente real; hubiera podido creerse de pie ante alguna enorme catarata pero se iba tornando ms leve, ms suave ms musical. y de pronto pudo reconocerlo. qu agradable or una vez ms, en la silente frontera del espacio, el sonido que recordaba desde su primera vista a yakkagala! la gravedad lo estaba llevando de regreso al hogar, asi como, a lo largo de los siglos, su mano invisible haba dado forma a la trayectoria de las fuentes del paraso. pero l haba creado algo que la gravedad nunca podra apresar, mientras los hombres poseyeran la sabidura y la voluntad de preservarlo. qu fras tena las piernas! qu haba pasado con el sistema de mantenimiento vital del araa? de cualquier modo, pronto sera el alba y habra calor suficiente. las estrellas se estaban apagando con una celeridad a la que no tenan derecho. eso era extrao; aunque el da estaba muy prximo todo se iba oscureciendo. y las fuentes volvan a hundirse en la tierra; sus voces se tornaban ms dbiles ms dbiles ms

dbiles y de pronto se oy otra voz, pero vannevar morgan no pudo escucharla. entre silbidos breves y penetrantes, alcor gritaba al cercano amanecer: socorro! quienquiera me oiga, por favor acuda en seguida! es una emergencia alcor! socorro! quienquiera me oiga, por favor acuda inmediatamente! an segua llamando cuando el sol apareci y sus primeros rayos acariciaron la cumbre de la montaa, en otros tiempos sagrada. mucho ms abajo, la sombra de sri kanda salt hacia adelante sobre las nubes; su cono perfecto segua sin mcula, a pesar de cuanto el hombre haba hecho. ya no haba peregrinos contemplando ese smbolo de la eternidad, alargado sobre el rostro de la tierra a medio despertar. pero muchos millones lo veran en los siglos venideros, mientras viajaban cmodos y protegidos hacia las estrellas. 58 - eplogo: el triunfo de kalidasa en los ltimos das de aquel breve esto, el ltimo antes de que las fauces de hielo se cerraran sobre el ecuador, uno de los enviados de estelandia lleg a yakkagala. seor de los enjambres, se haba conjugado recientemente en la forma humana. salvo por un pequeo detalle, el parecido era excelente; sin embargo, los diez o doce nios que acompaaron al estelands en el autocptero mostraban un estado constante de leve histeria; los ms pequeos se deshacan en risitas frecuentes. dnde est la gracia? pregunt l, en su perfecto solar. o no es para los extraos? pero no podan explicar al estelands, cuya visin cromtica normal se basaba por completo en el infrarrojo, que la piel humana no era un mosaico irregular de verdes, rojos y azules. aun cuando los amenaz con convertirse en un tyrannosaurus rex para comrselos a todos, aun entonces se negaron a satisfacer su curiosidad. en realidad, se apresuraron a sealar a una entidad que haba cruzado veintenas de aos luz y recogido el conocimiento de treinta siglos que una masa de slo cien kilos no poda impresionar mucho como dinosaurio. al estelands no le import; era paciente, y los nios de la tierra le causaban una infinita fascinacin, tanto en su biologa como en su psiquis. asi eran las cras de todas las especies; es decir, de todas las que tenan cras. tras haber estudiado nueve de ellas, el estelands casi poda imaginar cmo era crecer, madurar y morir casi, pero no del todo. ante los doce humanos y el nico no humano se extenda la tierra desierta, agostados sus campos y sus bosques, en otros tiempos exuberantes, por los fros soplos del norte y del sur. los graciosos cocoteros haban desaparecido mucho tiempo atrs; hasta los sombros pinos que les sucedieran parecan esqueletos desnudos, de races destrozadas por la escarcha en continuo avance. ya no quedaba vida alguna en la superficie de la tierra; slo en los abismos ocenicos, donde el calor interno del planeta mantena a raya al hielo, unas pocas criaturas ciegas y hambrientas nadaban o se arrastraban, devorndose unas a otras. sin embargo, para aquel ser cuyo mundo de origen giraba en torno de una desmayada estrella roja, el sol que arda en el cielo despejado de la tierra tena an un fulgor intolerable. todo su calor haba desaparecido, agotado por la enfermedad que atacara su centro mil aos antes; pero su luz fra, cruel, revelaba todos los detalles de la tierra doliente y centelleaba, esplendorosa, desde los glaciares que se aproximaban cada vez ms. para los nios, complacidos an por el despertar de sus mentes, las temperaturas bajo cero eran un desafo excitante. mientras bailaban desnudos entre los copos de nieve, levantando nubes de polvo seco y cristales brillantes con los pies descalzos, sus simbiontes deban advertirles con frecuencia: no os extralimitis! observad las seales

de congelacin!. pues an eran demasiado jvenes para reemplazar los miembros perdidos sin ayuda de sus mayores. el mayor de los muchachos se estaba exhibiendo; haba lanzado un ataque deliberado contra el fro, con el orgulloso anuncio de que era un espritu del fuego. el estelands anot el trmino para investigarlo en el futuro, sin saber que ms tarde le causara mucha perplejidad. del pequeo exhibicionista slo poda verse una columna de llamas y vapor que bailaba de una punta a otra por la antigua pared de ladrillos; los otros nios ignoraron a propsito ese rudo espectculo. sin embargo, el estelands encontr en l una interesante paradoja. por qu se haba retirado esa gente a los planetas interiores, cuando hubieran podido luchar contra el fro gracias a los poderes que ya posean? en verdad, eso estaban haciendo sus primos de marte para esa pregunta no haba recibido an respuesta satisfactoria. volvi a considerar la enigmtica respuesta que le haba dado aristteles, la entidad con quien se comunicaba ms fcilmente. para todo hay un motivo haba replicado el cerebro global. hay un tiempo para luchar contra la naturaleza y un tiempo para obedecerla. la verdadera sabidura radica en elegir lo correcto. cuando el largo invierno haya terminado, el hombre regresar a una tierra renovada y fresca. y as, durante los ltimos siglos, toda la poblacin del mundo se haba volcado en torrentes por las torres ecuatoriales para fluir hacia el sur, hacia los jvenes ocanos de venus y las llanuras frtiles de mercurio, en sus zonas templadas. dentro de quinientos aos, cuando el sol se recobrara, los exiliados retornaran. mercurio sera abandonado, con excepcin de las regiones polares, pero venus sera un segundo hogar permanente. el enfriamiento del sol haba proporcionado el incentivo y la oportunidad para que se domara aquel mundo infernal. por muy importantes que fueran estos asuntos, el estelands slo les dedicaba un inters indirecto; para l eran mucho ms importantes los aspectos sutiles de la cultura y la sociedad humanas. cada especie era nica, con sus propias sorpresas y su idiosincrasia privada. aqulla haba presentado al estelands el desconcertante concepto de la informacin negativa o, para emplear la terminologa local, el humor, la fantasa y el mito. en sus forcejeos con esos extraos fenmenos, el estelands se deca a veces, desesperado: jams comprenderemos a los seres humanos. a veces su frustracin era tal que tema una conjugacin involuntaria, con todos los riesgos que eso implicaba. pero ahora haba hecho un verdadero avance; an poda recordar su satisfaccin cuando dijo su primer chiste y todos los nios rieron. la clave resida en trabajar con los nios; una vez ms era aristteles quien se la haba provisto. hay un viejo dicho: el nio es padre del hombre. aunque el concepto biolgico de padre es igualmente extrao para nosotros dos, en este caso tiene un doble significado y all estaba l, confiando en que los nios le permitieran comprender a los adultos en los cuales acabaran por metamorfosearse. a veces decan la verdad, pero a veces, cuando queran jugar otro concepto difcil, ofrecan informacin negativa. slo ahora poda el estelands reconocer los sntomas. sin embargo, haba oportunidades en que ni los nios, ni los adultos, ni siquiera aristteles conocan la verdad. al parecer haba un espectro continuo entre la fantasa absoluta y los hechos histricos desnudos, con todas las graduaciones posibles entre los dos. en un extremo haba personajes tales como coln, leonardo y einstein, lenin, newton y washington, de quienes se conservaban hasta la voz y la imagen. en el otro extremo estaban zeus, alicia, king kong, gulliver, sigfrido y merln, quienes no podan haber existido nunca en el mundo real. pero qu se haca con robin hood, tarzn, cristo,

sherlock holmes, ulises o frankenstein? contando con cierta exageracin, bien podan ser personajes histricos. el trono del elefante haba cambiado muy poco en tres mil aos, pero nunca antes haba sostenido el peso de visitante tan extrao. el estelands mir hacia el sur, comparando la columna que surga de la cumbre de quinientos kilmetros de ancho, con las proezas de la ingeniera que haba visto en otros mundos. era realmente impresionante, dada la juventud de esa raza. aunque pareca siempre a punto de caer desde los cielos, llevaba ya quince siglos de pie. pero no en su forma actual, por supuesto. los primeros cien kilmetros eran ahora una ciudad vertical, de la cual se ocupaban todava algunos niveles espaciados; a travs de ella, los diecisis juegos de vas haban llevado con frecuencia un milln de pasajeros por da. en esos momentos slo operaban dos de ellas; dentro de pocas horas, el estelands y su escolta ascenderan velozmente por esa enorme columna, en direccin a la ciudad del anillo que rodeaba el globo. el estelands volvi los ojos para gozar de visin telescpica y recorri lentamente el cenit. si, all estaba; era difcil verla de da, pero por la noche el sol brillaba an sobre ella, cuando ya estaba oculto en la sombra de la tierra. aquella fina banda de luz que divida el cielo en dos hemisferios era un mundo en s, donde medio billn de humanos haba optado por una vida permanente en gravedad cero. y all arriba, junto a la ciudad del anillo, estaba la nave estelar que haba llevado al embajador y a los otros compaeros de la colmena por los abismos interestelares. en ese mismo instante la estaban preparando para partir sin urgencia, sino con varios aos de anticipacin, en previsin de la prxima etapa del viaje, que durara seiscientos aos. ese lapso era insignificante para el estelands, por supuesto, pues no volvera a reconjugarse hasta el fin del viaje. pero entonces bien poda enfrentarse al mayor desafo de su larga carrera. por primera vez, una sonda estelar haba sido destruida, o al menos silenciada, poco despus de ingresar a un sistema solar. tal vez haba entrado en contacto con los misteriosos cazadores de la aurora, que haban dejado su marca en tantos mundos, tan inexplicablemente prximos al comienzo mismo. si el estelands hubiera sido capaz de sentir sobrecogimiento o temor, habra experimentado ambas emociones en tanto contemplaba su futuro, a seiscientos aos de distancia. pero por el momento estaba en la nevada cumbre de yakkagala, frente al sendero abierto por el hombre hacia las estrellas. convoc a los nios a su lado ellos siempre saban cundo deseaba en verdad ser obedecido y seal la montaa que se elevaba hacia el sur. sabis perfectamente dijo, con una exasperacin fingida slo en parte que el puerto terrestre i fue construido dos mil aos despus que este palacio en ruinas. todos los nios asintieron, solemnes. en ese caso prosigui el estelands, siguiendo la lnea que descenda del cenit hasta la cumbre de la montaa, por qu se llama a esa columna la torre de kalidasa? aclaraciones finales el escritor de ficciones histricas tiene una peculiar responsabilidad para con sus lectores, especialmente al manejar pocas y sitios poco familiares. no debera distorsionar hechos ni acontecimientos cuando son conocidos; y si los inventa, como con frecuencia se ve obligado a hacer, su deber es indicar la lnea divisoria entre la imaginacin y la realidad. el escritor de ciencia ficcin tiene la misma responsabilidad, pero al cuadrado. confo en que estas notas no se limiten a cumplir con esa obligacin, sino que tambin aumenten el

placer del lector. taprobane y ceiln por razones dramticas, he hecho tres pequeos cambios a la geografa de ceiln (ahora sri lanka). traslad la isla ochocientos kilmetros hacia el sur, para que se situara bien sobre el ecuador, tal como estaba hace veinte millones de aos y como puede volver a estar. en la actualidad se encuentra entre los seis y los diez grados norte. adems he duplicado la altura de la montaa sagrada y la acerqu a yakkagala. ambos sitios existen y son muy parecidos a mi descripcin. sri pada, o el pico de adn, es una sorprendente montaa cnica, sagrada para los budistas, los musulmanes, los hindes y los cristianos; en la cima se halla un pequeo templo. dentro de l hay una laja de piedra con una depresin que se atribuye al pie del buda, aunque mide dos metros de longitud. todos los aos, desde hace muchos siglos, miles de peregrinos ascienden los dos mil doscientos cuarenta metros hasta la cumbre. la subida ya no es peligrosa, pues existen dos escaleras hasta la cima; seguramente han de ser las ms largas del mundo. yo sub una vez, por instigacin de jeremy bernstein, del new yorker (vase su experiencing science); por varios das, despus, tuve las piernas paralizadas. pero vala la pena el esfuerzo, pues tuvimos la suerte de ver un espectculo de pasmosa belleza: la sombra del pico al alba, un cono perfectamente simtrico, visible slo por breves minutos a la salida del sol, que se extiende casi hasta el horizonte sobre las nubes, mucho ms abajo. desde entonces he explorado la montaa con mucho menor esfuerzo, gracias a un helicptero de la fuerza area de sri lanka, y me he acercado al templo lo bastante como para observar las expresiones resignadas de los monjes, ya acostumbrados a esas ruidosas intromisiones. la fortaleza rocosa de yakkagala es, en realidad, sigiriya (o sigiri, roca del len); es, en verdad, tan sorprendente que no he necesitado cambiarla en nada. slo me he tomado libertades cronolgicas, pues el palacio de la cumbre, segn la crnica cingalesa, el culavamsa, fue construido durante el reinado del rey parricida kasyapa i (aos 478 a 495 de la era cristiana). sin embargo, parece increble que obra tan monumental pueda haber sido llevada a cabo en slo dieciocho aos por un usurpador, que esperaba ser atacado en cualquier momento; la verdadera historia de sigiriya bien puede retroceder varios siglos a partir de esas fechas. la personalidad, los motivos y el destino real de kasyapa han sido tema de muchas controversias, reavivadas hace poco por la obra pstuma de un erudito cingals, el profesor senerat paranavitana, en la historia de sigiri (lake house, colombo, 1972). tambin debo a un monumental estudio suyo en dos volmenes las inscripciones en la pared del espejo (sigiri graffitti, oxford university press, 1956). algunos de los versos que he citado son autnticos: otros, apenas inventados. los frescos, la mayor gloria de sigiriya, estn muy bien reproducidos en ceiln: pinturas del templo, el santuario y la roca (new york graphic society/unesco, 1957). en la placa v se ve el ms interesante, el mismo que en 1960, fuera, infortunadamente, destruido por vndalos desconocidos. es evidente que la sirvienta escucha una misteriosa caja con bisagras que tiene en la mano derecha; sta no ha sido identificada, y los arquelogos locales se niegan a tomar en serio mi sugerencia de que se trata de una primitiva radio cingalesa a transistores. la leyenda de sigiriya fue llevada a la pantalla hace poco por dimitri de grunwald, en su produccin the god king, donde leigh lawson encarn a un kasyapa impresionante. el ascensor espacial

este concepto, al parecer descabellado, fue presentado por primera vez a occidente en una carta que apareci en el nmero de science correspondiente al 11 de febrero de 1966: prolongacin del satlite en un verdadero anzuelo espacial, artculo de john d. isaacs, hugh bradner y george e. backus del instituto de oceanografa scripps, y allyn c. vine del instituto de oceanografa wood's hole. aunque pueda parecer extrao que los oceangrafos se enreden en semejante idea, no resulta tan sorprendente cuando pensamos que son los nicos desde los grandes das de los globos cautivos que se ocupan de cables muy largos pendientes de su propio peso. por casualidad, el nombre del doctor allyn vine ha quedado inmortalizado en el famoso sumergible de investigacin, llamado alvin. ms tarde se descubri que la idea haba sido desarrollada seis aos antes, y en una escala mucho ms ambiciosa, por un ingeniero de leningrado: y. n. artustanov (komsomolskaya pravda, 31 de julio de 1960). artustanov estudiaba la posibilidad de un funicular celeste, para utilizar el atractivo nombre que dio al artefacto. levantara nada menos que doce mil toneladas diarias hasta la rbita sincrnica. es sorprendente que su atrevida idea recibiera tan poca publicidad; slo la he visto mencionada una vez en el hermoso volumen de pinturas de alexei leonov y sokolov, las estrellas nos esperan, mosc, 1967. una lmina en color, en la pgina 25, muestra al ascensor espacial en funcionamiento; el epgrafe dice: el satlite permanecera fijo, por as decirlo, en cierto punto del cielo. si se baja un cable desde el satlite hasta la tierra se obtendra un cablecarril disponible. se podra construir un ascensor tierra-sputnik-tierra para transportar carga y pasajeros, que operara sin propulsin de cohetera. aunque el general leonov me dio una copia de su libro en el congreso usos pacficos del espacio, realizado en viena en 1968, la idea no me qued grabada a pesar de que el ascensor aparece suspendido exactamente sobre sri lanka! tal vez pens que el cosmonauta leonov, humorista de nota*1, haba hecho con ello una pequea broma. el ascensor espacial es una idea cuyo tiempo ya ha llegado, como queda demostrado por el hecho de que en una dcada, a partir de 1966, la carta de isaac haya sido reinventada independientemente tres veces, como mnimo. un anlisis muy detallado, con varias ideas nuevas, fue publicado por jerome pearson, de la fuerza area de wrightpaterson, en acta astronutica, en el nmero de septiembre-octubre de 1975: la torre orbital: un lanzador de naves espaciales que utilizara la energa rotatoria de la tierra. el doctor pearson qued atnito al saber de los estudios anteriores, que no haba localizado en su investigacin por computadora; los descubri al leer mi propio testimonio en la casa de representantes, comisin espacial, en julio de 1975 (vase the view from serendip). seis aos antes (journal of the british interplanetary society, vol. 22, pgs. 442-457, 1969), a. r. collar y j. w. flower haban llegado, esencialmente, a las mismas conclusiones en su un satlite de 24 horas a altitud (relativamente) baja . buscaban la posibilidad de suspender un satlite de comunicaciones sincrnico muy por debajo de la altitud natural de 36.000 kilmetros; no analizaron la posibilidad de bajar el cable hasta la superficie terrestre, pero eso es una extensin obvia de lo tratado. y ahora permtaseme una tosecilla de modestia. ya en 1963, en un ensayo escrito por encargo de la unesco y publicado en astronautics en febrero de 1964, el mundo del satlite de comunicaciones (que ahora se puede leer en voces del cielo), escrib: como posibilidad a muy largo plazo, se debe mencionar que existe gran cantidad de maneras por las que tericamente se puede lograr un satlite de veinticuatro horas a poca altura; pero dependen de hallazgos tcnicos que difcilmente se producirn en este siglo. dejo su anlisis como ejercicio para el estudiante. la primera de esas maneras tericas fue por supuesto, el satlite suspendido que
1* es tambin un soberbio diplomtico despus de la presentacin en viena de "2001 odisea del espacio", hizo el mejor comentario que jams escuche "ahora tengo la impresin de haber estado dos veces en el espacio tal vez despus de la misin apolosoyuz habra dicho "tres veces"

idearon collar y flower. mis apresurados clculos, basados en la resistencia de los materiales existentes, me hacan muy escptico respecto a la idea, y no me molest en detallarla. si hubiera sido algo menos conservador (o si hubiera dispuesto de un papel algo ms grande para mis clculos) tal vez me habra adelantado a todos, con excepcin de artustanov. como este libro es (as lo espero) ms una novela que un tratado de ingeniera, quienes deseen profundizar los detalles tcnicos pueden acudir a la literatura que abunda cada vez ms sobre ese tema. para citar ejemplos recientes nombrar a jerome pearson, cmo utilizar la torre orbital para lanzamiento diarios de carga fuera de la rbita terrestre (vigsimo sptimo congreso de la federacin internacional de astronutica, octubre de 1976) y un notable artculo de hans moravec, un anzuelo celeste orbital no sincrnico (reunin anual de la sociedad astronutica norteamericana, san francisco, 18 al 20 de octubre de 1977). estoy muy en deuda con mis amigos, el desaparecido a. v. cleaver, de rolls-royce, el doctor ing. harry o. ruppe, profesor de astronutica en la universidad tcnica del lehrstuhl fr raumfahrttechnic, de munich, y el doctor aland bond de los laboratorios culham, por sus valiosos comentarios sobre la torre orbital. ellos no son responsables de mis modificaciones. walter l. morgan (que no tiene vinculacin alguna con vannevar morgan, hasta donde puedo asegurarlo) y gary gordon, de los laboratorios comsat, asi como l. perek, de la divisin asuntos del espacio exterior de la onu, me han proporcionado utilsimas informaciones sobre las regiones estables de la rbita sincrnica; sealan que las fuerzas naturales (especialmente los efectos del sol y la luna) provocaran grandes oscilaciones, en especial en direccin norte sur. por lo tanto, taprobane no sera tan ventajoso como he sugerido, pero siempre sera mejor que cualquier otro lugar. la importancia de un sitio alto tambin es discutible, y en ese sentido quedo en deuda con sam brand, de la instalacin para investigacin y prediccin ambiental naval, monterrey, por su informacin sobre los vientos ecuatoriales. si resultara que la torre podra ser llevada sin riesgos hasta el nivel del mar, la isla maldiviana de gan, recientemente evacuada por la real fuerza area, podra ser la propiedad ms valiosa del siglo xxii. para terminar, una coincidencia que resulta muy extraa y hasta atemorizante: aos antes de que yo pensara siquiera el tema de esta novela, parezco haber gravitado (sic) hacia el sitio en que se desarrolla, pues la casa que adquir hace diez aos, en mi playa favorita de sri landa (vase the treasure of the great reefy - the view from serendip ) est situada, exactamente, en el punto ms cercano sobre tierra al punto de mayor estabilidad geosincrnica. por eso espero ver, desde mi retiro, a las antiguas reliquias de una temprana era espacial, tambin jubiladas, girando en un orbital mar de los sargazos, precisamente por sobre mi cabeza. colombo, 1969-1978 y ahora, una de esas extraordinarias coincidencias que he aprendido a dar por seguras. mientras correga las pruebas de esta novela, recib del doctor jerome pearson una copia del tm-75174, memorndum tcnico de la nasa: un collar espacial para la tierra, de g. polyakov. se trata de una traduccin de kosmicheskoye ozherel'ye zemli, publicado en teknika molodezhi n 4, 1977, pgs. 41-43. en este breve pero estimulante artculo, el doctor polyakov del instituto de enseanza astrakhan, describe con precisos detalles de ingeniera la visin final de morgan: un anillo continuo alrededor del mundo. lo considera como extensin natural del ascensor espacial, cuya construccin y operacin analiza tambin, en forma virtualmente idntica a mi propio tratamiento. saludo al tovarich polyakov, y empiezo a preguntarme si, una vez ms, habr sido

demasiado conservador. tal vez la torre orbital sea un logro del siglo xxi y no del xxii. nuestros propios nietos demostrarn tal vez que, algunas veces, lo gigantesco es hermoso. colombo, 18 de septiembre de 1978 fin

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